Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Герасимова Мишель: " Инструкция Не Прилагается Или Вечная История " - читать онлайн

Сохранить .
Инструкция не прилагается, или Вечная история Елена Немченко
        Мишель Герасимова
        Ты - чернокнижница, сила которой - жертва. Он - последний из рода боевых магов, «светленьких» и благородных настолько, что аж зубы сводит! Цель его жизни - уничтожить твой род посредством, Боги, услышьте, тебя! Тебя, далеко не первой магичке в семье! Кто все это придумал, а? Ведь не спроста же, печенкой чувствую! Ведь кому-то это все надо, гоблина ему под одеяло!!!
        
        Немченко Елена Геннадьевна, Герасимова Мишель Викторовна
        Инструкция не прилагается или Вечная история
        Вечная история. Что нового в ней взять?
        Старые проблемы затронуты опять.
        Кому-то, может, легче с того, что всякий раз
        Живут они как прежде, и как живут сейчас.
        Зачем их зря тревожить? Зачем бередить раны?
        Уж если раз написано, вторыми мы не станем.
        А то, что в сотнях книжек стал классикой сюжет
        Быть может, даже к лучшему. Открыт сердец секрет.
        Ведь больше всех сочувствуют все те, кто сам хоть раз
        Испытывал подобное и сам страдал подчас
        От того злого рока, что нам вновь рассказала
        Извечная история, что до сих пор не стара.
        И все же, мы надеемся, что время настает,
        Когда Злодейка сделает хороший поворот.
        Не будет больше «классики» хотя бы потому,
        Что слово "кровная вражда" само уйдет во тьму.
        Не убивай врага своего спящим, а вдруг ему снятся кошмары? Пусть сначала досмотрит!
        Авессалом Подводный.
        "…Никто, ведь, никогда не задумывается над тем, что Колобок может оказаться братом Кости Дзю, а Красная Шапочка - краповым беретом…"
        С. Багдерина "Иван Царевич и С. Волк".
        Вэлмир.
        - Ты уверен, что сегодня именно тот день? - обеспокоенно спросила Марша, сминая в узловатых пальцах край фартука. А когда она волнуется, то всегда называет меня по имени.
        - Да, уверен, - спокойно ответил я.
        - А, может… - неуверенно потянула Марша, искоса глянув на меня.
        Я вздохнул.
        - Не может.
        - Ох, я не знаю, Вэлмир! Что-то беспокойно мне! Сердце к беде заходится! Не ходи, а? Через недельки две пойдешь…
        Я молча покачал головой. На что только не шла раньше Марша, пытаясь уберечь меня от меня самого, как она выражается. Порой только диву даешься фантазии да выдумке старой няни. Но в этот раз она решила обойтись словами. Не думаю, что она всерьез надеется на то, что я передумаю. Просто отдает дань привычке.
        Я понимаю переживания моей старой няни, но что могу сделать? Запереться дома и никуда не ходить? Даже не смешно.
        Мать умерла во время родов моей младшей сестры пятнадцать лет назад, а отец за то, чтобы я закончил усобицу между боевыми магами и чернокнижниками. Я - последний мужчина в древнем роду Толур Миннов. И я очень хочу как можно быстрей со всем этим покончить. Надоело.
        Когда-то мы были одним из самых грозных и могущественных родов Раины, а теперь… А теперь Т'Миннов и родом-то называть смешно. Один я, считай, и остался. Сестру в разчет можно не брать. Выйдя замуж, она возьмет другое второе имя и дети ее станут детьми какого-нибудь другого рода.
        В результате войны не только мой род, все боевые маги потеряли значительную часть своего былого могущества. А все потому, что Эл Тайн нашли слабину - наши родные и близкие. Теперь я понимаю, как мудро поступают правители, запрещающие своим солдатам заводить семьи. Хоть это и выглядит жестоким, но гораздо милосерднее, чем позволять терять дорогих людей. Эл Тайн не знают родственных чувств и именно поэтому они сильнее. Намного сильнее. Их род один из самых многочисленных в Раине на сегодняшний день.
        Мой отец - Мелвин Т'Минн, бывший глава рода и неофициальный глава боевых магов, отдал жизнь для того, чтобы передать свою силу мне. Я нашел его в лаборатории. Вокруг все было разгромлено, повсюду валялись осколки и книги. Я кинулся к отцу, но было уже слишком поздно. Он протянул мне фамильный перстень и сказал:
        - Вэлмир, я знал, что ты не одобришь это… Не пытайся что-то изменить. Тебе предстоит важное дело. Ты должен убить последнего из рода Эл Тайн. Должен, слышишь?! Его кровь нужна семье для Последнего Ритуала… Он приведет к полному уничтожению боевых и прочих светлых магов… Он - сильнейший в их роду со времен Т'триха… Пожалуй, с ним бы он… сравнялся… Найди его и убей раньше… Убей, иначе они все равно найдут!.. И прости меня за то, что я взваливаю на тебя это…
        - Отец, имя! - он начал задыхаться, но я не мог отпустить его без ответа. Чтобы не происходило со мной, главное узнать имя. С чувствами можно было разобраться потом.
        - Его имя… изменения… последний… это…
        Отец умер у меня на руках, так и не успев сказать то, за что отдал жизнь. И сегодня я наконец выполню то, что обещал отцу. Эта кровь не достанется Эл Тайн. Кровь… С нее все началось, на ней все и закончится.
        - Может, хоть поешь на дорожку? - взмолилась Марша, из последних сил подсовывая мне под нос свежевыпеченные булочки.
        - Няня!.. - Я люблю свою няню, во многом заменившую мне бабушку, но иногда…
        Спор с участием выпечки был разрешен в мою пользу. Правда, няня недовольно поджала губы и больше не пыталась меня отговорить, обидевшись. Но ничего. Потом помирюсь. Если вернусь.
        Я вышел во двор и начертил руну перемещения. Еще раз проверил все ли на месте. Кинжал - есть, перстень - со мной, магия - стараюсь не расставаться, провизия… Думаю, последнее проверять не стоит. Если Марша забудет меня накормить, наступит Конец Света.
        Я шагнул в открывшийся портал и переместился в лес, прямо к стенам замка.
        Большой, мрачный и абсолютно черный. Как только здесь может кто-то жить? Нет, даже не так. Кто обладаел настолько извращенным воображением, чтобы его спроектировать?
        Рунный кинжал, что достался мне от деда - лучшего артефактора своего времени, удобно лег в руку, и по одному моему желанию превратился в меч. Нужно только быть его хозяином и уметь читать руны. Удобная вещь.
        На входе всего два охранника. Конечно, уверены в своей полной безопасности.
        Я бесшумно крался, прижавшись к стене, пока не оказался позади стражников. Возможно, в другом случае я бы оставил им жизнь, но мне надо было действовать слишком быстро и незаметно для того, чтобы иметь шанс на успех. Хотя бы призрачный.
        Больше на пути к замку мне никто не мешал, что меня не очень-то удивило. Маги предпочитают не тратится на обычную охрану, используя всевозможные щиты, барьеры и сторожевые заклинания. Но любое заклинание можно взломать, главное сделать это качественно и быстро.
        Как я не искал черный вход, но так и не нашел. Маскируют они его, что ли? Все окна тоже оказались закрыты, причем не просто так, а с охранными плетениями. Что ж, поступим как в героических книгах. С развевающимся плащем за спиной ворвемся через парадный вход. Правда, вот незадача, плаща-то у меня нет.
        Тяжелые двери отворились на удивление легко. А за дверью меня ждал воин. Правда, он и сам не подозревал, что ждет кого-то. Довольно крупный экземпляр, ростом под два метра, а в ширину… Видимо, любитель поесть. Что не мешало ему быстро передвигаться.
        Он ухватил секиру двумя руками и с ревом берсерка понесся на меня.
        Я вытянул вперед руку с перстнем и произнес атакующее заклинание. Все равно уже бесполезно скрываться - такой шум поднял на уши весь замок.
        Черный шар сорвался с камня и, постепенно набирая силу, понесся к магу. Удар пришелся точно в грудь, ближе к сердцу, и он упал. Просто завалился на спину и больше не поднялся, хотя я был уверен - жив. Такую тушу нелегко убить.
        Добивать огромного воина некогда. Придется оставить тылы открытыми. Если у меня все получиться, его месть мне никак не помешает, я буду слушком далеко, под защитой Щита, а если нет… Тогда мне уже ничего и никогда не сможет помешать.
        Стоило мне только ступить в следующую залу, как я тут же нырнул обратно, окружая себя наисильнейшим из всех доступных мне щитов. Я беззвучно втянул воздух сквозь сжатые зубы и потряс рукой - перстень раскалился настолько, что я даже почувстовал запах горелой кожи. Хорошо, что у магов регенерация быстрее, иначе я не смог бы носить кольцо еще очень долго.
        Я замер, готовый в любое мгновение отразить удар, но… К моему удивлению, ничего не произошло. Значит, так перстень предупредил не о самом нападении, а только о его возможности. Впечатляет. Хотя, я же в Черном замке, в самом гнезде врагов, что тут необычного? Но все равно, нужно быть осторожнее.
        Решившись и в последний раз сжав руку в кулак, я побежал вперед. Потолки в замке ужасно высокие. И такая тишина, что мне стало не по себе. Кажется, что шаги гремят на пару длин вокруг, хотя я и старался передвигаться бесшумно. Никогда не слышал ни об одном замке, в котором не было хотя бы крыс.
        Но я зря удивлялся нерасторопности врага. Да и на безлюдие грех было жаловаться.
        С лестницы строем спускались пятнадцать человек. Это было так неожиданно, что я даже замер, ошарашенно уставившись на стражу. В закрытом помещении, даже таком огромном, как Черный Замок, было бы гораздо практичнее окружать пришельца, загонять, пользуясь его незнанием коридоров, а не маршировать, словно в открытом поле. Их командир или полный идиот, или придумал нечто такое, о чем я не знаю. И, думаю, верно скорее первое, чем второе.
        Пока они спускались, четко меряя шаги, палец вновь обожгло. Но на этот раз я морщиться не стал, а просто выставил барьер.
        Что ж, должен признаться, тут я допустил ошибку. Меня слишком поразило явное неумение Эл Тайн защищаться, и я упустил одну важную деталь. Воины из них никудышные, но вот маги они первоклассные. Поэтому я не сразу сообразил что произошло, когда мой щит вместо светло-голубого стал ярко-зеленым, и потерял драгоценные мгновенья.
        Ненасытная магия Эл Тайн быстро сожрала всю мою силу, и я остался без защиты. Она просто вытянула ее, поглотила, впитала, как губка. Хорошо, что успел убрать щит и в сети не попался. Хотя бы на это ума хватило - сберег хоть какие-то жалкие остатки силы. При всех своих недостатках, чернокнижники, должен признать, очень экономны. Восполнять собственную силу с помощью энергии противника. Чувствуется действие можного артефакта, но сейчас с этим разбираться некогда.
        Стража, при поддержке перстня и магии не представляющая для меня никакой угрозы, теперь стала весьма серьезным препятствием. Драться в заранее проигрышной ситуации? А что делать?
        Они разошлись по разным углам комнаты и двинулась на меня, сжимая колцо. Похоже на облаву, только примитивней. Раз решились на такое, то должны знать, что загнанный в угол зверь намного опаснее, чем убегающий.
        Я спокойно встал, горизонтально подняв руку с мечом. Универсальная стойка… Как отец учил.
        Они двинулись вперед одновременно, как будто кто-то давал им мысленные приказы, и всей стаей налетели на меня. Впрочем, если бы их было раза в три меньше, мне бы пришлось туго. А так они сами себе мешали.
        Я бы быстро с ними расправился, если б не постоянные магические атаки. Они беспокоили меня гораздо сильнее, чем звенящие мечи стражи. Перстень, из которого выкачали всю силу, не реагировал, но я и без него чувствовал - готовится что-то очень не хорошее. Нехорошее для меня.
        Какая-то светящаяся зеленая гадость пролетела совсем рядом. Я успел только слегка повернуться в сторону. Хватит мне одного шрама от Эл Тайн. Итак память на всю жизнь.
        Меч как раз выходил из очередного ложного выпада, и я, не прерывая движения, отбил одно из заклинаний, подправив его траекторию. Шар отклонился на несколько градусов и, врезавшись в одного из стражников, отразился от него, словно от зеркала. Неудачно, однако. Зато теперь, отразившись, оно опать летело ко мне. Я мысленно выругался и обозвал себя дураком. Чужая магия - потемки, и чего я экспериментами полез?
        Уклониться не было возможности, вот и пришлось совершать какой-то совершенно немыслимый прыжок через голову. Он выглядел несколько неуклюжим, но я ведь не за красотой гоняюсь. К тому же, плащ дома, можно не выпендриваться. Все равно нечему эффектно хлопать за спиной.
        Подбардривая себя такими мыслями, я приземлился на перила лестницы и взмахнул руками, удерживая равновесие. Стражи рванули ко мне. Пришлось снова спускаться вниз. Пара заклинаний столкнулась на том месте, где я только что стоял, поглотив сами себя и выбросив сильную отдачу создателям. Со второго этажа послышалась неразборчивая ругань и проклятия в сторону "этого вертлявого придурка".
        Я ухмыльнулся. Получается, придурок я потому, что не даю им попасть в себя и отражаю все удары? Странная логика.
        - Эй! - я удивленно замер прямо на лестницы, прислушиваясь к мощному басовитому голосу. Шарахнулся в сторону, но быстрая реакция меня не спасла. Нападать со спины - как раз в стиле Эл Тайн.
        Что-то темное зацепило и впилось меня, словно огромная, разъяренная лесная кошка, сразу же окутав сознание.
