Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Герр Ольга: " Похищенная Или Жена Из Другого Мира " - читать онлайн

Сохранить .
Похищенная, или Жена из другого мира Ольга Герр
        Говорят, великий укротитель драконов Азриэл так любил свою невесту, что не смирился с её гибелью в день свадьбы. Говорят, он был готов на все, чтобы вернуть ее, и даже обратился к некроманту.
        В общем, много чего болтают, но мне от этого нелегче. Так уж вышло, что некромант Азриэлу попался посредственный, и вместо жены он вернул... меня. А точнее наглым образом выкрал из родного мира! Меня спасло лишь то, что я как две капли воды похожа на жену Азриэла. Но если он узнает, что я заняла место его драгоценной супруги... ой, что тогда будет!
        Герр Ольга
        Похищенная, или Жена из другого мира
        Глава 1. Похищение
        - Эй, дамочка, очнитесь.
        Кто-то настойчиво похлопывал меня по щекам. Я мычала и отбивалась. Нормально же лежу. Чего пристал?
        - Что вы здесь делаете? - требовательно спросил все тот же голос. Кажется, мужской. Или точнее, мальчишеский.
        Хороший вопрос. Последнее, что помню: я иду по улице. А потом удар по голове откуда-то сверху. Или визг тормозов, а уже потом удар... Забыла.
        Неужели меня сбила машина? Но я всегда осторожно перехожу дорогу. Что интересно, сейчас я чувствовала себя нормально. Разве что в сон клонило, но приставучий мальчишка явно не даст поспать.
        - Ладно, встаю, - проворчала я и открыла глаза.
        Первое, что увидела - склоненное надо мной лицо, копну светлых волос и россыпь веснушек. На вид парню не больше шестнадцати лет. Такой молодой и уже за рулем? Не рано ли ему права выдали? Купил, небось, а водить толком не умеет. Вот и результат - сбил меня на переходе. Я дорогу где попало не перебегаю.
        В карих глазах парня плескался ужас. Он набедокурил и судорожно соображал, как все исправить. Вспомнилось вдруг, как в Китае добивают сбитых пешеходов, чтобы потом не содержать инвалида всю оставшуюся жизнь. Теперь испугалась я.
        - Будь добр, не вторгайся в мое личное пространство, - я вытянула руку и отпихнула парня. - Мы не настолько близко знакомы. Строго говоря, мы вообще не знакомы.
        Кряхтя, точно старая бабка, я села и осмотрелась. Парень, к счастью, помалкивал. И отодвинулся.
        Я покрутила головой. Так, я не на дороге. Уже хорошо. Но больница какая-то странная. Пучки трав под потолком, котелок в камине, столы, заваленные пыльными склянками. Здесь вообще слышали о санитарии?
        Естественно, я решила, что попала в больницу. А куда еще? Я потеряла сознание на улице или меня, в самом деле, сбила машина. Прохожие вызвали скорую, и она доставила меня в ближайшее отделение. Конопатый парнишка не водитель, а медбрат. Все логично, кроме того, что вместо койки я лежу на холодном камне. С какой стати вообще? Я понимаю, мест нет и, бывает, больных кладут в коридорах, но это уже перебор. Подайте жалобную книгу!
        Я собралась возмутиться сервисом, но посмотрела налево и ахнула. На соседнем камне лежало тело. Кажется, женское. По крайней мере, ноги, выглядывающие из-под белой простыни, были в туфлях. Все остальное скрыто.
        Протянув руку, я ткнула тело в плечо и тихо позвала:
        - Эй... вы в порядке?
        Тело на ощупь было холодное и твердое. Это что же, труп? Ой, мамочки, да я не в больнице. Я в морге!
        Наверное, я завопила. Иначе с чего парень бросился ко мне и зажал рот ладонью?
        - Тихо, - прошептал он. - Тебя могут услышать.
        За репутацию свою переживает? Правильно делает! Уж я накажу за столь вопиющую врачебную ошибку. Учат будущих эскулапов абы как, вот и результат - меня еще живую сдали в морг. Хорошо, закопать не успели.
        - Если тебя увидит Азриэл, нам обоим конец, - предупредил парень.
        Услышав странное имя, я перестала отбиваться. На долгую минуту мы с парнем застыли, глядя друг другу в глаза. Хлоп-хлоп ресницами вверх-вниз.
        Решив, что немая сцена затянулась, я цапнула парня за палец.
        - Ой! - взвизгнул он совсем как девчонка и отпустил меня.
        - Так-то лучше, - проворчала я. - А теперь объясни толком, что происходит.
        К этому моменту я начала догадываться - творится что-то странное. Куча деталей не сходилась - морг далек от стандартного, парень слишком молод для врача и для санитара тоже, Азриэл еще этот. Так себе имечко для средней полосы России, даже с учетом трудовых мигрантов.
        Но следующие слова парня все равно застали врасплох:
        - Я перенес тебя из твоего мира в свой, - гордо сообщил он. - Правда, я должен был вернуть душу, но, кажется, ошибся в заклинании, - добавил он уже не так радостно. - И вместо души доставил тело.
        Парень совсем плох, решила я. Мелет какую-то чепуху. Может, он не медбрат, а пациент, а это - дурдом? Надеюсь, не палата для буйных.
        Я повторно осмотрелась. На этот раз подмечала детали, которые мозг умышленно игнорировал, оберегая свое психическое здоровье. Вместо труб отопления камин, в окнах не стекла, а слюда, стены каменные без обоев или покраски. Одежда на парне далека от современной. Какие-то мятые штаны и рубашка навыпуск с завязками взамен пуговиц. Или меня похитили спятившие исторические реконструкторы, или я в самом деле угодила в другой мир.
        - Ох, мамочки, - выдохнула я, скрестила руки на груди и прилегла обратно на камень. А затем потребовала: - Верни меня домой. У меня там герань не политая, кот не глаженый и родители будут волноваться.
        Кот с геранью, конечно, проживут и сами. Молодого человека у меня нет. Точнее, недавно был, но мы расстались. Переживала я только за маму с папой. И еще за диплом, который мне вот-вот защищать. Я как раз заканчивала учебу на факультете биологии и мечтала посвятить жизнь спасению редких видов животных. Амурских тигров, например.
        При мысли о родителях заныло сердце. Я - единственный ребенок в семье, долгожданный, любимый, и, хотя давно выросла, все равно являюсь центром их жизни. Даже вообразить боюсь, какую боль доставит им мое исчезновение. Меньше всего я хочу, чтобы родители страдали по моей вине.
        - Я не могу тебя вернуть, - вздохнул парень. - Я же говорил - не знаю, как так вышло. Я вообще-то душу Анастейши вызывал, а тут ты...
        - Это еще кто? - приподняла я голову. Имя уж очень подозрительно похоже на мое -Анастасия.
        - Так вот, - парень сдернул покрывало с лица моей соседки.
        - Она же. она же. - начала я заикаться.
        - Точная твоя копия, - кивнул он. - Или ты - ее. Я запутался, если честно.
        Я подскочила с камня, чтобы быть подальше от соседки. Я будто смотрела на свой собственный труп. Так себе ощущение. Аж волоски на руках приподнялись.
        Девушка была бледной до синевы. Каштановые волосы свисали с камня, который, как я теперь видела, был подозрительно похож на алтарь. На моей копии было белое свадебное платье с огромным алым пятном на груди. Кровь! Кто-то убил несчастную прямо в день свадьбы. Без всяких сомнений это насильственная смерть. Рукоять кинжала, торчащая в районе сердца девушки, красноречиво об этом говорила.
        И все же, несмотря на поразительное сходство с покойницей, кое-какие отличия я нашла. Погибшая выглядела младше меня, лет на восемнадцать, а мне на днях исполнилось двадцать один. А еще она была худее на пару-тройку килограмм. Не считая этих мелких деталей, мы были как близнецы. Длина волос и та примерно одинаковая - чуть ниже лопаток, а это говорило о том, что у нас схожие вкусы.
        - Это получается, я тоже умерла в своем мире? - пробормотала я.
        - Скорее, исчезла, - поправил парень. - Тело-то твое здесь.
        Вот, значит, как. Интересно, сколько пропавших без вести людей на самом деле попадают в другие миры? Любопытная была бы статистика.
        - Я сидел себе, учил заклинания, как вдруг врывается он с ней на руках, - бубнил, между тем, парень. - Кричит, ругается. Я ему говорю, что не некромант, а только учусь, а он ничего не слышит. Требует: верни ее и все. Не сделаешь - пожалеешь. Живьем скормлю дракону. Представляешь?
        Наверное, он ждал от меня сочувствия, но я зависла на упоминании дракона.
        - Эх, ничего ты не понимаешь, - махнул он рукой. - Я не мог ему отказать. Пришлось браться за дело и вот что вышло. А ведь я предупреждал... Это наставник может вернуть с того света, а я только учусь.
        - Почему же он не обратился к твоему наставнику? - спросила я, догадываясь, что «он» - это кто-то из близких погибшей.
        - Наставник уехал в провинцию. Его срочно вызвали. Он - единственный некромант на ближайшую округу, а я - его ученик. Не нашел Азриэл никого другого.
        Азриэл... кто же он такой?
        - Муж ее, - кивнул парень на покойницу. - Они только-только дали клятвы друг другу, а тут бац! - и новобрачную убили. Азриэл был вне себя от горя. Однажды об их любви сложат легенды, попомни мое слово.
        - Стоп, - прервала я поток его красноречия. - Все это очень занимательно, но что мне теперь делать? Ты можешь хотя бы попытаться вернуть меня назад?
        - Я? - удивился парень.
        - А кто еще? Ты меня сюда притащил, ты и возвращай.
        - Нет, я не могу, - потряс он головой. - Вот если бы мы дождались наставника. но, скорее всего, к его приезду нас обоих уже не будет в живых.
        - Это еще почему?
        - Азриэл убьет нас, когда узнает, что я не смог оживить Анастейшу.
        Я крепко задумалась. Ситуация так себе. Глядя на труп, как две капли воды похожий на меня, отчаянно хотелось жить. Смерть никого не красит. Мне она тоже оказалась не к лицу.
        - Разве что ты притворишься Анастейшей, - пробормотал парень. - Так мы потянем время до возвращения наставника, а он все непременно исправит.
        Я повернулась к горе-некроманту. Он, значит, кашу заварил, а мне расхлебывать.
        - Ты предлагаешь мне занять место девушки, которую только что убил неизвестный, - уточнила я. - А вдруг убийца вернется, закончить дело?
        - Такое возможно. Но Азриэл не допустит, чтобы подобное повторилось. Уверен, он окружит тебя защитой.
        Я недоверчиво хмыкнула. У этого Азриэля уже убили одну жену. Не хотела бы я стать его второй ошибкой.
        - Лучше бы ты боялась самого Азриэля. Он как-никак великий укротитель драконов, - произнес парень. - Если он узнает, что ты заняла место его любимой жены, непременно захочет отомстить.
        - Мне-то за что? - возмутилась. - Я не просила меня сюда переносить. Это твоя оплошность.
        - Он не будет вдаваться в детали, уж поверь, - поежился парень.
        Похоже, муж покойницы тот еще тип. Дракон опять же... Стать чьим-то обедом - так себе жизненный финал. Я снова подумала о родителях. Они там ждут, волнуются. Раз есть шанс вернуться к ним, надо им воспользоваться.
        - Я помогу, - заверил парень. - Научу, что и как делать.
        - Но я совершенно ничего не знаю об Анастейше.
        - Скажем, что у тебя отбило память. Возвращение из мертвых - сложная штука. Все поверят, вот увидишь.
        Ох, я об этом пожалею.
        - Отлично, - просиял парень, почуяв, что я дала слабину, и добавил: - Мое имя, кстати, Мортимер.
        - Я буду звать тебя Морт, - усмехнулась я невольной игре слов.
        «Морт» в переводе с французского - «мертвый». Подходящее имечко для будущего некроманта.
        Глава 2. Сговор
        Мы с Мортом заключили сделку. Я помогаю ему обмануть жуткого Азриэля (парень боялся его до потери сознания), а он в свою очередь уговорит наставника вернуть меня домой.
        - Почему я тебя понимаю? - спросила я, осознав, что как-то странно говорю. - Это не мой родной язык.
        - Наверное, при перемещении тебе добавились необходимые знания, - предположил Морт.
        - Наверное? То есть ты даже в этом не уверен? - я застонала. Что за неуч мне достался?
        - Чего ты от меня хочешь? Я только учусь. Мне всего шестнадцать зим, а мой наставник, между прочим, стал полноценным некромантом лишь к сорока.
        - Получается, по нашим меркам ты кто-то вроде первоклассника, - сделала я неутешительные выводы, - а то и вовсе детсадовец. Как же тебе доверили воскрешение?
        - Выхода не было, - признался Морт. - Наставника вызвали в провинцию, другого некроманта в округе нет. А воскресить человека можно не позже, чем через час после смерти. Потом уже ничего не выйдет.
        Да уж, не повезло нам с Анастейшей. Окажись на месте Морта опытный некромант, она была бы жива, а я бы сидела у себя дома. Анастейше, увы, уже не помочь. Морт сказал, что с ее смерти прошло гораздо больше часа, так что ее не воскресить. Но я-то еще жива! И готова побороться за свое будущее.
        - Для начала тебя надо переодеть, - заявил Морт, внимательно осмотрев меня.
        - Мне нравится моя одежда.
        Я была в брюках в модную нынче мелкую клеточку, в своих любимых небесно-голубых кедах и белой блузке. Самое то для универа. Удобно и симпатично.
        - Ты должна надеть это, - Морт указал пальцем на покойницу.
        Я сглотнула ком в горле. Вот уж нет, не угадал. Он же не думает, что я натяну на себя платье с трупа? Оно же все в крови! И вообще это попахивает мародерством.
        - Нет, - покачала я головой.
        - Да, - кивнул Морт.
        «Нет - да, нет - да, да - нет», - заладили мы наперебой. Эта игра могла длиться долго, не прояви Морт характер.
        - Хватит! - хлопнул он ладонью по камню. - Азриэл принес сюда жену в подвенечном платье. Он удивится, если увидит тебя в этом, - парень скривился. - И вообще наши женщины не носят брюки. У них есть вкус.
        - Что б ты понимал в моде, - проворчала я.
        Морт спор не продолжил, он был занят тем, что раздевал труп. А я, нервно накручивая локон на палец, наблюдала за этим со стороны.
        Для начала пришлось вытащить кинжал из груди покойной - он мешал снять платье. Тот с чавкающим звуком вышел из тела, и бедный парень аж позеленел.
        - Что ж ты за некромант такой, - покачала я головой.
        Морт пыхтел и ругался сквозь зубы, но в итоге добился своего.
        - Вот, - он бросил на камень рядом со мной подвенечное платье, которое сейчас больше походило на половую тряпку. - Надевай, - скомандовал он. - И поторопись. Скоро Азриэл вернется за Анастейшей. Я сказал ему, что ритуал займет часа три. Как чувствовал, что понадобится дополнительное время.
        Я велела парню отвернуться и, когда он встал ко мне спиной, разделась. Белье оставила свое. Не хватало еще примерять трусики с покойницы. Брр.
        А вот платье все же пришлось надеть. Нравилось мне это или нет, а Морт прав: на мне должен быть наряд Анастейши, когда я предстану перед ее мужем.
        Платье было холодным, грязным и пахло специфически. Не противно, но все равно отталкивающе. Я все принюхивалась и не могла понять, что это за запах. А потом до меня дошло - так пахнет смерть. Железом от пролитой крови, потом от страха и солью последних слез.
        Меня знобило в этом наряде. Зуб на зуб не попадал. Но я терпеливо следовала указаниям Морта, понимая, что сейчас от них зависит моя жизнь.
        Одевшись, я расплела косу - у Анастейши волосы были распущены. Потом вставила в уши ее серьги, а на шею повесила ожерелье. Остались еще браслеты - по одному на каждое запястье. Морт сказал, что они - самое важное. Это брачные браслеты, знак того, что Анастейша вышла замуж за Азриэля. Без них образ будет неполным.
        Морт кое-как расстегнул их зубами, уж очень тугой был замок, и сказал:
        - Повезло нам, что магия из браслетов развеивается после смерти того, кто их носит, иначе мы бы их не сняли.
        Он протянул мне браслеты, но тут возникли сложности. Так как Анастейша была худее, а браслеты подогнали под ее запястья вплотную, то на мои они оказались маловаты. Застегнуть я их, конечно, застегнула, но они впивались в кожу и дико давили.
        - Я так долго не прохожу, - пожаловалась я.
        - Потерпи. Без браслетов ничего не получится. Азриэл вмиг заподозрит подмену. И вообще будет тебе стимул похудеть.
        - Вот еще! - фыркнула я. - Меня устраивает моя фигура.
        Мы почти закончили с переодеванием, когда в обитую железом дверь забарабанили.
        - Открывай, мальчишка! - донесся мужской голос. - Немедленно!
        Морт резко побледнел и едва не осел на пол. Я вовремя его поддержала за локоть.
        - Это он? - спросила одними губами и получила в ответ кивок.
        Вот и все, пожаловал хозяин трупа.
        До этой минуты я особо не задумывалась, как буду изображать другого человека. Лишь услышав голос того самого Азриэля, осознала, во что на самом деле вляпалась. И сразу стало дурно. Во-первых, от страха, а во-вторых, о себе заявила совесть, настаивая, что обманывать вообще-то нехорошо.
        Совесть я быстро успокоила, напомнив, что речь идет о выживании. Не совру - кто знает, что со мной будет? Вдруг этот Азриэл решит, что я помешала его жене вернуться в мир живых и захочет отомстить? Судя по тому, как его боится Морт, такое вполне в его духе.
        Но от реальности не скроешься.
        - Открывай, - кивнула, - я готова к встрече с мужем.
        Морт кинулся к двери. Он уже взялся за засов, когда я его остановила:
        - Стой! А труп?
        Мы оба уставились на Анастейшу. Она в нижней сорочке, как ни в чем не бывало, лежала на соседнем камне.
        - Некромант! - раздался новый удар. - Открой сейчас же или я снесу эту проклятую дверь!
        Мы с Мортом, не сговариваясь, бросились к покойнице.
        - Держи за ноги, - велела я, подхватывая труп под руки. Ох и тяжелая! - Куда прятать?
        - Туда, - Морт указал подбородком на шкаф в углу.
        Под звуки ударов и гул содрогающейся двери, мы кое-как запихнули Анастейшу в шкаф.
        - Ты уж прости, подруга, - сказала я ей. - Это вынужденная мера.
        - Я позабочусь о теле, - пообещал Морт. - Предам земле со всеми подобающими почестями. Где-нибудь подальше отсюда.
        - Смотри мне, - погрозила я ему пальцем. Почему-то я чувствовала ответственность за погибшую девушку. Наверное, дело было в нашем сходстве. Я видела в ней себя.
        Дверь шкафа захлопнулась и почти в ту же секунду не выдержали петли входной двери. Я едва успела заскочить обратно на камень.
        Мы с Мортом так и не обсудили, как мне себя вести. Как вообще себя ведут вернувшиеся с того света? В моем мире таких нет. Разве что зомби из ужастиков... А что неплохой вариант. Чем неадекватнее я буду выглядеть, тем меньше вопросов станет задавать муж. Все ошибки, какие я допущу, спишутся на мое состояние.
        Я уставилась в стену перед собой и сжала челюсти, чтобы зубы не стучали от нервов. В ушах стоял оглушающий гул сердца. Единственное, что я слышала сквозь него - шаги. Четкие, размеренные. Так ходят уверенные в себе люди.
        Не знаю, почему эти шаги напугали меня. Наверное, причина в том, что в них не было волнения. Обычная деловая поступь. Разве так идет мужчина к любимой, которую только что чудом вернул с того света?
        Глава 3. Обман
        - Мессир Азриэл, рад снова вас видеть, - воскликнул Морт. - Я как раз собирался открыть. Но ничего страшного, двери все равно требовался ремонт.
        Мужчина даже не извинился. Он вообще не удостоил Морта ни словом, ни взглядом, вместо этого сразу направился ко мне.
        - Ана, моя драгоценная жена, - сильные мужские руки схватили меня за плечи.
        Пальцы впились в кожу - неприятное ощущение. Отчаянно хотелось передернуть плечами, сбрасывая их с себя, но я терпела, помня, что изображаю зомби. Может, слюну пустить? Нет, пожалуй, это будет перебор. Еще решат, что я повредилась умом и сдадут куда-нибудь на лечение.
        Мужчина развернул меня к себе и заглянул в лицо. Вот мы и встретились с мессиром Азриэлем, что называется, нос к носу.
        Он был старше меня лет примерно на десять. Темные волосы подстрижены неравномерно
        - с одной стороны коротко, с другой длинная челка спадала на глаза. Трехдневная щетина придавала его внешности небрежный вид. Впрочем, Азриэл из тех мужчин, которым это шло. Откровенно говоря, ему вообще пойдет все, что угодно.
        В моем мире он вполне мог стать кинозвездой и завоевать сердца миллионов поклонниц. Высокий, широкоплечий, поджарый. Одним словом, хорош собой. Разве что излишняя суровость - поджатые губы и хмурый взгляд - снижала градус очарования.
        На Азриэле был сюртук и штаны стального цвета. Черные сапоги начищены до блеска. При желании я могла рассмотреть в них свое отражение. Идеальный вид портила кровь на серебристой ткани. Наверняка она принадлежит Анастейше. Должно быть, он испачкался, когда нес ее бездыханное тело на руках.
        Наши взгляды пересеклись, и я осторожно выдохнула. У мужчины были глаза оттенка молодой листвы. Говорят, зеленый цвет производит терапевтический эффект - успокаивает и умиротворяет. Но глаза Азриэля вызывали лишь тревогу.
        У меня давление подскочило от его тяжелого взгляда, и пальцы на ногах свело судорогой. Именно в этот момент я сообразила, что в спешке забыла переобуться. На мне голубые матерчатые кеды, а не белоснежные туфли невесты. Если Азриэл их увидит, вопросов не оберешься. Хорошо, платье длиной в пол и скрывает обувь. И все равно я на всякий случай поджала ноги.
        Мужчина пристально вглядывался в мое лицо, как будто искал там ответ. Некий импульс, узнавание или даже отклик. Но там ничего не было. Ведь я видела его первый раз в жизни.
        - Скажи что-нибудь, Ана, - не попросил, а потребовал Азриэл и слегка встряхнул меня. Похоже, он только так и умеет говорить. Что ни слово, то приказ.
        Я молчала. Отчасти из вредности. Будет тут мной командовать какой-то хлыщ! Но еще и потому, что голос отнялся из-за волнения. За последний час мои нервы подверглись настоящей бомбардировке и сейчас дали сбой.
        - Она в порядке? - не добившись от меня реакции, Азриэл обернулся к Морту. - Она и выглядит как-то иначе...
        - Возвращение с того света сложная процедура, - нашелся с ответом парень. - Могут случиться всякие непредвиденные изменения. В том числе во внешности. К тому же я не некромант, пока еще нет. Я только учусь.
        - Хочешь сказать, что допустил ошибку и покалечил мою жену? - Азриэл выпрямился и расправил плечи.
        Его тень увеличилась в размерах и легла на нас с Мортом черным саваном. Я невольно пискнула от страха. Очень зря. После этого звука внимание Азриэла снова переключилось на меня.
        Зрачки мужчины изменились. Из обычных круглых вдруг стали узкими, но не вертикальными, а горизонтальными. Подобная форма обеспечивает обзор на триста сорок градусов без поворота головы. Тогда как у людей он всего сто шестьдесят - сто восемьдесят. Чего я не понимала, так это откуда у человека, черт возьми, такие зрачки?!
        Испугавшись жуткого взгляда, я невольно отпрянула. Ну Морт, ну удружил. Вот останемся наедине, и я надеру ему уши. Ничего мне толком не рассказал о своем мире! Что он там лепетал о драконах? Он ведь не имел в виду крылатых тварей, дышащих огнем, или...
        Морт не спешил мне на выручку. Застыл истуканом за спиной Азриэла и лишь белобрысыми ресницами хлопал. Так себе из него помощник.
        Азриэл, тем временем, вернулся к моему пристальному изучению. Кажется, он сомневался в работе Морта. Прямо недовольный клиент. Осталось только вернуть товар и потребовать деньги назад.
        А как же невероятная любовь? Помнится, Морт упоминал, что Азриэл без ума от жены. А я пока не видела даже банальной симпатии в его действиях.
        - Мне кажется, она поправилась. - задумчиво произнес Азриэл.
        Платье и правда мне жало. Особенно в груди. Спасибо шнуровке, что я вообще в него втиснулась. Мы просто не стали её сильно затягивать.
        - Не поправилась, а отекла, - менторским тоном поправил Морт. - Такое бывает. после смерти.
        - Она меня понимает? - засомневался Азриэл.
        - Прекрасно понимаю, - впервые подала я голос.
        И Азриэл, и Морт вздрогнули. Настал их черед лишиться дара речи.
        В этой тишине внезапно раздался скрип. «Иииии» - протяжный и неприятный. Это приоткрылась дверца шкафа. Того самого, где мы спрятали труп. Я скосила глаза и увидела, как оттуда выпала рука. Говорила же, что надо подпереть дверцу, а Морт все твердил: «И так выдержит». Еще немного, и труп вывалится. Вот будет сцена. Обретет новоявленный супруг сразу двух жен - живую и мертвую.
        Азриэл начал поворачивать голову на шум. Секунда-другая, и наш обман раскроется. Счет шел даже не на секунды, а на мгновения. Надо было что-то срочно придумать, как-то отвлечь его. Сделать хоть что-нибудь!
        Я резко подалась к Азриэлю, вцепилась в лацканы его сюртука, дернула на себя и поцеловала мужчину в губы. Ничего другого мне в тот момент в голову не пришло. Зато так его глаза будут закрыты, и даже супер-зрачки не помогут.
        Теперь Азриэл был спиной к шкафу, а я - лицом и могла наблюдать за мальчишкой, не прерывая поцелуя. Морт успел спрятать руку обратно, захлопнуть дверь и прижаться к ней плечом. Вроде ему так удобнее стоять.
        Моя миссия была выполнена, я собралась отстраниться, но Азриэл не позволил. Его рука по-хозяйски легла на мой затылок, удерживая, и невинный поцелуй, а точнее банальное прикосновение губ к губам, неожиданно перерос в нечто большее.
        Азриэл рывком притянул меня к себе. Так резко, что я едва не свалилась с камня, где сидела. Он целовал горячо и порывисто, терзая и лаская мой рот языком. В этом поцелуе не было нежности, одна только власть. К счастью или нет, но длился он недолго. Вскоре я получила свободу.
        Ох, это было ярко. А ещё горячо и очень, прямо-таки невероятно порочно. Аж закурить захотелось, хотя я вообще-то не курю.
        Отпустив меня, Азриэл провел рукой по своим волосам, убирая их с лица, а потом удовлетворенно кивнул. Видимо, посчитал, что я возвращаюсь в норму, раз сама поцеловала его.
        Но я ошибалась, думая, что поцелуй полностью отвлек Азриэля. Не так-то просто этого мужчину сбить с толку.
        - Что там? - хрипло спросил Азриэл, поворачиваясь к Морту.
        - Швабры, - нашелся с ответом парень. - Все время норовят выпасть. Давно надо навести порядок, да все руки не доходят.
        - Довольно, - прервал его Азриэл. - Я забираю жену. Мы уходим.
        Он схватил меня за руку. Пальцы наручниками сомкнулись вокруг моего запястья, и я запаниковала. Как уходим? Куда уходим? Я не готова!
        - Не пойду, - заупрямилась. - Я вас не знаю.
        - Как это «не знаешь»? - возмутился Азриэл. - Я - твой муж. Ты только что поцеловала меня.
        - Не помню, - настаивала я.
        - У вашей супруги небольшие проблемы с памятью, - вмешался Морт. - Возвращение с того света это вам не шутки. Возможны побочные эффекты.
        - Как долго это продлится? - уточнил Азриэл.
        - Кто знает, - пожал плечами Морт. - Воскресшей требуется время для полного возврата в мир живых.
        Азриэл поджал губы. Он явно не из тех, кто способен терпеливо ждать. Зачем ему так срочно понадобилась жена? Ох, а если для этого самого...
        Кажется, я покраснела. Я не из скромниц, но мысль о том, чтобы переспать с абсолютно незнакомым мужчиной, смущала. Соглашаясь притвориться чужой женой, я как-то не подумала о супружеском долге. Его тоже мне отдавать?
        - Что ж, - чуть поразмыслив, сказал Азриэл, - лучше всего ей будет дома, в родных стенах и в окружении близких.
        Он снова дернул меня за руку. На этот раз так сильно, что я невольно соскочила с камня. Этак он меня сломает еще до того, как мы доберемся до дома.
        - Оплату я пришлю, - кивнул Азриэл опешившему Морту и потянул меня к выходу.
        Выбор был небольшой: идти за мужем или остаться без руки. Я решила, что рука мне еще пригодится.
        И все же так скоро расставаться с Мортом в мои планы не входило.
        - Пусть он пойдет с нами, - попросила я. - Он мне нужен.
        - Для чего? - удивился Азриэл.
        - Для поддержания жизни, - за меня ответил Морт. - Душа только что вернулась в тело. Их союз пока ненадежен. Всякое может случиться.
        Азриэл засомневался. По какой-то причине он хотел избавиться от некроманта. Но в итоге решил не рисковать здоровьем супруги.
        - Ладно, - кивнул он, - следуй за нами.
        - Вы идите, - натянуто улыбнулся Морт, - я догоню.
        Бедняга не мог отойти от шкафа, иначе оттуда выпадет Анастейша номер один.
        Мы с Азриэлем переступили через снесенную им дверь. Глядя на покореженное дерево и вырванные петли, я прикидывала, какова сила этого мужчины? По всему выходило, что с ним лучше не связываться.
        Итак, я шагнула в новую жизнь. Без четких знаний о мире («спасибо» Морту), без понимания своей роли, с мужчиной, который подозрительно странно ко мне относится. Почему у меня ощущение, что впереди большая такая ж. И я сейчас вовсе не жизнь имела ввиду.
        Глава 4. Аллория
        Оказывается, комната, где я очнулась, располагалась на вершине башни, и нам пришлось долго спускаться по винтовой лестнице вниз. После скачка между мирами я чувствовала слабость, у меня быстро закружилась голова от ходьбы по кругу.
        Надо отдать Азриэлу должное: он был весьма предупредителен. Поддерживал меня под руку, останавливался, когда мне требовался отдых. Похоже, его искренне заботило мое здоровье.
        Может, я зря плохо о нем думала? В конце концов, у него на глазах сегодня убили жену. Перенервничал мужик, вот и ведет себя чудно.
        У выхода из башни нас ждала карета. В нее были запряжены не лошади, а большие ящерицы - длинные, чешуйчатые, с раздвоенными на конце языками. Именно увидев их, я по-настоящему поверила, что в этом мире есть драконы.
        Азриэл помог мне сесть в карету и уже собрался присоединиться, как его за рукав схватил Морт. Ну наконец-то! А то я испугалась, что этот прохвост меня бросил.
        - Смрадное дыхание дракона! Ты что делаешь? - выругался Азриэл.
        - Позвольте мне, - как ни в чем не бывало ответил Морт, протискиваясь мимо него в карету. - Лучше с мистрой Анастейшей поеду я. Пока мы будем в пути, хочу осмотреть свою подопечную и убедиться, что она в порядке. Переезд - серьезный стресс для нее, - заявил этот наглец.
        Азриэл только зубами скрипнул, когда Морт закрыл дверь кареты перед его носом. Ох, надеюсь, укротитель драконов никогда не узнает правду о нас. Потому что кара в случае чего будет беспощадной.
        - Что ты творишь? - спросила я, едва карета тронулась с места.
        - Нам надо было остаться наедине. Я тут кое-что вспомнил...
        - Что еще? - уточнила я, зная, что ответ мне не понравится.
        - У Анастейши был спутник.
        - Любовник, что ли? - нахмурилась я.
        - Чего? - покраснел Морт. - Да нет же! Спутник - это личный слуга из числа духов. Они бывают разными - огненными, земными. У Анастейши - воздушный, их еще называют сильфами. Она из богатой, знатной, а главное - магически одаренной семьи. Про таких говорят - родилась со спутником. Хотя, на самом деле, это не так. Спутника привязывают искусственно, когда ребенку исполняется одна зима. С тех пор дух служит ему до конца его дней.
        - Благодарю за интересный и познавательный экскурс в местную историю. Нам-то что делать с этим спутником? Он опасен?
        - Он знает об Анастейше все. Ведь они были вместе семнадцать зим. Ты должна как-то его обмануть.
        Ничего не скажешь, серьезную задачу передо мной поставил Морт. У меня появилось нехорошее подозрение, что он нарочно не рассказал мне сразу о спутнике, чтобы я не отказалась от его затеи.
        - Ты просто притворяйся и дальше, что ничего не помнишь, - посоветовал Морт. - Может, нам повезет...
        - И спутник Анастейши окажется идиотом, - закончила я за него.
        Судя по подрагивающему правому веку Морта, это вряд ли. У бедного парня уже начался нервный тик. Удивительно, что я еще держусь. Наверное, я воспринимала все как игру. Просто не могла до конца поверить в реальность происходящего. Я попала в другой мир. Да ладно!
        - Как насчет ее родных? - поинтересовалась я. - Сколько их всего?
        - Я не настолько близко знал покойницу, - признался Морт.
        Я вздохнула. Что ж, потеря памяти мне в помощь.
        - Тогда расскажи мне о своем мире, - попросила я. - Хотя бы основное, чтобы я не попала впросак. У вас что, нет лошадей?
        - С чего ты взяла? Ах, ящеры, - сообразил Морт. - Лошади есть, но они боятся высоты, поэтому здесь их нет.
        - А драконы, они реально существуют?
        - О да, еще как. Тебе они понравятся.
        Я кивнула, хотя сомневалась в его словах. Гигантские твари, готовые в любой момент тебя сожрать - как они могут нравиться?
        - Драконы подчиняются укротителям и выполняют все их приказы. Они оберегают наши земли от своих диких собратьев и любой другой угрозы. Азриэл - один из величайших укротителей. В четырнадцать лет ему удалось подчинить Черного дракона, самого сильного и злющего.
        - У Азриэля зрачки горизонтальные потому, что он укротитель? - эти зрачки не давали мне покоя.
        - Это одна из особенностей укротителей, - кивнул Морт. - Им необходимо усиленное зрение для схватки с драконом.
        - Одна из?.. - осторожно уточнила я.
        - Ещё укротители сильнее и быстрее обычного человека, и, конечно, у них есть магия. Магия. Отлично, просто потрясающе.
        Бывают дни, когда все идет наперекосяк. У меня сегодня такой. Словно мама родила меня в понедельник, как в той песне, и я угодила прямиком на остров невезения.
        Морт все болтал о том, какой Азриэл выдающийся. Он буквально захлебывался от восхищения. Я, усмехнувшись, подумала, что Морту роль влюбленной жены удалась бы куда лучше, чем мне.
        Я слушала вполуха и в задумчивости накручивала локон на палец.
        - Не делай так, - парень резко сменил тему, заставив меня вздрогнуть.
        Ему, видите ли, не понравилась моя привычка. Но я всегда так поступаю, когда думаю или нервничаю, это неосознанно. А с попадания в чужой мир я только и занимаюсь тем, что думаю и нервничаю.
        - Это еще почему? - насупилась я.
        - Не уверен, что у Анастейши была схожая привычка.
        Как же трудно притворяться кем-то другим! Столько нюансов надо помнить и соблюдать. Если выживу, напишу пособие «Как подменить покойника». Это будет не какая-то там брошюра, а сочинение в трех томах, не меньше. И первый из них, целиком из ругательств, посвященный некромантам-недоучкам.
        - Это для твоей же безопасности, Ана, - добавил Морт.
        - Как ты меня назвал? Вообще-то мое имя Настя. На крайний случай можно Ася, но никак не Ана.
        - Я буду звать тебя Аной или Анастейшей, - пропустил Морт мои слова мимо ушей. - Не хочу запутаться.
        Вот ведь... Хотела бы возмутиться, да не могла. Все потому, что паршивец был прав.
        - Ладно, с драконами понятно, - вернулась я к обсуждению мира. - А кто правит страной? Король, император?
        - У нас нет единоличного правления, - с гордостью заявил Морт. - Во главе стоят десять патриархов из числа лучших мессиров.
        - То есть те же укротители? - уточнила я.
        К этому моменту я немного разобралась в терминологии - мессирами называли как раз укротителей драконов. Похоже, выше них никого нет. Это плохо. В случае чего даже за помощью обратиться не к кому.
        Морт кивнул, и я задала следующий вопрос:
        - Азриэл тоже входит в эту десятку?
        - Разумеется. Он же.
        - Великий, несравненный и великолепный, - закончила я за Морта. - Кажется, ничего не забыла?
        - Еще могущественный, - буркнул он и отвернулся к окну.
        - Ты что обиделся? Ну прости, - я ткнула его в бок. - У тебя, например, дар ничуть не хуже. Ты можешь возвращать людей с того света. Вот это действительно потрясающе.
        - Как выяснилось, пока не могу, - Морт покосился на меня. - Анастейша вон не вернулась. Вместо нее ты.
        - Я, знаешь ли, тоже не просилась в чужой мир. Мне и в своем было хорошо.
        Настал мой черед отворачиваться к окну, и сделала я это не зря. За болтовней чуть все самое интересное не пропустила, а именно новый мир.
        Он был удивительным. Узкие дома тянулись вверх, как будто соревнуясь друг с другом, кто выше. Так много башен, так много шпилей, что издали они походили на бесконечный забор. А между башнями - мосты и переходы. Необязательно спускаться вниз, чтобы зайти к соседу на чай. Можно просто перейти с балкона на балкон.
        Город словно пытался стать ближе к небу. К синеве, в которой парили драконы. Я не рассмотрела их толком - слишком высоко они забрались. Видели лишь мелькающие среди облаков точки, да тени, что порой накрывали карету.
        Мостовая была нижним ярусом города. Отсюда казалось, что мы едем по лесу гигантских деревьев, чьи кроны теряются где-то за облаками. Но вот мы начали подъем. Один мост, потом второй. Все выше и выше, ярус за ярусом, спираль за спиралью.
        Я высунула голову из окошка и посмотрела вниз. Мостовая осталась там, далеко, где темно и грязно. Тогда как здесь, наверху, все сияло. Вот оно - классовое расслоение наглядно. Внизу жили бедняки, а знать забралась повыше. Ближе к чистому воздуху и солнцу.
        Мы словно взбирались на очередную башню, которой и был сам город. Хорошо, я не боюсь высоты. Акрофобия могла стать серьезным препятствием к посещению города.
        Мы поднялись достаточно высоко. Здесь уже были не дома, а целые замки. Жались друг к другу. Стена одного замка служила опорой для другого. Настоящий конструктор. Вытащи одну деталь и рухнет все строение.
        - Аллория, город в поднебесье, - с благоговением прошептал Морт.
        - Это ваша столица? - спросила я, и он кивнул в ответ.
        Еще несколько витков, и очередной каменный мост привел к воротам, которые любезно распахнулись перед нами.
        Несмотря на высоту, внутренний двор выглядел обыденно - покрытая булыжником площадь, главный вход в замок и стены вокруг. Последние не только ограждали от любопытных глаз, но и сдерживали порывы ветра, который на таком уровне прилично задувал.
        У меня было еще столько вопросов, но отведенное нам с Мортом время вышло.
        - Мы приехали, - с этими словами Азриэл распахнул дверцу кареты. - Добро пожаловать в замок Шарнье.
        Я вяло улыбнулась. Похоже, это дом Азриэля, а не Анастейши. Может, это и к лучшему. Вряд ли я выдержу встречу с родней покойницы. Мне бы с ее спутником справиться. Интересно, что он собой представляет?
        Глава 5. Сильф
        Азриэл придержал дверь кареты и протянул руку, чтобы помочь. Я уже собралась вложить свою ладонь в его, а потом элегантно выставить ножку, как меня словно разрядом тока ударило. Проклятые кеды! Заболтавшись с Мортом, я опять о них забыла.
        Едва я поставлю ногу на мостовую, как Азриэл увидит мою иномирянскую обувку. Она его, мягко говоря, поразит.
        Увы, о грациозности придется забыть. Я развернулась спиной к выходу и задом попятилась из кареты. Это было жутко неудобно. В итоге я вывалились на улицу с изяществом медведя, выбирающегося из берлоги после долгого зимнего сна.
        Азриэл ничего не сказал. Просто молча закрыл дверь кареты. На лице у него при этом был ноябрь, а настроение, судя по всему, упало до минус двадцати по Цельсию. Кажется, он прикидывал, не поторопился ли с воскрешением жены, потому что вернулась она явно бракованной.
        Втроем мы направились к гостеприимно распахнутым дверям замка, когда мимо, хохоча и взъерошив мне волосы, пронесся ветерок.
        - Что это? - шарахнулась я.
        - Вольный сильф. Они те еще проказники, - пояснил Азриэл. - Похоже, твои проблемы с памятью серьезнее, чем я думал, - сделал он неутешительный вывод.
        Я лишь скромно опустила голову. Благо мы как раз вошли в холл замка и продолжить неудобный разговор уже не могли. Все потому, что первый этаж был забит людьми.
        Видимо, гости собрались на свадебный пир и решили не расходиться после новости о смерти новобрачной, а следом о ее воскрешении. А что, всем интересно посмотреть на вернувшуюся с того света.
        Столько лиц... и все незнакомые. Жизни не хватит, чтобы выучить имена. А ведь Анастейша наверняка знала минимум половину из собравшихся.
        Мое появление произвело фурор. Судя по шепоту за спиной и полные жаркого любопытства взгляды, воскрешение в этом мире не такая уж частая штука. Я впервые задумалась о том, на какую жертву пошел Азриэл, чтобы вернуть супругу? Какова была плата? И я сейчас не о материальных ценностях. Все же некромантия - черная магия, это и мне известно.
        - Не обращай на них внимания, - посоветовал Азриэл.
        В отличие от меня присутствие посторонних нисколько его не смущало. Он превосходно владел собой и даже в помятом, забрызганном кровью сюртуке выглядел шикарно. Словно так и надо.
        - Я совсем забыл передать, что свадебный пир отменяется, - потер он устало лоб.
        - Ничего страшного, - мне вдруг захотелось его подбодрить.
        На его долю и так выпало достаточно испытаний. Не у меня одной день сегодня не задался. В каком-то смысле мы товарищи по несчастью. Вот только мой товарищ прикончит меня, если поймает на лжи.
        От лестницы на второй этаж нас отделяло шагов тридцать, не больше. Но это был самый долгий путь в моей жизни.
        Азриэл, как мог, ограждал меня от излишнего внимания жадной до сплетен толпы. Но он был один (семенящий за нами Морт не в счет), а любопытствующих много.
        - Это правда ты, Анастейша? - схватила меня за руку какая-то женщина.
        Естественно, я видела ее впервые. Возможно, это подруга или родственница и ее волнение обосновано. Но я все равно шарахнулась от нее и невольно прижалась к боку Азриэла. Он в ответ по-хозяйски обнял меня за плечи и притянул еще ближе к себе.
        - Все вопросы позже, - выкрикнул Азриэл. - Моей супруге требуется отдых. Она только что перенесла сложный ритуал и еще не до конца пришла в себя.
        - Да-да, вы безусловно правы, мессир Азриэл, - закивали все наперебой.
        Толпа как по волшебству расступилась, образовав коридор к лестнице. Кажется, их действительно проняло.
        Азриэл довел меня до ступеней и подозвал прислугу. Он велел проводить меня в личные покои. Все мои вещи по его заверению ждут там. Я смогу наконец смыть с себя кровь и переодеться в чистое.
        Я поблагодарила и двинулась за служанкой вверх по лестнице. Шагала осторожно, чтобы даже носок кед случайно не показался из-под юбки. Со стороны моя походка, наверное, выглядела странно. По крайней мере, гости зашептались с новой силой. Теперь все будут думать, что я не только памяти лишилась, но и с ногами у меня проблемы.
        Я, служанка и Морт, который следовал за мной тенью, после непродолжительной прогулки по коридорам добрались до заветной двери.
        - Ваши покои, мистра, - поклонилась служанка. - Если вам что-то понадобится, только скажите.
        - Ничего не надо. Ты можешь быть свободна, - я торопилась избавиться от девушки.
        Толкнула дверь и вошла в покои, Морт последовал за мной. Служанка удивленно округлила глаза, но ничего не сказала.
        Наверное, местные нравы запрещают добропорядочной замужней даме оставаться наедине с посторонним мужчиной. Поэтому я на всякий случай пояснила:
        - Это мой доктор, - и указала на Морта.
        Глаза служанки расширились еще больше, и я догадалась, что ляпнула не то.
        - Врач, - поспешно исправилась я.
        И снова мимо. Бедная девушка уже пошла красными пятнами. Решила, небось, что я применяю на ней какие-то заклинания. Например, краду ее жизненную силу, чтобы поддержать свою вернувшуюся с того света душу.
        Еще чуть-чуть и она бы с криком бросилась прочь. Но тут на выручку пришел Морт:
        - Лекарь я, - пояснил он. - Буду присматривать за мистрой. Она немного не в себе, - добавил он шепотом, отгородившись от меня ладонью.
        Как будто я не слышала! Ладно уж, пусть ерничает. Зато служанка расслабилась, списав непонятные слова на мое состояние. Удобно быть сумасшедшей, ничего не скажешь. Все сходит тебе с рук. Интересно, если вздумаю разгуливать по замку голой, люди тоже отнесутся с пониманием? Нет, пожалуй, не буду проверять.
        Наконец, служанка ушла, и Морт закрыл дверь. Казалось бы, все, можно расслабиться. Не тут-то было!
        Только я набрала полную грудь воздуха, чтобы выдохнуть с облегчением, как сзади раздалось:
        - Это что тут такое?
        Голос был тоненький и ехидненький. Я подпрыгнула от неожиданности и резко обернулась. Никого.
        Огромная гостиная была пуста. Тогда я отправилась на поиски. Но ни за диваном, обитым красным в желтую клетку бархатом, ни за зелеными креслами, ни под столиком из полированного дерева, ни в камине с узорчатыми изразцами никого не нашла. За тяжелыми шторами с золотым рисунком тоже было пусто. Как и под шерстяным ковром с крупным узором.
        Не слишком ли много цветов? У меня аж в глазах зарябило от пестроты. Кажется, Азриэл упоминал, что покои обставлены в стиле родного края Анастейши. Она что из цыган?
        Если мне суждено здесь задержаться, то без перестановки не обойтись. Не хочу обретать в комнатах, навевающих мысли о кочевой жизни. Если спальня такая же, точно займусь ремонтом.
        Тут я заметила, что Морт отчаянно машет руками, привлекая мое внимание. Он указывал куда-то вверх, и я запрокинула голову.
        Под потолком летало нечто. Оно не имело формы. Даже тела, если быть точной. И больше всего походило на бесцветный сгусток. Собственно, плотность - единственное, что хоть как-то отличало его от остального воздуха в комнате.
        Прямо Каспер, дружелюбное привидение. Или не такое уж дружелюбное?
        Поняв, что его обнаружили, нечто подплыло ко мне и зависло напротив лица. Чуть повисев, оно вынесло вердикт:
        - Ты - не она, - произнес тот самый писклявый голосок.
        К этому моменту я уже догадалась, что имею дело со спутником Анастейши. Но я точно не ожидала, что он так быстро меня раскусит. Как только понял, маленький гаденыш? Я ведь даже слова ему не сказала.
        - Ты ошибаешься, сильф, - произнес Морт. - Это твоя хозяйка. После воскрешения она еще не совсем восстановилась.
        - Глупости, - сгусток облетел меня кругом. - От нее исходят совершенно другие вибрации. Хотя она, безусловно, похожа на Анастейшу. И это странно.
        - Само собой, вибрации изменились, - настаивал Морт, пока я благоразумно молчала. - Она ведь умирала. Смерть, знаешь ли, накладывает отпечаток. Это не прогулка в саду, Анастейша побывала на том свете.
        Сгусток еще несколько раз облетел вокруг меня и повторил:
        - Не она, - а потом, хихикнув, радостно пообещал: - Азриэл тебя убьет.
        Я сразу поняла, о ком речь. Конечно же, об Азриэле. Похоже, сгусток решил настучать на нас с Мортом. Я уже собралась топнуть ногой и поставить его на место, как этот подлец взмыл вверх и завис надо мной.
        - Что он там делает? - поинтересовалась я у Морта.
        Что-то мокрое упала мне на щеку. Я стерла и посмотрела на свою руку. Вода. Еще одна капля, и еще, и еще. В следующую секунду на меня обрушился настоящий ливень. Причем шел дождь исключительно надо мной. Морт и прочая часть гостиной оставались сухими.
        Я, взвизгнув, попыталась сбежать из зоны поражения, но туча устремилась за мной следом.
        Это была самая странная игра в догонялки в моей жизни. Я носилась по гостиной, на бегу обзывая сильфа последними словами, а он летал за мной в образе тучи и все поливал дождем. Морт благоразумно не вмешивался в наши разборки. Он вообще предпочитал пережидать неприятности в стороне.
        Промокнув до нижнего белья, я решила, что с меня хватит. Остановилась, набрала в легкие побольше воздуха и гаркнула:
        - Немедленно прекрати!
        Не знаю, кто сильнее удивился - я или сильф, но дождь тотчас же оборвался. Туча над моей головой лопнула как мыльный пузырь. На ее место снова вернулся сгусток.
        - Как ты это сделала? - пропищал голосок.
        - Что именно? - уточнила я.
        - Ты приказала, и я подчинился. Сам того не желая.
        - Ха! - победно выдохнула я. Пусть сейчас я похожа на мокрую курицу, но в этой битве я одержала верх. - Спутник во всем подчиняется своему хозяину, - сказала я то, чему меня успел научить Морт.
        - Но ты не моя хозяйка.
        - Выходит, все-таки она.
        Сильф отлетел в угол, и теперь оттуда доносилось невнятное бормотание. Подойдя ближе, я расслышала:
        - Недаром они так похожи. Значит, есть что-то общее. Ей передалась моя связь с хозяйкой. Я привязан...
        - Вот именно! - провозгласила я. - Ты привязан и обязан меня слушаться. В первую очередь я приказываю тебе помалкивать. Ты никому не скажешь о своих подозрениях насчет меня. Особенно Азриэлу.
        - Тоже мне хозяйка нашлась, - заворчал сильф в ответ. - Пришла и сразу командует. А я, может, вольный дух! Мы - сильфы - дети воздуха. Нам положено летать и шалить, а не быть привязанным к какому-то там человечишке. Ладно еще хозяйка, но ты-то самозванка!
        Он мог так долго продолжать. Надо было как-то его остановить, и я вспомнила слова Морта: «Хозяева приказывают сильфам, какую форму принять. Это очень удобно. Сильф может стать кем и чем угодно. Ненадолго даже скопировать другого человека».
        - Стань шаром, - велела я. Первым на ум пришел красный воздушный шарик из ужастика. Не знаю, с какой стати выбрала такой образ. Наверное, ничего хорошего от этого мира уже не ждала.
        Пуф! - это сильф будто взорвался. Я уж испугалась, что уничтожила его, как вдруг на месте, где только что был сгусток, появился шар. Обычный детский шарик с веревочкой и сердечком на боку. Я аж умилилась, так он мне напомнил о моем мире.
        - Ну как, довольна? - проворчал шарик. - Я похож дракон знает на что.
        - Насколько помню, у шарика нет рта, а это значит, что он не может говорить, - заметила я.
        Шарик в самом деле замолчал. Завис себе под потолком, покачивался и укоризненно смотрел на меня. Клянусь, я чувствовала его осуждающий взгляд, пусть даже у него нет глаз.
        - Кажется, с сильфом покончено, - вздохнула я.
        - Ты не можешь его так оставить, - заметил Морт. - Анастейша повсюду таскала его с собой. Разве что на свадьбу не взяла.
        - Пусть повисит, подумает о своем поведении, - буркнула я. - Потом решу, как с ним быть. А пока я хочу снять с себя это мокрое окровавленное платье. Хватит с меня игр в оживший труп. Где здесь ванная?
        Морт ткнул пальцем, и я потопала в указанном направлении.
        Быть попаданкой дико сложно, скажу я вам. Ни минуты на себя.
        Глава 6. На новом месте
        Наконец, я сняла с себя платье покойницы и бросила его в корзину для грязной одежды, что стояла в углу ванной комнаты. Туда же отправилось мое нижнее белье. Благо оно не сильно отличалось от местного. Разве что было чуть фривольнее. Но вряд ли кто-то будет пристально изучать мои трусики.
        А вот с кедами возникла проблема. Они никак не вписывались в реалии этого мира. Пришлось их спрятать. Я затолкала кеды в дальний угол гардеробной, куда, судя по пыли, давно никто не заглядывал. Вот теперь нормально.
        Погрузившись в ванну, блаженно выдохнула. Мылась долго. Кожу натерла аж до красноты. Удивительно, но здесь был вполне себе рабочий водопровод, даже с горячей водой. Правда, подогревалась она, если верить Морту, дыханием огненных драконов.
        Замок вообще оказался современнее, чем я ожидала. Например, комнаты освещались газовыми горелками на стенах, а не свечами. Но, конечно, о сотовой связи, компьютерах и прочих благах цивилизации придется забыть. Здесь о них и не слышали.
        Надев пушистый мягкий халат, я замотала мокрые волосы в полотенце и вышла в таком виде из ванной. После горячей воды, в которой я отмокала минимум час, мышцы расслабились, навалилась приятная усталость.
        Я рухнула на огромную кровать и сладко потянулась. Наконец-то я одна и могу отдохнуть. Или нет? Покой был также далек, как туалет в конце плацкартного вагона.
        Все из-за красного шарика под потолком. Как он пробрался в спальню? Я же закрывала дверь. Вот проныра!
        - Брысь отсюда! - шикнула я на шарик. Ну никакой личной жизни с этими сильфами!
        Красный шарик гордо выплыл из спальни. Мне даже дверь не пришлось открывать, он просто прошел сквозь нее. Еще одна способность сильфов. Запомним, мало ли пригодится.
        Подсушив волосы полотенцем, а потом рядом с камином, где горел огонь, я вернулась в кровать. Судя по всему, муж с женой здесь живут в разных покоях. Это плюс.
        Надеюсь, Азриэлю хватит ума и такта не беспокоить недавно воскресшую. Анастейша якобы потеряла память, а это значит, что муж для нее сейчас абсолютно посторонний мужчина. Чужой и пугающий. Азриэл должен это понимать.
        Казалось, после такого насыщенного дня не усну. В крови слишком много адреналина, а в мозгу - мыслей. Но стоило голове коснуться подушки, как меня вырубило.
        Проснулась от стука в дверь. По ощущениям только закрыла глаза, но за окном уже было светло. Вот это я понимаю глубокий сон.
        - Кто там? - проворчала я.
        - Это Морт. Можно войти? У меня новости, - он подумал и добавил: - Хорошие.
        - Раз хорошие, входи, - милостиво разрешила я.
        Морт ворвался в спальню - бодрый и румяный. От него пахло свежей выпечкой, и в животе у меня заурчало от этого сногсшибательного аромата. Я вспомнила, что вчера даже не перекусила. Со всеми этими трупами, переодеваниями и подменами забыла о нуждах организма. А желудок, судя по ощущениям, уже переварил себя и переключился на ближайшие органы.
        - Я ужасно проголодалась, - сказала я, усаживаясь на кровати. - Вчера даже ужина не было.
        - Вообще-то был, пока ты мылась, - признался Морт. - А еще Азриэл приходил. Но, увидев, что ты спишь, ушел.
        Отлично, муж оказался приличным человеком. Но все же сейчас меня больше волновала еда.
        - Ты все съел? - поразилась я наглости мальчишки. - Или там еще что-то есть?
        - От ужина ничего не осталось, но завтрак частично уцелел.
        Морт метнулся в гостиную и принес поднос. Тот был полупуст совсем как чаша моего терпения.
        На большой тарелке сиротливо лежал один тост, варенье в пиале было исключительно на стенках, сок вовсе закончился и лишь отвара, цветом и запахом напоминающего чай, было в избытке. Хороший у парня аппетит, ничего не скажешь.
        - Растущий организм, - пояснил Морт, ничуть не смутившись, - требует много пищи.
        Я подъела все, что уцелело после парня, и сказала:
        - Надо попросить, чтобы нам приносили еды в двойном размере. Мне, конечно, пойдет на пользу немного похудеть, хоть браслеты не будут так давить. Но не принудительно же.
        Морт рассказал о своих приключениях. Оказывается, он времени даром не терял. Пока я накануне вечером нежилась в ванной, он ходил на разведку. Благодаря своей природной харизме он очаровал местных служанок и выведал кое-что полезное.
        - Нам повезло, - заявил Морт, - родных Анастейши нет на свадьбе. В Аллории прошел второй ритуал. Первый состоялся в городе невесты. На том торжестве была вся ее семья. Поэтому сюда они не поехали.
        - Отлично, - кивнула я. - Хоть перед ними не придется изображать покойную. Родственники явно знают ее лучше, чем новоиспеченный муж.
        - Кстати, о родных... Анастейша сирота. Ее воспитывал дядя, а точнее отдал в пансион, где она и выросла. Так что родня тоже плохо ее знает.
        После слов Морта я задумалась об Анастейше. Мне стало безумно ее жаль. Выросла одна, в каком-то пансионе, вдали от родных. Вроде только встретила любовь, обрела семью и надежду на счастье, как ее жизнь оборвалась. Несправедливо.
        Я с самого начала понимала, что необходимо найти убийцу невесты. Кем бы он ни был, он представлял опасность и для меня. Зачем-то ему была нужна смерть девушки. Увидев ее живой, он наверняка захочет завершить начатое. Быть убитой так же, как Анастейша, я точно не желала.
        Но сейчас к мотивам отыскать убийцу присоединился еще один. Я ощутила жгучее желание отомстить за свою двойняшку. Она не заслужила гибель в столь юном возрасте.
        - А как насчет родных Азриэля? - поинтересовалась я. - У него большая семья?
        - Про них я тоже все выяснил, - сообщил Морт. - Родители умерли, так что свекрови у тебя не будет. Поздравляю. Зато есть два брата. Каждый живет отдельно с женами и детьми. Анастейшу до свадьбы они знать не знали.
        - Ты молодец, столько всего разузнал, - похвалила я.
        - А еще я ночью смотался обратно в башню некроманта и похоронил твою предшественницу, - похвастался парень.
        - Спасибо, - кивнула я. - Кстати, где ты ночевал?
        - Мне выделили спальню по соседству с твоей.
        - Вот и славно, - значит, Морт всегда будет под рукой.
        Я отодвинула от себя пустой поднос. Живот протестующе заурчал, намекая, что не наелся. Надо выяснить, где здесь кухня, и наведаться туда.
        Я как раз открыла рот, чтобы спросить у Морта дорогу. Даже что-то сказала, но мой голос потонул в жутком звуке, пронесшемся по замку. Он походил на грохот в горах во время схода лавины и был такой силы, что стены задрожали, а с потолка посыпалась каменная крошка.
        Я в ужасе схватилась за столбик кровати. Происходящее напоминало землетрясение. Балла этак на три. Не катастрофа, но достаточно жутко. Что нужно делать при землетрясении? Встать в дверной проем!
        Я подскочила с кровати и устремилась к двери. В тот момент, когда я, вцепившись в косяк, замерла в дверном проеме, все прекратилось.
        Морт, который все это время как ни в чем не бывало сидел на кровати, спросил удивленно:
        - Ты чего это?
        - Так ведь трясет.
        - А, это, - махнул он рукой. - Это Черный дракон рычит. Требует завтрак.
        - Д-дракон? Он что живет в замке? - я пошатнулась. От такого дверной проем не спасет.
        - В самом замке он не поместится, да и не любят драконы замкнутое пространство. Но на крыше для него отведена площадка, где он отдыхает между полетами.
        «Так, на крышу не ходить ни при каких обстоятельствах» - пометила я себе.
        - И часто он вот так... требует? - уточнила я.
        - Бывает, - пожал плечами Морт. - Ты привыкнешь.
        Я в этом сомневалась. На дрожащих ногах я кое-как добрела обратно до кровати и села. Драконы - реальность этого мира, лучше разузнать о них поподробнее.
        - Откуда они вообще взялись? - спросила я.
        - Ой, это старая история. У нас ее любят рассказывать малышам на ночь. В общем, когда-то очень давно драконы и укротители были единым целым. Этакие метаморфы, способные менять форму по своему желанию. Но они вечно спорили между собой, кем лучше быть -человеком или драконом. А потом произошел раскол. Одни перестали обращаться в людей, а другие - в драконов. В конце концов, они забыли, как это делать. Так из одной расы образовались две, но вражда никуда не девалась. Вольные драконы регулярно пытаются уничтожить Аллорию, а укротители в отместку берут их в плен и делают своими рабами. Так и живем.
        Я поблагодарила Морта за увлекательную историю. Все это походило на сказку, но после того, как я лично слышала рык дракона, не было причин ей не верить.
        Получается, Азриэл потомок драконов. Теперь понятно, откуда у него такие зрачки. Атавизм. Кому-то достается аппендикс от предков, а кому-то суперзрение. Эволюция, бессердечная ты стерва.
        Я едва успела перевести дух, как пришла горничная, чтобы помочь мне одеться. Сама я бы точно не справилась. Все эти завязки, заклепки, заколки в волосы, локоны, уложенные строго по схеме. Слишком сложно.
        В покоях целая комната была отведена отдельно под гардеробную. Выбирай платье, какое пожелаешь - синее, зеленое, золотое. Все цвета вырвиглазные, во вкусе Анастейши.
        Я бы порадовалась изобилию, если бы не одно «но» - весь гардероб был заточен под погибшую хозяйку, а я примерно на размер крупнее нее.
        Горничная кое-как натянула на меня платье и принялась зашнуровывать его на спине. Тут ее ждал сюрприз. Девушка удивленно крякнула, осознав, что завязать платье не получится.
        Я молчала. У меня амнезия, откуда мне знать, какой размер я носила до того, как умерла. И вообще что за упреки? Смерть никого не красит.
        Горничная помялась и, в конце концов, деликатно предложила:
        - Может, подберем что-то более свободного кроя? А это платье вместе с другими я отдам портнихе. Пусть приведет их в надлежащий вид.
        «То есть расширит под внезапно располневшую хозяйку», - расшифровала я и благосклонно согласилась. Нормальный размер платьев необходим. Целую неделю носить то, что мало - так себе вариант.
        Мы поменяли платье, и процесс одевания пошел бодрее. С обувью проблем не возникло. У нас с Анастейшей оказался один размер ноги. Повезло. Никакая амнезия не объяснит увеличение или уменьшение стоп.
        Приготовления к выходу в общей сложности заняли целый час. Немыслимая трата времени, как по мне. Дома я справлялась за пятнадцать минут: пила кофе и красила глаза одновременно. Прической вовсе не заморачивалась. Провела пару раз расческой по волосам и нормально. На худой конец собрала их в хвост.
        В этом же мире одна только женская одежда повергала в уныние. Белье, сорочка, нижняя юбка, само платье. Спасибо, что без корсета. Зато рукава длинные и широкие. Я постоянно в них путалась. А когда тянулась за каким-нибудь предметом, непременно цепляла рукавами за все подряд. Ужас как неудобно!
        Во всем этом великолепии я вышла из спальни и застала в гостиной Азриэля. Сегодня он выглядел иначе - во всем черном. Надо сказать, ему шел этот цвет. Но в то же время он подчеркивал ощущение опасности, что волнами исходило от мужчины. Настоящий инквизитор в мрачном одеянии. Того и гляди предаст меня огню. И вовсе не в переносном смысле, учитывая огнедышащего дракона.
        А еще я отметила пояс с металлическими вставками, несколько перстней на пальцах и наручи из тонкого серебристого металла с гравировкой из непонятных иероглифов. А вот брачных браслетов что-то не видать. Или их носят только женщины? Похоже, что так.
        Мои браслеты, кстати, прилично натерли кожу. Скорей бы уже похудеть, пока они вовсе ее не содрали.
        - Превосходно выглядишь, Ана, - приветствовал меня Азриэл.
        Кажется, он собирался добавить «для мертвой», но вежливо промолчал. Странно, что он не пытался сблизиться. Вот и сейчас ограничился кивком. То ли он не хотел меня пугать своим напором, то ли сам опасался касаться той, что еще недавно была мертва.
        Азриэл провел рукой по волосам. Кажется, этот жест у него привычный из разряда неосознанных. Глядя на него в этот момент, я поймала себя на мысли о нашем поцелуе. Да я же хочу его повторить! Неприятное открытие. Сближаться с чужим мужем не лучшее решение.
        Вернее всего романтику убивают мысли о смерти - проверено. Поэтому я спросила:
        - Моего убийцу уже нашли?
        Вдруг я зря волнуюсь? Может, убийца уже пойман и наказан.
        - Увы, пока нет, - ответ Азриэля разочаровал. - Но поиски вовсю ведутся. Не переживай, Ана, его обязательно найдут и накажут. Я смотрю, ты чувствуешь себя лучше, значит, пора подписать брачный договор, - сменил он тему.
        Морт, стоящий за спиной Азриэля, отчаянно замахал руками, привлекая мое внимание. Кажется, он хотел сказать, чтобы я не смела отказываться.
        - Нет! - двигал он губами, при этом не издавая ни звука. - Не вздумай.
        Наверное, он прав. Неожиданный отказ вызовет кучу вопросов. Я, конечно, могу свалить все на внезапную смерть и переосмысление ценностей. Мол, видела белый свет, много думала и решила изменить свою жизнь. Но что-то подсказывает: Азриэл не из тех, кто спокойно принимает отказ.
        - Идем, - он протянул мне руку. - Надо всего лишь поставить одну подпись. Это не займет много времени.
        Делать нечего, пришлось подчиниться. И только покидая вслед за Азриэлем покои, я вдруг сообразила, что понятия не имею, как расписывалась Анастейша.
        Вот дела...
        Глава 7. Подпись
        Морт увязался за нами. Красный шарик и тот чинно плыл по воздуху за моей спиной. Прямо личная свита. Называется, почувствуй себя королевой. Вот только я прекрасно помню, где заканчивали свой земной путь многие из коронованных особ - на плахе. Как бы со мной не случилось того же.
        Могла я забыть, как расписываюсь? Допустим. Но остается еще почерк. Как насчет него? Он что-то вроде условного рефлекса или нет? Мышечная память и все такое.
        Ладно, валим все на амнезию. Просто напишу имя «Анастейша» и дело с концом. Я мысленно представила процесс и похолодела. В голове была пустота. Я не умею писать на местном языке! Могу только говорить. Это же катастрофа.
        Ох, я бы сейчас не отказалась от коньяка. С валидолом. Но упоминать об этом вслух, наверное, не стоит.
        Вся моя надежда была на то, что Азриэл не в курсе, как пишет Анастейша. Весьма призрачная надежда, надо сказать. Вдруг они посылали друг другу любовные письма? А что, могли. В таком случае Азриэл знает почерк жены.
        Паника накрыла неожиданно, сжав грудь спазмом так что не вздохнуть. Мне конец! Я едва сдержалась, чтобы не броситься назад по коридору. Вместо этого обернулась и посмотрела на Морта глазами полными ужаса.
        Парень жестами спросил, в чем дело. Я в свою очередь изобразила, будто расписываюсь, а потом провела ребром ладони по горлу. Этот жест известен в любом мире. По крайней мере, Морт меня отлично понял и резко побледнел.
        Сильф тоже догадался, о чем речь. Красный шарик затрясся, что очень походило на приступ беззвучного хохота. Вот доберусь до него и лопну!
        Морт приложил руку ко лбу и закатил глаза. Ему дурно? Ах нет, это он мне предлагает изобразить недомогание. Может сработать.
        - Все в порядке, Ана? - обернулся Азриэл на нашу возню.
        - Мне что-то нехорошо, - пробормотала я, следуя совету Морта.
        - Позволь тебе помочь, - Азриэл поддержал меня под локоть. - Мы уже близко. Поставишь быстро подпись под договором и вернешься отдыхать к себе.
        - Может, отложим? - робко предложила я.
        - Прости, не получится. Все патриархи приехали в замок, чтобы лично засвидетельствовать этот момент. К тому же, пока не поставлены подписи, наш союз можно оспорить. А я хочу скорее назвать тебя своей, не опасаясь, что снова потеряю. Ты ведь тоже этого хочешь? - уточнил Азриэл.
        - Разумеется, - кивнула я.
        - Замечательно, - он сжал мой локоть сильнее, чем это требовалось, и ускорил шаг. Да уж, ему точно не терпится.
        Мы прошли еще немного, когда снова раздался рык, что напугал меня утром. Теперь уже я сама вцепилась в руку Азриэля клещами.
        - Черный сегодня не в духе, - пояснил он. - Закончим с подписью, и я с ним разберусь.
        Черный... надо же. У дракона нет имени, один только цвет. У нас даже тиграм в зоопарке дают клички и заботятся о них. Дракон, похоже, здесь в еще худшем положении.
        Рык прекратился, когда мы вошли в круглый почти пустой зал. Одна его стена полностью была из окон высотой от пола до потолка. Слюда была настолько тонкой, что через нее просматривалось все, как через обычное стекло.
        Вид отсюда открывался потрясающий. Синее небо с редкими перьями облаков, шпили соседних замков и тени парящих драконов. Дух захватывало от высоты и широты обзора.
        Я так засмотрелась, что не сразу заметила, что мы в зале не одни. Восемь мужчин и одна женщина ждали нас возле стола, на котором лежал развернутый лист пергамента.
        Патриархи. Это без сомнения они. У каждого одежда определенного оттенка: желтый, синий, зеленый, коричневый, сиреневый, белый, серый, бежевый и красный на женщине. Десятый - черный - у Азриэля.
        Видимо, у каждого рода свой цвет. Морт позже объяснил, что он соответствует цвету драконов, которых укрощают представители рода. Но со стороны, когда патриархи собирались вместе, это смотрелось забавно. Словно я имела дело с живой радугой.
        Пока я рассматривала патриархов, они с не меньшим интересом изучали меня. А что, правители города тоже люди, им, как и всем, любопытно взглянуть на воскресшую.
        - Как вы себя чувствуете, мистра Анастейша? - спросил старший из девятки - седой старик лет семидесяти, одетый в белое.
        - Немного кружится голова, - я попробовала разжалобить хотя бы их, раз уж влюбленный муж не проникся.
        - Я слышал, такое бывает после возвращения, - кивнул «белый». - Но ничего, подпись
        - сущий пустяк. Мы быстро управимся. Пройдите сюда, - он указал на стол.
        Я шагнула вперед и патриархи плотной стеной сомкнулись за мной. Неприятное ощущение. Они буквально сопели мне в спину. Аж волоски на шее шевелились от их дыхания. Чего это они? Это же обычная подпись под брачным договором. Или они что-то подозревают и на самом деле это проверка?
        У меня испарина выступила на лбу от напряжения. Что же делать? Что делать? Морт и сильф теперь отрезаны от меня забором из патриархов. Я осталась совсем одна.
        - Это свиток из бумаги, закаленной дыханием дракона, - единственная женщина-патриарх указала на развернутый на столе лист. Он был необычного золотистого оттенка и переливался в лучах солнца подобно бензиновой луже. - Свиток напитан магией дракона, его невозможно подделать. Обычно брачные договора заключаются на простой бумаге, но мессир Азриэл настоял на драконьем свитке.
        Я бросила взгляд на мужа. Этот договор крайне важен для него. Хотела бы я прочесть, что там написано, но умение читать к моему попаданию в чужой мир тоже не прилагалось. Вот такой недокомплект. Кто-то там наверху решил, что хватит с меня разговорной речи. Или Морт где-то напортачил. Не удивлюсь, если и в этом виноват некромант-недоучка.
        Вариантов, что может быть в договоре, масса, но я склонялась к приданому. Я уже знала, что Анастейша из богатого и благородного рода. Плюс она сирота. Кому-то же должно достаться все ее наследство. Так почему не мужу?
        - Возьмите перо, мистра Анастейша, - подсказал «желтый». Похоже, самый нетерпеливый из всех. - И поставьте роспись. Пора покончить с этой формальностью.
        Ничего себе формальность, ради которой собралась вся верхушка города.
        Выбора особо нет. Да и какая мне, по сути, разница? Я все равно скоро буду дома. Надо только дождаться возвращения некроманта, и он отправит меня восвояси. А пока у меня всего одна задача - не привлекать внимания. Если подниму шум, отказываясь ставить подпись, это точно не пройдет незамеченным.
        Так что я бы с радостью расписалась под этим их договором. Вот только как это сделать, не зная букв.
        «Желтый» вложил в мои пальцы перо. Я стиснула его, стараясь, чтобы рука не дрожала. Время как будто замедлилось. Я слышала, так порой бывает от стресса и страха.
        Я медленно потянулась к чернильнице, лихорадочно соображая, что же делать. Возможно, прямо сейчас отсчитываются последние секунды моей спокойной жизни. Распишусь не так
        - и все, конец.
        Анастейша была грамотной? Может, я не могу читать, потому что она не умела? Вроде как ко мне перешли те способности, что были у нее. Например, управление духом. Вдруг она ставила крестик вместо подписи, а я возьму и изображу завитушки? Вот все удивятся.
        Казалось, помощи не будет, но она все-таки пришла. Причем откуда не ждали - выручил длинный рукав. Зацепив чернильницу, он ее опрокинул. Черная вязкая масса залила стол. Женщина-патриарх в последний миг успела подхватить свиток, а то бы и он испачкался.
        - Ох, простите, я такая неловкая, - сказала я, ликуя про себя. Повезло мне, все решилось само собой.
        - Ничего страшного, - через силу улыбнулась женщина, хотя по глазам было видно, что ей хочется меня придушить. - Мы найдем другую чернильницу.
        Она щелкнула пальцами, и тут же появилась служанка. Пара взмахов тряпкой очистили стол. На него вернули свиток, а служанку послали за новой чернильницей.
        Я кусала губы, думая, как быть. Второй раз трюк с опрокидыванием вряд ли прокатит, даже если мне удастся его повторить. Надо срочно придумать что-то еще.
        В минуты опасности мозг включается на полную. Перебирает варианты, прикидывает способы. Вот и мой в ускоренном темпе искал выход.
        Я уже слышала шаги служанки, несущей новую чернильницу. В огромном зале они отдавались гулким эхом. Громче разве что билось мое сердце.
        С каждым новым ее шагом момент моего фиаско был все ближе. Я покрутила головой, выискивая пути отступления. Их, естественно, не было.
        И вот тут взгляд зацепился за красный шарик над головами патриархов. Он мирно покачивался в воздухе. Внезапно меня осенило: именно шарик - мое спасение! Точнее, не совсем он, а сильф, но это уже детали.
        - Перьевая ручка, - прошептала я себе под нос и вытянула руку в направлении шара.
        Я на собственном опыте убедилась - сильф принимает ту форму, какую пожелает его хозяин. Вот и сейчас, стоило мне приказать, как шарик лопнул с тихим хлопком, и в моей ладони появилась перьевая ручка. Точно такая, как я представила в своих мыслях.
        - Не надо чернил, - сказала и наклонилась над свитком. - Я распишусь так.
        Мой расчет был прост - сильф наверняка знает почерк хозяйки. Даже если он не умеет писать, это не имеет значения. Он просто скопирует роспись. Я не могу подделать то, чего никогда не видела, а вот он - запросто.
        Сжав ручку-сильфа пальцами, я мысленно приказала ему изобразить на свитке подпись Анастейши. Уверенности, что сработает, не было. Но это хоть какой-то шанс.
        Приставив перо к бумаге, я замерла в ожидании результата. Пан или пропал?
        Никогда еще секунды не казались такими длинными. Чудилось, я даже слышу шелест песка в воображаемых песочных часах.
        Я не дышала. Но рука на удивление была тверда. Пальцы, сжимающие поддельную ручку, держали крепко. Благодаря этому, когда перо заскользило по свитку, я не выпустила его из руки.
        Со стороны все выглядело так, будто это я расписываюсь. Подпись вышла длинной и заковыристой. Без долгой тренировки ее не повторить.
        Что ж, по крайней мере, я узнала кое-что новое об Анастейше - она была грамотной. Это только мне не повезло.
        Закончив, я быстро спрятала ручку в складках рукава. Благо тот позволял. Им можно было прикрыть хоть весь стол. Кажется, мне начинает нравиться такой расклешенный длинный крой.
        Я выпрямилась, и патриархи с облегчением выдохнули. Посыпались поздравления. В основном в адрес Азриэля. Я же скромно стояла в стороне и благодарила всех известных мне богов, что обман удался. Выкрутилась. Или я рано обрадовалась?
        - Свиток не принимает подпись, - перекрикивая общий гомон, сообщила женщина-патриарх.
        Повисла нехорошая такая тишина. Я сглотнула ком в горле. Неужели проклятый свиток меня раскусил? И что теперь?
        Все столпились вокруг стола. Я тоже заглянула в свиток одним глазком и увидела, как поставленная мной секунду назад подпись медленно исчезает с бумаги. Минута - и ее точно ластиком стерли, ни следа не осталось.
        - В чем причина? - недовольно поинтересовался Азриэл.
        - Похоже, свиток посчитал подпись недействительной, - сказал «белый».
        Азриэл только зубами скрипнул. Клянусь, я даже услышала этот звук. Уже не в первый раз, между прочим. Если он продолжит в том же духе, ему понадобится стоматолог.
        Постепенно, один за другим, все взгляды со свитка переместились на меня. А вот это скверно. Патриархи ждали объяснений. «Какого черта?» - читался на их лицах закономерный вопрос, а я не знала, что им ответить.
        И вот тут на выручку пришел тот, от кого я этого ожидала меньше всего. Морт протиснулся через патриархов и встал рядом со мной. Плечом к плечу.
        - Причина наверняка в потере памяти, - его голос почти не дрожал, когда он заговорил. - Мистра Анастейша не в себе, поэтому свиток ее не признает. Эти магические штуки так странно работают. Кто разберет, что им нужно?
        Патриархи переглянулись.