        - Кто тут у нас… Ого! Т'Минн, собственной персоной!
        - Он мой, Мерк. Отдай его мне!
        - Нет. Поумерь-ка свой пыл, дорогуша!
        - Это мое заклинание уложило его!
        - Не надо, я все прекрасно видел!
        Какое-то темное пятно приблизилось к моему лицу и я понял, что последняя ниточка, связывающая меня с реальным миром растворяется, и я сейчас просто напросто вырублюсь.
        - Без сознания. Отличный удар, Ктар!
        - О, не надо, не надо! Я смущаюсь!
        - Надо запомнить это заклинание.
        - Это только с твоей кровью. Кстати, премного благодарю…
        - Тор, ты почти отключил меня! Рассчитывай…
        - … неделю отлеживаться придется…
        - …ить Сорта?
        - …вниз…
        Айлисса.
        Утро… Солнышко светит, птички поют - красота! И я совсем-совсем не обращаю внимания на крики «дорогих» родственников…
        - Ай, вставай! Ай, вставай! Айвставайайвстайайайяй!
        Птица за окном, которую иначе как «премерзейшей» не назовешь, не замолкала уже пятнадцать минут. Ну, все. Достали.
        - Каратово Племя!!! - очень красноречивое высказывание. Жаль, но мне совсем не стыдно. А вот птичка, судя по шуму, свалилась в кусты смородины.
        Я поморщилась и потерла голову. Скосила глаза. Волосы были в полном восторге от только что проделанной шалости. Сколько раз, ложась спать, я обещала себе, что утром буду вставать медленно и аккуратно. Отцепляя каждый локон от спинки кровати. Но не судьба. Каждый раз либо забываю о своем обещании, либо, как сегодня, пробуждение наступает слишком неожиданно.
        Мои волосы, подарок предков, абсолютно самостоятельные существа и живут собственной, отдельной от меня, жизнью. Сколько раз я пыталась их отрезать, но они не давались и вырывали ножницы из рук. Это просто божья кара какая-то. Мои многочисленные тетки и бабки на мои попытки только посмеивались. Их волосы могли бы шлейфом подметать пол, если б, конечно, лежали спокойно. Можно сказать, мне повезло. У меня они всего до середины бедра.
        Но самое замечательное свойство моих волос в том, что они просто обожают доводить хозяйку до белого коления. Знают, ведь, что я просыпаюсь рывком. И пусть остальные считают меня ненормальной, но я знаю - они разумны. И делают это специально. Возможно, переняли мой характер. Хотя, о чем это я? Я ведь самая милая, добрая и любящая!
        Вот и сейчас, когда я стою перед зеркалом и недовольно смотрю на свое собственное кислое лицо, волосы в беспорядке плывут где-то над головой. Медуза Горгона, честное слово!
        Я с сожалением поглядела на расческу - не стоит даже пытаться пустить ее в ход. Эту простую истину я поняла уже после третьей сотни выломанных зубцов. Похоже, у моих волос аллергия на этот предмет личной гигиены.
        Крики не умолкали. Опять бушуют. И когда им надоест? Я вдохнула свежий воздух из распахнутого окна и начала одеваться. Все-таки эта птичка сделала свое черное дело. Я встала. Со скрипом, но все равно! Даже очередная свара родственником меня не разбудила, а какая-то пакостница… Поди ж ты!
        Солнце только выползло, смущенно высовываясь из-за снежных пиков Черных гор. В комнате было довольно сумеречно - еще не скоро по стенам, а потом и по полу поползет желтый прямоугольник света. Единственное окно в моей комнате выходят на север. Но я не жалуюсь. Мне это даже нравится. Можно спокойно спать до обеда - солнце не бьет в глаза.
        В нашем родовом замке Эл Тайн вообще-то всегда темно. Далеко не все коридоры освещены магическими огнями, а уж про обычные свечи да факелы и говорить нечего.
        С одной стороны, хорошо когда у тебя много родственников. Но вот к проблеме жилья… Просто ужас. Особенно, если родственников ТАК много. Тут не деревню, город строить надо бы! Но пострили ужасный, громоздкий, огромный замок. Угу. Чтоб из образа не выбиваться.
        Его так и назвали - Черный. Название чересчур откровенное, не спорю, но ничего не поделаешь. Основатель рода, Т" трих Эл Тайн, видимо, часто пребывал в лирическом настроении. Решил создать собственную семейную гильдию чернокнижников - вот вам Черный замок и такая слава, что при одном упоминании нашего второго имени у людей (да и у нелюдей тоже) начинается истерика. Получите, распишитесь!
        Вообще, наш замок, это не только огромная крепость, но и три-четыре длины в радиусе собственно земли. А потом десять длин незаселенной зоны. И это не считая Черных гор - на них вообще никто никогда не жил, а потому народ уже давно приписал их к нашим владениям. Почему? А вы попробуйте найти дураков, которые поселятся под боком целой семейки магов крови (народ думает, вурдалаков. Наверное, правильно думает). А что там за горами - не знаю, никогда не была. Да и никто не был. Кроме Кота, разве что. Но дядя очень скуп на рассказы о своем путешествии, так что ничего интересного я у него так и не выпытала.
        Кот - это мой старый и добрый друг, больше напоминающий непоседливую сороку, если честно, но упорно называющийся только этим именем. Но я не против - в какой-то мере оно ему подходит. Кто, кроме этого таинственного зверя может питаться одной сметаной, запивая сливками? Я бы точно не смогла. А он может. Гипотетически. Да и цвет волос у него очень уж кошачий. Даже не цвет, а оттенок. Такой ярко рыжий, в желтизну, какой только у кошек и бывает.
        Я оделась в черные штаны, такого же цвета просторную блузу, с пыхтением натянула сапоги. Нет, у меня не траур, хотя в нашей семейке каждый день можно считать поминками. Просто черный - наш фамильный цвет. Да, и к тому же, он мне очень идет. Во всяком случае, больше всех остальных цветов. А так, тора с два бы я его одела!
        Насвистывая что-то легкомысленное и разглядывая потолок, я спустилась вниз. По-другому не получается. Слишком уж привычными за двадцать лет стали эти стены. А потолок… На потолок я смотрела очень редко, так что последние две недели я только на него и смотрю. Пытаюсь разнообразить свою жизнь, так сказать. Особенно везет, если в углу сидит не виданный мною ранее паук. Тогда заботы на целый день: подобраться, поймать, в банку запихнуть, да еще и Феоне, племяннице отца, страдающей острой фобией пауков, незаметно подсунуть. Но на такое везение я не очень надеюсь. Пауки благодаря моему планомерному геноциду и молитвам Феоны в Черном замке встречаются крайне редко.
        Аккомпанементом моему музыкальному свисту служили раскатистые голоса родственников. Опять чего-то не поделили! Небось, последнего черного барашка. Эх, жаль, оценить мое творчество некому! Кот смотался куда-то и обещал вернуться не раньше через два дня. Так что предстоит мне еще один скучный день. Даже поболтать не с кем. Славэк, и тот в лаборатории закрылся и видеть никого не желает. Химичит. Изобрататель, так его разтак.
        Последние десять ступеней я преодолела трусцой и, резко свернув за угол, попыталась боком обогнуть возникшее у меня на пути препятствие. Почему «попыталась»? Да потому, что когда я уже уверилась в успехе этого предприятия, меня резко дернуло назад, и я стукнулась подбородком так, что едва не откусила язык. Как же я без него, без языка то есть, буду произносить ритуальные речи?
        - Аккуратнее надо быть, - прошипела сводная сестренка, потирая глаз.
        - Извини. Это все они, - сказала я, с милой улыбочкой дергая волосы и отрывая их от волос Хариты. - Цепляются ко всякой гадости.
        У моего папани три жены. И все они примерно одного возраста. Так что мы с Харитой сверстницы и терпеть друг друга не можем. Моя драгоценная сестренка на самом деле избалованная маленькая дрянь. Меня она, как, впрочем, и я ее, ненавидит. Говорит, что за пакости и лицемерие. Ха, нашла в чем обвинять! Да это - лучшие качества, которые только могут быть у потомственного Эл Тайн! Но мои волосы думают по-другому. Стоит мне приблизиться к сестренке, как они норовят как можно крепче вцепиться в нее. Но не для того, чтобы задушить, как я втуне надеялась. Жаль, очень жаль. Тогда можно было все списать на несчастный случай.
        - Все в хозяйку, - Харита испепелила меня взглядом. Ха! Все! Я осыпалась пеплом! Куда уж!
        Я продолжала стоять и нагло улыбаться. Меня грела мысль о том, что моему подбородку ничего не стало, кость все-таки, а Харита теперь будет ходить со здоровенным синяком часа два.
        Наверное, моя улыбка была чересчур счастливой, потому сестренка как-то спала с лица и кинулась к ближайшему зеркалу. Ну а я, не будь дурой, поспешила убраться подальше. И уже входя в столовую, я с все той же улыбкой слушала, как замечательно в ссору старичков вплетаются вопли сестренки. Ничего, пусть связки тренирует, ей полезно. Как метко однажды оговорился Кот: "Чем бы дитя не вешалось, лишь бы оно не тешилось!"
        - Это возмутительно! Безобразие! Так продолжаться не может!
        Я побросала в тарелку всякой ерунды с общего стола и устроилась в уголке. Да… Дядюшка Мерк как всегда неподражаем. Его «соло» можно слушать бесконечно!
        - Жирные индюки! Вы все просто жирные индюки! Неужели так тяжело было поймать какого-то мальчишку?!?!
        М-м-м… А рагу сегодня особенно удалось. Мясо прямо тает на языке! Жаль только, что специй маловато.
        - Не зарывайся, Мерк! Его поймали! И это ты отвечаешь за безопасность! То, что это сделали так поздно - твое упущение!
        А вот безе я никогда не любила. Не нравилось оно мне почему-то. Как будто вату ешь, честное слово. Но от клубничного я не смогла отказаться. Редко когда можно достать эту ягоду не в сезон - слишком она прихотлива, да портится быстро. Разве что под стазисным заклинанием держать, что наши и делают. Вообще, клубника - самый вкусный продукт. И почему его так не любит Харита? Клубнику не любить невозможно! Обычно всякие вкусности на праздник делают, может, действительно у кого-нибудь День Рождения сегодня? Эх, собираюсь все составить список дат рождения всех родственников чтоб в просак, как это обычно со мной бывает, не попадать, да все руки не доходят. Вот! Этим сегодня и займусь! Все равно делать нечего.
        - Поздно?! Да мне почти литр пришлось потратить на его поимку! И это после того, как он уложил Сорта одним ударом!
        Мои челюсти на миг прекратили жевательную работу, а потом взялись за перемалывание пищи с удвоенной скоростью. Литр крови Мерка? Одного из сильнейших колдунов в Семье? первого помошника Главы? Одним ударом уложил бугая Сорта? Этого безмозглого дурня, который переламывает хребет быку одним ударом? Что за монстра они поймали?
        Если бы мои уши могли шевелиться, они бы сейчас выровнялись строго в сторону кучки родственников.
        - Если он так силен, рационально ли оставлять его в живых? Компенсирует ли прибыль риск? - умник и перестраховщик Ларит. Очкарик и жуткий зануда в седьмом колене. Он мне… А, не помню, кем он мне приходиться! Все равно я его называю по имени.
        - В живых! - взревел дядюшка Мерк. - Да я этого щенка, да об колено!..
        - Я думаю, что такую ценную возможность упускать не стоит. Альтернативой его смерти является огромный нерастраченный потенциал магии. Его кровь…
        - Выкачать всю, к торовой матери! Облицовка стен давно нуждается в обновлении!
        - Нет, оставить в живых и брать понемногу. Так, чтобы жил, а сил ни на что другое не оставалось, - Эма. Расчетливая стерва. Бр-р-р! Терпеть ее не могу! Вся в дочь!
        - Что делать с пленником мы решим на полном совете, - спокойным голосом поставил точку Фарин - Глава Семьи. Эма только заскрежетала зубами. Теперь он не достанется ей одной.
        Я быстро дожевала и, не показав вида что хоть как-то заинтересовалась разговором старших, вышла вон.
        Верно. Он не достанется ей. Никому. Потому что он достанется мне. И я не допущу таких издевательств над живым существом, каким бы монстром он не был. Это сострадание? Я чуть не расхохоталась, но все равно старательно поскребла по углам своей души. Мало ли? Но ничего не обнаружила. Ни капли. Просто у всех, всех, даже у этой никчемной Хариты давно есть слуга. Раб, исполнитель, коврик для ног - это кому как нравится. А у меня - нет. Папаня говорот, мол, нечего баловать. Вот бы заполучить того, о ком сейчас судачит весь замок! То-то у Хариты глаза на лоб вылезут.
        Именно с такими мыслями я прокралась к "жутко тайной" и "никому неизвестной" двери. Сняла с храпящего охранника ключи, которые всегда были самой обычной формальностью, и осторожно спустилась в подземелье - не встретить бы кого! Но, нет.
        Наши камеры могли бы напугать любого, кроме члена Семьи. Лично я в пять лет играла здесь в прятки со Славэком и Аланом. А крыс бояться нечего, их все равно у нас нет. А разве подземелье без крыс - страх? Темное помещение, грязь и паутина, шебуршание мерзких тварей, капанье воды с потолка - красота!
        Ловким движением вскрыла замок, распахнула дверь… и замерла. Глаза смерили пленника с головы до ног, а лицо само по себе скривилось в скептически-разочарованную гримасу. ЭТО победило Сорта?.. Может, я камерой ошиблась?
        Я с надеждой звглянула в другие камеры, но, увы, больше никого не обнаружила. В общем подземелье уже давно не было заключенных. То ли дело в личных «хранилищах» каждого уважающего себя Эл Тайн…
        Обошла вокруг «скелета», спеленатого магическими путам, и трагически вздохнула. Я, конечно, знала, что мои родственника сплошь паранойики, но не до такой же степени!
        Ну, ладно, чего уж там. Хотя Харита меня засмеет…
        Я наклонилась вперед и с любопытством начала разглядывать парня. "Не поддается идентификации" - констатировало мое ехидное сознание. Грязь и ссадины настолько изменили лицо, что какие-либо черты различить невозможно. Жаль, жаль. Может, он молодец красоты неписанной? Тогда еще не все потеряно.
        Все-таки, не надо стоя погружаться в нирвану. Так задумаешься, и не заметишь что-нибудь важное. Очень важное.
        Оказалось, что пленник был в сознании. Я встретилась взглядом со странно блеснувшими в темноте серыми, нет, зелеными, нет, синими… а, тор с ними, глазми и… легонько шлепнула по волосам, с любопытством тянущиеся вперед. Любопытные локоны взбрыкнули, залепив мне глаза.
        Я с руганью начала их отдирать под… смех? Это отродье Тлена еще и смеется?! В таком положении?!
        Резко обернувшись в его сторону, я сощурилась.
        - И кто же это оказал мне такую честь, удостоив визитом? - прохрипел он.
        Все. Достали. Я мило улыбнулась и захлопала глазами. Сей-час пор-ву…
        Волосы испуганно опали за спиной. Жаль, что пленник не знает меня так же хорошо. А ничего он перлы заворачивает, да? Это связанный-то и в полной моей власти! Посмотрим, посмотрим, аристократичный ты мой, что будешь петь потом.
        - Ну, что раб, готов к труду и обороне? - радостно спросила я.
        На слове «раб» он озадаченно нахмурился.
        - Чей?
        - Как "чей"? - искренне удивилась я. - Мой.
        - Твой? У вас тут рабовладельчество?
        - Не просто «твой», раб. А "конечно, госпожа".
        Второй вопрос я попросту проигнорировала как глупый и не стоящий внимания.
        Он на мгновение задумался, а потом спросил:
        - А что, если я откажусь?
        Я доброжелательно улыбнулась и описала в красках все возможные варианты развития событий с участием Сорта, Мерка, Эмы, ну, и всех остальных родственников. Думаю, мое обычное красноречие и здесь меня не подвело. Он впечатлился.
        - А зачем мне еще и к тебе в рабы записываться? - А это вам как нравится?
        - Ну, я-то не собираюсь полакомиться твоей печенкой. Говорят, кстати, очень полезно есть ее сырьем. Я сама не пробовала, не любительница, а вот некоторые прямо-таки горят желанием. Так что сплошная халява у тебя будет, а не жизнь. Потаскаешь мои вещи, уберешься в комнате раз в неделю. Может, я даже выделю мягкий коврик из личных запасов и спать под дверью разрешу. Что еще нужно человеку для счастья?
        Парень выпал из задумчивости.
        - Хорошо, я согласен.
        - Госпожа… - терпеливо напомнила я.
        - Я благодарствую за оказанную мне честь, госпожа.
        Вот так-то лучше!
        - Ну, вот и сладили. - Хлопнула в ладоши я.
        - Тогда, госпожа, может, вы снимете с меня путы? - хриплым, но каким-то странным голосом сказал парень.
        - Ага. Щас, - отмахнулась я, занявшись поиском «центра» заклинания. - О! Вот и он!
        Раб встряхнулся и принялся разминать руки. Да, а вот если бы я увидела только его жилистые кисти и какие-то даже на вид цепкие пальцы, то не сказала бы, что их хозяин такой хлюпик.
        Парень слабо поднялся на ноги и, покачнувшись, привалился к стене. Совсем ослабел, бедный, как бы не свалился. Мне его до своей комнаты не допереть - каким бы «скелетом» не был, а все же раза в два поболе меня весит. Придется тут оряд проводить, до Жертвенного зала своими ногами он не дойдет - вон как ему плохо. Аж побледнел весь.
        Вот поклянется на крови служить мне верой и правдой, и все! Никто, ни Эма, ни Господь Бог, ни сам Фарин ничего поделать не сможет. Только локти кусать будут.
        Я потянулась за ритуальным ножом, но волосы, видимо, решили, что и так слишком долго были паиньками. Когда-нибудь я их точно отрежу. Надо же было своей хозяйке такую подлянку устроить!
        - Пшли прочь! - только и успела отмахнуться я, как на мой затылок обрушилось что-то тяжелое. Падая, я успела подумать: "Мечом, зараза. Тяжелым… И куда он только его запрятал?.."
        Но контрольного удара не последовало.
        - Даже имени не спросила, дурочка. Кто же так берет клятвы с магов?..
        И я в полном недоумении потеряла сознание.
        Вэлмир.
        Голова болела нещадно. Теперь понимаю, что имел в виду Филин, когда с ужасом вспоминал о прошлом празднике. Вернее о том, что было утром после праздника. По его словам, он тогда чуток перебрал. Представляю, каким был этот самый чуток, если у Древнего голова едва не разломилась.
        Послышался неясный шум, звон и лязг открывающегося замка. Я открыл глаза, но тут же сощурился, привыкая к темноте.
        Это была небольшая комната с каменными стенами и голым полом, на котором я, собственно, и лежал. Немного слева в пол вбито железное кольцо с закрепленной на ней цепью.
        Зрение уже пришло в норму, и я четко видел фигуру девушки, скользнувшей внутрь. Высокая, худая, с непередаваемым выражением лица. Может, она не в себе? Иначе с чего ей так на меня смотреть?
        Ее волосы беспорядочно парили над головой, заполняя собой пространство в несколько раз больше ее самой. Сама бледная, тощая. Будто все соки из нее выпили. Если бы у меня не так сильно болела голова, я бы даже подумала, что это приведение.
        Девушка же отмерла и, уперев кулаки в бока, начала нескромно меня разглядывать. Я прикрыл глаза и расслабился, притворившись, что сознание ко мне еще не вернулось.
        Я понял, что сейчас моргну и решил открыть глаза. Лучше уж тоже ее разглядеть.
        Мы встретились взглядом и в ее глазах на мгновение промелькнул страх. Так она меня боится? Зачем пришла тогда?
        Внезапно она дернулась и шлёпнула волосы рукой. Сначала я не понял почему, но потом до меня дошло. Она ссорится с собственной прической! Был бы в другой ситуации - от души посмеялся. Впрочем…
        И это чернокнижница?
        Меня пробил смешок.
        Девушка резко повернулась в мою сторону и сощурилась. Не удержался. Ладно, хоть узнаю чего ей от меня надо.
        - И кто же это оказал мне такую честь, удостоив визитом? - Кажется, я охрип. Всю ночь провести на голом каменном полу, где уж тут не охрипнуть.
        Интересно, её не сдувает ветром?
        Девушка с превосходством улыбнулась и, сложив руки на груди, спросила:
        - Ну, что раб, готов к труду и обороне? - и с задором подмигнула.
        Раб? За кого она меня принимает? Надо быстрее выбираться и эту наивную с собой хватать. Судя по всему, она любопытная, романтичная и недалекая. Она-то мне все и расскажет. Что ж, там я уже смогу составить какое-нибудь заклинание. Должно подействовать.
        - Чей?
        - Как «чей»? Мой. - Ее лицо потешно сморщилось.
        - Твой? - усмехнулся я, соображая что делать дальше.
        - Не просто «твой», раб. А "конечно, госпожа".
        Странные у них обычаи. Или это только мне так «повезло»? Но эта выскочка может меня освободить по дурости, так что, пожалуй, стоит подыграть…
        - А что, если я откажусь?
        По части извращений Эл Тайн нет равных. Даже если бы не увидел ее характерную прическу, все равно догадался бы кто передо мной. Больше никто во всей Раине не смособен придумать такое. Сделать еще куда ни шло, мало ли маньяков, но вот так на раз два?.. А на лице написан такой творческий порыв написан. Все ясно. Больная фантазия.
        Внимательно выслушав её рассказ, я спросил с все тем же сомнением в голосе:
        - А зачем мне еще и к тебе в рабы записываться?
        Девушка пожала плечиком. Мол, если дураком родился, то тут уж ничем не поможешь.
        - Ну, я-то не собираюсь полакомиться твоей печенкой. Говорят, кстати, очень полезно есть ее сырьем. Я сама не пробовала, не любительница, а вот некоторые прямо-таки горят желанием. Так что сплошная халява у тебя будет, а не жизнь. Потаскаешь мои вещи, уберешься в комнате раз в неделю. Может, я даже выделю мягкий коврик из личных запасов и спать под дверью разрешу. Что еще нужно человеку для счастья?
        Как разговорилась-то. Точно болтушка. Даже вызнавать ничего не надо будет - сама все расскажет.
        - Хорошо, я согласен, - поспешил прервать ее я. Пока не начала придумывать что-нибудь еще.
        - Госпожа-а-а… - с лукавой улыбкой потянула она. Вот!..
        Я подавил вздох и послушно повторил. Только провалиться в самом конце не хватало.
        - Ну, вот и сладили.
        Что? Она не настаивает на клятве?! И имя не прашивает?! Боги, да она действительно сумасшедшая!
        Я нахмурился и бросил на чернокнижницу взгляд. Или наивна до невозможности.
        Перстень все это время активно собирал энергию и теперь был готов помочь. В принципе, с его помощью я и без девчонки мог освободиться, но зачем тратить силу? Она понадобится для построения портала.
        - Тогда, госпожа, может, вы снимете с меня путы? - кольцо немного потеплело, принимая всю работу на себя, и легкое внушение легко окутало ее сознание.
        А Эл Тайн глупее, чем я думал. Контролируют сознание, а вещи проверить не догадались. Надо запомнить. Хотя, они даже если захотели не смогли отобрать у меня перстень с кинжалом. Еще одно немаловажное преимущество артефактов. Никогда не расстаются с владельцами.
        - Ага, щас, - отмахнулась она, но все же сплела заклинание. Оно получилось каким-то странным, слабым - я его почти не видел. Понятно, почему она так долго возилась с путами. Она просто ничего не умеет. - О, вот он!
        Я с трудом сжал руки в кулаки. Кровь, как казалось, нехотя потекла по сосудам, онемение постепенно исчезало, а на смену ему приходила боль. В руки будто впились сотни маленьких иголочек.
        С трудом поднявшись на ноги, я облокотился на стену и прикрыл глаза. Пришлось некоторое время повозиться с организмом - после такого удара некоторые центры отказывали напрочь.
        Запустив регенерацию, я выплыл из легкого транса - несколько минут и со мной все будет в порядке. Теперь немного подождать и можно возвращаться домой.
        - Пошли прочь! - привлеченный шумом, я приоткрыл глаза и обнаружил, что недалекая чернокнижница крутится на месте, словно собака, гоняющаяся за собственным хвостом. Что это с ней? Припадок? Я пригляделся и едва не рассмеялся в голос. Опять с волосами воюет. Ой, не могу. Не болел бы пресс - посмеялся бы.
        Все еще усмехаясь, я неспешно вытянул из ножен кинжал и, дождавшись пока она повернется ко мне спиной, ударил рукоятью по затылку.
        Девчонка без повалилась на пол.
        Я со сложными чувствами смотрел на чернокнижницу. С одной стороны, имя она знает наверняка. Но с другой… Таких наивных людей и обижать стыдно. Чувствуешь себя взрослым дядей, отобравшим конфету у малыша. Нет, все-таки надо думать о деле. А потом… Может, и пристрою куда…
        Ее волосы подобно змеям колыхались возле моих сапог. Они пытались опутать их, а одна прядь, особенно наглая, потянулась вверх. Решив не заморачиваться, я взмахнул превращенным в меч кинжалом. Отрезанные волосы опали на пол и остались совершенно безжизненными. Вот и замечательно.
        Выцарапанная на полу руна слегка засветилась и я, подхватив девушку на руки, шагнул в портал.
        Айлисса
        Ой, ма-а-ать… Как маковка-то боли-и-ит…
        Неужели этот пульсирующий комок боли и есть моя голова?
        Я решила открыть глаза, но малейшее движение вызвало такой фонтан незабываемых ощущений, что я тут же со стоном отвергла попытки осмотреться. Кто придумал утро? Дайте, только подведите его ко мне!
        - Ос… Карат Тор! Сзит эл… - вперемешку с ругательствами застонала я.
        Послышался кашель. Я, позабыв про головокружение, резко села.
        - А ты еще кто? - задала я справедливый вопрос, безуспешно пытаясь нащупать нож и прогнать черные круги перед глазами. Вот тор!
        Девушка поправила складки платья и поджала губы. Будто это не она подскочила на полметра при моем далеко не робком пробуждении.
        - Меня зовут Сара. Хозяин п о п р о с и л, - последнее слово она особенно выделила, - меня посмотреть за вами…
        Я смерила девушку взглядом. Ну, что сказать… Ниже меня на пол головы, с пышной фигурой - такой, какая обычно приводит мужчин в восторг, добрым, но простым лицом. Типичная простолюдинка.
        - Сара… - попробовала я "на вкус" ее имя и поморщилась. - Слуга?
        Она зло посмотрела на меня и, вздернув нос, ответила:
        - Для тебя - нет.
        Та-а-ак… С каких это пор мы на «ты»? Чем же я ей успела насолить? Может, это ее любимая кровать, а я на ней так вольготно разлеглась? И вообще, что за кровать, где?.. В голове неумолимо прояснялось. Я застонала, схватившись за голову. Ну, конечно! Наверняка этот… меня в свою нору притащил.
        Мысль о пленнике вызвала всплеск раздражения, и я резко спросила:
        - Этот… милашка живет здесь?