        - Кажется, я припоминаю схожую ситуацию, - произнес «серый», светловолосый мужчина чуть постарше Азриэля. - Мистр Дориан не подписал завещание, так как страдал старческим слабоумием. Его внуки были в ярости, но ничего не смогли поделать. Свиток не принимал подпись старика.
        - В трезвом уме и твердой памяти, - пробормотал «белый».
        - Именно! - возликовал Морт по поводу того, что патриархи сами нашли объяснение.
        Гомон поднялся с новой силой. Патриархи спорили, выдвигали версии и, в конце концов, снова вернулись ко мне.
        - И что теперь делать? - спросил «белый» у Морта.
        - Ждать, когда к мистре Анастейше вернется память, - ответил он. - Тогда она без проблем подпишет брачный договор.
        Опять раздался знакомый скрип. Бедный мой муж, такими темпами он быстро лишится зубов.
        - Я найму лучших лекарей, - заявил Азриэл. - Это не займет много времени.
        Я кивнула. Тоже очень надеюсь, что некромант не задержится и скоро вернется домой. Не горю желанием стать подопытным кроликом у местных врачевателей. Как вообще лечат потерю памяти? Да еще в мире, где есть магия. Не уверена, что хочу это выяснять.
        Глава 8. Письма
        Меня вместе со всей свитой вернули в ставшие уже родными покои. На этот раз моим провожатым была служанка. Азриэл остался с патриархами обсуждать перспективы моего выздоровления. Просто поразительно, как правителей города волновало самочувствие одной отдельно взятой девушки.
        Едва мы пришли в покои, как я сделала две вещи - вернула сильфу форму шарика и сказала Морту:
        - Что-то здесь нечисто.
        - Еще бы, - согласился он. - Просто так девушек в Аллории не убивают.
        - Ты! - я ткнула пальцем в шарик. - Рассказывай, во что вляпалась твоя хозяйка.
        - Шары не разговаривают, - заявил этот наглец.
        - Не вынуждай меня прибегать к крайним мерам, - пригрозила я. - Вот превращу тебя в туалетный ершик и отправлю работать по назначению. У меня тут жизнь на кону стоит!
        Красный шарик аж побледнел. Выглядело это забавно: красный цвет будто подернулся сизой дымкой, а сам шарик немного сдулся. Похоже на капитуляцию.
        - Рассказывай, - кивнула я, устроившись в кресле.
        - Да нечего особо, - нехотя признался сильф. - Анастейша своими секретами со мной не делилась.
        - Ты же всегда был при ней. Мог что-то слышать или видеть. Например, убийцу.
        - А вот и нет. В день свадьбы она оставила меня в замке. Не хотела, чтобы я мешался под ногами.
        - Это Анастейша так решила, или Азриэл ей велел так поступить? - уточнила я.
        - Мне откуда знать? Она передо мной не отчитывалась.
        Шарик печально проплыл по воздуху к окну и завис напротив. Будь у него глаза, я бы сказала, что он наблюдает за тем, как резвятся его товарищи - вольные духи-сильфы. Кажется, спутник Анастейши не очень-то рад своему положению, но ничего не может с этим поделать. В этом мы схожи.
        - Тебя привязали к Анастейше против воли, - озвучила я свою догадку.
        - Как и всех спутников. Сильфов ловят и магией соединяют с человеком, которому он отныне обязан подчиняться. Я - всего-навсего раб, - грустно вздохнул шарик.
        - И когда закончится твоя служба?
        - Никогда. Я навеки привязан к Анастейше. То есть теперь уже к тебе. Видишь, даже смерть не смогла нас разлучить.
        - Вообще-то это странно, учитывая, что я не совсем Анастейша, а точнее, совсем не она, - нахмурилась я.
        - Вы похожи как сестры-близнецы, ты не можешь этого отрицать. А значит, какая-то связь между вами точно есть. И тот факт, что я привязан к тебе так же, как к ней, это подтверждает. Возможно, однажды мы в этом разберемся.
        - Возможно, - вздохнула я.
        Мне понравилось, как он это сказал - «мы». Неужели на нашем фронте потепление? Мне, признать, сильф становился все симпатичнее. Хорошо бы и я ему приглянулась.
        - А ты можешь освободиться от связи с хозяином? - спросила я.
        - Нет. Только если хозяин пожелает меня отпустить. Но Анастейша никогда бы такого не сделала...
        - К счастью, я не Анастейша. Обещаю освободить тебя перед тем, как вернусь домой. Я бы сделала это и раньше, но ты ведь сразу улетишь, - пояснила я. - Это вызовет подозрения насчет меня. К тому же я хочу, чтобы ты помог мне найти убийцу своей хозяйки. Я всерьез опасаюсь, что он явится закончить начатое. Но потом, уходя в свой мир, я обязательно отпущу тебя. Клянусь.
        Сильф недоверчиво покачивался в воздухе. Бедняга не привык, что люди говорят с ним на равных.
        - Что скажешь? - переспросила я. - По рукам?
        - По рукам, - согласился дух. - Но у меня есть условие.
        Я напряглась - что он потребует? Но, как выяснилось, волновалась зря.
        - Никаких шаров, - заявил сильф.
        - Хорошо, - быстро кивнула я, пока он еще что-нибудь не придумал. - Можешь стать таким, каким сам хочешь.
        Красный шарик с удовольствием лопнул, и сильф, вернув изначальную форму полупрозрачного сгустка воздуха, сделал несколько кругов по гостиной. Не очень-то он любит находиться в навязанном образе. Может, это тяжело для духа? Я решила, что не буду впредь злоупотреблять своим влиянием и лишний раз заставлять духа менять форму.
        Когда сильф налетался, я спросила:
        - Как тебя зовут?
        - Сильф, - ответил он.
        - Нет, скажи, как к тебе обращалась хозяйка.
        - Так и обращалась.
        - У тебя что же, нет имени? - удивилась я. Да уж, высокие у них с Анастейшей были отношения.
        - Нет, - вздохнул сгусток. - Но мне всегда хотелось его иметь. Ведь имя сделает меня особенным, выделит среди других.
        - Я буду звать тебя Сиф, - заявила я.
        Похоже на моющее средство, зато созвучно с сильфом. Легко запомнить.
        Дух сделал очередной круг по гостиной, на все лады повторяя новое имя: своим писклявым голоском, басом, женским сопрано, пародируя меня и Морта. В общем, имя ему понравилось.
        Когда он успокоился, я попросила:
        - Сиф, я понимаю, что Анастейша не делилась с тобой секретами, но может, ты что-то случайно подсмотрел. Мне не помешает узнать получше твою хозяйку. Будь добр, помоги.
        Дух на миг завис на одном месте, а потом устремился в спальню, крикнув на ходу:
        - Идите за мной.
        Мы с Мортом кинулись следом за Сифом. В спальне тот завис напротив секретера.
        - Найди резную шкатулку. Там хранятся письма, которые Анастейша получала, - сказал Сиф. - Я их не читал, но наверняка из них можно узнать подробности ее жизни. Хотя бы с кем она общалась и о чем.
        Я поспешила к секретеру. Поиски шкатулки много времени не заняли. Анастейша ее особо не прятала. Зато она ее запирала, и ключа у меня, естественно, не было.
        Я покрутила шкатулку. Интересно, если взять кочергу и ударить как следует, дерево сломается?
        - Используй меня, - ко мне подлетел Сиф.
        Я не сразу сообразила, о чем он. А потом осенило - дух без труда стал перьевой ручкой, и даже подделал чернила. Они были как настоящие. Так почему бы ему не принять форму ключа для шкатулки? Я все больше понимала, за что духи так ценятся. Это же палочка-выручалочка на все случаи жизни!
        Дух-ключ подошел идеально. Щелчок, и шкатулка открылась. Там лежала тугая стопка писем. Я высыпала их на секретер, чувствуя себя пиратом, нашедшим сундук с сокровищами. Даже слышала в воображении крик внутреннего попугая - «Пиастры, пиастры»!
        Что говорить, я возлагала большие надежды на эти письма. Может, хоть так узнаю Анастейшу поближе.
        Я схватила ближайшее письмо и жадно развернула, предвкушая тайны своей предшественницы. Сейчас я выясню о ней все!
        Ага, как же. Почитать было что, вот только я не поняла ни строчки. Ах да, я же не умею читать. Неловко вышло. Надо будет заняться своим образованием. А пока...
        - Прочти, - я протянула письмо Морту. - Надеюсь, хоть ты умеешь.
        - А то, - гордо вздернул подбородок Морт. - Для некроманта чтение - одна из важнейших наук. Иначе как изучать книги с заклинаниями?
        Морт рассортировал послания на три кучки - по числу писавших. Писем самой Анастейши в шкатулке не было, они остались у получателей. Я словно подслушала половину разговора. Такой вариант сломанного телефона, но уж как есть.
        Итак, у нас были письма от подруги Анастейши из пансиона. Морт прочел вслух несколько. Ничего интересного. Девица рассказывала о своей жизни дома после окончания учебы и спрашивала, как дела у Анастейши. Вот ее ответы пригодились бы, но увы.
        Парочка писем от дяди. Они отличались сухим тоном, и писал он только по делу. Инструкция по возвращению домой из пансиона, уточнение деталей готовящейся свадьбы. Ничего личного, чисто деловые отношения.
        А вот в третью стопку, самую многочисленную, между прочим, попали письма от Азриэля. Моя догадка была верна - они с Анастейшей переписывались.
        Именно этим письмам мы уделили максимум внимания.
        Поначалу рассчитывали узнать из них что-то полезное, но потом банально зачитались. Азриэл писал красиво. Это были настоящие любовные послания, отправленные, по всей видимости, до того, как состоялась свадьба.
        Морт читал на удивление хорошо, с интонацией:
        «Скорей бы назвать тебя женой и разделить с тобой восходы и закаты, радости и невзгоды каждого дня».
        «При виде тебя я сам не свой. Меня охватывает пламя, и сердце судорожно пульсирует в груди. До встречи с тобой я не подозревал, что могу так сильно чувствовать».
        «Все, что мне нужно - твоя любовь. Пока ты любишь меня, я способен на любые подвиги».
        «Мне все сложнее сосредоточиться на делах. Ведь я постоянно думаю о тебе. На днях секретарь спросил, как прошло совещание с патриархами, а я ответил, что не встречал женщины прекраснее. Он, наверное, счел меня сумасшедшим и был прав. Я определенно тронулся умом от любви к тебе».
        Я аж заслушалась. Очень красиво! Так трепетно и нежно. Мое девичье сердце дрогнуло. Наверняка Анастейша тоже не устояла.
        Это лишь несколько выдержек из писем Азриэля, но они все были в подобном духе. Проблема в том, что романтический образ мужчины из писем совершенно не вязался с образом жесткого укротителя драконов, которого я знала.
        - Там точно прямо так и написано? - усомнилась я. - Ты ничего от себя не добавил?
        - За кого ты меня принимаешь? - возмутился Морт. - Да и я не смогу так красиво...
        Это точно. Морт не придумал бы такое самостоятельно.
        - Это действительно письма Азриэля, - подтвердил Сиф. - Узнаю его руку. По крайней мере, писал он сам. А вот надиктовать мог, конечно, любой. Или же он тщательно выбирал слова.
        Вероятно, Азриэл из тех мужчин, которым сложно выражать свои чувства. На бумаге -одно дело. Есть время посидеть, подумать, переписать, а в разговоре подобной роскоши нет. Я сама порой только спустя несколько часов придумываю остроумный ответ на ту или иную фразу собеседника.
        Начитавшись, мы решили вернуть письма обратно в шкатулку. В них больше не было ничего полезного.
        - Подай шкатулку, - попросила я Морта.
        Парень протянул ее мне, но отпустил раньше, чем я взяла. В результате шкатулка упала на пол. Не случись этой неприятности, мы бы никогда не узнали, что у нее есть второе дно. От удара об пол оно выпало, и оттуда вывалилась маленькая синяя книжечка.
        - Это еще что? - подняла я книжечку. - Похоже на блокнот.
        - Это дневник Анастейши, - просветил Сиф. - Я все гадал, где она его прячет. Надо же, ни разу не видел, чтобы она клала его в шкатулку.
        Дневник - то, что надо. Я снова велела Морту читать, но что-то пошло не так.
        - Дневник зашифрован, - сообщил парень. - И шифр мне неизвестен. Возможно, Анастейша сама его выдумала.
        - Незадача, - вздохнула я.
        Забрав блокнот у Морта, я спрятала его обратно в шкатулку, закрыла двойное дно, затем сложила на него письма и убрала шкатулку в секретер. Пока дневник бесполезен.
        Но хотя бы Сиф доказал свою преданность. Между мной и духом установился хрупкий мир. Хоть какой-то позитив.
        - Что будем делать дальше? - спросила я.
        - Ждать моего наставника и не высовываться, - ответил Морт. - Все будет хорошо.
        Ох, зря он это сказал. Большинство проблем в моей жизни начинались именно с этой фразы.
        Глава 9. Лекарь
        Началось все с незваных гостей - явился Азриэл, и не один, а с лекарем. Быстро же он его вызвал. Ему явно срочно нужна здоровая жена.
        Сухонький старичок с козьей бородкой мне сразу не понравился. Уж очень шустрый. Мигом взял меня в оборот - осматривал, ощупывал, качая головой и цокая языком, словно лошадь выбирал.
        Изучив меня со всех сторон, лекарь вынес вердикт:
        - Для вернувшейся с того света мистра Анастейша в прекрасной форме. Я всяких возвращенцев повидал. Некоторые из них, мягко говоря, были не совсем цельными. Теряли, знаете ли, то руку, то ногу, а один даже голову. Но с вашей женой такого не случится. Вы успели вовремя, и она физически полностью восстановилась.
        - А что с памятью? - спросил Азриэл.
        - Тут все зыбко, - вздохнул лекарь. - Мы лечим тело, а душа излечивается сама. Кто знает, когда к мистре Анастейше вернутся ее воспоминания? Она перенесла тяжелый шок. Умерла! Естественно, возвращение не обошлось без последствий.
        - Я то же самое говорил, - встрял Морт.
        - Вы превосходно справились, молодой человек, - похвалил его лекарь. - Практически эталонное воскрешение. Для ученика вашего уровня это огромный прорыв. Из вас получится выдающийся некромант.
        Я хмыкнула. Знаем мы, как он справился. Но даже понимание, что похвала незаслуженная, не помешало Морту покраснеть от удовольствия. Мальчишка! Как только Азриэл доверил ему жену? Наверное, действительно был в отчаянии.
        Рядом с моим плечом завис сильф. Лекарь и ему уделил внимание.
        - Я смотрю, - сказал он, - сильф признал хозяйку. Связь духа с мистрой Анастейшей восстановилась полностью. Это хороший знак.
        - И как долго продлится подобное состояние? - спросил Азриэл. Оптимизм лекаря его не вдохновлял.
        - Можно попробовать ускорить возвращение памяти, - ответил лекарь. - Так сказать, стимулировать ее.
        - Каким образом? - Азриэл разве что стойку гончей, почуявшей цель, не принял.
        - Окружите мистру Анастейшу тем, что ей знакомо. Какие-то вещи из прошлого, а еще лучше - люди смогут ей помочь воскресить память.
        Я насторожилась. Вот только родственников и подруг Анастейши не хватало. Будем надеяться, их приезд сложно организовать. Но, взглянув на Азриэля, поняла, что он ни перед чем не остановится. Если потребуется, силой приволочет сюда родных жены.
        - Что-нибудь еще? - уточнил Азриэл.
        - Уделяйте жене больше внимания, - посоветовал лекарь. - Сейчас она вас не помнит, мессир, но ведь прежде она вас любила. Любовь - очень мощная штука. Она не исчезает просто так с потерей памяти. Уверен, в глубине души мистра Анастейша все еще любит вас.
        Все, не сговариваясь, посмотрели на меня. В том числе Азриэл. Но как раз в его взгляде читалось сомнение.
        - Живите, как положено мужу и жене, - закончил свою мысль лекарь.
        Я чудом сдержалась и не придушила его. Так и знала, что вредный старикашка все испортит.
        Он только что посоветовал Азриэлю переспать со мной! Муж и жена регулярно это делают, не так ли?
        Судя по взгляду, брошенному Азриэлем на меня, он понял намек лекаря так же. А я так надеялась, что до этого не дойдет. Когда там уже приедет некромант?
        Этот вопрос я задала Морту, как только мы снова остались одни. Азриэл пошел провожать лекаря, пообещав, что позже зайдет меня проведать.
        - Наставник вернется восходов через семь или даже десять, - ответил Морт.
        - Нескоро, - мрачно заключила я. - И что мне делать?
        - Играть пьесу до конца, - патетично воскликнул парень.
        - Мы о таком не договаривались! - зашипела я.
        - Он все-таки твой муж. Чего ты ожидала?
        Не мой, а Анастейши.
        - Тише ты. Еще услышит кто... Думаешь, мне одному придется туго, если Азриэл узнает о гибели жены? Да он нас обоих скормит дракону! Он за любимую жену никого не пожалеет, - раз, наверное, в сотый повторил Морт. Дался же ему этот дракон.
        Насчет любимой я, если честно, сомневалась. Но вот договор. он и правда был крайне важен. Недаром все патриархи явились посмотреть на мою роспись. Если по моей вине его подписание сорвется, мне придется туго. Возможно, Морт не так уж неправ, и я действительно стану ужином дракона.
        - Все равно ничего не выйдет, - я опустилась в кресло и закрыла лицо руками.
        - Это еще почему? - насторожился Морт.
        - Анастейша наверняка была девственницей.
        - Ну да. Все девушки выходят замуж невинными.
        - А я - нет.
        - Что «нет»? - не понял Морт.
        - Не девственница я!
        Да, вот так. Мне двадцать один год. В моей жизни было не так много мужчин. По правде говоря, всего один - первая любовь, случившаяся еще в старших классах. С Игорем мы встречались пять лет, и за это время всякое было. В том числе физическая близость.
        За пару месяцев до моего попадания в чужой мир мы расстались. Игорь заявил, что он слишком молод для серьезных отношений и хочет попробовать других женщин, так как до сих пор я была его единственной. Прямо так и сказал - попробовать других. Я его удерживать не стала. Пусть катится, дегустатор недоделанный.
        Я болезненно переживала разрыв и уж точно не была готова броситься в постель к первому встречному, которым для меня, по сути, являлся Азриэл. Пусть он даже хорошо целуется.
        Морт захлопал ресницами, переваривая информацию. Поначалу его думалка дала сбой, но он быстро нашел объяснение:
        - В твоем мире у тебя есть муж?
        - Нет, - качнула я головой.
        - Как же тебя угораздило? Ты ещё так молода! - ужаснулся парень. - Живёшь, наверное, в борделе.
        - Тогда весь мой мир бордель, - фыркнула я.
        - О боги, из какого кошмара я тебя вытащил! Ты должна быть мне благодарна.
        Да уж, о сексуальной революции здесь явно не слышали.
        - Хватит причитать, - оборвала я Морта. - Лучше скажи, что будем делать.
        - Выкручиваться, - авторитетно заявил он.
        Я закатила глаза. Вот только девственницей в первую брачную ночь мне еще притворяться не приходилось.
        Глава 10. Свидетели
        Обсудить детали плана по спасению меня от домогательств собственного мужа помещали очередные посетители. Что-то я нарасхват в последнее время, прямо как самая популярная девочка в классе.
        На этот раз гости были женского пола - две девушки. Судя по нарядам и драгоценностям, они из обеспеченных, знатных семей.
        - Ана, дорогая, мы так за тебя волновались, - одна обняла меня, едва я открыла дверь.
        - Какое счастье, что тебя удалось вернуть, - поддакнула вторая.
        Не спрашивая разрешения, они протиснулись мимо меня в гостиную и, не успела я и глазом моргнуть, расселись в креслах. Ну и что прикажете мне с ними делать? Я их обеих впервые вижу.
        Одна чуть постарше меня - миниатюрная блондинка. Вторая - моя ровесница и тоже брюнетка. Обе довольно миловидные. Но, несмотря на заверения о беспокойстве за мое здоровье, в глазах обеих я видела лишь жгучее любопытство и ноль сострадания.
        Сиф залетел гостьям за спину и принялся быстро менять облик, словно слайды, пытаясь намекнуть мне, с кем имею дело. Этакий то ли сурдоперевод, то ли игра в шарады.
        Первый слайд - брачные браслеты, второй - почему-то Азриэл, третий - стрелка, указывающая на девушек.
        Это что, первая и вторая жена Азриэля? В этом мире принято многоженство? Почему Морт меня не предупредил?!
        Я уперла руки в боки и собралась высказать все, что думаю о местном институте брака, но блондинка меня опередила.
        - Мы в курсе твоих проблем с памятью, Ана, - сказала она. - Азриэл нам все объяснил. Ты, наверное, нас не помнишь. Мы и виделись всего пару раз после твоего приезда в Аллорию. Мы жены братьев Азриэля - Мартиша, - она указала на себя, - и Алишия. Твои невестки.
        Я моргнула. Невестки? Надо провести с Сифом разъяснительную беседу на тему, как правильно объяснять семейные связи. А то еще немного - и случился бы конфуз.
        - Действительно не помню, - вздохнула я. Желание выставить девушек за дверь пропало, вместо него появилась идея, как их использовать. - Я даже свадьбу забыла. Представляете?
        - Ох, это, должно быть, очень обидно, - всплеснула руками Алишия. - Свадьба - самый важный день в жизни девушки.
        - И не говори, - согласилась я. - Но ведь вы там были. Среди гостей?
        - Естественно, - кивнула Мартиша. - Мы были почетными гостями. Как-никак родня самого патриарха.
        - Тогда расскажите мне, как все прошло. Хоть с ваших слов побываю на собственной свадьбе.
        Девушки переглянулись.
        - Хорошо, - кивнула Мартиша. - Прикажи подать чай. Это будет долгий разговор.
        Отлично. Я мысленно потирала руки. Эти двое расскажут мне, как именно погибла Анастейша. Они должны были все видеть.
        Пока служанка бегала на кухню за угощениями, девушки заметили Сифа, плывущего по воздуху.
        - Ты позволяешь духу перемещаться самому по себе? - удивилась Алишия.
        - Пусть резвится, - махнула я рукой. - Мне пока не нужен.
        - Неслыханная распущенность, - возмутилась Мартиша и встряхнула запястьем.
        Тогда-то я обратила внимание, что гостьи явились со своими духами. Я приметила их не сразу. Все потому, что хозяйки замаскировали их под аксессуары.
        У Алишии сильф был из числа воздушных духов, как мой. Она превратила его в сумочку. Я поняла, что это дух, лишь когда она поставила ее на стол и приказала подать салфетку.
        Сумочка открылась, и оттуда появилась сложенная аккуратным лебедем салфетка. В течение вечера Алишия то и дело обращалась к сумочке за тем или иным предметом. Та была ее личной волшебной шкатулкой, способной материализовать все, что душе угодно.
        У Мартиши дух был огненным. Я впервые видела такой. Увы, полюбоваться им в естественной форме я не смогла. Весь вечер дух провисел на запястье хозяйки в виде огненного браслета. Красиво, но вместе с тем грустно.
        К духам в этом мире относились как к низшим существам. Их не считали за личность. Теперь понятно, почему Сифа не расстроила смерть хозяйки. Ни один раб не станет оплакивать гибель рабовладельца.
        - Духам нельзя давать свободу, - отчитала меня Алишия. - Они от нее теряют разум и перестают подчиняться. Им надо чувствовать твердую хозяйскую руку. Тогда они будут послушны.
        Пышногрудая Алишия самодовольно улыбнулась. Бог явно поставил перед ней выбор: большая грудь или мозги. При виде ее декольте не возникало сомнений в том, что она предпочла.
        Сиф бочком выплыл из гостиной в спальню, от греха подальше. К счастью, в этот момент принесли чай, и разговор вернулся к свадьбе. А то еще немного, и я бы высказала все, что думаю о таком отношении к духам.
        Мой расчет оправдался - девушки наперебой принялись описывать роскошь нашего с Азриэлем бракосочетания. Я узнал кучу всего бесполезного - как много было гостей (особо важных даже перечислили поименно). Сколько цветов использовали для украшения собора. Как дивно пели мальчики в хоре.
        - А какое потрясающее у тебя было платье! - мечтательно закатила глаза Мартиша.
        На этом моменте меня передернуло. У меня с этим платьем связаны совсем другие воспоминания - труп и кровь. Возможно, до этого оно выглядело красиво, но когда перешло мне, от былого великолепия не осталось и следа.
        Я терпеливо выслушивала всю эту чепуху в ожидании перехода к главному - к моменту смерти Анастейши. Как-никак девушки напротив меня свидетели убийства. Я рассчитывала узнать от них что-нибудь полезное.
        - Потом вы вышли из собора, гости ждали вас на ступенях и обсыпали лепестками цветов... - Мартиша внезапно запнулась.
        Вот оно, поняла я. Мы подошли к моменту икс.
        - Что было дальше? - спросила я.
        - Не знаю, можно ли это рассказывать, - девушка посмотрела на подругу. - Мы не хотим тебя волновать.
        - Вы помогаете мне вспомнить, - заверила я. - Лекарь сказал, что мне необходимо окунуться в прошлое. В том числе в неприятные воспоминания. Они ведь, как правило, самые яркие.
        Девушки снова переглянулись и кивнули друг другу. На этот раз рассказывала Алишия. Понизив голос до заговорщического шепота, она произнесла:
        - Все произошло внезапно. Никто такого не ожидал, даже Азриэл. Вы едва вышли из собора. Такие счастливые, держались за руки. Ты смеялась и вдруг резко умолкла. Я стояла в первом ряду, но далеко не сразу сообразила, что случилось. Только спустя пару секунд, когда ты начала оседать, все заметили, что у тебя из груди торчит кинжал. Он вонзился четко в сердце. Надежд на спасение не было. Ты умерла за считанные мгновения, прямо на ступенях собора, сразу после того, как сказала Азриэлю «да».
        - Откуда взялся этот кинжал? - уточнила я.
        - Кто знает? - пожала плечами Мартиша. - Его могли метнуть. Или его вонзил в твою грудь кто-то из толпы. В такой давке к тебе было легко подобраться.
        Ступени собора. что ж, я хотя бы выяснила место.
        - Азриэл чуть с ума не сошел, - продолжила рассказ Алишия. - Ты бы видела его в тот момент, он был сам не свой. Он совершил невероятное ради тебя. Чтобы воскресить человека, нужно одобрение всех патриархов, а это долго. Поэтому полного воскрешения не было уже пятьдесят зим. Но твой муж добился разрешения буквально за несколько минут. Тебе повезло, что он сам патриарх, а иначе...
        Она не договорила, но и так понятно, что иначе лежать мне в сырой земле. Собственно, там сейчас Анастейша и находится. Азриэл предусмотрел все, кроме квалификации некроманта.
        - Я ведь так и не успела подписать брачный договор, - призналась я. - А теперь свиток не принимает мою подпись.
        Разговор на эту тему завела специально. Хотела посмотреть на реакцию девушек. Уж очень меня интересовало, что такого важного в том договоре.
        Но ответ разочаровал.
        - Не бери в голову, - отмахнулась Мартиша. - Подпишешь позже. Договор - пустяк. Мы все такие подписывали. Там передача прав мужу на собственность жены.
        - Муж получит все, что принадлежит мне? - нахмурилась я.
        - Разумеется, - кивнула Алишия. - А до этого всем твоим имуществом распоряжался опекун.
        То есть у женщины в этом мире ничего нет, сделала я неутешительный вывод.
        - Но теперь у вас с Азриэлем все будет в порядке, - заверила Алишия. - Вы будете жить долго и счастливо.
        Осталось добавить - и умрете в один день.
        «Долго и счастливо» звучит сомнительно даже в сказках, а «умерли в один день» - это вообще не про любовь, а про варварские погребальные традиции хоронить живых жен с погибшими мужьями.
        Мы поболтали еще немного, допили чай, закусили фруктами, но больше ничего ценного я от гостей не узнала.
        Спустя час девушки откланялись, и я позволила Морту выйти из спальни, где он сидел все это время.
        - Все слышал? - спросила я, и он кивнул. - Может, нам стоит побывать на том месте, где убили Анастейшу?
        - Зачем это? - насторожился парень.
        - Вдруг там остались улики.
        - Если что-то и было, люди Азриэля давно все подобрали.
        Я вздохнула. Он, конечно, прав. Придется искать убийцу как-то иначе.
        Впрочем, в ближайшем будущем мне будет не до того. Меня ждет брачная ночь.
        Глава 11. Разведка
        Хрупкая надежда на то, что Азриэл пропустит слова лекаря мимо ушей, не оправдалась. Уже на следующее утро он прислал слугу с запиской, в которой говорилось, что сегодня мы вместе ужинаем в моих покоях. Понятно, что за этим последует.
        - Все пропало, - Морт метался по спальне и заламывал руки.
        Не будь на нем штаны, я бы решила, что он девица. Впрочем, истерика не помешала ему уничтожить половину моего завтрака. Хорошо, я распорядилась, чтобы еду приносили в двойном размере.
        - Он же поймет, что ты не невинна, - причитал Морт. - Это будет скандал! Нас всех сожрет дракон.
        - Дался тебе этот дракон, - вздохнула я.
        - Ты просто его не видела. Он огромный! Черный! У него вот такие клыки, - Морт продемонстрировал свою руку по локоть, что очень походило на неприличный жест. - И он вечно голодный.
        - Звучит неприятно, - согласилась я. - Поэтому давай подумаем, как избежать встречи с драконом. Я могу сказать Азриэлу, что у меня болит голова, - вспомнила я отмазку всех жен.
        - И как долго она будет у тебя болеть?
        - Семь-восемь восходов, - назвала я примерную дату возвращения некроманта.
        - Азриэл не поверит. Лекарь только что сказал, что физически ты абсолютна здорова.
        - Да что он понимает! - всплеснула я руками.
        Мы спорили еще долго. Сильф предусмотрительно в нашу перебранку не встревал. Висел себе под потолком едва заметным пятном.
        - Надо подделать кровь на простыне, - в конце концов, со знанием дела заявил Морт.
        Говоря, он отчаянно краснел. Похоже, парень не так продвинут в вопросах полового воспитания, как хочет показать.
        - Каким образом? - уточнила я.
        - Можно порезать руку. Но есть вероятность, что Азриэл заметит рану и все поймет, - размышлял Морт вслух. - Заранее испачкать простынь тоже не вариант. Опять же, муж увидит. Стоп! Я же все-таки маг.
        - Ты - некромант, - поправила я.
        - Я могу попробовать вернуть тебе невинность магическим путем. Воскресить ее, так сказать.
        - Нет! - взвизгнула я и на всякий случай спряталась за столбиком кровати. - Никакой магии! Я категорически против. Пусть меня лучше дракон сожрет.
        Знаю я, как он воскрешает. Снова перепутает что-нибудь и вообще там все намертво зацементирует. Как мне потом с этим жить?
        - Ты права, - со вздохом признал Морт. - Это слишком рискованно. Значит, тебе надо взять с собой в кровать что-то кровяное. Печень ящера! В ней полно крови. В нужный момент ты сожмешь ее в ладони, и кровь прольется на простыню.
        Я аж заслушалась. Надо же, как все у него складно. А вот я, представив сам процесс, едва не поперхнулась. Азриэл на мне, у меня в ладони чья-то там печень, он входит, я сжимаю... Прямо не знаю смеяться или плакать.
        - Не переживай, - заявил Морт. - Я достану печень. Уже сегодня вечером она будет у тебя.
        Не успела я возразить, как парень выскочил за дверь. Понесся, видимо, добывать печень. Дурдом какой-то.
        - Так и будешь отсиживаться в покоях, ждать, когда муженек нагрянет с визитом? - ехидно спросили откуда-то с потолка.
        Я запрокинула голову. Сиф. Совсем о нем забыла за этой брачной ночью.
        - У тебя есть предложение? - поинтересовалась я.
        - Я особо замка не видел, как и ты. Прогуляемся?
        Духу воздуха тесно в покоях, но я и была не прочь ближе познакомиться с новым местом обитания. В конце концов, мне здесь выживать минимум неделю, если я правильно поняла здешнее времяисчисление.
        Вдвоем с сильфом мы вышли в коридор. Никто не пытался нас задержать, охраны не было. Это странно, учитывая, что Анастейшу уже однажды убили. Разве что Азриэл считал свой дом стопроцентно безопасным. Но жизнь меня научила, что ничего не бывает на сто процентов. Я вот тоже думала, что у нас с Игорем стопроцентная любовь, а оказалось, мы едва дотягивали до пятидесяти процентов, да и те быстро сдулись.
        Не встретив препятствий, я смело отправилась куда глаза глядят. Замок был большим и таким же многоярусным как весь город. Переходы, лестницы, сложные развязки, похожие на наши магистрали. Мы то поднимались, то опускались.
        Проблема в том, что у меня топографический кретинизм в острой форме. Про таких, как я, говорят: вышла выбросить мусор, через месяц нашли на Кубе. Сама я бы точно заблудилась, но сильф прекрасно запоминал дорогу. Все же полезная штука этот дух.
        За время прогулки нам встретилась всего одна служанка. Она вежливо поклонилась и пошла дальше по своим делам. Ничего примечательного, даже скучно.
        В итоге прогулка меня разочаровала. Серые стены, пустые коридоры... интерес вызывали только окна. Через слюду отлично все просматривалось. Если в моем мире замки окружают парки, то здесь его окружало небо. Куда ни посмотри, повсюду синева с белыми вкраплениями облаков.
        По крайней мере, так было поначалу. Но облаков стало больше по сравнению с прошлым днем, а еще они сменили цвет с белого на темно-серый. Так и до грозы недалеко.
        - Непогода довольно редкое явление в Аллории, - заметил Сиф, пока мы смотрели в очередное окно.
        В ответ я пожала плечами. Если он на что-то намекал, то я не поняла. Куда больше меня интересовали другие вопросы.
        - Сиф, скажи, у Анастейши был опекун?
        - Разумеется. Ее дядя.
        - А наследство от родителей? - я все пыталась понять, чем особенным могла владеть моя предшественница.
        - Ничего такого. Только небольшая усадьба и скромный доход от нее, - ответил Сиф. - Если думаешь, что ее убили из корысти, то ты ошибаешься. Родители Анастейши действительно были богаты, но все средства семьи после их смерти прибрал к рукам ее дядя. Он ограбил ее задолго до свадьбы, да так лихо, что ничего уже не вернуть. Брак с Азриэлем для Аны чистая удача. Шанс снова жить безбедно.
        Я вздохнула. Опять тупик. Так себе из меня сыщик.
        Очередная дверь привела нас на улицу. Только ощутив на коже солнечные лучи, я осознала, что не выходила почти двое суток. Этак скоро превращусь в затворницу.
        Сиф резвился вместе с вольными духами, а я бродила по площади. Той самой, с главными воротами. Погуляв немного, я пошла к ним. Просто так.
        Но на подходе меня остановил охранник в латах.
        - Нам приказано не выпускать вас, мистра Анастейша, - заявил он.
        - Кем? - опешила я.
        Опаньки. А вот и неприятная новость - я здесь заперта.
        - Хозяином, кем же еще, - ответил охранник. - Если хотите выйти за пределы замка, вам надо получить у него разрешение.
        - Да что вы говорите, - пробормотала я.
        Спорить с охранником не имело смысла. Он человек подневольный. Бросаться на ворота с криком «Выпустите, гады!» я тоже не собиралась. Мне пока никуда не надо. Но вот потом.
        Потом придется как-то выбираться из замка тайком. Вряд ли Азриэл даст разрешение на встречу с некромантом. Да и как попросить?
        «Дорогой, отпусти к некроманту, он вернет меня в мой мир. И кстати, я не твоя жена, а ее двойник».
        Не вариант.
        - Сиф, - позвала я духа, - мы возвращаемся.
        Мы вошли в замок через другую дверь и направились к моим покоям иным путем. По заверениям духа кратчайшим.
        Прошли совсем немного, когда вдруг раздался знакомый голос. Азриэл! Каким-то образом в огромном замке я наткнулась именно на него.
        Кажется, Азриэл был не один. Говорил с мужчиной, голос которого я слышала впервые.
        Набрести на кабинет мужа и не подслушать? Это не про меня!
        Любопытство взяло верх, и я спряталась за углом. Благо приоткрытая дверь в кабинет была рядом, и я все отлично слышала. Кажется, незнакомец пришел недавно, разговор только начался.
        - Ты что здесь делаешь? - резко спросил Азриэл. - Разве я не велел тебе ждать в таверне?
        - Велел, но срок вышел, а вы не явились.
        - И что с того? Подождал бы еще. Что за нетерпение?
        - Я хочу получить обещанное вознаграждение.
        - За свою ошибку? - судя по интонациям, Азриэл был чертовски зол. - Ни монеты не дам и не надейся.
        - Смрадное дыхание дракона! - выругался его оппонент. - Вы еще об этом пожалеете, мессир.
        - Не смей мне угрожать! Не забывай, с кем говоришь. Черный тебя сожрет и не подавится.
        - Привыкли прятаться за драконами, а без них вы кто? Пустое место.
        Судя по звуку, мужчина плюнул. Надеюсь, на пол, а не в Азриэля.
        Последовавший за этим топот приближался к двери - гость торопился уйти, и я поспешила скрыться, пока меня не застукали. Особо мест для укрытия не было. Разве что толстая штора. За ней я и притаилась.
        Ударила о косяк, резко открываясь, дверь. Мимо, всколыхнув штору, не прошел, а пронесся мужчина. Я его не видела из-за плотной ткани. Слышала лишь недовольное сопение, и как он ругался себе под нос, призывая все возможные кары на голову Азриэля.
        Я застыла, не дыша. Сильф сидел на моем плече. Я была уверена, что мы отлично спрятались, как вдруг услышала:
        - Выходи, он ушел.
        Азриэл явно обращался ко мне. Как он меня вычислил? И что теперь будет?
        Я осторожно выглянула из-за шторы и посмотрела на мужа, оценивая степень его гнева. Но, кажется, он был настроен спокойно.
        - Носки твоих туфель, - указал он, - видны из-под шторы.
        Я опустила взгляд. Да уж, играй мы в прятки, я бы проиграла.
        - Кто это был? - спросила, выбираясь из укрытия. Раз уж меня вычислили, попробую выяснить что-нибудь полезное.
        - Наемник. Он выполнял для меня одну работу. Искал беглого дракона. Но не справился, и я отказался платить.
        Объяснение выглядело вполне логичным, а главное - Азриэл говорил спокойно, без запинки.
        - Ты хотела что-то со мной обсудить? - спросил Азриэл.
        Он решил, что я нарочно пришла к нему, а не случайно набрела на кабинет. И, кажется, посчитал это добрым знаком возвращения памяти. Наверное, настоящая Анастейша была в курсе расположения комнат в замке.
        - Я просто гуляла, - пожала плечами. - И в процессе неожиданно выяснила, что мне нельзя покидать замок. Я здесь узница?
        - Конечно, нет. Это ради твоей же безопасности. Ты вольна выходить из замка. Но скажи мне об этом заранее, и я позабочусь, чтобы тебе приготовили карету с охраной.
        Как ловко он все перевернул. Не заложница, а любимая жена, о которой заботятся. Откуда же это ощущение сжимающихся вокруг стен?
        Словно почуяв мои сомнения, Азриэл приблизился. Одним широким шагом он преодолел разделяющее нас расстояние. Наши лица оказались напротив друг друга, глаза встретились, его и мои губы приоткрылись. Мы оба одновременно выдохнули, и наше дыхание смешалось.
        - Не передать, с какой надеждой и нетерпением я жду, когда к тебе вернется память, Ана, - произнес он, пристально вглядываясь в мое лицо. - Если я тороплюсь, то лишь потому, что жажду вернуть ту, что мне дорога. Разве можно меня за это винить?
        - Нет, - прошептала я, так как горло внезапно перехватил спазм.
        Вот сейчас я безоговорочно верила, что мессир Азриэл, патриарх Аллории, великий укротитель драконов любил свою жену. Когда он смотрел вот так - пристально, жадно, я ощущала всю силу его пыла, направленного на меня. Мне даже стало стыдно, что я сомневалась в его чувствах. Может, он просто умело скрывает их на людях. Не всем нравится демонстрировать свои привязанности на публику.
        Я словно попала под влияние гипнотизера. Застыла на одном месте, смотрела в одну точку - в глаза Азриэля, утопая в их зелени. Не знаю, сколько бы это продлилось, не разорви он сам контакт.
        Азриэл сделал шаг назад, и я очнулась. Заморгала часто, совсем как Морт, когда удивлен. Что это такое было? Надеюсь, не ментальное воздействие. Если муж владеет чем-то подобным, то мне не поздоровится.
        - Возвращайся к себе, Ана, - мягко сказал Азриэл, но не было никаких сомнений - это приказ. - Увидимся за ужином.
        Я повернулась к нему спиной и зашагала в направлении своих покоев. Такой послушной я не была даже в детстве после того, как мама ставила меня в угол. Неужели все-таки магия? Плохо дело, если так.
        Глава 12. Ужин
        Благодаря Сифу я легко нашла дорогу обратно. Он провел меня коротким путем, и мы проделали этот путь вдвое быстрее.
        В покоях уже ждал Морт. Он был бледен и взволнован. Едва я вошла, бросился ко мне, вцепился в плечи и как следует встряхнул.
        - Я уж думал, тебя раскрыли, и жутко испугался, - воскликнул он.
        - И, кажется, начал паковать вещи, - заметила я. - Причем мои.
        На диване лежал пододеяльник, на который Морт побросал столовые приборы, меховой воротник и шкатулку с украшениями.
        - В бегах нужно на что-то жить, - пожал он плечами, ничуть не смутившись.
        - Верни все, как было, - вздохнула я. - Скоро Азриэл придет на ужин.
        Сил ругаться не было. К тому же Морт подчинился и быстро расставил вещи по местам.
        - Скажи, - наблюдая за парнем, складывающим пододеяльник, спросила я, - а Азриэл может загипнотизировать?
        - Опять ты за свое, - вздохнул он. - Я не знаю такого слова.
        - Подчинить своей воле, - объяснила я.
        - Разумеется. Любой укротитель драконов умеет воздействовать на разум. А как иначе ему управиться с драконом?
        Действительно. Никак.
        Я, конечно, не дракон, но влияние Азриэля сегодня ощутила на себе. Надо держать ухо востро с этим укротителем, а то, чего доброго, заставит меня прыгать через горящие обручи.
        - Я не нашел печень ящера, - повинился Морт. - Но придумал кое-что получше.
        Парень хихикнул, что мне категорически не понравилось. Страшно представить, что он там придумал и чем это обернется для меня.
        Увы, рассказать подробности он не успел - пришла горничная помочь мне переодеться к ужину. Морт был вынужден уйти, Сиф отправился с ним. На ужине их, естественно, не будет. Дальше я сама по себе.
        - Ни о чем не переживай, - подмигнул мне напоследок парень.
        Легко ему говорить, а мне предстоит ужин с тем, кто может нас разоблачить. То, что он якобы мой муж, ничего не меняет. Я едва знаю Азриэля, а он обо мне настоящей даже не догадывается.
        Что мне вообще о нем известно? Один из правителей города, укротитель драконов, опасный и красивый. То самое сочетание, что испокон веков будоражит женские сердца. Любит наш пол пощекотать себе нервы, не без этого.
        А еще он потрясающе целуется. Совсем не так, как Игорь. Более страстно и горячо. А какие письма он пишет... Я вздохнула. Хотела бы я, чтобы меня так любили. Хотя бы недолго, пусть всего одну ночь.
        Пожалуй, стоит признать, что Азриэл мне симпатичен. Если дойдет до дела, то ночь с ним не будет испытанием. Я даже могу получить удовольствие. Как говорится, ничто так не укрепляет отношения, как стокгольмский синдром. Да и хватит уже страдать по бывшему.
        Но в отличие от Морта, в глубине души я не верила, что дойдет до таких крайностей. Не выбьет же Азриэл с ноги дверь в покои и не повалит меня на кровать. Что за мексиканские страсти?!
        Азриэл пришел раньше, чем горничная закончила мою прическу. Он ждал в гостиной, где уже накрыли ужин. Нам предстояло сидеть на креслах друг напротив друга и брать еду с низкого столика. Такая непринужденная семейная обстановка.
        Вот только мы оба были слишком напряжены. Азриэл в черном сюртуке и брюках выглядел далеко не по-домашнему. Сапоги - и те не сменил на что-то поудобнее.
        Мне было не по себе в его присутствии. Я нервничала и не знала, куда деть руки. Начала теребить юбку, но, осознав, что это меня выдает, сжала кулаки и спрятала их в длинных рукавах.
        - Превосходно выглядишь, Ана, - окинул меня взглядом Азриэл.
        Зрачки его зеленых глаз расширились, когда он посмотрел на мои губы, и сразу уровень напряжения в комнате подскочил до запредельного. Еще немного и искры полетят.
        - Я ужасно проголодалась, а ты? - решила я перевести внимание на что-то другое.
        - Еще как, - кивнул он, вот только показалось, что говорил не о еде.
        Мы сели за стол, но разговор не клеился. Я вяло жевала салат, так как аппетита не было. О голоде, естественно, соврала.
        Азриэл, видя мое состояние, с каждой минутой хмурился все сильнее. Если так пойдет дальше, он начнет задавать вопросы, на которые я не готова отвечать. Надо его опередить и самой засыпать вопросами. Тем более они накопились.
        - Как проходит расследование... - я осеклась, - моего убийства?
        Не так, оказывается, легко говорить о своей смерти. Пусть даже умер двойник.
        - Я подозревал, что ты будешь меня расспрашивать, - сказал Азриэл, - но думал, тебя интересуют другие вещи. Например, ты спросишь, как мы познакомились.
        Подловил. Определенно это был необычный разговор. Мы словно играли в шахматы. Один необдуманный ход, одно сказанное невпопад слово, и я проиграла.
        - Мой интерес легко объясним. Мне еще не доводилось умирать, - ответила. - И я точно не хочу, чтобы это повторилось. Хватит с меня одного раза. Я подумала, что это мог быть мой дядя. из-за наследства.
        - Он был первым, кого мы проверили, - успокоил Азриэл. - Он совершенно ни при чем.
        Я кивнула. После объяснений Сифа я сама сомневалась, что здесь замешаны родственники Анастейши, но хотелось знать наверняка. Кто же тогда?
        Задумавшись, я принялась накручивать локон на указательный палец. Такое поведение давно дошло до автоматизма. Я не отдавала себе отчета, что делаю.
        - Новая привычка? - заметил Азриэл мой жест.
        Я дернула рукой, едва не вырвав клок своих волос. А ведь Морт предупреждал! Говорил, что надо следить за собой. Особенно в присутствии мужа.
        - Просто голова зачесалась, - придумала я самую неловкую отмазку в мире и опустила руки на колени.
        Все, так и буду сидеть, как провинившаяся школьница в кабинете директора.
        Мы немного помолчали, сосредоточившись на еде.
        - Убийцу скоро найдут, не переживай, - нарушил Азриэл тишину.
        Он списал мое необычное состояние на страх. Ну и хорошо.
        - Но у тебя есть подозрения, кто хотел мне навредить? - спросила я.
        - Никто. Кинжал летел в меня, а ты случайно оказалась на линии его полета, - пояснил он и мрачно добавил: - Никогда себе не прощу, что ты пострадала по моей вине.
        Я как-то не думала о таком варианте. А он, между тем, походил на правду. Теперь понятно, почему у моей двери нет охраны. Не я здесь главная жертва.
        У меня дрогнула рука, и вилка ударилась о край тарелки. Дзинь - вроде бы негромкий звук показался оглушительным в тишине гостиной.
        Азриэл, решив, что у меня дрожат руки, поторопился меня успокоить. Он встал и подошел ко мне. Опустившись на колени рядом с креслом, взял мои руки в свои. Сжал и посмотрел в глаза.
        - Не представляю, как тебе сейчас тяжело, Ана, - сказал он. - Ничего не помнить о себе... ужасно. Но я сделаю все, чтобы память скорее к тебе вернулась. Должен признаться, у меня корыстный мотив, - улыбнулся он краем губ.
        Я насторожилась. Это он сейчас о договоре? Но моя догадка была ошибочна.
        - Я хочу, чтобы ты снова любила меня, как прежде, - заявил он.
        Перевернув мои руки ладонями вверх, Азриэл наклонился и поцеловал сперва одну, потом вторую.
        - Я помогу тебе вспомнить, - хрипло пообещал он.
        Его большие пальцы легли на мои запястья, осторожно давя и растирая. Следующий поцелуй пришелся уже на сгиб локтя. Никогда не думала, что кожа там настолько чувствительная.
        Я вздрогнула от укола острого возбуждения. Обычно меня не так-то легко завести. Игорю для этого требовалась долгая прелюдия. А тут всего одно прикосновение губ к пульсирующей венке на сгибе локтя, и меня буквально подбросило.
        - Помнишь это? - Азриэл запрокинул голову и посмотрел на меня.
        Я в ответ только ресницами хлопала. Тогда его пальцы поднялись выше по моим рукам, до самых плеч. Легкое скользящее движение, вроде бы ничего особенного, но у меня от него задрожали колени. Хорошо, я сижу, а не то бы сползла по стенке.
        - А это? - продолжил допрос Азриэл.
        Его тихий хриплый голос с явными нотками возбуждения сводил с ума. Этот голос -пытка. Оказывается, интонацией тоже можно возбуждать. Да так сильно, что желание едва поддается контролю.
        Наверное, у меня просто давно не было мужчины. Иначе с какой стати мне заводиться от звука чужого голоса? Так вообще бывает?
        Или здесь тоже замешано воздействие на разум? Укротителю драконов такое под силу?
        Очередное томительное движение мужской ладони вверх от плеча к шее заглушило шум мыслей в моей голове. Я закусила губу, подавляя неуместный стон. Кровь пульсировала в висках, а еще внизу живота. Да что со мной? Прикосновения Азриэля почти невинны, а я едва сдерживаюсь, чтобы не наброситься на него.
        Ласки были осторожными, даже вкрадчивыми. Азриэл давал мне привыкнуть к себе. А еще он то и дело спрашивал - вспоминаю ли я что-нибудь.
        Оригинальный способ вернуть память, ничего не скажешь. Подозреваю, для Анастейши эти прикосновения что-то значили. Возможно, нечто похожее между ней и Азриэлем уже было, и Ана вполне могла что-то вспомнить. Но мне-то вспоминать нечего!
        Руки Азриэля снова спустились к моим запястьям и в этот раз запнулись о брачные браслеты. Взглянув на них, он нахмурился.
        - Браслеты натерли тебе кожу, - заметил он.
        Он покрутил мои руки, оценивая степень повреждения. Я замерла, боясь лишний раз вздохнуть. С романтикой было покончено. Азриэл злился, я сразу это поняла по сдвинутым бровям и поджатым губам. Неужели о чем-то догадался? Анастейше браслеты были впору, не то, что мне.
        - Что ты делаешь? - прошептала.
        Он вскинул голову, и я невольно отшатнулась, такая ярость была в его глазах. Ну все, мне конец.
        - Проклятые храмовники, - выругался он. - Вечно они переусердствуют.
        С этим словами он снова наклонился к моим рукам и зубами открыл замок сначала на одном браслете, потом на втором. Мне сразу стало легче. Во-первых, избавиться от браслетов было настоящим блаженством. Они доставляли кучу неудобств. А во-вторых, я поняла, что Азриэл злится не на меня.
        - Я распоряжусь, чтобы сделали другие. На этот раз по размеру, - он спрятал браслеты в карман сюртука.
        Не передать, как я была ему благодарна. Такая забота дорогого стоила. Я все больше убеждалась, что он искренне любит жену, и даже немного завидовала Анастейше. И мне это не нравилось.
        Высвободив руки, я встала с кресла и отошла к окну. Еще было довольно рано, но уже стемнело. Все из-за туч. Их стало больше, и они закрыли звезды.
        Азриэл остановился у меня за спиной. Мне не надо было оборачиваться, я и так знала наверняка - он рядом. Кожей ощущала идущий от его тела жар. Никуда мне от него не скрыться. Уж точно не в этом замке и, вероятно, не в этом мире. С браслетами на руках или нет, а здесь я - его собственность.
        Тяжелые руки легли мне на плечи, и Азриэл притянул меня к себе, так что между нашими телами не осталось прослойки воздуха. Теперь мы были тесно прижаты друг к другу. Я чувствовала, как гулко бьется сердце мужчины. Как срывается его дыхание, как напряжены его пальцы на моих плечах.
        Он вытаскивал из моей прически одну шпильку за другой. Бросал их прямо на пол, мне под ноги. Освободив волосы, зарылся в них лицом. Вдохнул глубоко, потом еще раз.
        - Как же я соскучился, - приглушенно пробормотал он.
        Его губы коснулись моей шеи. Я дернулась, не зная до конца, чего именно хочу - стать ближе или убежать. Азриэл решил эту задачу за меня.
        В следующий миг сильные руки подхватили меня с пола. Я только ойкнуть успела и тут же инстинктивно обняла мужчину за шею.
        Азриэл держал крепко и уверенно. Я для него была пушинкой. А он сильнее, чем я предполагала.
        Со мной он двинулся в сторону спальни. Спрашивать «что ты делаешь?» не имело смысла. И так все очевидно.
        Попав под очарование момента и самого мужчины, я молча позволила ему донести себя до спальни и опустить на кровать.
        Азриэл навис сверху надо мной, удерживая вес своего тела на руках и колене, что упиралось в кровать ровно между моих ног. Я едва подавляла желание прогнуться в пояснице и потереться об него.
        Между нашими телами осталась приличная прослойка воздуха, мы контактировали всего в одной точке - в районе того самого колена. И от этого одно-единственное прикосновение ощущалось еще острее.
        Я поймала себя на желании почувствовать тяжесть Азриэля. Его разгоряченное, сильное мужское тело.
        Я дышала прерывисто, Азриэл тоже. Вена на его виске отчаянно пульсировала, хотя внешне он был спокоен и даже сосредоточен.
        В горле пересохло, словно я много дней не пила воды. Меня буквально трясло от потребности в прикосновениях. Я хотела их, я жаждала и предвкушала. Еще немного и начала бы умолять.
        К счастью, он не заставил меня долго томиться от ожидания. Наклонился ближе и накрыл мои губы своими. Поцеловал одновременно грубо и чувственно.
        Теперь Азриэл опирался всего на одну руку, вторая была занята моей юбкой. Быстро и ловко задирала ее.
        Прервав поцелуй, он заглянул мне в глаза. Вздохнул коротко и снова поцеловал. На этот раз в висок. Затем в щеку, в уголок губ и перешел на шею, а оттуда к ключицам. Короткие, жалящие прикосновения губ. Каждое сопровождалось тем самым хриплым вдохом через стиснутые зубы и моим стоном ему в такт.
        Азриэл ослабил шнуровку платья и спустил его.
        - Надо же, - пробормотал он, гладя мою кожу пальцами, - даже шрама не осталось.
        Я не сразу поняла, о чем он. Видимо, не только у мужчин кровь во время возбуждения отливает от мозга. Мой - так точно отключился.
        Лишь позже до меня дошло, что Азриэл говорил о ране после удара кинжалом. На моем теле не было и следа от нее. Но он, похоже, списал ее отсутствие на уникальные способности некроманта. Пусть так.
        А пока губы Азриэля переместились ниже. Так низко, что и подумать стыдно. Проложили влажную дорожку по бедру и добрались до самого сокровенного, откровенно лаская и посылая волны вибрации и наслаждения по моему телу.
        Я в изнеможении откинула голову назад и закрыла глаза. С губ сорвался протяжный стон удовольствия. О да, хорошо. Так хорошо, что даже немного страшно. А вдруг вот так больше никогда не будет?
        Следующее движение языка Азриэля выбило все мысли из моей головы. Вскоре я потерялась в волнах жгучего, опьяняющего экстаза и улетала к облакам Аллории, прямиком к драконам. Это длилось долго. Гораздо дольше любого удовольствия, которое я получала с Игорем. Сладкие спазмы прокатывали по телу еще и еще.
        Потом я лежала, глядя в потолок, в общем-то, чужой комнаты. Пыталась восстановить дыхание, осознавая простую истину - я действительно завидую Анастейше. Люто. Настолько, что идея украсть ее жизнь уже не выглядит нелепой.
        Азриэл приподнялся и снова навис надо мной. Все было бы просто идеально, если бы не его мания вернуть мне память.
        - Ты вспомнила? - поинтересовался он. - Наш первый раз? Я так же нес тебя на руках... Неужели ничего?
        Своим вопросом он разрушил очарование момента, напомнив мне, что, как бы ни была хороша чужая жизнь, у меня есть своя. Родители, которые прямо сейчас с ума сходят от тревоги. Родной мир, друзья, учеба, в конце концов.
        - Нет, ничего, - пробормотала я.
        - Что ж, не будем торопиться, - кивнул Азриэл.
        Он помог мне снять платье и лечь в кровать, не делая попыток продолжить вечер.
        - Пока ты не вспомнишь наш первый раз, не хочу второй, - заявил он.
        Боже, да он идеальный! Не мужчина, а мечта. Разве такие бывают?
        - Но как же ты? - удивилась я.
        - Не беспокойся обо мне. Твоё здоровье для меня важнее удовлетворения сиюминутных желаний.
        Он либо святой, либо ему плевать на жену. Оба варианта имели право на жизнь. Я пока не знала, какой верный, но собиралась выяснить.
        Я не настаивала на продолжении, но для себя сделала пометку - похоже, Анастейша отдалась жениху до свадьбы. Не удержалась. И в этом я ее отлично понимала. Рядом с Азриэлем легко потерять голову.
        Теперь ясно, почему лекарь предложил брачную ночь. Он явно был в курсе личной жизни пациентки.
        Что ж, мне хотя бы не надо притворяться девственницей. Уже плюс.
        Глава 13. Родня
        Третью свою ночь в чужом мире я спала на плече у Азриэля. И хотя раньше не особо любила все эти объятия во время сна, в этот раз отлично выспалась. Даже протестовала, когда Азриэл, проснувшись с рассветом, ушел в ванную.
        Уснуть снова не вышло, и я, сладко потянувшись, открыла глаза. Первое, что увидела -надо мной висел сгусток воздуха. Сиф! Как он пробрался в спальню? Ах да, он же проходит сквозь стены.
        - Как все прошло? - спросил дух.
        - Неплохо, - уклонилась я от прямого ответа.
        Откинув одеяло, я встала.
        - Смотрю, брачная ночь состоялась, - произнес Сиф.
        - О чем ты?
        Я обернулась и увидела алое пятно на простыне. Кровь! Откуда она там? Ничего же не было.
        Морт! Это точно его проделки. Вчера, уходя, он сказал, чтобы я ни о чем не беспокоилась. Кровь будет. И ведь не обманул. Вот она. Только непонятно, что мне с ней теперь делать. Азриэл удивится, что пролилась девственная кровь, учитывая, что между нами не было настолько близкого контакта.
        К тому же, как я поняла из его вчерашних слов, Анастейша тоже не была девственницей. Они с Азриэлем пошалили до свадьбы. Даже если воскрешение возвращает невинность, все равно же ничего не было.
        - Черт, черт, черт, - ругаясь сквозь зубы, я сдернула простыню с матраса. Благо хоть на нем нет следов.
        Простыню затолкала под кровать. Действовала быстро, так как Азриэл, судя по звукам, вот-вот выйдет из ванной. Уже повернулась дверная ручка... а на кровати не было простыни! Как я объясню ее отсутствие?
        - Ты ведь можешь стать чем угодно, достаточно мне приказать? - спросила я духа.
        - Мне не нравится, как ты на меня смотришь, - Сиф сделал попытку покинуть спальню, но не успел.
        - Простыня! - скомандовала я за секунду до того, как дверь ванной открылась.
        Белая простыня, устилая матрас, едва слышно прошелестела:
        - Если он ляжет на меня, я за себя не отвечаю.
        Сиф идеально справился с задачей. Проскользнул под подушки с одеялом и лег как влитой. Тут как раз из ванной вышел Азриэл.
        - Я тебя разбудил, прости, - он подошел и поцеловал меня в висок. - Мне уже пора. Опаздываю на совет патриархов. Увидимся вечером. У меня есть для тебя сюрприз.
        - Жду не дождусь, - пробормотала я.
        Голову готова дать на отсечение, что он задумал очередную попытку вернуть мне память. Впрочем, если она будет такой же приятной, как прошлая, то я не против.
        Я проводила Азриэля до двери. Мне ужасно не нравилось его обманывать, но правду сказать я не могла. Особенно после вчерашнего. Я зашла слишком далеко, поздно поворачивать обратно. Признаваться надо было в самом начале. Теперь только вперед.
        Едва Азриэл ушел, простыня напомнила о себе:
        - Я уже могу сменить форму?
        - Меняй, - разрешила я.
        Не прошло и минуты после ухода Азриэля, как прибежал Морт. За дверью он, что ли, караулил?
        - Ты жива, - с облегчением выдохнул он, увидев меня. - Ну, рассказывай, как все было?
        - Моя личная жизнь не твое дело, - фыркнула я. Грязных подробностей ему подавай. Обойдется.
        - Больно мне надо лезть в ваши шуры-муры, - обиделся Морт. - Но ты оценила мое заклинание? Я наложил его так, чтобы кровавое пятно на простыне появилось под утро. Между прочим, это было непросто.
        - Твоя чудо-простыня чуть все не испортила! Постирай ее, пока никто не увидел.
        - Вот так всегда - хочешь помочь человеку, а он тебе за это... эх...
        Морт махнул на меня рукой, вытащил из-под кровати простыню и поплелся с ней в ванну.
        Если он думал вызвать у меня сочувствие, то просчитался. Я наоборот воспользовалась его отсутствием и позавтракала в одиночестве. Красота.
        Сразу после завтрака ко мне зашел лекарь - проверил мое состояние и смазал запястья заживляющим кремом. Видимо, его прислал Азриэл. Надо же, нашел время перед советом, на который опаздывал, позаботиться обо мне.
        Я решила, что зря себя накрутила с этим убийством. Наверняка Анастейша погибла случайно. Кому, в самом деле, могла помешать девушка? У нее не было ничего ценного, а в ней самой - ничего особенного. В общем, я почти успокоилась.
        После ухода лекаря мы развесили выстиранную Мортом простыню перед камином в спальне. Особо заняться было нечем, и я попросила парня научить меня читать на их языке.
        - Для чего? - удивился он. - Ты же скоро вернешься домой?
        Вопрос Морта застал врасплох. Проблема в том, что я сама не знала на него ответ. Я точно не собиралась задерживаться в Аллории. Не мой это мир. Но вот письма Азриэля... я бы не отказалась прочесть их еще раз, самостоятельно. Зачем мне это? Ума не приложу. Но я бы забрала эти письма домой, перечитывала тоскливыми осенними вечерами и вспомнила, что есть в мире вот такая любовь. Пусть и в чужом.
        В конце концов, Морт согласился помочь. Ему даже пришлась по вкусу роль учителя. Надо сказать, объяснял он все толково. Да и язык Аллории не сильно отличался от нашего. Принципы те же, разве что буквы немного другие.
        За один урок чужой язык, конечно, не выучишь, но я прилично продвинулась. В том числе благодаря знанию разговорной речи. Еще пару-тройку занятий, и я смогу понемногу читать на языке Аллории.
        Мы занимались до вечера, прерываясь на еду и возврат высохшей простыни на кровать. Но я все равно попросила горничную перестелить сегодня постель. Не хочу спать на заговоренной Мортом простыне. Он все-таки некромант, к тому же не очень хороший. Мало ли, простыня еще восстанет и решит меня прикончить.
        В общем, день прошел спокойно. Если так пойдет дальше, я без проблем дотяну до возвращения некроманта.
        Но на войне нельзя расслабляться. Это я поняла, когда за мной явился Азриэл. Я совсем забыла про сюрприз, а вот муж напротив, прекрасно о нем помнил и горел желанием поскорее его вручить.
        Морт остался в покоях, а Сиф по привычке увязался за мной. Я была рада его компании и поддержке.
        - Тебе, должно быть, одиноко, - сказал Азриэл, ведя меня куда-то по коридорам замка. - Чужой дом, я уделяю тебе мало внимания.
        - У меня есть Морт, - ляпнула я и тут же быстро добавила: - И сильф. Они помогают мне освоиться на новом месте.
        И ведь не соврала. Каждое слово - чистая правда.
        - И все же я подумал, что родное лицо поможет тебе вспомнить прошлое.
        Я напряглась. Вот только родственников Анастейши не хватало. Ну почему, если все идет хорошо, то обязательно надо ждать пакости? Несправедливо!
        Рука об руку мы вошли в главную гостиную замка. Азриэл замер на пороге, ожидая моей реакции, но я далеко не сразу поняла на что. Поначалу гостиная показалась пустой и лишь присмотревшись, я увидела старушку в кресле возле камина.
        Она была маленькой и морщинистой, как печеное яблоко. Сколько ей лет? По ощущениям, как минимум сто. Ничего не скажешь, сюрприз удался. Старушек мне еще не дарили.
        - Не узнаешь? - нахмурился Азриэл. Он явно другой реакции ожидал. - Это твоя тетушка Биатриша. К сожалению, смогла приехать только она.
        Понятно. Дорогие родственнички послали кого не жалко. А может, даже в тайне надеялись, что тетушка не выдержит переезда и отдаст концы. Наследники, наверное, ждут не дождутся.
        Я была шокирована тем, как быстро ее сюда доставили. Беседа с лекарем состоялась всего сутки назад. Азриэл послал за старушкой дракона, не иначе. Только крылатый ящер мог управиться так скоро.
        - Подойди, поговори с ней, - Азриэл легонько подтолкнул меня в спину. - Она будет рада.
        Я направилась к тетушке. Шла осторожно, словно подкрадывалась к тигру в надежде его погладить. Встав перед креслом, произнесла:
        - Рада вас видеть, тетя Биатриша.
        Старушка даже не вздрогнула. По правде говоря, она вообще никак не отреагировала. Я обернулась на Азриэля.
        - Громче, - посоветовал он.
        - Тетя Биатриша, - я слегка повысила голос. Ноль реакции. - Тетя Биатриша! - снова ничего. - ТЕТЯ БИАТРИША! - прокричала я.
        И вот тогда она услышала. Подняла трясущуюся голову, посмотрела на меня, подслеповато щурясь.
        - Это ты, Миртл? - спросила дрожащим голоском.
        - Драконий навоз! - выругался Азриэл. - Я просил прислать кого-нибудь из родных, чтобы он помог тебе вспомнить. А они скинули на нас слепую и глухую старуху. Мне очень жаль, Ана. Сюрприз не удался.
        - Ничего страшного, - успокоила я, про себя радуясь бракованному родственнику. - Я позабочусь о тетушке.
        - Ты сама доброта, - Азриэл шагнул ко мне и, кажется, хотел обнять, но в этот самый момент в оконную слюду забарабанил дождь.
        Азриэл, забыв обо мне, подошел к окну. Можно подумать, он дождя не видел. Но, странное дело, непогода его всерьез обеспокоила.
        - Прости, мне нужно идти, - кивнул он на прощание.
        - Восемь зим и тридцать девять рассветов в Аллории не было дождя, - сообщил Сиф, когда мы остались одни.
        - Как город еще не вымер от засухи? - удивилась я.
        - В Аллории бьет много подземных ключей, - пояснил дух. - С помощью систем орошения воду из них направляют по всему городу. Ключи никогда не пересыхают и служат постоянным источником воды.
        Ну и ладно. Воды хватает - это главное. А осадки когда-нибудь закончатся. В конце концов, это всего-навсего дождь. От него еще никто не умирал.
        Я отвернулась от окна, у меня были проблемы посерьезнее. Что делать с тетушкой?
        - ВЫ МЕНЯ УЗНАЕТЕ? - проорала я, наклонившись к креслу.
        Старушка наверняка многое знает об Анастейше. Может, что-то расскажет.
        - Отвратительная погода, - прошамкала тетушка в ответ.
        - Я - АНАСТЕЙША, ВАША ПЛЕМЯННИЦА!
        - Ноги ломит от сырости.
        Отличный у нас разговор. Напоминает игру «сломанный телефон».
        Долго так орать я не смогу, сорву голос. Да и смысла, похоже, нет.
        Тетушка встала и принялась бродить по гостиной, зовя все ту же Миртл. Наблюдая за ее передвижениями, я думала о том, как было здорово, когда она молча сидела в кресле.
        Наверное, я слишком увлеклась фантазиями. Это привело к тому, что Сиф внезапно сменил форму, превратившись в добротное мягкое кресло. Я приказа не отдавала, но связь хозяйки со спутником сложная штука. Я пока не разобралась до конца, как именно она работает.
        Тетушке новое кресло пришлось по вкусу. Она весьма проворно для своего возраста засеменила к нему и уже примостилась сесть, но Сиф отбежал в сторонку.
        - Я не позволю чьей-то заднице коснуться меня, - ворчала на ходу мебель.
        Что за фобия чужих прикосновений?
        Бегающее кресло - то еще зрелище. Короткие ножки, объемная сидушка, словно толстячок переваливается с боку на бок.
        Я бы посмеялась, но надо было спасать тетушку от падения.
        - Не сюда, - я ловко подхватила ее под руку и усадила в нормальное кресло. - А ты... - я погрозила Сифу пальцем.
        Пуф! И под потолком завис знакомый красный шарик. Молодец, сам себя наказал.
        В итоге тетушку я поручила служанке, велев выделить ей комфортные покои и личную прислужницу. Возвращать старушку домой не имело смысла. Она вряд ли переживет еще один переезд. Пусть доживает свой век здесь.
        Уходя, тетушка похлопала меня по руке:
        - Ты хорошая девочка, Ана, - сказала она. - Больше не умирай.
        - Постараюсь, - заверила я.
        Она все же меня узнала. Правда, всего на миг. Уже в следующую секунду она снова принялась звать Миртл.
        Отделавшись от тетушки, я направилась в свои покои. Было поздно, сейчас поужинаю с Мортом и буду готовиться ко сну. Интересно, Азриэл сегодня придет?
        Сиф, как обычно, вел меня кратчайшей дорогой. Хорошо все-таки, что он есть.
        Мы свернули на какую-то темную лестницу и начали подъем. По дороге непринужденно болтали. Сиф требовал, чтобы я прекратила придавать ему форму бытовых вещей.
        - Простыня, кресло - это все не для меня, - настаивал он. - Я достоин большего.
        - Чего же? - уточнила.
        - Например, я всегда хотел побыть драконом. А что, мне пойдет.
        Я почти представила духа в форме дракона, но вовремя себя оборвала. Одна неловкая мысль - и мне придется иметь дело с гигантской чешуйчатой ящерицей. Впредь буду тщательнее следить за мыслями.
        - Зануда, - обиделся Сиф, осознав, что драконом ему не быть.
        Я заготовила целую речь на тему безопасности и здравого смысла, но странный звук помешал мне ее произнести.
        Фьють - что-то просвистело возле моего виска, задев волосы. Я, пораженно застыв, наблюдала за тем, как несколько волосков падают на пол. Их словно срезало чем-то острым. Раз и не было.
        Я повернула голову и посмотрела на стену, из которой торчал кинжал. Секунду назад он пронесся мимо меня, чудом не задев.
        Я поседела от страха. Мой ангел-хранитель поседел. Один Сиф не растерялся.
        - Ложись! - выкрикнул дух. - В нас метают кинжалы!
        Глава 14. Попытка номер два
        В моменты опасности люди ведут себя по-разному. Кто-то замирает, будучи не в силах пошевелиться. Увы, такие обычно погибают.
        Но есть вторая группа людей - те, кто наоборот начинают действовать четко и слаженно. К счастью, я, как выяснилось, из их числа.
        Сиф еще не закончил вопить, а я уже сделала две вещи - рухнула как подкошенная на ступени и приказала духу сменить форму. Щит - первое, что пришло на ум.
        Каким-то невероятным образом сильф не только менял форму, но и полностью копировал структуру предмета, в который превращался. Вес, плотность - в общем, все характеристики.
        Щит получился что надо, но слишком тяжелым для меня. Он едва меня не прибил. Было бы забавно, погибни я не от кинжала убийцы, а от собственной защиты.
        Я смогла удержать щит, лишь подперев его плечом. Таким образом я спряталась, как улитка в раковину, и следующий кинжал вонзился уже в щит.
        - Ой! - тоненько пискнул Сиф, и я испугалась, как бы он серьезно не пострадал.
        Убийца решил сыграть с нами в дартс. Только с кинжалами вместо дротиков и мной вместо доски-мишени. Повезло еще, что он попадал в молоко.
        Надо было что-то срочно делать, пока нас не изрешетили. Женщинам в случае опасности доступно два способа самозащиты. Если, конечно, не пройти уроки самообороны. Я не проходила, поэтому могла либо бежать, либо кричать. Когда в тебя метают ножи, особо не побегаешь, так что я выбрала второй вариант и завопила во всю силу своих легких. Да так громко, что аж Сиф-щит вздрогнул.
        - Помогите! Убивают! - орала я.
        Может, певицы из меня не получилось, зато мои способности к крику сегодня открылись в полной мере. Без ложной скромности заявляю - я была хороша. Взяла самую высокую ноту. Повезло, что в окнах слюда, а не стекла, а не то бы полопались.
        Эхо подхватило мой вопль и разнесло по замку. Получилось очень зычно и даже немного жутковато. Не удивлюсь, если несколько мужчин, услышав этот ор, преждевременно поседели, а парочка женщин родила раньше срока.
        Убийца тоже испугался. Очередной кинжал просвистел мимо (видимо, рука дрогнула), и наступила тишина. Неужели все?
        Я боялась высунуть нос из-за щита. Вдруг убийца еще здесь? В итоге просидела без движения минут пять. Прислушиваясь и вздрагивая от каждого шороха, а потом на лестнице раздался топот ног.
        Люди спешили ко мне со всех концов замка - слуги, охрана, поварята, все были здесь. Только увидев эту толпу, я почувствовала себя в безопасности.
        Дух по-прежнему был тяжелым щитом. Даже с какими-то вензелями. Я поспешила вернуть ему родную форму, так как руки уже отваливались от тяжести. После чего привалилась к стене - ноги не держали.
        Адреналин от пережитого стресса все еще бушевал в крови, заставляя сердце биться чаще положенного. Не каждый день меня пытаются убить. На самом деле, подобное со мной в первый и, надеюсь, в последний раз.
        - Ана, ты цела? - передо мной оказался Азриэл.
        Я хотела ответить, но не смогла - пока вопила, сорвала горло, и теперь лишь хрипела что-то еле слышно.
        Азриэл бегло изучил меня и, не найдя ран, порывисто обнял и тут же отпустил. Его буквально трясло от ярости.
        - Убийца! В этих стенах! - кричал он на слуг. - Куда охрана смотрит? Скормлю всех Черному!
        А Морт не преувеличивал, Азриэл в самом деле любит угрожать пустить всех на корм дракону.
        У меня не было сил на все эти разборки, и я попросилась в свои покои. Не словами, а жестами. Горло саднило просто невыносимо.
        Азриэл лично проводил меня до дверей.
        - Ложись спать без меня, - сказал он. - Я буду занят. Надо разобраться с тем, как убийца проник в замок.
        Я кивнула в ответ. Сил на общение не было.
        Азриэл ушел, лишь убедившись, что я в безопасности. Судя по выражению его лица, кому-то сегодня придется туго. А вот дракона, напротив, ждет шикарный ужин.
        Морт, увидев, в каком я состоянии, развернул бурную деятельность. Усадил меня в кресло, напоил чем-то горячим и терпким, окружил заботой. В общем, вел себя, как добрая тетушка.
        Но за этой суетой вокруг меня мы совсем позабыли о Сифе.
        - Может, кто-нибудь уже вытащит из меня это? - обиженно произнес он. - Мне, между прочим, неприятно.
        Дух выпятил бок, из которого торчал кинжал. Я такой уже видела. В груди ныне покойной Анастейши.
        Я ахнула и бросилась к Сифу. Пока Морт тянул из духа кинжал, словно дед репку, я рассказывала, какой сильф герой, как он меня спас, и как я им горжусь. В общем, сюсюкала, успокаивая духа болтовней. Ради такого дела даже голос прорезался. А может, это случилось благодаря отвару Морта. Правда, я хрипела, как портовый грузчик, курящий с девяти лет.
        Наконец Морту удалось выдернуть кинжал. Я тут же бросилась осматривать рану Сифа, но ничего не заметила. На полупрозрачном боку духа даже вмятины не осталось.
        - Как-то ты не похож на умирающего, - подозрительно сощурилась я. - Симулируешь?
        - Немного, - смутился Сиф. - Духов не так просто убить. Уж точно не примитивным человеческим оружием. Но я заслужил внимание и похвалу.
        - Я бы тебя и так похвалила. Ты сегодня спас мне жизнь.
        Пока мы с Сифом заверяли друг друга в вечной любви, Морт что-то притих, и я насторожилась.
        Парень нашелся в кресле с кинжалом в руках. Он смотрел на него в точности так же, как Голлум на кольцо. Осталось только прошептать «моя прелесть», и сходство будет стопроцентным.
        - Ты это чего? - спросила я.
        Морт оторвался от кинжала и посмотрел на меня:
        - Я знаю, как найти твоего убийцу, - заявил он.
        Глава 15. Проверка
        Да, именно так - моего убийцу. Теперь очевидно, что уничтожить хотели вовсе не Азриэля, а Анастейшу.
        План Морта оказался прост. Главной его составляющей была магия, о которой я постоянно забывала. Жительнице двадцать первого века трудно привыкнуть, что проблемы решаются взмахом руки и абракадаброй из магических слов.
        - Я знаю отличный ритуал, - сказал Морт. - С его помощью можно увидеть того, кто последним держал тот или иной предмет в руке. Ты кинжала не касалась, а мои руки не в счет, так как я буду проводить ритуал. Может получиться.
        - Что ж ты прошлый кинжал не использовал? - спросила я. - Тот, что достал из груди Анастейши.
        - Кто ж знал, что надо искать убийцу? - развел руками Морт. - Я его бросил там, где вытащил. И вообще в тот момент было не до того, обстановка была нервная. А сейчас может сработать.
        Я воодушевилась. Похоже, убийца у нас в руках.
        - «Здесь ты будешь в полном порядке, Ана», - спародировала я Азриэля. - «Можешь ни о чем не волноваться». Ага, как же! Не такая уж безопасная эта его безопасность.