        - Он не милашка! - взвизгнула Сара, но потом быстро поправилась. - Не для тебя. - она опять принялась разглаживать юбку и как бы между прочим добавила: - Не знаю, зачем ты ему понадобилась? Слуг, вроде, хватает…
        - Слуг? - недобро прищурилась я. - Что ты, Отродье Тлена, хочешь этим сказать?
        - Я имею привычку говорить именно то, что думаю, - четко отрапортировала она. Будто по бумажке. - Не понимаю, почему с тобой так носятся? Поселили в лучшую комнату, меня приставили. А мне, между прочим, еще и на кухне…
        - Кухарка… - оскалилась я. - Простолюдинка… Да как ты, мне?..
        Теперь настала ее очередь меня разглядывать.
        - Не вышло, - усмехнулась Сара. - Высокородных я отличаю с первого взгляда. И настоящая леди уж точно не будет ругаться как сапожник, носить лохмотья и так коротко стричь волосы.
        Я собралась было закатить грандиозный скандал насчет «лохмотьев», уже открыла рот… и тут до меня дошло.
        Сегодня я, как всегда, есть у меня такая привычка, проснулась рывком, но мне никто не помешал. Никто не цеплялся за спинку кровати, никто не терся о шею. Нет, нет, нет! Пожалуйста!
        Я схватилась за голову, но поймала лишь короткую прядь… Мои красивые, замечательные, любимые, великолепные волосы грустно и бездвижно повисли, доставая едва ли до скулы. Неровные, обкусанные, как будто… обрезанные мечом. Я зарычала.
        - Ах ты, тварь! Щенок, скотина рогоносная!..
        Я подхватила со стола первый попавшийся под руку предмет и со всей силы запустила в стену. Ваза брызнула осколками.
        - Недоносок! Отродье! Изъеденный раком бараний рог!!!..
        Сара метнулась назад, вжавшись в стену, и широко распахнутыми глазами смотрела на то, как я разношу комнату. Кровь отхлынула от ее лица, пальцы судорожно сжимали ткань юбки. Неужели я так страшна в гневе? Хм, это мне льстит.
        Когда с потолка упала люстра, а у шкафа подломилась ножка, дверь с грохотом распахнулась и на пороге появился Он.
        Я, в пыли, с волосами еще более растрепанными, чем обычно, ненавидяще уставилась на мага. А он… А он расхохотался. Громко так, издевательски. Я сощурилась.
        - Приношу свои извинения, - отсмеявшись, выдавил он. - Просто ты так забавно выглядишь.
        Забавно?!!?! Я размахнулась и запустила в него четверкой дротиков, попавших мне под руку. Они, оказывается, все это время лежали на столе, а я, растяпа, только сейчас их заметила.
        Парень не шелохнулся. Только кривая улыбка появилась на губах.
        - Я преклоняюсь перед вашей меткостью…
        Он что, подумал, что я промахнулась?! Да я… я… Я пар выпускала! А то порвала бы его на части голыми руками!
        - И что ты нашел такого… забавного?
        Парень с доброй улыбкой кивнул Саре, и та торопливо выбежала в коридор.
        Я, зажав в кулаке еще четыре дротика, подождала пока чернавка выметется из комнаты и вперила взгляд в парня.
        Он спокойно выдернул дротики из двери и уселся на кровать. Понюхал иглы и устроился поудобнее. Я с удивлением обнаружила, что оружие растворилось в его руке, а вновь появилось уже около моей. Странно. И почему мой нож у меня отобрали, а дроты оставили? Ох, ничего не понимаю!
        - Мне бы хотелось узнать ваше имя.
        Мне бы тоже много чего хотелось.
        Ладно, чего уж там? А то так и будет "Эй, ты!" называть! Я закатила глаза и ответила:
        - Ай.
        - Что? - Духи, ну, почему вот так всегда?
        - Меня зовут Ай.
        - Просто Ай?
        - Сложно Ай.
        - Тогда я просто Вэл.
        - Великолепно.
        Я сложила руки на груди и начала выстукивать ногой зажигательные Карисские ритмы. Ну и? Познакомились - замечательно! Дальше-то что? Он молчал. Может, что-то не так? Хотя… Я оглядела сотворенный собственной персоной беспорядок, нет, даже погром, и расправила плечи. Действительно не так, но мне-то что? Судя по обстановке и наличию служанки бывший пленник Черного замка человек не бедный, не разориться. А обстановку менять полезно. Моя мама всегда так говорила, когда в очередной раз разносила спальню.
        Ну, что я могу сказать? На вид лет двадцать пять, жилистый, весь какой-то вытянутый. А для меня и вовсе великан. До дядюшки Сорта ему, конечно, как до луны пешком, но теперь, разглядев его телосложение, я уже не сомневалась насчет "литра крови". Нет, как был он скелетом, так и остался, но по звериной пластике движений и спокойной уверенности в своих силах сразу видно бойца. Встреть я его на улице, приняла бы за богатенького отпрыска какого-нибудь известного рода. В общем, мальчишка мальчишкой, если бы не холодное выражение глаз на улыбающемся лице. На определенные размышления наводили волосы с проседью, особенно на висках. Неужто действительно седина? Хотя, пожалуй, ко мне домой заявиться и натворить того, что этот натворил - еще и не так поседеешь!
        В общем, производил он весьма неплохое впечатление, но все портил длинный белый шрам, начинающийся над правой бровью и, пересекая почти все лицо, заканчивающийся на левой скуле. Нет, не то, чтобы он выглядел слишком ужасно. Не очень глубокий, тонкий, ровный, аккуратно зашитый, но… Пожалуй, парочка особо чувствительных дам не упустили бы шанс при встрече с ним рухнуть в обморок… успешно при этом стреляя глазками.
        Он терпеливо ждал, пока я закончу его разглядывать. Угу, ждал. Первый унесся в страну мечтаний, так что начинать разговор я не собираюсь. Никогда не откладывай на завтра того, что можно сделать послезавтра.
        Время тянулось, а подлый пленитель молчал как партизан. Дамы вперед? Ну и тор с ним!
        - И?
        - Что "и"? - притворился недогадливым он. Издевается. Стоп. А, может, и правда…
        - На кой Карат ты притащил меня сюда? Если такой добрый, оставил бы в замке и сматывался. Не нужны свидетели - добил. А тут… - я подбросила и поймала дротик, намекая на всевозможные непонятки. - Короче, чего тебе от меня надо?
        - Совсем немного, - уже настораживает. - Расскажи мне все, что знаешь о самом младшем представителе твоей семьи.
        Я прищурила один глаз. Куда ручки тянем! Ну, ладно, поиграем.
        - И ты меня отпустишь?
        - Отпущу, - слишком уж поспешно ответил маг.
        Я незаметно усмехнулась.
        - А зачем мне предавать своего родственника? Откуда я знаю, какие непотребства ты задумал!
        Маг поморщился.
        - Впервые вижу хоть какое-то проявление родственных чувств в семье Эл Тайн.
        "Ага. Я тоже. А больше и не увидишь!"
        - Но ты, по-моему, чего-то не понимаешь. Неужели ты думаешь, что сможешь защититься от магии этим? - он помахал в воздухе моим дротиком. Карат. Тем самым, который только что лежал на столе. Он что, решил мне тут демонтрацию своих возможностей устроить? Еще бы фейерверки пускать начал, вот бы я повеселилась!
        - Не торопись, красавчик, - жестко улыбнулась я и затрясла рукой перед его лицом.
        - Что это? Самоочищающийся платок? Замечательно. Я действительно рад, что ты пользуешься только чистыми платками, - саркастически произнес маг.
        - Нет, - пакостливо захихикала я, разворачивая тряпочку. В душе поднималось ликование. - Это твоя кровь. Неужели ты думаешь, что там, в темнице, я тебе поверила?
        Он побледнел. Знает, что моя фамильная магия может с ним сделать.
        Маг весь подобрался, но я резко качнула головой, прищурив один глаз:
        - Хочешь узнать, кто быстрее? Не советую.
        Внезапно напряжение, до этого неумолимо нараставшее с каждой секундой, ушло. Будто и не было его. Маг потянулся, спокойно поднялся на ноги и, как ни в чем не бывало, сказал:
        - Поговорим потом. Я скажу Марше, чтобы она принесла тебе поесть.
        Не поняла? Это что еще за дракон? Он что, мне не верит? Мне, потомственной Эл Тайн?!
        Пока я раздумывала злиться мне или крутить пальцем у виска, маг спокойненько дошел до двери и, схватившись за ручку, потянул ее на себя.
        - Зачем тебе имя? - очнулась я и решила задать главный вопрос. Авось, что-нибудь прояснится…
        - Не твое дело.
        Не авось. А жаль…
        Дверь захлопнулась, а я задумчиво смотрела Вэлу вслед. Не нравится мне все это, ох, не нравится. А кому бы понравилось? Непонятно где, непонятно у кого и непонятно зачем. Ладно, буду ждать. Пропажу пленника обнаружат скоро, если уже не обнаружили. Меня хватятся позже. И далеко не сразу свяжут мое исчезновение с побегом пленника. Так, из темницы он скорее всего переместился - вон как виртуозно с пространством работает… Хотя, нет, стойте! Если он волосы мне обкорнал все еще в подземелье, то все гораздо проще! Меня найдут! И вытащат! Все же мы, Эл Тайн, специалисты по крови. Уж найти родственника при большом желании труда не составит. Ура!
        - Да, забыл сказать… Тебе очень идет новая стрижка…
        Даже такое не прозрачное напоминание не смогло испортить мне настроение. Но я все равно вбила в дверь оставшиеся дроты. Чтоб не расслабляться.
        Совершенно ясно только одно. Нет, два. Первое, это то, что мне совершенно ничего не ясно, а второе, что ничего хорошего в ближайшее время мне не светит. Побыстрей бы меня нашли! Вот я тогда с этим магом за все рассчитаюсь!
        Скоро и правда пришла Марша, оказавшаяся милой старушкой и… няней Вэла. Я смеялась не долго, честно. Минут пятнадцать, не больше. Просто уморительно было смотреть на то, как пожилая женщина трясется над этаким здоровенным лбом. Небось, кашкой с ложечки по утрам кормит. Кошмар!
        Она выставила передо мной самые разнообразные восхитительные блюда. Готова поклясться, что сделала она это сама, а не по приказу хозяина. Или наоборот, если только он решил проверить на мне новую пытку - попробуй тут не съешь все вместе с подносом!
        - М-м-м! Как вкусно пахнет! Вы сами готовили?
        Бабушка, обходящая меня стороной (видно, уже успела услышать мое второе имя), расцвела.
        - А как же, деточка! Кушай, кушай.
        Ну, второго приглашения мне не надо. Скажу откровенно - и без первого обошлась бы. Я набросилась на еду, что-то удовлетворенно мыча и причмокивая. Вкусно!
        Когда я, наконец, насытилась, бабушка смотрела на меня, как на любимое чадо. Путь к сердцу мужчины лежит через желудок. А к сердцу повора, значит, через уничтожение его трудов?
        - Совсем вас в этом Черном замке не кормят! Вот вы все там и грызетесь, как псы цепные, - спорить я не стала. Зачем? К тому же, после столь обильной трапезы, меня начало клонить в сон. Но спросить все же нужно. Я смотрю, бабуля не плохо ко мне относится, может и ответит.
        - Послушайте, а вы не могли бы мне сказать, как называется здание, в котором так вкусно кормят… Вернее, что это за место?
        - Это, - выпятила грудь Марша, - родовое поместье Т'Миннов. Посиди чуть одна, я сейчас внучку позову.
        Бабуля собрала тарелки и выплыла за дверь, оставив меня тупо стоять посреди комнаты и хлопать глазами.
        Так этот… колдунишка… этот, как его, Вэл, из рода Т'Миннов?!?!?! Из рода, с которым мы воюем уже не одну сотню лет?!? Не одну, и не две… Полтора тысячелетия!!! Поместье, поместье… Это значит Щит! А раз Щит, то не найдут! Лет пять за Щитом не нашли, и сейчас не найдут!
        К приходу Сары у меня окончательно оформилась одна мудрая мысль - нужно мотать отсюда и как можно быстрее!
        Вэлмир.
        - Сара! - крикнул я сразу, как вышел из портала.
        Девушка тут же выглянула в окно, будто все время около него просидела. Выскачила на улицу и быстро сбежала с крыльца.
        - Господин, вы живы!.. А это ещё кто?
        - Приготовь гостевую комнату. Эта девушка ценный свидетель. И крикни Маршу.
        Сара косо глянула на девушку, но побежала выполнять поручение.
        - Вэлмир, что случилось? Ох, бедняжка! - она всплеснула руками и начала меня судорожно ощупывать.
        - Ничего серьезного, - бросил я, поднимаясь по лестнице.
        - Ох, как же…
        - Комната готова? - пресек я попытку начать истерику. Женщины! Какого бы возраста вы не были, а все одно!
        - Да, господин.
        Ну, вот, она уже успокоилась.
        - Господин… - я бросил взгляд на Маршу. Та как-то странно косилась на чернокнижницу. - Ваша гостья, она…
        - Я же могу на тебя положиться? Ты никому не расскажешь?
        Я был уверен как в ее ответе, так и в ней самой, но все же спросил.
        - Господин, вы же… - обиженно начала она.
        - Никому, это значит даже Саре, - добавил я, не смотря на няню.
        - Господин, вы же знаете меня.
        - Знаю, но ты сейчас сама поймешь, почему я спросил. Эта девушка из семьи Эл Тайн.
        Марша побледнела.
        - Что-о-о? Ты привел… принес врага в этот дом?! В свой дом?!
        - Тише, Марша, не кричи. Приготовь мне воду, бинты и вели принести их ко мне в лабораторию.
        Бабушка Сары тут же успокоилась. Ну, во всяком случае взяла себя в руки.
        - Что, все так плохо? Может, тебе бульончику сварить?
        Я устало вздохнул. Не отвяжется ведь!
        - Хорошо, сейчас горячее мне действительно не помешает. Пусть Саре присмотрит за… моей гостьей.
        Марша почти бегом направилась в кухню. Я закинул Эл Тайн на плечо. Бок задергало. Я поморщился. Хорошо же меня зацепили. Магические раны не затягиваются за день. Мне еще, можно сказать, повезло. Все же у боевых магов регенерация выше, чем других.
        Я поднялся на второй этаж. Возле комнаты, нервно прохаживаясь из стороны в сторону, меня ожидала Сара.
        - Сара?
        Она встрепинулась и вцепилась взглядом в лицо чернокнижницы.
        - Сара, - еще раз повторил я.
        - Да, господин, - она потупила глаза.
        - Посмотри за девушкой. Ей будет не по себе, если она очнется одна в незнакомом месте.
        Она только тяжело вздохнула.
        Я закрыл глаза и быстро проверил защиту дома. Не думаю, что Эл Тайн сможет прорваться. С ее-то силами. Но стоит перестраховаться. Они хитры.
        Вошел в собственную лабораторию, на ходу стягивая окровавленную рубаху, бросил её где-то у входа. Сара была уже здесь и ждала меня с водой и бинтами. Я нахмурился.
        - Почему ты оставила гостью одну? - недовольно спросил я.
        - Мне бабушка сказала прийти к вам, - ответила она и вскинула голову. Попробуй, мол, скажи что-нибудь.
        Но я не сказал. Хотелось упасть на кровать и спать, спать, спать.
        - Что там было? - смущенно спросила Сара, переминаясь с ноги на ногу и не зная куда себя деть.
        - Где "там"? - нехотя переспросил я.
        - В Черном Замке. - Она отвернулась к стене.
        Я подошел к ней.
        - Сара…
        - Да, Вэлмир? - она повернулась и внимательно посмотрела на меня. Будто ждала чего-то. Мы стояли почти вплотную друг к другу.
        - Отцепись от бинтов. Мне они сейчас больше нужны.
        Она, разочарованно вздохнув, подошла к тазу с водой. Я направился к стеллажам с готовыми эликсирами и зельями. Нашел заживляющую мазь. Сейчас бы упасть в кресло и ничего не делать. Но надо с раной разобраться. Если оставить все на регенерацию ждет потом неизбежный и мучительный откат.
        - Кто эта девушка? - не смотря на меня, спросила Сара.
        - Какое это имеет значение?
        - Ну…
        - Если никакое, то я уже говорил - это ценный свидетель.
        Я промыл рану, наложил мазь. Сара помогла забинтовать её, тяжело вздыхая, всякий раз когда прикасалась ко мне. Именно поэтому я и хотел, чтобы пришла Марша.
        Мне было десять лет, когда Сара попала в наш дом. Её мать умерла, самым родным человеком осталась бабушка. Конечно мы не возражали против того, чтобы девочка жила рядом с единственными родственниками. На тот момент времени я был самым младшим из населяющих поместье и маленькая Сара всюду бегала за мной. Позже это молчаливое обажание переросло в серьезную проблему. Она мечтает, что я возьму ее в жены. Она уже не раз намекала на это. А я уже устал повторять, что это не случится. Никогда.
        Я подошел к зеркалу. Седых волос стало ещё больше, все виски уже белые. Так всегда. Стоит поволноваться и тут как тут. Будто иней выступает.
        - Я ещё нужна вам, господин? - неуверенно спросила Сара, не зная, толи уйти и не раздражать меня, толи остаться.
        - Нет. Иди к гостье.
        Она слегка склонила голову в поклоне и вышла, аккуратно прикрыв дверь.
        Я же рухнул в кресло и задумался, прищурившись, разглядывая книги на полках.
        Ни одно заклинание не может пробить защиту замка. Много раз я пытался зачаровать кого-нибудь из слуг, но рано или поздно его обнаруживали и убирали.
        Маги крови очень сильны. Но они не могут постоянно использовать магию, у них нет непрерывного запаса крови, она на вес золота.
        Так, все, хватит об этом. Сейчас нужно найти заклинание для нашей «свидетельницы». Имя, и мне практически ничего не нужно будет делать.
        Часа через три нагрянула Марша.
        - Вэлмир, мальчик мой, поешь, а? Я тут принесла тебе…
        Я потянулся, разминая спину, и тряхнул головой.
        - Эл Тайн очнулась?
        - Да, я мимо комнаты проходила, слышала.
        - И как?
        - Разговаривают.
        Я встал из-за стола. Краткие ответки Марши настораживают. Надеюсь, чернокнижница не додумалась сообщить Саре свое второе имя?
        Марша поставила поднос на стол, не обратив внимание на мое недовольство - еда в лаборатории, а тем более на столе с реактивами явно лишня - и протянула мне чистую рубашку.
        - Может, ты все-таки поешь сначала?
        Я едва заметно улыбнулся. Поесть сил, чтобы набраться сил перед стречей с одним из ужасающих Эл Тайн?
        - Поем потом, сначала… гостью проведаю. - Губы все же дрогнули. - Закон гостеприимста, так ведь?..
        Марша только тяжело вздохнула и покачала головой.
        Я поднялся на второй этаж. Уже на лестнице меня застали звуки скандала - крики и звон посуда. Едва я подошел к двери, как в нее врезалось что-то тяжелое. Так, теперь главное чтобы случайным снарядом по лбу не прилетело. Я распахнул дверь, готовый в любой момент уклониться… и замер на пороге.
        Эл Тайн дикими глазами уставилась на меня. И это представитель ужасной семьи Эл Тайн?
        Меня распирал смех. Эл Тайн прищурилась. А я все хохотал. Но пришлось взять себя в руки, хотя повод посмеяться был.
        - Приношу свои извинения, но ты так забавно выглядишь.
        С диким рыком чернокнижница дернулась, метнув дроты. Но я уже видел их будущую траекторию. Бросая, она напряженно дернула рукой. Не попадет. Профессионал не дает волю чувствам и владеет оружием легко. А она не целится. Просто показывает свои зашкаливающие эмоции. Значит, ко всему прочему она еще и психически неуравновешана? Да уж… Повезло, так повезло.
        - Я преклоняюсь перед вашей меткостью.
        Она уперла руки в боки.
        - И что ты нашел такого… забавного?
        Вот, это уже другой разговор. Я кивнул Саре, давая знак оставить нас наедине. Чернокнижница проводила Сару снисходительно-презрительным взглядом. Когда внучка Марши скрылась за дверью, Эл Тайн вперила взгляд в меня.
        Я вытащил дроты из стены и сел на кровать. Это единственная более-меннее целая вещь в комнате.
        - Мне бы хотелось узнать ваше имя, - как можно мягче произнес я, пытась поонять что же за неведомая зверушка передо мной. Нивная, рассеянная, глупая, истеричная. Типичный набор женских пороков. Только как-то все слишком утрированно.
        Эл Тайн недовольно закатила глаза.
        - Ай.
        - Что? - переспросил я, прекращая приглядываться. А ведь так и не понял к какому типу она относится. Какая-то дикая смесь.
        - Меня зовут Ай.
        Да? Какое короткое имя. Как кличка.
        - Просто Ай?
        - Сложно Ай.
        Ещё и шутит. А как легко имя назвала, ведь должна знать, что знание имени, даже сокращенного - власть. Отважная девушка. Или пытается что-то доказать?
        - Тогда я просто Вэл.
        - Великолепно.
        А вот дразниться не обязательно.
        - И?
        - Что «и»?
        - На кой Карат, - ещё и ругается, - ты притащил меня сюда? Если такой добрый, оставил бы меня в замке и сматывался. Не нужны свидетели - добил. А тут… Короче, чего тебе от меня надо?
        - Совсем немного. Расскажи мне все, что знаешь о самом младшем представителе вашей семьи.
        Она прищурилась, будто ловила на слове.
        - И ты меня отпустишь?
        Конечно, только попрошу Ирдеса блок на память поставить.
        - Отпущу.
        Ччернокнижница капризно надула губы.
        - А зачем мне предавать собственного родственника? - с непонятно откуда взявшимися чопорными интонациями спросила Эл Тайн. Да она, никак, издевается, вдруг, понял я. - Откуда я знаю, какие непотребства ты задумал?
        - Впервые вижу хоть какое-то проявление родственных чувств в семье Эл Тайн, - холодно произнес я.
        Ай злобно глянул на меня, разве что зубами не заскрежетала.
        - Но ты, по-моему, чего-то не понимаешь, - легко сказал я, устраиваясь на кровати поудобнее. - Неужели ты думаешь, что сможешь защититься от меня этим? - я помахал ее так называемым оружием. Пусть играет. Привычные вещи вселяют уверенность. И позволяют расслабиться.
        - Не торопись, красавчик, - она доброжелательно улыбнулась в ответ и помахала перед моим лицом платком.
        Вот зараза, не знает, что нельзя грубить врагу на его территории? Действительно, глупая.
        - Что это? Самоочищающийся платок? Замечательно. Я рад, что ты пользуешься только чистыми платками.
        - Нет, - она противно хихикнула. - Это твоя кровь. - Я невольно дернулся, но сдержал порыв. - Неужели ты решил, что там, в темнице, я тебе поверила? - Вот тор! Когда она успела?
        Я должен немедленно поставить барьер. Поколдовать поколдует, но вреда нанести не сможет.
        - Хочешь узнать, кто быстрее? Не советую.
        Я только поморщился про себя.
        - Поговорим потом. Я скажу Марше, чтобы она принесла тебе поесть.
        Я встал и почти вышел из комнаты, но меня настиг её вопрос.
        - Зачем тебе имя?
        И почему она меня так раздражает?
        - Не твое дело.
        Уже закрывая дверь, я добавил:
        - Да, забыл сказать… Тебе очень идет новая стрижка.
        В дверь впились дроты. Что ж, как я и подозревал.
        Айлисса.
        - Когда весна-а-а!
        Красна-а-а пришла-а-а!..
        - Какая весна? Осень на дворе, - хмуро буркнула Сара, разглаживая юбку на коленях.
        Целый день я просидела в одной, этой самой, торовой комнате в компании служанки. Бабушка еще пару раз приносила еду, и даже разделила со мной трапезу. Просто как рва в это время Саре понадобилось куда-то уйти. Меня ни на минуту не оставляли одну.
        - Пошла Марша-а-а
        Гулять до сна-а-а!..
        - Бабушку не трожь! Это святое!
        Я перепробовала все. Кричала, била посуду, пинала стены, проклинала мага на разные лады, но ничего. Я добилась только окончательного падения в глазах Сары. Особенно после песенок собственного сочинения на мотив разгульных (читай: неприличных). Из тех, которые не положено знать воспитанным людям, но все знают. Героями их, естественно, становились обитатели поместья - Сара, Марша и, конечно же, Вэл. Ему я посвятила парочку особо удавшихся сочинений. Бабуля не обижалась. Она только заливисто хохотала, а иногда даже начинала подпевать. Вэл же вообще делал вид, что меня нет. Так больше и не зашел. Боится, хи-хи…
        - Светило солнце во дворе-е-е!..
        Вернулась только в ноябре-е-е!…
        Я краем глаза наблюдала за девушкой. Та крепилась, крепилась, но, в конце концов, не выдержала:
        - А-а-а-а-а!!! Умолкнешь ты когда-нибудь или нет? - раньше за такое обращение я бы, не задумываясь, размазала ее по стенке. Но сейчас именно такого «взрыва» я и добивалась. Бедную девочку никто не предупредил о том, кто я такая. Похоже, это тайна. Так что тс-с-с-с!
        - А тебе что, не нравится? Не хочешь слушать - не слушай! Иди, вон, погуляй, - безразлично пожала плечами я.
        Сара задумалась.
        - А ты больше не будешь буянить?
        Как будто ты смогла бы меня остановить.
        - Кто, я? - «искренне» удивилась. - Зачем?
        Девушка подскочила и, пожелав мне спокойной ночи, вышла из комнаты, не забыв повернуть ключ в замке.
        Я усмехнулась.
        Покопавшись в личном пространстве, своеобразном временном кармане, извлекла на свет моток веревки. А вот и он, таинственный «рояль». Когда-то давно собиралась натянуть ее в коридоре Черного замка, да так и забыла. По плану это нужно было сделать с утра пораньше и преспокойно наблюдать из-за угла, как мои заспанные родственники валятся вниз по лестнице и катяться кубарем… Ничего, потом как-нибудь осуществлю.
        У меня вообще много всего в «кармане» валяется. Или, лучше выразиться, висит в пространстве? Не знаю. Я вообще в терминологии не разбираюсь. Тем более в пространственной магии. Это, вон, у Т'Минна спросить надо. Она наверняка знает. Но я не буду. Хватит того, что он не заметил мой «тайник». Не стоит рисковать лишний раз.
        Я достала платок и, используя кровь Вэла, сняла ловушку с окна. Все. Теперь дух поместья думает, что я одна из Т'Миннов.
        Веревка была закреплена и переброшена вниз. Я тихонько захихикала. Теперь дело за малым.
        А бегала я всегда быстро…
        Вэлмир.
        Заклинание против магии Эл Тайн наконец-то установлено. Все. Проклясть она теперь никого не сможет. А так пусть колдует в свое удовольствие. Создается иллюзия уверенности в собственных силах.
        - …Красна пришла!…
        А у неё хорошо получается орать, лучше, чем у базарных девок.