        Как знала, что смертью Анастейши ничего не закончится! Кто-то всерьез намерен ее прикончить, то есть теперь меня. Так что вопроса проводить ритуал или нет не стояло. Конечно, да!
        Я воодушевилась. Скоро мы вычислим убийцу, и я предъявлю его Азриэлю. Может, тогда он поймет, что я могу за себя постоять, и позволит мне самостоятельно выходить в город.
        И вообще, участие в магическом ритуале - это же интересно. Будет что вспомнить по возвращению домой. А вот внукам рассказывать не буду, а то решат, что у бабули Альцгеймер, и сдадут в дом для престарелых.
        - Для начала необходимо рассчитать точное время рассвета, - заявил Морт.
        Мы все, не сговариваясь, посмотрели в окно. Но небо, затянутое тучами, не дало никакой информации о времени суток. Если непогода продержится до завтра, чисто визуально восход не определить.
        - Рассвет, рассвет, - бормотал Морт. - Наставник учил меня высчитывать восход солнца. Надо только вспомнить точную формулу. Когда же он будет...
        - Рассвет через девять часов и тридцать три минуты, - произнесла я, не задумываясь, и сама опешила. - Откуда я это знаю?
        - Любопытно, - протянул Сиф.
        - Хм, а ведь Анастейша, кажется, обладала магией, - задумчиво пробормотал Морт.
        - Магия? - разволновалась я. - И ты только сейчас об этом говоришь?
        - Но ведь ты не Анастейша. Строго говоря, - оправдался Морт. - Откуда мне было знать, что ее дар передастся тебе?
        - А он точно передался?
        В разговор вмешался Сиф:
        - Изменение погоды, несвойственное для Аллории, знание точного времени рассвета и заката, - перечислил он. - Все это звенья одной цепи.
        - Что за дар такой был у Анастейши? - спросила я.
        - Она могла управлять погодой, - ответил Сиф. - Совсем немного. В ней было мало магии. Но если тебе передалась связь со мной, то мог передаться и дар. Причем он, судя по всему, усилился.
        - И кто я теперь? Синоптик? - скептически уточнила я.
        Такой вид магии меня, если честно, не вдохновил. Почему управление погодой, а не левитация, например? Или телекинез? Да что угодно лучше!
        - Ты это... пореже используй незнакомые словечки, - поправил Морт. - За такое и казнить могут. Подумают, что ты ведьма и насылаешь порчу.
        Я сделала вид, будто закрываю рот на замок и выбрасываю ключ. Все, с этой минуты пристально слежу за собой. Говорят, язык до Киева доведет, а меня может до инквизиторского костра. Не хотелось бы.
        - Я знаю один легкий и быстрый способ проверить, есть ли в человеке магия, - сказал между тем Морт. - Дай мне руку.
        Не ожидая подвоха, я сделала, как он просил, и уже в следующую секунду воскликнула:
        - Ай! Ты чего?
        Откуда ни возьмись, в руке парня появилась длинная костяная игла. Ею он уколол мой указательный палец до крови.
        - Надеюсь, она продезинфицирована, и я не умру от столбняка, - проворчала я.
        Морт притворился, что снова меня не понял. Очень удобно - списывать нежелание отвечать на незнакомые слова.
        Парень облизнул иглу. Почмокал, распробовав мою кровь, и вынес вердикт:
        - Соленая.
        Я тоже лизнула свой палец. Действительно, у моей крови был чересчур соленый привкус. Я как будто соленую воблу лизнула, аж скривилась. Может, у меня повышенное содержание натрия в крови? Чем это грозит?
        - В тебе есть магия, - заявил Морт. - У всех магов кровь на вкус соленая.
        Оригинальный способ тестирования на магию, ничего не скажешь. Похоже, у всех местных магов проблемы с почками. Им бы провериться на камни.
        - Ты случайно погодой в своем мире не управляла? - уточнил Сиф.
        - Скажешь тоже, - хмыкнула я. - Разве что...
        - Что? - хором спросили Морт и Сиф.
        - Порой замечала: когда у меня хорошее настроение, светит солнце. А, когда мне грустно, идет дождь. Но это же простое совпадение.
        - Сомневаюсь, - произнес Сиф.
        - Это первый признак погодного мага, - поддакнул Морт. - С твоей магией надо обязательно разобраться. Пускать ее на самотек нельзя. Скоро патриархи заинтересуются проблемами с погодой.
        Словно в подтверждение его слов за окном сверкнула молния, а следом стены задрожали от раскатистого грома, очень похожего на рык дракона. Так сразу и не отличить.
        - Я научу тебя управлять магией, - успокоил Морт. - Но после того, как проведу ритуал. Его нельзя откладывать.
        - Один посредственный маг будет учить другого, еще более посредственного, - проворчала я.
        Морт снова сделал вид, что не расслышал.
        Глава 16. Ритуал
        - Времени до рассвета у нас достаточно, - сказал Морт. - Успеем подготовиться.
        - Надеюсь, нам не придется резать козу или танцевать голыми вокруг пентаграммы.
        - Чего? - округлил глаза Морт.
        - Ай, забудь, - махнула я рукой. - Лучше скажи, чем тебе помочь, я готова.
        - Для ритуала мне понадобится зола из камина и много свободного пространства, - заявил Морт. - Я потушу огонь, чтобы набрать золы, а ты пока сдвинь мебель к стене и убери ковер с пола.
        За кого он меня принимает? За Халка? Если с креслами я еще кое-как управилась, то диван будто врос в пол. Сколько я его ни толкала, он даже с места не сдвинулся. Хорошая мебель, добротная и чертовски тяжелая. Все потому, что из дерева.
        Отвлекать Морта не хотелось. Потушив огонь в камине, он набирал золу в пустую вазу для фруктов. В помощники можно было взять только Сифа. Но что сделает бесплотный дух с тяжеленным диваном... хотя постойте! А смена формы?
        - Сиииф, - позвала я.
        - Еще грузчиком мне быть не приходилось, - дух сразу же догадался, зачем понадобился.
        - А это отличная идея, - я мысленно послала приказ на смену формы.
        Пуф - и передо мной стоит двухметровый амбал. Внушительная гора мускулов и ноль интеллекта на лице - то, что надо. Лишь бы Азриэл сейчас не пришел. А то застанет женушку с другим мужчиной, оправдывайся потом.
        - Диван к стене, - скомандовала я.
        Сиф протопал мимо меня - бух, бух. Надеюсь, этажом ниже штукатурка не осыпалась.
        Он сдвинул диван буквально одной левой. Ковер я могла смотать сама, но решила не утруждаться. Зря, что ли, дух менял форму. Закончили мы приготовления одновременно с Мортом.
        - Теперь отойдите в сторону и не мешайте мне творить, - замахал парень на нас руками.
        Мы с Сифом в его естественной форме встали у стены.
        Морт, прикусив кончик языка, старательно чертил золой на полу какие-то знаки. Ну точно, пентаграмма! Хотя чего еще ожидать от некроманта?
        Завитки, линии, геометрические фигуры. Происходящее напоминало модное у нас рисование песком. Только вместо песка была зола.
        Заинтересовавшись, я подошла ближе, посмотреть на особо заковыристую часть рисунка. Но, видимо, вдохнула глубже, чем следовало. В ноздри попала зола, нос защипало, и я, не выдержав, чихнула. Смачно так, а главное - неожиданно. Настолько, что даже нос со ртом не успела прикрыть рукой. В результате мой чих развеял половину рисунка по гостиной.
        - Упс, - прошептала я.
        Морт поднял голову. Во взгляде, обращенном на меня, явственно читалось обещание смерти. Долгой и мучительной. Так и убийцу вычислять не надо, меня прикончит лично Морт. Это был самый громкий молчаливый укор в моей жизни.
        - Все, ухожу, - подняла я руки, словно сдаваясь.
        Я попятилась к спальне. Поворачиваться к разъяренному некроманту спиной - плохая идея.
        Спрятавшись в спальне, мы с Сифом больше не тревожили Морта. Он рисовал около часа, я даже задремала. Проснулась, когда парень вошел в спальню.
        - Все, - отряхнул он руки от золы. - Подготовка закончена. Ждем рассвета. На первых лучах солнца я активирую магические письмена, и мы увидим хозяина кинжала.
        - Отлично, - кивнула я и предложила: - Заведем будильник?
        - Чего? - снова не понял меня парень.
        Так, о будильниках в этом мире тоже не слышали.
        - Как же мы встанем вовремя? - задала я тревожащий меня вопрос.
        - Он нас разбудит, - ткнул Морт пальцем в Сифа.
        - Нет числа твоим талантам, - похвалила я духа.
        Я легла в кровать прямо поверх покрывала и в платье. Морт остался у меня. Азриэл все равно четко дал понять, что сегодня ночью не придет.
        Парень устроился у меня в ногах. Рядом с собой я ему лечь не позволила. Не хватало еще, чтобы нас так застали. Вот будет скандал. Вообще хотела выгнать его на диван, но он уж очень жалобно смотрел.
        Сиф, получив указание разбудить нас за полчаса до рассвета, завис в воздухе. Дух не нуждался во сне, как люди, так что мог без проблем бодрствовать всю ночь.
        Вот только сон все не шел. Устав бороться с организмом, я спросила:
        - Морт, ты спишь?
        - Не-а.
        - Расскажи, как ты попал к некроманту в ученики, - попросила я. - Твои родители тебя отдали?
        - Нет у меня никаких родителей, я сам по себе. Вырос на улице.
        - В вашем мире нет сиротских приютов? - сердце сжалось при мысли об одиноком ребенке. Теперь ясно, откуда в мальчишке столько изворотливости. Такой нигде не пропадет.
        - Есть. Но туда лучше не попадать. Там еще хуже, чем на улице. Но мне повезло, меня подобрал некромант. Мне тогда девять зим было. Наставник разглядел во мне дар некромантии.
        - Здорово, что он тебя нашел, - зевнула я.
        Вот так, обсуждая прошлое Морта, мы незаметно для себя задремали.
        Ночь пролетела, как один миг. Фьють - и тоненький голосок Сифа... нет, вовсе не нежно зашептал мне на ухо, а громогласно выкрикнул:
        - Подъем!
        Я, полностью дезориентированная, подскочила на кровати. Так, наверное, солдат в армии будит ненавистный сержант. Лишь спустя минуту я сообразила, где нахожусь.
        - А поласковее нельзя было? - проворчал Морт, потирая сонные глаза.
        - Можно, - ответил Сиф. - Но это было бы менее эффективно.
        Надо же, слов каких набрался - эффективно. Это от меня.
        Мы с Мортом быстро умылись и поспешили в гостиную. Но стоило мне увидеть рисунок, как зачесался нос. Сейчас чихну.
        - Не вздумай, - строго предупредил Морт. - Времени на новый рисунок нет.
        Я зажала нос пальцами. Не хватало еще, чтобы ритуал сорвался из-за моего чиха.
        Морт между тем положил кинжал в центр рисунка. До рассвета остались считанные секунды, но тучи по-прежнему скрывали небо. Горизонт - и тот не видно, что уж говорить о солнце.
        - Ана, - велел Морт, - сосредоточься на своих ощущениях. Я должен активировать некромантскую звезду точно в момент восхода. Ты скажешь мне, когда.
        Я сделала, как он велел. О магии я знала ровным счетом ничего. О собственной еще меньше. Есть ли она во мне? Я даже это не могу сказать с уверенностью. Но других погодных магов поблизости не наблюдалось, так что пришлось все взять в свои руки. Как всегда.
        Мы застыли. Морт - посреди пентаграммы. Сиф - поодаль в углу. Я - рядом с окном, напряженно глядя в ту точку, где по моим ощущениям был восток.
        Ничего не менялось. Тучи не окрасились розовым - слишком плотными они были. Солнечные лучи просто не могли пробиться сквозь них. Но я вдруг ощутила внутренний толчок. Не увидела, а почувствовала изменения.
        Давай, - кивнула я Морту.
        В ту же секунду парень разрезал себе ладонь ножом для писем и пошел по кругу рисунка. Он капал кровью в определенных местах и бормотал заклинания на незнакомом языке.
        Закончив, Морт вытер ладонь о штанину и произнес:
        - А теперь смотри.
        Глава 17. Убийца
        Зола с пола взвилась вверх, будто на нее подули. Я невольно отшатнулась, испугавшись, что сейчас снова начну чихать. Но зола не разлетелась далеко, она принялась кружиться в центре гостиной вокруг кинжала.
        Один виток, второй, третий. Со стороны происходящее напоминало торнадо. Небольшое такое, локальное, в отдельно взятой комнате. С каждым новым кругом торнадо обретало форму, пока вдруг не превратилось в мужскую фигуру. Как только это произошло, вращение остановилось.
        Крупинка к крупинке зола сложилась, дав четкое трехмерное изображение человека. Его можно было обойти со всех сторон и рассмотреть под разным углом.
        - Это он, - сказал Морт. - Тот, кто последним держал кинжал.
        Сомнений в этом не было. Мужчина застыл в определенной позе - ноги чуть согнуты, правая рука вытянута вперед. Он словно секунду назад что-то метнул. Я догадывалась, что именно, и даже знала в кого. Кинжал, в меня.
        - Можешь подойти ближе, - кивнул мне Морт. - Фигура не рассыплется, пока я не прикажу.
        Я так и сделала - приблизилась к незнакомцу почти вплотную. Наклонила голову вправо, затем влево, разглядывая его, а потом спросила:
        - И что это нам дает? Лица-то все равно не видно.
        Увы, это так. На мужчине словно была лыжная маска с прорезями для глаз. Я даже возраст затруднялась определить. Разве что по рукам. Те явно не молодому парню принадлежали. Ему, должно быть, лет пятьдесят. Но не шарахаться же теперь от всех пятидесятилетних мужчин!
        - Что не так? - уточнила я. - Ты ошибся с заклинанием?
        - За кого ты меня принимаешь? Это элементарный ритуал, один из первых, которому учат будущих некромантов. Я владею им в совершенстве.
        - Тогда почему я не вижу лица, мистер совершенство?
        - Потому что убийца его скрыл. Как раз на тот случай, если кто-то захочет провести подобный ритуал. Покров незримости, - вздохнул Морт. - И качество отменное, не снять.
        Вот она - извечная борьба преступности с законом. Одни изобретают средства, чтобы поймать других. А те в свою очередь, как их обойти. Равновесие.
        Местный криминалитет прекрасно осведомлен о ритуалах, способных показать, кто крайним держал предмет в руках. Естественно, когда дело касается орудия убийства, последним его касался убийца. Поэтому он спрятал лицо каким-то очередным хитрым заклинанием. Все, как у нас - преступники в курсе о дактилоскопии и надевают перчатки.
        - Раз прячет лицо, значит, профессионал, - произнес Сиф.
        Мы с Мортом переглянулись. Прямо неловко, что какой-то сгусток оказался умнее нас. У него даже мозга нет! Я видела, он прозрачный.
        - Наемный убийца, - пробормотал Морт.
        - Киллер, - выдохнула я одновременно с ним.
        Что такого ужасного натворила Анастейша, что кто-то нанял профи, чтобы ее устранить? Это уже не местечковые разборки, а что-то серьезное. Настоящая охота на невесту. И я в ее эпицентре. Кошмар!
        - Надо посмотреть, нет ли у него метки наемника, - пока я паниковала, Морт мыслил конструктивно. - И особые приметы поискать.
        Мы втроем принялись изучать статую из золы. Заглянули, куда только получилось. Теперь я могла с полной уверенностью заявить убийце - я знаю все твои трещинки.
        Нельзя сказать, что у Безликого (так я про себя прозвала убийцу) было много отличительных черт. На самом деле, всего одна - отсутствие мизинца на левой руке. Уже кое-что.
        За этим интересным занятием нас и застал Азриэл.
        Наверное, Азриэл стучал. Он не имел привычки вламываться, но мы были так увлечены, что не услышали. Дверь, опять же, была заперта, но, видимо, хозяин замка может входить, куда пожелает.
        Так или иначе, а распахнувшаяся дверь в коридор застала нас врасплох. Мы замерли, точно герои «Ревизора» в знаменитой немой сцене. Что тут скажешь, нас поймали на месте преступления.
        Цепкий взгляд Азриэля мигом выхватил всю картину - сдвинутую мебель, копию убийцы из золы посреди гостиной и нас около него. Мы окружили его словно дети елочку. Осталось хороводы водить и звать: «У-бий-ца! У-бий-ца»! Вот только вместо подарков нас ждет нагоняй от укротителя драконов.
        Первым опомнился Сиф. Пуф - и дух принял форму красного шарика. Вроде как ветошью прикинулся. Надо же, как он сроднился с этим образом.
        Вторым пришел в себя Морт. Он щелкнул пальцами, и зола осыпалась на пол. Но это ровным счетом ничего не изменило. Только грязь развел. Так себе из него скрыватель улик.
        - Что. Здесь. Происходит, - спросил Азриэл. Именно так, раздельно, по словам. Что лишний раз подчеркнуло степень его недовольства.
        - Я только что вспомнил - у меня срочное дело, - заявил на это Морт и махнул рукой в неопределенном направлении: - Вон там.
        Схватив шарик за ниточку, он поспешил к двери. Обогнул Азриэля на приличном расстоянии и выскочил в коридор. Одним словом, сбежал и Сифа забрал. Предатель!
        Мне деваться было некуда. Я осталась один на один со злым повелителем драконов.
        Впрочем, легко сдаваться я не собиралась. Может, Азриэл укрощает драконов одной левой, но женщина - не дракон, мы существа посложнее, нас не так-то просто усмирить.
        Мы застыли, глядя друг другу в глаза. Минуты шли, напряжение росло. В итоге Азриэл сломался первым.
        Вздохнул:
        - Ана, ритуалы некромантов опасны и непредсказуемы. Я не хочу, чтобы ты рисковала своим здоровьем.
        - Меня вчера чуть не убили, - заметила я на это. - Вот, где был риск. А сегодня я всего лишь пыталась выяснить личность убийцы.
        - Но ничего не удалось, верно? Лицо было скрыто покровом незримости.
        - Откуда ты знаешь? - насторожилась я.
        - Ты думаешь, я не приказал провести ритуал с кинжалом? Это первое, что я сделал! Но увидел то же самое, что и вы. То есть ничего конкретного.
        Я прикусила нижнюю губу. Нехорошо получилось.
        - Просто ты ничего мне не рассказываешь, - сказала я. - Никаких деталей расследования.
        - Справедливый упрек, - кивнул Азриэл. - Я постараюсь быть откровеннее с тобой. Но ты должна мне доверять, Ана. Иначе я не смогу тебя спасти.
        - Тогда признай, что хотели убить меня, а не тебя.
        - Согласен, в этом я ошибся.
        Азриэл подозрительно легко сдался. С ним даже поспорить толком нельзя.
        - Как убийца проник в замок? У тебя есть версии? - задала я следующий вопрос.
        - Пока нет. Но я разберусь, - чуть помолчав, он добавил: - Я восхищен твоей настойчивостью и сообразительностью, Ана. Прежде ты казалась мне более легкомысленной. Воскрешение изменило тебя к лучшему.
        В голосе Азриэля явственно читалось удивление. Но вот что его так поразило - перемены во мне или собственная реакция на них - осталось загадкой.
        Раз он добрый сегодня, я решила попросить о том, чего давно хотела, но все откладывала.
        - Можно взглянуть на дракона? - выпалила я.
        Азриэл задумчиво нахмурился. Такая резкая смена темы сбила его с толку.
        Да-да, я мечтала посмотреть на дракона. О них столько разговоров, а я еще ни одного не видела. Точки в небе не в счет. Вот так вернусь домой из чужого мира, и даже вспомнить будет нечего. Плюс у меня чисто научный интерес. Я как-никак биолог.
        - Хорошо, - чуть подумав, кивнул Азриэл. - Завтра днем познакомлю тебя с Черным. Возможно, это подстегнет твою память.
        На том и порешили. Взяв с меня слово ни во что не встревать хотя бы до вечера, Азриэл ушел. День только начинался, у него было полно работы.
        Кажется, моя амнезия начала его утомлять. Брачный договор, опять же, скучал неподписанный.
        Вместо того чтобы заверить меня в вечной любви, Азриэл вызвал служанок для уборки гостиной. Что тоже неплохо. Хоть не придется разгребать эти Авгиевы конюшни.
        Глава 18. Магия
        День начался с приключений, ими же продолжился. Едва Азриэл ушел, вернулся Морт с Сифом. Причем дух снова принял изначальную форму.
        - Надо же, - удивился он, - ты жива. А мы уже и не чаяли...
        Я фыркнула. По румяному улыбающемуся лицу Морта вижу, как они за меня переживали, места себе не находили.
        Для этих двоих будет лучше, если меня не станет. Моя смерть замаскирует промах Морта. Никто не узнает, что он напортачил с воскрешением. Сиф вовсе получит желанную свободу. Даже странно, что они еще не придушили меня во сне. Нравлюсь я им, наверное, других объяснений нет.
        Служанки развернули бурную деятельность в гостиной. Зола летала в воздухе только так. Я снова расчихалась, и мы спрятались от уборки в спальне.
        Там Морт снова обучал меня чтению. У меня уже хорошо получалось. Настолько, что я решила в самое ближайшее время вернуться к дневнику Анастейши. Вполне возможно, что именно в нем спрятана разгадка ее смерти. Почему-то же она зашифровала его содержимое.
        Наконец, в гостиной повисла тишина - служанки ушли, оставив нам обед. Пока ели, обсуждали, чем заняться дальше.
        - Надо что-то делать с твоей магией, - проглотив приличный кусок мяса, заявил Морт. - Пока хуже не стало.
        Я посмотрела в окно. Опасаться в самом деле было чего. Непогода не утихала, а наоборот усугублялась. Ветер задувал такой, что, раскрыв зонтик, можно было улететь в жаркие края, словно Мэри Поппинс. Дождь лил вот уже вторые сутки, в комнатах стало промозгло и сыро.
        У дракона начались сложности с полетами, и теперь он каждый час громогласным ревом сообщал о том, что думает о погоде. Судя по его тону, ничего хорошего. Стены дрожали так, что, казалось, замок вот-вот рухнет. В общем, надо было что-то срочно с этим делать.
        Вот только я никак не могла поверить, что весь этот погодный кошмар моих рук дело. Ну правда, какая из меня магесса? У меня нет бороды, как у старика Хоттабыча, тибидохать не получится. Нет волшебной палочки, как у Гарри Поттера, один взмах которой решает все проблемы. Котла для зелий, как у всех порядочных ведьм - и того нет, и о магии я знаю ровным счетом ничего.
        Свои сомнения я высказала Морту, но он все равно был полон энтузиазма.
        - Наша магия не такая, как в твоем мире, - ответил он. - Нам не нужны проводники в виде каких-то там палочек. Магия идет изнутри, а ты ее направляешь.
        - То есть мне достаточно просто пожелать, и все сбудется? - недоверчиво уточнила я.
        - И да, и нет, - любимым менторским тоном заявил Морт.
        Похоже, он наслаждался ролью учителя. Но меня его недомолвки только раздражали.
        - Объясни толком, - потребовала я. - Или поищу другого наставника.
        - Все зависит от того, какой магией ты обладаешь. Например, у тебя погодная. Это значит, что ты влияешь исключительно на всякие погодные штучки. Проще говоря, ты не можешь пожелать пирожное, и оно тут же возникнет перед тобой. Для этого надо обладать магией материализации. Магических даров великое множество, самых разнообразных. Даже мой наставник не знает их все.
        Появилось нехорошее ощущение, что меня надули. Погода? Серьезно? А получше ничего не нашлось? Как-то мелко. С другой стороны повезло, что у меня не дар, скажем, управлять насекомыми. Сидела бы сейчас вся с ног до головы в пауках. Кхалиси рыжих тараканов. ^Б^рр.
        - То есть все мои пожелания должны касаться погоды? - уточнила я.
        - Вроде того, - кивнул Морт. - Ты, конечно, можешь желать чего-то другого, но вряд ли это осуществится. Просто нащупай внутри себя источник силы и возьми его под контроль.
        Легко ему сказать, вздохнула я. По совету парня я подошла к окну, чтобы иметь зрительный контакт со своей стихией. Следующие полчаса я щупала себя и так, и этак, но никакого источника не обнаружила. Погода за окном осталась неизменной.
        В конце концов, мне это надоело.
        - Я безнадежна, - всплеснула руками. - Давайте смиримся, что погода останется ужасной все время, пока я в вашем мире. Будет дополнительный стимул вернуть меня поскорее домой.
        - Тебе просто нужно почувствовать связь со своей стихией, - Морт встал с кресла. - И лучше всего это сделать на свежем воздухе.
        Мы с Сифом с сомнением покосились в окно, где бушевал настоящий ураган. Не самая подходящая погода для прогулки.
        Но Морт был настроен решительно. Обзывая нас лентяями, он подталкивал упирающуюся меня к двери.
        - Там убийца! - верещала я. - Не пойду!
        - Он давно сбежал из замка, трусиха. И больше сюда не сунется. Азриэл этого не допустит.
        С виду щуплый мальчишка физически оказался сильнее. Ему все-таки удалось вытолкнуть меня в коридор.
        - Я подожду вас здесь, - пискнул Сиф.
        Я могла настаивать на его присутствии, но пожалела духа. Ему в самом деле нет смысла мерзнуть и мокнуть на улице. Пусть лучше сторожит покои.
        В итоге моя жалостливость вышла нам боком. Мы банально заблудились. Внезапно оказалось, что Сиф единственный из нас, кто ориентируется в замке.
        - Сейчас, сейчас, - бормотал Морт, - мы уже близко.
        - Стесняюсь спросить, к чему, - проворчала я.
        - К выходу на улицу, естественно. Осталась пара поворотов.
        Но выход не нашелся ни спустя пару поворотов, ни спустя десять.
        - Давай вернемся в покои, - ныла я, плетясь за Мортом.
        - Ни за что! - тряхнул парень головой.
        И вот тут меня посетила ужасная догадка:
        - Ты просто не знаешь дорогу обратно, так ведь?
        Морт покраснел так, что я заметила это даже в полумраке коридора. Ну, хорош некромант, ничего не скажешь. Ладно, он, мальчишка. А я-то чем думала? Захотела себя магом почувствовать, но пока почувствовала узником замка Иф.
        Я уже была готова придушить Морта, который завел нас черт знает куда, но, видимо, у парня отличный ангел-хранитель. Потому что именно в эту минуту я ощутила на своем лице дуновение свежего ветра.
        - Вот оно! - воодушевился Морт. - Я же сказал, что найду выход.
        Коридор заканчивался дверью. К ней-то и устремился Морт. Распахнул ее, и шквальный ветер едва не сбил его с ног.
        Добрались.
        Глава 19. Источник силы
        - Я туда не пойду, - покачала головой.
        По ту сторону двери была терраса, обнесенная парапетом. В более благоприятных погодных условиях здесь, наверное, здорово прогуляться, полюбоваться с высоты городом. Но сейчас ветер норовил сорвать плитку с пола, что уж говорить о людях. Нас с Мортом сразу снесет. И хорошо, если обратно в коридор, а то сбросит вниз на мостовую.
        - Подойди, - махнул рукой Морт. - Почувствуй свою стихию.
        - Я и отсюда отлично ее чувствую, - упрямилась я.
        - Так ты никогда ничему не научишься. Думаешь, мне легко в некромантии? С начала обучения наставник заставлял меня выкапывать и оживлять покойников. Некоторые из них были, мягко говоря, не совсем свежие. Но мне надо было на ком-то практиковаться.
        Я передернула плечами. Уж лучше ураган, чем трупы. Морт в очередной раз напомнил, как мне повезло с даром, а потом добавил для весомости:
        - В конце концов, магический дар - это ответственность. Ты сейчас создаешь серьезные проблемы всем жителям города. Дома Аллории не приспособлены для подобной стихии, как верно заметил Сиф - здесь практически всегда солнечно. Если ураган продолжится, не все строения выдержат. Ты готова разрушить город?
        Надо же, как заговорил. На чувство вины давит. Самое паршивое, что у него получилось. Совесть подняла голову, осмотрелась и отвесила мне хорошего такого пинка, после которого я, вздыхая, засеменила к выходу на террасу. С совестью не поспоришь. Она у меня та еще властная госпожа.
        К счастью, дождь прекратился. К сожалению, ветер - нет.
        Я едва выбралась на открытую площадку. Проклятый ветер все пытался зашвырнуть меня обратно. Ощущение было, словно на меня направлен гигантский вентилятор. Аж уголки губ натянулись к ушам.
        Я благоразумно не стала отходить далеко от двери. Встала сбоку и прислонилась спиной к стене. Вроде устойчиво.
        - Сосредоточься! - выкрикнул Морт, перекрывая шум урагана.
        Легко ему сказать. Я могла думать только о том, как не улететь с террасы.
        Нас окружало небо. Темное, злое. Оно рычало раскатами грома и угрожало молниями. Я чувствовала себя букашкой перед исполином. Неужели мне под силу обуздать такую мощь? Где найти ресурсы на подобное свершение?
        Морт сказал - ищи в себе. Но проблема в том, что я не верила в свои способности. Думаю, именно это меня и стопорило.
        Надо было как-то избавиться от внутреннего стоп-крана, и тут я вспомнила об аффирмациях. Говорят, они даже робким помогают поверить в себя. Может, и из меня сделают мага.
        - Я - великий маг. Я управляю стихией. Я чувствую в себе силу, - забубнила я, прикрыв глаза.
        - Ты чего там? - насторожился Морт. - Уснула, что ли?
        - Я ищу внутри себя источник силы, не мешай, - отмахнулась я.
        - Это надолго? А то я замерз.
        Пришлось открыть глаза, он же не отстанет.
        - Между прочим, это была твоя идея выйти на улицу, - заметила. - Я от этой прогулки тоже не в восторге. Так что будь добр, помолчи. Ты мешаешь мне сосредоточиться.
        - То есть это я - причина твоих неудач с магией? - обиделся Морт. - Да без меня ты бы даже не узнала, что она у тебя есть!
        - Вообще-то про магию первым сказал Сиф.
        - Какая неблагодарность! - всплеснул руками парень. - Я ради нее ночей не спал, рисковал собой...
        - Если бы не твоя ошибка, меня бы вовсе здесь не было!
        - С тобой невозможно разговаривать, - заявил Морт. - Есть только один способ тебя переспорить - убить, тело сжечь, а прах развеять по ветру. И то не факт, что эхо не принесет твое последнее слово.
        - Ах вот как ты заговорил!
        Это было начало эпической ссоры.
        Морт ужасно меня разозлил. Просто до кровавых некромантов в глазах. Он требовал слишком многого. Замени Анастейшу, переспи с Азриэлем, используй магию. При этом совершенно не задумывался, каково мне. А я, может, на пределе. Мои резервы тоже не безграничны.
        В пылу ссоры мы не заметили, как переместились в центр террасы. Сейчас даже ветер нам не мешал, мы просто не обращали на него внимания.
        - Оставь! Меня! В покое! - выкрикнула я в ответ на очередную тираду парня, да так громко, что мой голос перекрыл гром.
        Ох, как я разозлилась! В меня буквально вселился демон ярости. Аж самой страшно.
        В приступе неконтролируемого гнева я была готова уничтожить Морта - источник всех моих неприятностей. Если бы не он, я бы спокойно дописывала диплом в родном мире.
        На меня будто затмение нашло. Мир вокруг померк. Осталась всего одна светлая точка -Морт. Парень стоял посреди террасы, зло щурясь от ветра, трепавшего его волосы и одежду.
        И вот тут что-то произошло. Я пожелала или представила... не знаю, что именно сделала, но это точно шло от меня.
        Все случилось быстро - яркая вспышка, зигзаг молнии расчертил небо и направился прямиком к Морту. Ни он, ни я не успели отреагировать. Молния ударила в террасу, прямо в то место, где стоял парень.
        Бах! - звук напоминал взрыв. Плитка раскрошилась и осколки полетели в стороны. Остро запахло озоном. В воздух поднялась пыль и повисла непроницаемым облаком.
        - Морт! - не помня себя от ужаса, я бросилась к парню.
        Что я наделала? Никогда себе не прощу!
        Я подлетела к месту, где он стоял, но там было пусто. Только воронка в полу, разбитая плитка и кучка пепла. Неужели это все, что осталось от юного некроманта?
        - Прости, я не хотела, - слезы текли по щекам. Я всхлипывала и вытирала их, размазывая по лицу. - Не знаю, что на меня нашло. Я была сама не своя. Мне ужасно жаль, - говорила я с кучкой пепла, полагая: она - все, что осталось от Морта.
        - Ничего, переживу, - проворчала кучка в ответ.
        От удивления я умолкла на полуслове и часто заморгала. Некроманты что же, способны восстать из пепла, как фениксы? Только спустя пару секунду, когда кряхтение повторилось, я сообразила, что звук идет откуда-то сбоку от меня.
        Резко повернувшись, я увидела Морта рядом с парапетом, куда его отбросило взрывной волной.
        - Живой! - я кинулась к парню и обняла.
        - Эй, полегче, ребра сломаешь, - смутился он.
        - Извини, что накричала на тебя.
        - Да я тоже был хорош, - махнул он рукой. - Зато ты, похоже, нашла свой внутренний источник силы.
        Я кивнула. В самом деле, нашла. Он находился в районе солнечного сплетения. Я ощущала легкое покалывание в том месте, когда думала о магии. Возможно, у меня получится изменить погоду к лучшему. Конечно, не сразу, маленькими шажочками. Чего я точно никогда больше не буду делать, так это призывать молнии. Так себе из меня вышел Зевс-громовержец. Чуть друга не угробила.
        - Сейчас мы можем вернуться в покои? - спросила я.
        - Да, - кивнул Морт. - С погодой разберемся уже там. Теперь тебе не обязательно находиться на улице.
        Мы повернули к двери, от которой нас отделяло метров десять. Кажется, не так уж далеко. Но тут с неба ударил новый порыв ветра. Так дует, когда вертолет садится на площадку, и лопасти разгоняют воздух под ним.
        Нас буквально придавило к полу. Мы и шагу ступить не могли, словно сверху накрыло бетонной плитой.
        Мы с Мортом запрокинули головы, но увидели вовсе не вертолет, а - внезапно! - пузо. Большое такое, чешуйчатое и черное.
        Пузо снижалось прямо на нас. Оно заслонило собой небо. Стало темнее, чем было. Хотя, казалось бы, куда хуже.
        Морт нервно осмотрелся и втянул голову в плечи.
        - Ну что еще? - устало спросила я.
        - Кажется, мы на драконьей площадке, - пробормотал парень.
        Глава 20. Дракон
        Кто-то из нас двоих - я или Морт - ужасно невезучий. Как иначе объяснить, что из всех террас в замке, мы попали именно на драконью?
        Порывом ветра нас отбросило обратно к парапету. Хорошо, он был надежный, каменный, и мы не свалились вниз.
        Вцепившись в парапет и параллельно в Морта, я наблюдала за тем, как дракон заходит на посадку.
        Дракон не был большим. Он был гигантским!
        Я предполагала, что они крупные, но по тем точкам, что до этого видела в небе, истинные размеры было не определить.
        Черный превзошел все ожидания. Гора чешуи и мускул. Одна голова с целый дом, про туловище вовсе молчу. Террасы едва хватило, чтобы его вместить. Она явно была тесновата для него.
        Мы вжались в парапет, когда правая передняя лапа опустилась прямо перед нами. Один коготь - как моя рука.
        - Мне дурно, - прошептал Морт и начал оседать.
        - Не смей терять сознание! - встряхнула я парня. - Ты вообще-то мужчина. Если кто и должен падать в обморок, так это я.
        Пока я приводила Морта в чувство, дракон сел. Недовольно фыркнул. Так, что из ноздрей повалил пар. А потом повернул голову в нашу сторону. Правый зеленый глаз уставился прямо на нас.
        Надо же, цвет радужки совсем как у Азриэля. От удивления я забыла про страх. На меня как будто смотрел сам укротитель, только в теле дракона. Это придало мне смелости.
        - Привет, - улыбнулась я и махнула рукой.
        Наверное, я выглядела глупо, но у меня нет опыта общения с драконами. Понятия не имею, как себя вести. Хотелось верить, что я не нарушила этикет. А то, может, надо было присесть в реверансе, а я тут рукой машу. Надеюсь, дракон не сожрет меня за неуважение.
        Ноздри дракона затрепетали. Он принюхивался. Кто знает, чем бы закончилась наша встреча, не раздайся насмешливый голос:
        - Я вижу, ты не дождалась меня и решила сама познакомиться с Черным.
        У двери стоял Азриэл. Я бы с радостью бросилась к нему, но между нами было несколько тонн живого дракона, а я что-то не настроена на бег с такими препятствиями.
        В этот самый момент дракон придвинул морду ближе ко мне, а я, словно зачарованная, протянула в ответ руку.
        - Осторожно! - предупредил Азриэл. - Он поранит тебя.
        - Он просто хочет меня понюхать.
        Дракон в самом деле принюхался.
        - Кажется, ты ему понравилась, - удивился Азриэл.
        - Это так странно?
        - Черному никто не нравится. Он, как и все драконы, ненавидит людей.
        - Даже тебя?
        - Особенно меня, - Азриэл взмахнул рукой, и дракон послушно попятился.
        Просто поразительно, как он его слушается. Я решила понаблюдать за укротителем и его драконом. Каким образом Азриэл им командует? Тоже при помощи магии?
        Первое, что заметила - ошейник на шее Черного. Где-то я уже видела похожий рисунок на серебристом металле. Точно! На запястьях Азриэля такие же наручи. Наверняка именно они помогают управлять драконом.
        Вот только вряд ли драконы надевают ошейники добровольно. Морт вроде упоминал о схватке укротителя с драконом, во время которой рептилию подчиняют. Представляю, что это за бой. Есть у меня нехорошее подозрение, что не все укротители выживают.
        Я захотела проверить свою теорию и спросила:
        - Любой, кто наденет твои наручи, сможет управлять Черным?
        - Разумеется, нет. Для этого нужна сильная воля. Над слабым человеком дракон одержит верх и попросту его уничтожит.
        Я сглотнула ком в горле. Буду держаться от наручей подальше. На всякий случай.
        - Ты замерзла, Ана, - Азриэл стянул сюртук и набросил мне на плечи, а еще невзначай встал так, чтобы быть между мной и драконом. Надо же, защищает. Такая ненавязчивая забота оказалась неожиданно приятной. - Нельзя так рисковать своим здоровьем. Куда ты смотрел, некромант?
        - Простите, мессир, - понурил голову Морт. - Мистра Анастейша очень хотела увидеть дракона.
        Пройдоха! Взял и перевел стрелки в мою сторону. Впрочем, меня Азриэл не накажет, а вот парню могло влететь.
        - Не ругай его, - заступилась я за Морта. - Это я настояла на прогулке.
        Азриэл только хмыкнул в ответ. Не очень-то ему нравилась наша дружная команда. Как бы ревновать не начал. Тогда он, еще чего доброго, разлучит нас с Мортом, и я останусь совсем одна. Не считая Сифа, конечно.
        - Расскажи мне, как ты подчинил такого огромного и сильного дракона, - я подхватила Азриэля под руку и развернула спиной к Морту.
        Все любят похвалу, особенно сильный пол. Хотите очаровать мужчину? Научитесь красиво и вдохновенно врать. О чем? Естественно, о нем. О том, какой он великолепный, умный, бесстрашный. Одним словом, хорош во всем. Похвалы много не бывает. Мужчины от нее млеют и теряют бдительность. Вот тут их и надо брать.
        Азриэл не был исключением. Наш мир или чужой, а мужчины везде одинаковы. Едва ему представился шанс покрасоваться и рассказать, как он одной левой завалил жуткого дракона, он тут же забыл о Морте. Впрочем, когда он заговорил, я сама забыла обо всем на свете.
        - В роду патриархов обычно рождается только один укротитель, - произнес Азриэл. - Ошейник и наручи передаются наследнику в день смерти предыдущего укротителя.
        - А что происходит с драконом, когда умирает его укротитель? Он получает свободу? - перебила я.
        - Нет, он тоже умирает. Связь между укротителем и его драконом нерушима. Она не исчезает даже после смерти.
        - Как это печально, - вздохнула я.
        Вот опять - снова этот удивленный взгляд Черного, направленный на меня. Мое сочувствие явно его заинтересовало. Неужели дракон нас понимает?
        Я была уверена, что это сильное, гордое существо способно прожить намного дольше человека. И вот так умирать раньше срока просто потому, что твой хозяин отправился на тот свет? Несправедливо!
        - Почему бы укротителю не отпускать дракона накануне своей смерти? - спросила я.
        - Потому что они опасны. Дай дракону немного свободы, и он уничтожит город, - жестко ответил Азриэл. - Только воля укротителей держит этих ящеров в узде.
        Черный снова моргнул. Глядя в зелень его глаза, я видела там не жажду убивать, а тоску по свободе. Может, во мне говорила будущая спасительница редких видов, но все мое «я» восставало против подобного отношения.
        Снова начал накрапывать дождик. То ли сам по себе, то ли из-за того, что я расстроилась. Небо будто плакало вместе со мной о судьбе несчастных драконов.
        Я поежилась. Сюртук Азриэля не спасал от сырости.
        Я уже хотела попроситься обратно в замок, как вдруг дождь резко прекратился. Покрутив головой, я поняла, что только надо мной. Тогда посмотрела вверх. Прямо надо мной расположилось крыло дракона, чем-то похожее на крылья летучих мышей. Такое же кожаное с тонкими линиями костей.
        Это крыло будто случайно закрыло меня от дождя подобно зонту. Я улыбкой выразила признательность Черному за заботу. Надо же, какой вежливый дракон.
        Благодаря защите от дождя, я смогла задержаться на террасе и продолжить допрос Азриэля.
        - Что делает наследник, получив ошейник и наручи? - поинтересовалась я. - Ведь к ним не прилагается дракон.
        - Все верно, - кивнул Азриэл. - Он должен поймать собственного дракона, надеть на него ошейник и подчинить. Это крайне опасно. Не все укротители выживают. Сложность еще в том, что каждый род имеет право ловить драконов только одного определенного вида. Например, мой - черных. А они одни из самых свирепых.
        - Но ты справился, поймал себе личного дракона.
        - Точно, - улыбнулся Азриэл. - Хотя это было непросто. В память о той битве Черный оставил мне отметины, - он приложил руку к своему правому боку. Примерно туда, где находится аппендикс. - Помнишь мой шрам? Однажды ты уже спрашивала, откуда он.
        До этой минуты мне было довольно прохладно на открытой террасе, пусть на мне сюртук Азриэля, а ураган потихоньку стихает. Но после этих слов я резко согрелась.
        Естественно, я поняла прозрачный намек на то, что Анастейша уже видела Азриэля как минимум без рубашки. А может, и без штанов.
        Ну вот, я опять думаю о голом чужом муже. Как-то это неправильно, но оттого еще более притягательно.
        Азриэл словно прочел мои мысли. Повернулся и поймал мой взгляд. И все замерло. Мир вокруг, мы сами. Наваждение какое-то.
        Столкновение взглядов напоминало столкновение машин на полной скорости. Удар, взрыв. Авария. Никакие ремни и подушки безопасности не спасут.
        Тук... тук... тук... Медленные удары сердца, через долгую паузу - удар и тишина.
        Отчаянно захотелось шагнуть к Азриэлю, уткнуться в его плечо и ощутить тепло обнимающих рук.
        Я так и собиралась поступить, но. Морт, как обычно, все испортил. Не мальчишка, а ожившая карма. Кара за все мои грехи.
        - Кхм, - кашлянул парень, привлекая наше внимание. - Давайте вернемся в замок, пока мистра Анастейша окончательно не замерзла.
        - Верно. Идемте, - опомнился Азриэл и, моргнув, разорвал наш зрительный контакт.
        Он взял меня под руку и повел к единственной двери с террасы. Я обернулась напоследок на дракона. Тот, сложив лапы, опустил на них морду и, кажется, собрался вздремнуть.
        - А драконы разговаривают? - выпалила я.
        - Что ты, Ана, разумеется, нет, - развеселился Азриэл. - Это же ящеры. Ими руководят одни инстинкты - убивать и размножаться. Твоя потеря памяти довольно забавная штука. Не думал, что можно забыть настолько элементарные вещи.
        Я прикусила язык. Надо впредь быть поосторожнее с вопросами, а то Азриэл уже что-то подозревает. Лучше в следующий раз спрошу у Морта то, что меня заинтересовало.
        И все же, глядя на дракона, я не могла отделаться от мысли, что он способен многое мне поведать. Вовсе он не выглядел тупым ящером. В нем ощущалось благородство и даже мудрость.
        Черный явно был старше нашей троицы вместе взятой и мог бы прожить еще очень долго. Но ему придется умереть заодно с Азриэлем. Неправильно это.
        «Как же тебя угораздило попасться укротителю, Черный?» - мысленно спросила я. Дракон вдруг поднял голову и посмотрел на меня. Словно услышал вопрос. Казалось, он вот-вот ответит. Но дверь, ведущая в замок, закрылась, отрезая меня от террасы.
        Я так и не узнала, что хотел сказать дракон.
        Глава 21. Дневник
        Благодаря Азриэлу мы мигом добрались до моих покоев. Буквально за пару минут. Тогда как с Мортом я блуждала по коридорам не меньше часа.
        - Сейчас я вынужден тебя покинуть, Ана, - попрощался Азриэл возле двери в мои покои. - Надо проследить за подготовкой замка к рауту. Он состоится уже завтра, съедется вся верхушка Аллории. Все хотят лично поздравить тебя с возвращением.
        Надо же, как он это сказал. С возвращением, а не с воскрешением. Похоже, в этом мире говорить, что ты была покойником - дурной тон. Учту на будущее.
        Раут, раут... Я порылась в памяти в поисках трактовки этого слова. Кажется, это званый вечер. Чем-то похож на бал, но без танцев. И я, видимо, - почетная гостья.
        - Это твой второй день рождения, Ана, - подтвердил Азриэл мою догадку. - Я хочу отпраздновать его с размахом.
        - А как же убийца? Он все еще не пойман, - напомнила я.
        - С этим я разберусь.
        Коротко поцеловав меня в щеку, словно мы женаты лет двадцать, Азриэл развернулся на пятках и ушел.
        Я смотрела ему вслед и гадала, куда подевался тот мужчина, что шептал мне жаркие словечки в темноте спальни и целовал так, что пальцы на ногах поджимались. Может, их двое? Братья-близнецы. Один - горячий и страстный, второй - деловой и серьезный. Или так, или Азриэл страдает раздвоением личности. Ничем другим перепады его поведения объяснить нельзя.
        С этим мужчиной я словно каталась на американских горках. То взлетала на самый пик, то камнем неслась вниз. И тогда небо, до которого, казалось, могу дотянуться рукой, становилось все дальше и дальше.
        Впрочем, грустить мне было некогда. У меня тоже хватало дел. Для начала надо восстановить нормальную погоду.
        Скука смертная, если честно, эта их магия. Весь остаток дня я просидела возле окна, представляя, что на улице солнечно и безветренно. Я зевала, просилась погулять и ныла, но Морт был неумолим.
        Наконец, к вечеру что-то получилось. Ураган окончательно стих. Правда, небо все еще было хмурым, но не все же сразу. Я ведь не маг, а только учусь.
        Ох, я, кажется, заговорила совсем, как Морт. Что тут скажешь, обзаведясь собственной магией, я на своем опыте поняла, как тяжело с ней управляться, и уже не винила так сильно юного некроманта за его ошибку.
        День пролетел незаметно. Спать я легла в одиночестве. Азриэл и в этот вечер не пришел. Не то чтобы я так его ждала, но сложно было не думать, где он ходит. А как же великая любовь? Или он снова поставил ее на паузу? Удобно, ничего не скажешь. Захотел -включил, захотел - выключил. Не любовь, а видеопроигрыватель.
        С этой мыслью я и уснула. А проснулась от движения - матрас прогнулся под чужим весом. Не запаниковала только потому, что сразу узнала ночного гостя. Азриэл! Муженек все-таки явился.
        Азриэл двигался почти бесшумно. Если бы не матрас, я бы и не поняла, что в спальне есть посторонний.
        Я замерла. Дышать старалась равномерно, как спящая. Я лежала спиной к Азриэлю, так что он вряд ли заметил, что я открыла глаза. К тому же темно.
        Он придвинулся ближе, но не касался меня. Пока.
        Я ощутила его дыхание, скользящее по шее.
        Вот он потянулся ко мне. Но прикосновение, вопреки ожиданиям, было легким, почти невесомым. Азриэл не пытался меня разбудить. Напротив, старался, чтобы я не проснулась, но вроде как не удержался.
        Осторожно провел рукой по волосам, очертил линию плеча и талии, задержался на бедре. Втянул воздух при этом коротко и резко, словно ему нечем дышать.
        И снова всего одного прикосновение - ладонь на бедре - заставило меня трепетать. Я до рези в глазах вглядывалась в темноту и вслушивалась в ночные шорохи. В прерывистое дыхание Азриэля, в биение собственного сердца.
        Я боялась нарушить тишину, боялась выдать, что не сплю. Но больше всего я боялась, что Азриэл не остановится. И не потому, что не хотела продолжения. Хотела, еще как! Но я понимала, что нельзя.
        Есть граница, за которую лучше не заходить. Переступлю ее и окончательно увязну. В этом мужчине, в этом мире, в чужой жизни. То, что творилось со мной рядом с Азриэлем, было мучительно и прекрасно одновременно. Меня тянуло к нему с невероятной силой. Но если дам этому чувству волю, то пропаду.
        Я едва сдерживалась, чтобы не повернуться к нему лицом. Надо было срочно привести себя в чувства, и я нашла идеальный вариант. Напомнила себе, что Азриэл обнимает не меня, а Анастейшу. Очень отрезвляющая мысль, как ушат холодной воды на себя вылила. Сразу все встало на свои места, и даже сила воли очнулась от комы, в которую ее погрузили ласки мужчины.
        Каким-то невероятным образом Азриэл уловил эту перемену во мне и передвинул руку на талию, но лишь для того, чтобы обнять. На этот раз вполне невинно.
        Вскоре мы оба задремали. Определенно, это была самая необычная ночь в моей жизни. А еще самая горячая, хотя так ничего и не случилось.
        В итоге всю ночь мне снились сны с пометкой «восемнадцать плюс». И главным героем в них был не как обычно, Крис Хемсворт, а один укротитель драконов. Дурной знак.
        Когда я проснулась следующим утром, Азриэля уже не было. Я бы решила, что он мне привиделся, но соседняя подушка была примята, как будто на ней кто-то спал. Значит, муж все-таки посещал меня ночью и не стал будить. Еще одна странность в мою копилку.
        За окном светило солнце. Отлично! Хоть что-то у меня получилось. Я разогнала непогоду.
        Напевая себе под нос:
        - Я тучи разведу руками, - потопала в ванную.
        Может, еще и выйдет из меня шальная императрица. Тьфу ты, я хотела сказать погодный маг.
        Заняться было особо нечем, и я вспомнила про дневник Анастейши. Уроки с Мортом не прошли даром - я уже сносно читала на чужом языке. Но хватит ли этих знаний, чтобы разобраться с шифром? Сейчас проверим.
        С помощью Сифа я открыла шкатулку, вытащила письма и добралась до дневника в потайном дне.
        - Вряд ли это сложный шифр, - бормотала я, изучая страницы. - Анастейша не была шпионом со спецподготовкой. Она - обычная девушка, которая хотела спрятать свои тайны. Какие шифры ты знаешь? - спросила я Морта.
        - В детстве мы придумывали свой язык, переставляя буквы в словах задом наперед, - парень с интересом включился в процесс.
        - Давай проверим.
        Раскрытый дневник лежал перед нами на столе. Мы обложились бумагой, перьями с чернильницами - и понеслось. Мы чертили графики, составляли таблицы, решали формулы, проклинали скрытность Анастейши, призывали на ее голову дождь и Ктулху, но все без толку.
        Либо Ана была слишком умной, либо мы - полные идиоты, но шифр разгадать не удалось.
        - Нелепица какая-то, - спустя несколько часов бессмысленных трудов фыркнула я. - Может, она просто писала, что в голову придет, и эти каракули ничего не значат?
        - Моя хозяйка не стала бы тратить время на подобную ерунду, - ответил на это Сиф.
        - А что если замешана магия? - вспомнила я, что в этом мире без хорошего тибидоха проблемы не решаются. И я сейчас ничего пошлого не имела в виду. Честное слово.
        - Нет, магия здесь ни при чем, - со знанием дела заявил Морт. - Я бы почувствовал ее присутствие.
        - В таком случае я сдаюсь и признаю свое поражение. Пусть тайны Анастейши умрут вместе с ней.
        Морт вздохнул, но тоже был вынужден согласиться, что мы зашли в тупик. Мы испробовали все известные нам шифры. Разве что «Энигму» осталось применить -шифровальную машину времен Второй мировой. Но как-то это слишком для девчачьего дневника.
        Отодвинув от себя бумаги, я потянулась. Спина затекла, пока корпели над шифром.
        Ну и беспорядок мы учинили! Бумага разбросана, повсюду кляксы. Я посмотрела на свои руки и ужаснулась. Они были по локоть в черных пятнах. Как будто я не буквы писала, а мыла ладони в чернилах.
        Перевела взгляд на Морта и прыснула. Его лицо покрывали кляксы, похожие на синяки.
        - Всем срочно купаться, - постановила я и первой направилась в ванную.
        Отмокала я долго. До тех пор, пока вода не сменила цвет с темно-синего на прозрачный. Вот теперь точно отмылась.
        По выходу из ванной меня ждал легкий обед. Перед раутом не стоит наедаться. Пока ела, расспрашивала Сифа о том, что ему известно о местных вечеринках.
        - Сперва ужин за общим столом, - просветил дух. - Потом гости разобьются на группы и будут общаться между собой.
        - И никаких танцев? - на всякий случай уточнила я. Танцевать, как принято в этом мире, я точно не умею. Это будет эпический провал.
        - Танцев не будет, - успокоил Сиф.
        - А тебя можно взять с собой? Ты бы мне пригодился.
        - Брать на рауты сильфов считается дурным тоном, - ответил Сиф. - Но многие и минуты не могут прожить без духа, поэтому используют лазейки.
        - Лазейка - это то, что нужно. В чем ее суть? - уточнила я.
        - Спутника превращают во что-то неодушевленное. В какой-то предмет одежды или аксессуар.
        - Как я сама не сообразила! Это же гениально. Так и поступим.
        Сиф замер напротив меня:
        - Говори, кем мне стать. Я готов.
        Я задумалась, как, собственно, его замаскировать. Заказать себе бриллиантовое колье? А что, дорого-богато. Но мысль, что весь вечер Сиф будет в буквальном смысле драгоценными камнями висеть у меня на шее, как-то не вдохновляла. Да и вообще я равнодушна к украшениям. Поэтому кольца и браслеты тоже отмела.
        Зато я люблю животных. Но вряд ли получится пронести с собой котика. Разве что...
        - Ты будешь лисой, - торжественно объявила я.
        Сиф превратился за секунду, считав образ из моих мыслей. Из него вышел миленький рыжий зверек. Дух немного изменил обличье лисы под реалии Аллории, но в целом был очень похож на животное из моего мира.
        - Уии! - Сиф радостно проскакал по комнате. - Я лисичка!
        - Дохлая, на горжетку, - добавила я.
        Сиф тут же упал замертво.
        - Фу быть такой, как ты, - проворчал он.
        - Прости, - вздохнула я. - Мне тоже не нравится мертвое животное, но в этом образе ты не вызовешь подозрений и будешь при мне. Идеально.
        Лиса-горжетка не ответила. Кажется, все еще дулась.
        - Жаль, я не смогу пойти, - опечалился Морт. - Захвати мне что-нибудь вкусненькое с ужина.
        - Непременно, - кивнула я, представив, как распихиваю по рукавам гостинцы для прожорливого некроманта. Лишь бы потом не получилось, как в сказке - рукой махнула, и полетели в разные стороны... нет, в моем случае точно не лебеди, а горячие пирожки.
        Продолжить разговор нам не дали. Оказывается, к рауту должны подготовить не только замок, но и меня. Две горничные укладывали мне волосы, одевали и украшали. Я чувствовала себя новогодней елкой, на которую вешают игрушки.
        Платье на этот раз было сшито точно по моей фигуре. Портниха постаралась, подчеркнула все мои достоинства и в первую очередь грудь. Глубокое, но при этом не вульгарное декольте многое показывало, но еще больше скрывало.
        Настоящее декольте-аперитив, разжигающее аппетит. Вот только подавать основное блюдо я не планировала даже мужу. Хватит с меня игр в семейную жизнь. Тем более, скоро возвращаться домой.
        Я играла роль Анастейши уже пятый день, а Морт говорил, что наставник приедет дней через восемь-десять. Полпути уже пройдено. Осталось продержаться совсем немного.
        Приготовления к выходу в свет заняли два часа. Я дико устала быть живой куклой. Но наконец, горничные с чувством выполненного долга отступили от меня.
        Ужасно хотелось посмотреть на себя, но зеркал в полный рост в покоях не было. Единственное зеркало, которое мне удалось найти, было ручным и мутным. Я едва могла разглядеть в нем свое изображение.
        - Что за бесполезная штуковина, - бросила я в тот раз ручное зеркальце на кровать.
        - Ты что! Поосторожнее, - возмутился Морт. - Оно стоит целое состояние.
        Вот тогда я и поняла, что в этом мире попросту нет нормальных зеркал. Не научились еще делать. Есть только такие - маленькие и мутные.
        По словам Морта, Анастейше невероятно повезло, раз у нее в приданом нашлось такое сокровище.
        В общем, посмотреться мне было не во что. И это печалило. Ведь, по заверениям девушек и Морта выглядела я сногсшибательно.
        Вдруг Сиф сменил форму горжетки на обычную и подлетел ко мне. Завис прямо перед моим носом, будто задумался о чем-то. А потом - пуф! - и вместо духа появилось зеркало. Большое, во весь рост, чистое как гладь горного озера. В общем, самое настоящее зеркало из моего мира. Такое родное, что я чуть не прослезилась.
        Но я не приказывала Сифу менять облик. Даже про себя. Я просто подумала о зеркале и все. Получается, он считал мои мысли и превратился сам, без команды. По собственной воле. С единственной целью - порадовать меня. Как это мило с его стороны.
        - Спасибо, Сиф, - улыбнулась я. - Ты - настоящее сокровище.
        Зеркало довольно крякнуло. Похвала явно пришлась ему по вкусу.
        Думаете, я посмотрела на себя? Как бы не так! Далеко не сразу мне удалось прорваться к Сифу. Девушки-горничные, позабыв о субординации, охая и ахая, крутились перед зеркалом. Морт - и тот не устоял.
        Эти трое, толкаясь плечами, теснили друг друга, напирали и пихались локтями. Все ради того, чтобы хоть на мгновение, одним глазком взглянуть на свое отражение.
        Я ждала в сторонке, опасаясь, что меня затопчут, если подойду ближе. Наблюдая за этой возней, вспомнила одну забавную штуку. Называется «зеркальный код». Кажется, его придумал Леонардо да Винчи. Этим способом он шифровал свои записи.
        Суть зеркального кода проста - надо писать в отражении. Тогда и прочесть написанное можно тоже только с помощью зеркала. Без него текст выглядит абракадаброй.
        У Анастейши было зеркало - редкая в этом мире вещица. Используй она подобный код, мало кто смог бы расшифровать ее записи. Большинству просто не в чем было бы их отразить.
        Догадка была хорошей, но ее еще надо проверить. Я едва сдержалась, чтобы не броситься немедленно за дневником. Сделаю это позже. Ни к чему демонстрировать служанкам, как я пытаюсь разобрать собственные записи.
        Троица все еще суетились возле зеркала. Это могло длиться вечно, и я не выдержала.
        - Довольно! - хлопнула в ладоши. - Мне скоро выходить. Перед этим я должна посмотреть на себя и внести последние правки в образ. А ну брысь!
        Я замахала руками. Горничные, опомнившись, убежали сразу. Морт, обиженно пыхтя, тоже отошел, и я, наконец, взглянула на свое отражение.
        - Ого, - выдохнула я, протянула руку и пощупала поверхность зеркала.
        - Прекрати, - захихикал Сиф. - Мне щекотно.
        - Ты уверен, что ничего не приукрасил? - уточнила я у духа.
        - Я в точности повторил образ из твоей головы. А что, ты недовольна внешностью?
        Я, засмотревшись на себя, не ответила. Признаться, в первую минуту я подумала, что в зеркале отражается кто-то другой. Эта пышногрудая красавица с тонкой талией, тугими завитками шоколадных волос и огромными дымчато-серыми глазами не могла быть мной.
        Дурнушкой я себя никогда не считала, но и в конкурсе «Мисс биологический факультет» участвовать не рвалась. Куда мне тягаться с первыми красотками курса?
        Но сейчас из зеркала, то есть из Сифа, на меня смотрела королева красоты. Волосы уложены мягкими волнами по плечам. Голубое с белыми вставками платье подчеркивает достоинства фигуры, скрывая недостатки. Макияж выглядит настолько естественным, что кажется, пухлые розовые губы и длинные пушистые ресницы даны мне от рождения.
        - А ты ничего так... симпатичная, - пробормотал Морт.
        Он смотрел так, будто впервые меня видел. Впрочем, я тоже чувствовала, что не знакома с этой новой собой.
        Именно такой - растерянной и удивленной - застал меня Азриэл. Он пришел, чтобы сопроводить меня на раут, но остолбенел, едва переступив порог гостиной.
        Глава 22. Раут
        Мне доводилось слышать много крылатых выражений и цитат про взгляд. Например, Стендаль сказал: «Взгляды - тяжелая артиллерия флирта: взглядом можно выразить всё, и при этом, однако, всё можно отрицать, ведь взгляд не поймаешь на слове». Метко подмечено.
        Но сейчас на ум пришла другая фраза - «Любовь передается взглядом». Не помню, где ее слышала. Возможно, в каком-то фильме или сериале.
        Не знаю, как насчет любви, а вот желание - запросто. Именно его я ощущала в направленном на меня взгляде Азриэля. И даже расстояние в несколько метров не снижало градус накала. Никто и никогда так не смотрел на меня.
        Этот взгляд будто прикасался ко мне. К щекам, ресницам, губам. К последним особенно. На них Азриэл задержался дольше всего, буквально споткнулся.
        - Восхитительно выглядишь, Ана, - хрипло выдохнул он и добавил: - Я рад, что ушла твоя нездоровая худоба. Тебе так лучше.
        Напряжение росло. Воздух стал густым и плотным. Дышать можно было только неглубоко и часто. По коже скользили электрические разряды возбуждения. Я определенно завелась. Настолько, что уже мысленно прикидывала - если Азриэл возьмет меня вон на том кофейном столике, прическа не испортится? Не хотелось бы опоздать на раут в мою честь.
        Я почти озвучила предложение насчет столика, сама не понимая, как до этого докатилась. Местный воздух как-то странно действует на мой разум. Воздух или Азриэл.
        От грехопадения меня спас Морт.
        - Вы разве не опаздываете? - спросил парень.
        И я, и Азриэл вздрогнули от неожиданности. Голос Морта разорвал оковы взаимного притяжения, и сразу стало легче дышать. Вот только тело все никак не хотело успокаиваться и продолжало намекать на столик. Но я быстро привела его в чувство, незаметно ущипнув себя за руку.
        Подхватив Сифа, который успел снова стать горжеткой до того, как Азриэл увидел зеркало, я подошла к мужу. Он любезно поддержал меня под локоть. Честное слово, лучше бы он этого не делал! Едва его пальцы коснулись моей кожи, я вздрогнула. Даже через рукав это прикосновение ощущалось жарким и чересчур интимным. А еще я чувствовала в нем легкую грусть. Как будто не я одна жалела о том столике.
        Как Сиф и сказал, раут начался с ужина. Длинный, как взлетная полоса самолета, стол тянулся через такую же комнату. Мы с Азриэлем на правах хозяев замка сидели в его главе, гости - по бокам.
        Я плохо видела тех, кто был на другом конце стола. Какие-то жующие силуэты, да и только.
        Общаться можно было лишь с ближайшими соседями, до прочих не докричаться. Очень неудобно. Тем более, рядом с нами сидели патриархи, а они - так себе собеседники. Тетушка Биатриша тоже была здесь, но вряд ли понимала, где вообще находится.
        Поговорить мне было не с кем, и я, повесив лисью горжетку на спинку стула, сосредоточилась на еде.
        Ужин был роскошный. Кушанья на столе сменяли друг друга. Аперитив, салаты, горячее, десерт. Подавали и экзотическую для меня еду. Например, яйца ящеров.
        А главным блюдом вместо поросенка в яблоках был ящер в каких-то местных фруктах. Лежит такой мини-динозавр на столе, обложенный желтыми шарами. Та еще картинка.
        Я его пробовать не стала, потому что вегетарианка. Но неправильная. Мясо не ем из сострадания к животным. Зато люблю пиццу «Четыре сыра» и сдобные булочки, и это сказалось на фигуре. Есть одну вареную морковь и листья салата - это прямо не мое.
        В общем, я наелась на год вперед. Вот как тут похудеть?
        Еще немного - и платье на мне разошлось бы по швам. Но тут, к счастью, ужин закончился, и гости встали из-за стола.
        Захватив бокалы с напитками, все вышли в зал и разбрелись кто куда. Вот теперь можно пообщаться. Все тут же разбились на группы, как Сиф и предсказывал.
        Азриэл покинул меня, примкнув к патриархам. Им срочно требовалось обсудить какие-то дела. Я решила не уподобляться тем дамочкам, что тенью следуют за мужьями, и отправилась в вольное плавание.
        Вот только я никого здесь не знала. Разве что Мартишу и Алишию, но мне хватило прошлого общения с подружками.
        Я шла по залу, рассматривая гостей. Пила маленькими глотками вино из бокала и просто наслаждалась вечером. Ко мне периодически подходили люди и поздравляли с воскрешением.
        - Мы рады, что ты снова с нами.
        - С возвращением!
        - Добро пожаловать обратно в мир живых!
        И прочие общие фразы, от которых я быстро устала.
        Все это и правда напоминало день рождения. Разве что подарков не дарили.
        Вечер обещал быть долгим и скучным. Как вдруг я заметила кое-кого интересного -мужчину с ярко-оранжевым галстуком. Ядовитый цвет привлекал взгляд и выделялся из толпы.
        Я уже знала, что цвета соответствуют семьям укротителей. Сегодня патриархи надели обычную одежду, но у каждого была деталь гардероба в цвет его рода. Тот же шейный платок, перчатки, повязка на предплечье.
        Группа патриархов стояла в правом углу зала, а «оранжевый» скучал в левом. Я даже их пересчитала. Ну точно, все десять на месте. Оранжевый был одиннадцатым и явно лишним.
        - Кто это? - спросила я шепотом у горжетки, которую снова накинула на плечи.
        - Где? - уточнил Сиф так же тихо.
        Я повернулась к «оранжевому» плечом, где лежала голова лисы.
        - Ах, этот. Один из рода патриархов. На самом деле, их двенадцать. Но фиолетовый исчез, когда наследник погибшего укротителя не смог подчинить дракона. Ящер его сожрал, и род прервался.
        - А с «оранжевым» что не так?
        - Он - изгой. Его исключили из числа патриархов.
        - Что такого ужасного он натворил?
        - Отказался подчинять дракона, - ответил Сиф.
        Мой интерес к «оранжевому» рос с каждым словом духа. Под конец я была уверена, что нам просто необходимо познакомиться.
        Прежде чем подойти к незнакомому мужчине, я как следует его изучила. «Оранжевый» был шикарно одет - узкие брюки, элегантный сюртук, шейный платок. Настоящий щеголь. Русые волосы уложены безупречно. Легкая щетина - и та выглядит так, будто ее тщательно выращивали, удобряя и пропалывая. Готова поспорить, что у мужчины идеальный маникюр, да и педикюр тоже.
        «Оранжевый» почувствовал мой взгляд и повернулся. Я не успела отвести глаза, он заметил мой интерес. Прятаться было поздно, и я улыбнулась мужчине. Он воспринял это как приглашение и направился ко мне. Вот и славно, не придется самой к нему идти.
        - Позвольте представиться, - сказал «оранжевый», приблизившись, - мистр Кеймрон к вашим услугам, мистра Анастейша.
        - Вижу, мое имя вы уже знаете, - произнесла я.
        - Новость о вашем воскрешении прогремела на всю Аллорию. Вряд ли в городе найдется тот, кто не слышал о красавице с каштановыми волосами и серыми глазами, вернувшейся с того света.
        - Раз обо мне и так все известно, расскажите о себе. Вы просите обращаться к себе «мистр», как к обычному горожанину. Почему не «мессир», как к укротителю?
        - Потому что я лишен звания, - равнодушно ответил Кеймрон. Не очень-то он переживает по этому поводу. - Хотите узнать за что? Хотя о чем это я, разумеется, хотите. Все хотят.
        - Простите, - смутилась я. - Я в курсе, как это достает - когда все вокруг преследуют тебя с жадным любопытством.
        - Выходит, мы товарищи по несчастью? - усмехнулся Кеймрон.
        - Скорее, я ваш спаситель. Ведь пока все обсуждают меня, им не до вас.
        - Верно, - рассмеялся он.
        Смех у него был приятный. Мелодичный, раскрепощенный. Он вообще вел себя непринужденно, чем разительно отличался от вечно собранного и настороженного Азриэля.
        - Значит, вы - единственная, кому здесь любопытна моя история, - сделал он вывод. - В таком случае я просто обязан ее рассказать.
        - Внимательно слушаю, - кивнула я.
        Прежде чем начать рассказ, Кеймрон предложил еще выпить и сам пошел за напитками.
        - Ты флиртуешь, - фыркнула дохлая лиса мне на ухо, едва Кеймрон отошел.
        - Вовсе нет! - возмутилась я.
        - Поосторожнее. Укротители драконов - горячие парни. Если Азриэл приревнует, убьет тебя еще раз.
        - Строго говоря, я пока не умирала, - поправила я. - Это все Анастейша.
        - Значит, умрешь, - мрачно пообещала горжетка.
        Сиф замолчал, так как на горизонте показался Кеймрон. И хотя я считала предупреждение духа вздором (я не флиртовала!), решила поменьше улыбаться новому знакомому. Но его историю все равно послушаю. Это, можно сказать, мое единственное развлечение на этот вечер. Вряд ли я найду другое.
        - Слышали о группе горожан под названием «Вольные крылья»?
        - Если и слышала, то забыла, - пожала я плечами.
        - Так себя называют те, кто выступает за освобождение драконов. Это мудрые, великие, потрясающие существа. Мы не достигли и половины их развития. То, что люди наглым образом крадут жизни драконов, заставляя их служить себе, а потом и умирать вместе с ними, несправедливо.
        Похоже, я наткнулась на местный Гринпис. Вот это находка!
        Кеймрон говорил горячо. Будь он политиком, я бы сказала, что он толкает предвыборную речь. Но меня не надо было агитировать, я и так всегда выступала за свободу животных. Нет циркам и передвижным зоопаркам! Нет содержанию диких животных дома! И все в таком духе.
        Драконы отлично подходили под эту категорию. Вид явно редкий и, судя по всему, вымирающий. Или скоро будет таким, если укротители продолжат в том же духе.
        - Я никогда не скрывал своих взглядов, - признался Кеймрон. - Но отец все равно до последнего надеялся, что я одумаюсь. Другого наследника на браслет укротителя у него не было. Когда он умер, наручи перешли ко мне. Все ждали, что я укрощу дракона, но я отказался это делать. А без дракона я не могу зваться мессиром, стать патриархом и войти в совет. Так я угодил в изгнание.
        - Печально, - вздохнула я.
        - Нет, что вы! Я доволен своим положением. Все эти скучные заседания, проблемы города... это не для меня. К тому же, умирая, я буду знать, что моя совесть чиста, и я никого не утащу за собой на тот свет. Меня успокаивает одно - однажды этому придет конец. Укротители вырождаются. Раньше укрощать драконов могли все знатные рода, теперь на это способны лишь десять.
        - И что потом?
        - Как обычно при переменах - сперва хаос, а после общество перестроится и научится жить по-новому.
        Вот только анархиста на мою голову не хватало. Я уже подумывала свернуть разговор, когда Кеймрон произнес:
        - Сочувствую вам, мистра Анастейша.
        Бокал дрогнул в моей руке. С какой стати ему меня жалеть?
        - Почему это? - спросила я.
        - Вы замужем за самым яростным ненавистником драконов. Азриэл из тех, кто отстаивает права укротителей на истребление братьев наших старших. Он и в личной жизни жесткий и властный.
        - Вам откуда знать?
        - Мы выросли вместе. Даже были друзьями. Но потом наши пути разошлись.
        Мне не понравилось, куда свернул разговор, но не признать правоту Кеймрона было сложно. Азриэля в самом деле не назвать душкой. И все же мне вдруг захотелось заступиться за мужа. Не люблю обсуждать кого-то за их спиной.
        - Он изменился, - сказала я. - По крайней мере, со мной он другой.
        - Недаром говорят: влюблённая женщина смотрит не глазами, а сердцем, - усмехнулся собеседник.
        - Это еще что за намек? - обиделась я. - Хотите сказать, что я не способна непредвзято оценить собственного мужа?
        - Как думаете, чего ради затеяли этот раут? - вопросом на вопрос ответил Кеймрон.
        - Он в мою честь. Я вернулась с того света, фактически родилась заново. У меня второй день рождения, - повторила я слова Азриэля.
        - В одном вы, безусловно, правы: вы действительно почетная гостья. Но безопасно ли это - устраивать праздник, когда где-то поблизости разгуливает ваш убийца? Разве что...
        Кеймрон многозначительно замолчал. Ох уж эти театральные паузы. Ненавижу, когда так делают!
        - Договаривайте, - буркнула я.
        - Разве что Азриэл устроил все так, чтобы заманить убийцу в ловушку. Но в этом случае вы.
        - Приманка, - закончила я за него.
        По спине пробежал неприятный озноб. Я осмотрела зал с гостями. Возможно, где-то среди них находится убийца Анастейши и прямо сейчас примеряется, как меня лучше прикончить. Кошмар!
        Еще секунда, и я бы с визгом выбежала из зала. В чувства привел легкий укус в район плеча. Это Сиф-лис цапнул меня, чтобы вернуть в реальность. Помогло.
        - Вы все еще доверяете мужу? - между тем вкрадчиво спросил Кеймрон. - Что ж, в таком случае вы само прощение. Восхищаюсь вами, мистра Анастейша.
        - Как бы я ни относилась к Азриэлу, вам я доверяю еще меньше, - ответила я на это.
        - Справедливо, - кивнул он. - Мы ведь едва знакомы. Я бы хотел узнать вас лучше, но вряд ли мне это позволят. Азриэл подобно истинному дракону охраняет свое сокровище от посторонних. Я больше не буду докучать вам рассказами о том, каков ваш муж. Но напоследок хочу вам кое-что дать. Примите мой скромный подарок.
        Кеймрон протянул ко мне руку, сжатую в кулак. Я подставила ладонь, и он вложил в нее что-то.
        - Рассмотрите позже, - сказал он. - А сейчас спрячьте. Это кристалл для связи. Если вы когда-нибудь окажетесь в безвыходной ситуации и вам срочно понадобится помощь, просто бросьте его на пол и раздавите каблуком.
        - Что тогда будет?
        - Кристалл настроен на меня. Я выйду с вами на связь и буду рад помочь.
        - Вряд ли мне пригодится ваш подарок.
        - И все же сохраните его. Пусть даже просто так, на память. Возможно, однажды вы все же захотите им воспользоваться. Когда поймете...
        Что я должна понять он не стал объяснять. Вместо этого поклонился, прощаясь.
        Определенно, это был самый странный разговор в моей жизни. Но, может, дело в том, что Кеймрон - первый, с кем я говорила кроме Азриэля. Морт и Сиф не в счет, они не в курсе местных подковерных интриг, а их, похоже, немало.
        Вот уже наметились два лагеря - те, кто за порабощение драконов, и те, кто против. И мне только что предложили выбрать сторону. А я не хочу выбирать! Я хочу к опытному некроманту и домой. А еще красивое платьишко и на ручки, не без этого. Девочка я или кто?
        Глава 23. Брачные браслеты
        Разговор с Кеймроном не остался незамеченным. Вскоре ко мне подошел Азриэл.
        - О чем ты так увлеченно беседовала с Кеем? - спросил он.
        - О драконах, - ответила я полуправду, пряча кристалл в рукаве.
        Определенно, рукава не просто так сделали длинными и широкими. Да в них можно пронести на вечеринку базуку и никто не заметит!
        Азриэл моргнул, и круглые зрачки сменились горизонтальными. Теперь он видел не только меня, но и Кеймрона, стоящего далеко позади. Удобно, ничего не скажешь. Все время забываю - Азриэлю не обязательно оборачиваться, чтобы увидеть происходящее за спиной.
        - Представляю, что он тебе наговорил, - нахмурился Азриэл. - На самом деле, он просто трус. Побоялся сразиться с драконом и прикрыл свой страх идеологией. Жалкое зрелище.
        - Если ты так к нему относишься, зачем пригласил на раут?
        - Он все же из рода патриархов. Если однажды Кей одумается и укротит дракона, он войдет в совет.
        Вот оно что. Кеймрон - изгой с привилегиями. Он в любой момент может поменять свое положение, но не делает этого из принципа. Вопреки ожиданиям Азриэля, я лишь сильнее зауважала «оранжевого».
        Не так-то просто идти наперекор всему миру. Для этого нужна смелость. Так что Азриэл не прав, Кей вовсе не трус.
        Нервничая, я потянулась к волосам, чтобы накрутить локон на палец. Мне так и не удалось до конца изжить эту привычку, и вот она опять прорвалась.
        И снова на выручку пришла лиса-горжетка. Она осторожно взмахнула хвостом, словно от сквозняка, и пощекотала мне нос. Чих я сдержала, а заодно убрала руку от волос. Спасибо Сифу за напоминание. Все-таки отличная идея была с горжеткой!
        - Чуть не забыл, я приготовил тебе подарок, - сменил тему Азриэл. - Обновленные брачные браслеты. Теперь они будут тебе впору. Примеришь?
        - Прямо сейчас? - опешила я.
        - Почему нет?
        Азриэл взял меня за руку. Повезло, что за правую, а не за левую, в которой я сжимала кристалл. Как он все-таки не вовремя с этими браслетами! И главное - кристалл некуда спрятать. В этом мире еще не изобрели карманы для женского платья. Надо подкинуть идею портнихе, пока я здесь. А то ведь жутко неудобно.
        На этот раз браслет был мне впору. Он сошелся на запястье без проблем. Осталось лишь защелкнуть.
        - Закрой замок, - сказал Азриэл.
        - А ты не можешь? - удивилась я.
        - Сделай это сама, - настоял он.
        Да что ж такое?! Я возмущенно засопела. И вот куда мне деть кристалл? Разве что...
        Я подняла руку с кристаллом, делая вид, что поправляю горжетку, и воткнула кристалл в зубы лисе, прошептав еле слышно: «Держи».
        Сиф дернулся, словно подавился, но кристалл не выплюнул. Хорошая горжетка, красивая и полезная.
        Освободив руку, я без проблем застегнула браслет. Щелк - и показалось, что это закрылись наручники. Надеюсь, браслеты можно снять, и они не помешают мне вернуться в мой мир. А то какое-то нехорошее предчувствие появилось.
        - Вторую руку, - попросил Азриэл, так как я замешкалась.
        Я подала левую руку. Он тут же надел на нее браслет и снова велел, чтобы я застегнула его сама. Что у него за пунктик насчет замков?
        Я спорить не стала, сделала, как он сказал, лишь бы скорее с этим покончить.
        Едва второй браслет защелкнулся, Азриэл наклонился и поцеловал мою ладонь. При этом его губы задержались на моей коже неприлично долго.
        - Я устал от нашей отчужденности, - выпрямившись, признался Азриэл. - Это невыносимо - быть так близко с тобой и в то же время так далеко от тебя. Мы - муж и жена, Ана. Я тебя не отпущу, даже если ты сама захочешь уйти. Прости, но это выше моих сил.
        Ого, вот это признание! Это его «не отпущу» прозвучало как угроза. Мол, даже не вздумай сопротивляться, все равно никуда от меня не денешься. Как-то это не очень романтично, скорее, кровожадно. Действительно дракон и его сокровище.
        - Я соскучился, - добавил Азриэл, поглаживая мое запястье большим пальцем.
        - Неужели? А я думала, у тебя есть другая, - не удержалась я от подколки.
        Ума не приложу, какая мне разница, с кем спит Азриэл. Это не мое дело. Вот совершенно. Но червячок ревности невероятным образом все же пробрался в сердце и подтачивал его изнутри. Резонный вопрос - если он спит не со мной, то с кем? - все чаще посещал меня.
        - Ты - моя единственная, - заверил он.
        - Тогда почему ты с такой легкостью рискуешь моей жизнью?
        Вот и все, я это сказала. Слова Кеймрона о том, что раут - лишь способ поймать убийцу на живца, где мне отведена роль наживки, не шли из головы. Это вполне могло быть правдой. Возможно, прямо сейчас, где-то в этом зале, среди гостей притаился мужчина с кинжалами за пазухой.
        Я ожидала, что Азриэл будет все отрицать, но в ответ прилетело как молотом Тора по голове:
        - Кей не умеет держать язык за зубами.
        - Так это правда?!
        Коробил не сам факт охоты на убийцу, а то, что меня не поставили в известность и использовали вслепую.
        Мол, знай свое место, женщина. Ты должна тихо сидеть в углу и вышивать. Если вдруг прорвало трубу, ни в коем случае нельзя чинить самой! Тони, но жди сантехника.
        - Тебе ничего не угрожает, - заверил любящий супруг. - Ты бы даже не узнала о ловушке, если бы кое-кто не проболтался. Уверяю, мы словим его сегодня же. С охотой на тебя будет покончено раз и навсегда.
        - Я в этом сомневаюсь. Если вы кого-то и поймаете, то это будет исполнитель. Заказчик останется на свободе.
        - Исполнитель назовет нам его имя. Можешь не переживать. Я умею убеждать.
        Глаза Азриэля беспощадно свернули. Я аж отшатнулась от неожиданности. Да это же взгляд убийцы! Так смотрит человек, который уже заглядывал в глаза смерти и не испугался ее.
        Впрочем, чего еще ожидать от того, кто укротил дракона? Я видела Черного. Вот уж он точно - смерть во плоти.
        Мне стало не по себе, и страх отразился на моем лице. Вот только Азриэл трактовал его неправильно.
        - Тебе нечего бояться, - заверил он. - Я не допущу, чтобы тебе кто-то навредил.
        Я боюсь, что именно ты мне и навредишь, вот в чем беда. Но я благоразумно промолчала. Хватит на сегодня супружеских разборок. Брак, как выяснилось, слишком сложная штука. С семьей, в которой муж использует жену в качестве приманки для убийцы, явно что-то не в порядке.
        - Я хочу уйти, - заявила я. - Вернуться к себе в покои. Этот вечер меня утомил.
        - Разумеется, - кивнул Азриэл. - Тебя проводят.
        Вскоре я уже шла в свои покои под охраной двух закованных в латы солдат. Эти две консервы громыхали так, что весь замок был в курсе, где именно я нахожусь. Проще было сразу повесить на меня колокольчик, чтобы убийца точно знал мое местоположение.
        Едва мы вышли из зала, как Сиф выплюнул мне на ладонь кристалл Кеймрона.
        - Носи его сама, - сказал он. - А лучше выброси. Не нравится мне этот щеголь.
        - Я тоже ему не доверяю, но всегда надо иметь запасной план.
        Я решила приберечь кристалл. Выкинуть всегда успею.
        - К черту эти консервы, - шепнула я горжетке. - Давай сбежим!
        - Куда?
        - А хоть к дракону. Покажешь дорогу?
        Сиф крякнул в ответ что-то нечленораздельное. Я не стала переспрашивать. Буду считать, что это «да».
        Подхватив длинную юбку, я скинула туфли (в них особо не побегаешь) и бросилась наутек.
        - Стой! Куда? - донеслось позади.
        Но тяжелые неудобные латы не позволили солдатам меня догнать. Хотя они честно пытались.
        Со стороны это выглядело забавно. Я даже притормозила посмотреть. Бедняги спотыкались и гремели, как набор столовых приборов в сушилке. Неудивительно, что мы выиграли Ледовое побоище. В таком облачении разве что красиво стоять в дозоре.
        - Вперед, к дракону! - скомандовала я Сифу. - Показывай дорогу.
        - Грязный зад ящера, - на этот раз я разобрала, что бубнил дух. Он тихо ругался себе под нос.
        Глава 24. Черный
        - Какие они все-таки забавные в этих своих латах, - все никак не могла успокоиться я.
        Мы уже прилично оторвались и перешли с бега на шаг. Стражам нас не догнать.
        - Зато им не страшны летающие кинжалы, - заметил Сиф.
        - Предлагаешь мне носить латы, пока убийцу не поймают? - задумчиво протянула я. Но потом представила себя в полном облачении и покачала головой. - Нет уж. Говорят, они не снимают доспехи, даже когда ходят в туалет. Прямо так и писают.
        - Фууу, - скривилась лисья морда на моем плече.
        Пора было уже вернуть духу истинную форму, что я и сделала. А после попросила отвести меня к дракону.
        Меня неодолимо тянуло к нему. Между нами осталась какая-то недосказанность. А еще самое безопасное место в замке сейчас - рядом с драконом. Ни один убийца в здравом уме не сунется к Черному.
        С таким проводником, как Сиф, я быстро добралась до драконьей террасы. Сомнения, на месте ли дракон, отпали еще на подходе - по узкому коридору, ведущему к выходу на террасу, гуляло эхо его дыхания, от которого у меня волоски на руках приподнялись.
        Ххх-пф, ххх-пф. Я все гадала, кого мне напоминают эти звуки. А потом поняла - да это же Дарт Вейдер! Дыхание - один в один.
        - Может, ну его? - пискляво предложил Сиф.
        - Мы уже почти у цели. Поздно поворачивать назад.
        Сиф пристроился у меня на плече, частично спрятавшись за волосами. Кажется, ему понравилось быть горжеткой.
        Толкнув дверь плечом, я вышла на улицу. Хотя «вышла» это громко сказано. Едва сделав шаг за порог, я напоролась на морду Черного. Буквально столкнулась с ним нос к носу. Вот только его нос был размером с мою голову. Терраса все же маловата для дракона. Особо не разгуляешься.
        Мое появление не осталось незамеченным. Черный приподнял голову и развернул ее так, чтобы видеть меня одним глазом. На этот раз мне достался левый.
        - Здрасьте! - помахала я рукой, с трудом удержавшись от фразы «Не ешь меня, я тебе еще пригожусь». А что, в сказках срабатывало.
        Из сказок вообще можно почерпнуть много полезного. Золушка учит нас: хочешь, чтобы тебя полюбил принц, приведи себя в порядок. Белоснежка - не ешь, что попало. Красная шапочка - не давай адрес и номер телефона незнакомцам.
        А чему учат сказки о драконах? Если хочешь в жены принцессу, придется убить гигантского ящера. И еще неизвестно, кому больше повезет - ящеру в загробной жизни или тебе в браке. Мораль хорошая, но к моей ситуации неподходящая.
        Ноздри дракона расширились. Кажется, он принюхивался ко мне.
        Сделав пару глубоких вдохов, Черный наклонил морду ниже и облизнулся. Язык у него был раздвоенный, как у змеи, разве что более толстый. Он что же, облизывается на меня? Я кажусь ему аппетитной? Ой, мамочки!
        Я уже приготовилась бежать. Благо дверь в коридор была прямо за моей спиной. Мне главное проскочить в нее, а там дракон не достанет. Слишком морда широкая, не пролезет в дверной проем.
        Но тут я вспомнила о гостинце, который, уходя с раута, прихватила для Морта. Сдобная булочка, щедро посыпанная сахарной пудрой. Не ее ли унюхал ящер? А что, сладкое все любят.
        - Хочешь булочку? - спросила я.
        В ответ дракон распахнул пасть. Это был не рот, а паровозная топка - громадная, начиненная острыми зубами.
        Я вытащила припасенную булочку и бросила ее в этот котлован. Одинокая крупинка, затерявшаяся в бесконечной вселенной - вот как это выглядело.
        Пасть захлопнулась. Чафк-чафк - дракон мигом прожевал и проглотил булку. А потом снова уставился на меня.
        - У меня больше нет, - я показала ему пустые руки.
        Черный вздохнул и опустил морду на лапы.
        Булку я потеряла (останется Морт без гостинца), но выяснила кое-что полезное - Черный явно меня понимает.
        - Тяжело тебе, наверное, в услужении у человека, - сказала я. - Ты такой большой и сильный, а вынужден подчиняться. Мне тоже в последнее время не везет. Меня хотят убить, и я понятия не имею за что.
        Дракон фыркнул. Он явно не проникся моими проблемами.
        - Он не понимает, зачем человеческая самка все это ему рассказывает, - пояснил Сиф.
        - Да просто поделиться хотела... Постой! - осенило меня. - Ты знаешь язык драконов?
        - Разумеется, - важно сообщил дух. - Сильфы и драконы в каком-то смысле родственники. И они, и мы принадлежим воздушной стихии.
        Дракон снова фыркнул. На этот раз пренебрежительно. Сиф это переводить не стал. Но похоже, Черный сомневался в родстве с сильфами.
        - Скажи, как тебя зовут на самом деле? - спросила я у дракона.
        Дракон как-то особенно протяжно с переливами простонал. Это и есть его имя? Да уж.
        - Мне это не повторить, - призналась я.
        Дракон издал очередной странный звук.
        - Он говорит, что человеческая самка может звать его Черным, он не против, - перевел Сиф.
        - Мне очень жаль, что с тобой так обращаются, - вздохнула я. - Это неправильно.
        Черный заинтересовано прищурил глаз. Видимо, не так уж много он встречал людей, сочувствующих положению драконов в Аллории.
        Подвинув морду, дракон открыл мне проход к парапету. Вроде как пригласил к себе в гости. Я сочла это добрым знаком.
        Следующий час я любовалась звездами вместе с драконом и сильфом. Кто бы неделю назад мне сказал о таком, я бы вызвала ребят в белых халатах. А сейчас ничего, втянулась. Даже начало нравиться.
        На мой неопытный взгляд дракон не говорил. Он лишь фыркал с разными интонациями. Как Сиф распознавал в этих звуках слова, я не понимала. И даже в какой-то момент заподозрила духа в обмане.
        - Ты мне не веришь? - обиделся Сиф. - Вот так и помогай людям после такого. Драконы говорят не словами, а мыслями, - пояснил он.
        - То есть ты слышишь его мысли?
        - Только те, что он сам мне показывает.
        Словно подтверждая слова Сифа, дракон моргнул.
        С Черным было интересно болтать. Определенно, это был самый странный разговор в моей жизни. Я что-то говорила, а Черный фыркал в ответ. Сиф иногда переводил, но чаще помалкивал, но я и так понимала, что дракон имел в виду.
        Уходить не хотелось, но жить на террасе тоже нельзя. Спустя часа полтора я попрощалась с Черным уже как с другом. Да, можно смело сказать, что мы нашли общий язык.
        Возвращалась к себе в покои в хорошем настроении. Вечер с Черным сгладил неприятные впечатления от раута.
        Я уже была на полпути к цели, когда услышала странные шаркающие звуки. Они доносились из бокового ответвления коридора. Мне было в другую сторону, но любопытство взяло верх.
        Пойдя на звук, я наткнулась на тетушку Биатришу. Старушка бродила по коридорам, натыкаясь на стены и явно не понимая, где находится. Что она здесь делает? Кто ее отпустил одну?
        - Вы в порядке? - спросила я.
        Тетушка даже не повернула голову. Как стояла ко мне спиной, так и осталась.
        - Ах да, вы же меня не слышите, - вспомнила я и повысила голос: - ВЫ В ПОРЯДКЕ? Не передать, как сильно я удивилась, когда тетушка ответила мужским басом:
        - В полном.
        Глава 25. Наемник
        Тетушка повернулась ко мне.
        - Щетина вам не к лицу, - пробормотала я, понимая - дело швах.
        Никакая это не тетушка, а здоровенный мужик. Любопытно, что еще секунду назад я была готова поклясться, что передо мной старушка. Осанка, фигура - все говорило о почтенном возрасте.
        Перемены с тетушкой произошли разительные - она выросла и раздалась в плечах. Исчезло старческое дрожание головы и шаркающая походка.
        Неизменной осталась только одежда. Темно-коричневое платье, из-под которого выглядывали кривые волосатые ноги, шерстяной платок на пояснице против радикулита и чепец на голове. Все это забавно смотрелось на почти двухметровом амбале. Я бы посмеялась, не угрожай он моей жизни.
        Выходит, нет никакой тетушки. Этот образ с самого начала был маскировкой. Настолько умелой, что ни Азриэл, ни охрана замка не ощутили подвоха. Раззявы! Они пропустили, а мне теперь отдувайся.
        - Что ты сделал с тетей Биаришей, сволочь? - возмутилась я.
        - Съел, - хохотнул убийца.
        Тоже мне, серый волк.
        - Сиф, щит! - выкрикнула я, увидев в руке не-тетушки до боли знакомый кинжал.
        А еще я заметила отсутствие мизинца на руке мужчины. Однозначно это он. Тот, в кого превратилась зола во время ритуала. Теперь я запомню его лицо навсегда.
        Но кто бы знал, как я устала от колюще-режущего оружия! Сил моих больше нет. Вернусь домой, выброшу все ножи. Буду покупать колбасу и хлеб исключительно в нарезке.
        - В этот раз дух тебе не поможет, - усмехнулась псевдо-старушка.
        Направив ладонь в мою сторону, убийца что-то сдул с нее прямо мне в лицо. Я громко и смачно чихнула. Это единственный вред, который мне причинил порошок, но вот Сиф пострадал сильнее.
        Духа буквально сдуло с моего плеча. Он отлетел далеко назад, упал на пол, да так и остался там лежать неподвижной лужицей.
        - Ты что натворил, гад! - возмутилась я. - Ты моего друга обидел!
        Убийца не знал обо мне одного - за друзей я порву.
        - Аааа! - с боевым кличем я бросилась на мужчину.
        От неожиданности он опешил. Это сыграло в мою пользу. Подлетев к убийце, я что есть силы пнула его в коленку.
        - Драконья отрыжка! - взвыл он.
        Мой следующий удар в самое ценное, что есть на теле мужчины, повысил тембр его крика с баса до сопрано. Выронив кинжал на пол, он схватился за то самое главное и упал на колени.
        Эффект неожиданности и ярость спасли мне жизнь, но я не обольщалась - в обычной драке мне не победить. Пора переходить к плану «б», то есть бежать.
        Я подхватила с пола лужицу-Сифа и рванула прочь куда глаза глядят. Ориентировалась на звуки. Там, где шумно, есть люди, а они сейчас - мое спасение.
        Я неслась по коридорам, прижимая к груди комок слизи, в которую после порошка превратился Сиф. Надеюсь, он в порядке. Если нет, то я за себя не отвечаю.
        Сзади доносился топот - убийца очухался и бросился в погоню. Я прибавила скорость. Выжала из мышц все, на что они способны. Кенийские бегуны? Ха! Они бы плелись за мной в хвосте.
        На очередном повороте коридора меня немного занесло. Пришлось сбавить темп. И тут меня кто-то схватил за локоть и дернул в сторону. Я в ужасе принялась отбиваться. Неужели у наемника есть сообщник? Тогда мне конец!
        Внезапно услышала знакомый голос:
        - Тише! Это я.
        - Азриэл? - я мигом затихла. - Ты что здесь делаешь?
        - Я не мог доверить твою безопасность другому, - сказал он.
        Вроде обычные слова, ничего особенного, а у меня в груди потеплело. Укротитель драконов оставил все дела ради непутевой жены. Приятно, черт возьми.
        Но природная вредность не позволила смолчать:
        - Не очень-то ты торопился меня спасать.
        - Если бы ты не сбежала от стражей, ничего бы не случилось.
        - То есть я ещё и виновата!
        - Не будем ссориться, Ана, - пошел на мировую Азриэл. - Ступай в зал к гостям, а я разберусь здесь.
        Отпустив меня, он вытащил из ножен на поясе клинок. Как раз в этот момент из-за угла показался убийца.
        - Вот так встреча, - ухмыльнулся тот, перекидывая кинжал из одной руки в другую.
        - Тебе отсюда не уйти, - предупредил Азриэл.
        - Это мы сейчас проверим.
        Мужчины одновременно устремились навстречу друг другу. Сошлись, схватившись между собой. Лязгнула сталь, кто-то хрипло выдохнул сквозь сжатые зубы.
        Азриэл и убийца атаковали один другого, пытаясь зацепить и порезать. Удары кулаками, взмахи холодным оружием - я невольно залюбовалась схваткой.
        Выпад, разворот, подсечка. Прогиб назад, чтобы уйти от атаки убийцы. Азриэл двигался быстро и слаженно. Кто бы подумал, что он так умеет. Впрочем, однажды он победил в схватке целого дракона. Что ему какой-то наемник.
        При очередном взмахе клинок достиг цели - руки убийцы. Лезвие оставило глубокую царапину на его предплечье. Алая кровь окрасила рукав старушечьего платья, и я возликовала. Так-то! Получай!
        Но радовалась недолго. Следующий выпад убийцы оказался удачным. Кинжал зацепил бок Азриэля. На этот раз вид крови испугал.
        - Ана, беги в зал, - выкрикнул Азриэл, оттолкнув от себя убийцу, - за помощью!
        Его голос заставил меня опомниться. Словно лошадь после пришпоривания, я сорвалась с
        места.
        Несколько поворотов, метров сто коридора и вот она - позолоченная дверь в парадный зал. Моя финишная ленточка. Я вложила все силы в последний рывок и влетела в зал на полном ходу.
        На такой скорости не так-то просто затормозить. По инерции я пробежала еще несколько метров.
        Мое феерическое появление не осталось незамеченным. Гости вскрикивали и оборачивались. Мой вид привел их в шок.
        Раскрасневшаяся и растрепанная, с бездыханным Сифом на руках и в задранной юбке, чтобы не мешала бежать - я смотрелась эффектно.
        Это был тот самый случай, когда все идеальные как в рекламе Гуччи, и вдруг ты -натуральный бомж с курского вокзала. Ненавижу неловкие ситуации. Зато они, похоже, меня любят.
        Впрочем, собственный вид - последнее, что сейчас волновало.
        - Там, там, - запыхавшись от быстрого бега, я тыкала пальцем в сторону коридора и пыталась жестами объяснить, что со мной стряслось. - Тетушка... убийца... Азриэл... нужна помощь!
        - Стража! Вперед! - пронесся зычный голос.
        Меня окружили все девять патриархов. Один заботливо поддерживал под руку, второй предлагала глоток вина. Наконец, я почувствовала себя в безопасности.
        - Мой сильф, что с ним? - спросила я у белого патриарха.
        Он бегло осмотрел лужу в моих руках и произнес:
        - Обычный блокиратор. Скоро дух придет в норму.
        Какая радость - с Сифом все в порядке! Я ужасно боялась, что он таким останется навсегда.
        Но расслабляться было рано. Убийцу еще не поймали. К тому же я волновалась за Азриэля и не могла оставаться в стороне.
        - Надо помочь Азриэлю! - опомнилась я.
        Патриархи не смогли меня удержать. Я прорвалась через их плотное кольцо и бросилась обратно в коридор. Вслед за мной устремились и сами патриархи, и гости раута.
        Наша дружная толпа немного опоздала на место схватки. Первыми туда успели стражи. Они спугнули убийцу, и тот ударился в бега. Азриэл за ним не погнался из-за раны.
        - Как ты? - я всерьез волновалась за его здоровье.
        - Пустяк. Всего-навсего порез, - ответил он, зажимая рану на боку, чтобы не текла кровь.
        - Ты нарочно позволил себя ранить, и так заставил меня убежать в зал! - догадалась я и возмутилась. Похоже, мой муж - великий манипулятор. С таким надо держать ухо востро.
        - Я не хотел тобой рисковать, мало ли. А иначе на тебя было не повлиять. Мне досталась самая непослушная жена в мире.
        - Что-то ты не выглядишь недовольным, - фыркнула я.
        Ответить Азриэл не успел. Его перебил возглас:
        - Они здесь! На площади! - выкрикнул кто-то, и народ устремился на широкий балкон.
        Мы с Азриэлем тоже не остались в стороне. Протиснулись в первые ряды.
        Неожиданно мы все превратились в зрителей реалити-шоу под названием «Поймай убийцу». Надо сказать, это было увлекательно. Стражи (благо на этот раз без доспехов) сработали без запинки. Убийца слишком поздно понял, что погоня за мной привела его прямиком в их руки.
        Из охотника он превратился в жертву. Погоня закончилась на главной площади замка. Я вместе с остальными наблюдала за финалом с того самого балкона.
        Стражи окружили наемника. Он отчаянно сопротивлялся, но его быстро обезоружили. Казалось бы, вот он - идеальный момент его схватить. Но все произошло не так, как я ожидала.
        Один из стражей вдруг замахнулся пикой и проткнул ею живот убийцы. Я только ахнула. Мало того, что сцена была до тошноты неприятная, так они убили единственного, кто мог назвать имя заказчика.
        - Его надо было взять живым! - возмутилась я. - Как мы теперь узнаем, кто хотел моей смерти? - повернулась я к Азриэлю, который стоял рядом.
        - На этот случай в замке всегда есть некромант, - заметил Азриэл.
        Ох, только не воскрешение от Морта. Он же опять кого-нибудь перенесет из другого мира!
        - Каким образом наемнику удалось проникнуть в замок? - сменила я скользкую тему. - Почему его не распознали?
        - Слишком сильная магическая маскировка. Тот самый уровень, который ни один маг не вскроет. Кто-то очень дорого за нее заплатил.
        - Ты кого-то подозреваешь? - уточнила я.
        - Тетушку прислал твой дядя, - пожал плечами Азриэл.
        - Где же настоящая тетушка?
        - Ее наверняка уже нет в живых.
        Я мысленно вознесла молитву за упокой незнакомой старушки. Надеюсь, она не мучилась перед смертью. Что-то слишком много людей вокруг меня гибнет. Пора это заканчивать.
        - Выходит, заказчик - мой дядя? - уточнила я.
        - Скоро я это выясню, - мрачно пообещал Азриэл.
        Глава 26. Зеркальный шифр
        Похоже, дяде Анастейши в ближайшее время придется туго. Его решили назначить козлом отпущения. Только я не верила в его виновность.
        В детективах, которые я любила смотреть по вечерам, следователи говорили - ищи мотив. У дяди я его не находила.
        В конце концов, кто угодно мог приказать убить несчастную тетушку Биатришу, чтобы наемник мог ее подменить.
        А вот смерть наемного убийцы выглядела подозрительной. Кто-то хотел заткнуть ему рот. И у него получилось. В воскрешение я слабо верила. Тем более, если его будет проводить Морт.
        На балконе столпилась вся верхушка Аллории. Все десять патриархов были здесь и наблюдали за убийством убийцы. Забавный получился каламбур, но мне было не до веселья.
        Расследование зашло в тупик, и я единственная, кто это понимал. Это означало, что отныне мое спасение в моих же руках. Я прикинула, что могу сделать.
        Первый пункт - прочесть дневник Анастейши. Выполню его сегодня же, только до покоев доберусь.
        Второй - договор. На него тоже стоит взглянуть. Но как?
        Если я попрошу дать мне договор почитать перед сном, вряд ли мне его принесут. Единственная возможность вновь увидеть его - во время подписания. А что, это идея. Свиток все равно не примет мою подпись, я ничем не рискую.
        - Я готова, - заявила, повернувшись к Азриэлю.
        - К чему? - нахмурился он.
        - Ко второй попытке подписать договор. Думаю, в этот раз у меня получится.
        Я нарочно говорила громко, чтобы меня услышали патриархи. Едва речь зашла о договоре, как они заинтересовано притихли.
        А вот Азриэл отреагировал неожиданно. Я была уверена, что он обрадуется такому повороту, но муж схватил меня за плечо, отвел в сторону и яростно зашептал:
        - Ты с ума сошла? Какой договор? К тебе еще не вернулась память.
        - И все же я чувствую себя уверенней.
        - Нет. Я запрещаю.
        Я удивленно уставилась на Азриэля. Да что с ним такое? Не хочет, чтобы я прочитала договор, или здесь замешано нечто другое?
        В глазах мужа я увидела странный блеск. Прежде ничего подобного не было. Поначалу я приняла его за отражение факелов. Но потом пригляделась и поняла - это же страх. Не за себя. Азриэл испугался за меня. Да что такого в этом чертовом договоре?!
        - Ана, сейчас не время перечить мне, - настаивал Азриэл.
        Его пальцы на моем плече сжались сильнее. Он словно хотел удержать меня от ошибки. И смотрел так... будто пытался что-то сказать мне взглядом.
        Но если я что-то решила, то это навсегда. Я из тех, кто идет только вперед. Падает, набивает шишки, но упорно продолжает движение. Не уверена, что упрямство - хорошее качество, но без него я бы многого не добилась из того, что имею. Например, не поступила бы на биологический.
        Брать свои слова обратно в любом случае было поздно - патриархи, как я и задумала, услышали меня.
        - Нам показалось, мистра Анастейша изъявила желание подписать договор, - вмешался в наш разговор «белый» патриарх. - Это можно устроить.
        - Моя жена сказала не подумав, - ответил за меня Азриэл. - К ней еще не вернулась память. Это будет пустая трата вашего драгоценного времени.
        - Ничего, мы готовы пойти на этот риск, - улыбка Белого намекала на то, что с ним лучше не спорить. - Уверен, в этот раз все пройдет как надо. Мистра Анастейша совладала с погодой, это хороший знак.
        - Вы знали о моей магии? - поразилась я.
        - Разумеется. Патриархи знают все, - пафосно кивнул Белый. - Мы собирались отправить к вам учителя, пока вы не уничтожили город, но вы сами справились. Это означает, что память к вам возвращается.
        Я-то думала, что мы с Мортом провернули все незаметно, а они просто наблюдали. Небось еще делали ставки - разрушу я город или нет. Вот ведь. патриархи!
        Белого поддержали коллеги. Девять проголосовали за новую попытку подписать договор и лишь один Азриэл - против. У него не было шансов на победу. Люблю демократию.
        - Завтра же свиток доставят в замок Шарнье, - подвел черту под спором Белый - А пока мистре Анастейше нужен отдых.
        - Я сам разберусь, что нужно моей жене, - огрызнулся Азриэл.
        Кажется, в сплоченном коллективе патриархов назревает конфликт и причина во мне. Если что, я не специально.
        Я попросилась к себе покои, пока все окончательно не перегрызлись.
        На площади замка все еще лежал труп, гости, впечатленные неожиданным представлением, резко захотели домой, в общем, дел хватало, и Азриэлю было не до меня.
        Мне тоже было чем заняться.
        Еще на подходе к покоям начал приходить в себя Сиф, чему я несказанно обрадовалась. Наконец-то, дух снова в строю.
        - Я живой! - взвился Сиф из моих рук.
        - Ты живой! - вторила ему я, воздев руки к потолку. - Какое облегчение, что ты в порядке.
        - Этот порошок жуткая гадость, - дух подернулся рябью, изображая отвращение. - Но сильфа не так просто убить.
        - И я очень этому рада.
        В покоях нас встречал Морт. Все самое интересное он пропустил и был не в курсе последних событий. Но вопреки ожиданиям он не забросал нас вопросами о том, что случилось.
        Его волновалось совсем другое:
        - Где мой гостинец?
        Только о еде и думает. Прожорливый, однако, мальчишка.
        - Его сожрал дракон, - ответила я честно.
        - Эх, - расстроился Морт. - Тогда может Сиф станет... ну, таким, каким ты был недавно. Отражающим.
        Впервые я видела, чтобы Морт так густо краснел и заикался.
        - Зеркалом, что ли? - уточнила я.
        - Ага, - кивнул парень.
        Я уже хотела отказать, но вспомнила про дневник. Удобнее его расшифровывать в нормальном чистом зеркале, а не в мутной стекляшке.
        - Сиф, пожалуйста, смени форму, - попросила я. - Если, конечно, тебе не будет сложно после того порошка.
        Дух понял меня без лишних слов. Пуф - и стал зеркалом, но не таким большим, как в прошлый раз, а средних размеров.
        Морт тут же занял позицию около него.
        - А я красавчик, - любовался он собой.
        - Ты - позер, - фыркнул Сиф, а я про себя признала, что мальчишка разобьет немало женских сердец, когда подрастет.
        Пока я ходила за дневником, дух и некромант чуть не разругались. Боги дайте мне сил выдержать этих двоих! И шоколадку.
        Подготавливая все для расшифровки дневника, я одновременно вводила Морта в курс дела. Вкратце рассказала ему, что случилось.
        - Насыщенный был вечер, - заметил он, когда я закончила.
        - И не говори! Тебя наверняка попросят воскресить наемника, чтобы тот назвал имя заказчика, - сказала я.
        - Это я могу. Все равно это будет не полноценное воскрешение. Время уже упущено. А поднимать нежить из могил я умею.
        Я передернула плечами. Мало мне было живого убийцы, так теперь будет убийца-зомби.
        - Не переживай, - успокоил Морт. - После того, как он все расскажет, я его упокою.
        Я кивнула. Правильно, нечего ему делать в мире живых.
        Придвинув дневник к Сифу-зеркалу, я присмотрелась к отражению. Стопроцентной уверенности в своей правоте у меня не было. Я просто надеялась на удачу, и она не подвела.
        Абракадабра на листе бумаги, отразившись в зеркале, превратилась в нормальные, читаемые слова языка этого мира.
        - Получилось! - обрадовался Морт. - Мы это сделали.
        - О да, - улыбнулась я. - Сейчас мы узнаем все тайны Анастейши.
        В предвкушении дыхание затаили все, даже Сиф.
        Мы принялись читать страницу за страницей. Записи были небольшие и делились по дням. Часто их обрамляли красивые рамки или нарисованные цветы. Все, как в обычном девчачьем дневнике.
        Если бы меня попросили одним словом охарактеризовать дневник Анастейши, я бы выбрала слово «скука».
        «Сегодня было солнечно.
        Ненавижу урок вышивания.
        Мальчик, приносящий молоко в пансион, симпатичный.
        Катриша - дура» - вот его примерное содержание.
        Немного интереснее стало, когда Ана встретила Азриэля. Наконец я узнала, как они познакомились. На ярмарке в честь праздника солнцеворота.
        Целых пять страниц мы читали о том, какой Азриэл потрясающий. Бедная девочка влюбилась в укротителя драконов с первого взгляда. А уж когда он обратил на нее внимание, дневник просто затопило восторгами.
        Предложение руки и сердца Азриэл сделал на местной драконьей террасе. Черный парил в небе, отбрасывая тень на влюбленных. Хорошо, дракон не голубь, а не то бы испортил всю романтику.
        Анастейша не раздумывая сказала «да». Именно в ту ночь они стали близки. Восторги девушки по этому поводу я пролистала, испытывая странное ощущение, будто она покусилась на то, что принадлежит мне. А это, конечно, в корне неверно. Ведь это я забрала ее жизнь.
        После той ночи Азриэл уехал готовиться к свадьбе. Именно в тот период они писали друг другу письма.
        - Что это было? - возмутилась я, потрясая дневником. - Где тайны? Где скандалы и интриги? В моем мире каждая вторая девочка ведет подобные записи. В них нет ничего, кроме девичьих мыслей и фантазий.
        - Анастейша была девочкой, - напомнил Сиф.
        - Какой смысл шифровать дневник, набитый банальностями?
        - В пансионе старшая воспитательница имела привычку читать дневники и письма воспитанниц. Так она узнавала все об их планах и действовала на опережение. Девочки со временем поняли, как она это проделывает, и начали шифровать свои записи кто во что горазд, - пояснил дух.
        - А раньше ты не мог этого сказать? - надулась я. - Мы столько времени убили на ерунду.
        - Я не знал, что именно в дневнике, - оправдался Сиф. - Там могло быть что-то полезное.
        - Увы, это очередной тупик, - я бросила дневник на стол. - Можешь уже сменить форму, зеркало больше не нужно.
        - Я совсем ничего не понимаю, - всплеснул руками Морт. - Ана была обычной. Зачем кому-то ее убивать?
        - Может, дело не в ней, а в Азриэле, - предположил Сиф. - В конце концов, мою хозяйку убили после брака с ним.
        Нет, определенно, этот сгусток чертовски умен. Он может быть прав. Мы не там ищем.
        - А что если у Азриэля была любовница? - пробормотала я. - Как говорится, шерше ля фам.
        - Чего? - хором спросили Морт и Сиф.
        - Надо искать женщину, - вольно перевела я. - Азриэл уже большой мальчик. Вряд ли он соблюдал целибат до женитьбы. Возможно, встретив Анастейшу, он бросил очередную любовницу. Она не простила и решила отомстить, убив разлучницу.
        - Хорошая теория, - кивнул Морт. - Как проверять будем?
        Я задумалась. Есть вариант - спросить Азриэля напрямую. Пожалуй, воспользуюсь им. Послушаем, что он ответит.
        Наметив план действий, я успокоилась. Вечер выдался насыщенным и порядком утомил меня. Выпроводив Морта, я помылась и легла спать.
        Завтра ответственный день - чтение договора. Посмотрим, что от меня скрывает муженек.
        Глава 27. Договор
        Азриэл так и не пришел ночью. Впрочем, от той мало что осталось. Я поспала всего несколько часов, а потом меня разбудила горничная.
        Муж явился рано утром. Хмурый и неразговорчивый. Он ждал у двери, пока горничная приводила меня в порядок. Даже проходить не захотел.
        Стоял там, то и дело нервно поправляя манжеты. Как будто подписание договора - это испытание для него, а не для меня. А ведь в первый раз он чуть ли копытом не бил, так хотел, чтобы я поставила подпись. Что же изменилось?
        - Ты не передумала? Еще не поздно отказаться. Я объясню патриархам, что ты неважно себя чувствуешь после вчерашнего, - первое, что он мне сказал, когда мы вышли в коридор.
        - Я в порядке. Не будем заставлять патриархов ждать.
        Я попыталась обогнуть Азриэля, который загораживал мне дорогу, но он схватил меня за руку.
        - Ана, - выдохнул он, - ты не обязана это делать.
        - Но ведь без договора наш союз можно оспорить. Ты сам это говорил.
        Азриэл явно что-то скрывал. Что такого в этом договоре, что мне нельзя его увидеть? Я должна его прочесть, чего бы мне это ни стоило!
        - Мессир Азриэл, мистра Анастейша, - наш спор завершил подоспевший «серый» патриарх. - Мы вас заждались, и я решил лично удостовериться, что у вас все в порядке.
        - У нас все превосходно, - сквозь зубы процедил Азриэл. - Мы уже идем.
        Дальше мы шли уже втроем. Я воспользовалась случаем и спросила у Серого, что там с наемником. Когда его можно будет воскресить и допросить?
        - Боюсь, что никогда, мистра Анастейша, - вздохнул Серый. - Тело наемника сгорело.
        Как? Оно что, самовоспламенилось?
        - Именно, - кивнул Серый. - Кто-то наложил на него сильное заклятие в качестве страховки. Но вы не волнуйтесь, скоро ваш дядя будет доставлен в Аллорию для допроса. За ним уже выехали.
        Мне стало жаль незнакомого дядю. Бедняга серьезно попал. Шансы, что он выкрутится из этой передряги, минимальны.
        Больше я вопросов не задавала. Это была молчаливая, максимально напряженная прогулка. Я вздохнула с облегчением, когда мы добрались до цели.
        Патриархи ждали в том же зале, что в прошлый раз. Только их было семь, плюс еще двое со мной, итого девять. А где десятый?
        Я пробежалась взглядом по разноцветной группе патриархов. Кого не хватает? Быстро вычислила, что отсутствует Белый.
        - А где белый патриарх? - спросила я. Не верилось, что он пропустил этот важный момент.
        - Он оставил нас, - ответила мне Красная.
        - В смысле вышел? - оглянулась я на дверь.
        - В смысле умер, - поправила она. - Скоро его наследник получит наручи. Укротив собственного белого дракона, он сможет занять место отца в совете. А пока нас будет девять.
        Новость была неожиданной. Вчера Белый казался мне бодрячком. Он, конечно, был старше других, но на первый взгляд совершенно здоров.
        - Что с ним стряслось? - я никак не могла успокоиться.
        - Несчастный случай, - на этот раз ответил Серый. Воспользовавшись тем, что стоит позади, он подтолкнул меня к столу. - Не будем попусту тратить время. Попробуйте подписать договор.
        Патриархов интересовал исключительно договор. Даже смерть одного из них меркла на его фоне.
        Поняв, что от них больше ничего не добиться, я подошла к свитку и склонилась над ним.
        - Чернила вон там, - подсказал Серый.
        После Белого он был второй по возрасту, и, видимо, место главы совета перешло к нему.
        - Я вижу, - кивнула, но перо в руку не взяла.
        Читая дневник, я попутно изучала почерк Анастейши. Теперь скопировать ее подпись не составит труда. Но я не торопилась подписываться. Для начала прочту договор.
        К счастью, текста было не так много. Всего три абзаца. В первом говорилось об Анастейше. Перечислялись ее предки, титулы и прочая чепуха. Я быстро пробежала все эти бла-бла взглядом и перешла ко второму абзацу.
        Там речь шла об имуществе Анастейши. Как Сиф и говорил, она владела лишь небольшой усадьбой и доходом с нее.
        Третий абзац начинался со слов: все свое движимое и недвижимое имущество я добровольно отдаю мужу... и дальше скучное перечисление титулов и званий Азриэля.
        Опять ничего особенного. Неужели очередной тупик? Я будто брела по лабиринту и все время сворачивала не туда. Кто бы знал, как я устала!
        Почему же Азриэл нервничал из-за договора? Может, он не хочет окончательно закреплять этот брак? Версия о наличии другой женщины находила все больше подтверждений. Он вполне мог соврать мне на рауте.
        Договор был настолько невинным, что я даже перевернула свиток. Вдруг на второй стороне тоже что-то написано? Например, дополнительные условия мелким шрифтом, как любят делать в моем мире. Но нет, с обратной стороны свиток был чист.
        - Что вы делаете? - возмутилась Красная. - Сейчас опять опрокинете чернильницу.
        - Мистра Анастейша, - снова торопил Серый, - подпись надо поставить вот здесь.
        Он ткнул пальцем в свиток. Надоели, честное слово.
        В раздражении я схватила перо, обмакнула его в чернила и не глядя подмахнула договор. Естественно, не своей подписью, а копией Анастейши. После чего повернулась к Серому. Все, доволен?
        Его губы действительно расплылись в улыбке. Он походил на ребенка, которому Дед Мороз вручил долгожданный подарок. У меня появилось нехорошее предчувствие, и я перевела взгляд на договор.
        Свиток светился и переливался точно радуга. Я невольно отшатнулась. Не мешало бы проверить его на радиацию.
        Светопреставление длилось с минуту. Постепенно сияние утихло, и свиток вернулся в свое нормальное состояние.
        Тогда Серый склонился над ним, что-то там прочел, щурясь, а после торжественно объявил:
        - Драконий свиток принял подпись мистры Анастейши.
        - Чего? - не поверила я. - Не может быть!
        Я была на сто процентов уверена, что свиток не примет поддельную подпись. Что же пошло не так?
        - Почему же? Вы наконец пришли в себя после воскрешения, и свиток вас признал. Вот, все четко, - Серый продемонстрировал мне подпись.
        Та стояла на свитке как влитая. Не стереть.
        Я подняла голову и осмотрелась. На лицах патриархов читался триумф. Лишь один не улыбался - Азриэл.
        - Идем, - взяв за руку, он вытащил меня из толпы ликующих патриархов. Им осталось только полить друг друга шампанским и заказать стриптизерш.
        Азриэл увел меня с этой вечеринки. Я не сопротивлялась. Слишком была занята обдумыванием волнующего меня вопроса. Как, черт возьми, это вышло? Я ведь не Ана. Но свиток все равно признал меня. Ощущение, что с каждым днем, проведенным в этом мире, я все сильнее становлюсь Анастейшей и все меньше собой. Я как будто теряю себя. Это жутко, на самом деле.
        Вдруг осенило - а ведь в первый раз договор подписывала не я, а Сиф-ручка по моему приказу. Как жаль, что сегодня я не взяла его с собой!
        - Иди к себе, - велел Азриэл, выведя меня в коридор. - Я скоро приду.
        Я не успела ничего ответить - он вернулся обратно в зал, к патриархам. Точно сомнамбула я побрела в свои покои. Дорогу уже запомнила и добралась без посторонней помощи.
        Но день решил, что с меня недостаточно, и подбросил еще сюрприз. В покоях ждал Морт. Он был сам не свой. Бегал из угла в угол, нервно кусал губы и теребил горло рубахи, точно оно его душило.
        - Что случилось? - спросила я, но Морт не услышал. - Остановись хоть на секунду!
        Я попыталась схватить парня за рукав, но он увернулся и продолжил свой забег.
        - Что с ним? - поинтересовалась у Сифа, так как сам Морт не реагировал на внешние раздражители.
        - Ему поступил сигнал о том, что приехал наставник.
        - Так это же хорошо, - приободрилась я.
        - Кому как! - отозвался Морт.
        - Смотри-ка, он говорящий, - хмыкнула я. - Объясни толком, что стряслось.
        - Я оставил в башне маячок. Он должен был предупредить меня о возвращении наставника. И вот, пару минут назад маячок сработал.
        Я подобралась. Неужели все, и мое приключение скоро закончится?
        Глава 28. Наставник
        - Разве это плохо? Твой учитель приехал и вернет меня домой, - прозвучало далеко не так радостно, как я ожидала.
        Я чувствовала странную горечь. Приключение подходит к концу. Было весело, порой страшно, местами горячо, но всему есть предел. Я не могу бросить родителей и жить в чужом мире. Нельзя так поступать с родными. Они же волнуются, места себе не находят. Папу у меня вовсе сердечник, как бы ему плохо не стало.
        - Вернет, - кивнул Морт, - но сперва накажет меня за самоуправство.
        Парень схватился за голову. Неизвестно, сколько бы он еще причитал, а я его успокаивала, не прерви нас странный звук. Больше всего он был похож на чих и исходил из камина. Ага, не одной мне зола не по нюху.
        - Морт, несносный ты мальчишка! Почему я возвращаюсь и нахожу свою башню разгромленной? - грозно спросил камин. - Где тебя нежить носит?
        Выглядело это довольно забавно. Камин превратился в сюрреалистическую копию человеческого лица. Две пузатые вазы на каминной полке походили на глаза, а топка, где горели дрова, была ртом. Все это двигалось, изображая человеческую мимику, а огонь добавлял брутальности. Камин говорил, изрыгая пламя. Впечатляющее зрелище, скажу я вам.
        - А вы, простите, кто? - поинтересовалась я у говорящего Камина.
        - Я? - удивился Камин моему вопросу и пыхнул дымом. - Я - мистр Барнабас Питч, уважаемый житель Аллории, некромант высшей категории, магистр загробной магии. А ты?
        - А я Настя, - титулами я похвастать не могла.
        - Настя? - икнул Камин. - Что за Настя? Откуда?
        - Из другого мира.
        Вазы на каминной полке повернулись к Морту, и Камин подозрительно спросил:
        - Чем ты занимался в мое отсутствие, ученик?
        - Воскрешал людей, - повинился парень.
        - Я же запретил тебе практиковать! - взревел Камин, попутно выплюнув в гостиную огненный шар.
        Тот плюхнулся прямиком в кресло. Я схватила со стола кувшин с водой и залила начинающийся пожар.
        - Осторожнее, пожалуйста, - сказала Камину. - А не то вы так замок спалите.
        - Простите, перенервничал, - извинился он, и пламя в топке поутихло. Теперь только угольки тлели.
        А он вроде ничего, договориться можно.
        - Мне бы домой, - сказала я. - Вернете?
        - Куда это?
        - Так в другой мир, я говорила.
        - Я что-то запутался, - признался Камин. - Давайте по порядку.
        Мы с Мортом наперебой принялись рассказывать, что, собственно, произошло. История получилась увлекательной, хоть фильм по ней снимай. Переодевание, интриги, погони и нападения, я аж сама заслушалась. Вышел бы отличный блокбастер. Я даже актрису на свою роль подобрала. Пусть меня сыграет Эмма Уотсон.
        - Вы сможете вернуть меня обратно в мой мир? - закончила я рассказ главным вопросом.
        - Могу попробовать, - произнес Камин. - Но нужно проверить твою кровь. Тогда я смогу сказать точно.
        И чего все некроманты так помешаны на крови? Чуть что, сразу ее подавай. Прямо вампиры какие-то. Ну и как мне передать кровь наставнику Морта, когда я в замке, а он -Камин? Я спросила об этом вслух.
        - Приезжайте ко мне в башню, - ответил на это Камин.
        - Но меня не выпускают из замка. Поможете мне сбежать?
        - Я не стану участвовать в похищении жены патриарха, я еще не выжил из ума. Сами добирайтесь.
        Как всегда, все придется делать самой.
        - И ученика моего прихватите с собой, - велел Камин, прежде чем опять стал просто камином.
        Вот и все, мы снова остались втроем.
        - Давайте подумаем, как мне выбраться из замка, - задала я направление мозговому штурму.
        Как говорится, одна голова хорошо, а голова попаданки на пару с головой некроманта-недоучки и воздушным духом - лучше.
        - Ты можешь переодеться в служанку, - предложил Морт.
        - Отлично! - обрадовалась я.
        - Ничего не выйдет, - остудил наш пыл Сиф.
        Это еще почему?
        - Ворота в замок зачарованы магией, - пояснил дух. - В кого бы ты ни переоделась, они опознают тебя по ауре и запретят проход.
        - Так, значит, ворота отпадают. Есть другие выходы из замка?
        Если они и были, то Морт не успел их озвучить. В этот самый момент открылась дверь, и в покои вошел Азриэл. Опять без стука. Сколько можно, в самом деле?
        Я уже хотела возмутиться, но Азриэл меня опередил:
        - Выйди, - указал он Морту на дверь. - И сильфа с собой прихвати.
        Глаза укротителя драконов полыхали решимостью. Никто не осмелился с ним спорить.
        Морт на пару с Сифом засеменил к двери. Я испуганно замерла посреди гостиной. Неужели Азриэл узнал о готовящемся побеге? Может, мои покои прослушиваются, и он в курсе разговора с некромантом? Ох, если так, то я пропала. Ведь тогда Азриэл знает все! В том числе то, что я не Анастейша.
        Дверь закрылась, и Азриэл приблизился ко мне. Лихорадочный блеск его глаз усилился. Постойте, да это же не злость, а... страсть!
        Температура в гостиной вмиг подскочила до запредельной. Воздух буквально закипел. Я будто вдыхала не кислород, а расплавленное олово. И это не было игрой воображения. Азриэл в самом деле излучал жар, как настоящий огнедышащий дракон.
        Пока он просто смотрел. Но по-особенному. Так, как умеет только он. Этот взгляд странным образом воздействовал на меня. Так и тянуло призывно облизнуть губы и приспустить платье с плеч.
        - Ана, - глухо выдохнул Азриэл. - Не помню, говорил ли я тебе, насколько ты красива. Ты похожа на огненного духа. Такая же яркая, живая и пламенная.
        Я удивленно моргнула. Сказанное не походило на ругань. Я ошиблась. Нет никакого подслушивающего заклинания, Азриэл не в курсе, что я - попаданка. Он пришел сюда с иной целью.
        - Кажется, говорил, - пробормотала я и все-таки облизнула губы, не удержалась.
        Азриэл воспринял этот сигнал как приглашение. Пять шагов ему понадобилось, чтобы добраться до меня. Пять широких быстрых шагов. И вот он передо мной. Такой близкой, такой чужой.
        Он судорожно вздохнул и вдруг рывком притянул меня к себе. От неожиданности я буквально упала ему на грудь. А он тут же зарылся пальцами в мои волосы и впился жадным поцелуем. Таким горячим, что обожгло губы.
        Он держал меня крепко - одна рука на затылке, сжимает волосы в кулаке, вторая на талии. Не вырваться. Он был властным и требовательным. Но, как ни странно, меня это не пугало. Ведь и в таком почти невменяемом состоянии его руки не причиняли вреда. Я точно знала - когда он отпустит, синяков не останется. Даже сейчас он меня бережет.
        Это могло длиться вечно, но мы оба отчаянно нуждались в глотке воздуха. Азриэлю пришлось прервать поцелуй. Но и тогда он продолжил ласкать меня, уже не губами, а взглядом.
        - Скажи, у тебя есть другая? - спросила я.
        Я уже задавала этот вопрос раньше из-за расследования, а теперь повторила, но уже по личным причинам.
        Азриэл взял мое лицо в ладони. Его пальцы на моих щеках подрагивали. Взгляд лихорадочно блуждал по моему лицу.
        - Какая другая? - пробормотал он. - Нет никого кроме тебя. Ты - единственная, никто мне больше не нужен...
        Он говорил и одновременно покрывал поцелуями мое лицо и шею. Шептал что-то нежное, снова и снова заверял меня в верности, словно одержимый.
        Невозможно было ему не поверить. Каждое его порывистое прикосновение, каждое жаркое слово было пронизано откровенностью. Он не лгал. Я это точно знала. Чувствовала нутром.
        Я могла его оттолкнуть, могла отказать, но. не захотела.
        И меня, и Азриэля трясло от потребности друг в друге. Желание сводило с ума, противиться ему было невозможно. И я решила поддаться искушению. Почему нет? Вероятно, это моя последняя ночь в чужом мире. Уже завтра я буду дома, и Азриэл превратится в воспоминание. Будет оно печальным или горячим - зависит только от меня.
        Я сделала выбор и шагнула в бездну. Момент падения был сладок. Я неслась в пропасть с колотящимся от предвкушения сердцем.
        Запрокинув голову, я посмотрела в лицо Азриэлю. Четкие линии, резкие черты и острые скулы - он состоял из сочетания света и тьмы. Их переходов и игры на контрастах. Зелень радужки и чернота расширенного зрачка. Светлая кожа и темные волосы.
        Я подняла руку и убрала упавшую на его глаза челку, а после потянулась к губам. Желание снова ощутить их поцелуй было нестерпимым.
        Глава 29. Муж и жена
        Мы не добрались до кровати. От двери спальни нас отделяло пятнадцать шагов. Целых пятнадцать! Слишком много для тех, кто сходит с ума от нетерпения.
        Зато в гостиной стоял отличный диван, и до него было рукой подать. Именно на нем мы остановили выбор.
        Но прежде, дрожа как в лихорадке, мы расправились с одеждой. Ткань трещала и рвалась. Юбка, рубашка - ничего не пожалели. Азриэл, злясь на непослушные завязки, рычал мне в губы, я шипела в ответ, но поцелуя не прерывала. Мы просто не могли оторваться друг от друга.
        Я пробежалась пальцами по прессу Азриэля и наткнулась на бинты. Он же ранен! Как я могла забыть? Ему противопоказаны физические нагрузки, а тут я со своим натиском.
        - Твоя рана, - я попыталась выбраться из крепких объятий.
        Не тут-то было! Азриэл лишь сильнее прижал меня к себе и жарко прошептал прямо в губы:
        - В пасть к дракону ранение, и совет патриархов туда же, вместе со всей Аллорией. Все в пасть к дракону... кроме тебя...
        Если у меня были сомнения насчет этой ночи, то они развеялись после его слов. Он прав. К черту все! Хоть раз в жизни, просто к черту.
        Безжалостно расправившись с одеждой, мы наконец повалились на диван. Я поймала шальной взгляд Азриэля и прочитала в его глазах желание. Это все, что мне нужно было знать.
        Несколько бесконечно долгих секунд мы привыкали друг к другу. К новому ощущению единого целого. А потом Азриэл дал мне то, чего я так жаждала.
        Когда он снова поцеловал меня, я уже не могла ответить. Только глухо стонала в его губы. Каждая новая минута подталкивала меня ближе к пику. Куда-то за пределы вселенной. Я не узнавала себя, даже собственный голос.
        Кровь закипела. Казалось, я это не переживу. Я захмелела от наслаждения, от нашего единения, от крепких мужских пальцев. Я почти умерла от лучшей в своей жизни близости. От ярких, на грани помешательства, ощущений.
        Еще минута, и мне точно понадобится некромант. Я просто не выдержу. Я распадусь на осколки.
        - Анааа, - протяжно выдохнул Азриэл, и его лицо исказилось.
        Следом мое тело на пару с душой полностью растворились в экстазе. Наслаждение длилось мучительно долго, а после сменилось сладким опустошением.
        Моя голова лежала на плече Азриэля. Сейчас я сидела на нем сверху, а он гладил мою спину, пересчитывая пальцами позвонки. Каждое прикосновение посылало россыпь мурашек по коже.
        Говорить не хотелось. Думалось - и то с трудом. Азриэл не двигался, давая мне время прийти в себя. Он не торопил и, кажется, наслаждался этой расслабленной интимностью. В его поглаживаниях сквозила нежность.
        Наконец, я приподняла голову.
        - Устала? - спросил он, убирая волосы с моего лица за ухо.
        - Немного, - улыбнулась я. - А ты? У тебя кровь на повязке.
        - Пустяки, - отмахнулся он.
        Странное дело, я совсем не чувствовала неловкости. Все казалось таким естественным. Но это и пугало.
        Где-то спустя полчаса мы добрались до спальни и честно попытались заснуть. Но что-то пошло не так.
        Мы снова поддались страсти. Первый раз ничуть не остудил наш пыл, а наоборот, подогрел. Ведь мы уже знали, как нам может быть хорошо друг с другом.
        Это было какое-то безумие, разделенное на двоих. Но пока Азриэл был со мной, плевать я хотела на то, что он чужой муж. Что это не мой мир и вскоре мы расстанемся навсегда.
        Я наслаждалась моментом. Впервые поняла, что имеют в виду все эти новомодные гуру, вещающие: живи здесь и сейчас.
        Главное в этот самый миг я - его, а он - мой. Прочее подождет до утра.
        - Просто поразительно, до чего ты мне подходишь, - в полудреме пробормотал Азриэл, когда все закончилось.
        Я ничего не ответила, хотя чувствовала примерно то же.
        Естественно, мы так и не поговорили. На разговоры нужны силы, а их не осталось. Мы оба вымотались до предела. Как выяснилось, удовольствие истощает. Азриэл уснул быстро. Сказывалось его ранение. Я же все лежала без сна.
        В голову лезли разные мысли. В основном глупости. А как еще назвать сомнения в том возвращаться мне домой или нет?
        Обман, чужой мир, родители, учеба, потрясающий мужчина - все так переплелось, что уже не распутать. Можно только разрубить.
        Но как именно рубить? Уйти или остаться? А как тогда родители...
        Я понятия не имела, что выбрать.
        Да, сегодня мне было хорошо. Так хорошо, что я не уверена, будет ли в моей жизни еще нечто подобное. Мужчина, спящий рядом на кровати, подходил мне идеально, а я - ему. Но разве это повод бросать родной мир? А что тогда повод, если не это?
        Азриэл еще молод. Он крепкий и сильный. Он выдержит. И наверняка найдет с кем утешиться.
        А у родителей слабое здоровье и всего один ребенок, который должен заботиться о них в старости - я. Бросить их - преступление. Никогда себе не прощу, если так поступлю с ними.
        В общем, мои мысли и чувства были полны противоречий. Внутри меня проходило настоящее Ледовое побоище. Желания бились с обязанностями не на жизнь, а на смерть. Впору было взять попкорн и наблюдать за этим сражением тысячелетия.
        О сне я даже не мечтала. Как уснуть при таком разладе во внутреннем мире? Но я старалась особо не крутиться, чтобы не разбудить Азриэля.
        А спустя примерно час он проснулся сам. Приподнялся на локте и посмотрел на меня -сплю или нет. Не знаю, зачем я притворилась. Просто вдруг это показалось правильным.
        Прикрыв глаза, я дышала медленно и спокойно. Азриэл счел меня спящей и осторожно встал. Куда он собрался посреди ночи?
        Поначалу я решила, что его беспокоит рана, и он пошел сделать перевязку. Это было логично. Более того, я в состоянии ему помочь. Надо только пойти с ним. И я пошла. Но не в открытую, а тайно прокралась следом.
        Если Азриэл в самом деле направляется на перевязку, я всегда могу выйти и предложить свою помощь. А пока... пока я хочу знать, куда мой муж ходит по ночам.
        Глава 30. Ложь
        Азриэл осторожно прокрался из спальни в гостиную. Даже наручи с прикроватной тумбы не стал забирать, чтобы меня не разбудить. Значит, собирался вернуться.
        В приоткрытую дверь я наблюдала, как он натянул штаны, а затем сапоги. Потом взялся за рубашку, но я, срывая ее с Азриэля, превратила белую ткань в лохмотья. И виноватой себя не чувствовала! Мое несчастное платье выглядело намного хуже.
        Бросив останки рубашки обратно на пол, Азриэл надел сюртук на голое тело и застегнул на все пуговицы, пряча бинты. В таком виде он вышел из покоев.
        У меня времени на одевание не было, да и я не хотела шуметь. Поэтому ограничилась шалью, прихваченной с кресла. Я набросила ее на плечи поверх ночной сорочки - белой, длиной в пол. В таком виде поспешила за Азриэлем в коридор.
        Я держалась от него на приличном расстоянии, чтобы не попасться. Из-за этого пару раз чуть не потеряла его в хитросплетениях коридоров.
        Азриэл торопился, будто его кто-то ждал, и он опаздывал на встречу. Неужели все-таки женщина? К кому еще ходят по ночам, только к любовницам.
        Примерно на середине пути я догадалась, куда мы идем. Судя по направлению, в кабинет. Прогулки по замку не прошли для меня даром - я более или менее научилась в нем ориентироваться.
        Вот тут я начала сомневаться, что встреча будет с женщиной. Свидание в кабинете? Слишком оригинально.
        Узнав конечную цель пути, я смогла немного отстать, не боясь потерять Азриэля. Когда я наконец добралась до кабинета, там уже горел свет. На цыпочках я приблизилась к двери и прислушалась.
        Азриэл был не один. Кто-то ждал его. Видимо, встреча была назначена заранее, поэтому он так торопился.
        К моему огромному разочарованию это все-таки была женщина. Я даже узнала ее - это Красная.
        Ее голос врезался в память, вот только имя я не запомнила. Еще в первую встречу мне представили всех патриархов, но я пропустила имена мимо ушей. Тогда меня больше волновала подделка подписи.
        Воображение нарисовало женщину, лет тридцати с густыми каштановыми волосами в алом наряде. Эффектная, а еще властная. В общем, идеальная кандидатура на роль любовницы.
        Возможно, я нашла ту самую бывшую, которой живая Анастейша не дает покоя. Все это время она была рядом.
        Я затаила дыхание, чтобы даже звук собственного вдоха не мешал слышать, что происходит за дверью.
        - Зачем ты вызвал меня посреди ночи? - недовольно произнесла Красная.
        Начало разговора не очень-то походило на любовную сцену, и я приободрилась.
        - Я хотел обсудить свою жену, - ответил Азриэл.
        - А что тут обсуждать? Она тебя любит, договор подписан добровольно. Все условия соблюдены, пора заканчивать историю с твоим браком.
        После этих слов мне уже не надо было задерживать дыхание. Оно пропало само собой. Кажется, я просто разучилась дышать. От шока.
        Да это заговор! Лучше бы они спали вместе, честное слово.
        - Мне нужно еще немного времени, - произнес Азриэл.
        - Для чего? - удивилась Красная.
        - Попрощаться, - хрипло выдохнул он.
        - Только не говори, что привязался к жене. Впрочем, это не имеет значения. Многие из нас уже отдали то, что им дорого. Ангес лишился жизни! И тебе известно, какая жертва предстоит мне. Не вижу причин делать для тебя исключение.
        Ангес? Имя прозвучала знакомо. Где я могла его слышать? Точно! Так зовут «белого» патриарха. Вернее звали, он ведь недавно умер.
        Я вздрогнула. Неужели в этом и заключалась его жертва? Он отдал жизнь... но ради чего?
        - Твой наемник и так чуть не сорвал все наши планы, - между тем обвинила Красная.
        - Он перепутал время. Решил, что Ана подписала договор еще после первой брачной церемонии у нее на родине, - оправдался Азриэл.
        - И это едва не обернулось грандиозным провалом! Хорошо, что девушку удалось воскресить. Не пойму только, с какой стати наемник снова пытался ее убить. Ты не дал ему отбой?
        - Дал, но отказался платить за плохо выполненную работу, - пояснил Азриэл. - Он вздумал отомстить мне, убив Ану. Знал, как она важна.
        - Хорошо, что с ним покончено, - сказала Красная. - На этот раз я позаботилась обо всем лично. Наняла надежного человека. Он не допустит ошибки. Уже завтра он будет в замке и избавит нас от проблемы.
        - Я требую отсрочку! - вспылил Азриэл.
        - У тебя нет права что-то требовать. Мы вместе приняли это решение. Ты поклялся наряду со всеми. Будь верен своему слову, иди до конца. Мы проделали такой длинный путь и как никогда близки к цели! Сейчас нельзя повернуть назад. Не после всех тех жертв, что мы принесли.
        Азриэл что-то возразил, и спор продолжился, но я уже не вслушивалась. Точнее, я как будто оглохла. Меня оглушила новость - Азриэл и есть тот самый заказчик. Это он нанял убийцу, чтобы избавиться от жены.
        Зачем? Я так и не поняла. Какие-то туманные намеки о жертвах ничего не прояснили, а лишь сильнее запутали. Да и причина сейчас не так важна.
        Но до чего банально! Я запала на злодея. Хорошие девочки вечно увлекаются плохими мальчиками. Это какой-то кармический узел, не иначе.
        Я нарочно использовала этот глагол - «запала». Про «влюбилась» даже подумать страшно. Особенно теперь, в свете новой информации.
        Ощущение было, точно мое сердце сигануло с десятого этажа вниз, упало на асфальт и разбилось на осколки.
        Ложь! Кругом одна ложь! Все его слова, взгляды, прикосновения - все наиграно. Он весь соткан изо лжи.
        Надо же, какой актер! Как великолепно все сыграл. Ему бы Оскар.
        «Все в пасть к дракону... кроме тебя».
        И это тоже обман.
        Я закрыла ладонью рот, давя всхлипы. Зажмурилась, останавливая слезы. Плакать из-за него? Вот уж нет!
        Лучше разозлиться. Да так, чтобы искры летели. Это я могу. Азриэл еще пожалеет, что связался со мной.
        Разозлиться было отличной идеей. Сразу появились силы, а еще наметился план. Но действовать надо быстро.
        Бежать, скорее бежать! Куда? Да куда угодно! Главное - подальше отсюда. Ведь уже завтра утром, по словам Красной, по мою душу явится крутой наемник. И он не промахнется, метнув кинжал, попадет точно в цель. В мое несчастное разбитое сердце.
        Дослушивать разговор не стала. И так все ясно. Никаких сомнений в том, какую участь мне приготовил Азриэл, нет. И тот факт, что он хочет оттянуть момент, ничего не меняет. Оттянуть - не то же самое, что отменить. А он даже не пытался меня спасти. Он просто хотел попрощаться.
        Будет тебе прощание, муженек. Уж я так попрощаюсь, навек запомнишь.
        Я мчалась по коридорам замка. Скорее обратно в свои покои. Это была та самая пробежка, после которой хочется выплюнуть легкие.
        Времени у меня в обрез. Кто знает, как долго Азриэл еще пробудет в кабинете. Я должна успеть до его возвращения.
        Ворвавшись в покои, я сразу устремилась в спальню. Переодеваться некогда. Но две вещи я все-таки сделала - захватила кристалл Кеймрона (пригодится) и переобулась. Сменила мягкие войлочные тапочки на любимые голубые кеды.
        Во-первых, кеды - улика из моего мира, их нельзя оставлять. А во-вторых, удобнее обуви здесь попросту нет. Не в туфлях же ударяться в бега.
        Переобувшись, я кинулась к тумбочке. Только бы они были там. Скрестила пальцы на удачу и... повезло!
        Наручи по-прежнему лежали на прикроватной тумбе ровно там, где Азриэл их оставил. Спать в широких тяжелых железках неудобно. Он снимал их каждую ночь, а утром снова надевал. Но сейчас, на мое счастье, не стал заморачиваться - в темноте трудно завязать ремни, благодаря которым наручи держатся на запястьях.
        Я подхватила наручи с тумбы. Я их конфискую, пригодятся. Но главное - без них Азриэл не сможет управлять Черным. Укротитель драконов без дракона. Это моя маленькая женская месть.
        Я чуть не запрокинула голову и не захохотала подобно черному властелину. В последнюю секунду передумала. Нет, это уже перебор. Хватит с меня чувства глубокого морального удовлетворения. Месть все-таки приятная штука, кто бы что ни говорил.
        Ужасно хотелось черкануть Азриэлю пару строк. Написать все, что я о нем думаю. Но это как-то тривиально, плюс времени нет.
        Я пошла другим путем. Сняла брачные браслеты (к счастью, они расстегнулись без проблем) и положила на тумбу вместо наручей. Вот мое красноречивое послание. Уверена, он поймет.
        Все, здесь больше нечего делать. Я снова вышла в коридор. На мне была длинная белая сорочка с повязанным поверх теплым платком. На запястьях - наручи укротителя драконов, которые были мне велики и постоянно норовили слететь. На ногах - голубые кеды. Распущенные волосы всклокочены после сна и пробежки по замку. В таком виде я ворвалась в спальню Морта.
        Покои некроманта были скромнее моих. Всего одна комната с узкой кроватью и минимум мебели.
        Парень спал, но живо подскочил при моем появлении. Зажег свет и вместе с Сифом, который ночевал сегодня у него, уставился на меня.
        - Кто сейчас пошутит насчет моего вида, тому царствие, - предупредила я и весомо добавила: - Небесное.
        - Отлично выглядишь, - пискнул Сиф.
        - Тебе идет, - поддакнул Морт.
        - Быстро встал и собрался, - скомандовала я. - Мы уходим.
        - Куда это?
        - К некроманту. Хватит с меня межмирового отпуска, хочу домой.
        - А до утра это не может подождать? - зевнул Морт.
        - Утром меня убьют, - мрачно сообщила я.
        Глава 31. Побег
        Морт побил рекорды по сборам. Оделся секунд за тридцать. Сиф вовсе был всегда готов.
        Из спальни некроманта мы выбирались осторожно. Сперва запустили духа, чтобы он проверил обстановку. Вдруг Азриэл вернулся?
        Но все было тихо, и мы вышли в коридор.
        - Куда мы идем? - поинтересовался Морт.
        - К Дарту Вейдеру, - ответила я. Так про себя прозвала Черного.
        Морт не успел переспросить, я уже обратилась к Сифу:
        - Проведи нас к драконьей террасе, минуя кабинет Азриэля.
        Дух полетел вперед, мы поспешили за ним.
        - Зачем к драконьей террасе? - насторожился Морт. - Что ты задумала?
        - Хочу угнать дракона, - хмыкнула я.
        Как ни странно, парень понял иномирный жаргон и с уважением посмотрел на меня. Моя отчаянность его впечатлила. Настолько, что он не побоялся вместе со мной выйти к дракону. Возможно, ему просто было любопытно, как я все проверну, но я пока сама этого не знала.
        У меня было два варианта - приказать и попросить. Наручи на моих запястьях давали власть над драконом. Можно проверить, какой из меня укротитель. Послушается меня дракон или сожрет?
        Я не боялась провала, но действовать силой не хотелось. Мне казалось, мы с Черным нашли общий язык. Поэтому я выбрала второй вариант - попросить. Желательно предельно вежливо.
        До нашего появления на террасе Черный мирно дремал. Но стоило двери открыться, как он поднял голову.
        Зеленый глаз уставился на меня выжидающе. Естественно, дракон заметил наручи или даже почувствовал. Наверняка они как-то подают сигнал на его ошейник.
        - Мне нужна твоя помощь, - сказала я, приблизившись к чешуйчатой морде. Сиф и Морт предусмотрительно остались возле двери. Никому не охота быть съеденным драконом. В том числе некроманту и духу.
        Зеленый глаз дракона прищурился. Я сочла это за проявление любопытства и готовность выслушать.
        - Азриэл предал меня. Я думала, он любит... а он... - прежде чем продолжить, сглотнула ком в горле. - Он хочет меня убить. Не знаю, зачем ему нужна моя смерть, но это он подослал наемника. И завтра за мной явится другой.
        Сзади охнули Морт и Сиф. Впопыхах я не успела им все рассказать.
        - Мой последний шанс спастись - сбежать из замка до рассвета. Через ворота путь закрыт, а они - единственный выход отсюда. Я могу только улететь по воздуху, но сама летать не умею. И вот я подумала, что ты в состоянии мне помочь. Видишь, я украла у Азриэля наручи, - я продемонстрировала дракону свои руки. - Но мне они не нужны. Я не хочу приказывать. Я прошу.
        Я зубами развязала крепеж сначала одного наруча, затем второго. Оба упали на пол, и я их подобрала, пояснив:
        - Не могу оставить их Азриэлю.
        Дракон одобрительно фыркнул, а потом поскреб лапой по ошейнику.
        - Он просит его снять, - перевел Сиф.
        - Я так и поняла.
        Рисковое это дело - освобождать дракона. Он может отблагодарить, а может и сожрать. Рептилия все-таки. Кто разберет, что у них на уме.
        Но Черный казался вполне разумным. Хотелось верить, что он способен контролировать собственные инстинкты.
        Шагнув к дракону, я молилась про себя, чтобы все обошлось.
        - Надеюсь, тебя вечером кормили, - пробормотала я.
        В ответ дракон протяжно выдохнул. Кажется, он потешался над моим страхом. А мне вот было не до смеха.
        Черный развернул голову так, чтобы открыть доступ к замку ошейника. Тот был довольно большой, но ключа к нему не требовалось. К моему удивлению, он держался на обычной защелке. Хотя почему на обычной? Наверняка она магическая. Открыть ее может только тот, у кого есть парные к конкретному ошейнику наручи. Вот такая противоугонная магическая система.
        Но даже имея наручи, мне пришлось постараться, чтобы открыть защелку. Банально не хватало сил.
        Уцепившись за ее край обеими руками, я уперлась ногами в плечо дракона и тянула что есть силы. Мышцы дрожали от напряжения, на лбу выступила испарина. Я кряхтела, но не сдавалась.
        И вот раздался долгожданный щелчок. У меня получилось! Правда, радовалась я недолго. Ошейник, открывшись, спал с шеи дракона, я потеряла равновесие и полетела спиной вниз.
        Могла бы ощутимо приложиться о пол террасы, но за пару сантиметров до него меня поймала лапа дракона. Приземление на нее все равно было жестким, аж воздух из легких выбило. Но все лучше, чем пол.
        Лапа подо мной была горячей и сильной. Сожми ее Черный, и я превращусь в лепешку. Но он аккуратно опустил меня вниз и терпеливо ждал, пока я слезу.
        Я сочла это добрым знаком. Дракон получил свободу, и я все еще жива. Уже хорошо.
        - Я освободила тебя, Черный, - сказала я. - Теперь ты волен улететь. Но я прошу -довези нас до башни некроманта. Без тебя нам отсюда не выбраться.
        - Ана, я забыл тебя предупредить, - произнес подлетевший Сиф. - Драконы - не лошади. Они никому не позволяют летать на себе, даже укротителям. Это правило, которое они никогда не нарушают.
        - Но разве тетушку так быстро доставил в замок не дракон? Я была уверена...
        - Нет, - ответил дух, - это был портал.
        Я впервые поняла, почему в Средние века убивали гонцов, приносящих дурные вести. Все мои усилия были напрасны! Но хоть дракона освободила.
        - Раньше ты не мог этого сказать? - возмутилась я.
        - Прости, я не знал, что ты собралась полетать на Черном. Ничего не выйдет, надо искать другой выход из замка. И лучше поторопиться, скоро рассвет.
        Это я и сама знала. Моя магия четко предупреждала о подобных вещах. По мне можно было сверять часы.
        Дракон между тем повернулся к нам задом и величаво направился к краю террасы. Он явно готовился покинуть замок Шарнье и больше не возвращаться.
        Я в отчаянии кусала губы. Как же так! Я ведь его освободила. Ящеры жутко неблагодарные существа, скажу я вам.
        - Даже спасибо не сказал, - проворчала я.
        И тут что-то произошло. Дракон уже добрался до парапета. Ему осталось лишь перемахнуть через него - и все, свобода. Но Черный вместо этого встал и оглянулся на нас. А потом махнул головой, будто зовя за собой.
        - Но я не умею летать! - в отчаянии всплеснула я руками.
        В ответ на это рядом со мной лег толстый чешуйчатый хвост. Это еще что за намеки?
        - Не верю, что говорю это, но он тебя приглашает, - пробормотал Сиф. - К себе на спину.
        Я взвизгнула от радости. Беру свои слова назад. Драконы - самые чуткие и признательные существа!
        - Морт, - позвала я, - карабкаемся на дракона, пока он не передумал.
        - Может, я лучше как-нибудь по старинке? Выйду через ворота. Меня-то они пропустят. Просто полеты - это не мое.
        - С ума сошел! Азриэл схватит тебя, как только поймет, что я сбежала. Оно тебе надо?
        Но даже после этого Морт топтался на одном месте, решая, кто страшнее - укротитель драконов или сам дракон.
        - А ну, бегом марш на дракона! - скомандовала я и первой начала карабкаться вверх по хвосту.
        Подниматься было легко. Почти как по приставной лестнице. Чешуя служила и ступенями, и перилами.
        Пока взбиралась, заметила множество шрамов на теле Черного. Местами чешуйки были вырваны с мясом. Такие серьезные раны мог нанести только другой дракон.
        Укротители заставляли драконов оборонять город от их диких собратьев. Каково Черному убивать своих по приказу человека? Вряд ли он в восторге.
        За пару минут я добралась до драконьей шеи и устроилась там, раскинув ноги в стороны. Не лошадь, конечно, и седла не хватает, но жить можно.
        Морт, пыхтя и ругаясь себе под нос, присоединился ко мне. Сиф держался на расстоянии. Ему дракон ни к чему, он и сам умеет летать.
        - Советую пригнуться, - сказал дух, - и держаться как можно крепче. Иначе вас просто сдует. С теми, кто выживет после полета, встретимся у некроманта, - махнул он напоследок.
        - Что значит выживеееет... - последнее слово Морт растянул, так как Черный сиганул вниз.
        Ошейник так и остался валяться на террасе. Еще одно сообщение для Азриэля. Ни женщину, ни дракона нельзя удерживать насильно. Мы вольные птицы. И мы улетели.
        Глава 32. Полет
        В моем воображении полет на драконе напоминал увеселительную прогулку. Дракон парит в воздухе, моя сорочка и волосы красиво развеваются на фоне рассвета. Романтика.
        На деле все оказалось немного не так. Я поняла, как глубоко заблуждалась, в ту секунду, когда Черный сорвался вниз с террасы.
        Полет на драконе - это вам не авиалинии первого класса. Если честно, на эконом тоже не тянет. Скорее, это катание на американских горках. Причем без всякой страховки.
        Черный то устремлялся вверх к облакам, то падал вниз точно подбитый. Он наслаждался свободой лететь туда, куда ему хочется, а не туда, куда приказано. А вот мы с Мортом из последних сил боролись с тошнотой. Лично я вспомнила о каждом съеденном кусочке.
        Но времени на сожаления не было. Приходилось сражаться за то, чтобы удержаться на спине дракона. Пальцы то и дело соскальзывали с гладкой чешуи, и я сжимала их все сильнее. Потом, наверное, неделю не смогу их разогнуть.
        Ветер задувал такой, что, казалось, вот-вот снимет с меня скальп. Надо было хоть косу заплести, прежде чем лететь. Но теперь уже поздно.
        А еще было дико холодно. Я вся покрылась мурашками и цветом кожи сравнялась с белой сорочкой. Где были мои мозги, когда я решила прокатиться на драконе? Явно в отключке.