        Я спустился в гостиную. В камине ласково потрескивал огонь, любимый диван ждал меня. Я разлегся, приняв удобную позу и посмотрел на огонь. Надо будет пригласить Ай поговорить здесь. Может, нормальная обстановка раскрепостит её и она не будет бояться. Тряхнул головой. А чем это я? Бояться? Она не способна анализировать ситуацию, значит не осознает всю серьезность положения, в которое попала. Нет, наверняка кое-что она поняла, но бояться… Нет, я почти уверен - она не боится. Пока.
        По лестнице спускалась Сара. Почему именно она? Это легко узнать. Она единственная, кто спускается вприпрыжку, а при виде меня начинает медленно вышагивать, держа гордую осанку.
        Она вытянулась передо мной и бросила томный взгляд. Я сделал вид, что ничего не заметил. Девушка обиженно поджала губки и, оглянувшись, села в кресло напротив.
        - Можно узнать, что ты тут делаешь? - со строгими интонациями спросила она.
        Я потер шрам на переносице.
        - Это мой вопрос. Что ты здесь делаешь? Где ты должна быть? - поднял бровь я.
        - Ну… там…
        - Вот именно. Так почему ты здесь?
        - Я… она… это… спать легла, вроде. Я закрыла комнату на ключ.
        На ключ! А Эл Тайн еще не самая наивная среди моих знакомых! Но ладно, она все равно не сможет покинуть территорию…
        По рукам прошла волна холода. Я резко сел, прислушиваясь. Кто-то, показавшийся заклинанию подозрительным, покинул дом. И я знаю, кто это.
        - Где моя куртка? - поднимаясь на ноги и потягиваясь, спросил я.
        - А…
        Я прикрыл глаза. Распустил я слуг. Скоро будут требовать от меня писменный отчет обо всех действиях в конце недели.
        Видимо, выражение лица было соответсвующим недовольным мыслям, и куртка мгновенно была принесена.
        - Вот, - Сара с виноватым идом уже протягивала мне искомый предмет.
        - Всех впускать, никого не выпускать. Я сейчас вернусь.
        Сара хотела что-то сказать, но я уже вышел из дома, по пути нашептывая заклинание с именем Эл Тайн. Из перстня вырвался голубой луч, точно указывающий направление. Я мог бы найти ее и по следам, но уже начало темнеть, да и зачем усложнять себе жизнь?
        Я свистнул собак, и пошел к лесу. Они ничем мне не помогут, след мага собакам не взять. Я просто давно с ними не гулял, заскучали, наверное.
        После получасовой прогулки по лесу с привычными корткими перемещениями я увидел чернокнижницу. Она привалилась к дереву, согнувшись пополам и тяжело дыша.
        Устала? Хм…
        Для приличия я кашлянул, предупреждая о своем присутствии. Ай резко повернулась в мою сторону, при этом чуть не упав.
        - И куда ты собиралась бежать? Дорогу хоть знаешь?
        - Угу… Каждый… тока… хожу!.. - невнятно выдала она, зло сверкая глазами в мою сторону.
        - А зачем тогда пошла? Ладно, пошли обратно.
        Она только махнула на меня рукой. Ударилась о дерево и зашипела сквозь зубы.
        - Сама пойдешь или мне тебя понести? Только учти, в первом случае ты будешь в сознание, а во втором - без.
        Она резко дернула рукой. Я подался в лево. Дрот со свистом разрезал воздух возле уха и воткнулся в стоящее позади дерево. Чуть не попала. В этот раз целилась всерьёз.
        - Значит, второй.
        Я достал кинжал и начал медленно приближаться к Ай.
        - Ты что, думаешь испугать меня этой железякой? - тяжело дыша, спросила она.
        Кинжал стал мечом.
        - О-о-о… впечатляет. Ну и что ты…
        Договорить она не успела. Легкий удар в определенную точку, и девушка без сознания повалилась мне на руки. Как ребенок, честное слово. Любой блестящей игрушкой отвлечь можно.
        Теперь бы добраться до дома…
        Айлисса.
        Ох, зараза… Как голова-то боли-и-ит…
        Что, опять?!
        Я резко села, чувствую острый приступ дежа вю, но рядом никого не оказалось. Слаба богам, а то я уж решила, что непонятно за какие провинности я обязана проживать прошедший день всю оставшуюся жизнь. А он был не самым приятным, согласитесь.
        Но я ошиблась. Кое-что все-таки изменилось. Первое, за окном набирала обороты ночь, так что в комнате было достаточно темно. Прямо как в Черном замке.
        Умиленно заулыбавшись, я даже смахнула воображаемую слезинку. Как я сентиментальна!
        Второе - разрушенная мною мебель оказалась заменена на новую, более крепкую и надежную. И, наконец, главное. Рядом никого не было. Для верности я даже заглянула в шкаф и под кровать. Но, слава Духам, никаких надоедливых чернавок там не оказалось.
        Я с блаженной улыбкой плюхнулась обратно на кровать, но тут же скривилась. Вот отродье Тлена, мерзавец! Похитил, так еще и покалечил! Как ключица болит! Ну, подожди! Я не злопамятная. Я просто злая и память у меня хорошая. Оч-ч-чень хорошая.
        Так, а теперь мы подумаем о другом. Похоже, маг (заслужил это звание) сильнее, чем я думала. Он смог почувствовать что я… кхм… покинула дом. Поздновато, конечно - я успела добежать до леса, но все равно…
        Вскочила и подбежала к окну. Да… Не стоило рассчитывать, что мне дадут второй шанс так легко смотаться. Нет, с кровью Вэла я смогу покинуть дом, но это будет аюсолютно бесполезное действие - маг почувствует и поймает меня еще до того, как ноги коснуться земли. Стало быть, все это превратиться в развлечение. С моей стороны, естественно. А его наверняка оторву от дел. Или разбужу. В общем, единственное чего смогу добиться таким макаром - переизбыток ненависти со стороны одного боевого мага. Что может быть довольно опасно. Но все же… доставить мучителю как можно больше хлопот - какая приятная мысль! Будет знать как высокородных магов воровать.
        Я распахнула окно и полной грудью вдохнула прозладный ночной воздух. Хорошо! Но пора и дело делать! Притронулась к щиту. Воздух заколыхался и всего в каком-то миллиметре от моей ладошки пробежали яркие зеленые искры. Довольно красиво, но бессмысленно в энергетической плане.
        Быстро отпрыгнув назад, я как ни в чем не бывало устроилась прямо поверх покрывала, расслабленно прикрыв глаза. Сразу видно - госпожа отдыхать изволила. Благо, кое-какой опыт в притворстве имеется.
        Дверь открылась почти сразу. Он что, сторожил меня в буквальном смысле? Под дверью сидел?
        - В чем дело?
        Я скорчила рожу. Нет, ну как можно быть таким занудой?..
        - Верноподданнические чувства проснулись? - в ответ спросила я.
        - В смысле? - у-у-у… Дело - глухарь.
        - О своих обязанностях вспомнил, говорю? Спишь у порога моей комнаты? Что ж, похвально, похвально…
        Он поморщился.
        - Так чего ты хотела?
        Нет, а почему сразу я? Ладно, ладно, не дура. Понимаю, что он меня почувствовал.
        - Скучно мне, понимаешь? - смилостивилась над его недогадливостью я.
        Маг криво ухмыльнулся, а у меня жутко зачесались руки. Так захотелось стереть эту его улыбочку, ну, или хотя бы расцарапать лицо.
        - Я попрошу Сару одолжить тебе несколько романов.
        Мир никогда не узнает, каких усилий мне стоило сдержаться.
        - Пошли вниз, разговор есть.
        - Не хочу.
        Он беззвучно вздохнул.
        - Заодно и развеешься. Тебе же скучно?
        - Не хочу, - категорично заявила я, а потом, прищурившись, добавила, думая, что это его остановит: - Тебе же нравится носить меня на руках? По-другому-то я еще по гнезду боевых магов не перемещалась. Вот теперь и расплачивайся!
        Я довольно улыбнулась, а Вэл на полном серьезе протянул руки и шагнул вперед.
        - Эй, эй, не так резво! - запричитала я, стоя на подоконнике. И как только допрыгнула?
        - А разве что-то не так? - фальшиво удивился Вэл.
        - Да! - рявкнула я. - Еще один шаг и я превращу твою кровь в воду!
        - Да? - засомневался он, делая еще один шаг.
        - Да я… я… Я прыгну!!! - уже совсем отчаянно завопила я, ощупывая ногой карниз.
        - Прыгай, - пожал плечами он, но шаг вперед сделал.
        - Я сейчас закричу, - угроза аховая, но я редко задумываюсь о том, что говорю.
        Маг хмыкнул, а я вдруг обнаружила, что карниз-то закончился…
        - Ну и чего же ты не зовешь маму? - спокойно поинтересовался Вэл, перегнувшись через окно и держа меня за ворот блузки.
        Я молчала. Долго. Честно.
        - Анта тор какат сазар ос мшит! Эртого маярэ лисс… Слышь, отродье Тлена, ты вообще собираешься вытаскивать меня отсюда? Не спорю, ощущения более чем необычные, но я не заказывала экстремальные развлечения! Какого карата я все еще болтаюсь на ветру? Быстро опусти меня на землю! В смысле, поставь на пол моей комнаты!
        - Глупая девчонка, - бурчал Вэл, закидывая почти не сопротивляющуюся меня на плечо. - Отовсюду тебя надо вытаскивать!
        - Из замка меня красть никто не просил!
        - Красть? - возмутился маг, закрывая дверь в мою комнату.
        - А что, нет? - фыркнула я, болтаясь на его плече. Сплошные кости, никакого мяса! - Оторвал от любимых родственников кто? Ты. Ударил (целых два раза! У-у-у, изверг!) кто? Ты. Волосы обрезал кто? Опять ты. О, привет, Сара! Так, на чем я остановилась?
        Девушка со свечой в руке проводила нас странным взглядом.
        - Ты остановилась на волосах, - сказал торов маг, сбрасывая меня в кресло.
        - Нежнее надо быть, ласковее. И люди к тебе потянутся, - пробурчала я, потирая спину. - И вообще, тебя в моей жизни слишком много! Подозрительно, правда? А насчет волос, будь уверен, я тебе их еще припомню! Вообще пожалеешь, что на свет родился! Я тебе такое устрою! Я тебя…
        - Они стали длиннее. Быстро растут.
        - Что, правда? - подалась вперед я, но заметила, что маг едва сдержал смешок. - Прекрати переводить разговор! Увиливаешь, словно уж на сковородке! Иди это у тебя с головой не все в порядке? Знаешь, есть такая болезнь, когда больной ни на чем не может сосредоточиться. Скачет с одной темы на другую как блоха, а…
        Он все-таки рассмеялся. Пор-р-рву…
        - Ну, не рычи! - маг закинул ногу на ногу и вытер невольно выступившие слезы.
        - Говори, чего тебе надо! - надулась я и мрачно уставилась на Вэла. А волосы-то и вправду подросли. Пусть всего на четверть ладони. Эх!
        - А надо мне того же, что и раньше, - под моим скептическим взглядом он понял, что это прозвучало несколько двусмысленно, крякнул и решил прояснить ситуацию. - Скажи мне имя самого младшего твоего родственника.
        Я оценивающе глянула на Т'Минна, кивнула самой себе, и решила развлечься.
        - Да как!.. Как ты… посмел… предложить… мне… такое!!! - я выктила глаза и обильно жестикулировала, демонстрируя острую нехватку слов. Фальшивость сквозила в каждом жесте, я переигрывала в эмоциях, но так и было задумано. Любой бы понял издевку. - Это же… мой… мой родственник! Я… своего родственника?… Да никогда!… Возьми меня! Убей! Разрежь! Делай что хочешь, но родственника я тебе не продам даже за собственную душу!
        Я всхлипнула и, зарыдав, бросилась магу в ноги.
        - Ай! Хватит играться!
        - Бесчувственный! Бесчувственный деспот! - завопила я, вытирая уголки глаз скатертью.
        - Да успокойся же ты! - он попытался поставить меня на ноги, но я киселем сползала обратно.
        - Не могу я-а-а!!! Ты демон! Истинный демон! Ни в чем не повинную! На огонь! Нет, я тебе не верю!
        Вэл устало потер шрам.
        - Господи, что случилось? - Охнула няня, замерев на пороге. Я захихикала в душе. - Мальчик мой, что происходит?
        Марша застала душераздирающую картину. Я валяюсь у мага в ногах, бьюсь в истерике, а Вэл со спокойной задумчивостью взирает на все это. Разве что только носком сапога меня не попинывает. Тут действительно есть о чем задуматься. Вот только Марша же не знает, что это я так пытаюсь вывести мага из себя.
        - Пожалуйста, не убивайте меня! Я… Я буду делать все, что вы прикажете, господин! - завопила я на весь дом. По лестнице с шумом скатилась Сара. Как вовремя! - Я сделаю все, все! - с рыданием в голосе продолжила я, начав хрипнуть. Так, теперь чуть-чуть силы Сказителя в голос… Чтоб точно поверили. - Я… Соглашусь на ваше условие, только не убивайте моего брата! Да, да, я согласна! - Чего б такого сказать? - Я согласна переехать к вам в комнату сегодня же!
        - Чего?! - в два голоса воскликнули Вэл и Сара. Девушка с ужасом уставилась на мага, а маг на меня. О-о-о, как все запущено… А у них тут, оказывается, неравная любовь… Интересно…
        Марша смерила Т'Минна строгим взглядом, покачала головой, а потом ласково погладила меня по спине.
        - Что ты, девочка, брось! Никто тебе ничего не сделает. Ты же гостья в нашем доме!