        Спасибо Сифу, его совет очень помог. Я прижалась животом к холке дракона, буквально распластавшись на нем. Только так и удержалась. Без этого меня бы мигом сдуло.
        Постепенно полет Черного выровнялся. Наверное, он вспомнил, что вообще-то летит не один. И все равно нас несло через облака со скоростью частиц в адронном коллайдере. Но я все же смогла обернуться и посмотреть на замок, оставшийся позади.
        Азриэл так наш побег не оставит. Он будет меня искать. В этом я не сомневалась. Не потому, что полагала, будто важна для него. Причина другая - ущемленное мужское самолюбие. Мало того, что я сама сбежала, так еще увела у него дракона. Укротитель будет в ярости.
        Мое спасение - в возвращении домой. Желательно до того, как Азриэл меня найдет. Надо как-то выиграть время, запутать след.
        Летящий дракон отлично просматривался с башен замка. Можно проследить, где он сядет. Сейчас бы туман, чтобы скрыл нас от посторонних глаз.
        Стоп! А ведь я погодный маг. Кому, как не мне, насылать туман?
        Я обратилась к недавно найденному внутреннему источнику силы. Магия откликнулась мгновенно. В груди сразу стало тепло. Я не знала, как точно материализовать то, что хочу. Поэтому просто представила, как туман заволакивает город.
        Не прошло и пары минут, как воздух загустел. Сизая мгла в рекордные сроки обложила нас со всех сторон. Она скрыла Черного подобно надежному покрову. Если за нами и следили с замка, то теперь они нас потеряли.
        Башня некроманта располагалась на нижнем уровне Аллории. Непосредственно на земле. Проблема в том, что дома в городе стоят слишком кучно. Попробуй дракон приземлиться рядом с башней, он бы просто снес все в округе. Быть причиной катастрофы ни я, ни Черный не захотели.
        Покружив вокруг башни, дракон выбрал для посадки торговую площадь. Благо была ночь, и та пустовала.
        Хотела бы я сказать, что это было аккуратное бесшумное приземление, но увы. Черный был слишком большим, а торговая площадь - довольно тесной. К тому же заставленной по периметру деревянными лотками.
        Бам - это лапы Черного опустились на землю. Ииии - когти заскребли по мостовой, вырывая брусчатку. Дыщ - хвост зацепил один из лотков, и тот превратился в щепки.
        Звуков было много. Бах, хрясь, дзынь. Чем сильнее дракон старался ничего не задеть, тем больше крушил все вокруг. Слон в посудной лавке так не потоптался, как Черный по торговой площади.
        Наконец, дракон затих. К этому моменту все, что было на площади, превратилось в руины. Включая симпатичный питьевой фонтанчик в форме лейки. Теперь на его месте вода из земли просто била в воздух.
        Столь эффектное приземление не осталось незамеченным. В близлежащих домах начал зажигаться свет. Одно за другим вспыхивали окна и скрипели ставни. Люди спешили посмотреть, что стряслось.
        - Быстрее, спускаемся, - скомандовала я и первой соскользнула по предплечью дракона на землю.
        Довольно удачно приземлилась на ноги. И тут же рядом на пятую точку рухнул Морт. Ох, бедный его копчик. Теперь парень еще неделю не сможет нормально сидеть.
        Меня пошатывало после бурного полета. Распущенные волосы сбились в колтун и торчали назад. Я попыталась их пригладить. Без толку. Похоже, их проще обрезать, чем расчесать.
        Я тряхнула головой, пытаясь прийти в себя. Вроде стало немного лучше.
        - Спасибо, - обернулась я к Черному. - Ты очень нам помог. А теперь лети отсюда. Поскорее и подальше. И не возвращайся в Аллорию.
        Черный склонил ко мне голову. Его нос легонько коснулся моего плеча. Дракон фыркнул.
        - Прощай, человеческая самка, - перевел подлетевший Сиф. - Пусть удача сопутствует твоему пути.
        - Прощай, великий дракон, - ответила я. - Живи и наслаждайся свободой.
        Черный запрокинул голову к небу, оттолкнулся задними лапами, выкорчевывая брусчатку с мостовой, и взмыл в воздух. Несколько взмахов крыльями - и он уже высоко в небе.
        Я смотрела ему вслед одновременно с тоской и радостью. Я была уверена, что расстаюсь с драконом навсегда и больше никогда его не увижу. Зато теперь ему не грозит умереть вместе со своим укротителем.
        Я с детства мечтала спасать редких животных. Но кто бы подумал, что первый, кого я спасу, будет драконом.
        Задерживаться на площади было опасно. Нас могли схватить недовольные горожане и выдать Азриэлю. Так что мы спешно покинули место преступления.
        Без сомнений, Азриэл скоро узнает, где Черный нас высадил. Такое эпическое приземление не скроешь. Но я не сильно переживала на этот счет. Дракон сел довольно далеко от башни некроманта. Ближе не смог подобраться, и это к лучшему. Пусть Азриэл теперь гадает, куда мы отправились.
        Морт превосходно знал нижний город. Его тайные ходы, переулки, кратчайшие пути. Все его детство прошло на этих улицах.
        Мы протискивались в узкие щели между домами, ныряли под мосты, перепрыгивали через канавы. Парень легко справлялся с препятствиями, мне было тяжелее - мешала сорочка. Хорошо еще, на ногах кеды, а не местная женская обувь, похожая на колодки времен испанской инквизиции.
        Но с сорочкой надо было что-то делать. Длинная юбка путалась между ног, я спотыкалась и пару раз чуть не растянулась на мостовой.
        Расквашенный нос - так себе сувенир из другого мира. Поэтому я подтянула подол сорочки повыше и завязала узел на талии. Теперь юбка доставала до колен, не сковывая движений. Вот так гораздо лучше.
        - Мы уже близко, - сообщил Морт. - Скоро будем у башни.
        Он обернулся на ходу и чуть не упал, запнувшись о брусчатку. Застыв, парень уставился на мои ноги.
        - Можно подумать, ты впервые видишь женские ноги, - всплеснула я руками.
        Щеки Морта покрылись румянцем.
        - Постой... - догадалась я, - действительно впервые?
        После моих слов покраснели даже уши парня. Ох, ну только неопытных некромантов мне не хватало.
        Я не планировала устраивать сексуальную революцию в отдельно взятом мире, но и рисковать носом из-за чьей-то стыдливости не горела желанием.
        - Отвернись и иди вперед, - скомандовала я Морту.
        Парень послушно кивнул и выполнил указание. Оставшуюся часть пути он старательно избегал взглядов в мою сторону.
        Спустя минут двадцать бега по пересеченной местности мы наконец стояли у входа в башню некроманта. Я благоразумно развязала узел на талии и опустила подол сорочки. Лишнее внимание мне ни к чему. Кто знает, каким окажется наставник Морта.
        Я была уверена, что готова к любому варианту. Но некромант превзошел все ожидания.
        Глава 33. Башня некроманта
        Мы поднялись по винтовой лестнице наверх - в единственную комнату башни. Причем первой шла я, а Морт уныло семенил за мной. Предстоящая встреча с наставником не очень-то его радовала. Неужели тот настолько строгий? Ничего, я заступлюсь за парня, если потребуется. Он, конечно, набедокурил, но ведь не со зла.
        Некромант, услышав шаги на лестнице, ждал нас. На первый взгляд он был именно таким, как я ожидала. Черный балахон, ожерелье из крысиных черепов на шее. Разве что дохлого ворона на плече не хватало.
        На вид ему было лет шестьдесят, но язык не повернется назвать его стариком. Это был поджарый высокий мужчина с копной густых каштановых волос без единого седого проблеска.
        Крупная нижняя челюсть и чуть крючковатый нос придавали его лицу весомость. А пронзительный взгляд карих глаз вызывал нервную чесотку. Казалось, некромант смотрит прямо в душу.
        Он стоял в величественной позе - выставив одну ногу вперед и уперев правую руку в бок.
        - Приветствую тебя, гость, в юдоли скорби, - пафосно произнес он зычным басом. - Какое горе привело тебя? Кого ты потерял? Скажи мне. Я - тот, кто утолит твои печали.
        Я аж запнулась о порог, лишившись дара речи. Некромант тоже молчал, ожидая моего ответа.
        Немая сцена грозила затянуться, но тут из-за моей спины выглянул Морт. Узнав его, некромант мигом переменился.
        - Ааа, это ты, - протянул он совсем другим, обыденным голосом. Пафос исчез на пару с зычным басом. - Я думал, пришли клиенты.
        С этими словами он снял с шеи ожерелье из черепов, затем стянул балахон и бросил все это в угол. Под балахоном оказалась привычная для этого мира мужская одежда. Теперь глядя на мужчину, не скажешь, что перед тобой некромант. Обычный горожанин и только.
        - Так солиднее, - пояснил он мне. - Приходится соответствовать роду занятий. Люди почему-то больше доверяют тому, кто носит черепа.
        Я молча хлопала ресницами, отходя от старого образа некроманта и привыкая к новому.
        - Барнабас Питч к твоим услугам, - представился он. - А ты - та самая скиталица по мирам? Я смотрю, ты с сувениром, - кивнул он на наручи укротителя драконов.
        - Маленькая женская месть, - придя в себя, пояснила я.
        - Сочувствую тому, кто попался под горячую руку.
        - Не стоит, он заслужил.
        Мы с некромантом приглядывались друг к другу, пока Морт тихонько стоял в стороне и старался не отсвечивать. Кажется, он надеялся, что наставник вовсе его не заметит. Но вот взгляд карих глаз обратился на парня.
        - Мой блудный ученик, - прищурился Барнабас. - Что скажешь в свое оправдание, Мортимер?
        - Азриэл угрожал скормить меня дракону, - пробормотал Морт.
        - Веский довод. Но будь добр, объясни, как так вышло, что ты воскрешал одно тело, а получил другое?
        - Я сделал все правильно! - оправдывался Морт. - Все по книге. В нужном порядке зажег свечи из жира покойников, положил тело на алтарь, слово в слово прочитал заклинание...
        - Мы еще разберем твою ошибку, - Барнабас решил сделать из моей неприятности учебное пособие. - А пока в качестве наказания тебя ждет уборка на кладбище. Разложишь всех зомби по могилам, прополешь сорняки, уберешь паутину с надгробий.
        Морт вздохнул. То ли удрученно, то ли с облегчением. Уборка все же не самое ужасное наказание. Могло быть и хуже.
        - Что ж, никто из вас не умер. Хорошая выдалась неделя, - потер руки Барнабас. - Прости мою грубость, скиталица, я так и не пригласил тебя войти. Я не привык к общению. Люди ко мне попадают, как правило, молчаливыми.
        Это такой намек на покойников? Оригинальное у него чувство юмора, ничего не скажешь. Барнабас напомнил наших патологоанатомов. То же циничное отношение к смерти.
        Но это не столь большой изъян. Некромант, судя по всему, неплохой человек. Морта подобрал и дал ему кров, мне, опять же, в помощи не отказал. Это куда важнее.
        Барнабас угостил нас чаем. Я пила, сидя за столом, а Морт стоял. Как и думала, неудачное приземление на мостовую не прошло даром. Копчик парня все еще болел.
        Пока мы уплетали сушки, некромант рылся в шкафу. В том самом, где мы прятали труп Анастейши. Я ничего хорошего не ждала от этого шкафа.
        - Сколько ему зим? - спросила я шепотом у парня, используя местное летоисчисление. Еще немного и буду говорить, как коренной житель Аллории.
        - Шкафу? - удивился он моему интересу.
        - Да нет же, твоему наставнику.
        - Вообще-то девяносто. Некроманты живут дольше. Все потому, что мы умеем договориться со смертью, - похвастался Морт.
        Я по-новому с уважением посмотрела на него. Определенно, я недооцениваю магию парня. А ведь некромантия - серьезная штука.
        - Вот, - из шкафа вынырнул Барнабас с зеленой тряпкой в руках. - Нашел тебе платье, скиталица.
        Я поморщилась. Отчасти из-за прозвища, которое мне дал некромант. Так себе словечко. А еще из-за предложенного наряда. Вид у платья был, мягко говоря, не товарный.
        - Откуда оно вообще взялось? - спросила я.
        - Так с трупа, - спокойно ответил Барнабас. - Откуда еще?
        Действительно, больше неоткуда. А что я, собственно, ожидала услышать? Что Барнабас сходил в магазин и прикупил мне нарядов? Вроде мне уже двадцать один год, а я все еще верю в сказки.
        - Нельзя разгуливать в ночной сорочке, - поддержал наставника Морт. - Это неприлично.
        - Его хоть стирали? - уточнила я, забирая платье.
        - Тебе ответить правду? - усмехнулся Барнабас.
        - Не стоит.
        Допив чай, я выложила на стол наручи. Таскать их постоянно с собой в мои планы не входило. Да и опасно это. Если Азриэл меня поймает, заберет наручи. А в моем мире они мне не нужны. Лучше их скрыть. Желательно так, чтобы хозяин не нашел.
        - Наручи надо спрятать, - сказала я. - Есть идеи, где?
        - Знаю я одно местечко, - протянул Барнабас и задумчиво посмотрел в единственное окно башни.
        - Что там? - спросила я у Морта.
        - Могилы, - пояснил он и добавил: - У каждого уважающего себя некроманта должно быть собственное кладбище.
        Ну и компания мне досталась. Два кладбищенских жителя и сгусток воздуха. Даже странно, что я до сих пор не сошла с ума. Хотя кто знает, кто знает... Может, нет никого другого мира, а я сейчас лежу где-нибудь в уютной палате с мягкими стенами.
        Барнабас забрал наручи и Морта. Вдвоем они отправились на кладбище. Все происходило быстро, я толком не успела рассказать о деталях побега, но некромант и так наверняка о многом догадался.
        - Не переживай, - сказал Барнабас, - мы устроим наручам шикарные похороны. Есть у меня на примете могилка, где их можно прикопать. Сам укротитель не найдет.
        - Развлекайтесь, - махнула я рукой им вслед.
        Сама занялась хозяйством, а именно стиркой. Со мной остался Сиф. Вместе мы натаскали воды, подогрели ее в котелке и постирали платье, которое дал Барнабас. После развесили его у камина сушиться. Как высохнет, переоденусь.
        Мне не впервой носить платье покойницы, переживу. Смерть практически мой личный кутюрье. На вопрос «кто дизайнер вашего наряда?» я с чистой совестью могу отвечать -чужие похороны.
        Потом я занялась волосами. На то, чтобы их расчесать, ушла целая вечность. Часть пришлось выдрать с корнями, но я справилась.
        Мы закончили почти одновременно. Я - с платьем, некроманты - с наручами. Время было обеденное. Наведенный мной туман давно развеялся. Пришла пора поговорить о важном -о возвращение меня домой.
        - Вы отправите меня в мой мир? - спросила я у некроманта, когда они с Мортом вернулись с кладбища.
        Оба чумазые, все в земле. Морт первым полез в купальню, а я принялась пытать Барнабаса.
        - Я вообще-то некромант, а не создатель порталов, - напомнил он.
        - Это ваш ученик затянул меня сюда, - скрестила я руки на груди. - Я - недовольный клиент, а вы в ответе за поступки ученика. Будьте добры исправить то, что Морт натворил.
        В ответ Барнабас применил на мне фирменный взгляд некроманта. Я бы назвала его мефистофельским - тяжелый, пронизывающий. Но меня не проняло.
        Опоздал он с запугиванием, я уже знала, что этот конкретный некромант совсем не страшный. А не надо было снимать черепа. С ними еще могло сработать.
        Осознав, что взгляд не действует, Барнабас вздохнул и признался:
        - Так сходу я не могу сказать, получится отправить тебя обратно или нет. Надо проверить.
        - Проверяйте, - кивнула я. - Кажется, вы говорили, что для этого требуется моя кровь.
        - Именно так, - Барнабас вытащил из рукава уже знакомую костяную иглу. У Морта точно такая же.
        Барнабас уколол мне палец иглой и капнул мою кровь в медное блюдце. Добавил туда щепотку каких-то вонючих трав, что-то пошептал, а потом долго смотрел на дно блюдца. Моргать и то перестал.
        Минуты шли, ничего не менялось. Я уж было подумала, что некромант банально задремал. Прямо так, с открытыми глазами.
        Мое терпение подходило к концу. Что ж он тянет? Разве не видит, что я с ума схожу от волнения? Меня же сейчас кондратий хватит!
        Как вдруг Барнабас передернул плечами, словно сбрасывая с себя морок. Потом окунул палец в мою подсохшую кровь, облизнул его и пробормотал:
        - Интересно.
        - Что именно? - уточнила я.
        - Не бери в голову, - отмахнулся некромант, но блюдце с моей кровью зажулил, думая, что я не вижу. После чего заявил: - Думаю, я могу вернуть тебя домой. Я проведу специальный ритуал, но он требует подготовки. Это займет несколько дней.
        - Я готова подождать.
        - Отлично, - кивнул Барнабас. - Пока ждешь, приготовь обед.
        Похоже, на ближайшие дни мне отведена роль прислуги у некроманта. Что ж, я не против. Хоть так отблагодарю Барнабаса за помощь.
        Пока некромант мылся, я на скорую руку сварганила суп из съестного, найденного на полках. Получилось что-то вроде нашего борща. По крайней мере, по цвету. Насчет вкуса не уверена, так как большинство местных продуктов я видела впервые в жизни.
        Все складывалось не так уж плохо. Казалось бы, живи и радуйся.
        Но как это сделать, когда тебя предали? Когда тобой бессовестно манипулировали, не до веселья. Особенно, если никак не получается забыть предателя.
        Говорят, предать может только тот, кому доверяешь. От остальных всегда ждешь подвоха, от тех, кому доверяешь - естественно, нет. Поэтому так больно.
        Предательство убивает частичку души. Моя точно получила повреждения. Ноющая непроходящая боль в груди тому доказательство. Я не хотела страдать по Азриэлю, но ничего не могла с собой поделать.
        Вот вернусь домой, и все наладится. Дома даже стены лечат. Да и некогда мне будет думать о каком-то там укротителе драконов. У меня сдача диплома на носу.
        В общем, я все решила. Не учла только одного - настойчивость Азриэля и степень его желания вернуть меня. А она, как выяснилось, зашкаливала.
        Барнабас как раз вышел из купальни, когда раздался первый удар в дверь. Тревожный такой. Дверь находилась внизу башни, мы - на самой ее вершине и все равно услышали.
        Бух, бах - в несчастную дверь колотили руками и ногами. А потом донеслось:
        - Именем мессира Азриэля откройте!
        Глава 34. Обыск
        Требование открыть дверь повторилось еще несколько раз. Голос был незнакомый. Наверное, кричал кто-то из стражей.
        Не получив ответа, дверь решили сломать. Бум! - от удара тарана затряслась вся башня.
        Барнабас поспешил к окну и выглянул на улицу. Мы с Мортом, держась за руки, застыли посреди комнаты. Сиф дрожал у меня на плече. Три нашкодивших котенка ждут, что их вот-вот накажут.
        - В мою башню ломится городская стража, - проворчал некромант. - Это не к добру. Надо было догадаться, что мессир Азриэл первым делом придет сюда. Ну и доставили вы мне хлопот.
        Мне не понравился его тон. Он говорил так, будто собирался нас выдать.
        - Морт ваш единственный ученик, - напомнила я. - Другого такого талантливого может не быть. А я вообще беженка и прошу политического убежища. Вы не имеете права отказать!
        - Да уж, - крякнул Барнабас.
        - Вы лично спрятали наручи, - привела я последний довод. - А значит, вы соучастник.
        - Ох и хитрюга ты, скиталица, - хмыкнул Барнабас. - Ладно, дракон с вами.
        Дверь внизу уже трещала. Еще немного - и дерево не выдержит.
        Барнабас поспешил к комоду у стены и принялся его отодвигать.
        - Чего стоишь? Помогай, - сказал он Морту.
        Вдвоем они мигом сдвинули комод. Освободив стену, Барнабас провел по ней рукой. В ответ на его движение часть кирпичной кладки отъехала в сторону, и открылась ниша в стене. Довольно большая. Три человека поместятся без проблем.
        - Быстро в укрытие, - указал на нишу Барнабас.
        Мы с Мортом юркнули в углубление, Сиф с нами, и некромант повторил свой жест. Кирпичи тут же вернулись на места, замуровав нас заживо.
        - Умоляю, скажи, что эта стена открывается изнутри, - попросила я Морта.
        - Не уверен, - честно признался он.
        - Надеюсь, стража не арестует Барнабаса, - пробормотала я. - А не то, вернувшись, он обнаружит здесь два истлевших скелета.
        За духа не волновалась. Он может проходить сквозь стены, так что смерть взаперти ему не грозит.
        Укрытие оказалось довольно необычным. Снаружи оно было абсолютно незаметно. Если бы некромант его не показал, я бы никогда не догадалась, что стена полая. Зато мы, находясь внутри, видели сквозь стену, как сквозь стекло, и могли следить за всем, что происходит в комнате.
        Слышимость тоже была на высоте. Может, и нас слышно снаружи? Я спросила об этом у Морта.
        - Вообще схрон скрывает все звуки, - ответил Морт. - Но кто знает, на что способна магия укротителей...
        Я кивнула. Понятно, лучше перестраховаться и помалкивать.
        В этот самый момент несчастная дверь не выдержала натиска и сдалась. Гул от ее падения разнесся по всей башне, а следом раздались поспешные шаги на лестнице. Множество шагов. Судя по звукам, в башню некроманта нагрянула целая армия. Даже лестно, что меня так тщательно ищут.
        С момента, как рухнула дверь, до того, как в башню ворвался Азриэл, прошло секунд пять. Надо же, как быстро он преодолел винтовую лестницу! Насколько помню, там ступеней сто пятьдесят, не меньше. Прямо человек-ракета.
        Я не ожидала увидеть Азриэля. Думала, будет одна лишь стража. А тут он. Злой, как тысяча чертей, и от того еще более привлекательный. Если бы Бред Питт, Орландо Блум и другие секс-символы Г олливуда находились сейчас в башне, все всё равно смотрели бы на Азриэля. Я так точно.
        С губ сорвалось неуместное «ах» при виде укротителя драконов. Он тут же повернул голову и глянул четко на стену, за которой мы прятались. Почудилось, что прямо на меня. Даже не в глаза, а куда-то глубже. В самую душу.
        Меня озноб пробрал от этого взгляда - такая тревога и беспощадность в нем была, а еще безнадега. Так смотрит пойманный в капкан зверь. Одновременно зло и жалобно.
        В ужасе я закрыла рот ладонью. Дыхание - и то задержала. Выдать себя означало для меня смерть. Азриэл четко дал понять в том разговоре с Красной, что не собирается меня спасать. Мой побег нарушил его планы - это единственная причина, по которой он меня ищет. Не стоит об этом забывать.
        А ведь этот подлец клялся мне в любви до гроба. Вот только не уточнил, как скоро меня в него положат.
        Стереть бы, в самом деле, память. Пересмотрю заново любимые сериалы. Но главное -забуду Азриэля. Сэкономлю, опять же, на психотерапии.
        - Где она? - Азриэл повернулся к Барнабасу, и у меня отлегло - ничего он не заметил, это просто совпадение.
        - О ком речь? - прикинулся дурачком некромант.
        - О моей жене.
        - Не понимаю, почему вы ищете свою жену у меня. Если она сбежала, то стоит поискать у любовника.
        - Шутишь? - глаза Азриэля зло сузились. - А ведь я могу лишить тебя всего. Этой башни, должности главного городского некроманта, жизни, в конце концов.
        - Я бы не посмел перечить вам, мессир, - склонил голову на бок Барнабас. Всем, даже мне в укрытии, было очевидно, что он издевается. - Объясните толком, что стряслось. Я буду рад помочь патриархам. Почему вы решили, что ваша жена у меня?
        - Она сбежала с твоим учеником, - нехотя признался Азриэл.
        - От этого мальчишки всегда были одни беды, - вздохнул Барнабас. - Но я не думал, что он способен соблазнить жену самого укротителя драконов...
        - Да что ты заладил про измену! - вспылил Азриэл. - Моя жена мне верна.
        - Тогда не пойму, с какой стати ей сбегать от вас?
        Азриэл в ответ только сжал кулаки и знакомо заскрежетал зубами. Сегодня он лишился жены и дракона (даже не знаю, чья потеря для него больнее) и был в ярости. Некромант нарывался своим поведением на неприятности.
        - Они должны были прийти к тебе, - настаивал Азриэл. - Им больше некуда бежать.
        - В этой башне всего одна комната и здесь, как вы видите, никого нет кроме меня, - развел руками Барнабас.
        Азриэл моргнул, и круглый зрачок сменился на горизонтальный. Теперь он видел на триста шестьдесят градусов вокруг, разом охватывая всю картину. Что он заметит?
        От волнения я не могла смотреть в комнату и опустила взгляд вниз. Тогда-то и увидела, что на мне по-прежнему сорочка и кеды. Я так и не успела переодеться. А платье. оно досыхало неподалеку от камина. Вот это скверно. Платье - это даже не улика, а целая уличища! Как я про него забыла?
        Естественно, Азриэл его заметил и задал правильный вопрос:
        - Для кого платье?
        Барнабас тоскливо посмотрел в указанную сторону.
        - Для моей служанки, - придумал он на ходу. - Хочу сделать ей подарок. Толковая она девчонка. А платье все равно с покойницы, не жалко. Вот, постирал, не грязное же дарить.
        Вроде выкрутился. Вот только Азриэл не очень-то поверил. И на то была причина.
        Жилище некроманта вовсе не походило на место, где убираются. Пыль повсюду лежала толщиной с палец. Подошва обуви липла к полу. Так себе у Барнабаса уборщица, если она вообще есть. Подарок точно не заслужила.
        - Обыскать здесь все! - скомандовал Азриэл страже. - Переверните башню вверх дном, но найдите мою жену. А ты, - обратился он к Барнабасу, - отойди и не мешай. Если заподозрю, что применяешь магию, отправлю в темницу.
        Барнабас, покорно склонив голову, встал около двери. С виду - само благонравие. В нашу сторону даже не смотрит, чтобы не привлекать внимание. Повезло нам с союзником.
        За следующий час стражи превратили жилище некроманта в руины. Поразительно, как у Барнабаса хватило терпения все это вынести. Я и то порывалась выйти из укрытия и возмутиться - что вы делаете, гады?
        Содержимое шкафа, всех полок и ящиков свалили на пол. Мебель передвинули, травы разбросали, по всему потоптались. Нелюди!
        Морт возмущенно засопел мне на ухо, когда стражи добрались до его угла. В конце концов, он вовсе отвернулся, чтобы не смотреть на эти зверства.
        Обыск ничего не принес. Даже подключили мага, и он облазил каждый уголок башни, но укрытие так и не обнаружили. Хорошие у Барнабаса заклинания. Все-таки он мастер своего дела. Недаром Морт практически боготворит наставника.
        Азриэл был вне себя. Его версия трещала по швам. Таким злым и вместе с тем потерянным я его еще не видела. Он был в отчаянии.
        - Здесь ее нет. Уходим, - приказал он страже уже без прежнего пыла.
        Один за другим те потянулись на выход, но сам Азриэл не торопился покидать башню. Ждал, пока останутся только он и Барнабас.
        Я была уверена, что причина его срыва в наручах. Потеряв их и дракона, он может лишиться места в совете патриархов. Но в следующую секунду я в этом усомнилась.
        Стражи ушли, и Азриэл выкрикнул:
        - Ана! Выходи, я знаю, что ты здесь. Умоляю, вернись. Я все объясню.
        Словно помешанный, он метался по башне, зовя меня снова и снова.
        Какая-то часть меня безумно хотела отозваться. Эта часть не могла смотреть на страдания Азриэля.
        Но другая, более рациональная, дала ей хорошую затрещину и напомнила, что этот страдалец намеревался прикончить меня этим утром. Пусть не собственными руками, но дела это не меняет. Не сбеги я, была бы уже мертва.
        В конце концов, Азриэл остановился посреди комнаты - голова опущена, грудная клетка вздымается и опадает от частых глубоких вдохов. Он выглядел ужасно несчастным в этот момент. Загнанный, уставший, весь издерганный.
        Вот он поднял взгляд и обвел им комнату. Смотрел обреченно. Притихший Азриэл - это что-то новенькое.
        Меня не нашли, и ему предстояло с этим смириться. Я видела, как тяжело ему далось принятие этого факта. Он был так уверен, что поймает меня, а тут такой облом.
        Азриэлю больше нечего было здесь делать, и он направился к выходу.
        Проходя мимо Барнабаса, он вдруг остановился. Кажется, Азриэл что-то сказал некроманту, но я не расслышала. Слишком далеко они были. К тому же Азриэл понизил голос до шепота. Я лишь видела движение его губ.
        Итак, стражи покинули башню, оставив после себя разгром. Но наша троица все равно до вечера просидела в укрытии. На всякий случай.
        Глава 35. Совет патриархов
        Стол советов имел форму круга. Она подчеркивала - все патриархи равны между собой.
        Девять стульев из двенадцати были заняты. Три пустовали. Не хватало того, кто носил белые одежды. Его наследник пока не успел вступить в права. А еще не было оранжевого и фиолетового патриарха.
        На столе лежало несколько предметов - два брачных браслета и ошейник дракона. Собравшиеся молча сверлили их взглядами.
        Первым не выдержал Брентон - патриарх в серых одеждах:
        - По этим браслетам муж в состоянии отследить жену, - заявил он. - Их невозможно снять! Как она справилась? Браслеты в состоянии расстегнуть только тот, кто застегивал. А это всегда муж. Всегда!
        - Ты ведь заменил старые браслеты на новые, как я тебе сказала? - уточнила Оллишия - единственная женщина в совете. - В тех, что были на ней во время смерти, магия развеялась, их мог снять любой. Но я напомнила тебе их поменять.
        Взгляды с браслетов переместились на Азриэля. Вот и настало время неудобных вопросов.
        Он выдержал любопытные взоры с достоинством.
        - Естественно, я их заменил, - кивнул Азриэл. - Браслеты натерли Ане запястья, и я, под предлогом сделать их удобнее, поменял старые на новые. С действующей магией.
        - Тогда как она их сняла?
        - Возможно, браслеты бракованные, - пожал Азриэл плечами. - Или их помог снять некромант, что с нею в сговоре.
        - А наручи? - продолжил возмущаться Брентон. - Как ты мог их забыть?
        - Я и представить не мог, что она догадается их взять. Кто знал, что она справится с драконом? Не каждому отпрыску рода патриархов это удается.
        На этих словах Азриэля перебил смех. Лаверн - патриарх в желтых одеждах - запрокинув голову, расхохотался на весь зал.
        - Вы бы видели себя со стороны, - сквозь смех произнес он. - Вас - правителей города - сделала какая-то девчонка.
        - Не вижу в этом ничего смешного! - взвизгнула Оллишия. - Пока она жива, круг не замкнуть.
        - Возможно, пора признать, что мы проиграли, - сказал Азриэл.
        - Это еще что значит? - насторожился Брентон.
        - Раз Анастейша сбежала, выходит, она в курсе, что я желаю ей смерти, - пояснил Азриэл. - При таком раскладе о любви ко мне не может быть и речи. А любовь -обязательное условие ритуала.
        - Ты сам ей все рассказал! - снова взвилась Оллишия. Красный цвет рода накладывал отпечаток на ее характер, делая его вспыльчивым.
        - Каким образом? - спросил Азриэл. - На меня, как и на всех нас, наложено заклятие неразглашения, и его не снять. Даже если бы я хотел что-то сказать Анастейше, я бы все равно не смог.
        - Уж очень ты спокоен для того, кто потерял дракона, - заметил Брентон.
        - Я в ярости, - Азриэл перевел взгляд на него, и тот вздрогнул. - Просто умею держать себя в руках.
        - Ты найдешь ее и завоюешь заново, - ударила кулаком по столу Оллишия. - Договор подписан, обратного пути нет. Анастейшу уже невозможно заменить кем-то другим.
        - Естественно, я буду ее искать, - кивнул Азриэл. - У нее мои наручи. Я хочу их вернуть. Жаль, Черный уже далеко. Видимо, придется укрощать другого дракона.
        - В таком случае ты будешь первым в истории Аллории, кто сделает это дважды, - хмыкнул Лаверн. - Если, конечно, дракон тебя не сожрет. Ты ведь уже не тот молодой крепкий парень, каким был во время первого укрощения.
        - И не надейся, - парировал Азриэл.
        В зале повисло тягостное молчание. Все снова смотрели на браслеты и ошейник.
        - Я это так не оставлю, - пробормотал Брентон. - Обязательно разберусь, как она сняла браслеты.
        Он протянул руку и взял их со стола. Азриэл напрягся. Что Брентон задумал?
        - Отнесу их храмовникам, - пояснил тот. - Пусть выяснят, с помощью какого заклинания их удалось открыть.
        Азриэл повел плечами, сбрасывая с них скованность. Глупо вышло с браслетами. Надо было их уничтожить. Не успел. Все потому, что первым в спальню добрался не он, а наемник Оллишии. Он-то и нашел браслеты, а после принес их нанимателю. Так они обнаружили пропажу Анастейши.
        Замок вмиг подняли по тревоге. Обыскали все помещения, все закоулки. Примчались, узнав о побеге, патриархи и лично следили за поисками.
        Вся эта суета заняла несколько часов. Вполне приличная фора для беглянки.
        Лишь когда обыск подходил к концу, Азриэл вдруг вспомнил, что оставил наручи в спальне Анастейши. Он бы еще пострадал провалами в памяти, но один из патриархов обратил внимание на его свободные запястья.
        Естественно, наручей в спальне не оказалось. Поиски приняли новое направление. Все поспешили на драконью террасу, но нашли там вовсе не дракона, а лишь его ошейник.
        Такому повороту удивился даже Азриэл. Он видел, что Ана понравилась Черному, и предположил, что с наручами она сможет им управлять. Прикажет ему улететь куда-нибудь подальше и тем самым направит преследователей по ложному следу.
        Об освобождении дракона он даже не думал. Это смертельно опасно!
        Азриэл в ужасе осмотрел площадку, ожидая увидеть лужи крови и ошметки тел. Без ошейника Черный - одно из самых грозных существ в городе. Сожрет и не подавится.
        Но, вопреки ожиданиям, все было чисто. Каким-то чудом Ана освободила дракона и выжила. Невероятная женщина!
        По приказу патриархов допросили дежуривших ночью стражей. Один из них - бледный и дрожащий - рассказал, как все было:
        - Дракон улетел, я лично наблюдал его полет.
        - А моя жена, что стало с ней? - схватил его за грудки Азриэл. - Она покидала замок?
        - Вашу жену я не видел. Клянусь, она не проходило мимо нас за ворота! Мы бы не пустили.
        - Как же она в таком случае выбралась? - спросила Оллишия. - Ворота закрыты, дракон никому не позволит себя оседлать. Для него это вопрос чести. Не по стене же она спустилась!
        - Видимо, она нашла другой способ, - усмехнулся Азриэл.
        Его охватило странное чувство. Что это? Гордость? Кажется, да.
        Он сам не до конца осознавал, зачем все это затеял. Злился, но делал. Растерянный от понимания, что творит ради жены. Тошно от того, насколько слабым его делает всего одна женщина.
        Потерять дракона, опозориться перед всем городом - кто в здравом уме пойдет на такое? И из-за чего? Из-за женщины! Как будто их мало на свете. Да любая будет рада отдаться укротителю драконов. Но вот что странно - не хочется любую.
        А ведь все начиналось банально. Любовь, как Азриэл напомнил патриархам, обязательное условие договора. Жертва должна любить своего убийцу.
        У других с этим не было проблем, а вот у Азриэля возникли. Родители давно мертвы. С братьями отношение прохладные. Любовницы восхищались силой укротителя, но больше любили статус, чем человека.
        Когда настала очередь Азриэля, он вдруг осознал, что его никто не любит. Это неприятное открытие поразило до глубины души.
        Пришлось срочно искать того, кто полюбит. Выбор пал на наивную выпускницу пансиона. Случайная встреча на ярмарке, и ее судьба была предрешена.
        Девушка плохо знала жизнь, а мужчин - и того хуже. Очаровать ее не составило труда.
        Анастейша влюбилась, Азриэл это видел. Было даже приятно, когда она смотрела на него с восхищением и обожанием, но ответного чувства не вызывало.
        И все равно он был противен сам себе, но делал. Высшее благо, цель оправдывает средства - повторял он себе с рассвета до заката. А с заката до рассвета мучился бессонницей, потому что оправдания не действовали.
        Но потом ошибка наемника все перевернула. Вернувшись с того света, Анастейша все забыла. В том числе себя саму. Потеря памяти изменила ее до неузнаваемости. Она стала другой.
        Любовь к мужу тоже стерлась из памяти. Азриэл был вынужден завоевывать ее заново, но каким-то образом сам попал в свой капкан. Судьба сыграла с ним злую шутку, поменяв их ролями. Охотник превратился в жертву.
        И вот они снова подошли к этой черте, но все уже иначе. Убить Анастейшу? Навсегда? Больше никогда не слышать ее смех, не видеть улыбки, не спорить с ней, не целовать... Такое даже представить страшно.
        Азриэл пытался себя убедить, что так надо. Это ради общего блага. Есть личное, а есть общественное. И общественное на порядок важнее. Но разум и сердце отказывались это принять. В том, что касалось Анастейши, они были поразительно единодушны.
        Ради жены он предал собственные идеалы. Рискнул всем, чтобы ее спасти. Определенно, он сошел с ума. Может, и хорошо, что лишился дракона. Сумасшедший укротитель способен натворить бед.
        Ему казалось, она разгадала его план. Наручи, подслушанный разговор. Она должна была понять!
        Он был уверен, что найдет ее в башне некроманта. Ей больше некуда пойти. Но Ана не откликнулась. Он звал, а ответом была тишина. Азриэл повторял ее имя снова и снова. Умолял выйти к нему. Руки дрожали, и он сжал пальцы в кулаке.
        Впервые в жизни он чувствовал себя бессильным. Сердце в груди стучало тревожным набатом. Сколько времени он уже не спал? С их последней совместной ночи.
        Кажется, это было совсем недавно, и в то же время словно в прошлой жизни. Между тогда и сейчас - пропасть. А сам Азриэл - пустота. И лишь Ана способна его заполнить. Он не просто тонет, он уже на глубине.
        Но как бы тяжело ни было сосредоточиться, он обязан взять себя в руки. Необходимо найти Ану раньше других, или ей не жить.
        Глава 36. Кладбище
        Мы просидели за стеной до заката. Было ужасно скучно, а еще неудобно. Укрытие хоть и не тесное, но особо тут не разгуляешься. Присесть - и то негде. Приходилось все время стоять.
        Чтобы как-то развлечься, я предложила сыграть в города.
        - Но ты не знаешь наши города, а мы - твои, - заметил на это Сиф.
        - Вот и узнаю.
        Следующий час мы вяло обменивались названиями городов. Морт зевал, Сиф произвольно менял форму. Еще немного и я бы начала молотить кулаками в стену с криками «Замуровали, демоны!».
        Наконец, на город опустились сумерки, и Барнабас нас выпустил. Я едва не разрыдалась от облегчения. Еще час в укрытии, и у меня бы развилась клаустрофобия.
        - Сегодня они не вернутся, - сказал некромант, имея в виду стражей. - Но надо соблюдать осторожность. Из башни не выходите. Сидите тихо и чуть что - прячьтесь обратно в укрытие.
        Мы дружно кивнули.
        Один момент не давал мне покоя. Любопытство изводило меня все то время, что я сидела за стеной. И теперь первым делом я спросила:
        - Что Азриэл вам сказал?
        - О чем ты? - сделал невинные глаза Барнабас.
        - Не юлите, - всплеснула я руками. - Я точно видела, как Азриэл что-то вам шепнул. Что именно? Я должна знать!
        - Ах, ты об этом. Совсем забыл, - хлопнул Барнабас себя по лбу. - Он напомнил, что брачные браслеты может расстегнуть только тот, кто их застегнул.
        Чего? - не поняла я.
        - Меня не спрашивай. Я всего лишь повторил его слова.
        Я перевела взгляд на Морта, но тот пожал плечами. Сиф тоже ничем не смог помочь.
        А у меня уже мысли путались, я ужасно устала. Со всеми этими событиями не спала двое суток и буквально валилась с ног. Мне бы только прилечь, и я сразу отрублюсь.
        Остальные тоже вымотались, так что уборку решили отложить до утра. Но тут возникла другая проблема. В башне всего одна комната. Она служила кабинетом, где некромант принимал клиентов и воскрешал мертвецов. В том самом камине, где он варил зелья, готовилась еда.
        Поодаль за плотной шторой была купальня. Рядом за ширмой стояла кровать Морта, а сам некромант спал прямо на алтаре, куда клали трупы. Стелил себе матрас и ложился как ни в чем не бывало. Лично я к этому алтарю лишний раз старалась не приближаться. Обходила его десятой стороной. Хватит с меня одного пробуждения на нем.
        Меня это мужское общежитие, естественно, не устраивало. Мне бы отдельную комнату. Сгодится даже чулан. Я не привередливая.
        - А в башне есть еще помещения? - уточнила я. - Может подсобка какая-то, мне подойдет.
        - Только подвал, - ответил Барнабас. - Но он заполнен.
        Что обычно хранят в подвалах? Правильно, бабушкины закрутки на зиму. Картошку, варенье. В общем, что-то съестное.
        У меня не возникло сомнений, что подвал некроманта забит чем-то похожим, поэтому я заявила:
        - Ничего я помещусь. Буду спать там.
        - Спи, если тебя не смущают трупы, ждущие воскрешения, - пожал плечами Барнабас.
        - Чего? - икнула я.
        Трупы... в башне... прямо под нами...
        Тихо лежат себе, ждут воскрешения.
        Пока фантазия рисовала сюжет в стиле «Ходячих мертвецов», Барнабас пояснил:
        - В подвале холодно. Трупы там отлично сохраняются.
        - Я, пожалуй, останусь наверху. Мне и здесь хорошо, - пискнул предатель Сиф.
        Я тоскливо осмотрела комнату. Что ни говори, а лучше спать с живыми, чем с мертвыми.
        - Я тоже остаюсь, - вздохнула. - Где мне можно лечь?
        Морт любезно уступил свою койку, а себе постелил на полу возле камина. Несмотря на усталость, я еще долго ворочалась без сна. Это все трупы под нами. С моим богатым воображением нельзя сообщать такие вещи.
        Утро началось с генеральной уборки. Она заняла нас четверых до самого вечера. Сиф - и тот принял облик уже знакомого грузчика и помогал возвращать на место особо тяжелые предметы. А я заодно смахнула вековую пыль с вещей. К вечеру башня блестела.
        Мы поужинали, и некромант обложился книгами. Он перебирал страницы, что-то бубнил себе под нос и переписывал на листок бумаги какие-то знаки.
        - Что вы делаете? - спросила я.
        - Готовлюсь вернуть тебя в твой мир, - ответил он.
        С того вечера он приносил все новые и новые книги. Читал, чертил, вычислял и делал записи дни напролет.
        У меня возникло нехорошее подозрение, что он учится. В конце концов, его работа -воскрешать умерших, а не отправлять попаданок домой. Вот только второго дилетанта мне не хватало!
        - Вы точно знаете, что делаете? - уточнила я как-то.
        - За кого ты меня принимаешь? - возмутился Барнабас. - Еще ни один клиент не жаловался на мою работу.
        - Возможно, потому, что все ваши клиенты мертвы.
        Барнабас подхватил книги со стола и демонстративно отсел от меня подальше. Намеки на некомпетентность жутко его обижали.
        Я решила помалкивать, пока он вовсе не передумал меня возвращать. Все же он опытный маг. Почитает книги, поймет, что к чему.
        В ожидании отправки домой я прожила в башне некроманта несколько недель. Дни, проведенные там, были спокойными, даже однообразными. Я готовила, стирала, убирала и старалась не думать. С особым упорством гнала от себя мысли об Азриэле.
        Над моей жизнью словно поглумился злой волшебник. Взмахнул палочкой и стер цвета. Теперь все, включая эмоции, было серым. Ничего не радовало, но и ничего не печалило.
        Я будто превратилась в робота. Работу делала по инерции. Не жила, а существовала. Все потому, что потеряла смысл.
        Неприятно это признавать, но Азриэл ранил меня глубже, чем я полагала. Он, словно дементор, высосал из меня радость. Ну не подлец?
        Оживление вносили периодические визиты стражей в башню. Правда, уже без Азриэля. Даже не знаю, хорошо, что он не приходил, или нет.
        Я совершенно точно не желала его видеть. Делать мне больше нечего, как скучать по этому предателю. Еще чего!
        И вовсе я не высматривала его среди стражей и не вздыхала, когда его не было. Чтобы там Морт ни говорил. Много он понимает.
        Все это время Барнабас продолжал готовиться к возвращению меня домой. Я его не торопила. Лучше подожду, зато некромант сделает все правильно. Видела я, к чему привела спешка в прошлый раз - меня затянуло в чужой мир.
        На исходе четырнадцатого дня Барнабас заявил:
        - Пора!
        Все сразу поняли, о чем он, и напряглись.
        Мы не говорили об этом между собой, но мое возвращение в родной мир - переломный момент для каждого из нашей троицы. Морт снова будет сам по себе. Стражи продолжат его искать. Я волновалась, что парню придется отдуваться за меня, но Барнабас обещал о нем позаботиться.
        Сиф ждал освобождения. Я могла отпустить его и раньше, но так не хотелось расставаться. Привязалась я к духу, но слово свое намеревалась сдержать. Раз обещала свободу, значит, он ее получит.
        Барнабас первым встал из-за стола. Мы с Мортом поднялись за ним.
        - Идемте, - некромант направился к лестнице.
        - Но мне нельзя на улицу, - заволновалась я.
        - Туда, куда мы идем, можно, - успокоил Морт.
        Мы спустились по винтовой лестнице, но повернули не к выходу из башни, а к запасной двери. Барнабас открыл ее и вышел без проблем, за ним последовал Морт, а вот у меня возникли сложности. Я будто на невидимую стену напоролась.
        - Эй! - позвала некроманта. - В чем дело? Я не могу пройти.
        - Совсем забыл, - отозвался он. - Уже с десяток зим никого нового сюда не водил, вот и вылетело из головы. Приглашаю тебя, можешь войти, - официальным тоном добавил он.
        Стена тут же испарилась, и я без проблем пересекла порог.
        - Вход сюда зачарован, - пояснил Морт. - Чтобы пройти, нужно приглашение от хозяина. Так что стражей можно не бояться.
        Я кивнула и осмотрелась. Мы были... на кладбище.
        Я будто перенеслась в фильм ужасов. Ночь, единственный источник освещения - звезды. Погост с покосившимися надгробными плитами. Туман стелется по земле. Откуда-то издалека доносится волчий вой.
        Ладно, допустим, воя не было. Но очень даже мог быть. Обстановка, что называется, благоприятствовала.
        Первым шел Барнабас. Он лавировал между надгробиями, точно зная, куда идти. Мы вереницей семенили за ним - сперва Морт, затем я. Сиф летел замыкающим.
        Некромант то и дело наклонялся и гладил памятники, словно любимую собаку ласкал. Иногда он шептал что-то нежное. В общем, говорил с могилами так, будто его слышат.
        А может и правда?.. Додумать эту мысль я не успела - кто-то схватил меня за подол, и я едва не упала носом в землю. Обернулась посмотреть, за что зацепилось платье, и завизжала.
        Из-под земли торчала рука. Мертвые, наполовину сгнившие пальцы крепко держали край моей юбки. На одном из них болтался приметный перстень с фиолетовым камнем.
        - Восстание мертвецов! - завопила я и дернула подол что есть силы.
        Ткань затрещала и порвалась, а я, получив свободу, тут же сорвалась с места. Но убежала недалеко. Меня остановила грудная клетка Барнабаса, в которую я врезалась со всей дури. Урок мне на будущее - смотри, куда бежишь.
        Удар был такой силы, что я пошатнулась и даже забыла о зомби, лезущем из-под земли.
        - Ох, - выдохнула и потерла лоб. Надеюсь, шишки не будет.
        Барнабас, в отличие от меня, не пострадал. У него не грудная клетка, а кирпичная стена!
        Обогнув меня, некромант направился к могиле, из которой торчала рука.
        - Опять балуешься, Годрик, - пожурил он руку. - Сколько раз я говорил, чтобы ты не пугал посетителей. А ну марш к себе!
        Пальцы на руке уныло повисли, а затем рука медленно втянулась обратно в могилу.
        - Не обращай внимания, - сказал уже мне некромант. - Годрик был очень общительным при жизни. Ему скучно в могиле одному, вот и шалит. Надо бы похоронить кого-нибудь рядом. Будет ему компания.
        Я слушала с открытым ртом. Мамочки, куда я угодила?! Да здесь, похоже, в каждой могиле по шаловливому зомби. Годрику нужна компания, это еще не худший вариант. А вдруг его соседу понадобится кровь? Что тогда?
        Я в ужасе оглянулась. Казалось, из каждой могилы на меня кто-то смотрит.
        - Они все здесь живые? - пробормотала я.
        - Я бы не назвал это жизнью, - ответил Морт.
        - Ой, не придирайся к словам. Ты понял, о чем я.
        Я бы рванула обратно в башню, но, по заверению Барнабаса, ритуал возвращения необходимо провести на кладбище. Только это меня и останавливало от позорного бегства.
        Глава 37. Возвращение домой
        Мы двинулись дальше вглубь кладбища. Я шла осторожно, по мере сил держась на расстоянии от могил и не теряя бдительности. Это было не так-то просто. Дорожки между захоронениями были узкие и кривые.
        Барнабас трижды наклонялся и набрал землю с могилы в чашу, прихваченную из башни.
        - Что вы делаете? - спросила я, чтобы отвлечься.
        - Для ритуала нужна земля с трех могил - ребенка, самоубийцы и девственницы, - пояснил он.
        Я хмыкнула. Без девственниц, видимо, не обходится ни один магический обряд. Они прямо нарасхват.
        Собрав необходимую землю, Барнабас вывел нас на пустырь посреди кладбища. Со всех сторон нас окружали могилы, а значит, и энергия смерти. Похоже, это место силы некроманта. Теперь понятно, зачем ему личное кладбище.
        Барнабас рассыпал землю в центре пустыря, образовав из нее круг, и велел мне:
        - Встань в центр.
        Я замешкалась. С попадания в чужой мир я только и делала, что готовилась к возвращению домой. И вдруг оказалась не готова.
        - Дайте мне минуточку, - попросила я и обернулась к Морту.
        Пришла пора самого слезливого момента - прощания.
        Мы с Мортом, всхлипывая, обнялись.
        - Ты там береги себя, - пробормотал он.
        - Ты себя здесь тоже, - потрепала я его по светлым волосам.
        - Ты можешь остаться, - пискнул Сиф. - Я буду служить тебе до конца жизни.
        - А как же свобода?
        - С такой хозяйкой она не нужна.
        После слов Сифа я уже не всхлипывала, а заливалась слезами. Вот как их бросить, таких хороших?
        Но у всего есть свое место. И мое - не здесь.
        - Пора, - кивнула я Сифу и протянула к нему руки.
        Он подлетел ближе и завис в метре от меня. Я набрала в грудь побольше воздуха и произнесла на одном выдохе:
        - Дарую тебе свободу!
        И я, и дух застыли в ожидании чего-то. Но, на первый взгляд, ничего не изменилось.
        - Фейерверка не будет? - уточнила я. - Как мы узнаем, что все получилось?
        - Прикажи мне сменить форму, - посоветовал Сиф. - Первое, что в голову придет.
        - Пицца четыре сыра, - выпалила я, не думая.
        Да уж, я определенно соскучилась по земной пище. Местная, откровенно говоря, не отличалась широким выбором вкусов. Здесь даже соли нет. Из-за этого вся еда кажется пресной.
        Я смотрела на Сифа в ожидании, что он сменит форму, но ничего не происходило. Может, он не умеет оборачиваться едой? Прежде мы подобного не делали.
        - Попробуем что-то другое, - сказала я. - Зеркало.
        И снова ничего.
        - Перьевая ручка. Красный шарик. Горжетка, - я перечисляла знакомые духу образы. Во все эти вещи он уже оборачивался, но сейчас Сиф упорно оставался собой.
        - Сработало! - дух взвился высоко в небо, описал дугу и вернулся к нам. - Все получилось. Я больше не обязан менять форму по желанию хозяина. Отныне я сам решаю, каким мне быть.
        - Отличная новость! - обрадовалась я.
        Еще один освобожденный в мою копилку. Да я просто женский вариант Авраама Линкольна.
        Как следует погордиться собой помешал Барнабас.
        - Вообще-то к ритуалу все готово, - напомнил он. - Или ты передумала возвращаться, скиталица?
        - Нет-нет, что вы, - покачала я головой. - Еще одну секундочку.
        Я снова повернулась к Сифу:
        - Лети, - сказала ему. - Наслаждайся свободой.
        - Но я хочу остаться до конца и проводить тебя, - возразил он.
        - Не надо. Не люблю долгие прощания. Если ты задержишься, я буду рыдать не переставая и вернусь домой с красным распухшим носом.
        Сиф кивнул. Повисел немного на одном месте, а потом нехотя полетел прочь. Я смотрела ему вслед со смешанным чувством радости и грусти.
        - Еще долго? - проворчал некромант.
        - Уже иду, - махнув на прощание Морту, я ступила в земляной круг.
        Некромант закатал рукава и, прежде чем приступить к ритуалу, вдруг спросил:
        - Ты смерти не боишься?
        Что-то не нравится мне этот разговор...
        Ответить я не успела - Барнабас начал ритуал. Широко расставив ноги и разведя руки в стороны, он выкрикивал слова заклинания.
        Рассыпанная земля поднялась в воздух и закружилась вокруг меня, образуя стену. Казалось, я угодила в рой бешеных пчел. Они жужжали, летали кругами, но хоть не жалили.
        Сквозь эту стену песка я видела лишь искаженные силуэты Барнабаса и Морта. А потом началась вибрация, и мне стало не до них.
        Вибрация поднималась снизу. От земли она передалась моим ступням, затем пошла выше - по икрам перекинулась на бедра, захватила живот, сбила с ритма сердце, сдавила горло и, наконец, хорошенько протрясла мозги.
        Кто бы подумал, что путешествие между мирами такая неприятная штука. В первый раз я вообще ничего не почувствовала. Видимо, Морту удаются образцовые перемещения.
        Вибрация все усиливалась и стала практически невыносимой. У меня стучали зубы и началась аритмия, хотя я никогда не жаловалась на сердце.
        Но как бы ни хотелось все это остановить, я не могла. Надо потерпеть. Скоро я буду дома. Лучше сосредоточусь на этой мысли.
        На мне было все то же зеленое платье покойницы. Современную одежду в этом мире не достать. Мой собственный наряд, в котором я попала в этот мир, некромант давно превратил в тряпки. Последнюю неделю я вытирала пыль своей блузкой. Между прочим, она мне стоила половину зарплаты. Брендовая вещь, но некроманту, конечно, плевать.
        Единственное, что у меня осталось - это кеды. Их-то я и обула. Хоть обувь будет родная. А про платье совру, что участвую в исторической реконструкции.
        Меня уже колотилось как в ознобе. Словно кто-то схватил за плечи и трясет, что есть силы. Мир за пределами песчаной стены исчез. Казалось, за ней вообще ничего нет. Есть только я, парящая где-то в межмировом пространстве.
        Я зажмурилась. Еще немного - и буду дома. Обниму родителей, поглажу кота и полью гортензию.
        Вибрация достигла пика и окончилась взрывом. Внутри или снаружи моего тела - я не поняла. Возможно, и там, и там.
        Все разом стихло. Пропали звуки. Тишина была абсолютной. Я осторожно вдохнула воздух родного мира. В отличие от чистого чужого, наш пахнет выхлопными газами. Но сейчас я ощутила лишь запах сырости.
        - Хм, интересно... - услышала до боли знакомый голос и распахнула глаза.
        Нет, этого не может быть! За что?
        Я стояла посреди все того же кладбища. Барнабас, уперев руки в бока, пристально меня изучал, а Морт испуганно втянул голову в плечи. Так, словно произошедшее - его вина.
        Неужели парень начудил с ритуалом и сделал так, что меня невозможно вернуть? Только не это!
        Глава 38. Якорь
        - Почему я все еще здесь? - первое, что спросила, немного придя в себя после неудачи. - Вы ошиблись с ритуалом?
        - Не говори глупости, - отмахнулся Барнабас. - Я не Мортимер. Все мои ритуалы работают безукоризненно.
        - Я могу с этим поспорить, - пробормотала. - Я все еще здесь. А должна быть дома!
        - Тебя что-то держит в нашем мире, - вынес вердикт некромант. - Какой-то якорь.
        - А можно его как-то сбросить?
        - Сперва надо выяснить, что он собой представляет. Минуточку, - Барнабас опустился на четвереньки и куда-то пополз.
        Наблюдая за тем, как он роется в земле, словно ищет червяков, я закатила глаза. К рыбалке он, что ли, решил подготовиться? Нашел время! У меня здесь драма. Конец жизни, крах надежд.
        Я всерьез подумывала - не начать ли заламывать руки или, может, пустить слезу. А что, это будет уместно.
        Но тут Барнабас выкрикнул:
        - Есть!
        Мы с Мортом одновременно вздрогнули и переглянулись.
        Некромант повернулся к нам, демонстрируя на ладони что-то размером со спичечный коробок. Я сощурилась, приглядываясь.
        - Это что, крыса? - отпрянула я. - Нет, не отвечайте. Не хочу знать.
        Барнабас, между тем, вытащил нитку из торочащегося края своей рубахи и повесил на нее череп. С этой конструкцией он направился ко мне.
        - Может, ну его, этот якорь... - пробормотала я, пятясь.
        - Стой, где стоишь, - велел некромант. - Тебе нельзя выходить из круга.
        Я послушно застыла. Слишком командный у него был голос. Настоящий прапорщик со стажем. Не захочешь, а подчинишься.
        Барнабас приблизился и вытянул руку в мою сторону. Раскрыл кулак, и череп на ниточке повис ровно напротив моего лба.
        Я скосила глаза и шумно сглотнула, подавляя рвотный позыв. Это просто череп. Крыса давно мертва, и Барнабас, надеюсь, не планирует ее воскрешать.
        - Таак, - протянул он, - посмотрим, где притаился якорь. Может, он в мыслях?
        Череп висел неподвижно, и некромант покачал головой:
        - Нет, не в них. Тогда в невысказанных словах.
        Череп опустился пониже и теперь висел напротив моего рта. По-прежнему без движения.
        - И не здесь. Посмотрим в сердце. Вдруг там кто-то притаился.
        К этому моменту я уже поняла, что происходит. Некромант таким своеобразным способом ищет то, что удерживает меня в чужом мире.
        Когда череп завис напротив сердца, я всерьез испугалась. Это оно? Я боялась, что да. Чувства к Азриэлю могли сыграть со мной злую шутку. Неужели это.
        - Нет, дело не в сердце, - сказал Барнабас, и я с облегчением выдохнула.
        Вот только любви к предателю мне не хватало. Но если это не чувства, то что тогда? У меня даже теорий нет.
        Хотя.
        - Договор! - выпалила я. - Брачный договор. Я его подписала. Пусть не своей подписью, но все же. Это может быть оно?
        - Сейчас проверим, - кивнул Барнабас и велел: - Вытяни вперед руку, которой подписывала.
        Я подняла правую руку. Череп завис прямо над ней. Но и в этот раз ничего не произошло.
        - Это не договор, - вынес вердикт некромант.
        - Тогда у меня нет версий.
        - Зато у меня есть одна, - сказал он и переместил череп ниже - к моему животу.
        И вот тут что-то случилось. Крысиный череп словно взбесился и бешено завращался против часовой стрелки.
        - Надо же, - крякнул Барнабас и отбросил череп прочь. Он был больше не нужен.
        Проверка закончилась. Но я не поняла, что она показала.
        - Новости хорошие или плохие? - спросила осторожно.
        - Зависит от того, готова ты стать матерью или нет, - пожал плечами некромант.
        - Кем, простите? - прошептала я.
        На последних словах Барнабаса у меня разом отказало все - слух, голос и мозги тоже отключились. Иначе как объяснить тот факт, что до меня не доходило, куда он клонит? Совсем как в песне: «Я понял это намек, я все ловлю налету, но непонятно, что конкретно ты имела в виду». Прямо мой случай.
        - В нашем мире тебя держит ребенок, - ткнул пальцем Барнабас в мой живот.
        - Я ни при чем, - поднял руки, словно сдаваясь, Морт.
        - Я на тебя и не думал, - фыркнул некромант.
        - Как такое возможно? - до меня по-прежнему не доходило.
        - Мне рассказать, скиталица, откуда берутся дети?
        - Нет! - я отчаянно замотала головой. Так сильно и быстро, что казалось, она оторвется.
        Кажется, у меня сейчас будет истерика. Тот самый случай, когда смеешься и плачешь одновременно и не можешь остановиться.
        Я уже приготовилась рыдать, как вдруг меня осенило:
        - Стоп! Прошло всего пару недель... - я запнулась и покосилась на покрасневшего Морта. - Ну, с того самого момента... На этом сроке даже тест не показывает две полоски. Там толком еще ничего нет.
        - Ребенка пока нет, а магическая привязка к миру уже есть, - пожал плечами Барнабас.
        - И ее никак нельзя убрать? - уточнила я.
        - Я не убиваю, тем более детей. Моя работа - наоборот возвращать к жизни.
        Я передернула плечами. Некромант, видимо, говорил о магическом аборте. Нет, этот вариант и мне не подходит.
        Но неужели это правда? Я беременна от Азриэля! Это его ребенок, без всяких сомнений. Как же меня угораздило так вляпаться? Это просто апофеоз невезения. Мы были близки всего один раз! Ладно, пусть два. Но в один день!
        Говорила мне бабушка - предохраняйся. Как я забыла о безопасности? Впрочем, в этом мире едва ли есть презервативы. Еще бабушка любила повторять: лучшая контрацепция -это слово «нет». Вот его-то я и не смогла сказать.
        - Это теперь навсегда? - спросила. - Я навечно привязана к вашему миру?
        - Нет, лишь до родов. Как только оборвется физическая связь с ребенком, ты сможешь вернуться домой, - пояснил некромант.
        И оставить ребенка здесь, одного, чтобы он рос, как Морт, где-то на улице или в приюте, где, по его словам, еще хуже? На папашу, понятное дело, надежды ноль. Из Азриэля вышел отвратительный муж, вряд ли из него получится хороший отец. Да и я не мать-кукушка.
        Я передернула плечами. Похоже, мой якорь такой тяжелый, что мне его никогда не сбросить.
        Я прижала руки к животу. Во мне зарождается новая жизнь. Поразительное чувство. Еще не совсем любовь, а скорее трепет.
        Я что же, буду... мамой? В голове не укладывается! Не то чтобы я не планировала... но не прямо же сейчас!
        Буквально накануне попадания в чужой мир подруга спросила, сколько я хочу детей. Мой ответ был - меньше одного. Какая из меня после этого мать?
        - Грязный зад дракона! - выругалась я по-местному.
        Мне потребуется время, чтобы переварить новость о беременности. Ооочень много времени. Возможно, все девять месяцев. А пока я поступлю, как моя любимая героиня -отложу эту мысль на завтра. Потому что сегодня я точно с ней не справлюсь, а лишь заработаю перегрев мозгов. Они и так уже кипят. Того и гляди сорвет клапан.
        К тому же есть еще одна проблема. Возможно, даже более насущная.
        - Мои родители. - пробормотала я. - Они там с ума сходят от беспокойства. Если бы только знать, что с ними все в порядке.
        - Можно послать им весточку, - предложил Морт. - Напиши письмо, а наставник его переправит в твой мир, прямо к родителям.
        - Я могу написать, что отправилась на стажировку в Англию. Я рассказывала им, что мечтаю туда попасть. Но они же не поверят, что я уехала, не попрощавшись.
        - Поверят, - пообещал Барнабас. - Я приправлю письмо капелькой магии. Она их успокоит. Твои родители будут думать, что ты в безопасности.
        - А магия сработает в моем мире? У нас ее вообще-то нет.
        - Моя магия работает везде, - без лишней скромности заявил Барнабас.
        Мне достался некромант с манией величия. Час от часу не легче.
        - Значит, ты останешься еще на девять месяцев? - обрадовался Морт, до которого наконец дошел смысл разговора.
        - Боюсь, я останусь на гораздо дольше, - вздохнула я.
        - Не расстраивайся, черная полоса не будет длиться вечно, - успокоил Барнабас. - Однажды ты умрешь, и все закончится.
        Подбодрил, ничего не скажешь.
        Глава 39. Кристалл
        По дороге обратно в башню я устроила Барнабасу допрос. Некоторых вещей я не понимала, но очень хотела разобраться.
        - Почему у ребенка есть привязка к этому миру, а у меня не оказалось привязки к моему? - спросила я.
        - Твой мир лишен магии, - объяснил некромант. - Из таких миров перемещаться проще всего.
        - Получается, у ребенка будет магический дар?
        - Он уже есть, но я пока не понял какой.
        Вот так новость. Во мне растет не просто новая жизнь, а новая магия. Любопытно, какой она окажется.
        Дальше мы шли молча. Не знаю, о чем думали другие, лично я проводила мысленную ревизию текущего состояния. Итак, я осталась без сильфа. Дух улетел и вряд ли вернется. Винить его не за что, он даже не в курсе, что я задержалась в его мире.
        Зато у меня есть два некроманта - один недоучка, второй со специфическим чувством юмора. Отсутствует работа, дом и полезные для этого мира навыки. Но имеется погодная магия. Если что, буду подрабатывать синоптиком.
        О, я стану потрясающим синоптиком и наверняка войду в историю. Это будет примерно так: я предсказываю дождь, а после сама его вызываю. Идеально.
        Что ж, голодная смерть мне не грозит. Чего нельзя сказать о любой другой смерти. Ведь еще есть муж, который хочет меня убить. И его друзья - патриархи-головорезы. На меня открыта охота, и спрятаться особо негде. Разве что в башне некроманта. Но нельзя сидеть там безвылазно! Так вся жизнь пройдет мимо.
        - Мы отлично заживем вместе, - оптимистично заявил Морт. - Можешь забирать мою койку насовсем. Мне возле камина даже удобнее. Там тепло.
        Он старался меня подбодрить, но выходило не очень. Быть служанкой у некроманта - не так я себе представляла будущее. Но, как говорил Жванецкий: не привыкнешь - подохнешь, не подохнешь - привыкнешь.
        В башне я первым делом села за письмо родителям. Обстоятельно описала свою стажировку и жизнь в вымышленном английском общежитии. Раз пять попросила их не беспокоиться и раз семь повторила, что со мной все в порядке.
        В конце добавила, как сильно их люблю и скучаю. После вручила письмо Барнабасу и наблюдала за тем, как он его отправляет.
        Ритуал был примерно такой же, как со мной. Тот же круг из земли. Только не на кладбище, а на столе.
        - Письмо легко переправить между мирами, - пояснил некромант. - Это всего-навсего бумага, а не кожаный мешок, набитый костями, - это он о людях, если что. - Поэтому магии не нужна дополнительная подпитка от места силы.
        Глядя, как письмо исчезает в воронке из песка, я надеялась, что родителей не смутит старинный вид бумаги. Это все англичане, помешанные на традициях. И даже производство бумаги у них не менялось сотни лет.
        С того дня потянулись мои будни в башне. Человек привыкает ко всему. Привыкла и я к особенностям быта некромантов. К послеобеденному воскрешению, к практике Морта (к слову, не всегда удачной) и к ее последствиям в виде ползающих по комнате конечностей.
        - А ну кыш отсюда! - я смела очередную руку-зомби со стола и проворчала: - Морт, будь добр, следи за своими игрушками. Вчера в каше была земля. Я ненавижу, когда она скрипит на зубах.
        Кошмар! Я превращалась в брюзжащую, вечно недовольную домохозяйку. Понимала это и ничего не могла поделать. А ведь прошла всего неделя. Надо срочно что-то менять. Но что? И как?
        - Возьми меня сегодня с собой на кладбище, - попросила я Морта. - Хоть прогуляюсь. А то мне никуда нельзя выходить.
        Меня все еще искали. Барнабас рассказывал, что весь город пестрит моими портретами. Выйти из башни для меня равносильно самоубийству - тут же доставят к Азриэлю, а он церемониться не станет. Я сильно сомневалась, что черствое сердце укротителя драконов смягчат вести о ребенке.
        Единственным доступным местом прогулок было личное кладбище некроманта, но одна я туда побаивалась ходить. Годрик с товарищами только и ждали моего прихода, чтобы поглумиться. И если некромантов они слушались, то меня - нет. Но именно там я могла воплотить свой план в действие без помех со стороны.
        К счастью, Морт был добрым, безотказным парнем, и после обеда мы отправились на погост.
        - Наставник задал воскрешение мертвеца пятизимней давности, - поделился Морт. - Такие похоронены на северной стороне кладбища.
        - В чем загвоздка? - спросила я, зная, что Барнабас не дает задания просто так.
        - Надо воскресить не только тело, но и разум. Хотя бы частично. Чем старше труп, тем это сложнее. После пяти зим такое под силу лишь превосходному некроманту. Вряд ли я смогу, - вздохнул парень.
        - Ничего, - похлопала я его по плечу. - Ты справишься. Может, не сразу, но если будешь настойчив, то со временем у тебя получится.
        Мы двинулись в указанную Мортом сторону, но тут я попросила:
        - Покажи мне могилу Анастейши. Ты ведь здесь ее похоронил?
        Парень кивнул. Чуть подумав, он сменил направление. Вскоре мы стояли возле небольшого холмика земли с камнем в изголовье. Ни надписей, ни других опознавательных знаков на могиле не было.
        - Это тайное захоронение, - пояснил Морт. - Никто не должен узнать, что настоящая Анастейша мертва.
        Я кивнула. Он, конечно, прав. Присев на корточки перед могилой, я руками разгребла верхний слой земли. В получившуюся ямку опустила свои голубые кеды. Пусть покоятся с миром рядом с Анастейшей.
        Прикопав их землей, мысленно с ними попрощалась. Я хоронила не просто кеды, а свои надежды на возвращение домой.
        В этот момент начал накрапывать дождик. Очень символично.
        - Прекрати, - нахохлился Морт.
        - Я здесь ни при чем.
        - Ага, как же. Погодный маг расстроился, и пошел дождь. Не улавливаешь связи?
        Может, связь и есть, но некоторые вещи я контролировать не могу. Например, свое настроение. Оно в последнее время исключительно паршивое.
        - Пошли, мне надо практиковаться, - махнул рукой Морт.
        Но я не двинулась за ним следом. На самом деле, я не без причины попросилась на прогулку. Мне необходимо было сбежать из-под бдительного ока Барнабаса.
        И кеды я тоже прихватила с собой не просто так. В них я все это время прятала кристалл, что дал мне на рауте Кеймрон.
        Он тогда сказал, что, возможно, однажды я воспользуюсь им, когда пойму... Что ж, я поняла.
        Думаю, время настало. Мне необходим союзник. Кто-то такой же могущественный, как Азриэл, чтобы смог ему противостоять. Прятаться до конца своих дней - не мой вариант. Я по натуре боец.
        Я раскрыла ладонь, на которой лежал кристалл и как завороженная смотрела на него.
        Морт, заметив, что я не иду за ним, обернулся и увидел кристалл.
        - Ох, нет, - выдохнул парень. - Не надо им пользоваться. Я чувствую в нем странную магию. Мне это не нравится.
        - Это просто кристалл для связи, - пожала я плечами. - Я лишь поговорю с Кеймроном. Ничего страшного не случится.
        С этими словами я бросила кристалл на землю и наступила на него каблуком. Пришлось постараться, чтобы раздавить его на мягкой кладбищенской почве.
        Но вот кристалл треснул, и из него вырвалось белое сияние. Я опомниться не успела, как оно окутала меня целиком. Что-то не похоже это на связь, скорее на...
        - Портал! - выкрикнул Морт и бросился ко мне.
        Но не успел. За секунду до того, как парень преодолел разделяющее нас расстояние, меня перебросило с кладбище куда-то в другое место.
        Глава 40. Кеймрон
        - Черт! - выругалась я.
        Все из-за жесткого приземления на каменный пол. Я рухнула на него с высоты полутора метров и больно приложилась коленями и ладонями.
        Ненавижу магию! Кто бы знал, как она мне надоела. Хочу старый, добрый техногенный мир, где все понятно. Повернул ключ - машина завелась, нажал педаль - поехала, нажал вторую - остановилась. Обожаю предсказуемость.
        Сразу встать на ноги не вышло. Вместо этого я плюхнулась на пятую точку и подула на ушибленные ладони. Надеюсь, коленки не разбиты. Я себе такого с детства не позволяла.
        - Признаться, я уже заждался, - услышала знакомый голос.
        Подняла голову и увидела Кеймрона.
        - Здрасьте, - сказала я вслух, а про себя добавила - «Приплыли».
        Как обычно, он был одет безукоризненно. Идеальные стрелки на брюках, совершенные складки шейного платка. Он выглядел так, будто над его образом несколько часов усердно работал стилист. Тоже мне, лондонский денди.
        - Хотела бы я сказать, что рада тебя видеть, но это не так, - проворчала я. - Куда ты меня затащил?
        - К себе в гости, - улыбнулся Кеймрон. - Прости, что приглашение вышло столь внезапным. Но по доброй воле ты бы никогда не согласилась заглянуть в мой замок.
        - Вот это ты точно подметил, - кивнула я.
        - Дай мне шанс. Я докажу, что здесь безопасно и комфортно. То, что нужно, для беглянки.
        - Так ты в курсе, - вздохнула я.
        - Разумеется. Все в курсе. Такое не утаишь.
        Я протянула руку, и Кеймрон любезно помог мне встать. Я все еще злилась на него, но это не повод сидеть на полу.
        - Что говорят? - уточнила я.
        - Что ты отпустила дракона и сбежала. Кто бы подумал, что ты на такое способна! Я в восторге, - мысль о том, что Азриэлю плохо, доставляла Кеймрону ни с чем несравнимое удовольствие. - Но освобождение дракона - серьезное преступление. Теперь ты вне закона.
        - И тебя это не смущает?
        - Ты сделала то, о чем я только мечтал. Я не смущен, я восхищен тобой, Анастейша! «Вольным крыльям» не хватает такой, как ты. Ты могла бы нас возглавить. Определенно, ты самая отчаянная и смелая из нас.
        Кеймрон, сам того не подозревая, дал мне кучу информации. Из его слов я узнала, что истинную причину моего побега скрыли. Это было ожидаемо.
        Патриархи не будут на каждом углу кричать, что ищут меня, чтобы принести в жертву своему кровавому ритуалу. Азриэл тоже не станет рассказывать, что его жена сбежала, потому что он хотел ее убить. Вместо этого он сделал из меня преступницу - угонщицу дракона.
        Ну и пусть. Я о своем поступке ничуть не жалею, даже горжусь им. Черный теперь на свободе - это главное.
        Но меня превратили в изгоя. Это скверно. Возможно, «Вольные крылья» - мой единственный шанс на нормальную жизнь.
        - Идем, я покажу тебе дом, - предложил Кеймрон. - Мы все обсудим, и ты решишь, хочешь остаться или нет. Я ни к чему не буду тебя принуждать.
        Выбора у меня особо не было, и я приняла приглашение.
        Замок Кеймрона ничем не уступал замку Шарнье. Может, Оранжевый не входил в совет патриархов, но это никак не сказалось на уровне его жизни. Он все еще принадлежал к привилегированной прослойке общества и был баснословно богат.
        Из окон проглядывался все тот же верхних ярус Аллории. Интересно, далеко ли отсюда до дома Азриэля?
        - Примерно триста шагов по подвесному мосту, - произнес вдруг Кеймрон.
        Я вздрогнула и покосилась на него. Он ведь сейчас о расстоянии до замка Азриэля говорил?
        - Я настолько предсказуема? - спросила.
        - Это нормально то, что жена скучает по мужу. Я слышал, ты выходила замуж по любви. Более того, я видел твою любовь к мужу в день нашего знакомства.
        Что бы он там ни видел, ему померещилось. Я влюбилась в Азриэля? Да ну, не может этого быть! Я просто хорошо играла роль любящей жены. И точка.
        - Кстати, где твой сильф? - спросил вдруг Кеймрон.
        Я едва не ляпнула, что отпустила его на свободу, но в последний момент спохватилась. Вряд ли настоящая Анастейша так бы поступила. Поэтому я соврала:
        - Я отослала его с заданием. Он вернется, когда его выполнит.
        Это будет ооочень долгое задание. На всю жизнь.
        Но Кеймрон поверил.
        - Ты, наверное, устала, - спохватился он. - Давай провожу в твои покои.
        - У меня есть такие?
        - Я велел их приготовить сразу после раута.
        Я хмыкнула. До чего самоуверенный тип. Ни секунды не сомневался, что я рано или поздно воспользуюсь кристаллом.
        Кеймрон показал покои. Надо признаться, они выглядели даже лучше, чем мои комнаты в замке Шарнье. Обстановка здесь была не такая кричащая, выдержанная в светлых тонах, что понравилось мне намного больше цыганского оформления во вкусе Анастейши.
        - Я пришлю к тебе служанку, - сказал Кеймрон, прежде чем уйти. - Здесь ты сможешь отдохнуть и привести себя в порядок, а за ужином я познакомлю тебя со своими друзьями из «Вольных крыльев». Помни, ты - моя гостья, а не узница. Если захочешь, сегодня же после ужина вернешься домой. Я удерживать не стану.
        Все это звучало идеально, но я не торопилась верить Кеймрону. Он уже однажды обманул, подложив мне взамен кристалла для связи портал для переноса в другое место.
        Оставшись одна, я нервно прошлась по гостиной. Ну вот я потеряла и Морта. Надеюсь, с ним и Барнабасом все в порядке. Впрочем, им будет лучше без меня, глупо это отрицать. Возможно, юный некромант даже сможет со временем вернуться к нормальной жизни.
        Стоп, я что же, решила воспользоваться приглашением Кеймрона и пожить у него? Для начала посмотрю, что там за «Вольные крылья», а потом решу. В конце концов, это не самый плохой вариант.
        Одна я пробыла ненадолго. Вскоре пришла обещанная служанка. С ее помощью я разделась, а после приняла ванну, по выходу из которой меня ждало новое платье. Моего размера, между прочим.
        Вот это я понимаю, подготовка! Даже одежду для меня заказали. Кеймрон так старался быть гостеприимным, что мне происходящее нравилось все меньше и меньше.
        Служанка помогла мне одеться и уложить волосы, а под конец подала балахон с капюшоном со словами:
        - Вас ждут на ужине.
        - Мне надеть это? - уточнила я, забирая балахон.
        - Да. Ужин проходит инкогнито.
        - Вот как, - протянула я, изо всех сил сдерживая смех.
        Похоже, собрание общества «Вольные крылья» проводится тайно. Надеюсь, с меня не возьмут клятву о неразглашении на какой-нибудь местной черной библии и не заставят пить кровь из черепа.
        Балахон, кстати, был оранжевым - под цвет рода хозяина замка. Это придавало ситуации особую комичность. Чувствую, это будет то еще сборище.
        Накинув балахон поверх платья, я натянула капюшон на голову и вышла вслед за служанкой в коридор. Вечер обещал приключения.
        Глава 41. ’’Вольные крылья”
        Служанка подвела меня к двойным, выкрашенным в белый цвет дверям. По бокам от них стояли лакеи. Они любезно распахнули передо мной двери, а за ними... обычная столовая. Я не сдержала разочарованного вздоха. А где же жуткое подземелье? Где черепа и вот это все, что бывает на собраниях тайных обществ?
        Вместо них был длинный стол, заставленный едой, и с десяток гостей в оранжевых балахонах.
        Я фыркнула, едва подавляя смех. Прямо сборище солнечных куклуксклановцев. Нет, я понимаю, что оранжевый - цвет хозяина замка, но он, мягко говоря, не подходит случаю.
        Более нелепое собрание сложно было представить. Хотелось крикнуть: остановите Землю, я сойду! Но испугалась, что кто-то ответит: вам повезло, как раз ваша станция.
        Место рядом с главой стола пустовало. Я решила, что оно для меня. Лакей помог мне сесть, выдвинув тяжелый стул.
        Едва я умостилась, как сидящий во главе стола произнес:
        - Сегодня к нам присоединилась освободительница дракона, - похвалился Кеймрон. Это без сомнений был он. Его долговязую фигуру я везде узнаю.
        Я возмущенно засопела. Он только что сдал меня с потрохами! К чему тогда был этот балахон, если он все равно фактически назвал меня по имени? Можно подумать, тут у них по десять раз на дню освобождают драконов.
        Я едва удержалась, чтобы не воткнуть в Кеймрона вилку. Если Азриэл меня найдет, виноват в этом будет Кей.
        В ответ на его реплику присутствующие зааплодировали.
        - Речь! Просим речь. Скажите хоть пару слов, - доносилось со всех концов стола.
        Я как раз пробовала булочку и аж подавилась. Не хватало еще стать местной знаменитостью.
        От неожиданности я ляпнула первое, что пришло в голову, а именно лозунг из своего мира:
        - Не дадим в обиду братьев наших меньших!
        Ответом мне было гробовое молчание.
        Я быстро поняла свою ошибку. Назвать драконов «меньшими братьями» - не самая удачная идея.
        - То есть наших больших братьев, - поправилась я.
        Прозвучало так себе, но «балахоны» это проглотили.
        - Да! Не дадим! - закивали они, но как-то вяло.
        Н-да, не вышло из меня революционера. Нельзя мне на броневик, толкать речи - явно не мое.
        Зато от меня отстали, и я смогла насладиться ужином. Все эти перемещения в пространстве жутко выматывают. Мне надо восстановить силы.
        И точно, едва ужин подошел к концу, Кеймрон пригласил всех в тайную гостиную.
        Я пошла вслед за двенадцатью балахонами. К этому моменту по голосам я уже вычислила, что из них пять - женщины, причем одна моложе меня, и семь - мужчины, включая Кеймрона. Кроме него, я никого не знала. Все звучали незнакомо.
        Тайная гостиная произвела впечатление. Все дело в том, что большую часть помещения занимало чучело дракона. Я словно угодила в музей естествознания.
        Оранжевый дракон выглядел почти как живой. Таксидермист сохранил все, даже чешую. Вместо глаз горели два алых камня, похожих на рубины. У меня аж мороз по коже пробежал. Вот это мощь!
        Хвост дракона лежал возле входа, туловище тянулось вдоль одной из стен, а голова покоилась напротив двери, рядом с ней стояло кресло председателя собрания.
        - Прежде чем мы приступим к обсуждению, я хочу отметить освободительницу драконов нашим знаком, - заявил Кеймрон.
        Я напряглась. Что еще за знак? А уж когда Кей взял со стола в углу клещи, я вовсе запаниковала. Не хочу я никакой знак!
        Это были не какие-то там домашние клещи размером с ладонь. Нет, эти были огромными, с целую руку. Такими не то что зуб, ногу оторвать запросто можно.
        Я уже приготовилась с криком бежать из зала, но Кеймрон с клещами направился не ко мне. Фух, кажется, пронесло.
        Он подошел к хвосту дракона. Теперь я заметила, что в том месте не хватает нескольких чешуек. Что-то мне подсказывало, что как раз двенадцати - по числу входящих в тайное общество.
        Кеймрон примерился, захватил одну чешуйку клещами и потянул на себя. Не так-то просто было ее выдрать. Он дергал, раскачивал и упирался ногами. Все это длилось минут пять, не меньше. В абсолютной тишине гостиной было слышно лишь его натужное кряхтение.
        - Право слово, не стоит, - не выдержала я.
        - Мне не тяжело, - проворчал Кеймрон.
        Еще один рывок - и вот, наконец, чешуйка поддалась. Кей чуть не повалился на пол, но все-таки сумел удержать равновесие.
        После, под очередные аплодисменты, он торжественно вручил чешуйку мне. Так меня приняли в тайное общество под названием «Вольные крылья». Со мной их стало тринадцать. Что-то подсказывало, что я вряд ли принесу им удачу.
        Кеймрон вернул клещи на стол и сел на кресло рядом с головой дракона. Остальные тоже расселись по стульям, что стояли здесь ровными рядами, лицом к председателю собрания.
        Я ожидала услышать что-то интересное, но началось обсуждение каких-то банальных вещей. Где провести следующее собрание, что подать на стол... как будто они ради еды собирались. О драконах даже не вспоминали. С такими спасителями те скоро окончательно вымрут. Этим лишь бы поесть.
        Заскучав, я рассматривала чешуйку. Она переливалась на свету, была гладкой на ощупь и очень твердой. Не согнуть. А по краям еще и острая. Чешуйка вполне могла заменить метательное оружие ниндзя - сюрикэн. Такой ничего не стоит перерезать горло.
        Я спрятала чешуйку в карман. Благо в балахоне он есть. За одно это я его уже люблю.
        Сбоку от меня сидела самая молодая участница общества. Она долго ерзала, а потом не выдержала и спросила:
        - Ты правда освободила дракона? Расскажи, как это было.
        - Я сняла с него ошейник, - пожала я плечами.
        - А как ты выбралась из замка?
        - Улетела на драконе.
        - Не может быть, - не поверила она. - Драконы не позволяют летать на себе. Не хочешь говорить правду - не надо. Но зачем так нагло врать?
        Я не стала ее разубеждать. Да и как доказать, что я летала на драконе? Это не мой мир, фотографий не сделаешь, сторис не снимешь. Так что пусть себе не верят, мне же проще. А то еще пристанут - научи летать на драконах.
        Девушка чуть помолчала, но долго не выдержала. Скоро она снова заговорила:
        - Скука смертная эти собрания. Часы напролет они говорят о том, что бы сделали, но никогда ничего не делают.
        - Мне тоже скучно, - призналась я.
        - Так давай уйдем, - предложила она. - Нам повезло - это особенный день.
        - Что за день? - насторожилась я.
        - Сегодня церемония прощания с патриархом.
        - Ты о Белом?
        - Белый? Да, о нем, - кивнула она.
        - Он вроде давно умер.
        Я прикинула, сколько времени прошло с моего побега от Азриэля. Месяц, не меньше.
        - Патриархов хоронят не сразу. Нужно время, чтобы подготовить тела. Мумифицирование - долгий процесс.
        - Тела? Ты так говоришь, будто их несколько.
        - Так и есть. С патриархом хоронят его дракона, - вздохнула она и вдруг предложила: - Хочешь посмотреть?
        Предложение было заманчивым, чего скрывать. Но я сомневалась. Стоит ли рисковать?
        - Латиша, - между тем представилась она. - Я младшая сестра Кеймрона. Тот кристалл, что он тебе дал, сделан мной, - похвалилась она.
        - Ты владеешь магией перемещения? - догадалась я.
        - Именно. Поэтому могу без проблем переправить нас на церемонию прощания, а потом вернуть обратно сюда. Никто не заметит, что мы уходили.
        Это был чистой воды соблазн, и я не устояла. Любопытство взяло верх, а еще желание увидеть Азриэля. Пусть издалека, всего одним глазком. Он же будет на похоронах патриарха?
        Даже не знаю, зачем мне смотреть на того, кто хочет меня убить. Разумным поступком это точно не назвать. Но бывают моменты, когда мы просто идем на поводу своих желаний. Это был тот самый.
        Вдвоем с Латишей мы покинули тайную гостиную. Собравшиеся были так заняты обсуждением следующего ужина, что ничего не заметили.
        Ах, какие дебаты развернулись касательно присутствия в меню ящеров! Дискуссия приняла философский уклон: можно ли есть ящеров, если общество защищает драконов? Одним словом, тоска кромешная.
        - Постой, - за дверью гостиной я притормозила. - Я тебя совсем не знаю.
        Латиша откинула капюшон с головы. Я не ошиблась - ей, в самом деле, всего шестнадцать, ровесница Морта. Семейное сходство с Кеймроном было очевидно - тот же цвет волос и глаз, схожий овал лица, высокий лоб и скулы. Она не соврала, они с Кеем действительно родственники.
        - Теперь ты меня знаешь, - улыбнулась Латиша.
        Так искренне, что все вопросы к ней сразу отпали. Бывают такие люди, вызывающие доверие. Ты их видишь впервые, но кажется, будто знал всю жизнь.
        Я кивнула и оглянулась по сторонам:
        - Куда теперь?
        - Никуда. Я перенесу нас прямо отсюда.
        - А балахоны? Их надо снять?
        - Нет. На церемонии прощания балахон не вызовет подозрений. Их там частенько носят. По цвету балахонов все поймут, что мы из рода оранжевых.
        - Отличная маскировка, - кивнула я. Мое лицо будет надежно скрыто от посторонних глаз. Это плюс.
        - Дай мне руку, - Латиша протянула ладонь, и я вложила в нее свою.
        Хорошо владеть магией перемещения. Один щелчок пальцев, и ты из центра Москвы попала в Южное Бутово. Никаких пробок и нервотрепки.
        А что я? Разве что метель могу вызвать, чтобы все дороги замело, и город окончательно встал.
        Пока я завидовала чужим возможностям, Латиша времени даром не теряла. Засучив рукава балахона, она что-то прошептала себе под нос. Как мне показалось, название места. Нечто вроде «драконий некрополь». И коридор тут же исчез, словно его и не было.
        Всего одно движение веками вниз-вверх, и мы стоим в абсолютно другом месте - на верхнем ярусе трибун сооружения, похожего на Колизей. Основная масса зрителей сидит ниже нас, ближе к арене в центре. Здесь, наверху, мы одни.
        - Сядь, - Латиша потянула меня вниз на скамью, - пока нас не заметили. И смотри.
        Глава 42. Похороны дракона
        Я опустилась на скамью рядом с Латишей.
        - Церемония прощания с драконом - красивое зрелище. Его собратья слетаются, чтобы отдать ему последнюю дань уважения, - она указала на небо.
        Я запрокинула голову. Солнце клонилось к закату, окрашивая облака в розово-сиреневый цвет, но не это поразило меня, а десятки парящих над нами драконов. Небо буквально кишело ими.
        Расправив крылья, они зависли в воздухе на одном месте. Красный, синий, зеленый, коричневый... каждый дракон был прекрасен по-своему. У меня дыхание перехватило от восхищения.
        Внизу ударили в барабаны, и я посмотрела на арену. Под дробь туда внесли носилки. На одних лежал человек, на вторых - дракон. Белый, как снег на верхушках гор. Аж глаза слезились, если долго на него смотреть. Дракон и человек были мертвы.
        Едва носилки появились на арене, как драконы в небе протяжно завыли. Этот звук напоминал дельфиньи крики. В нем сквозила тоска и обреченность. Я сама не заметила, как по щекам покатились слезы. Нереально было не плакать вместе с драконами.
        Латиша тоже всхлипнула и прошептала:
        - Никак не могу к этому привыкнуть.
        Я сжала ее ладонь в своей. К такому невозможно привыкнуть, она права. Смерть - это всегда печально. Преждевременная смерть вовсе ужасна. Пусть даже умер дракон.
        - Где хоронят тела после церемонии прощания? - спросила я.
        - Их уносят под арену. Там находится некрополь, - пояснила Латиша и добавила: - На этой же арене укрощают драконов.
        Я снова взглянула на небо. Драконов было больше, чем патриархов. Значит, вольные тоже прилетели проститься с сородичем.
        Там, в вышине, я увидела Черного. Это точно был он. Я узнаю его из тысячи одинаковых драконов. Не глазами, а сердцем.
        Я подняла руку и помахала дракону. Он в ответ повел крылом. Узнал? Кажется, да.
        На душе потеплело. Хотя бы с Черным все будет в порядке.
        Пока я любовалась драконами, внизу полным ходом шло прощание. Патриархи по одному приближались к покойному собрату, кланялись ему и отходили в сторону. Среди них был и Азриэл. Его фигуру в черном одеянии ни с кем не спутаешь.
        Внутри как будто что-то щелкнуло. Натянутый канат моих нервов все-таки не выдержал и оборвался. Вся накопленная чернота, вся та боль, что я затолкала поглубже и спрятала от самой себя, выплеснулась и затопила меня.
        Я смотрела на спину Азриэля не мигая и не понимала, чего хочу больше - обнять его или придушить. Пожалуй, соединю два в одном - задушу в объятиях. А что, он заслужил. Убил Анастейшу, меня чуть на тот свет не отправил. Ненавижу его! А еще скучаю...
        Вот уж не думала, что буду грустить без этого гада. У меня точно разжижение мозгов -как можно тосковать по своему убийце? Это уже не стокгольмский синдром, а что-то похуже. Идиотизм, например.
        Я прикрыла глаза. Было ошибкой позволять себе смотреть на него. Это оказалось слишком болезненным. Я была не готова.
        Пора попросить Латишу перенести нас обратно. С этим намерением я открыла глаза и задохнулась.
        Азриэл смотрел на меня. Из сотни людей, собравшихся на арене, он выбрал именно меня - нечто в оранжевом балахоне, сидящее максимально далеко от него. Случайно? Вот уж не думаю.
        Бледный и осунувшийся. Зелень глаз и та как будто пожухла. Взгляд, устремленный на меня, неверящий, лихорадочный и больной.
        Мы замерли. Две каменные статуи. И только взгляды живые. Сплетаются, ощупывают, жадно касаются.
        Первым в себя пришел Азриэл. Привычным жестом откинул волосы с лица. Его рука подрагивала. Я заметила это даже с такого расстояния.
        И вдруг он направился ко мне. Буквально сорвался с места. Шел быстро, напрямик, расталкивая людей плечами. Все выше и выше по трибунам.
        Я в ужасе наблюдала за тем, как расстояние между нами сокращается. Сердце заходилось в бешеном ритме. Так быстро, что больно дышать и почти невозможно что-то сказать.
        И все же я нашла в себе силы. Повернулась к Латише, схватила ее за руку и выпалила:
        - Скорее! Перенеси нас обратно.
        Девушка и сама поняла, что дело дрянь. Она мелко дрожала и что-то без остановки шептала себе под нос. Надеюсь, заклинание для переноса.
        - Не получается, - в отчаянии простонала Латиша. - Прости. Я еще неопытный маг.
        Да что ж мне так везет на неопытных! Слетаются на меня, как мухи. то есть как пчелы на мед.
        - Что значит прости? - возмутилась я. - Перенеси нас хоть куда-нибудь. Плевать куда, лишь бы подальше отсюда. Он же сейчас.
        Договорить я не смогла, так как горло перехватил спазм. Сколько бы я ни кричала на Латишу, это не поможет. В конце концов, она не виновата. Я сама согласилась рискнуть. Знала, на что иду.
        Я перевела взгляд на Азриэля. Расстояние между нами сократилось вдвое. Еще немного -и он будет здесь, прямо передо мной. Настолько близко, что я при желании смогу его коснуться.
        Кровь стучала в висках так сильно, что я уже не слышала оправданий Латиши. Девушка, всхлипывая, в сотый раз умоляла ее простить. Как ни странно, я не злилась на нее. На это просто не было сил. Все мои эмоции меркли перед одной - страхом.
        Я едва сохраняла самообладание. Может, сорваться с места? Побегу по трибунам, пусть Азриэл попробует поймать. А что, вариант.
        Но какой же он... Небрежно накинутый сюртук, распахнутый ворот рубахи, каменное выражение лица, широкие шаги. Так, стоп, кажется, я отвлеклась. Мне бежать надо, а не любоваться приближающимся мужем. Но куда?
        Мое бегство только привлечет дополнительное внимание. И уже не один Азриэл будет меня ловить, а все патриархи разом.
        Между нами уже шагов двадцать, не больше. Латишу буквально трясет от ужаса. Она прячется за моей спиной, как за щитом. А я лишь упрямо расправляю плечи и приподнимаю подбородок повыше. Готова. Сама не знаю к чему, но на сто процентов.
        И все же Азриэл застает меня врасплох. Последние трибуны он преодолевает на бегу, перепрыгивая через несколько разом. Вот он уже передо мной. Останавливается резко за пару шагов от меня, как на стену налетает.
        И снова наши взгляды сцепляются. Я заставляю себя сделать вдох. Потом выдох. Я будто заново учусь дышать.
        Азриэл молчит. Что у него на уме? Понятия не имею, как он поступит. Быть может, уже в следующее мгновение он придушит меня. Но он не двигается.
        Ожидание и непонимание сводят с ума. Секунды длятся бесконечно долго. Латиша за моей спиной притихла. Уже даже не всхлипывает. Возможно, вовсе не дышит в надежде, что ее не заметят.
        Весь мир будто замирает. Ждет вместе со мной.
        Что. Сделает. Азриэл.
        Глава 43. Встреча
        Я представляла нашу встречу десятки раз. Прокручивала в голове сценарии. Хорошие, плохие, ужасные. Но реальность оказалась непредсказуемой.
        Азриэл все-таки сделал последний шаг ко мне. Протянул руку, словно хотел коснуться моего лица, но так и не решился.
        Его стремительное приближение ко мне было порывом, но сейчас он взял себя в руки и выдохнул хрипло:
        - Тебе не стоило приходить.
        Я вздрогнула.
        Ожидала чего угодно: попытки убить меня, заверений в любви и даже равнодушия, но уж точно не указаний, что мне делать.
        Раскомандовался тут. Лишился дракона и теперь некем управлять? Со мной этот номер не пройдет.
        - Где хочу, там и хожу, - проворчала я. - Белый был и моим знакомым. Я, может, пришла попрощаться.
        Азриэл недоверчиво хмыкнул. Он прекрасно знал, как я отношусь к патриархам.
        - Тебе опасно здесь находиться, - он быстро оглянулся за спину, проверяя, не смотрит ли кто на нас.
        Но все были заняты происходящим на арене. Там как раз закончилось прощание, и тела понесли прочь. Люди провожали их, бросая цветы под ноги носильщикам.
        - Ты хотел сказать, - поправила я, - что это ты опасен для меня.
        - Я думал, ты поняла, - нахмурился Азриэл. - Ана...
        Он снова сделал попытку коснуться меня, но я отшатнулась. Тогда он сжал пальцы в кулак и болезненно поморщился.
        - Не доверяешь, - кивнул Азриэл. - Справедливо. Но подумай вот над чем - я оставил тебе наручи.
        - Ты их забыл, - фыркнула я.
        - Ты в это веришь? Серьезно? Укротитель драконов забыл наручи?
        Я передернула плечами. Это действительно странно.
        Я вспомнила слова, сказанные Азриэлем Барнабасу - брачные браслеты может открыть лишь тот, кто их закрывал. Наконец-то до меня дошло, что это означает. Не просто так Азриэл настаивал, что я должна защелкнуть браслеты сама. Видимо, по ним меня можно было как-то отследить, но он сделал все, чтобы я смогла их снять.
        Все это были доводы в пользу Азриэля. Но снова поверить ему. это слишком больно для меня. Как говорится, если тебя обманули однажды - позор обманщику. Если обманули дважды - позор тебе.
        - А подслушанный разговор, - продолжал настаивать Азриэл. - Полагаешь, я не слышал, что ты идешь за мной? Я знал, что патриархи не согласятся оставить тебе жизнь. Но я все продумал. Не ожидал лишь одного, что ты скроешься от меня. Я был уверен, что смогу легко тебя найти и спрятать в безопасном месте.
        - Почему в таком случае ты не рассказал мне все сам? К чему эта сложная схема? - уперла я руки в бока.
        - Я не мог! Есть определенные ограничения... Но сейчас все это неважно. Я нашел тебя. Ты должна пойти со мной, я сумею защитить тебя от патриархов.
        - А от себя самого?
        Пойти с ним означало рискнуть жизнью. И не только своей. Есть еще ребенок. Пусть пока лишь в виде горошины, но я уже чувствовала ответственность за эту новую жизнь.
        На ум пришло проверить Азриэля.
        - Объясни, зачем патриархам моя смерть, - потребовала я.
        - Сейчас не могу, - он снова оглянулся. - Оставаться здесь слишком опасно. Тебя заметят. Давай уйдем и при первой возможности я все тебе расскажу.
        Происходящее выглядело как тщательно спланированная ловушка. Я буду последней дурой, если в нее попаду.
        Я видела, как Азриэл умеет врать. У него потрясающий актерский талант. Он уже играл влюбленного, да так, что и Анастейша, и я верили.
        Что если заботливый муж - очередная роль? Возможно, вся его помощь в побеге тоже всего лишь часть представления.
        - Никуда я с тобой не пойду.
        - Не время упрямиться, Ана, - на этот раз Азриэл все же коснулся меня - крепко схватил за плечо и заявил: - Мы уходим. Немедленно.
        Латиша позади меня испуганно вскрикнула и тоже вцепилась в мою руку. Теперь каждый тянул меня на себя. Забавная игра, но не когда ты в роли каната.
        Естественно, Азриэл побеждал. Я не выдержала и дернулась.
        - Да отпустите вы меня!
        Мой возглас прозвучал чересчур громко. На нас начали оборачиваться последние ряды трибун. Азриэл занервничал сильнее. Ага, не хочет, чтобы люди видели, как он убивает жену. Может, пора покричать?
        Я уже набрала в легкие воздуха и приготовилась переорать пожарную сирену, как к нашей троице внезапно присоединился четвертый.
        - Так и знал, что найду вас на арене, - Кеймрон откинул капюшон оранжевого балахона.
        И он здесь. Надо же, как быстро нас отыскал. Наверное, волновался за сестренку. Не верилось, что за меня.
        - Ты с ним? - скривился Азриэл. - Хотя я мог бы догадаться по цвету.
        - А что такого? - возмутилась я. - Он, в отличие от некоторых, не желает мне смерти.
        - Я чуял, что ты замешан, - Азриэл отпустил меня и повернулся к Кеймрону. - Что тебе нужно от моей жены?
        - Я как раз хочу ее уберечь, - ответил Кеймрон.
        - Что б ты понимал! Ана идет со мной, - заявил Азриэл. - Ты не в силах этому помешать.
        - Ошибаешься, - улыбнулся Кеймрон, будто в предвкушении чего-то прекрасного. - Есть один способ.
        - Ты не посмеешь, - уверенность сошла с Азриэля как лавина с гор - быстро и беспощадно.
        - Смотри, - подмигнул ему Кеймрон, а потом повернулся ко мне: - Ана, Азриэл, как твой муж, действительно имеет на тебя все права. Он способен силой заставить тебя пойти с ним, и никто не сможет ему помешать. Даже я. Если только...
        Он сделал театральную паузу, и я закатила глаза. Серьезно? Вот прямо сейчас надо помолчать?
        - Говори, - поторопила я.
        - Если только, - повторил Кеймрон, - ты не примешь покровительство другого рода. Так иногда поступают те, кто не чувствует себя в безопасности в родной семье.
        Это прямо мой случай.
        - Что для этого нужно? - уточнила я.
        - Ничего особенного, - пожал плечами Кеймрон. - Надо лишь официально в присутствии незаинтересованных свидетелей заявить о своем желании.
        Я огляделась. Вот со свидетелями у нас туго. Сам Кеймрон и Азриэл не годятся. Латишу тоже можно посчитать заинтересованным лицом. Ведь она принадлежит к роду брата. Выходит, чтобы отвязаться от мужа, необходимо привлечь к себе внимание.
        - Не делай этого, - сказал Азриэл. - Патриархи не должны знать, где ты. Убийца достанет тебя и у Кеймрона. Только я могу тебя спасти.
        - Ты ему веришь? - фыркнул Кеймрон. - Да этот спаситель уже однажды убил тебя. Я гарантирую твою безопасность. В моем замке до тебя никто не доберется. Даже сами драконы.
        - А что насчет освобождения Черного? - вспомнила я. - Мне за это светит наказание.
        - Не переживай на этот счет, - успокоил Кеймрон. - Мой стряпчий докажет, что это была вынужденная мера. Ты спасала свою жизнь. За такое не наказывают.
        Я кусала губы, не зная, на что решиться. Ненавижу выбирать между двумя плохими вариантами, но в этот раз у судьбы закончились для меня печеньки. Остались только кнуты.
        Я повернулась к Азриэлю. Он победно улыбнулся, решив, что я выбрала его. Но мои следующие слова его разочаровали:
        - Ты был безупречно хорош в роли влюбленного мужа. Всех обманул. Меня, моих родных, целый город - и не один.
        - Что мне сказать, чтобы ты поверила? - спросил он.
        - Ничего, - качнула я головой. - Я больше не верю словам. Только поступкам.
        Я прошла между двумя мужчинами и спустилась на несколько трибун ниже. Затем откинула капюшон, открывая лицо.
        - Стой, Ана! - донесся в спину возглас Азриэля, но было поздно. Я как локомотив на скорости, уже не могла притормозить.
        - Слушайте все! - выкрикнула, и головы собравшихся повернулись на мой голос. - Я - Анастейша, жена Азриэля, из страха за свою жизнь вынуждена отказаться от своего мужа и принять покровительство рода Кеймрона.
        Глава 44. Покровитель
        Я оглянулась на Кеймрона. Все верно сказала? Судя по широкой улыбке на его лице, да.
        Азриэл был мрачен и тих. Он смотрел на меня с сожалением. Я тоже ощутила горечь во рту. Будто произнесенные мной только что слова протухли. Хоть бери и полощи рот, чтобы избавиться от гадкого послевкусия.
        Мое заявление произвело фурор. Позабыв о похоронах, все повернулись спиной к арене, лицом - ко мне. Белого бы повергло в шок такое неуважение. Мне прямо стало неловко перед ним. Это все же его день, а тут появилась я и все испортила.
        Прости, Белый, я не хотела. Обстоятельства так сложились. Ты уже мертвый, тебе все равно. А я еще пожить хочу.
        Сзади подошел Кеймрон и опустил руку на мое плечо.
        - Я принимаю покровительство над этой женщиной, - произнес он так, чтобы все слышали. - Отныне она под защитой моего рода. Если кто-то попытается причинить ей вред, будет иметь дело со мной.
        - Эта женщина - преступница, - выкрикнул Серый. Ему пришлось напрячься, чтобы его слова с первого ряда трибун долетели до нас. - Она освободила дракона.
        - Если у вас есть какие-то претензии к Анастейше, - заявил Кеймрон, - пришлите их моего стряпчему. Он разберется.
        Серый аж красными пятнами пошел. Откуда-то с неба донесся громкое фырчанье, уж очень похожее на смех. Я посмотрела вверх. Готова поспорить, это Черный потешается. Проигрыш патриархов его явно забавлял.
        - Что дальше? - взглянула я на Кеймрона.
        - Мы уходим, - ответил он и обернулся к сестре. - Латиша, подойди.
        Едва она приблизилась, Кеймрон разжал кулак, бросил на трибуну кристалл и тут же его раздавил. Никто не успел отреагировать.
        Последнее, что я видела - Азриэля, дернувшегося ко мне. Он хотел меня удержать, но не вышло. Спустя миг мы уже были в замке Кеймрона. Портал сработал безупречно.
        - Латиша, ступай к себе в комнату, - первым делом Кеймрон спровадил сестру.
        Глядя ей вслед, я гадала - по своей ли воле она предложила мне посетить церемонию прощания, или все было спланировано ее братом? Я бы уже ничему не удивилась. Похоже, все в этом мире ведут какую-то свою, тайную игру. Одна я дрейфую, как кусок г... то есть как льдина - к какому берегу прибьет.
        - Не обольщайся, - осадила я Кеймрона. - Я останусь здесь при одном условии.
        - Говори, - кивнул он.
        Если все делают только то, что им выгодно, то чем я хуже? У меня тоже есть свои проблемы. Попробую решить их за чужой счет.
        - Я должна разобраться, почему меня хотят убить. И ты мне поможешь. Начнем прямо сейчас. У тебя есть соображения на этот счет?
        - Хорошо, - принял Кеймрон мое условие. - Но я мало что знаю. Ты же в курсе, что меня не берут в совет патриархов. Но вот тебе любопытный факт: за эту зиму в роду восьми патриархов кто-то умер. Последним был Ангес.
        - Белый?
        - Он самый, - кивнул Кеймрон. - Лишь у Оллишии и Азриэля пока никто не погиб.
        - У Азриэля должна умереть жена, - пробормотала я.
        - Что, прости? - не расслышал Кей.
        - Я - та самая потеря в роду Азриэля. Но почему это происходит? Думаешь, смерти как-то связаны?
        - Без понятия. Я лишь сообщил тебе факт. Выводы делай сама. Я все равно больше ничего не знаю.
        - Уж я сделаю, - пообещала, - не сомневайся.
        Новая информация в буквальном смысле перевернула все с ног на голову. Я зациклилась на Анастейше и ее прошлом, а все намного масштабнее. Мне определенно есть над чем подумать.
        Прежде чем отпустить меня в покои, Кеймрон спросил:
        - Ты ведь украла наручи Азриэля, верно? Где ты их спрятала?
        Так я тебе и сказала, ага.
        - В надежном месте, - ответила я. - Там, где их никто не найдет. Ты же не думаешь, что я таскаю их с собой?
        - Мне ты можешь довериться.
        - Не могу, - покачала я головой. - Строго говоря, я сама не в курсе, где конкретно они лежат. Так что если ты вздумал меня пытать, не трать на это время. Я не смогу ответить, даже если захочу.
        Кеймрона аж перекосило. Наручи он, видите ли, захотел. Все же хорошо, что некромант спрятал их в тайне, в том числе и от меня. Это было правильное решение.
        Кей ушел ни с чем. Но хоть из замка не выгнал, и то повезло.
        Я скрылась ото всех за дверью своих новых покоев. Хватит с меня на сегодня общения. Горничную - и ту не пустила. Разделась и расплела волосы сама.
        Пришлось повозиться, особенно с платьем. Оно никак не хотело расшнуровываться. В итоге я просто стянула его с плеч и сняла через ноги.
        Может, зеленое платье от некроманта не было последним писком моды и вообще выглядело так, будто его до меня носило полгорода. Зато снималось и одевалось оно легко, и я справлялась сама. Все потому, что это было платье обычной горожанки, а у них нет горничных.
        Без Сифа и Морта было одиноко. Даже обсудить расследование не с кем. Так что я сразу легла спать. И, самое главное, уснула. Всю ночь мне снился Азриэл. Он ничего не говорил, ничего не делал. Просто стоял и смотрел на меня. Как тогда, на трибунах, когда я приняла покровительство Кеймрона.
        Взгляд Азриэля не был осуждающим, скорее, печальным. Он сожалел о моем поступке.
        - Ты сам виноват! - кричала я ему. - Не надо было пытаться меня убить.
        Пару раз я просыпалась от собственных криков. Я вообще-то не лунатик, но в этот раз, похоже, говорила во сне. Вот до чего меня довел муж-убийца! Ууу, ненавижу! И скучаю... Вот я вляпалась.
        Более или менее крепко уснула лишь под утро, но на рассвете меня разбудил протяжный тоскливый вой. Что за злодей мучает несчастного щеночка?
        Я, откинув одеяло, подскочила с кровати. Подбежала к окну и, распахнув его настежь, выглянула во двор. Прислушалась. Да это же песня! Щенки могут спать спокойно, это чей-то воздыхатель поет своей даме серенаду под окном.
        Навострив уши, даже разобрала слова. Что-то про «услышь мой голос», «без тебя мне грустно». В общем, какая-то романтическая чушь.
        Поющий надрывался, хрипел и отчаянно фальшивил. Он выл так, словно ему кое-что прижали дверью, и я сейчас не мизинец на ноге имела в виду. Будь это мой поклонник, я бы сгорела со стыда.
        Окна в замке начали открываться одно за другим. Сонные люди возмущались и ворчали. Кто-то предложил облить горе-певца помоями. Вот ему сейчас достанется.
        Но в целом я была согласна с негодующими. Это пение звучало хуже вилки, скребущей по стеклу. Когда певец брал высокие ноты, аж передергивало.
        Я высунулась подальше из окна в попытке увидеть исполнителя. Моя спальня располагалась как раз над стеной, опоясывающей замок. Вытянув шею, я могла рассмотреть, что происходит у ворот.
        Далековато. Вижу только три фигуры. Двое стражей. Они вышли из ворот, чтобы прогнать певца. А вот сам певец...
        Его силуэт показался знакомым. Я вытянулась так далеко, как могла. Буквально балансировала на подоконнике на костях таза, пальцами цепляясь за раму.
        Эта долговязая фигура, копна светлых волос и манера размахивать руками. Да это же Морт!
        На радостях я потеряла равновесие и чуть не вывалилась из окна. В последнюю секунду успела сгруппироваться и упала не вперед, а назад - пятой точкой на пол. И тут же подскочила. Морт пришел ко мне! Но стражи сейчас выставят его вон. Этого нельзя допустить.
        Подхватив халат с кресла, я выбежала в коридор. Одевалась уже на ходу. Неслась, перепрыгивая по несколько ступеней за раз. Только бы успеть до того, как Морта прогонят!
        Глава 45. Воссоединение
        Уже у самой двери я сообразила, что Морт пел для меня. Какой кошмар! Я даже замедлила шаг, борясь с неловкостью. Вот доберусь до парня и надеру ему уши. Другой способ докричаться не мог придумать? Обязательно было меня позорить?
        Я вышла на главную площадь замка. Отсюда рукой подать до ворот. Они, кстати, были приоткрыты. Там уже собралась небольшая толпа. В том числе я узнала Кеймрона.
        Стражи отпихивали Морта подальше от ворот, а он упорно рвался внутрь.
        - У вас моя подруга, - сопротивлялся парень. - Я должен с ней поговорить. Ана! Пустите меня внутрь.
        - Пошел вон, назойливый мальчишка, - замахал на него руками Кеймрон. - Анастейша не желает с тобой говорить.
        От злости я аж споткнулась. Какое право он имеет решать за меня? Похоже, кто-то слишком много о себе возомнил. Сейчас я спущу его с небес на землю.
        - Что Анастейша желает, она в состоянии сказать сама, - холодно заявила я.
        - Ана! - Морт аж подпрыгнул от радости, увидев меня.
        У меня руки чесались, так хотелось его обнять. Но сперва надо разобраться с Кеймроном.
        - Пропусти моего друга в замок, - потребовала я у него.
        - Хочешь собрать в моем доме всех беспризорников в округе? - недовольно поморщился он.
        - Морт либо войдет и останется, либо мы уйдем с ним вместе. Выбирай.
        - Рискнешь жизнью ради мальчишки? - не поверил Кеймрон.
        - Ради друга, - поправила я.
        Кеймрон перекатился с пятки на носок и обратно. Так он покачивался с минуту, обдумывая мои слова. Потом перевел взгляд на Морта, пристально оглядел того и, в конце концов, кивнул стражам. Мол, пропустите.
        Те тут же отошли в стороны, и Морт бросился ко мне. Мы обнялись. Казалось, я не видела парня целую вечность. Но по факту прошло чуть больше суток. Как же он меня нашел?
        Этот вопрос я задала ему, едва мы очутились наедине в моих покоях. Перед этим служанка принесла завтрак, и Морт тут же набросился на тосты.
        Обжигая пальцы и дуя на горячий хлеб, он ответил:
        - Со вчерашнего вечера все только и делают, что обсуждают твое выступление на церемонии прощания. Каждая ящерка в городе знает, где ты. Я, как услышал, что ты у Кеймрона, сразу направился сюда.
        - А наставник? Он не возражал? - уточнила я.
        - Не, - покачал головой Морт, жуя смоченный в джеме тост. - Он меня сразу отпустил. Сказал, что я тебе сейчас нужнее.
        - И он не волновался за тебя? Все же рядом со мной опасно.
        - Он еще сказал, что если мы умрем, он, так и быть, воскресит нас бесплатно.
        Я умилилась. Вот это я понимаю - забота в духе Барнабаса Питча.
        - Ты-то как? - поинтересовался Морт и даже жевать перестал в ожидании ответа.
        - Жива, как видишь, - развела я руками. - Мне удалось узнать кое-что полезное для нашего расследования.
        - Ты так и не бросила эту затею? Разве твоей жизни все еще угрожает опасность?
        Я пожала плечами. Хотелось верить, что нет. От патриархов и Азриэля я сбежала. Но любопытство не давало просто так взять и все оставить. В этом деле нужно поставить точку. Я буду не я, если так легко сдамся.
        Пока Морт ел, я рассказала ему новую информацию, полученную от Кеймрона.
        - Интересно, - протянул парень, облизывая липкие пальцы. - Хорошо бы порыться в свитках и выяснить, что подписывали накануне смерти погибшие.
        Вот! Именно за этим мне нужен Морт. В первые же полчаса он понял, что надо делать. Я бы сама не сообразила. Хотя бы потому, что все еще плохо разбиралась в местных реалиях.
        - Есть место, где эти свитки хранятся? - спросила я.
        - В архиве, - кивнул Морт.
        - Сегодня же идем в архив! - объявила я.
        - Тебя не пустят.
        - Это еще почему?
        Я ожидала услышать что-то в духе «нужен специальный допуск». Но все было намного прозаичнее:
        - Ты - женщина, - заявил Морт.
        Не пускать женщин в архив просто потому, что они женщины - это варварство! Вот устрою им феминистскую революцию, будут знать.
        - Это дискриминация! - возмутилась я.
        - Не знаю, что означает это слово, но звучит обидно.
        - А как же Красная? Она - женщина, и она - патриарх.
        - Она укротила дракона, чтобы доказать свои права. Хочешь попробовать?
        - Нет, - буркнула я. - И все равно это несправедливо. Женщины, что ли, не умеют читать или как-то не так обращаются со свитками?
        - На меня не рычи. Правила придумал не я. В любом случае сначала надо послать запрос на посещение архива, дождаться приглашения и только потом можно идти.
        Бюрократия. Она и здесь меня достала.
        Я в задумчивости накрутила локон на палец. Мне так и не удалось от этого избавиться. Некоторые вещи сильнее нас. В конце концов, я сдалась. Какая теперь разница? Мои проблемы посерьезнее какой-то там глупой привычки.
        - Запрос отправим, разрешение получим, - принялась я загибать пальцы. - А дальше что-нибудь придумаем. Скоро мы будем в архиве, вот увидишь.
        - Я в тебе не сомневаюсь, - хмыкнул Морт.
        - И правильно делаешь, - кивнула я.
        Мой план был прост, но в нем имелся изъян - все зависело от желания Кеймрона помочь. А он, как вскоре выяснилось, им не горел.
        Сразу после завтрака мы с Мортом отыскали Кеймрона в кабинете, и я попросила его отправить запрос в архив. Из всех, кого я знала, он был единственным, кому этот запрос одобрят. Я - женщина, Морт - подросток, а больше и обратиться не к кому.
        - Нет, - качнул головой Кеймрон. - Об этом не может быть и речи. Тебе нельзя выходить. Это опасно.
        Что-то подсказывало - дело не только в моей безопасности. Утром я прогнула Кеймрона, заставив его мне уступить, и сейчас он решил отыграться. Ох, уж это мужское самолюбие! Чуть его заденешь - и все, пиши пропало. Я еще не встречала вещи более хрупкой, чем оно.
        - То есть я заперта в этих стенах? - уточнила.
        Отлично вышло - сменила одно заточение на другое. Откуда у местных мужчин такая тяга держать женщин взаперти?
        - Ради твоей же безопасности, - кивнул Кеймрон и почему-то уставился на Морта.
        Парень попятился назад и спрятался мне за спину. А когда мы вышли из кабинета, шепнул мне:
        - Ты видела, как он на меня смотрел?
        - Он просто злится, что ты пробрался в замок, - отмахнулась я. - Не обращай внимания.
        - И что теперь? Оставим затею с архивом?
        - Есть у меня одна идея...
        Найти Латишу было сложнее, чем брата. Мы обошли весь замок, а встретили девушку уже в саду.
        - Латиша! - я махнула ей рукой издалека, и она обернулась.
        Морт, идущий за мной, странно вздохнул. Будто у него астма, и начался приступ.
        - Ты в порядке? - посмотрела я на него.
        - В полном, - сипло ответил парень.
        Выглядел он необычно. Какой-то притихший, даже испуганный. Я решила, что они с Латишей знакомы. Но нет, когда она подошла к нам, стало ясно, что молодые люди встретились впервые.
        - Мне очень нужно попасть в архив, - рассказала я о своей проблеме. - Но твой брат отказался послать запрос. Помоги мне, умоляю. Это крайне важно.
        Латиша чувствовала себя виноватой передо мной из-за случившегося на церемонии прощания, и я этим воспользовалась.
        - Брата не переубедить, если он что-то решил, - сказала она. - Но можно подделать его подпись, я умею. И запасная печать есть.
        Меня прямо гордость взяла за местных женщин. Не такие они покорные и забитые, как думают мужчины. Знай наших!
        - Ты меня очень выручишь, если сделаешь это, - кивнула я.
        - Но мне потребуется время, - предупредила она. - Встретимся вечером на этом же месте.
        На том и договорились. А пока нам с Мортом нечем было заняться, и мы вернулись в покои. Как раз к обеду.
        Стол в гостиной был заставлен всевозможными яствами. Готовили в замках Аллории сытно и вкусно.
        Мы с Мортом сели друг напротив друга. Я наполнила свою тарелку растительной пищей, оставив растущему организму парня все мясное. Но к тому моменту, как я съела половину своей порции, его все еще была пуста.
        Морт смотрел невидящим взором куда-то за мое левое плечо и постоянно вздыхал. Я даже обернулась, проверила - не стоит ли кто за мной, но там было пусто. Кроме нас с парнем в гостиной никого.
        - Эй, ты чего не ешь? - спросила я.
        - Я не голоден, - вздохнув, наверное, в тысячный раз ответил Морт.
        Ого, дело, похоже, нешуточное. Чтобы Морт отказывался от еды... невероятно! Даже после сумасшедшего полета на драконе первое, о чем он спросил - скоро ли ужин. Ничто не могло перебить ему аппетит. Ничто! И вдруг он заявляет, что не голоден.
        Я встревожилась не на шутку. Даже лоб парню потрогала, но температура была в норме.
        - Быстро рассказывай, в чем дело, - потребовала я, отодвигая от себя тарелку. Теперь и у меня пропал аппетит.
        Морт замялся. Сидя напротив него, я наблюдала, как лицо парня постепенно заливает краска. Сперва покраснели скулы, потом полностью щеки, а под конец даже уши. Вскоре Морт весь был пунцовый.
        - О чем ты думаешь? - поинтересовалась я и тут же сама себя поправила: - Или о ком?
        - О ней. - признался Морт. - Она такая. такая! ТАКАЯ!
        Он размахивал руками, силясь выразить свои чувства, но не мог подобрать слов. Его заклинило на слове «такая», и он повторил его на все лады раз, кажется, сто. С придыханием, закатывая глаза, хватаясь за сердце.
        Я смотрела на него и не верила глазам. Неужели первая любовь? Как мило.
        Кто его так поразил, я быстро догадалась. Разумеется, Латиша. Именно при ее виде Морт потерял дар речи, а теперь и аппетит. Нашел, конечно, время. На меня тут открыта охота, а он влюбился.
        - Я ей совершенно не подхожу, - в конце концов, заявил парень и окончательно сник.
        - С чего ты это взял?
        - Она из богатого, знатного рода, а я всего лишь бродяжка.
        - Ты - ученик великого некроманта. Однажды ты станешь таким же могущественным, как он.
        - Ты так думаешь? - с надеждой спросил Морт.
        - Я уверена, что Барнабас не взял бы в ученики кого попало. Много у него их было?
        - Только я.
        - Вот именно! - сказала я. - Он долго искал ученика и остановил выбор на тебе не просто так. Он почувствовал в тебе силу. Надо лишь прилежно учиться, и со временем ты будешь таким же великим, как твой наставник. А пока я научу тебя, как завоевать девушку.
        Морт оживился при моих последних словах. Чувствуя себя опытной сердцеедкой, я произнесла:
        - Вот несколько правил. Следуй им, и девушка будет твоя. Во-первых, никогда не обсуждай с ней своих бывших. Никто не любит разговоров о прошлом.
        - У меня и не было никого, - признался Морт.
        - Тем лучше. Думаю, у Латиши тоже. В этом плане вы идеальная пара. Второй пункт: делай ей комплименты. И подари что-нибудь в знак особого расположения. Например, цветы. Ну и всякие мелочи - весели ее, удивляй, приглашай в места, которые ей нравятся. Искренне интересуйся ею, будь собой.
        Морт кивал на каждое мое слово, как китайский болванчик, а в конце заверил меня, что все понял. И ведь не обманул. Он действительно и понял, и запомнил. Вот только воплотил в жизнь по-своему, по-мортовски.
        Началось все в саду. Когда мы вечером пришли на встречу с Латишей, она уже ждала нас на условленном месте.
        Заметив нас издалека, девушка махнула рукой. Мы как раз проходили мимо клумбы, на которой росли чудесные фиолетовые цветы. Морт наклонился и вырвал один. Я ахнуть не успела, как он устремился к Латише с этим кустом. Прямо как есть - с торчащими корнями и комьями земли.
        В таком виде он и вручил его обомлевшей девушке. Я закрыла лицо рукой, сгорая от стыда. А что, это мой урок, мне и должно быть неловко.
        Как будто этого мало, Морт решил добить Латишу комплиментом:
        - Ты похожа на дракониху.
        - Такая же огромная и чешуйчатая? - оторопела девушка.
        Морт в ответ только ресницами хлопал. Стало очевидно, что он не в себе. Бедняга сильно перенервничал.
        Ни я, ни Латиша не поняли, в каком именно месте огромное чешуйчатое чудовище можно сравнить с миловидной девушкой.
        Я искренне посочувствовала Латише. Нелегко ей будет с таким кавалером. Морт, видимо, из тех ухажеров, которые спрашивают, не нужен ли маме зять. Придется брать дело в свои руки.
        - Морт хотел сказать, что ты сегодня отлично выглядишь, - вмешалась я.
        - Спасибо, - неуверенно улыбнулась она.
        Сглаживая катастрофу с ухаживанием Морта, я перевела разговор на запрос в архив.
        - У меня все готово, - сказала Латиша. - Я оформила запрос и отправила его, чтобы вам не пришлось этого делать. Обычно ответ приходит в течение нескольких восходов, но тут есть загвоздка.
        - Как же без нее, - проворчала я.
        - Ответ придет брату. Необходимо перехватить его до того, как Кей его получит. Иначе все пропало. Второй попытки не будет.
        - Как это сделать? - спросила я.
        - Вся почта поступает на рассвете. Письма лежат в холле, откуда их забирает лакей, сортирует и разносит по адресатам. Тебе нужно взять письмо до лакея.
        - Понятно, - кивнула я. - Значит, буду по утрам дежурить в холле.
        - Удачи, - улыбнулась она.
        Мои дела с Латишей были закончены, но Морт вполне мог остаться.
        - Я вспомнила, что мне надо срочно вернуться в покои. Я пойду, а ты, Морт, погуляй в саду, тебе пойдет на пользу, - подмигнула я парню.
        Я оставила молодых наедине. Буду надеяться, что второй шанс парень использует с толком.
        Эх, у всех отношения, даже у Морта. Одна я неприкаянная.
        Глава 46. Духи воздуха
        Побег жены так не огорчил Азриэля, как ее уход под чужое покровительство. В конце концов, побег он отчасти спланировал сам. Драконом - и то ради этого пожертвовал. Ана могла бы это учесть! Но она даже слушать не захотела...
        С тех пор, как она ушла с Кеймроном, Азриэл не находил себе места. Он вернулся в замок и заперся в своих покоях.
        - Никого не желаю видеть! - заявил он лакею, принесшему весть о визите патриархов.
        - Но это патриархи, мессир. - растерянно пробормотал лакей с той стороны двери, так как Азриэл ему не открыл.
        - Пусть отправляются в пасть к дракону! - выкрикнул он в ответ. - Меня нет. Ни для кого.
        Он хотел добавить, что исключение из этого правила всего одно - его жена. Но вряд ли она придет. Надо смотреть правде в глаза: Ана четко дала понять, что не желает иметь с ним ничего общего. Ни сейчас, ни когда-либо потом.
        Как с этим, скажите на милость, смириться? Азриэл словно родился слепым и всю жизнь провел во тьме. Но появилась Она, и он прозрел. Увидел все так ярко и отчетливо, особенно Ее. Такую ослепительную, невероятно прекрасную.
        Но стоило ее потерять, и тьма снова обступила со всех сторон. И что дальше - снова вернуться к прежнему существованию, потому что жизнью это не назвать? Нет, на такое Азриэл не согласен.
        Однажды он уже завоевал Анастейшу. Можно попробовать во второй раз. Будет, конечно, сложнее. И проблема не только в том, что она теперь все знает. Ана изменилась. Стала более смелой, дерзкой и даже умной.
        Азриэл расхаживал по комнате, заложив руки за спину. На ходу лучше думается. Ему определенно нужен новый план. Пусть Кей празднует победу, это ненадолго. Он выиграл битву, но не войну. Азриэл никому не отдаст жену. Никому!
        И все же кое-кто сумел пробраться в покои и отвлечь от размышлений. Запертая дверь для нее не преграда. Сильфида легко прошла сквозь стену.
        Сегодня она была в образе миниатюрной блондинки. Эта внешность нравилась ей больше всего, и она действительно подходила духу воздуха. Такой легкий и невесомый силуэт. Кажется, вот-вот взлетит.
        - Я же сказал, что не хочу никого видеть, - проворчал Азриэл.
        - Я думала, меня это не касается, - повела плечами сильфида.
        Она была из числа свободных. Никакой привязки к человеку, лети, куда пожелаешь, но она упорно возвращалась к Азриэлю. Снова и снова. Пока однажды не предложила себя ему в услужение.
        - Сделай меня своей спутницей, - попросила она в тот раз. - Я всегда буду рядом с тобой, исполню любое твое желание.
        Говоря, она целовала его шею, одновременно расстегивая ремень брюк. Да, духи способны на близость с человеком, если примут подходящую форму.
        Подобные связи не редкость, особенно среди высших родов. Сложно найти более удобную любовницу, чем дух. Их ценят за доступность и за разнообразие.
        Дух может принять любую форму: сегодня будет шатенкой, завтра - рыжей. Высокая, худая, пышногрудая - выбирай, какую пожелаешь. Но главное - у духов не может быть ребенка от человека. Никакой опасности появления на свет бастарда.
        Идеальная любовница, всегда готовая подстроиться под его вкусы - вот кем была сильфида для Азриэля. Возможно, он для нее что-то большее, но его никогда не волновали чужие чувства.
        В конце концов, это просто дух. Они вообще способны на любовь? Даже если так, ему все равно.
        Но чтобы дух предлагал себя добровольно в рабство... это дорогого стоит. Обычно их привязывают к хозяевам силой.
        Азриэл отказался от столь щедрого дара. Зачем ему привязанная любовница? В случае чего от нее не получится избавиться.
        Даже после отказа сильфида все равно часто наведывалась в замок. Это его вполне устраивало. И лишь недавно их отношения начали тяготить.
        Например, сейчас Азриэл совершенно точно не желал ее видеть, но она продолжала настаивать.
        - Позволь мне поднять тебе настроение, - ластилась она.
        - Не сегодня, - отмахнулся Азриэл. - Уходи, мне не до тебя.
        - Все из-за нее, да? - сильфида ревновала совсем как женщина.
        - Это не твое дело.
        - Я могу помочь и с этим.
        Она отошла на несколько шагов и встала посреди гостиной. Образ блондинки подернулся рябью. Словно отражение в озере, в которое бросили камень.
        На смену облика у нее ушла секунда, не больше. Азриэл моргнул, а когда открыл глаза, перед ним уже стояла Анастейша.
        Сходство было стопроцентным. От девушки даже пахло так же - луговыми цветами. Сильфида подняла руку и намотала локон на палец. И это подметила. Похоже, она уже давно следила за его женой и переняла все ее жесты.
        - Такой я тебе больше нравлюсь? - спросила она голосом Аны.
        Азриэл сглотнул. Мираж был поразительно реален. Он не сомневался - если коснется псевдо-Анастейши, ее кожа окажется на ощупь такой же, как он запомнил.
        Обмануться было легко. Вот она - идеальная замена. Готовая на все, покорная, любящая. Так чего же он ждет? Почему все еще стоит на месте, а не сжимает в объятиях жену?
        Сильфида задалась тем же вопросом.
        - Что не так? - спросила она. - Скажи, я исправлю.
        - Верни свой прошлый облик, - хрипло приказал Азриэл.
        Он никак не мог отделаться от неприятного ощущения. Копировать Ану - это кощунство. Сильфида словно глумилась над ее образом. Не нужен ему дубликат. Он хочет исключительно оригинал.
        - Тебе не угодишь, - надула она губы, но образ блондинки вернула. - Нам могло быть весело, а ты все испортил.
        - Уходи и не возвращайся. Между нами все кончено, - Азриэл указал ей на дверь. - Третий раз повторять не буду, ты меня знаешь.
        Он потянулся к столу, на котором стояла склянка с блокиратором духов. Похожим наемник вырубил сильфа Анастейши. Азриэл хранил его на всякий случай от таких вот назойливых духов.
        - Ладно, - подняла сильфида руки, - ухожу. С тобой все равно скучно. С тех пор, как ты влюбился в собственную жену, ты стал невыносим.
        - Что ты сказала? - выкрикнул он ей вслед, но сильфида уже покинула его покои. Влюбился... С этой точки зрения он свои чувства не рассматривал.
        А ведь она права. Он, в самом деле, любит жену. Это было одно из тех осознаний, что переворачивают жизнь. Почти как обнаружить в себе смертельную болезнь, от которой нет лекарства.
        Да, он любит, и это чувство делает его уязвимым. Перед самой Аной, перед патриархами, перед всем миром. Но оно же делает его сильнее. Азриэл ни на что его не променяет.
        Привычный жест - рука убирает волосы с лица - помог привести мысли в порядок. Надо сосредоточиться на деле. Тем более, у него еще один посетитель. На этот раз долгожданный.
        - Теперь ты, - Азриэл повернулся к на первый взгляд пустому креслу. - Можешь уже показаться, не испытывай мое терпение. Я все еще могу воспользоваться блокиратором.
        Желтая с красной каемкой декоративная подушка, лежащая на кресле, крякнула и сменила облик. На ее месте появился сгусток чуть плотнее воздуха.
        - Сиф, верно? - уточнил Азриэл имя. - Так она тебя назвала.
        - Именно, - ответил дух.
        - Было очень глупо с твоей стороны пробраться в мои покои. Думаешь, я бы тебя не заметил?
        - Надеялся на это.
        - Она тебя послала?
        - Нет, - возразил дух. - Она меня освободила.
        - Но ты до сих пор служишь ей, - нахмурился Азриэл. Похоже, у его жены необычайная сила - очаровывать всех, кто оказывается с ней рядом. Некромант, дух и даже сам Азриэл пали жертвами этого дара.
        - Я ей помогаю. По собственной воле, - поправил дух.
        - Ты шпионил, - обвинил Азриэл. - Я могу развеять тебя в наказание.
        - Но почему-то до сих пор этого не сделал.
        - Более того, я отпущу тебя. Но при одном условии - ты передашь мое послание Ане. Повторишь слово в слово то, что я сказал. Ты ведь отправишься к ней?
        - Возможно.
        Дух настороженно застыл. Не верит в его доброту? Правильно делает. Ведь Азриэл наконец придумал, как вернуть жену.
        Глава 47. Возвращение блудного духа
        Мне повезло - беременность пока не давала о себе знать. Даже низ живота не тянуло. Я бы решила, что некромант ошибся, если бы не отсутствие критических дней.
        Во мне росла новая жизнь, и она оказалась на удивление покладистой. Не доставляла никаких проблем. Впрочем, срок был пока ничтожно маленьким. Возможно, все прелести еще впереди.
        Но кое-что мне давалось с трудом, а именно - раннее пробуждение. Вот только чтобы успеть просмотреть почту, приходилось вставать с рассветом. Я заставляла себя подниматься и сонная плелась в парадный холл замка.
        Там я пряталась в одной из ниш и ждала, когда принесут почту. Затем, пока никого нет, выбиралась из укрытия, быстро просматривала письма и возвращалась в спальню ни с чем. Архив не торопился с ответом.
        Днем я обычно была предоставлена сама себе. Морт все время где-то пропадал. Хотя почему где-то? Я точно знала, где он и главное - с кем. Разумеется, с Латишей. Эти двое все-таки нашли общий язык, чему я была несказанно рада.
        Каждое утро Морт прибирал к рукам большую часть завтрака и относил его Латише.
        Как-то я не выдержала и спросила:
        - Ты правда думаешь, что ее не кормят в родном доме?
        - Она такая худенькая, ей надо лучше питаться, - вздохнул Морт. - И потом еда -универсальный подарок. Ему все рады.
        Ну раз Морт с кем-то делится едой, это точно любовь.
        Так прошло пять дней, а затем я не выдержала.
        - Все, - вернувшись в очередной раз пустой из холла заявила я Морту, мирно дремавшему на диване в гостиной. - Завтра ты проверяешь почту.
        - Почему я? - недовольно пробурчал парень.
        - Потому что я так сказала. Я - слабая женщина в положении. Прояви хоть немного внимания и заботы.
        - Ты слабая? - хмыкнул этот нахал. - Расскажи это кому-нибудь другому.
        - Перестану кормить, - грозно пообещала я.
        Морт сразу встрепенулся:
        - Есть проверять почту по утрам!
        - То-то же.
        На следующее утро вместо меня в холл спустился Морт. Я в это время сладко спала. Правда, недолго. Вскоре в мою спальню ворвался взволнованный парень.
        - Письмо! - заявил он так громко, что я аж подпрыгнула. - Оно пришло.
        - Дай сюда, - протянула я руку.
        Вскрыв конверт, вытащила сложенный вдвое лист. Развернула и улыбнулась. Нас приглашали посетить архив в ближайшее удобное время. Если честно, не совсем нас, а Кеймрона или его представителя. Но кого волнуют подобные мелочи?
        - Ты будешь представителем Кея, - сказала я Морту.
        - А ты? - уточнил он.
        Я задумалась. Тут раздался стук в дверь, и вошла служанка с завтраком.
        - А я, - произнесла, глядя на нее, - твоей неразумной сестрой, которую не с кем оставить.
        Девушка поставила поднос на стол в гостиной и уже собралась уйти, как я крикнула ей:
        - Стой! - и добавила: - Раздевайся.
        Я бы надела зеленое платье от некроманта, но его забрали и, похоже, уничтожили. А со служанкой у нас примерно один размер.
        Девушка оторопела. Не каждый день хозяева просят о таком. Одному дракону известно, о чем она подумала. Судя по выражению ее лица, ни о чем хорошем.
        При приручении животных советуют использовать положительное подкрепление. Проще говоря, вознаграждают их за выполнение команды. С людьми это тоже работает.
        - Мне нужно твое платье, - объяснила я служанке. - Взамен разрешаю выбрать любой наряд из моей гардеробной.
        Но одной награды мало. Нужно еще показать, кто здесь главный. Проявить, так сказать, лидерские качества. Иначе даже болонка не будет слушаться. Опять же с людьми все точно так же.
        Поэтому я добавила:
        - Только никому не слова. Проболтаешься, и я скажу, что ты украла мои вещи.
        Мне не нравилось угрожать, но это будет дополнительным стимулом для молчания.
        Девушка прикинула выгоду и согласно кивнула. Отлично, у меня будет маскировка!
        Служанка не торопилась раздеваться. Вместо этого она покосилась на Морта. Ее смущало его присутствие.
        - Выйди, - указала я парню на дверь. - Подожди в коридоре, я позову тебя, когда буду готова.
        Трюк с переодеванием занял около получаса. Служанка помогла мне надеть свое платье и заплела мои волосы в косу, какую носят простолюдинки.
        - А на голову ты что-нибудь накидываешь? - спросила я. - Платок или, может, у тебя есть плащ с капюшоном.
        - Иногда я надеваю в город капор.
        - Принеси его, пожалуйста. Я позже отдам. А потом выберешь любое мое платье, какое тебе понравится.
        Девушка ушла в моем халате. Я не успела соскучиться, как она прибежала обратно. Уже в другом платье, между прочим. Вот это скорость. Халат она, кстати, так и не вернула. Забрала в качестве бонуса. Да и бог с ним.
        Капором здесь называли накидку на голову и плечи. Такой капюшон отдельно от плаща. Если натянуть его поглубже, то лица будет не видно. Сгодится.
        Я надеялась, что Кеймрон не настроил ворота замка на мою ауру, и меня выпустят. Запирать меня против воли - это уже перебор. Я буду протестовать. Замок разнесу по камешку, но выйду отсюда.
        Пока я примеряла капор, служанка отправилась в гардеробную за заслуженной наградой, и теперь оттуда доносились ахи и вздохи.
        Я ее понимала - Кеймрон расстарался. Забил гардеробную нарядами моего размера на любой вкус. Он, как и многие мужчины, считал, что женщину можно купить красивыми вещами. Плохо же он нас знает. Нам мало дорогих безделушек, нам еще подавай заботу, внимание, верность, комплименты. Вот такие мы требовательные.
        Наконец, девушка выбралась бочком из гардеробной. Смотрела при этом в пол, прижимая к груди шикарное бальное платье. Цвет, ткань, фасон - все в нем было прекрасно. Мне не жаль платья, но куда она собирается в нем пойти? Впрочем, это не мое дело.
        - Бери, - разрешила я, и девушка просияла. - Но помни, что нужно держать язык за зубами.
        - Я вас не подведу, мистра, - заверила она, лучась от счастья. - Все для вас сделаю!
        - Пока больше ничего не надо. Иди, - кивнула я.
        Она убежала прятать свое сокровище, а я, позвав Морта, заявила:
        - Мы идем в архив.
        - Прямо сейчас? - удивился парень.
        - А чего тянуть? Враги не дремлют. Нам тоже лучше не зевать. Похожа я на простолюдинку?
        Я покрутилась перед Мортом, демонстрируя свой новый наряд.
        - Похожа, - кивнул он. - Только капор сильнее натяни на лицо и смотри в землю.
        Я последовала его советам.
        Прихватив приглашение в архив, мы уже собрались покинуть покои - открыли дверь и напоролись на стража в доспехах.
        «Консервная банка» перегораживала проход, не давая нам выйти в коридор, и я напряглась. Неужели Кеймрон приставил ко мне охрану?
        - Мужчина, - я пихнула стража локтем, - посторонитесь.
        От моего толчка шлем на страже зашатался. Влево-вправо. Так, словно под ним нет головы.
        Я удивленно моргнула. Затем протянула руку и указательным пальцем легонько ткнула шлем в лоб. Но даже от такого почти невесомого прикосновения он мигом слетел.
        Звяк - шлем упал на пол и покатился. Я проследила за ним взглядом, а потом посмотрела на место, где должна быть голова стража. Оно пустовало.
        - Всадник без головы... - прошептала я и медленно попятилась обратно в гостиную.
        - П-почему всадник? У него же нет л-лошади, - заикаясь, спросил Морт.
        - Тебя это сейчас волнует, серьезно?
        Морт что-то неразборчиво промычал в ответ. От страха парень забыл родной язык.
        А тут еще страж попер вперед, вытянув к нам руки.
        - Он хочет нас схватить! - завопил Морт. Надо же, вспомнил слова, как приперло. - Бежим!
        Он первым рванул в спальню и, не дожидаясь меня, захлопнул дверь. То есть он спрятался, а мне разбираться с чудовищем. Ничего не скажешь, мужской поступок.
        - Пусти, подлец! - молотила я кулаками в дверь спальни.
        Страж, между тем, дошел до середины гостиной, остановился там и обиженно произнес:
        - Ребят, вы чего?
        Я, позабыв о спасении, повернулась к стражу лицом. Морт - и тот дверь приоткрыл и выглянул в щель. Уж очень знакомым показался этот писклявый голосок.
        - Сиф? - осторожно уточнила я. - Это ты?
        Пока ждала ответ, на всякий случай взяла с комода вазу. Какое-никакое, а оружие.
        - Конечно я! - радостно сообщил «всадник без головы».
        - Докажи, - не поверила я.
        Пуф - и вместо пустой «консервной банки» передо мной завис знакомый сгусток воздуха. Такой родной, что на глаза навернулись слезы.
        - Сиф, мой хороший, - я, вернув вазу на место, поспешила к духу.
        Обняться со сгустком воздуха не вышло, поэтому я просто застыла напротив, приложив руки к груди.
        - Как же я рада тебе! Но почему ты в таком виде?
        - Быть вольным духом опасно, - пояснил он. - Сильфы высоко ценятся, все пытаются нас захватить. Вот я и замаскировался.
        - Но я тебя отпустила...
        - И я улетел, - согласился дух. - Я думал, что ты вернулась домой. Но потом узнал, что это не так.
        - Мое выступление на арене, - догадалась я.
        - Оно самое. Все только о нем и говорят.
        Я умилилась. Сиф, едва услышав, что я все еще в его мире, вернулся ко мне. К тому же рискуя собой. А ведь был не обязан. Он получил свободу и был волен жить, как ему вздумается.
        - Я не мог тебя бросить, - сказал дух то, что я уже и так поняла.
        - Ты настоящий друг, - улыбнулась я. Тут дверь в спальню со скрипом приоткрылась, и я добавила: - Не то что некоторые.
        Я, уперев руки в бока, повернулась к Морту.
        - Меня тут убивали, а ты прятался. Не стыдно?
        - Но все закончилось хорошо, - пожал этот наглец плечами и обратился уже к Сифу: - Здорово, что ты вернулся.
        Угрызения совести парня ни капли не мучили.
        Поход в архив пришлось ненадолго отложить. Сначала я рассказала Сифу, почему, собственно, осталась.
        - Беременна? У нас будет малыш? - дух облетел меня кругом в районе талии и тут же повинился: - Прости, что напугал.
        - Забыли, - махнула я рукой. - Со мной все в порядке.
        Теперь Сиф хотел непременно идти с нами в архив, а для этого ему нужно придумать образ. Маскировка должна быть надежной, чтобы никто не заподозрил в нем вольного духа. Нам только охотников за сильфами не хватало.
        Перебрав несколько вариантов, мы остановились на домашнем животном.
        - Может, собака? - предложила я. И зря. Следующие минут десять пришлось объяснять, кто это такие.
        - Ваши собаки совсем как одомашненные ящеры, - подвел итог Морт. - У нас их тоже держат для развлечения и охраны. Водят на веревках и связывают челюсти, чтобы не кусались.
        - Не хочу веревки, - заупрямился Сиф.
        Его можно было понять - он только что получил свободу, а тут опять в кабалу.
        - А как насчет кошек? Они у вас есть?
        - Это да, - кивнул Морт. - Кошки есть везде. Говорят, они умеют путешествовать между мирами. Так и расплодились.
        Я совсем не удивилась способностям кошек. Всегда подозревала в них что-то мистическое.
        Этот вариант Сифу понравился.
        - Представь кошку, - попросил он меня, - а я считаю образ из твоей головы. Так мне будет легче сменить форму.
        Я мысленно перебрала породы. Мои любимчики - рыжие пушистые коты, пусть даже беспородные. У рыжих особая харизма. У меня как раз живет такой. Проще всего было представить своего кота. Я уже наметилась на его облик, но тут некстати всплыло воспоминание о повелительнице насекомых и образ паука.
        В результате Сиф исчез, а на его месте появилось нечто с телом паука - восемь мохнатых лапок и толстое брюшко, все покрытое рыжей шерстью, а сверху голова кота. Все это размером с мопса.
        - Жуть, - прокомментировал Морт. - Кто это вообще? Паукот?
        Существо вызывало оторопь. Мило и одновременно жутко. То еще сочетание. Не знаешь, то ли бежать в ужасе, то ли почесать за ушком.
        Да я мастер селекции! Создать такое не каждому под силу.
        К подобному домашнему питомцу точно руки тянуть не станут, чтобы погладить. Это, без сомнений, плюс.
        - Это котук, - поправила я Морта. - Прошу любить и жаловать.
        Глава 48. Архив
        Разобравшись с маскировкой, мы выдвинулись в архив и вскоре уже были у ворот.
        Сердце колотилось, как отбойный молоток. Бух-бух-бух - каждый удар эхом разносился по телу и отдавался повсюду. В голове, в животе и, кажется, даже в пятках.
        Я так переволновалась, что едва запомнила, как мы проходили ворота. Просто вцепилась в руку Морта мертвой хваткой и шла за ним, а Сиф в образе котука семенил где-то позади.
        Капор надежно скрывал мое лицо, а платье служанки делало из меня простолюдинку. И все равно каждый шаг казался последним. Вот сейчас нам перегородят путь. Но это «сейчас» так и не наступило. Мы пересекли черту невозврата и вышли в город. А все потому, что внимание стражей было приковано к котуку. Все же взять его с собой было отличной идеей.
        Едва оказались за воротами, хотелось тут же побежать со всех ног, подальше от замка, но я заставила себя идти чинно и медленно. Ни к чему давать стражам повод для подозрений.
        Впервые я днем гуляла по Аллории, да еще пешком. Улицы были заполнены людьми. Все куда-то спешили, но при этом не забывали кивать в знак приветствия и улыбаться даже незнакомцам. Такое дружелюбие подкупало.
        - Мне нравится ваш город, - сказала я Морту. - Здесь умеют ценить жизнь.
        - Этому нас научили драконы.
        - Своим примером? - уточнила я.
        - Нет, своими нападениями. Когда каждый день может стать последним, учишься радоваться моменту.
        Я сглотнула ком в горле:
        - И часто они бывают, эти нападения?
        - Сейчас уже нет. Все благодаря укротителям. Подчиненные ими драконы охраняют город от диких собратьев. Теперь их схватки проходят далеко за пределами Аллории.
        Разрушенный город - это плохо. Подневольные драконы - тоже плохо. Где же ты, золотая середина? Я пока ее не видела.
        Вслед за Мортом я села в длинный экипаж - местный вариант трамвая. Он довез нас прямиком к архиву. Тот располагался на ярус ниже замков. Пузатое здание, опоясанное мостами, напоминало щедро украшенный торт.
        - Дай мне разрешение, - сказал Морт, - держись позади и помалкивай.
        Я скрипнула зубами, совсем как Азриэл, но промолчала. Сейчас не время выступать. Притворюсь ненадолго паинькой, зато узнаю много полезного.
        На входе было что-то вроде стойки регистратора. Морт протянул разрешение сидящему за ней мужчине и произнес:
        - Я - слуга мистра Кеймрона.
        Служитель архива пробежал разрешение взглядом и посмотрел на меня.
        - Это моя сестра, - пояснил Морт. - Ее не с кем оставить.
        - У нас не приветствуется присутствие женщин, - сухо произнес служитель.
        - Она не доставит хлопот. Просто тихо постоит в сторонке.
        Я прикинулась статуей. Опустила глаза в пол, чуть сгорбилась и застыла. Неудобная поза, но служителю понравилось.
        - Хорошо, - кивнул он. - Но животному точно нельзя.
        Он указал пальцем на Сифа.
        - Ладно, - легко согласился Морт, - пусть побудет у вас. Он не ядовитый, не бойтесь.
        Котук мерзко зашелестел лапками. Даже у меня мороз по спине пробежал, а я ведь сама превратила Сифа в это. Служитель архива вовсе побледнел.
        Все-таки Морт с Сифом - отличная команда. Их тактика запугивания, включая якобы случайное упоминание яда, сработала.
        - Некогда мне с ним возиться. Пусть идет с вами, - пробурчал служитель. - Только ничего там не трогает!
        - Что вы, он очень воспитанный, - заверил Морт.
        - Проходите уже, - махнул служитель рукой. - Разрешение у вас разовое, так что сделайте все, что планировали.
        Мы трое одновременно кивнули и поспешили внутрь, пока служитель не передумал.
        За его стойкой находился круглый холл с множеством дверей и лестниц. Мы стояли в самом центре архива. От выбранного направления зависело, в какой отдел попадем.
        - Куда теперь? - растерялась я.
        - Полагаю, в отдел с наиболее ценными документами, - сказал Сиф. - Твой договор был составлен на драконьем свитке. Если есть другие, то для них тоже использовали специальную бумагу. Особенность драконьего свитка в том, что его невозможно уничтожить.
        Я кивнула. Сиф прав.
        Над каждой дверью висела табличка с названием отдела. Мы прошли всю правую сторону холла и половину левой, пока нашли то, что нам нужно.
        И вот, толкнув дверь, оказались в длинном зале, заставленном полками до потолка. Где-то здесь хранилась информация, способная все объяснить. Надо только найти ее и понять.
        Почему именно договор? Как говорил Холмс - «Элементарно, Ватсон». Красная упоминала о жертвах, которые принесли все семьи патриархов, и об условиях, которые надо соблюсти. В моем случае это было именно подписание договора. Так почему в других должно быть иначе?
        Мы заняли место за свободным столом, и к нам подошел смотритель зала. Морт заказал ему драконьи свитки за последний год, подписанные патриархами или их родственниками.
        - Попроси еще записи о смертях в семьях патриархов, - шепнула я парню.
        Он повторил мою просьбу смотрителю.
        - Вообще-то данные о смертях хранятся в другом отделе, но я запрошу их для вас, - кивнул он и ушел.
        - Зачем тебе список покойников, Ана? - спросил Морт, когда мы остались наедине.
        - Хочу сравнить его с подписавшими договоры. Чутье подсказывает, что это будут одни и те же люди.
        Мы прождали около четверти часа. Вскоре заказанные свитки сами подлетели к нашему столу. Я моргнуть не успела, как он оказался завален переливающимися листами. Следом подоспели некрологи.
        Первым делом мы отделили зерна от плевел. Выписали из некролога имена недавно погибших в семьях патриархов. Среди них в том числе был Белый. А последняя смерть произошла в семье Красной. Как раз после моего побега.
        Прав был Кеймрон - в семьях патриархов кто-то умер за эти полгода. Причины были разные, но объединяло их одно - все смерти были неестественными.
        На втором этапе мы подбирали договоры под имена погибших. Ни один не остался без такового. Накануне своих странных смертей каждый подписал тот или иной договор на драконьем свитке.
        Вот, что у нас вышло:
        «Желтый» патриарх лишился младшего брата. Перед смертью тот по договору передал ему управление небольшим замком.
        У «синего» погибла мать. Сразу после того, как отписала ему свой доход от ренты.
        «Зеленый», «коричневый» и «сиреневый» отделались женами. Правда, все они давно были в браке, и их брачные договоры тоже были подписаны до всех этих событий. Но суть в них была та же - передача имущества.
        «Белый» патриарх сам умер, успев накануне гибели подписать завещание в пользу старшего сына.
        «Серый» и «бежевый» лишились сестер, которые доверили им управление всем своим имуществом.
        «Красная» избавилась от мужа (пора уже называть вещи своими именами). Брачный договор, естественно, был составлен в ее пользу.
        И только «черный» патриарх, мой благоверный, остался без жертвы. Бедолага.
        - Что это доказывает? - не понимал Морт.
        - Понятия не имею, - призналась я. - Выгода по договорам минимальна. Имущество в большинстве случаев мизерное. Не верю, что убивали из-за него.
        - Значит, в договорах есть нечто общее, чего мы пока не видим, - подал голос Сиф.
        Я задумчиво потерла лоб. Итак, все договоры составлены на драконьих свитках - это первое общее. Все имеют примерно одинаковый шаблон - имя дарителя, перечисление собственности и последний абзац... Стоп! Вот оно, совпадение.
        - Добровольно отдаю, - прочитала я вслух на ближайшем свитке. Затем схватила следующий и прочла то же самое: - Добровольно отдаю.
        Потом третий свиток, четвертый и так далее. Везде одно и то же.
        Раньше я думала, что дело в передачи движимого и недвижимого имущества. Ошиблась. Разгадка в слове "добровольно".
        - На что это похоже? - спросила я у Морта и Сифа после того, как убедилась - эти слова есть на каждом свитке.
        - На условие, которое надо обязательно выполнить, - первым догадался Сиф. Все-таки он очень умненький дух.
        - Именно! - кивнула я. Значит, мне не померещилось. - «Красная» говорила о жертве, которую каждому из патриархов необходимо принести. Но, видимо, просто смерти недостаточно. Надо соблюсти условие - добровольное приношение от жертвы своему убийце. Вот зачем нужен договор и вот почему Азриэл воскресил Анастейшу. Она не успела поставить подпись, а значит, ее смерть была бесполезна.
        Я окончательно убедилась - нужен был некий добровольный дар. Патриархи - бюрократы, как и все управленцы. Они нашли выход в договорах, которые подписывали будущие покойники.