        - Нет! Он сделает! - обличительно ткнула пальчиком прямо в обалдевшего от такого представления мага и, зарыдав еще сильнее, упала няне на руки. Должна сказать, что теперь, когда я не издевалась, а играла, получалось очень реалистично. Я ведь до этого и перед зеркалом, и перед родственниками репетировала. Пока что никто не может похвалиться, что различает, когда я притворясь, а когда нет, если я сама этого не хочу. Так что…
        - Ну, успокойся. Он, - Марша сжала губы в тонкую линию и блеснула глазами в сторону Вэла, - К тебе не приблизится. Пойдем, пойдем. Тихо. Вот так. Сара! Приготовь теплую ванну!
        Девушка убежала вперед, не сказав ни слова, лишь многообещающе посмотрев на мага. А я, поддерживаемая Маршей, начала медленно подниматься по лестнице. Ох как хорошо вышло! Сцена ревности обеспечена!
        В самом конце не удержалась и, обернувшись, показала Вэлу язык. Маг раздражено стукнул кулаком по столу. Да так, что тот подпрыгнул, сбросив прозрачную вазу, словно ретивый конь неумелого всадника.
        Я, все еще рыдая, уверила бабушку, что справлюсь сама, зашла в комнату, закрыла дверь и… Разлеглась на кровати с абсолютно счастливой и умиротворенной улыбкой. За маленькой дверцей плескался магический источник, наполняя небольшой бассейн теплой водой. То что нужно после такого длинного дня.
        Внизу послышались голоса. Раздраженный Вэла, воспитывающий Марши и истеричный Сары. С каждой минутой громкость увеличивалась, давая возможность разобрать все слова даже в саду. Вот потеха-то дворовым людям! Такое не захочешь, а все равно услышишь.
        Я посмотрела на качающуюся люстру и поняла - жизнь прекрасна!
        Минут через двадцать Сара сорвалась на рев, Марша утомилась, а Вэл охрип. Фи… Слабаки! Так быстро выдохлись.
        - Эй! Я требую продолжения банкета! - судя по тишине в ответ, меня решили игнорировать. Ну и ладно! Все равно - вы слабаки! Вот дядюшка Мерк - это да! Мерк - это сила. Тот если заводился, то шкафы ходуном ходили как минимум часа три.
        Я оглушительно чихнула. С восторгом пошвыркала носом и разочарованно подошла к окну. Нет, ну что за несправедливость?! Почему другие болеют, а я - нет? Дурная наследственность, наверное. За всю свою жизнь я простужалась от силы раза три… А все из-за развеселого Шагрида Эл Тайн, ставшего моим папочкой! И маман, говорят, тоже почти не болела… Жизнь такая не справедливая штука! Ладненько, отыгрываться будем на тех, кто рядом. И что с того, что они не участвовали в моем рождении? Ну-ка…
        Я заулыбалась и притронулась к Щиту…

* * *
        Вэлмир.
        Ссориться с женщинами - себе дороже. Столько нервов вытреплешь! Я, абсолютно выпотрошенный и физически, и морально, рухнул на кровать. Вот болтушка! Актриска. Эл Тайн, одним словом.
        И зачем я именно её притащил сюда? Действительно, надо было оставить ее в замке. Сам бы справился! И почему они поверили какой-то девчонке, а не мне? Ведь видно же, что издевается!
        Я кипел еще некоторое время, а потом заставил себя расслабиться. Пришло спокойствие. Блаженная дрема мягко раскрыла на встречу мне свои объятия. Но тут меня будто булавой шарахнуло по голове. Ай снова пытается покинуть дом.
        Не знаю как, но уже через несколько секунд я вышиб ногой дверь в её комнату. Эл Тайн сидела на кровати и изумленно смотрела на меня.
        - Что-то не так? - крайне удивленно спросила она.
        Я посмотрел на неё, посмотрел на окно, перевел взгляд на сиротливо валявшуюся дверь под ногами. Ошибка? Быть того не может.
        - Ничего, - ответил я, ставя дверь на петли. Вроде держится.
        Быстро нашептал заклинание на дверь. Вещи и любые неживые предметы тоже имеют душу и могут разговаривать. С громким щелчком дверь встала на место, а замок защелкнулся.
        - Спокойной ночи! - издевательски крикнула она, на что я только раздраженно нернул щекой. А надо было прислушаться к ее голосу!
        Все, спать.
        Я дошел до комнаты и зарылся под одеяло. Зевнул и… подскочил как ошпаренный, чуть не сломав под собой кровать.
        На этот раз я не так резво выломал дверь. Ай лежала на кровати с закрытыми глазами. Открыла она их только когда я переступил порог.
        - Чего ты ещё забыл? - сонно, но от того не менее ехидно спросила она. Глаза так и блестели издевкой.
        - Хотел спросить..- я замялся. Что бы такого придумать? - У тебя же кроме этих лохмотьев ничего больше нет? Скажи Марше, она подберет.
        - Что-о-о-о?! Что ты назвал лохмотьями, ты, Отродье Тлена?!
        Выдав внушительную речь, она скромно добавила:
        - А черное есть?
        Я хмыкнул.
        - Хоть розовое.
        Она что-то недовольно пробурчала, бросила счастливо-пакостный взгляд на меня и повернулась зубами к стене.
        Я повторил процедуру с дверью и вернулся к себе. Теперь мне не уснуть. Два раза подряд ошибки быть не может. Прошло минут пятнадцать. Ничего не происходило, все тихо. Но не мог же я ошибиться. Или в заклинании какой-то дефект?
        Я повернулся к краю кровати и вытянулся во весь рост. Нет, мне нужно отдохнуть, иначе…
        Сообщение защитного заклинания опять пришло неожиданно. Я запутался в одеяле, и, с грохотом, свалился с кровати.
        Потирая бок, я неспеша пошел к комнате Ай. Она так старательно притворялась спящей!
        - Ещё одна такая выходка и спать будешь в темнице, - разглядывая потолок, сообщил информацию к размышлению я.
        Ответа не последовало, как я и думал.
        Я нарочито громко зашагал в сторону своей комнаты, хлопнул дверью, и стелящимся шагом охотника вернулся назад. За дверью послышался победоносный смешок. Ничего, хорошо смеется тот, кто смеется над последним.
        Пять минут я простоял у двери, но Ай так ничего и не предприняла. Ну уж нет, без ответа я не уйду.
        Меня передернуло. Вот и попалась.
        Я резко толкнул дверь и застал Ай на полпути к кровати. Та очень удивленно посмотрела на меня.
        - Ну, что?
        - А я во сне гуляю! - нагло заявила она, складывая руки на груди. Я вздохнул.
        Искра сорвалась с камня. Ай мешком рухнула на пол и засопела. Я поднял её на руки и положил на кровать. Что-то слишком много похожих действий за последний день. Надоело. Может, так и держать ее под усыпляющим заклинанием? Хорошо бы.

* * *
        Солнечный зайчик нагло прыгал по моему лицу, отражаясь от лежащего на столе кинжала. Надо встать и задернуть занавеску. А что толку? Если я встану, то больше уже не лягу.
        С трудом разлепив веки, я обвел комнату взглядом. Так, время близится к полудню, надо было давно встать. Я сел на кровати. А так хочется наплевать на все и рухнуть обратно.
        С жуткой медлительностью умылся и лениво натянул рубаху. Надо бы с Эл Тайн беседу поучительную провести. По поводу её поведения. Если это будет повторяться каждую ночь я либо сойду с ума либо пришибу это девчонку.
        В комнату вошла Марша.
        - Проснулся, наконец. А я уже будить тебя иду. Вот, поесть принесла.
        Она поставила поднос на стол, косо посмотрев на лежащий кинжал.
        - Марша, сколько можно тебя просить, не надо мне еду в комнату таскать. Я не настолько стар и еще в состоянии передвигаться сам.
        - Знаю я, как ты ешь. - фыркнула няня. - Как засядешь в своей лаборатории, так и не выйдешь ни разу за день. Перед дверью караулю чтоб хотя бы с утра поймать. Ешь, говорю.
        - Няня, ну отстань ты от меня, - почти застонал я. - Что ты ко мне пристала?
        - Так, я сказала ешь, или ты не выйдешь от сюда.
        Она подбоченилась и заняла весь проход. Ничего не поделаешь, против няни нет приема. Пришлось сесть и сьесть что-нибудь для отмазки. Хотя я по утрам вообще не ем.
        Марша пыталась заставить меня съесть все, но под моим раздраженным взглядом отступила.
        Я пошел к комнате Ай. Для приличия я не стал выламывать дверь сразу, а просто постучал. Ничего. Постучал снова. Тишина. Ладно, не хочешь открывать, не нужно. И хватит уже обманывать.
        Я открыл дверь. На кровати, развалившись чуть ли не поперек, сопела Ай. Я пригляделся к ней повнимательней.
        Немного напряженное дыхание, от каждого шороха веки едва вздрагивают. Не спит же.
        - Доброе утро, Ай. Как спалось?
        Ни ответа, ни какого-либо движения.
        - Знаю, что хорошо. Крепкий сон был, да?
        Ай потерла нос и откинула руку.
        - А вот я плохо спал. Какого карата ты щит дергала? Что, скучно было? Скучно, сама призналась. Смотри, добалуешься. Я к тебе и так как к гостье отношусь, а ты мало того что ведешь себя отвратно, так и не хочешь помочь самой себе. Убить тебя, что ли? Прямо сейчас?
        Эл Тайн шмыгнула носом и потерла переносицу.
        - Ты знаешь, пока что я тебя убивать не буду, хотя, знаешь, очень хочется. А чтобы такого больше не повторялось, мы заключим сделку. Ты не скучаешь и не дергаешь меня, зато можешь ходить где захочешь. Кроме моей комнаты и лаборатории.
        Айлисса
        Не дожидаясь окончания фразы, я резко подскочила и бросилась вперед. Встретившись взглядом с обескураженными глазами Вэла, остановилась на полпути. Задумалась. И чего это я собиралась делать? Броситься на шею, да ещё кому, Т'Минну! Эх, слишком я эмоциональная! Надо вести себя поспокойнее, а то не так поймут. Что поделаешь, порядки у нас в семьях разные.
        Я сложила руки за спиной, и весь свой восторг вложила в голос:
        - Это правда, да?
        - Нет, я пошутил.
        - Э… Не поняла?
        Боевой маг спрятал усмешку.
        - Т'Минны всегда держат свое слово. Надо же было как-то тебя остановить, - он засмеялся.
        - Ах, ты… - слов нет. Одни эмоции. Я взяла себя в руки и прищурилась. Не стоит, пожалуй, сейчас его злить. Слова словами, а вдруг возьмет, да и передумает. - И что, я могу ходить… везде?
        Вэл тряхнул головой, пытясь принять серьезный вид.
        - Да. Кроме лаборатории и моей комнаты
        - Как скажешь, мне и без твоей комнаты есть где развернуться! - восторг поутих, сменившись некоторым раздражением по отношению к магу. Сколько можно ржать? - И еще… Кое-кто что-то там говорил.
        - Ты о чем?
        - О всем хорошем
        Т'Минн нахмурился, вспоминая.
        - Ты имеешь ввиду… - он оценивающе окинул меня взглядом, - одежду?
        - Какая… просто волшебная прозорливость! Нет, я про шишки на лбу.
        - Какие шишки? - удивился он.
        - Дубовые.
        - Ах, дубовые… И что с шишками?
        Все, спекся. Зря я, наверно, всю ночь его мучила.
        - Огромный урожай в этом году, - я постучала по лбу, высказывая свое отношение к его состоянию. - Когда тебе в следующий раз приспичит потаскать мое безвольное тело, ты, хотя бы, предупреждай. Я на пол лягу, чтоб не падать. У меня, знаешь ли, голова после твоих упражнений болит. Гантелями пользоваться не пробовал? Они удобнее. Наверное. И вообще, какого карата ты здесь делаешь?!
        - Нет, ну если ты хочешь ходить такая ободранная, я могу тебе не мешать…
        - Да не об этом я! Что ты потерял здесь? В смысле… Тебе не кажется, что то, что ты просто так, на раз-два, без спросу расхаживаешь по МОЕЙ комнате. Присутствует некоторая двусмысленность…
        - Вообще-то эта комната, как и этот дом - моя. Где хочу, там и нахожусь.
        - Да?! Вот и находись где-нибудь в другом месте! У Сары, например. У тебя в доме с десяток симпотичных служанок. Просто мечта одинокого мужчины! Вот в их комнаты и врывайся без стука! Ко мне - нет! Откуда я знаю, что ты задумал?! Когда я сплю, то не могу контролировать ситуацию. И мне это очень не нравится!
        Вэлмир
        Я втянул носом воздух и медленно выдохнул. Нервы… Дабы не сказать что-то лишнее, я вышел из комнаты и крикнул Маршу. Через минуту ко мне подбежала Сара.
        - Где Марша?
        - Она очень занята. Я вас слушаю, господин. Надеюсь, я смогу вам помочь?
        - Попробуем. Сара, у нас есть черное платье?
        Она округлила глаза.
        - Нет, господин…
        - А у тебя? Или у Сольги?
        Девушка потрясла головой. Ничего, и в другой расцветке походит, с нее не убудет.
        - Только траурное вашей матери, - вспомнила Сара и заулыбалась.
        - Хорошо, - медленно сказал я. - Неси.
        - Но… зачем?
        Нет, они все таки дождутся.
        - Надо. Иди.
        Я сунул руки в карманы и решил дождаться Сару в коридоре. Не хочется лишний раз рядом с Эл Тайн находиться.
        Девушка справилась быстро.
        - Вот, господин.
        Я взял платье, развернул его и осмотрел. Черное, атласное, с длинным горлом и рукавами. За последние пятнадцать лет оно даже не истрепалось. Сойдет.