        - Кстати, я совсем забыл вам сказать, что виделся с Азриэлем, - пробормотал Сиф.
        - Кстати? - переспросила я. - Ты так говоришь, будто это пустяк. Почему ты сразу не сказал?
        - Мне было неловко, что он меня поймал. А еще я очень радовался нашей встрече, и все прочее вылетело из головы. Но разговор о договорах помог мне вспомнить, что Азриэл просил кое-что тебе передать.
        - Не томи, - попросила я.
        - Азриэл обещал уничтожить драконий свиток, который ты подписала, - выпалил Сиф.
        - Он сказал, как собирается это сделать? - уточнил Морт.
        - Кажется, он сам не в курсе.
        - Тогда это не сильно нам поможет, - вздохнула я. - Обещать что-то невыполнимое -вполне в духе Азриэля.
        - И все равно я не понимаю, к чему это все, - Морт провел руками над столом. - Чего добиваются патриархи?
        - Пока не знаю, но обязательно это выясню, - сказала я.
        Глава 49. Столкновение интересов
        Из архива мы вышли уже после заката. Солнце село, и улицы освещались плавающими в небе фонарями. Их рассеянный свет создавал длинные неуютные тени.
        Количество горожан на улицах резко сократилось. На самом деле, около архива была только наша троица.
        - Мы пропустили последний экипаж, - вздохнул Морт. - Придется тащиться пешком.
        - Это же очень далеко, - я вспомнила, как долго экипаж петлял по улицам Аллории. Пешком мы доберемся разве что к рассвету.
        - Мы пойдем коротким путем, - заявил Морт. - Я знаю дорогу.
        В последнем я не сомневалась. Парень превосходно ориентировался в городе. Только все его короткие дороги имели одно общее свойство - это были какие-то закоулки и подворотни, куда не ступала нога порядочного гражданина.
        Вот и сейчас мы свернули с главной дороги в узкий промежуток между домами. Идти могли исключительно по одному. Пространства было так мало, что плечи то и дело шаркали о каменные стены.
        А еще здесь было темно, хоть глаз выколи. Фонари летали лишь над центральными, широкими улицами. В проулках приходилось довольствоваться светом звезд, и его явно не хватало.
        Первым шел Морт, следом за ним на восьми лапках семенил котук, я замыкала шествие. Как вскоре выяснилось, это было ошибкой. Пора уже уяснить, что ходить последней - к несчастью. Вечно с ними что-то случается: то игривый зомби за юбку цапнет; то наемник в образе бабушки нападет. Не стал исключением и этот раз.
        Я себе спокойно шла, никого не трогала, как вдруг кто-то схватил меня сзади. Причем умело так схватил - одной рукой за талию, так, что не вырваться, а второй зажал рот, чтобы не позвала на помощь.
        Я опомниться не успела, как оказалась прижата спиной к крепкой мужской груди. Переулок не годился для маневра. Двигаться можно было только вперед или назад. Но пока Морт и Сиф уходили вперед, некто потянул меня назад.
        Я мычала, брыкалась, скребла ногтями по стенам, но освободиться не получалось. Уж очень крепко держали. Докричаться до друзей - и то не вышло. Слишком быстро они отдалялись.
        Интересно, как скоро они заметят, что меня нет? Нельзя же быть такими невнимательными, в самом-то деле! Этак меня убьют прямо за их спиной, а они поймут, что случилось, лишь когда труп начнет разлагаться и вонять.
        - Не брыкайся, - посоветовал похититель знакомым голосом. - Я не причиню тебе вреда.
        В последнем я очень сильно сомневалась. Азриэл уже однажды избавился от жены. Что помешает ему сделать это во второй раз?
        Да, это был он. Мой благоверный. Подловил меня, будь он неладен.
        Разозлившись, я извернулась и все-таки умудрилась тяпнуть его за палец.
        - Смрадное дыхание дракона! - выругался Азриэл, непроизвольно отдергивая руку от моего лица.
        Противник потерял бдительность, и я этим воспользовалась. Крутанулась ужом и вырвалась из его хватки. Даже смогла развернуться к нему лицом и... застряла, зацепившись юбкой за торчащий из земли кол. Какого черта он тут делает? А если кто-то поранится? Никакого порядка!
        Из-за тесноты быстро освободиться не вышло. Пока я дергалась, как заяц в силках, Азриэл уже опомнился и снова перешел в наступление.
        Шагнув ко мне, он прижал меня к стене. Все, капкан захлопнулся. Глупый заяц угодил в ловушку, из которой не выбраться. Вот теперь я точно попала.
        Позади - каменная стена, передо мной - мужское тело. Это сочетание холода и жара вызывало дрожь. Или причиной был страх?
        Я дернулась, но добилась лишь того, что теснее прижалась к Азриэлю. Ему это явно понравилось, а вот мне... Я сама не знала, что именно чувствую. Страх? Определенно. Злость? О, да! Обиду? Пожалуй. Желание? Возможно.
        Одно точно: чувств было так много, что я растерялась и никак не могла решить, что сделать первым - ударить Азриэля коленом в пах или впиться поцелуем в губы. И то, и другое было одинаково соблазнительно.
        - Ты должна меня выслушать, - выдохнул он. - Я не причиню тебе вреда, поверь.
        Что ж, прямо сейчас меня не будут убивать. Уже хорошо.
        - Как ты меня нашел? - спросила я.
        - Все знают, что ты у Кеймрона, но путь в его замок закрыт. Я установил на твоего духа магический отслеживатель и просто ждал, когда ты выйдешь.
        - Ты нарочно направил Сифа ко мне с посланием, чтобы следить за мной! - обвинила я.
        Хитро. Все же Азриэл серьезный противник, нельзя его недооценивать.
        - И что теперь? Зачем ты меня искал?
        - Тебе небезопасно оставаться с Кеем.
        - Ты ревнуешь?
        - Я пытаюсь спасти тебе жизнь! - мое предположение возмутило Азриэля.
        - Что, даже не спросишь, где я спрятала твои наручи?
        - А ты скажешь?
        - Конечно нет!
        - Поэтому и не спрашиваю.
        Он говорил так, будто потеря наручей несильно его волнует. Словно это пустяк, есть дела поважнее. Но даже Кеймрона интересовали наручи.
        Наверняка это очередная уловка, чтобы я поверила: я ему дороже дракона. И я хотела верить, но это так сложно - довериться тому, кто уже однажды предал.
        Наш спор мог продолжаться вечно. Мы оба оказались на удивление упрямы. А еще мы были так поглощены друг другом, что не сразу заметили перемены вокруг. Это сыграло против нас.
        Первой опомнилась я. Стало как-то слишком темно даже для подворотни и неестественно тихо.
        - Что происходит? - оглянулась я. - Что ты сделал?
        - Ничего, - покачал головой Азриэл.
        Тьма вокруг сгущалась. Она ползла по земле и стенам прямиком к нам. Она была как живая. Не тьма, а хищник, который вот-вот нападет. От нее веяло холодом и сыростью, а еще ужасом. Аж горло перехватывало.
        - «Дыхание страха», - пробормотал Азриэл.
        - Чего? - не поняла я.
        - Уходим, - он дернул меня за руку, да так сильно, что край юбки порвался, освобождаясь от колышка.
        Азриэл торопился скорее выбраться на широкую улицу. В тесном переулке особо не побегаешь. Он тянул меня за собой, а тьма преследовала нас. Азриэл ускорялся, но и она не отставала.
        - Да что это такое? - на бегу спросила я.
        - Ловушка. Заклинание, навевающее ужас. Оно находит то, чего ты боишься больше всего, и внушает это тебе, - пояснил Азриэл.
        Я хмыкнула. В рядах патриархов раскол. Они не доверяют своему. Это была приятная мысль, но я не успела ее додумать. В этот самый момент тьма лизнула мои пятки. И тут же по телу пробежала противная дрожь. Как будто я коснулась чего-то мерзкого. Например, слизня.
        - Азриэл, - хрипло позвала я.
        Он мигом обернулся, по голосу поняв - случилось дурное. Одного взгляда ему хватило, чтобы оценить ситуацию.
        - Ана, нет, - он схватил меня за плечи, - не поддавайся. Останься со мной!
        Его голос доносился издалека. Я словно падала в пропасть. Все глубже и глубже. Проулок, лицо Азриэля отдалялись, а затем вовсе исчезли.
        Я очутилась в черном ничто. Один на один с ужасом.
        Глава 50. ’’Дыхание страха”
        Стало так темно, словно я со всей силы зажмурилась и еще прикрыла веки ладонями. Но мои глаза были открыты, просто вокруг ничего нет.
        Я кричала, звала Морта и Сифа, но ответом была тишина. Более того, я даже собственный голос не слышала.
        Правда, длилось это недолго. Я в очередной раз моргнула и очутилась в каком-то странном месте.
        Черное небо без единого проблеска звезд, а под ногами белый снег и ничего больше. Какой-то диахромный мир.
        Я стою на пригорке. Вокруг простирается заснеженная долина. Как ни странно, вижу я хорошо, хотя источника света нет.
        Несмотря на снег кругом, мне не холодно. Это плюс. На мне только платье простолюдинки, оно не особо греет, но хоть смерть от переохлаждения мне не грозит.
        Я одна. Поначалу это испугало. Я подумала - хорошо бы здесь был кто-то еще, и вселенная меня услышала.
        Раздался хруст снега. Я обернулась и увидела бредущего ко мне человека. Он шел как-то странно. Шатался, спотыкался, как будто слепой или в стельку пьяный. Вот только алкашей не хватало!
        За ним появился еще один, но с другой стороны. А потом еще и еще. Вскоре я поняла, что угодила в окружение. Меня взяли в плотное кольцо... но кто?
        Я пригляделась и покрылась испариной от ужаса. Зомби! Это же чертовы зомби! Без всяких сомнений, это они. Внешний вид ходоков говорил сам за себя. У кого-то не хватало руки, кто-то подволакивал наполовину оторванную ногу. У одного выпал глаз и теперь болтался на сухожилии. Другой вообще был скелетом, на котором даже одежда истлела.
        Это все-таки случилось, я угодила прямиком в «Ходячих мертвецов».
        Как Азриэл назвал дрянь, что на меня напала - «Дыхание страха»? Он сказал, что это заклятие находит твой страх и внушает его. Так почему именно зомби?
        Долго гадать не пришлось. Они - мой последний серьезный испуг. Спасибо Годрику. Он тогда напугал меня до икоты.
        Видимо, заклинание посчитало, что это и есть мой самый сильный страх. Что ж, оно было недалеко от истины.
        Но откуда так много зомби? Впрочем, какая разница. Сейчас имеет значение только то, что они идут ко мне. Кажется, они приняли меня за свой ужин, а это не к добру.
        С пригорка мне было хорошо видно всю картину. В ужасе я наблюдала, как прибывают зомби. Их становилось все больше и больше. Не стоит даже мечтать, чтобы отбиться. У меня банально не хватит на это сил.
        Бежать тоже некуда. Зомби окружили плотным кольцом. Через их ряды не пробиться. Но мне никак нельзя умирать. Я обязана выбраться хотя бы ради растущей во мне жизни.
        А ведь я маг! Как такое можно забыть? Однажды я чуть не поджарила Морта молнией. То что нужно для зарвавшихся зомби.
        Я сосредоточилась на внутреннем источнике силы. В последнее время я взаимодействовала с собственной магией без проблем. Надо было только пожелать и вложить силу в это желание - и все получалось. Но не в этот раз.
        Я пробовала снова и снова, но во мне будто не было магии. Совсем. Похоже, в мире «Дыхания страха» ею не воспользоваться. Остается только стоять на пригорке и ждать, пока зомби доберутся до меня и сожрут. Так себе перспектива.
        Одно радовало - шли они медленно. Значит, какое-то время я еще поживу. И, может, успею придумать, как быть.
        - Х-хорошие зомби, - заикаясь, пробормотала я. - Не кушайте меня. Я знаю некроманта Барнабаса Питча. Слышали о таком? Наверняка половину из вас оживил именно он. Вы же не будете есть друга вашего воскресителя?
        Договариваться с зомби - неблагодарное дело. У большинства из них мозги давно разложились.
        Но я все равно сделала еще одну попытку.
        - Годрик! - позвала. - Среди вас есть такой? Годрик, помнишь меня? Ты хватал меня за юбку. Прости, если я тогда была резка с тобой. Беру свои слова обратно. Ты - очень милый зомби. Годрик, - почти хныкала я, - не ешь меня. Пожалуйста... Я буду навещать тебя на кладбище, чтобы тебе не было одиноко.
        Увы, Годрик не отозвался. То ли его здесь не было, то ли он предпочитал меня в качестве еды, а не в качестве друга.
        Плохо мое дело. Эти зомби явно с кладбища другого некроманта. Они не слышали о Барнабасе. И что теперь делать?
        Зомби подобрались уже к самому пригорку. Первые ряды начали карабкаться наверх. Меня пока спасала их неловкость. Они соскальзывали вниз по снегу, сбивая с ног тех, кто следовал за ними.
        Особо проворных я сталкивала сама - била ногами прямо по голове. Вот только их становилось все больше. Я металась по пригорку, спихивая одного зомби за другим, но вечно так продолжаться не могло. Мои силы не бесконечны, в отличие от количества зомби.
        Еще юбка эта длинная мешается. Я все чаще путалась в ней, спотыкалась и пару раз чуть не пропустила зомби на пригорок.
        Я была близка к панике. И в этом состоянии была готова звать на помощь кого угодно. Хоть самого черта. Впрочем, тот, чье имя я выкрикнула, недалеко от него ушел.
        - Азриэл! - запрокинув голову, проорала я в черное небо.
        Он меня в это втянул, вот пусть и спасает.
        Я кричала долго и безрезультатно. В итоге сорвала голос и уже было совсем отчаялась, как вдруг услышала словно издалека:
        - Ана!
        Это без сомнений был голос Азриэля. Не зря я вопила до хрипоты!
        - Я слышу тебя! - выдавила я из своего воспаленного горла. - Тут кругом зомби, вытащи меня.
        - Это твой страх. Ты должна его побороть, - голос Азриэля звучал все тише.
        - Последний час я только и делаю, что борюсь с ним, - ответила я, спихнув очередного зомби с пригорка. - Как мне очнуться?
        - Боль отрезвляет, - едва различимо донесло эхо и стихло.
        Сколько я ни звала Азриэля, он больше не откликался. Все, сеанс связи закончен, дальше я сама по себе.
        Итак, боль. Это все, что сказал Азриэл. Советчик из него так себе. Как именно понимать его слова? Когда зомби до меня все-таки доберутся, мне наверняка будет чертовски больно. Но что-то подсказывает, что это не поможет очнуться. Скорее, я погибну в этом кошмаре.
        Думать приходилось на ходу, одновременно отбиваясь от голодной нежити. Это осложняло задачу. Но когда речь идет о выживании, мобилизуешь все силы. Физические и умственные.
        Я пришла к выводу, что боль необходимо причинить себе самостоятельно. Только такая считается и поможет очнуться. Но как и чем?
        На мне было платье и местная обувь. Теоретически я могу сделать из шнуровки веревку. А дальше что?
        Я перебирала варианты - сломать себе палец? Укусить до крови? Подвернуть ногу? Какое-то садомазо, честное слово.
        И вдруг я вспомнила. Чешуя оранжевого дракона! С тех пор, как Кеймрон торжественно вручил ее мне, она всегда со мной. В том числе, я положила ее в карман платья горничной, когда покидала замок. Оказывается, в платьях простолюдинок есть карманы, в отличие от нарядов знатных дам. Оно и понятно, служанкам и работницам они просто необходимы.
        Я запустила руку в карман и нащупала чешую. Какое облегчение! Она все еще здесь.
        Я вытащила чешую. Среди черно-белого пейзажа ее оранжевый цвет выделялся особенно ярко. Я будто держала на ладони осколок солнца.
        К этому моменту зомби лезли на холм уже с нескольких сторон одновременно. Мне было с ними не справиться. Уж точно не со всеми сразу. Схватку я проиграла банально из-за численного превосходства противника.
        Единственный мой шанс на спасение - эта чешуя и надежда на то, что Азриэл не обманул.
        Я поднесла чешую острым краем к запястью. Если резану, точно будет больно, и еще как. Пойдет кровь. Но что если она наоборот привлечет зомби, как акул? Вдруг Азриэл солгал? Он вполне мог создать «Дыхание страха» сам и теперь просто хочет ускорить процесс.
        Выбор у меня был небольшой - довериться убийце или позволить зомби себя сожрать.
        Рассудив, что лучше умереть от потери крови, чем от чужих зубов, жующих мою ногу и перегрызающих горло, я зажмурилась и полоснула себя по запястью.
        Глава 51. Спасение
        Где-то я слышала: якобы крик помогает снизить уровень боли. Что ж, я воспользовалась этим способом сполна, и даже сорванное горло не помешало.
        От моего вскрика черное небо треснуло. Зомби разлетелись в стороны, точно их сдул ураганный ветер.
        Неожиданно снова стало темно, как в самом начале. А потом мыльный пузырь моего страха лопнул, и я обнаружила себя все в той же подворотне.
        Я снова стояла у стены. Азриэл был рядом - сжимал мои плечи и с тревогой заглядывал в лицо.
        - Очнулась, - выдохнул он с облегчением. - Мне стоило огромных трудов пробиться к тебе. Заклинание составлял мастер своего дела.
        - Моя рука, - я посмотрела на запястье, где должна быть рана. Но кожа в том месте была чиста. Ни единого следа пореза. - Но как?.. - опешила я.
        - Все это было нереально, - пояснил Азриэл. - Игры ума.
        - Значит, мне ничего не угрожало?
        - Как раз напротив. «Дыхание страха» крайне опасно. Это смертельное заклинание. Человек гибнет от ужаса, сердце не выдерживает.
        Я сглотнула ком. Да уж, я бы точно умерла от инфаркта, доберись до меня зомби.
        Итак, мои убийцы вышли на новый уровень. Одного кинжала им показалось мало, они пустили по моему следу магов. Плохо дело. С магией мне не совладать. Если бы не Азриэл, я была бы уже мертва...
        Так, стоп. А как заклинание меня нашло? Никто не знал, что я в архиве, кроме Морта и Сифа. Их сразу исключаю из подозреваемых. Остается Азриэл. Может, рано я записала его в спасители?
        Умри, воскресни, снова умри. Кто бы знал, как я устала от этой игры.
        - Каким образом заклинание выяснило, что я здесь? - я подозрительно сощурилась.
        - Думаю, его пустили по моему следу, - признался Азриэл.
        - То есть это ты его ко мне привел?
        - Я проверял - за мной не было слежки. На заклинании стояла отличная маскировка, я его не заметил, - вздохнул Азриэл. - Мне очень жаль, что тебе пришлось пережить подобное. Но именно поэтому ты должна пойти со мной. Я спрячу тебя так, что никто не найдет. Ни заклинания, ни наемники. А как только я уничтожу драконий свиток с твоей подписью, патриархи потеряют к тебе интерес.
        - И как скоро это случится? - сощурилась я подозрительно. - Насколько мне известно, драконий свиток невозможно уничтожить. Поэтому все важные договора заключаются именно на нем.
        - Я найду способ, обещаю. А сейчас идем, - Азриэл схватил меня за локоть.
        Он не просил, а приказывал. Похоже, выбора мне не предоставят. Ненавижу, когда решают за меня.
        Мы вернулись к тому же спору, который прервало появление «Дыхания страха».
        - Мое доверие к тебе все еще на нуле, - дернулась я. - Ну ладно, может, на десяти процентах, но этого явно недостаточно.
        - Но я спас тебя!
        - От заклинания, которое сам же мог наслать. Вдруг таким способом ты снова пытаешься завоевать мою любовь, чтобы принести в жертву? Пока что именно рядом с тобой мне опаснее всего. Все разы, что меня пытались прикончить, ты был поблизости и сейчас привел убийц ко мне. Может, не специально, но все же. Прости, но я не могу так рисковать.
        Мы замолчали, оба возмущенно сопя. Возможно, если бы он не давил...
        Азриэл словно почувствовал, что я готова дать слабину, и сменил тактику:
        - Ты права, я виноват, и это всегда будет тяготить меня, - признал он. - Но ведь я вернул тебя.
        - Вообще-то не ты, а Морт, - поправила я. - А тебе просто нужно было, чтобы я подписала договор.
        - Причина не только в этом. Когда ты упала бездыханная мне на руки, я понял, что натворил. Я не мог допустить твоей смерти.
        Я недоверчиво фыркнула. Это он сейчас намекает, что его совесть замучила? Вот уж не думала, что она вообще у него есть.
        - Хватит пререканий, - заявил Азриэл. - Ты идешь со мной, возражения не принимаются. Я гонялся за тобой по всему городу не ради того, чтобы снова отпустить.
        Он схватил меня за талию, намереваясь забросить себе на плечо. Еще немного - и меня похитят.
        Азриэл собирался применить силу. Это уже домашнее насилие! Хотя чего еще ждать от убийцы.
        - Пусти! - вырывалась я.
        Не обращая внимания на мое отчаянное сопротивление, Азриэл дернулся вперед и... поцеловал меня. Такого поворота я точно не ожидала.
        Его губы творили что-то странное с моим телом - они лишали его воли и сил для борьбы. К счастью для меня, поцелуй длился недолго. Стоило Азриэлю его прервать, как я встрепенулась.
        - Зачем ты это сделал? - возмутилась я.
        - Это был единственный способ заставить тебя замолчать.
        Не знаю, чем бы все закончилось, не появись в переулке Морт и Сиф. Ну надо же! Они наконец-то заметили, что меня нет.
        Сиф в образе котука на всех парах несся вперед. Морт бежал за ним.
        - Убери от нее свои руки! - шипел Сиф на ходу. - Или я за себя не отвечаю.
        Милый котик в одночасье превратился в разъяренную фурию. Шерсть топорщилась дыбом даже на паучьих лапках. Верхняя губа приподнялась, обнажая клыки. На всех восьми лапах показались когти.
        Я по-новому взглянула на котука. Это не только страшненькое домашнее животное, но и грозное оружие. Я его недооценивала.
        - Порву! - с боевым кличем котук оттолкнулся от земли и прыгнул вперед, метя в лицо Азриэлю.
        Того и гляди, вопьется когтями в укротителя драконов. Повинуясь инстинкту, я заслонила Азриэля собой и прямо в полете поймала Сифа. Благо тот в последний момент спрятал когти, и я не пострадала.
        - Ты чего? - удивился дух.
        - Не стоит пачкать об него свои лапки, - вздохнула я.
        Тут подоспел Морт. Но обогнуть меня в тесной подворотне не смог и грозил Азриэлю кулаком из-за моего плеча.
        - Только попробуй к ней подойти, - сказал Морт. - Ты у нас получишь.
        Хорошие у меня защитники, аж приятно.
        Я обернулась на Азриэля. Он поднял руку, на его пальцах уже играли всполохи магии. Без сомнений, если он захочет, то развеет по переулку и Сифа, и Морта.
        - Не надо, - попросила я. - Иногда, чтобы вернуть кого-то, необходимо его отпустить. Я пока не готова, мне нужно еще немного времени.
        Азриэл нехотя опустил руку.
        - Уходи, пока котук не вырвался, - добавила я.
        Сиф в подтверждение моих слов снова зашипел.
        - Ты совершаешь ошибку, Ана, - ответил Азриэл. - Одной тебе не выжить.
        - А кто сказал, что я одна? У меня лучшая команда в мире. Вместе мы со всем справимся.
        Отвернувшись, я зашагала прочь от Азриэля. Морт шел впереди, Сиф по-прежнему был у меня на руках. Следил из-за моего плеча за безопасностью тыла.
        Я все прислушивалась - не идет ли Азриэл следом? Но за спиной было тихо. Похоже, он так и стоял на месте.
        Ужасно хотелось обернуться и посмотреть на него, но я запретила себе это делать. Что за сантименты? Я сильная, самостоятельная женщина. Так? Так! Вот и буду себя вести соответственно. Сама со всем разберусь.
        - Почему ты не позволила мне его укусить? - возмущался Сиф всю дорогу. - Уверен, у меня ядовитый укус. Он бы помучился.
        - Он не заслужил.
        - Ты ему поверила! - поразился дух. - После всего, что было...
        Я только горестно вздохнула. Оправдываться бессмысленно.
        - Тогда почему не пошла с ним? - уточнил Сиф.
        - Он запрет меня где-нибудь в подвалах замка. Особенно, если узнает о ребенке. Вдали ото всех, включая вас. Разумеется, для моего же блага. А я должна сама во всем разобраться. Сидеть и ждать, пока меня кто-то спасет - это не по мне. Я так не привыкла. В моем мире женщины наравне с мужчинами.
        Беда в том, что драконий свиток не уничтожить, что бы Азриэл ни говорил. А значит, мое заключение могло длиться всю оставшуюся жизнь. Так себе перспектива.
        - Какой кошмар! - ужаснулся Морт, который слышал наш разговор. - Если в твоем мире все женщины такие же непослушные и своенравные, как ты, то мне жалко ваших мужчин.
        Мы шли еще примерно с полчаса. Котук задремал у меня на руках, мурлыча что-то себе под нос. Морт тоже устал, да и я вымоталась. Борьба с заклинанием отняла много сил. Казалось, я вживую сражалась с зомби, а не только в своих фантазиях.
        По возвращению в замок мы все завалились спать.
        Мне опять снился Азриэл. Он просил прощения, и мне отчаянно хотелось ему верить. Определенно, встреча в подворотне стала переломным моментом в наших отношениях.
        Глава 52. Передышка перед бурей
        Следующие несколько дней мы просидели в замке безвылазно. Я чертила таблицы и схемы с именами погибших в семьях патриархов и пыталась понять, за что с ними так поступили. В чем великая цель? Она явно есть. Вряд ли патриархи решили банально позабавиться.
        Моих знаний не хватало, но у меня были помощники - Морт и Латиша. Эти двое проводили вместе практически все свободное время. Я почти не видела юного некроманта. И хотя я не люблю быть третьей лишней, ради дела пришлось.
        Я увязалась за Мортом на очередное свидание с девушкой. Они договорились встретиться в саду - это было их любимое место, ведь именно там они познакомились.
        Минут пятнадцать я стояла в сторонке, ожидая, пока эти двое намилуются. Они держались за руки, проникновенно смотрели друг другу в глаза, вздыхали. Аж меня проняло.
        - Кхм, - осознав, что это может растянуться надолго, вмешалась я. - Мне необходимо обсудить с вами один вопрос.
        Влюбленные вздрогнули и уставились на меня. Кажется, они напрочь забыли, что я тоже здесь. Ну почему, когда включается сердце, отключаются мозги? Впрочем, со мной было в точности то же самое. И до сих пор сердце норовит перекричать голос разума, но я пока держусь.
        Я пересказала Латише все, что мы выяснили в архиве. Оказалось, Морт не обсуждал с ней эту тему. О чем вообще они говорят? Хотя чего это я? Они просто стоят молча, смотрят друг на друга и держатся за руки. Им этого вполне хватает.
        - На что это похоже? - спросила я под конец рассказа. - Ну же, напрягите мозги. Они у вас есть, я знаю.
        Чтобы поспособствовать умственному процессу, я развела этих двоих подальше друг от друга. У них явно что-то замыкает в голове, когда они держатся за руки.
        Это сработало. Очутившись на расстоянии двух метров, Морт и Латиша наконец начали думать.
        - Похоже на один древний ритуал, - произнесла Латиша. - Я когда-то читала о нем. Но его давно не практикуют.
        - Почему? - уточнила я.
        - Это черная магия. Любая магия, где требуются человеческие жертвы под запретом в Аллории.
        - Но только не для патриархов... - пробормотала я.
        - А кто их накажет? - пожал плечами Морт. - Они и есть закон в этом городе. Не будут же они судить сами себя.
        Ох уж эти власть имущие. Вечно они считают себя выше других.
        - Допустим, патриархи нарушили свой же закон, - сказала я. - Как назывался тот древний ритуал, Латиша? Что он вообще собой представляет?
        - Кажется, он носил название инферия.
        - Я о таком не слышал, - признался Морт. - Наставник запрещает мне даже читать о черной магии. Говорит, что я еще не готов для подобных знаний. Вот будет мне двадцать пять, тогда он посмотрит.
        - Мне тоже не разрешали, но я сама стянула ту книгу из библиотеки, - ответила Латиша. А она не такая уж правильная девочка. - Я точно не помню, как проводится ритуал. Я читала о нем давно, да и не было в книжке подробного описания запрещенной магии. Но смысл его такой - у некой группы людей есть общая цель. Обычно это что-то глобальное и сложное, чего не достичь просто так. Иначе нет смысла проводить столь трудоемкий ритуал. Чем больше людей участвует в нем, тем выше его сила.
        - Патриархов десять, - произнесла я.
        - Это много, - заметил Морт. - Магия будет сильной.
        Латиша согласно кивнула и продолжила объяснять:
        - Каждый из участников ритуала приносит жертву. Человеческую. Для этого надо соблюсти определенные условия. Прости, я забыла, какие именно. Но точно помню, что убить абы кого нельзя.
        - Я, кажется, знаю условия - жертва должна любить своего убийцу и добровольно подарить ему что-то, - сказала я.
        - Может быть, - согласилась Латиша и посмотрела на Морта.
        Парень ответил ей тем же. Похоже, я злоупотребила их вниманием. Пора оставить парочку наедине.
        Поблагодарив Латишу за помощь, я вместе с Сифом вернулась в покои. Что ж, я хотя бы выяснила название ритуала. Инферия... звучит зловеще.
        Вдвоем с Сифом мы пробыли недолго. Вскоре явился Кеймрон.
        Вид у него был сияющий, и я сразу насторожилась. В этом мире всегда так - если кто-то спешит ко мне с радостной вестью, жди беды.
        Когда Кеймрон заговорил, оказалось, что я ошиблась. Новость действительно была хорошей.
        - Мой стряпчий, - сообщил он, - уладил твое дело. С тебя сняты все обвинения в краже дракона. Отныне ты не вне закона.
        - Огромное спасибо, Кеймрон! - от чистого сердца поблагодарила я.
        Он все-таки сдержал слово. В Аллории это такая редкость, что дорогого стоит. Конечно, Кей не подарок, но пока от его компании одни плюсы.
        - Давай это отпразднуем, - произнес он.
        Его предложение на первый взгляд не содержало подвоха. Это всего-навсего приглашение. Что может пойти не так?
        - Завтра на главной арене состоится укрощение белого дракона, - пояснил Кеймрон. - Посмотреть на это придут все горожане. Я тоже собираюсь. Составишь мне компанию?
        - Главная арена - это то самое место, где проходила церемония прощания с белым патриархом? - уточнила я.
        Кеймрон кивнул и добавил:
        - Тебе нечего бояться. Ты по-прежнему под защитой моего рода. Плюс с нами будут стражи. Я сумею тебя уберечь.
        Я все еще колебалась, и Кей решил меня дожать:
        - Укрощение дракона происходит не так часто. Некоторым всего раз в жизни выпадает шанс увидеть подобное зрелище.
        Вот ведь змей-искуситель. Знал, на что надавить - на женское любопытство. Оно у меня о-го-го какое. Если пробудилось, его так просто не успокоить.
        - Хорошо, я пойду, - кивнула, почесывая лежащего на коленях котука.
        Кеймрон скривился при взгляде на животное. И чего все вздрагивают от моего питомца? По-моему, очень милое существо получилось. Вполне в духе этого мира.
        - Только это оставь здесь. На арену с животными нельзя, - добавил Кеймрон, прежде чем уйти.
        Сиф обиженно засопел.
        - Я могу обернуться чем-нибудь другим, - произнес он, когда мы остались наедине. - Хоть горжеткой, как в прошлый раз.
        - Не стоит привлекать к себе внимание, - покачала я головой. - Ты сам сказал, что вольные сильфы в цене. Пока тебя считают моим питомцем, ты в безопасности. Посидишь в этот раз в покоях, ничего страшного.
        - Не хочу отпускать тебя одну.
        - Ты слышал - нас будут охранять. К тому же, со мной пойдет Морт.
        По крайней мере, я так думала. Но вскоре поняла, что ошиблась. Латиша не собиралась идти на укрощение. Ее подобные зрелища печалили. А Морт ходил только туда, куда ходила Латиша.
        Эх, потеряла я парня. Он окончательно ушел в любовь. Впрочем, наблюдать за этими двумя было приятно. Такие чистые, искренние чувства. Даже немного завидно.
        Но вскоре у молодых наметились проблемы. Буря грянула накануне моего отбытия на арену.
        Я уже оделась для выхода. Вот-вот за мной должен был зайти Кеймрон, как в гостиную ворвался Морт. Утром он ушел, чтобы позавтракать вместе с Латишей. Я не рассчитывала его увидеть до возвращения с арены.
        Парня трясло. Его лицо было покрыто красными пятнами, но не от стыда, а от гнева. Сразу видно - случилось что-то из ряда вон.
        - Да я натравлю на него нежить! - ругался Морт. - Подниму все кладбище Барнабаса.
        - На кого? - уточнила я.
        - На Кеймрона!
        Меня передернуло. Личный опыт недавнего сражения с зомби был все еще свеж в памяти. Такого и врагу не пожелаешь, а Кеймрон вроде как наш друг.
        - Что ужасного он сделал?
        - Он запретил мне видеться с Латишей, - снизошел парень до объяснений. - Он за это заплатит!
        - Притормози, - сказала я. - Кеймрон все-таки старший брат Латиши. Вряд ли она обрадуется, если его сожрут зомби.
        - И что ты предлагаешь? - насупился Морт.
        - Для начала остынь. Чем Кей объяснил свое решение?
        - Он сказал, что я не подхожу его сестре. Все именно так, как я и думал, - в отчаянии всплеснул руками Морт. - Я - никто. У меня даже второго имени нет.
        - Ну просто новые Ромео и Джульетта, - пробормотала я.
        - Кто-кто? Расскажи эту историю.
        - Лучше не буду. А то еще подкину вам идей, - отказала я. - Успокойся. Мы с Кеймроном сейчас покинем замок, и ты сможешь пойти к Латише. А потом мы что-нибудь обязательно придумаем.
        - Ты ведь поговоришь с Кеймроном насчет меня? - попросил Морт. - Объясни ему, какой я перспективный некромант. Убеди, что я достоин его сестры.
        - Обещаю, что так и сделаю, - кивнула я.
        Морт просиял. Теперь он так ждал моего ухода, что готов был сам выставить меня за дверь.
        Впрочем, Кеймрон не задержался. И вскоре мы покинули замок.
        Я предвкушала новые знания о мире. Все-таки укрощение дракона - важная часть местной культуры. Но я и представить не могла, чем в итоге обернется этот выход в свет.
        Глава 53. Арена
        Мы ехали в карете, как добропорядочные граждане. Никаких порталов и тем более темных подворотен.
        По дороге я сказала Кеймрону:
        - Ты борешься против пленения драконов и одновременно с удовольствием посещаешь их укрощение. Я тебя не понимаю.
        - На самом деле, я затеял этот поход из-за тебя, - признался он. - Хочу, чтобы ты собственными глазами увидела, как обходятся с драконами. Может, это подстегнет тебя.
        - К чему?
        - К борьбе вместе с нами. Ты видела наше собрание - большинству нет дела до драконов, они развлекаются. Но я действительно хочу что-то изменить, и я верю, что ты в этом поможешь.
        Надо же, Кеймрон, оказывается, идейный. Кто бы подумал. Я-то полагала, что для него это игра, такой способ самоутверждения, а он настроен серьезно. Вот только с союзниками беда. Если выживу, то постараюсь помочь.
        Мы остановились около центрального входа. Кей покинул карету первым и подал мне руку. Наконец я опробовала эффектное появление: выставила ногу, так что юбка чуть приподнялась, оголяя щиколотку. Затем вышла плавно и величаво.
        Кеймрон никак не отреагировал. Впрочем, меня его реакция не интересовала. Глубоко в душе я знала, на кого рассчитан этот спектакль. Но даже если мой зритель был неподалеку и все видел, я его не заметила.
        - Чего ты все крутишь головой? - спросил Кеймрон, пока мы шли к своим местам на трибуне. Они, кстати, были в пятом ряду, практически у самой арены. - Если ищешь Азриэля, то он сидит в первом ряду вместе с другими патриархами.
        - С чего ты взял? - фыркнула я. - Больно он мне нужен.
        - Как скажешь, - пожал он плечами.
        Не поверил. Оно и понятно. Я сама себе не верила.
        Мы заняли свои места, и я вытянула шею в попытке рассмотреть патриархов. Насчитала девять затылков, значит, все на месте, включая моего.
        Я без труда вычислила тот самый затылок и принялась сверлить его взглядом. На арене пока ничего интересного не происходило, зрители только рассаживались. Похоже, трибуны будут полностью заполнены. Кей не соврал, это действительно событие общегородского масштаба.
        Азриэл сегодня не чувствовал мой взгляд, а может, нарочно игнорировал. Обиделся за то, что я бросила его в подворотне. Ну и пусть. Тоже мне, ранимый какой.
        - Я очень благодарна тебе за все, Кеймрон, - повернулась я к своему спутнику. - Давно хотела это сказать. Ты спас меня от ареста, дал кров, заботишься и ничего не требуешь взамен. Это дорогого стоит.
        - А ты думала, мне что-то нужно от тебя?
        - Если честно, то да. Здесь все преследуют какие-то свои цели. А ты даже не пристаешь. За это отдельное спасибо.
        Кеймрон важно кивнул, принимая мою благодарность. Если честно, я была уверена, что он будет подбивать ко мне клинья. Но мои женские прелести его совершенно не интересовали. И хорошо. Еще одного потенциального укротителя в ухажеры я точно не хотела.
        Я снова переключила внимание на патриархов. На этот раз меня удостоили взором. Правда, не тот, от кого я этого ожидала.
        На меня посмотрела Красная. Ну и взгляд у нее! Так матерый урка смотрит на сокамерника-смертника. Одними глазами она обещала мне жуткую расправу.
        - Ты - покойница, - говорил ее взгляд. Осталось только ребром ладони по шее провести, чтоб наверняка.
        Я сглотнула вязкую слюну и нервно заерзала на трибуне. Может, зря я сюда пришла? Стражи за спиной не особо придавали уверенности. Однажды меня чуть не убили в замке, где они должны были за мной присматривать.
        Кеймрон тоже заметил взгляд Красной. Он поднял руку и помахал ей.
        - Что ты делаешь? - одернула я.
        - Издеваюсь, - он не стал притворяться паинькой.
        Вся эта ситуация здорово его веселила. Я дала ему шанс отыграться за годы унижений со стороны патриархов. Но что-то подсказывало - если станет по-настоящему горячо, Кей меня бросит. Надо пользоваться его помощью, пока могу.
        - Я знаю, какой ритуал проводят патриархи, - сказала я.
        Какой же?
        - Он называется инферия.
        Вся беззаботность мигом слетела с Кеймрона. Он резко повернулся ко мне и зашептал:
        - С ума сошла! Не произноси это слово. Тем более при свидетелях. Подобные ритуалы запрещены.
        - Но не для тех, кто управляет городом. Кто их накажет?
        - У тебя есть доказательства? - уточнил он.
        - У меня есть здравый смысл. Все детали сошлись. Одного не пойму - чего они хотят добиться? Что дает этот ритуал?
        - Все, что угодно, - по-прежнему шепотом ответил Кей. - Если провести его верно, получишь безграничную власть. Чем больше жертв, тем выше награда. Допустим, ты права, и жертв целых десять... с такой силой можно хоть движением звезд на небе управлять.
        Признаться, я не впечатлилась. Зачем патриархам звезды? Они не похожи на мечтателей. Нет, они стопроцентные прагматики. Руку готова дать на отсечение, что их цель вполне себе земная. Но Кеймрон ее определить не в состоянии.
        - Кстати, - вспомнила я просьбу Морта, - почему ты запретил моему другу видеться с Латишей? Он - хороший парень, а когда закончит учебу, будет великим некромантом. Это я тебе говорю, как человек, который испытал его магию на себе.
        Я не врала. Мне действительно знакома магия Морта. Ну и пусть он не воскресил Анастейшу, но чтобы вытащить меня из другого мира, тоже нужно обладать незаурядной силой. У Морта она точно есть. Просто ему надо научиться ее верно применять.
        - Латиша - моя единственная сестра. Она достойна большего, - заявил Кеймрон.
        - Вот уж не думала, что ты такой сноб.
        - Давай не будем об этом сейчас, - передернул он плечами. - Укрощение начинается.
        На арене действительно ударили в барабаны. На этот раз их стук был энергичным. Совсем как у нас, перед смертельным трюком акробата. А что, похоже. Схватка с живым драконом - чем не смертельный трюк?
        С первым ударом в барабан гул на трибунах стих. Зрители не сводили глаз с арены. Туда как раз выкатили клетку высотой с двухэтажный дом, накрытую чем-то вроде белой простыни. Ткань вздымалась и опадала, словно там, за ней, дышит кто-то огромный.
        Хотя почему «словно»? Когда сдернули ткань с клетки, я поняла, что была права. Там сидел дракон. Настолько белый, что глаза заслезились, стоило на него посмотреть.
        Он был ослепительным, как снег на вершинах гор. Как лепестки ромашки. Как облака.
        Шипастый хвост дракона недовольно бил по прутьям. Гребешки на спине приподнялись, как шерсть у кошки. Когти скребли по дну клетки. Он явно был не в духе и готов к схватке.
        Барабаны ударили с новой силой, и все внимание зрителей обратилось на противоположную сторону арены. Я тоже посмотрела туда и недоверчиво фыркнула.
        На арену вышел долговязый парень примерно моего возраста, одетый во все белое. Мне не потребовались объяснения Кеймрона, и так понятно, что это - наследник «белого» патриарха. В руках у парня был ошейник наподобие того, что я сняла с Черного, а на запястьях - парные к нему наручи.
        Этот щуплый парнишка должен одолеть дракона? Серьезно? Да он ему на один зуб! Дракон даже вкус его не распробует, проглотит, не жуя.
        Неужели Азриэл когда-то вот так же укротил Черного? Просто вышел один на один с ним на арену и нацепил на шею огромной ящерице ошейник? Немыслимо! Обычному человеку такое не под силу. Выходит, здесь замешана магия. И могущественная.
        Посторонние покинули арену. Теперь там была только клетка с драконом и укротитель. Я решила, что Белый попытается надеть ошейник на дракона прямо так, пока он в клетке. Но нет. Ее открыли издалека при помощи магии.
        Едва дверь клетки распахнулась, дракон вырвался на волю, и я ахнула.
        - Не бойся, - успокоил Кеймрон. - Арена накрыта непроницаемым куполом. Изнутри с нее не выбраться, но снаружи попасть можно. Это сделано специально. Вдруг укротитель проиграет, и его надо будет срочно спасать.
        Я кивнула. Купол - то, что нужно. Не хватало еще, чтобы дракон прогулялся по трибунам.
        Он, кстати, попытался взлететь. Оттолкнулся от земли, взмахнул крыльями и даже поднялся в воздух, но, пролетев совсем немного, врезался в тот самый купол и рухнул обратно на арену. Осознав, что по-прежнему заперт, просто в клетке побольше, дракон недовольно взревел.
        У меня волоски на руках приподнялись от этого звука, и сердце зашлось в приступе аритмии.
        Кеймрон, заметив мой испуг, сжал мою руку в своей. Стоило ему коснуться моих пальцев, как Азриэл обернулся. Вот почему именно сейчас? Он словно почуял, что на его собственность покушаются.
        Взгляд Азриэля превзошел эффект от дракона. Что там дракон! Ревнивый муж - вот это страшно.
        Зрачки Азриэля были горизонтальными. Вечно я забываю про его зрение с обзором на триста шестьдесят градусов. От такого мужа ничего не утаишь.
        Я быстро высвободила руку. Не стану дразнить укротителя, я еще не сошла с ума.
        Барабаны резко стихли. Воцарилась небывалая тишина. Она оказалась более напряженной, чем барабанная дробь. Это был сигнал к началу поединка.
        Глава 54. Укрощение дракона
        Человек и дракон сошлись в поединке. Это было самое жуткое и вместе с тем самое красочное зрелище в моей жизни.
        Дракон атаковал, человек защищался. Будущий патриарх обладал исключительной боевой магией. Он выставлял магические щиты и запускал в дракона шары с заклинаниями.
        В то же время у него была отличная физическая подготовка. Без нее он не смог бы уворачиваться от столпов огня, что выдыхал дракон.
        Пару раз пламя опалило укротителя. До первых трибун дошел запах горелых волос. Тот еще тошнотворный аромат. Кажется, укротитель остался без бровей. Пусть это будет его единственная потеря. Ведь дракону ничего не стоит оттяпать, например, ногу. Брови на этом фоне - пустяк.
        Дракон был в ярости. Он бросался на укротителя снова и снова, отчаянно пытаясь того зацепить. Но укротитель постоянно выкручивался. Уходил то вправо, то влево от атаки. Подныривал под бьющую лапу. Перекатывался, уклонялся. В общем, юркий попался тип. Я его недооценила.
        За схваткой было интересно следить. Вот только сложно понять, на чьей я стороне. Большинство зрителей на трибунах болело за укротителя. Они подбадривали его криками и аплодисментами.
        И лишь Кеймрон поддерживал дракона. Он досадливо морщился всякий раз, когда укротитель уходил от удара. Неужели он желает ему смерти? Лично я предпочитаю, чтобы схватка окончилась ничьей. Дракон остался свободным, а человек - живым.
        Но это вряд ли возможно. Кто-то непременно должен проиграть.
        Дракон совершил очередной выпад. Укротитель ушел в сторону, перекатился на спину и оказался позади ящера. После вскочил на ноги и кинулся на дракона. Вот ведь проворный!
        Он вцепился в гребни на спине дракона - не отодрать, и принялся карабкаться вверх. Дракон крутился юлой, подпрыгивал, даже повалился на спину и катался, пытаясь сбросить с себя укротителя, но тот прилип, как пиявка.
        Он все полз и полз к цели. Сантиметр за сантиметром ближе к шее. Дракон, осознав, как попал, снова взвыл. На этот раз отчаянно.
        У меня слезы на глаза навернулись от его крика. Кеймрон тоже расстроено вздохнул. Похоже, дракон проиграл. Еще немного - и укротитель застегнет на его шее ошейник.
        Меня трясло от адреналина, словно я сама сражалась на арене. Я накрутила локон на палец и заметила это, лишь когда с силой дернула себя за волосы. Так и лысой можно остаться!
        Укротитель уже добрался до шеи дракона и оседлал его. Глядя на это, я поняла, почему драконы не позволяют никому летать на себе. Это напоминает им момент, когда они были порабощены. Именно в таком положении укротителю удобнее всего накинуть ошейник на шею ящера.
        Дракон крутил головой, мешая укротителю изо всех своих сил. Тот уже раз попробовал нацепить ошейник, но промахнулся. Теперь готовился ко второй попытке.
        Кто знает, чем бы она закончилась. Вполне возможно, что порабощением дракона. Но в следующую секунду всем стало не до схватки.
        Трибуны подо мной мелко затряслись, и я в ужасе схватилась за их край.
        - Это что, землетрясение? - спросила у Кеймрона.
        - В Аллории их не бывает, - покачал он головой.
        Продолжать разговор было невозможно. Люди вокруг нас вскакивали с мест, кричали, метались. За считанные мгновения трибуны охватил хаос.
        Над ареной пролетел звук горна или чего-то похожего. Визгливый и тревожный. Он только подстегнул панику.
        - Скорее! - Кеймрон схватил меня за руку и дернул вверх. - Надо убираться отсюда.
        - Что вообще происходит? - приходилось кричать, чтобы перекрыть шум толпы.
        - Это нападение. Город атакуют дикие драконы.
        Я в растерянности открыла рот. Как драконы? Они, конечно, не милые зверушки, но нападение - это перебор.
        Кеймрон тащил меня через толпу к выходу. Но вместе с нами туда ломились все зрители. Легче в советское время было пробиться к мавзолею в День Великой Октябрьской революции, чем сейчас к воротам с арены.
        Нас толкали локтями, пихали, делали подножки. Не специально, конечно, но проще от этого не стало.
        Стражи потерялись где-то в толпе. Что там происходило на арене, уже никого не волновало. В какой-то момент мы с Кеймроном оказались к ней опасно близко, и я наткнулась боком на перила. Тогда и посмотрела на арену.
        Дракон и укротитель по-прежнему бились друг с другом. Ящеру удалось сбросить с себя человека, и, получив преимущество, дракон теперь гонял его по арене.
        Я засмотрелась на происходящее. Это стало моей роковой ошибкой. Я запнулась, и рука выскользнула из ладони Кеймрона.
        - Ана! - он обернулся и попытался пробиться ко мне, но поток нес его вперед. Идти против людского движения было так же сложно, как плыть против бурного течения. Как ни старайся, в лучшем случае ты удержишься на одном месте.
        Тогда я сама дернулась навстречу Кеймрону. Мне было проще до него добраться. Но и тут не повезло - я вдруг ощутила чьи-то руки на своих плечах. Кто-то крепко схватил меня сзади. Я попробовала посмотреть, кто, но так выгнуть шею мне было не под силу.
        - Азриэл, это ты? - выкрикнула я, но меня не удостоили ответом.
        Кто бы это ни был, он пожелал остаться инкогнито. Единственное, что я уловила - легкий цветочный аромат. Вряд ли мужчина так пахнет. Значит, меня держит женщина.
        Ну точно! Ее длинные ногти даже через ткань платья больно впивались в кожу.
        Следующее, что она сделала - толкнула меня. Не слегка, а со всей силы. Я налетела на перила арены и выставила руки перед собой в попытке удержаться, но мне не на что было опереться.
        Купол, что окружал арену, был проницаем с внешней стороны. Я просто провалилась сквозь него. Прямиком туда, где дракон и человек сражались не на жизнь, а на смерть.
        Глава 55. Битва за жизнь
        Мне повезло - высота первой трибуны не превышала метра, лететь было недалеко. Плюс приземление на песок вышло довольно мягким.
        Мне не повезло - дракон сразу обратил на меня внимание. И я ему не понравилась. Я догадалась об этом по его оскалу.
        Подняв руки ладонями вверх, я продемонстрировала, что в них нет оружия. Одновременно пятилась назад, пока не уперлась в стену, окружающую арену. Я могла подпрыгнуть и ухватиться рукой за перила и даже подтянуться наверх, но купол не даст мне покинуть арену. Он удерживает меня внутри точно так же, как дракона и укротителя.
        Я заперта здесь. С гигантским, чешуйчатым, дико злым ящером. И укротитель мне, похоже, не помощник. Дракон знатно его потрепал, и теперь парень валялся на песке, не подавая признаков жизни. Возможно, он без сознания или вовсе мертв. В любом случае, я могу рассчитывать только на себя.
        - Ана! - донесся сверху крик Кеймрона. - Как ты туда попала?
        Кей все-таки вернулся за мной. Ура!
        Я запрокинула голову и взвизгнула:
        - Вытащи меня отсюда!
        - Это невозможно, - развел он руками, подтверждая то, что я и так уже знала. - Купол тебя не пропустит.
        ТТТттттттрк - меня отвлек шаркающий звук. Я посмотрела на дракона. Он скреб песок лапой, явно готовясь к нападению. Что за невезуха? Откуда все эти жуткие монстры на мою несчастную голову?
        - Кей, ты не можешь меня бросить! - в ужасе закричала я.
        - Прости, - раздалось сверху, - но я ничем не могу помочь.
        Так себе из денди получился защитник. А ведь клялся, что позаботится обо мне... Пора уже понять, что нельзя верить обещаниям местных мужчин.
        Дракон, выдув из ноздрей струю пара, пошел на меня. Надо было что-то срочно предпринять. Например, метнуть в него чем-нибудь. Молния бы сгодилась. Но для использования магии надо сосредоточиться, а это крайне сложно сделать, когда на тебя движется громадина высотой с дом, начиненная клыками и когтями.
        Меня душила паника. Из-за нее магия не откликалась. Есть ли в Аллории хуже маг, чем я? Сильно в этом сомневаюсь.
        Я приготовилась умирать. Больше всего в этой ситуации меня расстраивало то, что патриархи выиграют. Красная, небось, сейчас стоит где-то на трибунах и любуется своей работой. Ни секунды не сомневаюсь, что это она меня столкнула. Ууу, стерва!
        Жаль, отомстить не выйдет. В самое ближайшее время я стану обедом белого дракона. Вряд ли с ним получится договориться, как с Черным. Белый слишком зол и воспринимает любого человека на арене за личного врага. В целом, он не так уж неправ.
        Расстояние между мной и драконом стремительно сокращалось. На меня неслась машина для убийства. Я не могла на это смотреть и зажмурилась.
        Песок, поднятый лапами дракона, взвился в воздух. Вдохнув его, я закашлялась. Почему я до сих пор жива? По всем подсчетам дракон уже должен до меня добраться. Слабо верилось, что он вдруг передумал меня убивать. Мне казалось, он был настроен решительно.
        Я приоткрыла один глаз. Дракон действительно был близко, но почему-то остановился. Я не сразу заметила причину, а когда увидела, ахнула.
        Между мной и драконом был мужчина в черном одеянии. На фоне белоснежной чешуи он был как клякса на листе бумаги. Соотношение пропорций было примерно тем же: большой лист, маленькая клякса.
        Хотя мужчина стоял ко мне спиной, я мгновенно его узнала. Азриэл спрыгнул с трибун на арену, чтобы защитить меня. Рискнул своей жизнью, зная, что обратного пути нет. Непостижимо!
        Пока я приходила в себя, пытаясь осознать этот факт, белый укротитель очнулся, но был плох. Дракон серьезно его ранил. Парень не сможет надеть ошейник. Вся надежда на Азриэля.
        Первым делом муж увел дракона подальше от меня. Я с ужасом наблюдала за ним. У него же нет наручей! Ему не справиться!
        Наверняка в подобной ситуации в ход сражения должны вмешиваться смотрители арены, но сейчас их не было. Из-за общей паники все пошло не так.
        Я как стояла возле стены, так и осталась там. Мой взгляд намертво был прикован к Азриэлю и дракону в центре арены. Они замерли друг напротив друга, приглядывались, изучали, искали слабые места. Чем-то они походили на боксеров на ринге. Вот только бой намечался нечестный, слишком разная весовая категория у соперников.
        Азриэл поднял правую руку. На его пальцах переливалась магия. Ему не требовалось дополнительное снаряжение, он сам - оружие.
        Но дракон тоже не так прост. У него есть огонь, а еще клыки, шипы, когти, да куча всего.
        Пока я в ужасе прикидывала наши шансы на спасение, Азриэл был спокоен и даже отрешен. На его лице застыло выражение безмятежности. Будто он не драться с чудовищем собрался, а вальсировать.
        На секунду, растянувшуюся для меня в бесконечность, все замерло. Казалось, даже люди на трибунах остановились. Время замедлилось - тик... так... длинная пауза... тик... А потом резкий толчок, и время, захлебываясь, галопом понеслось вперед - тик-так, тик-так, тик-так. А вместе с ним все на арене пришли в движение.
        Дракон бросился на Азриэля. Тот в ответ метнул магический шар. Дракон сбил его на лету струей огня из пасти. Искры и пламя разлетелись в стороны. Жар докатился и до меня, опалив ресницы.
        Я знала, что, будучи укротителем драконов, Азриэл силен. Иначе и быть не могло. Но не представляла насколько.
        Он был быстрым, ловким и беспощадным. Дракон рядом с ним уже не казался таким огромным и жутким. Если честно, в какой-то момент мне стало жаль ящера. Он был обречен на проигрыш. Никому не совладать с Азриэлем.
        Каждое его движение - стопроцентно верное, бьющее в цель. Магия - сильная, сражающая наповал. Неужели я всерьез думала, что сумела сбежать от него? Да если бы он не захотел меня отпустить, я бы как миленькая сидела в замке Шарнье.
        Исход боя был предрешен. Забрав у наследника Белого ошейник, Азриэл направился к дракону. Я с открытым ртом наблюдала, как лихо он накинул его на дракона и застегнул.
        Позже я пыталась разобраться, в какой именно момент я снова начала доверять Азриэлю. Думаю, в тот самый, когда он спрыгнул на арену, чтобы спасти меня.
        - Теперь ты! - крикнул Азриэл, скатившись со спины ящера. - Это твой дракон, подчини его. Я не могу, у меня нет парных наручей.
        Он обращался к горе-укротителю. Тот так и лежал на песке. Нашел время отдыхать! Глядя на парня, от которого сейчас зависела наша жизнь, я сильно сомневалась, что мы спасемся.
        - Ну же! - Азриэл подбежал к укротителю и встряхнул того за грудки. - Давай!
        Дракон обернулся и замер. Теперь они с укротителем смотрели друг другу в глаза.
        Похоже, схватка перешла на новый уровень - с физического на ментальный. Сейчас эти двое боролись мысленно. Если победит укротитель, дракон ему подчинится. Если нет, он сожрет нас всех. При всей моей любви к драконам, сейчас я болела за укротителя. Хотя и понимала ненависть дракона к людям.
        Азриэл остался рядом с укротителем. Он что-то говорил ему, с такого расстояния я не слышала, но догадывалась, что он дает инструкции.
        Чуть осмелев, я отделилась от стены и приблизилась к мужчинам.
        Парень трясся от напряжения. У него весь лоб был в испарине. Победить дракона в мысленной схватке не так-то просто. Теперь ясно, почему укротитель не может управлять больше, чем одним драконом. Даже с одним сложно справиться. А если их будет несколько, укротитель либо сойдет с ума, либо драконы освободятся и прикончат его.
        Азриэл отвлекся на меня.
        - Уходи, - сказал он. - За моей спиной есть запасной выход с арены, он для людей. Там купол тебя пропустит.
        - А ты? - замялась я.
        - Не волнуйся, я справлюсь. Я найду тебя позже, а пока укройся в замке Кеймрона.
        Азриэл посылает меня к своему врагу. Я бы меньше удивилась, если бы увидела монахиню, отплясывающую на шесте.
        - Я не желаю тебе смерти, - произнес он. - Сколько еще раз мне надо спасти твою жизнь, чтобы ты мне поверила?
        - Пока достаточно, - сказала я и пригрозила: - Только попробуй не выжить. Я попрошу Морта воскресить тебя и лично убью еще раз.
        Он лишь усмехнулся в ответ.
        Укротителя начала бить мелкая дрожь, и Азриэлю пришлось отвлечься на него, а я поспешила к выходу с арены. Оставаться здесь и рисковать я не могла. В конце концов, речь идет не только о моей жизни. Есть еще ребенок. Уж он точно не заслужил быть съеденным драконом.
        Глава 56. Водонапорная башня
        Выбравшись с арены, я натолкнулась на Кеймрона. Вместе со стражами он ждал меня практически у выхода.
        - Он сказал, что ты будешь здесь, - произнес Кей. - И не обманул.
        Вот и разгадка, как он столь быстро меня нашел. Азриэл позаботился даже об этом. Прежде чем прыгнуть на арену, он велел Кеймрону встречать меня у выхода.
        Особо выбора, куда идти у меня не было. Сейчас не время проявлять самостоятельность, к тому же Сиф и Морт ждут меня в замке Кеймрона, так что я отправилась с ним.
        В городе творился тот же хаос, что на арене. Жители торопились домой. Они бросали повозки прямо на мостовой, не распрягая ящеров, и те носились по улицам, напуганные ревом диких драконов. Мы едва не угодили под колеса. Успели отскочить в последний момент.
        Идти до замка пришлось пешком. Ящеры Кеймрона куда-то убежали, утащив за собой карету. Увы, с нами не было Морта, поэтому шли мы окружным путем, по центральным улицам. В итоге на то, чтобы добраться до замка, у нас ушло несколько часов.
        Где-то на середине пути я сбросила туфли. Больше ни шагу не ступлю в этих испанских сапожках. Благо в Аллории тепло, простуда мне не грозит.
        - Ты чего? - удивился Кеймрон моей вольности.
        Наверное, в его представлении леди всегда должна оставаться леди и даже страдать красиво и при полном макияже. Но я, уж простите, не леди. Я - обычная студентка, и ноги мне дороже понтов. А еще немного - и я бы стерла их в кровь.
        - Пойду босиком, - мрачно заявила я.
        Кей благоразумно не стал спорить. И правильно. У меня день сегодня не задался. Отчасти по его вине. «Пойдем, посмотрим на дракона, будет весело», - мысленно передразнила я. Повеселились, ничего не скажешь.
        Наконец, показались ворота замка. Я едва не разрыдалась при их виде. Добрались! И даже живыми.
        За воротами нас встречали Латиша с Мортом. Котук тоже был здесь, крутился под ногами. Я первым делом взяла его на руки и прижала к груди. Теплый, урчащий комок помог расслабиться и осознать - я в безопасности.
        - Хочу в ванную, а потом в постель, - заявила я и, подхватив Морта под руку, направилась в свои покои. Сейчас он мне нужнее, чем Латише.
        Кеймрон не возражал против моего ухода. У него тоже было полно дел. Ему предстояло подготовить замок к нападению драконов. Все только начиналось.
        Пока я отмокала в ванной, Морт ждал в спальне. Я рассказала ему о своих приключениях прямо так, через дверь.
        - Как думаешь, Азриэл в порядке? - спросила, входя в спальню после водных процедур.
        - Мне казалось, он - наш враг, и мы о нем не беспокоимся, - заметил Морт.
        - Кое-что изменилось, - призналась я.
        - Куда важнее сейчас нападение диких драконов, - вмешался Сиф. - Патриархи ослаблены, у них на одного дракона-защитника меньше. Все может окончиться плачевно.
        - Например? - уточнила.
        - Около ста пятидесяти зим назад Аллория была разрушена до основания во время похожей атаки, - рассказал Морт. - Тот город, что ты видишь сейчас, новострой.
        - Почему дикие драконы нападают?
        - Потому что люди их порабощают.
        - А люди это делают, потому что драконы нападают. Замкнутый круг, - пробормотала я и выглянула в окно.
        Город окончательно опустел. Все попрятались кто куда. Теперь на улицах были только стражи. Они сооружали баррикады, устанавливали катапульты с копьями, готовясь отражать атаку драконов. Город застыл в ожидании бури.
        Я понятия не имела, что мне делать. Видимо, буду сидеть в замке. Здесь безопасно. На меня по-прежнему ведется охота, сегодня Красная это доказала. Плюс Азриэл велел не высовываться и ждать его.
        Моя неуемная натура рвалась в бой, но я решила в кои-то веки прислушаться к голосу разума. Попробую ради разнообразия побыть тише воды, ниже травы. Если Азриэл сказал, что свяжется со мной, он так и сделает.
        Ожидание - утомительная штука. Я просидела у окна до глубокой ночи, как какая-нибудь царевна, ждущая милого с войны. В конце концов, не выдержала и перебралась в постель. Морт к этому времени давно дрых в гостиной. Лишь дух, которому не нужно спать, дежурил вместе со мной.
        Я сама не заметила, как задремала. Проснулась от голоса Сифа:
        - Ана, смотри, письмо, - котук одной из лап указал на прикроватную тумбу. - Оно только что появилось.
        Я подскочила. Вот она - весточка от Азриэля.
        Быстро распечатав записку, я прочла: «Жду тебя через час у водонапорной башни. Срочно нужна твоя помощь».
        - Это еще что за место?
        - Довольно известное, - прокомментировал Сиф.
        - Ты знаешь дорогу?
        - Естественно. Но идти туда ночью опасно. Вдруг это ловушка?
        - Смысл Азриэлю сперва, рискуя жизнью, спасать меня, а потом подставлять? - усомнилась я. - А если это ловушка и его схватили патриархи, но я, тем более, должна помочь.
        - Выходит, ты пойдешь?
        - Я не могу его бросить в беде, - вздохнула я. - Он слишком важен для меня. Понимаешь?
        Я привыкла отдавать долги. Возможно, Азриэл ранен после схватки с драконом. Он предал патриархов, спасая меня. Теперь за ним тоже ведется охота. В одиночку, раненому, ему не справиться. Я себе не прощу, если с ним что-то случится по моей вине. Да и пора уже признать - я боюсь его потерять.
        - Тогда я иду с тобой, и возражения не принимаются, - заявил Сиф.
        - Я тоже иду, - в спальню просочился Морт. Оказывается, он проснулся и все слышал.
        - Решено, идем вместе, - умилилась я.
        Пока Морт продумывал короткий путь от замка до водонапорной башни, я искала в гардеробной что-нибудь подходящее для нашей вылазки.
        Все эти пышные юбки и глубокие декольте годились только для соблазнения противоположного пола на каком-нибудь балу. Ночью, в подворотне я буду смотреться в этом нелепо. Не говоря уже о том, что в таких нарядах особо не побегаешь.
        Про обувь вообще молчу. Похоже, снова придется идти босиком.
        - Ах, кеды, - пробормотала я себе под нос, - как мне вас не хватает.
        - Ты о них? - Морт протянул мне пару голубых кед.
        Ладно, пусть не голубых. Побывав в земле, они приобрели серый оттенок. Но парень их почистил, как умел, и кеды выглядели вполне сносно.
        - Родные, - я забрала у Морта обувь и закружилась по гардеробной.
        - Я знал, что пригодятся, - хмыкнул он.
        - Дай я тебя поцелую!
        В радостном порыве я чмокнула Морта в щеку. Надо же было Латише застать нас именно в эту минуту. Вот только сцен ревности не хватало.
        - Это не то, что ты подумала, - сказала я знаменитую фразу всех неверных мужей. Почему-то в такой момент она - первое, что приходит на ум.
        - Морт любит только меня, - заявила Латиша. - Я это знаю и уверена в нем.
        Я кивнула. Молодец девочка, так и надо. Но потом она добавила:
        - Но если будешь к нему приставать, ночью подстригу налысо. Поняла?
        - О, да, - заверила я.
        Слышать угрозу от этой хрупкой, милой девушки было непривычно, но тем весомее она прозвучала.
        На всякий случай я отошла от Морта на дополнительный шаг. Волосы мне еще пригодятся. У меня череп неправильной формы. Быть лысой мне не пойдет.
        - Я позвал Латишу, она нам поможет, - объяснил Морт. - Я все подсчитал - до водонапорной башни далеко. Мы не успеем за час туда добраться, а Латиша откроет нам переход.
        - Ты сумеешь? - посмотрела я на девушку.
        - Это легко, - кивнула она. - Я пару раз бывала около башни. Она стоит на окраине города, в низине. Место глухое.
        Я поежилась. Так себе место для свидания назначил Азриэл. Но может, он там прячется от патриархов?
        Я быстро переоделась, выбрав платье служанки. Оно было самым удобным. На ногах были уже не совсем голубые, но все еще безумно удобные кеды.
        На плече пристроился Сиф в образе котука. Благодаря множеству лап он был очень цеплючим. Мог хоть на потолке висеть вверх ногами.
        По правую руку от меня встал Морт, и я кивнула Латише:
        - Мы готовы.
        - Если не вернемся к рассвету, разыщи моего наставника и скажи ему, куда нас перенесла, - велел напоследок Морт.
        Глава 57. Заговорщики
        Латиша скромничала, говоря, что ей пока плохо даются переходы. На мой взгляд, она справилась идеально. Воронка перехода деликатно засосала нас и аккуратно выплюнула на траву. Я даже испугаться не успела.
        Тряхнув головой, осмотрелась. Мы стояли посреди поляны. В ее центре, словно тысячелетний дуб, высилась башня. Ничего общего с башней некроманта эта не имела. У этой не было окон и, по всей видимости, помещений внутри. Ее задачей было перекачивать воду из источника в город.
        От верхушки башни в сторону города тянулось множество труб, напоминая ветви того самого дуба. До других строений было минут десять ходьбы. Мы в чистом поле были как на ладони.
        - Где Азриэл? - осмотрелся Сиф. - Что-то его не видно.
        - Наверное, он внутри, - поежилась я.
        Стоять на виду было опасно, и я направилась к башне.
        В ее основании находилась дверь. Приоткрытая. Кажется, это приглашение.
        - Заходим? - я оглянулась на своих спутников.
        Сиф к этому времени сполз с моего плеча на землю и теперь переминался на лапах рядом с Мортом.
        - Раз уж пришли, - пробормотал парень.
        - Верно, - кивнула я и первой пересекла порог башни.
        Странное ощущение - я будто прошла сквозь стену воды, но осталась сухой. Обернулась назад, но дверь, ведущую из башни, не увидела. За моей спиной была стена и ни следа Морта с Сифом. Итак, я снова одна. Да что ж такое!
        Я осмотрелась. Я стояла за колонной в обширном зале. Он никак не мог уместиться в башне. Меня опять забросило куда-то не туда. Наверное, на вход в башню был настроен портал. Я перенеслась, портал схлопнулся за моей спиной, а друзья вошли в башню, где меня, естественно, нет.
        Если это сделал Азриэл, я его раны перевязывать не буду. Пусть сам себя спасает.
        Я осторожно выглянула из-за колонны. Круглый зал освещался факелами, что в сочетании с каменными грубо отесанными стенами придавало ему немного первобытный вид. Я словно угодила в пещеру. Сходство усиливало отсутствие окон. Однозначно я где-то под землей.
        В центре зала на полу был начертан круг. Неровные разноцветные линии сплетались между собой - желтая, синяя, зеленая, коричневая, сиреневая, белая, серая, бежевая, красная и черная. Да это же цвета патриархов!
        Все линии горели ярко, будто подсвеченные изнутри. Лишь черная была блеклой, едва заметной.
        Жертвенный круг - вот что это такое. Патриархи уже принесли свои жертвы. Все, кроме Азриэля. Поэтому его линия пока не светится. Ему еще только предстоит напитать ее силой.
        Мамочки, куда я угодила? Кажется, меня сейчас будут убивать.
        - Не стесняйся, выходи, - услышала я голос.
        Обращались явно ко мне. Никого другого за колоннами нет. Значит, о моем приходе уже известно. Что ж, прятаться в таком случае и правда бессмысленно.
        Я шагнула из-за колонны на свет факелов. Теперь собравшиеся в зале видели меня, но и я их тоже.
        Это были патриархи. По крайней мере, здесь обошлось без сюрпризов.
        Я насчитала восьмерых. Не было молодого белого укротителя. Видимо, дракон знатно его потрепал. Старик Белый не смог принести сына в жертву, вместо него он убил себя. Возможно, наследник даже не в курсе ритуала.
        Но где же Азриэл? Я уже сомневалась, что ту записку написал он. Почерк был его, я запомнила из писем, но это могла быть подделка. Теперь я волновалась за мужа еще сильнее.
        Словно в ответ на свои мысли, я наконец заметила Азриэля. Он стоял возле дальней из колонн. На его руках были кандалы, судя по тому, как светился металл - магические. Он тоже узник. Мы все же по одну сторону баррикад.
        Это, конечно, никак мне не поможет, но дышать стало легче. Второго предательства я не выдержу.
        Все-таки правильно я сделала, что пришла сюда. Мужа надо спасать, я пока не готова стать вдовой и матерью одиночкой.
        Азриэл тоже меня заметил и досадливо поморщился. Мой приход его не обрадовал. Ему не угодишь! То он ходит за мной, умоляет довериться и пойти с ним. А когда я это делаю, он недоволен.
        Да, обстоятельства изменились, но мы на одной стороне, это уже кое-что. Правда, меня собираются принести в жертву, а это плохо.
        Но я не сомневалась - Морт и Сиф что-то придумают и обязательно нас спасут. Зря я, что ли взяла их с собой. Они - моя гарантия выживания.
        - Ничего не выйдет, - произнес Азриэл, обращаясь к патриархам. - Жена не любит меня. Она знает, что я хотел ее убить. Какая ненормальная после такого продолжит любить?
        Я кивнула. В самом деле, таких дур нет.
        - Любит, раз пришла, - заявила Красная. - Если бы ей было плевать на тебя, она бы проигнорировала твое послание.
        Хм, а в ее словах есть разумное зерно. Это что же получается, я влюблена в Азриэля? Я посмотрела на мужа. Вот уж не думала, что однажды чувства к мужчине убьют меня. Знала бы, отправилась в женский монастырь, подальше от искушений.
        - К тому же она не избавилась от твоего ребенка, - добавила Красная. - Это тоже о многом говорит.
        Я послала Красной убийственный взгляд. Кто ее за язык тянул? Я сама хотела сказать, в подходящей обстановке. Хотя другого шанса поговорить у нас может и не быть...
        - Это правда? - Азриэл не сводил с меня глаз.
        Врать смысла не было, и я кивнула. Почему-то в такие важные моменты слова забываются. Ты представляешь заранее, как будет проходить разговор. Что скажешь ты, что ответит он. А когда доходит до дела, немеешь.
        Азриэл тоже оказался немногословен. Он просто продолжал смотреть, но этот взгляд сказал мне больше, чем все слова в мире. В нем было столько нежности и любви. Он смотрел так, будто я для него - все. И больше ему ничего не нужно в этой жизни.
        А еще он, кажется, был рад тому факту, что станет отцом. Если мы, конечно, выживем. В последнем я сомневалась.
        Я не верила словам. Азриэл много говорил и писал Анастейше о любви, но не чувствовал ничего подобного. А вот взгляду я поверила. Его не подделаешь. Даже лучшему в мире актеру это не под силу.
        Нам бы остаться наедине, объясниться, но увы, был еще мир вокруг, и он грубо напомнил о себе в лице Красной:
        - От тебя никакого толку, Азриэл, - проворчала она. - Я сделаю все сама.
        Она взмахнула кинжалом, который держала в руке. Сталь, отразив свет факелов, послала солнечного зайчика прямо мне в глаза. Я очнулась и дернулась, чтобы убежать. Пусть ловят меня по залу. Он большой, я могу долго бегать.
        Но я и шагу не ступила, как меня с двух сторон схватили патриархи - Серый и Коричневый. Оба крепкие мужчины, зажали меня как в тисках, не вырваться. Я побрыкалась, но быстро поняла, что проиграла.
        Красная кровожадно улыбнулась. Мое убийство явно доставит ей удовольствие. Уж не знаю, чем я ей так насолила.
        - Объясните хотя бы, что здесь происходит! - взбунтовалась я. - Я имею право знать, во имя чего умираю.
        - Слышишь? - вместо ответа спросил Серый.
        Я прислушалась. Не считая потрескивания факелов, я слышала только отзвуки набата. Похоже, в городе снова бьют тревогу.
        - Что ж, клятва молчания в данной ситуации позволит тебе все рассказать. Ты все равно не жилец. Все просто - если не остановить диких драконов, они сравняют город с землей,
        - пояснил Серый. - Единственное, что их сдерживает - драконы укротителей. Но нас все меньше. Один род вымер, второй отказался от своих обязанностей, а это минус целых два дракона! Дикие только и ждали удобного момента, чтобы напасть. И вот дождались - после смерти Ангеса мы стали еще на одного дракона слабее. Они этим воспользовались и ударили. Но у нас есть, что им противопоставить.
        Серый кивнул Красной, и та направилась ко мне.
        - Я все равно не понимаю, как эти жертвы помогут вам остановить драконов, - вмешалась я. Пока мы говорим, я жива, а у Морта с Сифом есть дополнительное время, чтобы меня найти.
        - Все дело в инферии, - пояснил Серый. - Десять жертв и всего два условия - жертва должны любить своего убийцу и перед смертью добровольно отдать ему что-то, чем владеет. Найти любящего человека не так уж сложно, а вот над вторым условием пришлось поломать голову. Мы долго думали, что это может быть, и остановились на договорах. Как видишь, это работает.
        Он указал на светящиеся линии на полу. Знак того, что ритуал действует.
        - И что вы попросили взамен? - уточнила я.
        - А ты не догадываешься? - хмыкнула Красная.
        На самом деле, у меня было предположение, но я хотела услышать правду от них.
        - Власть над всеми драконами, - заявил Серый, и остальные патриархи дружно кивнули.
        - Драконы покорятся нашей воле раз и навсегда.
        - Мы должны были успеть до их нападения, но твой побег нарушил все планы, - добавил Коричневый. - Но время еще есть. Инферия состоится. Больше никаких атак диких драконов, Аллория и ее жители будут в безопасности.
        - Благородная цель, - пробормотала я.
        - Не ожидал, что ты проникнешься, - удивился Серый. - В таком случае, ты должна понимать, что твоя смерть не будет напрасной. Мы спасем город благодаря тебе.
        Я в самом деле понимала желание защитить родной город. Но методы... их я точно не одобряла.
        Красная была уже совсем близко. Время разговоров закончилось. Настало время умирать.
        Я снова дернулась. Увы, напрасно. Сколько бы Серый ни болтал, держал он меня по-прежнему крепко.
        - Ты замкнешь круг, - произнесла Красная, - и напитаешь его силой. Мы наконец получим власть над драконами. Сегодня. Сейчас!
        Глава 58. Жертвоприношение
        - Стой! - возглас Азриэля заставил всех вздрогнуть.
        - Отстань, - дернула плечом Красная. - Мы не помилуем твою жену, об этом не может быть и речи.
        - Я не прошу ее отпустить, я хочу убить ее сам, - заявил он. - Так будет правильнее. В том числе для ритуала.
        Опешили все и особенно я. Быстро же он меняет стороны. Перебежчик! Неужели я опять обманулась и приняла желаемое за действительное? Но взгляд. он не мог лгать.
        - Освободите меня и дайте кинжал, - потребовал Азриэл. - Я докажу свою преданность.
        - С чего такая перемена? - заподозрила неладное Красная.
        Я тоже слушала ответ с интересом.
        - Ваша взяла, я это признаю, - произнес Азриэл. - Ану уже не спасти, но я еще могу выжить и примкнуть к победителям. Я хочу править драконами и Аллорией вместе с вами.
        Патриархи усмехнулись. Жажду власти они могли понять.
        - Освободи его, Оллишия, - Серый кивнул Красной.
        - Ты ему веришь? - засомневалась она.
        - Он все-таки наш брат. Да, он оступился, но одумался. Дадим ему второй шанс. К тому же нас восемь, а он один. Ему с нами не справиться.
        Красная чуть поколебалась, но в итоге кивнула Желтому патриарху, стоящему рядом с Азриэлем. Тот взмахом руки расстегнул кандалы на пленнике, и они со звоном упали на каменный пол.
        - Без глупостей, - предупредила Красная, протягивая Азриэлю кинжал. - Я слежу за тобой. Одно неверное движение, и тебе конец.
        - Не переживай, - он забрал у нее кинжал. - Я все сделаю как надо.
        С этими словами муж повернулся ко мне. Я судорожно сглотнула. Не нравится мне его взгляд. В нем такая отчаянная решимость, что сердце замирает. Что он задумал?
        Теперь уже Азриэл направился ко мне. В зале повисла гробовая тишина, нарушаемая только его шагами. Они звучали в точности так же, как в день нашей первой встречи. Такие же четкие, уверенные, без капли волнения.
        Я молча наблюдала за его приближением. Умолять о пощаде точно не буду. Если этот мужчина способен убить меня и своего будущего ребенка, то мне с ним говорить не о чем.
        - Отпустите ее, я сам, - сказал Азриэл Серому и Коричневому патриархам.
        Те послушались. Похоже, он все еще сохранил авторитет в рядах патриархов. Мой муж явно был не последним из них.
        На меня Азриэл, видимо, воздействовал той магией, что усмирял дракона. Иначе никак не объяснить тот факт, что я застыла на месте, а не бросилась прочь.
        Азриэл подошел практически вплотную. Острие кинжала было направлено прямо мне в сердце, но муж не торопился сделать последний шаг. Чего он тянет?
        Этот вопрос волновал не меня одну.
        - Давай, заверши дело! - подбодрила Красная. - И твое имя прославится в веках. Тебя запомнят как освободителя Аллории. Ты станешь героем. Мы все ими станем.
        - Ана, слушай меня внимательно, - игнорируя призывы Красной, произнес Азриэл. - Ты должна сделать, как я скажу.
        Он говорил тихо. Так, что слышала я одна. Но наши переговоры не остались незамеченными.
        - Что ты там шепчешь? - насторожился Серый.
        - Дай мне секунду, хочу проститься с женой, - сказал Азриэл громче.
        Как ни странно, патриархи не возмутились. Я вспомнила список жертв. Некоторые из них потеряли действительно близких людей. Вряд ли это далось им легко. Они понимали чувства Азриэля и его желание попрощаться.
        - Сейчас ты возьмешь кинжал, - быстро прошептал Азриэл, - и убьешь меня.
        - Что?! - дернулась я, но он схватил меня за плечо.
        Со стороны это выглядело так, будто я сопротивляюсь, а муж меня удерживает. Никто ничего не заподозрил.
        - Не печалься обо мне. Я убийца и должен понести наказание. Все равно я не смогу жить с таким грузом на совести, - горячо прошептал Азриэл.
        - Но надо соблюсти условия... - пробормотала я.
        - Целых два, - кивнул он. - Первое - добровольный дар. Я по собственной воле отдал тебе дракона, а это самое ценное, что есть у укротителя. Подпись в данном случае не обязательна.
        - А второе?
        - Второе - любовь к своему убийце. Это условие я тоже выполнил. Все сработает, - заверил он. - Инферия примет мою жертву, ритуал состоится, и патриархи оставят тебя в покое. Ты будешь им уже не нужна.
        Я всхлипнула. Вот уж не думала, что услышу признание в любви таким образом.
        - Нет, нет, нет, - повторяла я как заведенная, - нет... нет! Морт и Сиф скоро придут, они спасут нас.
        - Ждать нельзя. Ты сильная, ты справишься, - настаивал Азриэл.
        Пока я боролась с подступающей истерикой, он времени даром не терял. Развернув кинжал острием к себе, он вложил рукоять в мои руки.
        - Вы с ребенком должны жить, - заявил Азриэл. - Позаботься о моем наследнике.
        - Я не стану этого делать, - покачала я головой.
        - И не надо. Я сделаю все за тебя.
        С этими словами он обхватил мои ладони с зажатым в них кинжалом и дернулся вперед. Азриэл сам воткнул лезвие себе прямо в сердце, но моими руками.
        Глава 59. Смена власти
        Я не сразу поняла, что произошло. Слишком быстро все случилось.
        Азриэл пошатнулся и отпустил меня. Я отдернула руки от кинжала. Нет! Я не могла этого сделать! Я бы никогда так не поступила с ним. никогда.
        - Что ты натворила?! - взвыла Красная.
        Азриэл упал на колени, а потом завалился на спину. Секунду спустя он уже лежал на полу, уставившись невидящим взглядом в потолок. Удар пришелся в самое сердце. Укротитель умер почти мгновенно.
        Патриархи пришли в движение. Кто-то снова схватил меня за предплечье, но я и не думала бежать. Я не сводила глаз с Азриэля, ничего не видя и не осознавая вокруг кроме него. Шок был слишком велик. Он буквально парализовал мое тело, мысли и даже чувства.
        Вот он - тот самый поступок, который я требовала от Азриэля в доказательство его искренности. Он его совершил. Только легче от этого не стало. Напротив, все рухнуло.
        - Смотрите, черная линия сияет! - выкрикнул кто-то.
        Я бездумно перевела взгляд на круг. Теперь он весь светился. Похоже, инферия приняла жертву Азриэля. Я всхлипнула, осознавая, что он умер ради того, чтобы жила я и ребенок. Если это не любовь, то что же?
        - Я тебя уничтожу, - Красная дернулась ко мне, но дорогу ей перегородил, как ни странно, Серый.
        - Оставь ее в покое, - сказал он. - Жертва принесена, дело сделано. Мы же не варвары. К тому же она носит наследника укротителя драконов, и ритуал принял его. Однажды ее ребенок войдет в совет патриархов.
        Я молча хлопала ресницами. До чего у них все просто! А мне как теперь жить?
        - Быстро идите все к кругу, - скомандовал Серый. - Инферия готова выполнить наше желание. Она даст нам власть над драконами.
        Патриархи, забыв обо мне и Азриэле, устремились к кругу. Я же упала на колени рядом с телом мужа и разрыдалась.
        Горе прорвалось наружу слезами. Они душили меня и застилали глаза. Вцепившись в камзол Азриэля, я умоляла его вернуться ко мне. Я гладила его лицо, целовала губы, пытаясь вдохнуть в его тело жизнь. Но все без толку. Во мне не было ни капли магии некромантии. Все, что я могла - заставить небо плакать вместе со мной. Бесполезная, глупая магия!
        Особенно злило, что патриархи получили свое. Разве это справедливо? Где вообще карма, закон бумеранга? Где вот это все? После всего содеянного они будут упиваться победой, а про их жертвы все забудут? Как бы не так!
        Я вскочила на ноги. Осмотрелась в поисках оружия. Меня охватило желание убивать. Но единственный кинжал торчал из груди Азриэля. Я не могла снова к нему прикоснуться, это было выше моих сил.
        Тогда я устремилась к ближайшему факелу. Сожгу здесь все к чертям!
        Патриархи не смотрели в мою сторону, сосредоточившись на магии круга. Им было не до несчастной вдовы. Они списали меня со счетов. Ох, зря.
        Мне удалось вытащить факел из подставки на стене. Он оказался тяжелым. Я едва не подожгла собственную юбку, но в итоге справилась, перехватив основание факела двумя руками.
        Наперевес с этим оружием я бросилась в толпу патриархов с боевым кличем:
        Аааааа!
        Я бежала, размахивая факелом. Во мне было столько ярости, что, казалось, я могу сотрясать стены. Они, кстати, в самом деле содрогнулись.
        Зал задрожал. С потолка посыпались камушки. И дело было не в магии ритуала. Иначе с чего патриархи переполошились?
        Я пробежала по инерции еще несколько метров и очутилась в центре магического круга инферии. Вокруг суетились патриархи. Я не сразу поняла, в чем причина их паники.
        Лишь опустив факел, всмотрелась в темноту за колоннами и увидела свой оживший кошмар. Нет, только не это! Неужели опять?
        Со всех сторон из-за колонн выползали на свет зомби. Такие же жуткие, как в моем кошмаре, навеянном «Дыханием страха». Но в этот раз вполне реальные.
        Их появление было неожиданным, как звонок бывшего посреди ночи. Они тянули свои полусгнившие руки к патриархам и скалили остатки зубов.
        - Уберите их! - взвизгнула Красная. - Я не выношу нежить.
        Я хмыкнула. А кто их любит? Пусть мои мозги сожрут зомби, но если перед этим они съедят Красную и ее товарищей, я умру счастливой.
        Расставив ноги шире, я перехватила факел удобнее и приготовилась обороняться. Говорят, дикие животные боятся огня. Интересно, как с этим у зомби?
        Вскоре нежить добралась до патриархов. Завязалась драка. Каждый бился сам за себя, но все одинаково проигрывали. Зомби можно было лишить конечности или даже головы, но это ничего не меняло - он продолжал натиск.
        По залу летали и взрывались магические шары. Я словно угодила на праздник фейерверков. Красиво, разноцветно и смертельно опасно. Бросив факел, я присела и обхватила голову руками, укрываясь от этой пиротехники.
        Но, несмотря на магию, проигрыш патриархов был делом времени. Никто не могло им помочь. Все потому, что зомби было слишком много. Они не чувствовали боли, не знали страха и не умирали. Едва ли в мире существует более сильный противник, чем они.
        А вот магия патриархов напротив иссякла и требовала перезарядки. Обороняться вечно они не могли. Вскоре все восемь были взяты в плен. Странно, что их не убили. Еще более странно, что меня вовсе не тронули. Зомби не пытались приблизиться ко мне, и причина была не в факеле, и даже не в магическом круге.
        Это заставило меня насторожиться. Что вообще происходит?
        Схватив патриархов, зомби прекратили атаку. Тогда я присмотрелась к ближайшему из них. Он показался мне знакомым. Не весь, а некоторые его части. Точнее одна - рука. На безымянном пальце был уж очень приметный перстень с фиолетовым камнем. Определенно, я его уже видела.
        - Годрик? - не веря своим глазам, переспросила я.
        В ответ зомби растянул синие губы в беззубой улыбке.
        В следующую секунду раздался знакомый голос:
        - Ведите их сюда, - скомандовал он зомби, а потом обратился к самим патриархам: - Вы взяты под стражу за проведение запрещенного ритуала под названием инферия. Теперь, когда найдено место ритуала, у нас есть доказательства ваших преступлений, и мы предадим их огласке. Жители Аллории без сомнений откажутся от таких правителей.
        Да это же Барнабас! Какое счастье, что он здесь.
        - Что вы наделали? - кричала Красная. - Вы уничтожили Аллорию!
        Другие патриархи вели себя тихо. У них был обреченный вид. Они не успели впитать магию инферии, ритуал провалился. Все принесенные жертвы оказались напрасными. Понимание этого их раздавило и лишило воли к борьбе.
        - Сюда! Скорее! - закричала я и, подхватив факел с пола, принялась им размахивать.
        Некромант послан мне свыше, не иначе. В такие моменты начинаешь верить в судьбу, карму, фортуну, богов, да во все подряд.
        Заметив меня, Барнабас велел:
        - Немедленно выйди из круга! Находиться там опасно.
        Я посмотрела себе под ноги. Разноцветные линии больше не светились. Похоже, магия улетучилась. Но на всякий случай я последовала совету некроманта и отошла подальше.
        - Ана, ты цела? - ко мне торопились все: Морт, Сиф, Латиша и Барнабас.
        Я едва не прослезилась, глядя на эту дружную команду. Надо же, объединились, чтобы меня спасти. Жаль, Азриэлю это уже не поможет... хотя... еще ведь не прошел час! Правда же?
        - Барнабас, умоляю, - снова бросив факел на пол, я сложила руки перед грудью, - воскресите Азриэля. Вы - великий некромант, я знаю, вы справитесь.
        Я подбежала к телу мужа, опустилась рядом с ним на колени и взяла его за руку. Та была едва теплой. Времени с его смерти прошло достаточно, но я надеялась, что еще не все потеряно.
        - Уверена, что хочешь этого? Мне казалось, вы не ладите. Мертвый муж лучше живого, - подмигнул некромант.
        Но мне было не до шуток.
        - Я ошибалась, думая о нем плохо. Он спас мне жизнь, пожертвовав собой. Прошу, сделайте это. Я готова заплатить, только скажите как.
        - Ничего мне не надо, - махнул рукой Барнабас. - Если тебе так нужен этот покойник, так и быть, оживлю его для тебя. Но мне необходимо сосредоточиться.
        Он повернулся к зомби и скомандовал:
        - Доставьте патриархов в темницу. Их там ждут. А вы, - это уже было сказано нашей компании, - ступайте на улицу. Я скоро приду. Морт, ты останься. Будешь мне помогать.
        Я не хотела бросать Азриэля в жутком ритуальном зале, но выбора не было. Латиша взяла меня под руку и повела к выходу. Но прежде мы пропустили вперед зомби, чтобы не тесниться с ними возле двери.
        - Барнабас поднял все кладбище ради твоего спасения, - шепнул Сиф мне на ухо. - Мы все жутко за тебя волновались.
        - Но как вы нашли проход в зал? - спросила я.
        - Я сразу понял, что ты угодила в переход. Мы вошли следом за тобой, но оказались в тесной комнатушке внизу башни, и тебя там не было. Тогда Морт послал меня за Латишей, а сам побежал к Барнабасу за помощью. Вскоре мы встретились у башни. Латиша воссоздала проход, через который ты пропала, и вот мы здесь.
        - Что бы я без вас делала, - вздохнула я.
        Мы вышли на улицу. Зомби с патриархами отправились дальше, а наша троица задержалась у входа в водонапорную башню. Благодаря Латише переход работал исправно в оба конца.
        Сил стоять не было, и я села прямо на траву. Остальные устроились вокруг меня.
        - Что теперь будет с ритуалом патриархов? - поинтересовалась я.
        - Его магия развеялась, - ответил Сиф. - Все видели, как линии погасли.
        - Вот и хорошо, - кивнула я. - Не нужна городу такая магия.
        - Но теперь надо что-то делать с драконами, - заметила на это Латиша. - Патриархи арестованы, их драконы разлетятся, Аллория лишится защитников. Скоро дикие прорвутся в город.
        Дикие драконы... совсем о них забыла. Латиша права: мы обязаны придумать, как защитить город. И желательно без новых жертв.
        Сидя на траве возле башни, мы устроили мозговой штурм. Каждый выдвигал свой вариант. Звучало много предложений от эвакуации всех жителей до боя с драконами.
        Разговоры отвлекали меня от мыслей об Азриэле. Я ужасно боялась, что Барнабас не справится. Что угодно может пойти не так! Вдруг жертв инферии невозможно воскресить? Нет, лучше о таком не думать, а не то сойду с ума от беспокойства.
        Ожидание длилось долго. Уже занялся рассвет, когда Барнабас с Мортом вышли из башни. Молодой некромант был бледен, его наставник тоже выглядел уставшим. Похоже, они потратили много сил.
        Я тут же вскочила на ноги, но шагу ступить не могла. Просто стояла и смотрела на некромантов, пытаясь по их лицам понять - получилось или нет.
        Глава 60. Иномирянка
        Барнабас и Морт вышли из башни без Азриэля, и у меня оборвалось сердце. Неужели не получилось? Я до крови прикусила нижнюю губу. В груди клокотали готовые вот-вот прорваться наружу рыдания.
        Я уже всхлипывала, как вдруг за спиной Барнабаса показалась мужская фигура. Рыдания тут же закончились, так толком и не начавшись.
        - Азриэл! - я бросилась к мужу.
        Барнабас еле успел отскочить с дороги. Надо его поблагодарить, и я непременно это сделаю, но прямо сейчас мне жизненно необходимо обнять Азриэля и убедиться, что это в самом деле он, а не игра моего воображения.
        - Это правда ты? - я ощупала мужа.
        Хотелось коснуться всего одновременно - плеч, щек, лба, губ. Мои пальцы хаотично перемещались от одного к другому. Гладили, сжимали, ласкали.
        Азриэл не сопротивлялся. С легкой улыбкой на губах он ждал, пока я хоть немного успокоюсь, и только тогда прошептал:
        - Это я, Ана, я.
        Чтобы окончательно в этом убедиться, мне потребовался поцелуй. И не какое-то там легкое прикосновение губ к губам, а полноценное и страстное проникновение.
        Мы целовались на глазах у всех - у ахнувшей Латиши, у притихшего Морта, у усмехнувшегося Барнабаса и хихикающего Сифа. Вообще-то я не приветствую проявления чувств на публике, но этот случай был исключительным. Не каждый день твой муж умирает, а потом возвращается с того света. Так что мы имеем полное право на вольности.
        Разорвав поцелуй, Азриэл прошептал мне на ухо:
        - Еще немного, и я попрошу Латишу создать портал в нашу спальню.
        - Ой, - смутилась я.
        Я ничего не имела против такого перехода, но у нас тут арестованные патриархи, нападение драконов и город без защиты. Жаль, но со спальней придется повременить.
        - Чувствую себя на удивление хорошо, - сказал Азриэл остальным. - А главное - с памятью полный порядок. Как же вышло, что ты все забыла, Ана?
        Я напряглась. Разговор свернул куда-то не туда.
        На выручку пришел Морт:
        - Это все из-за меня, - взял он вину на себя. - Я где-то напортачил с воскрешением Анастейши, вот она и потеряла память. Возможно, та к ней никогда не вернется.
        - Хорошее объяснение, - кивнул Азриэл. - Новые привычки, перемены в фигуре и смена характера тоже твоих рук дело?
        Морт не нашелся с ответом. Все притихли. Латиша понятия не имела, что происходит, а другие не хотели меня выдавать.
        Постепенно все взгляды переместились в мою сторону. Это вроде как мое дело, мне и решать, как быть.
        Муж тоже смотрел на меня в ожидании объяснений. Глупо было надеяться, что я всю жизнь смогу выдавать себя за другую. Азриэл достаточно умен, он давно заподозрил неладное. Молчал лишь потому, что не было подходящего времени для этого разговора, но вот оно, похоже, настало.
        Мне надоело обманывать и притворяться кем-то другим. Если хочу остаться в этом мире, с этим мужчиной, то имеет смысл начать с чистого листа. Азриэл заслужил услышать правду.
        - Вообще-то, - произнесла я, - все было немного не так.
        - Ты чего! - испуганно округлил глаза Морт. - Молчи.
        - А я считаю, что надо признаться, - высказал Сиф противоположное мнение.
        - Да что ты понимаешь, - фыркнул Морт. - Ты всего-навсего сгусток воздуха.
        - Может и так, но при этом я поумнее некоторых.
        Между молодым некромантом и сильфом завязался спор. Я привыкла к их перебранкам, поэтому не стала вмешиваться и мирить. К тому же Латиша уже бросилась их разнимать, а я повернулась обратно к Азриэлю.
        - Нам надо серьезно поговорить, - сказала. - Есть кое-что, что я от тебя утаила.
        - Ты не Анастейша, - произнес он.
        - Как? Ты знал? - опешила я.
        - Не то чтобы я знал... но догадывался. Ты вела себя странно, говорила необычно. Твои привычки и вкусы изменились. Это наталкивало на определенные выводы, но мне было все равно. Я думал лишь о жертве, которую должен принести во имя спасения города. А потом влюбился, и прочее вовсе стало неважно. Анастейша или нет, но ты - моя жена. Единственное, чего я так и не понял - как и зачем ты ее подменила.
        - Все вышло случайно, - вздохнула я. - В этом в самом деле виноват Морт.
        Пришлось рассказать историю своего появления в чужом мире.
        - Иномирянка? - не поверил Азриэл своим ушам. - Как это возможно?
        - Понятия не имею, - пожала плечами. - Но это чистая правда.
        В доказательство я приподняла юбку, демонстрируя кеды. Подобной обуви в Аллории нет и никогда не было.
        Азриэл рассматривал их долго и придирчиво.
        - С ума сойти... - в итоге выдохнул он и тут же с тревогой спросил: - А ребенок? Он тоже?..
        - Нет, - покачала я головой. - Как раз ребенок на сто процентов принадлежит этому миру. Собственно, поэтому я и осталась.
        - А я надеялся, что ты осталась из-за меня, - хмыкнул он.
        - И поэтому тоже.
        Мы снова потянулись друг к другу, но Барнабас деликатно кашлянул, и мы опомнились.
        - Выходит, Анастейша умерла, - нахмурился Азриэл.
        - Прости, что так вышло, - вздохнула я. - Ты скучаешь по ней?
        - Мне неприятна мысль, что я виноват в ее смерти.
        - Тут, пожалуй, я могу помочь, - в разговор вмешался Барнабас. Все это время он стоял рядом и многое слышал. - Ты и есть Анастейша, - указал он на меня. - Я понял это, проверив твою кровь. Она с самого начала показалась мне подозрительной.
        - Как это возможно? - настал мой черед удивляться.
        - Пространство, время, - взмахнул некромант руками, - все так причудливо переплелось. После смерти душа Анастейши покинула тело и отправилась в другой мир. Там она переродилась в новом теле. Естественно, потеряв память о своей предыдущей жизни. Это происходило несколько раз. Время странная штука. Проводя ритуал, Морт все-таки ошибся. Он выдернул душу Анастейши, но не в прежнем теле. Вместо этого он вытащил ее из будущего и другого мира в новом облике.
        Я моргала, силясь осмыслить все то, что сейчас услышала. Я - Анастейша. И в то же время не совсем она.
        Теперь понятно, почему свиток принял мою подпись! Он бы принял ее и в первый раз, не распишись вместо меня Сиф.
        - Проще говоря, ты, - Барнабас ткнул меня пальцем в плечо, - душа Анастейши, но повзрослевшая на несколько веков.
        Азриэл обнял меня за плечи в знак поддержки и тихонько прошептал на ухо:
        - Я тоже мало что понял. Но мы разберемся с этим вместе. Обещаю.
        Я кивнула. Говорить все еще не могла из-за потрясения. Повзрослевшая душа... надо же! Хорошо, вкус у меня изменился в лучшую сторону, и мне больше не нравятся цыганские мотивы в интерьере и одежде.
        Но до чего же здорово, что Азриэл меня поддержал! Я боялась, он не поймет. Зря. Мы настолько на одной волне, что прочее неважно.
        У нас было так много тем для разговоров. Столько всего надо обсудить. Но реальность напомнила о себе самым неприятным образом - под ногами задрожала земля. Я уже знала, что никакое это не землетрясение. Это драконы, и им не терпится разрушить город.
        В Аллории снова забил набат. Раз в десятый, наверное, за последние сутки. Его тревожный звук примирил даже Морта с Сифом. Оба резко умолкли и посмотрели на Азриэля. В конце концов, он один из двух оставшихся в Аллории патриархов. Есть еще наследник Белого, но он слишком молод и пока мало смыслит в управлении.
        Выходит, Аллория теперь полностью зависит от Азриэля. И это никакая не привилегия, а большая ответственность. Ему предстоит каким-то невероятным образом всех спасти.
        - Поспешим обратно в город, - сказал Азриэл. - Аллория нуждается в нас.
        Все одновременно кивнули. Бросить жителей в такой момент. это точно не про нас.
        Глава 61. Оборона
        Благодаря Латише перемещение заняло у нас пару минут. Чтобы попасть с одного конца города на другой она просто открыла портал. Мы шагнули в него и - вуаля! - очутились в главном зале городской ратуши, где патриархи проводили собрания по всем вопросам Аллории.
        Я была в ратуше впервые и немного удивилась аскетизму. Кроме большого круглого стола с двенадцатью стульями здесь ничего не было.
        - Чтобы патриархи не отвлекались от принятия важных решений, - пояснил Азриэл.
        Вот только патриархов больше нет. Старая система управления городом рухнула, а новой требовалось время на возникновение, а его как раз нет. Вряд ли драконы согласятся подождать с нападением, пока мы решаем внутренние вопросы.
        - Мне неприятно это говорить, - вздохнул Азриэл, - но похоже, мы остались без драконов. Те, что принадлежали патриархам, примкнули к диким после того, как их укротителей взяли под стражу. Нам нечем оборонять Аллорию.
        - Я отправлю армию нежити на городские стены, - заявил Барнабас. - Они будут сражаться за Аллорию. Но мне надо быть поблизости, чтобы управлять ими.
        - Благодарю, друг, - Азриэл сжал плечо некроманта.
        - Я буду помогать, - вперед выступил Морт.
        Латиша ахнула, испугавшись за любимого, но удерживать его не стала. Если защитники города не справятся, мы все обречены.
        - Я созову вольных сильфов, - подал голос Сиф. - Их не так много, и не все захотят вступиться за людей, которые их порабощают, но те, что пойдут за мной, могут принять форму драконов. Хотя бы на время. Долго дух не удержит столь сложный образ.
        - Вот видишь, - сказала я Азриэлю. - Нам не нужны патриархи. У нас и без них будут драконы.
        - Хорошо, - кивнул он. - Так и сделаем.
        - Есть еще белый дракон, - напомнила Латиша. - Его укротителя не было среди задержанных патриархов. Значит, он не замешан в инферии.
        - Точно, - поддержала я. - У нас целый один настоящий дракон!
        - Вы забыли обо мне, - донесся от двери голос Кеймрона.
        Мы так увлеклись обсуждением, что не заметили его появление.
        - Я - наследник оранжевого рода и имею полное право занять место в совете патриархов, раз уж теперь для этого не нужно укрощение дракона. Тем более, я - один из немногих, кто не участвовал в запрещенном ритуале. А вот Азриэл запятнал свое имя. Почему его не взяли под стражу с другими патриархами? Разве он менее виноват?
        В зале повисла тишина. Если Кеймрон потребует ареста Азриэля, народ может его поддержать. Недооценила я денди. Все это время он вел свою игру, целью которой было место патриарха.
        - Ана, отойди от него, - велел Кеймрон. - Ты все еще под моим покровительством, и я за тебя в ответе.
        - Я отказываюсь от покровительства оранжевого рода, - заявила во всеуслышание. - Хватит с меня твоей помощи.
        - Неблагодарная, - покачал головой Кей и переключился на Латишу. - Сестра, иди ко мне.
        - Нет, - она тоже заупрямилась. - Я останусь с Мортом и его друзьями.
        - Вот, значит, как вы заговорили? Решили простить Азриэля после всего, что он сделал? Да что с вами такое?!
        Вперед шагнул сам Азриэл. Вопреки ожиданиям, он говорил спокойно:
        - Я виноват, - признал он, - и понесу за это наказание. Но сперва необходимо спасти город. Я в состоянии помочь, и ты это знаешь. Сейчас каждый маг на счету. Я готов поддержать твои притязания на звание патриарха. Ты получишь место в совете. Городу нужны новые правители, ты прав.
        Кеймрон удовлетворенно кивнул:
        - Хорошо, я подожду с обвинениями до спасения Аллории. Но после ты ответишь за все свои деяния.
        - Согласен, - ответил Азриэл.
        А вот я была категорически против, но решила пока промолчать. Разберемся с драконами, и я обязательно придумаю, как быть с угрозами Кеймрона. Я буду не я, если позволю ему арестовать моего мужа. Нам еще ребенка вместе растить. Какая тюрьма, о чем вы?
        Наконец мы договорились. У всех наметились дела, надо было торопиться. Но, прежде чем мы разошлись, слово взял Барнабас. Он решил поддержать нас ободряющей речью в своем, некромантском духе.
        - Ну что, все готовы к смерти? - улыбнулся он. - Бояться ее не стоит. Смерть также естественная, как, например, опорожнение кишечника.
        Вот только лекций некроманта-психолога не хватало! Охотно верю, что Барнабас пытался поднять наш боевой дух, но вышло не очень.
        - У меня уютное кладбище, места всем достанутся, - развил он тему. - За могилами я ухаживаю исправно, Ана не даст соврать. Тихо, уютно, интересные соседи.
        Прямо-таки реклама лакшери курорта. Даже странно, что никто не попросился туда немедленно.
        - Спасибо, Барнабас, за воодушевляющую речь, - кашлянул Азриэл. - Будем надеяться, нам не придется злоупотреблять твоим гостеприимством.
        Все дружно поддержали его кивками.
        Больше желающих высказаться не было, и мужчины занялись делом, а меня с Латишей отправили в замок под наблюдение Кеймрона. Ради такого дела бывшие друзья, нынешние враги нашли общий язык. И Азриэл, и Кеймрон единодушно сошлись в одном - женщинам на войне не место.
        А вот мы с Латишей возражали! Но все же передышка пришлась кстати, даже я была вынуждена это признать. События мелькали так быстро, что голова шла кругом.
        Меня чуть не убил белый дракон, потом патриархи, затем я потеряла и снова обрела мужа, еще это нападение драконов. И все за последние сутки.
        Так что, оказавшись в своих покоях в замке Кеймрона, я первым делом повалилась на кровать.
        - Я просто полежу десять минуточек, - пробормотала я и отрубилась на несколько часов.
        Проснулась резко. Все из-за набата. Он то и дело звучал, но я так и не смогла к нему привыкнуть.
        Сонно потирая глаза, вышла в гостиную. Там собрались все - Морт, Сиф, Латиша. Ждали меня.
        - Надо было меня разбудить, - проворчала я.
        - Ты нуждалась в отдыхе после всего случившегося, - возразил Морт. - К тому же ты ничего не пропустила.
        - А где Азриэл с Барнабасом? - уточнила я.
        - На городской стене. Кеймрон тоже там. Скоро мы с Мортом отправимся к ним, - произнес Сиф. - Но прежде Азриэл велел передать тебе кое-что.
        - Слушаю, - я устроилась на диване.
        - Он попросил, если ты в состоянии, снова нагнать туман на город. Это осложнит драконам задачу.
        - Конечно, я это сделаю. Давайте поднимемся на крышу замка. На высоте мне будет проще. В замке ведь есть драконья терраса? - спросила я у Латиши.
        - Да, - кивнула она.
        - Проводи нас туда.
        Вместе мы вышли из покоев и вскоре были на месте. Терраса в замке Кеймрона мало отличалась от террасы, где жил Черный. Она так же располагалась на самой высокой точке строения. Отсюда открывался прекрасный вид и на город внизу, и на небо.
        Я подошла к перилам, вцепилась в них пальцами и запрокинула голову. Мне предстояло окутать туманом весь город. Скрыть каждый его сантиметр от взора драконов, и я полностью сосредоточилась на этой задаче.
        Мои спутники притихли, чтобы не мешать. Я прикрыла глаза и обратилась к внутреннему источнику магии. Однажды я уже вызвала туман, скрывая свой побег. Теперь просто надо это повторить.
        У меня получилось, хотя это заняло прилично времени. Определенно, туман - моя фишка. Не то что молнии.
        Спустя примерно полчаса город накрыла серая дымка. Шпили башен, улицы, дома - все потонуло в ней. На Аллорию будто пролилась молочная река.
        - Готово, - вздохнула я и поежилась от сырости, которая сопровождала туман.
        - Отлично, - похвалил Морт. - Теперь драконам будет сложнее разрушить город. Они не увидят, куда бить.
        - Почему драконы вообще напали? - спросила я.
        - Смерть Ангеса убила белого дракона, и люди схватили еще одного, чтобы поработить. Их терпению пришел конец, - ответила Латиша.
        Я кивнула. Их можно понять. Люди ловят драконов, заставляют служить себе, а потом убивают. Это ужасно. Естественно, им хочется положить этому конец. Поэтому они нападают на город в надежде разрушить его раз и навсегда.
        Но люди так поступают, потому что им нужны драконы для обороны города. Снова мы вернулись к этому замкнутому кругу. Вот если бы его разорвать...
        - Дракон! - Морт схватил меня за рукав и потянул прочь от перил. - Бежим!
        Туман закрутился спиралями от мощного потока воздуха - это дракон взмахнул крыльями. Мы пока его не видели, но он был уже совсем близко. У Кеймрона нет своего дракона. Так кто же это?
        Глава 62. Парламентер
        Мы в ужасе бросились к выходу с террасы. Лишь когда добежали, я поняла, что с нами нет духа. Он остался у перил.
        - Сиф! - я дернулась назад, но Морт удержал. - Ты что делаешь? Немедленно лети сюда!
        Не уверена, едят драконы духов или нет, но рисковать точно не стоит.
        - Мне кажется, это наш старый знакомый, - ответил Сиф. - Не думаю, что он причинит нам вред.
        Я вгляделась в небо. Проклятый туман не давал ничего рассмотреть. И даже злиться за это не на кого, ведь я сама его создала.
        Но вот белая хмарь немного расступилась, и проявились очертания дракона. Огромного как скала, черного как ночь.
        - Дарт Вейдер! - радостно взвизгнула я. Именно так я прозвала Черного за звук его дыхания.
        - Подожди, - Морт все еще был настроен подозрительно. - Возможно, он на стороне диких драконов. Ведь он теперь свободный.
        Я нахмурилась. А он прав. Кто знает, зачем Черный прилетел. И все же подозревать его в злом умысле не хотелось. Я не верила, что он попытается навредить нам после того, как я его освободила. Это была бы ужасная неблагодарность, а Черный не таков.
        Дракон осторожно приземлился на террасу и повернул голову левым глазом ко мне. Он искал именно меня. Возможно, давно кружил над городом, ожидая, пока я появлюсь под открытым небом.
        Глядя на меня, Черный уже знакомо фыркнул.
        - Он приглашает тебя полетать, - перевел Сиф.
        - Это еще зачем? - насторожился Морт. Азриэл доверил парню присматривать за мной, и он выполнял свою задачу на все сто.
        Черный чуть наклонил голову и протяжно выдохнул.
        - Что он говорит? - поинтересовалась я у духа.
        Тот перевел:
        - Черный родился вольным драконом, и это было хорошо. Потом его схватили и подчинили люди. Это было плохо, но он смирился. Он наблюдал, как живут люди. Защищал их от своих собратьев. Затем ты освободила его, и он снова стал вольным драконом, но так хорошо, как раньше, уже не было. Он привык к людям. Они такие хрупкие, в отличие от драконов. Теперь он не знает, где его место - среди людей или среди драконов. Но в одном он точно уверен: война - это плохо.
        - Черный хочет остановить войну? - удивился Морт.
        - А я всегда говорила, что драконы мудрые и добрые существа, - заявила Латиша.
        Я молчала, размышляя над тем, почему Черный прилетел ко мне. В одиночку ему не под силу переубедить драконов не нападать на город. Кажется, я догадалась, чего он хочет от меня.
        - Я полечу с тобой, - кивнула я. - Доставь меня к своим вольным братьям. Нам есть о чем поговорить.
        - Нет, ты не можешь, - возмутился Морт. - Это слишком опасно.
        - Выбора нет, - пожала я плечами. - Черный доверяет только мне. Если есть хоть небольшой шанс остановить войну до того, как пострадают драконы или будет разрушен город, я должна им воспользоваться.
        С этими словами я шагнула ближе к Черному, а он протянул в ответ лапу, предлагая по ней вскарабкаться ему на спину.
        - Ты и правда летала на драконе, - с восхищением пробормотала Латиша. Кажется, я только что стала ее кумиром.
        - Это так себе удовольствие, уж поверь, - попыталась я остудить ее пыл, но девушка не слушала.
        Ко мне приблизился Сиф.
        - Я не могу тебя просить лететь со мной, это очень опасно, - сказала я духу.
        - Но без меня ты не справишься, - озвучил Сиф мои собственные мысли.
        Я кивнула, признавая его правоту. Язык драконов из нас всех понимает только он. Без духа переговоры вероятнее всего провалятся. Я банально не пойму, что драконы мне говорят.
        - Решено, - приосанился дух, - я иду с тобой.
        - Ты такой смелый, - восхитилась я.
        - Если беременная женщина способна это сделать, то я тоже как-нибудь справлюсь, - фыркнул он в ответ.
        - Я так и знал, что ничем хорошим это все не закончится, - проворчал Морт и направился к нам.
        - Ты куда? - всполошилась Латиша.
        - Я лечу с ними, - заявил парень. - Без меня они пропадут.
        - Ты же боишься летать, - удивилась я.
        - И что? Это не повод тебя бросать.
        Все же у меня самые лучшие друзья. Отчаянные, немного сумасшедшие, а еще преданные и настоящие. Как здорово, что они есть!
        - Тогда я тоже с вами, - Латиша подобрала юбку повыше и приготовилась чуть ли не первой карабкаться на дракона. - Возражения не принимаются. Не прощу себе, если упущу, возможно, свой единственный шанс полетать на драконе.
        Черный оглядел нашу бравую компанию и недовольно фыркнул. Намекал, что он нам не общественный транспорт, чтобы возить всех подряд.
        - Ничего, - махнула я рукой, - справишься. Мы легкие.
        Я все же первой влезла на спину Черного. Сиф, как обычно, полетит самостоятельно. А вот Морта с Латишей пришлось подождать.
        Но вот, наконец, мы все уселись. Черный уже повернул к перилам, и тут с громким хлопком открылась дверь на террасу.
        Я оглянулась на звук и увидела в дверном проеме Азриэля. Вид у него был ошарашенный. Он не верил своим глазам - его жена! Верхом на драконе!
        - Это ты его вызвал, Морт? - догадалась я.
        - Он велел немедленно связаться с ним в случае опасности, - оправдался парень. - Я тогда еще не знал, что мы полетим на переговоры.
        - Ана, вернись! - выкрикнул Азриэл и бросился к нам.
        Но Черный в этот самый момент, вильнув хвостом, сорвался вниз с террасы. Догнать дракона в небе нереально. Азриэл лишь мог кричать нам вслед. Ветер уносил его голос прочь, я не понимала ни слова, но догадывалась, что муж ругает меня на чем свет стоит. Даже жаль его немного. Бедовая ему досталась жена.
        В этот раз Черный летел максимально комфортно для ездоков. Никаких резких падений или взлетов, все на одной высоте в режиме мягкого парения.
        Мы быстро пересекли Аллорию, пронеслись над городской стеной и вылетели за пределы людского поселения. Впереди ждала неизвестность и... драконы.
        Было ли мне страшно? Если честно, очень. Собиралась ли я повернуть назад? Ни за что!
        Глава 63. Вольные драконы
        Распластавшись на шее Черного, я почти не испытывала неудобств. К счастью, в этот раз мои волосы были заплетены в тугую косу. По крайней мере, колтуны мне не грозят. Хотя, возможно, меня скоро сожрут драконы, так что прическа - не самая большая проблема.
        Мы словно не летели, а плыли по молочной реке. Плавно и спокойно. Черный потихоньку учился перевозить на себе людей. Еще немного, и из него получится отличный ездовой дракон.
        Расслышав мои мысли, Черный возмущенно фыркнул. И без перевода Сифа я все прекрасно поняла. Наверняка он сказал что-то вроде: «Не дождешься».
        - Читать чужие мысли без спроса некрасиво, - выговорила я ему в ответ.
        Несмотря на осторожность, летел Черный быстро. Вскоре мы оказались за чертой города, и туман понемногу рассеялся. Теперь я видела поля далеко внизу под нами, над головой -звезды, а впереди - горы.
        По крайней мере, поначалу я приняла эти возвышенности за горы, но когда они задвигались, осознала свою ошибку. Это же... драконы!
        Пять, нет десять или двенадцать. Постойте, уже шестнадцать. Да сколько же их там?!
        - Вот это мы попали, - пробормотал Морт за моей спиной.
        Да уж, лучше не скажешь. Черный нес нас прямиком к лежбищу драконов. Здесь они набирались сил перед очередным нападением на город. Уже трижды за сутки они пытались пробить оборону Аллории, и с каждым разом были все ближе к цели. Возможно, четвертая попытка станет последней. Для горожан.
        Черный сделал круг и пошел на посадку. Едва мы приземлились, к нам подлетел Сиф. Мы старались держаться рядом. В обществе стольких драконов нам было, мягко говоря, некомфортно.
        Я, Морт и Латиша спустились на землю. Черный встал так, чтобы загородить нас от своих сородичей. Надо же, защищает. Но я не обольщалась - перевес сил явно не на нашей стороне.
        Неожиданно часть драконов отделилась от общей массы и направилась к нам. Я напряглась. Уже пора бежать или еще рано?
        - Можно, я упаду в обморок? - прошептала Латиша, закатывая глаза.
        - Чур, я первая, - ответила.
        Мы вцепились друг в друга, чтобы в самом деле не свалиться. Сиф завис над моим плечом. Этот день начался паршиво, и я уже не надеялась на его хороший исход.
        Но вопреки ожиданиям, драконы не нападали. Они огибали Черного и становились за нашими спинами.
        Желтый, серый, красный... постойте, да это же драконы патриархов! Все восемь. Похоже, они на нашей стороне. Иначе как трактовать это перемещение?
        Я воодушевилась. Мы уже не один на один со стаей. У нас есть поддержка. Пусть нас по-прежнему меньшинство, но хотя бы появился шанс, что к нам прислушаются.
        Остальные драконы, склонив головы, наблюдали за перестроением. Когда все заняли места согласно своим убеждениям, Черный повернул морду ко мне и фыркнул.
        - Твой выход, человеческая самка, - перевел Сиф. - Говори.
        Черный сдвинулся в сторону, открывая меня. Теперь между мной и дикими драконами было пустое пространство. Я сразу почувствовала себя уязвимой. Честное слово, я бы предпочла выкрикивать слова из-за спины Черного, но драконы могли посчитать это неуважением.
        Что я вообще делаю? Почему не сижу дома, не вяжу пинетки ребенку, как любая нормальная будущая мать? Да по мне психологи плачут. У меня явные проблемы с инстинктом самосохранения.
        А с другой стороны - кто, если не я? Раз Черный пришел ко мне, значит, верит, что именно я справлюсь.
        Не остановлю драконов, город уничтожат. Негде будет вязать пинетки, ведь у меня больше не будет дома. И, вероятно, мужа. Азриэл из тех, кто погибнет, сражаясь, но не сдастся.
        Не буду врать, мне было безумно страшно, когда я шагнула навстречу драконам. Но в то же время я была уверена, что поступаю верно.
        Угадать главного у диких оказалось несложно. Без сомнений это огромный белый дракон. Я окрестила его про себя Вожаком. Он был намного крупнее того, которого я видела недавно на арене. Возможно, они как-то связаны. Отец и сын, например.
        Это многое бы объяснило. В том числе то, почему драконы напали именно сейчас.
        Черный что-то фыркнул за моей спиной, обращаясь не ко мне, а к своим сородичам. После этого драконы посмотрели на меня иначе. С уважением, что ли.
        - Что он сказал? - шепнула я Сифу, который намертво завис над моим плечом.
        - Я не очень-то понял, что конкретно он имел в виду, - признался дух. - Но если перевести дословно, то Черный произнес: «Я привел вам Освободительницу. Мать Погонщика драконов».
        Я нахмурилась. Допустим, освободительницей он меня называет потому, что я сняла с него ошейник. Но что за погонщик? Кажется, нам с Черным надо кое-что обсудить. Если выберусь из этой передряги живой, обязательно с ним потолкую.
        Белый дракон опустил голову на лапы. Так взрослый садится на корточки перед дошкольником, чтобы быть на одном с ним уровне. Он явно готов слушать.
        Что ж, у меня одна попытка уговорить драконов на мир. Сделаю, что смогу.
        Я говорила долго и много. В первую очередь о том, что война принесет потери обеим сторонам.
        - Люди не так беспомощны. У нас есть нежить, есть духи, способные менять форму как им вздумается. Это не говоря о магах и метательных орудиях. Конечно, драконы сильнее. Вполне возможно, что в этой схватке вы одержите верх. Но без жертв не обойдется. Сколько сородичей вы потеряете? Сколькими готовы пожертвовать?
        Но это был не единственный мой аргумент. У меня имелся козырь. Я приберегла его на финал:
        - Патриархи арестованы, - заявила я. - Былому укладу пришел конец. Больше не будет порабощения драконов. Люди хотят жить в мире. Если вы согласитесь, вместе мы изменим будущее. Все будет иначе.
        Драконы переглядывались и фыркали. Как мне показалось, недоверчиво.
        - Доказательство моих слов стоит за моей спиной, - я указала на драконов, которые недавно принадлежали патриархам. - Эти драконы больше не подчиняются укротителям.
        - Но на их шеях все еще висят ошейники, - перевел Сиф слова Вожака.
        - Я их сниму, как только мне представится возможность. Я бы сделала это сейчас, но у меня нет с собой наручей патриархов.
        - Нам нужно обсудить твои слова, Освободительница, - Вожак выпрямился, и мне пришлось запрокинуть голову, чтобы видеть его морду. - Будь пока нашей гостьей.
        Отпускать меня не собирались. Похоже, я заложница. Если решение драконов будет не в пользу людей, мной вполне можно шантажировать Азриэля. Повезло, ничего не скажешь.
        Большинство диких драконов отдалилось для совещания, но часть осталась и взяла нас в плотное кольцо.
        Черный не нервничал, и я решила почем зря не травить душу. Все равно ничего уже не изменить. Черный разлегся на траве, мы с Мортом и Латишей пристроились у его передних лап. Потянулось ожидание.
        Со стороны казалось, что драконы не совещаются, а дремлют. Одни лежали на земле, другие сидели. Изредка кто-нибудь из них фыркал, но большую часть времени стояла гробовая тишина.
        - Они хотя бы обсуждают мое предложение? - волновалась я.
        - Между собой они общаются мысленно, - пояснил Сиф. - Им не требуются звуки.
        - А ты не можешь подлететь поближе и подслушать?
        - Даже если мне удастся к ним подобраться, я все равно не разберу мысли драконов. Я слышу лишь то, что они хотят мне показать.
        - Жаль, - вздохнула я.
        Совещание заняло несколько часов. Похоже, это был насыщенный диспут, хотя внешне это никак не проявлялось. Драконы почти не двигались. Неудивительно, что с расстояния я сочла их горами.
        Но вот наконец Вожак направился ко мне. Я вскочила на ноги и подобралась. Черный тоже встал. Сейчас что-то будет.
        - Мы приняли решение, Освободительница, - Сиф переводил синхронно. - Вольные драконы готовы пойти на соглашение с людьми, но при одном условии.
        - Сделаю, что смогу, - заверила я.
        - Люди должны освободить последнего плененного ими дракона, - заявил Вожак.
        Я знала, кого он имеет в виду - того самого белого, что едва не сожрал меня на арене. Я была права - он родственник Вожака. На данный момент это единственный дракон в Аллории, который подчиняется укротителю.
        - Даю тебе время до следующего заката, - сказал Вожак. - Если вы освободите нашего собрата, мы улетим и будем сохранять мир до тех пор, пока люди сами его не нарушат. Мое слово нерушимо.
        Я кивнула. Спорить и торговаться смысла нет. Драконы приняли решение.
        Теперь мне предстояла задача посложнее - убедить людей в необходимости мира. Хотелось надеяться, что они не упрямее драконов.
        Глава 64. Диктатор
        Черный понес нас обратно в город. Бывшие драконы патриархов тоже взмыли в воздух и теперь летели вереницей за нами.
        Туман, который я создала, почти развеялся без моего влияния. Город отлично просматривался в свете взошедшего солнца, как и летящие к нему драконы.
        Люди на стене засуетились при виде нас. Наверное, решили, что мы хотим напасть. Еще немного, и в нас бы полетели копья, но где-то на стене должен быть Азриэл. Я отправила к нему Сифа с просьбой не атаковать, и нас пропустили.
        Черный не полетел обратно к замку. Он приземлился на ближайшей площади за городской стеной. Сделал это намного аккуратнее, чем в первый раз. Хотя брусчатка все равно пострадала.
        Другие драконы остались в небе. Парили над нашими головами.
        Площадь пустовала, но мы были не одни. Из-за углов домов, из окон и даже с крыш за нами следили люди. В основном стражи с пиками наготове.
        Стать мишенью - так себе удовольствие. Черный нервничал и бил хвостом совсем как недовольный кот. Вот только его хвост раз в сто больше, и каждый взмах им заканчивался то разбитым окном, то куском рухнувшей стены. Этак люди еще решат, что дракон нарочно уничтожает город, и нападут.
        - Тише, - я похлопала Черного по загривку. - Не давай им повода для атаки.
        Дракон тяжко вздохнул, но присмирел, и мы рискнули выпрямиться на его шее. Тут-то люди и заметили, что у дракона есть наездники.
        Горожане, мягко говоря, удивились. А точнее - испытали культурный шок. Люди! Верхом! На драконе! Такого отродясь не случалось.
        Они были настолько поражены, что забыли о вражде. Один за другим стражи, опустив пики, выходили на площадь с единственной целью - поглазеть на чудо.
        Черный нервно заерзал, нам с Мортом и Латишей тоже было не по себе. К такому ажиотажу жизнь нас не готовила. За секунду мы превратились в городскую легенду.
        - Она верхом на драконе, - шептались стражи и тыкали пальцами в мою сторону. - Наездница, - то и дело повторяли они.
        Похоже, у меня появилось еще одно прозвище вдобавок к Освободительнице.
        - Почему они говорят только о тебе? - обиделся Морт. - Мы ведь тоже на драконе.
        Я пожала плечами. За меня ответил Сиф:
        - Потому что Ана сидит впереди, а это значит, что она управляет драконом. А вы -пассажиры.
        - Меня все устраивает, - улыбнулась Латиша. - Это было лучшее приключение в моей жизни!
        Морт обиженно засопел и первым соскользнул со спины Черного на мостовую. Затем помог слезть Латише, а я последовала за ней.
        Нас не подхватила взволнованная толпа только потому, что стражи опасались приближаться к дракону. Они остановились на расстоянии нескольких метров и возбужденно перешептывались. Мы тоже не торопились к ним подходить. Кто знает, как они отреагируют. Может, схватят и сожгут на костре за черную магию.
        Так мы и топтались на месте. Черный тоже опасался взлетать из-за скопления людей вокруг. Это могло длиться долго, но тут часть стражей расступилась, образовав проход, и из толпы показался Азриэл.
        Я вздохнула с облегчением. Наш спаситель! Еще бы немного - и толпа растерзала нас на сувениры.
        - Всем занять свои места! - выкрикнул Азриэл. - Мы обороняем город. Или вы забыли об этом?
        Стражи неохотно пошли восвояси. На каждом шагу они оборачивались на дракона. Но все же постепенно площадь опустела, и Азриэл добрался до меня. Заключил в объятия и прижал к груди. Так крепко, что я едва могла дышать.
        - Я думал, что снова потерял тебя. Уже собрал отряд, чтобы идти к драконам за тобой, - прошептал он. Потом разжал объятия и встряхнул меня за плечи. - Никогда больше так не делай! А не то я в самом деле запру тебя в подземелье замка. Может, хоть так ты будешь меня слушаться.
        - А ты, оказывается, диктатор, - рассмеялась я.
        Страшно совсем не было. Я знала наверняка - Азриэл скорее сам погибнет, чем позволит мне навредить. Он доказал это на деле. Дважды.
        - Диктатор? Это еще кто такой? - нахмурился муж.
        Пришлось объяснить значение нового слова. Азриэл слушал с интересом. Задумчиво и внимательно.
        Но времени на разговоры и нежности особо не было. Это кажется, что до заката долго. Но еще столько всего нужно сделать! И самое главное - убедить укротителя отпустить своего дракона.
        Я обернулась к Черному и кивнула ему:
        - Возвращайся к своим, - сказала. - Я сделаю все, что от меня зависит, чтобы окончить эту войну.
        Черный развернулся. Когда он взмахнул крыльями, нам пришлось спешно покинуть площадь, иначе нас бы просто-напросто смело.
        Мы укрылись за углом дома, и Азриэл спросил:
        - Ничего не хочешь мне рассказать?
        - На самом деле, хочу. И очень многое. Но давай созовем совет патриархов, или как он теперь называется, чтобы я не повторялась дважды.
        Азриэл кивнул. Он умел сосредотачиваться на том, что действительно важно. Вскоре мы с Мортом и Латишей уже были в ратуше. Постепенно там собрались все - Барнабас, Кеймрон, наследник белого патриарха.
        Я нервничала даже сильнее, чем перед разговором с драконами. Что-то мне подсказывало, что ящеры - более разумные существа, чем люди.
        Когда все собрались, я взяла слово. Начала с того, что рассказала о своем полете к драконам. Говорить оказалось немного сложнее, чем я ожидала. Меня то и дело перебивали. С драконами и то приятнее общаться. Они хотя слушают собеседника.
        - Ты летела на драконе?! - поразился новоявленный Белый патриарх.
        После его возгласа собравшиеся еще минут тридцать обсуждали мой полет и его перспективы. Означает ли это, что люди в будущем смогут летать на драконах? Как их заставить носить наездников? Вот, что их волновало.
        Вроде все начали успокаиваться, как Латиша сообщила брату:
        - Я тоже летала на драконе.
        Кеймрон схватился за сердце и набросился на Морта:
        - Это ты виноват!
        - Вообще-то это я, - пришлось признаться.
        Завязался очередной спор, грозивший перерасти в ссору, и я не выдержала.
        - Хватит! - хлопнула ладонью по столу, возвращая внимание к себе. - Сейчас это неважно. Если мы не остановим войну, некому будет летать на драконах и воспитывать младших сестер.
        Кеймрон и Белый обиженно поджали губы, остальные согласно кивнули. Что ж, вот и наметились мои главные противники. Забавно, как Кея увлекла идея полета на драконах. Он вроде был за их освобождение. Похоже, власть вскружила ему голову и изменила мнение.
        Я опять взяла слово, но говорила недолго. Стоило рассказать, что я беседовала с дикими драконами, как снова началась вакханалия. Позабыв обо мне, все обсуждали эту новость.
        - У них серьезные проблемы с вниманием, - пробормотал Сиф, зависший над моим плечом.
        Я лишь вздохнула в ответ. Перемены - это всегда сложно. А тут их сразу столько.
        Наконец, спустя час я дошла до сути - до предложения драконов. Именно так я это назвала, но у патриархов было свое мнение.
        - Это требование, - заявил Белый. - И мы не обязаны его исполнять. Как они смеют указывать, что нам делать?
        Естественно, он был против. В конце концов, речь шла о его личном драконе, и он ожидаемо не хотел его терять.
        - Белый дракон - наше главное оружие, - поддержал Кеймрон. - Нельзя вот так просто его отпускать. Возможно, драконы хотят нас обезоружить и напасть. Они коварны.
        - Ты вроде был за освобождение драконов, - напомнила я. - Что изменилось?
        - Я просто не хочу умирать.
        В итоге обсуждение затянулось на несколько часов. Казалось, ему конца и края не будет.
        - Лично я за то, чтобы отпустить дракона, - высказался Барнабас.
        - Ты не входишь в совет патриархов, - напомнил Белый. - На самом деле, решение могут принимать всего трое - я, Кеймрон и Азриэл. Двое уже проголосовали против, а значит, перевес на нашей стороне. Обсуждение закончено.
        Поставив точку в бесконечном споре, он встал из-за стола, давая понять, что больше говорить не о чем. Я посмотрела на Азриэля. И это все? Вот так легко мы упустим единственный шанс на мирный исход?
        - Сядь, - велел Азриэл Белому. В его на первый взгляд спокойном голосе звучал такой металл, что парень тут же плюхнулся обратно на стул.
        - Ты что творишь? - спросил Кеймрон.
        - Беру дело в свои руки, раз вы не в состоянии осознать опасность, в которой мы все находимся, - ответил Азриэл. - В Аллории военное положение, и я командую обороной города. В такие моменты тот, кому подчиняется войско, имеет право взять управление городом полностью на себя.
        Я слушала Азриэля и узнавала собственные слова. Примерно так я объясняла ему, откуда берутся диктаторы. Это был один из вариантов. Когда он спрашивал подробности, я не придала этому значения, а он, оказывается, увидел возможность.
        - Я объявляю себя диктатором, - заявил Азриэл. - Пока город в опасности, управлять им буду я. И принимать решения тоже буду я. Единолично.
        У меня чуть челюсть не упала от удивления. Такого поворота я точно не ожидала. Который раз себе говорю - держи язык за зубами. Дообъяснялась до того, что собственный муж превратился в тирана.
        - А если мы будем против? - робко поинтересовался Белый.
        - Тогда я прикажу взять вас под стражу, - заявил новоявленный Пиночет.
        Все притихли, и Азриэл продолжил:
        - Моим первым распоряжением будет освободить белого дракона.
        Я хмыкнула. А что, мне нравится. Он такой властный, такой горячий. Пожалуй, эта ролевая игра мне по вкусу.
        Глава 65. Мир
        Не родился еще тот, кто переспорит Азриэля. Разве что я могу, но в этот раз не стала. Ведь мы на одной стороне баррикад.
        Кеймрону и Белому пришлось подчиниться. Все вместе мы поднялись на драконью террасу. В ратуше она тоже есть. Причем намного шире, чем в замках. Здесь поместятся сразу несколько драконов.
        На террасе Азриэл велел призвать белого дракона. Туман над городом окончательно развеялся, так что мы могли издалека наблюдать за его приближением. Летел он неохотно, явно не желая иметь ничего общего с людьми, но из-за ошейника выбора у него не было.
        Когда дракон приземлился, на террасе еще осталось достаточно места. Вся наша команда поместилась без проблем.
        - Сними с дракона ошейник, - приказал Азриэл укротителю.
        - Тебе надо, ты и снимай, - взбрыкнул тот. Расстегнув наручи, Белый бросил их к ногам Азриэля. - Я не стану своими руками отпускать дракона. Можешь меня хоть в кандалы заковать.
        Укротитель был настроен решительно. Ни уговоры, ни угрозы не заставят его передумать.
        На все эти пререкания уходило слишком много времени. До заката - срока, установленного Вожаком, - осталось не так долго. Скоро солнце коснется горизонта, и драконы снова нападут.
        Тогда Азриэл поднял наручи с пола и сам направился к дракону, но тот оскалился. Гребень на его спине встал дыбом. Дракон отлично помнил, кто накинул на его шею ошейник и кому он обязан рабством.
        Пока его сдерживают наручи, он не нападет. Но стоит его освободить, и дракон растерзает Азриэля. Это было ясно как день.
        - Уходите, - махнул нам Азриэл. - Ждите меня в зале для совещаний, я скоро приду.
        Ага, как же, придет. Знала я, чем это все закончится. Я снова овдовею, и не факт, что Барнабас опять вернет мне мужа. Вряд ли дракон оставит от Азриэля хоть что-то, что можно воскресить.
        Этого я допустить не могла, а потому шагнула вперед.
        - Ты со мной? - спросила я Сифа.
        - Всегда, - ответил дух.
        Вдвоем мы направились к Азриэлю, пока остальные топтались у двери.
        - Дай мне наручи, - протянула я руку, поравнявшись с мужем.
        - Ты что опять задумала? - нахмурился он.
        - Хочу поговорить с драконом. Если среди нас есть кто-то, кого он сожрет не сразу, а хоть немного подумав, то это я.
        - Я тебе не позволю. Это слишком опасно, - покачал головой Азриэл.
        - Я только что общалась с сотней таких, как он. С одним как-нибудь справлюсь.
        Я вцепилась в наручи и дернула на себя, но Азриэл держал их крепко, не желая отдавать. Мы перетягивали наручи от одного к другому, а дракон с интересом следил за нашей возней. В итоге он не выдержал первым.
        Бах! - прямо перед нами встала огромная белая лапа. Азриэл от неожиданности ослабил хватку, и я вырвала у него наручи. Победа!
        Радовалась недолго. Дракон опустил морду передо мной. Так близко к огнедышащей пасти я была впервые. Меня обдало жаром. Еще немного - и бровям с ресницами конец. Что-то не везет им в последнее время.
        - Я общалась с твоим отцом. Вожаком диких драконов, - выпалила я. - Мы договорились о мире между людьми и драконами при условии, что я тебя отпущу.
        Дракон хмыкнул совсем по-человечески.
        - Что он сказал? - спросила я у Сифа.
        - Это не слова, он просто смеется над тобой, - сообщил тот.
        - Ах вот как! - возмутилась я. - Не веришь, что Вожак говорил со мной? Я, между прочим, Освободительница драконов, Наездница и мать Погонщика драконов, - вспомнила я все титулы, которыми меня наделили драконы. - Попрошу немного уважения к моей персоне.
        Дракон от такого напора попятился. Теперь он смотрел на меня с большим почтением. Впечатлился.
        - Откуда все эти титулы? - спросил Азриэл, который, естественно, никуда не ушел.
        - Так меня называют драконы, - пожала я плечами, а после снова обратилась к ящеру: - Вожак велел освободить тебя до заката. Если я это сделаю, войны не будет. Так что, будь добр, не мешай мне.
        С этими словами я направилась к оторопевшему дракону. Не такой уж он большой и страшный. Скорее, одинокий и напуганный.
        - Ана, куда? - зашипел сзади Азриэл, но удержать меня не успел.
        Я была уже возле дракона.
        - Не дергайся, пожалуйста, - попросила его. - Мне надо снять с тебя ошейник, а это не так легко, знаешь ли.
        Дракон застыл. Умненький и послушный. Повезло мне. Хоть в цирке с ним выступай, такой дрессированный. Возможно, дело в наручах, что я держала. Они не позволяли дракону ослушаться. Но я все же не укротитель, во мне нет их магии.
        - Лапу, - скомандовала я, и дракон тут же ее поднял.
        Азриэл за моей спиной только хмыкнул. А когда я начала карабкаться на дракона, подсадил.
        С третьей попытки мне удалось расстегнуть ошейник. Тот свалился с шеи дракона, и я испугалась, что сейчас ящер резко дернется, пытаясь меня сбросить, но ничего подобного не произошло. Дракон стоял неподвижно, ожидая, пока я благополучно спущусь на пол.
        Тут мне снова помог Азриэл - он меня поддержал, и я успешно спрыгнула с дракона.
        - Наручи больше не нужны, - отбросила я их подальше. - Возвращайся в стаю и передавай от меня привет Вожаку. Я выполнила его условие. Надеюсь, он в ответ тоже сдержит слово.
        Белый опустил голову, будто кланяясь мне. А потом начал поворачиваться к нам спиной.
        Азриэл подхватил меня и поскорее убрал с дороги, чтобы дракон ненароком не задел хвостом. Мы присоединились к остальным возле выхода с террасы.
        А потом вместе мы наблюдали за тем, как улетает белый дракон. Правда, его укротитель ушел, хлопнув дверью, но это не испортило нам впечатление.
        Я смотрела вслед дракону и понимала - вот оно, начало новой эпохи для Аллории. Хорошей она окажется или плохой - нам только предстоит разобраться.
        Глава 66. Подарок
        - Мне срочно необходимы наручи Азриэля, - заявила я, поднявшись в башню некроманта. - Где вы их спрятали?
        - На кладбище, - ответил Барнабас.
        - А чуть поконкретнее. В какой именно могиле они зарыты?
        - Если б я помнил. Знаешь, сколько заклинаний хранится в этой голове, - он постучал себя пальцем по виску. - Они вытесняют всю неважную информацию.
        - И что мне делать?
        - Иди, поищи сама, - махнул рукой некромант. - Вход на кладбище тебе открыт.
        - Мне идти... одной? - я поежилась. Отношение к зомби у меня не сильно улучшилось.
        - Там где-то бродит Морт, выполняет мое задание. Он тебе поможет, если что. Возможно, он помнит, где мы закопали наручи.
        Делать нечего, пришлось идти.
        С тех пор, как белый дракон улетел, прошел месяц - или как здесь принято говорить тридцать рассветов. Насыщенные выдались дни, каждый был при деле.
        Свободные драконы сдержали слово - больше никаких нападений на город. Они оказались не только мудрыми, но и верными существами. В Аллории началась новая эпоха.
        Первое время я каждое утро встречала на террасе замка Шарнье нового дракона. Один за другим прилетали бывшие драконы патриархов и просили снять с них ошейники.
        Азриэл обеспечил меня всеми наручами, и я занялась тем, чем всегда мечтала - спасала диких животных. В процессе нашла общий язык с каждым из них. Так среди моих друзей появилось уже десять драконов.
        А вот в услужении у людей их больше не было. Но мы постоянно видели их в небе, а иногда Черный наведывался в замок, и мы болтали, глядя на звезды.
        Мы говорили обо всем, кроме одного - Черный наотрез отказывался объяснить свои слова о Погонщике драконов. Он был чертовски упрямым ящером.
        Зато если он был в хорошем настроении, мы летали. Правда, до тех пор, пока Азриэл об этом не узнал и не запретил.
        - Полеты опасны для беременных, - заявил муж. - Ты должна беречь себя. Вот родишь
        - и сможешь снова летать.
        Я была вынуждена с ним согласиться. Мой живот подрос, приходилось с этим считаться. Я уже была не такой резвой, как раньше.
        Азриэл тем временем налаживал новую систему управления городом. Предыдущих патриархов осудили за применение черной магии. Нужна была замена, и внезапно меня возвели в ранг патриарха фиолетового рода. А что, мне этот оттенок к лицу. Причина моего продвижения по карьерной лестнице была проста: я стала живой легендой для горожан. Я летала на драконе, это все видели.
        Наследникам родов укротителей еще только предстояло повзрослеть и занять свои места в совете. Но теперь их будут воспитывать иначе, в новом ключе мирной жизни с драконами. Я была уверена, что из них вырастет достойная смена.
        Кеймрон, как и обещал Азриэл, тоже остался патриархом.
        - Ты все-таки добился своего, - сказал ему Азриэл. - И не говори, что это с самого начала не было твоим планом.
        - Ты всерьез думаешь, что я спланировал вторжение драконов и смещение патриархов?
        - сделал тот невинные глаза.
        - Я думаю, ты прекрасно знал об инферии и ждал подходящего момента, чтобы использовать происходящее в свою пользу. А «Вольные крылья» - просто удобное прикрытие. Так что ты виноват не меньше меня. Попробуешь меня обвинить, я и утяну тебя за собой.
        Я кивнула, соглашаясь с мужем. Прав был Азриэл: Кей отказался подчинить дракона вовсе не из любви к этим существам, а из страха.
        - Почему же в таком случае вы приняли меня? - поинтересовался Кеймрон.
        - Потому что ты можешь быть полезен, - ответила я. - В том, что касается организации раутов, тебе нет равных. Так что на тебе будет вся общественная работа. И еще кое-что.
        - Я слушаю, - кивнул Кеймрон.
        - Ты не будешь мешать союзу Морта и Латиши, - заявила я. - А не то мы можем и передумать.
        Пришлось Кею согласиться. Место патриарха слишком манило его, чтобы отказываться из-за сестры.
        В итоге Морт теперь жил на три дома: учился у Барнабаса, много времени проводил с Латишей и навещал меня. Я его видела редко, но у парня должна быть личная жизнь. Не все же ему за мной ходить.
        Сиф тоже нашел себе занятие. Он возглавил общество по борьбе за свободу духов. В отличие от «Вольных крыльев», они реально что-то делали.
        Отношение к духам изменилось в лучшую сторону после того, как они встали на защиту города вместе с людьми. Плюс духи служили переводчиками с драконьего языка.
        Впрочем, Сиф придумал им и другие занятия. Он учил духов обращаться в зеркала, и у них отбоя не было от заказов. Женщины всей Аллории и соседних городов выстроились к нему в очередь. У Сифа было всего одно условие - дух должен быть вольным. Никакого рабства.
        У нас с Азриэлем тоже все было прекрасно. Мы наслаждались медовым месяцем - самой горячей порой отношений. Не будь необходимости присматривать за городом, мы бы не вылезали из кровати. К счастью, тут моя беременность никак не мешала.
        Было немного жаль, что я пропустила свадьбу. Душа я Анастейши или нет, а память об этой жизни ко мне так и не вернулась. Я помнила лишь свою жизнь на Земле.
        Но я решила, что могу хотя бы свадебный подарок мужу сделать. Например, возвратить ему наручи. Это все же семейная реликвия. Пусть они сейчас не нужны, но он наверняка обрадуется, если они будут храниться в замке. Вот поэтому я отправилась на кладбище Барнабаса.
        Удивительно, но могилы выглядели нетронутыми. А ведь я ожидала увидеть разруху, раскопанные захоронения, покореженные памятники. Неужели все те зомби, что захватили патриархов, просто вернулись на кладбище и закопались обратно? Поразительно!
        Я двинулась вглубь кладбища в поисках Морта и вскоре поняла, что не все так хорошо у зомби с самодисциплиной, как я думала.
        Морт нашелся неподалеку от входа с лопатой в руках. Обычно он раскапывал могилы, чтобы воскресить кого-нибудь и выполнить задание наставника, но сегодня он наоборот закапывал.
        Я посмотрела ему за спину и увидела еще много потревоженных могил. Вот и ответ на вопрос, кто приводит кладбище в порядок. Это все бедолага Морт трудится не покладая рук.
        - Вот так всегда, - проворчал парень, заметив меня. - Он поднимет всю нежить, а мне потом убирай. Да я здесь возиться буду до старости!
        - Я бы помогла, но сам понимаешь, - я указала на свой живот.
        - Да, тебе нельзя, - вздохнул Морт. - Ты пришла повидаться?
        - Вообще-то я ищу наручи. Барнабас забыл, где их зарыл, и велел спросить у тебя.
        - Он отдал их Годрику, - ответил Морт. - Помнишь, где его могила?
        Еще бы не помнить! Этот шаловливый зомби навсегда врезался мне в память.
        - Сходи к нему сама, - попросил Морт. - У меня тут работы полно, а я хотел сегодня еще заскочить к Латише.
        Я кивнула. Сама так сама. Пора уже побороть страх перед зомби, раз уж они так плотно вошли в мою жизнь.
        Могилу Годрика я нашла без труда. Благо она закопана и неподалеку от входа, не пришлось сильно углубляться.
        Присела рядом с надгробием на корточки и попросила:
        - Годрик, будь лапочкой, отдай наручи. Барнабас разрешил их забрать.
        Из земли выкопалась знакомая рука. Пальцы двигались быстро. Чем-то это напоминало язык жестов у глухонемых. Годрик явно что-то хотел от меня взамен.
        - Помедленнее, - перебила я. - Объясни спокойно, что тебе нужно.
        Пальцы на секунду обреченно повисли. Зомби расстроился, что его не понимают. Вот они, минусы загробной жизни - серьезные проблемы с общением.
        Вдруг рука встрепенулась. Пальцы настойчиво указывали куда-то в сторону. Я посмотрела в том направлении, но ничего кроме надгробных плит там не было. Стоп, а что если дело именно в них?
        - Маргоша Свифт, прожила двадцать одну зиму, умерла от болотной лихорадки, - прочла я на ближайшей плите.
        Пальцы тут же закивали. Мол, да, это то самое.
        Мне потребовалась минута, чтобы сообразить, что от меня хочет Годрик. Похоже, ему приглянулась соседка по кладбищу, и он решил за ней приударить с моей помощью. С ума сойти, здесь даже у зомби есть личная жизнь.
        - Что мне сделать? - поинтересовалась я.
        Рука вырвала растущий на могиле цветок и протянула мне. Я его забрала, и пальцы снова указали на надгробие Маргоши. Зомби-сводницей мне еще быть не доводилось, но все когда-то случается впервые.
        Я встала с корточек, подошла к могиле Маргоши и опустила на нее цветок. А после произнесла:
        - Это подарок от Г одрика. Нежити из соседнего захоронения.
        Чувствовала себя при этом полной идиоткой. Но чего не сделаешь, чтобы порадовать мужа.
        Я едва успела договорить, как из земли появилась изящная женская ручка, чуть подпорченная разложением, и сцапала цветок. Кажется, подношение приняли.
        - Годрик, - сказала я, вернувшись к первой могиле, - твоя дама сердца явно относится к тебе благосклонно. Можешь копать к ней подземный туннель. Она тебя ждет.
        Рука радостно растопырила пальцы и принялась закапываться обратно в землю.
        - Эй, постой! - крикнула я. - А наручи?
        Секунду спустя могила выплюнула наручи. Они упали прямо в мои раскрытые ладони. По лбу не получила - и на том спасибо.
        - Удачи с Маргошей, - сказала я напоследок.
        Что ж, теперь среди зомби у меня есть свой в доску труп. Наверное, это хорошая новость.
        Вечером я ждала мужа, спрятав наручи под подушкой. Я собиралась вручить их, как только он вернется, но что-то пошло не так. Мы слишком увлеклись поцелуями и всем, что следует за ними.
        Интимные прикосновения, жаркий шепот в полумраке спальни, наши стоны и скрип кровати. Мы никак не могли насытиться. Наша страсть лишь сильнее разгоралась. Мы исследовали друг друга, учились дарить наслаждение, делать его ярче с каждой новой ночью.
        Лишь когда пламя удовольствия, подаренного Азриэлем, утихло в моем теле, я вспомнила, что вообще-то хотела отдать ему подарок. Когда я все-таки вытащила наручи из-под подушки и торжественно преподнесла их мужу, уголки его губ приподнялись в улыбке.
        - Не думал, что снова их увижу.
        - Я знаю, что они важны для тебя, и решила вернуть.
        - Спасибо, это чудесный подарок, - он поцеловал меня в висок и добавил: - У меня для тебя тоже кое-что припасено.
        Он это нарочно! Взял паузу, чтобы я извелась от любопытства.
        - Ну же, - взмолилась я, - не томи.
        - Я говорил с Латишей, - начал он издалека, - о твоем мире.
        Я насторожилась. Мы все договорились хранить в тайне тот факт, что я из другого мира, и могли обсуждать это только между собой.
        - Как тебе известно, Латиша создает превосходные порталы, - произнес Азриэл. - И я подумал, что возможно, у нее получится открыть переход в другой мир.
        - Например, в мой, - прошептала я.
        - Я знаю, как ты беспокоишься о родителях, - Азриэл сжал мои руки в своих. - И я вижу, что ты не можешь быть абсолютно счастлива, пока не убедишься, что они в порядке. Что я за мужчина, если не могу сделать любимую счастливой?
        - Ты делаешь, - заверила я со слезами на глазах. - Каждый день делаешь. А этот подарок... он просто невероятный!
        - Латиша обещала попробовать нам помочь. Если у нее все получится, мы сможем навестить твоих родных. И потом будем наведываться к ним в гости всякий раз, как ты соскучишься.
        - О да! - взвизгнула я. - Идем немедленно!
        - Но сейчас ночь, Латиша наверняка спит. Она ждет нас утром.
        - А я уже точно не усну. Придется тебе меня чем-то занять, - я потянулась к Азриэлю.
        - Я что-нибудь придумаю, - он повалил меня на спину и навис сверху.
        В следующую секунду мы уже целовались. Что ж, он свое слово сдержал. На ближайшие пару часов я в самом деле забыла обо всем на свете.
        Эпилог
        Я хотела рожать в своем мире. В окружении врачей и акушерок, с обезболивающим, но не срослось. Ребенок наотрез отказывался покидать мир Аллории. Пока я беременна, о посещении моего мира можно было забыть.
        В итоге роды проходили в замке Шарнье, в нашей с мужем спальне, на кровати. Вокруг меня суетились повитухи и лекари. Азриэл, кажется, собрал их со всей Аллории. В спальне было не протолкнуться.
        Схватки быстро стали частыми, а боль - ужасной. Казалось, мое тело ломали изнутри.
        - Я требую анестезию! - кричала я, не осознавая, что, собственно, несу.
        - Простите, мистра, но здесь нет вашей подруги, - ответила участливая повитуха, вытирая пот с моего лба.
        Это могло быть забавно, если бы не адская боль, которая то и дело скручивала мышцы.
        - Первое, что привезу со следующей поездки в свой мир, - проворчала я в очередной перерыв между схватками, - это противозачаточные таблетки. Чтобы я еще раз. ааааа! - новая схватка прервала поток слов.
        Азриэл, Морт с Барнабасом, Сиф и Латиша дежурили под дверью спальни, где я рожала. Они рвались внутрь, но я не пустила. Только этой компашки мне сейчас не хватало.
        Не знаю, сколько это длилось. Потом повитухи говорили, что я родила на удивление быстро и легко, но мне так не показалось.
        Мои мучения закончились звонким плачем новорожденного. До этого я сомневалась выйдет ли из меня хорошая мать. Не очень-то я была готова к этой роли. Но едва услышав ребенка, поняла, что сделаю все, чтобы он или она был счастлив.
        Кстати, это он или она?
        - Поздравляю, - повитуха протянула мне кряхтящий сверток, - у вас дочь, мистра.
        Услышав плач ребенка, муж и друзья уже не могли терпеть - ввалились в спальню, не спрашивая разрешения.
        - Дочь? - переспросил Азриэл. - Дайте мне скорее на нее посмотреть.
        Он присел рядом со мной на кровати, заглянул в лицо малютке и прошептал:
        - Она необыкновенная.
        - Ты даже не представляешь насколько, - произнес Барнабас.
        Я устало откинулась на подушки и, подозрительно сощурившись, взглянула на некроманта.
        - Вы опять что-то выяснили, - догадалась я. - Рассказывайте.
        - Мне, как и тебе, не давали покоя слова дракона о Погонщике, и я провел свое расследование, - ответил Барнабас. - Помнишь, как погиб Азриэл?
        - Стараюсь забыть, - пробормотала я.
        - Ты стояла в магическом круге, когда линии погасли. Все мы думали, что магия инферии развеялась, но это не так. Она впиталась в тебя.
        Азриэл вздрогнул:
        - Это чем-то угрожает Ане или ребенку?
        - Я уверен, что нет. Но я наконец понял, почему наш мир не отпускал вашего ребенка. В эту девочку впиталась вся магия ритуала. Она будет понимать драконов и, возможно, даже управлять ими без всяких наручей и ошейников.
        - Погонщица драконов! - рассмеялась Латиша. - Похоже, этим городом будет править женщина.
        У Морта вытянулось лицо, Сиф и тот приуныл, а Латиша все хохотала. Ее забавлял тот факт, что в мужском мире такая сильная магия досталась именно женщине.
        - Наша девочка будет понимать язык драконов, - хмыкнул Азриэл. - Кто бы подумал...
        - Пусть она сперва вырастет, а там посмотрим, какое будущее ее ждет, - я погладила малышку по розовой щеке, и она забавно сморщила носик.
        - Если кто и сможет воспитать ее правильно, то это ты, - заметил Морт.
        Сиф, обернувшись котуком, влез на кровать и теперь лежал, мурлыча, у меня под боком. Я почесала его за ухом. Этот образ у нас обоих стал любимым.
        Азриэл обнял меня за плечи, поцеловал в макушку и прошептал на ухо:
        - Спасибо за дочь, родная.
        Замечательный ребенок, любящий муж, верные друзья - меня окружали самые дорогие люди, и я была абсолютно всем довольна.
        Новый мир стал мне больше, чем домом. Здесь я обрела семью. Что ни говори, повезло мне, что молодой некромант ошибся с заклинанием.
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к