        - Вот тебе платье, можешь переодеться.
        Айлисса
        Сначала я даже испугалась. Вэл побагровел и вылетел за дверь. Он что, за мечом пошел? Все, кошка, доигралась. Но потом я вспомнила, что его сила (да и меч тоже) всегда с ним. Хвала бобрам, а то я уже начинаю побаиваться этого ненормального.
        Я только успела перевести дух, как передо мной, как по волшебству материализовался маг с черной тряпкой в руках.
        Нет, не тряпкой. С платьем. Я вцепилась в него руками и ногами. Фигурально выражаясь, конечно же.
        Так торопилась сбросить с себя лохмотья (прогулка по лесу не прошла для блузки из тонкой ткани без последствий), что забыла об одном недогадливом субъекте. Раздался кашель. Излишне нервный.
        Я терпеливо застегнула три верхние пуговицы на горловине и, притоптывая ногой, повернулась.
        - Что-то еще?
        Маг покраснел и, нахмурившись, отвернулся.
        - Ничего. Желаю приятной прогулки по дому.
        Я посмотрела на с грохотом захлопнувшуюся дверь. Ма-а-ать… И чего он так переполошился? Да… деревня… детский сад Солнышко. Приехали. Нашло на него что-то, понимаешь ли! Какой нервный боевой маг мне достался. А с его работой это опасно. В первую очередь для окружающих. Но Вэла это, кажется, не заботит.
        Я фыркнула и зафутболила все лишние мысли подальше. Подумаем о другом.
        Платье было довольно симпатичным, но старым. Нет, оно хорошо сохранилось, даже не потерлось нигде, видно, что носили его не так уж долго. Оно много лет просто висело в шкафу. Такие вещи чувствуются, но здесь от неприметного, казалось бы, предмета одежды несло как от древнего артефакта. Неужели ради меня пожертвовали раритетом? Почетно, тор задери!
        Решив разобраться с бывшим хозяином, я положила платье на кровать и села рядом. Сознание привычно скользнуло в состояние полной отрешенности, и я, не присматриваясь, рванулась к сути. Возможно, будь я кем-то другим, то ничего не заметила бы. И мне снова не повезло с генами. Любая темная магия, а в особенности магия крови, имеет далеко не одни приятные стороны. Просто о них никто из не посвященных не подозревает.
        На меня нахлынули воспоминания. Не мои - чужие. Оказывается, на платье было пятно крови. Незаметное, старое, смытое, но оно было…
        Это былиаже не воспоминания. Образ или кусочек души - не знаю. Словами не выразить. Да и на диалог это не было похоже. Как будто на мгновение мое сознание и сознание хозяйки платья слились. И я почувствовала все, что чувствовала она в тот момент, когда в ткань впитывалась ее кровь. Боль, одиночество, страх, холод, неверие, разочарование, дыхание смерти за спиной, и снова боль… И еще тысяча разрозненных воспоминаний. Чужих.
        По комнате прошелся морозный ветерок, но от него не взметнулись занавески и не качнулись листья за окном. Только кости заломило. Ну, вот. Я этого ожидала. Самое неприятное свойство магии крови это вовсе не принесение жертв, как может показаться на первый взгляд. Это хождение по Черте - совсем рядом от смерти и мира мертвых. Иногда настолько близко, что можно заглянуть за завесу…
        - Хм… Давненько меня не навещали. Можно сказать, вообще не навещали. Некромант? Надеешься поднять мою душу? Знаешь, даже не смешно!
        - Нет, не некромант… Не совсем. Маг крови.
        - А-а-а… Эл Тайн. Приятно познакомиться. - Тихий смешок. - Если это можно назвать знакомством, конечно.
        - И мне приятно. Знаете, так… необычно разговаривать с ушедшими… особенно если они когда-то были твоими врагами. Это ваше платье?
        - Да, траурное. Я была в нем, когда хоронили моего брата. Дикий… Он здесь сейчас. Привет передает.
        - Торов маг!
        - Ну, Вэлмир же не знал о некоторых твоих особенностях.
        - Да понимаю я! Но, ведь, все равно!..
        - Странно… Неужели между нашими семьями мир все-таки наступил? Хотя, такое событие мы бы почувствовали. Значит… неужели?..
        - Нет, я… Как бы сказать, что-то вроде пленницы. Сама не знаю на какой Карат я ему понадобилась?
        - Теперь понятно. Привычка - страшная сила.
        - Да, нет… Я не слишком и настаивала на черном…
        - Я знаю своего сына. Что ж… это обещает быть довольно забавным…
        - Что?! Вы - мать Вэла?! Не очень похоже, если честно. Вы из Т'Миннов, но, готова поклясться, как же вы напоминаете Эл Тайн!
        - Ничего, бывает. Ты ему нужна? Хм… Не знаю… Но ты уже задержалась. Слушай! Я разрешаю тебе пользоваться всеми вещами в моем доме. Это чтобы не пришлось каждый раз бегать за разрешением. Наши вещи довольно строптивые. И… Ладно, до свидания.
        - До свидания?!
        - Все мы когда-нибудь встретимся. Да и ты, я думаю, еще не раз нас навестишь. Не самая приятная перспектива, но…
        - Обязательно. Скучно?
        - Нет. Нам здесь весело. Очень. Знаешь, а… А, ладно. Тебе это знать еще рано. Потом расскажу.
        - И почему я в этом не сомневаюсь?..
        - Боевые маги никогда не врут! Как говорит мой муж: "Держи хвост по ветру!"…
        - Нос, вы хотели сказать?
        - А какая разница?..
        Я открыла глаза и зажмурилась от неожиданно яркого солнечного света. Подняла руки. Да… Меня всю трясло от пережитых эмоций. Трясло вовсе не от холода, но я почти не жалела…
        Эх, как меняется человек после смерти! Только что была бледная, замученная жизнью женщина - раз, и все. Вся светится. Хотя, все души светятся, но эта как-то особенно весело! Видно, нашла покой в кругу давно почивших родственников.
        Нет, но магу я точно отомщу. Зов был таким сильным, что, если б у меня был меньший опыт, то вечером Сара или кто-то другой обнаружил всего лишь мое остывшее тело. Хотя, ради справедливости стоит заметить, маг не виноват. Он не обязан был знать. Что уж говорить, если даже не все Эл Тайн знают о данной особенности ритуальной магии.
        Любая вещь содержит память о своем хозяине. Особенно, если она была с ним ним тогда, года человек испытывал сильные эмоции. Или вещь имеет ритуальное предназначение, как траурное платье, например. А уж если на ней еще и осталась кровь хозяина… То от настойчивого приглашения в гости на тот свет отвертеться нет совершенно никакой возможности.
        Эту замечательную способность я обнаружила в себе в восемь лет. Моего любимого огромного зеленого попугая зарезал мой дядюшка Кот. Да, именно так его и зовут. Во всяком случае, только на это имя он откликается. Дяде срочно потребовалось жертвенное животное, и он не придумал ничего лучше, как использовать моего домашнего любимца.
        Кстати, после небольшого взаимного членовредительства (шишки на моей голове и прокушенного пальца дяди) мы с Котом довольно быстро сдружились. Он многому меня научил. Порой заменял постоянно отсутствующего отца, брата, а порой был кем-то вроде куклы - с ней можно делиться всеми своими мыслями, обидами, переживаниями, и быть уверенной - никто об этом никогда не узнает и не воспользуется твоей слабостью.
        А животных, кстати, с тех пор у меня не было больше никогда.
        Когда умер Зоня, я первые и попала на Черту. Мне до безумия хотелось проведать попугая и узнать как он там устроился. Вот я по дурости и схватила ритуальный нож, которым он был убит. Поначалу все воспринималось как сказка, потом как сны. Только в четырнадцать я осознала, что все это является побочными действиями магии крови и методом научного тыка начала исследовать свои способности. Ну и, не будь дурой, никому об открывшихся передо мной возможностях не сказала. Даже Коту. Чему-чему, а подозрительности всех Эл Тайн учат основательно. Ведь это основа нашего выживания.
        Так что мне несказанно повезло. Не пообщайся я в детстве с душами столь активно, утянуло бы настолько сильным порывом только так. Даже страшно становится, когда думаешь, что стало бы, не будь у меня какой-никакой тренировки. Все, Т'Минн, ты попал. Я не люблю бояться. А тех, кто заставляет меня испытывать это мерзкое чувство, я не люблю еще больше.
        Но меня мучила не только жажда мести подлому магу (пусть он даже и не подозревает, что он подлый). Был еще один вопрос - почему зов оказался таким сильным? Никогда прежде я не получала такого требовательного приглашения в гости и, надеюсь, не получу. В гостях хорошо, а дома, в родном теле, лучше. Неужели только из-за того, что эта вещь боевого мага?
        Свернувшись на не занятой платьем части кровати, я ненадолго прикорнула. Меня все еще трясло, зябли пальцы. Столь длительный контакт с первозданным холодом никому не пойдет на пользу!
        Когда тело достаточно отдохнуло, я быстро проделала комплекс разогревающих упражнений, и сама себе ужаснулась. Что со мной твориться? Быть невыносимо серьезной целых пять минут и даже ни разу ни над кем не поиздеваться?! Я скривилась. Ужас!
        Когда я все же разобралась со всеми крючочками и одела платье, то оценила вкус матери Вэла. Вэла? Она назвала его Вэлмиром. Ага, тоже, значит, предпочитает короткое имя. Хи-хи-хи… Я его полное имя знаю, а он мое - нет. Знаю что детский сад, но ничего не могу с собой поделать!
        Так, вернемся к платью. Хотя, вышла бы я из него только вместе со шкурой - оно мне почти впору. В талии вообще идеально.
        Мать Вэла была сантиметров на пять пониже меня, гибкой, стройной и, кхм, пошире в некоторых местах. Там где надо, но не настолько, чтобы напоминать песочные часы. Я завистливо вздохнула. Ну и ладно! Если кому не нравится, пусть не смотрит!
        Мне никогда не шла одежды с узкими рукавами, но это - исключение. Мать Вэла хорошо умела драпировала собственное тело в одежды. Даже если они траурные.
        Я осторожно сняла платье и принялась за его модернизацию. Что поделаешь - новый век, новая мода. Пара разрезов - вот вам и широкие манжеты. Вэл, а хотя, скорее Сара, был очень предусмотрителен и вдел в воротник платья иголку с длиннющей ниткой… Светло-бирюзового цвета. И что это должно означать? На что она намекает? Нет, странную логику простолюдинов мне не понять никогда!
        Так как я была повыше бывшей хозяйки поместья, пришлось убирать еще и полоску ткани снизу. Теперь подол платья доставал только чуть-чуть ниже колен. Да, должна заметить, дротики, пусть и ядовитые, отлично подходят для порки. Но это так, портнихам на заметку. И еще… Чего только не узнаешь о человеке по его одежде! Вот я, например, узнала, что мать Вэла не гнушалась постоянно таскать с собой метательные ножи. Как? Легко! По бокам юбки сделаны специальные разрезы. И складки ложаться так, что они абсолютно незаметны. Пожалуй, их предназначение может разгадать любой, кто владеет метательным оружием. А что? Довольно-таки удобно. И мне в самый раз.
        Носить дроты на бедре было непривычно, но так как больше их девать некуда… Пришлось смириться. Ничего, привыкну. Это не самое страшное, что может случиться в жизни.
        Я снова натянула платье и торжественно прошествовала к зеркалу. Ого! Ничего себе! Из его прозрачных глубин на меня смотрела какая-то незнакомая женщина с серьезной постной миной на лице. Я не удержалась и показала ей язык, а она, возмущенно дернувшись, превратилась в меня любимую. Интересно, мне показалось, или на мгновение глаза отражения стали карими? Наверное, показалось. Все-таки ходить по Черте это вам не носки вязать! Хотя, что для меня труднее, сказать сложно.
        Все оказалось намного лучше, чем я могла предположить. Платье не просто хорошо сидело, но и абсолютно не мешало передвигаться. Блеск. Я даже невольно прониклась уважением к столь могучему роду, сумевшему создать такую замечательную вещь. А конкретно - к одной чудесной женщине. Совершенно забыла спросить ее имя. Даже неловко как-то получается…
        - Спасибо вам огромное! Без вас я бы не пережила этот день!
        Может, мне показалось, но по комнате прошелестел не по-осеннему холодный ветер.
        Воспользоваться разрешением боевого мага я решилась только к ночи.
        Мысленно осеняя себя крестами, я дернула дверь. Ура! Не обманул! Быстро пробежав коридор, я спустилась по красивой лестнице с резными периллами.
        К моему удивлению, в гостиной никого не оказалось. Весь дом как будто заснул. Я пожала плечами и направилась к единственному «живому» месту.
        Из кухни тянулся аппетитный запах. М-м-м… Стряпню Марши я уже узнаю.
        - Привет, - доброжелательно улыбнулась я. Марша подняла глаза и вздрогнула.
        - Госпожа? - то, как она это сказала не оставляло сомнения в том, кого бабушка имела ввиду.
        - Нет, Марша, это всего лишь я.
        - А-а-а… - облегченно и слегка разочарованно потянула няня.
        На душе сразу стало как-то паршиво и я быстро натянула на лицо неприятную ухмылку.
        - Да, я не призрак Черной Вдовы.
        Марша укоризненно посмотрела на меня. Стыдно. Мне? Ни капельки!
        - Вот, кушай, - няня поставила передо мной тарелку и уселась напротив. Я потерла руки и приступила. Похоже, пожилая женщина существует ради того, чтобы накормить как можно больше людей. А что? Я не против.
        - Марша, все хотела у тебя спросить, - я торопливо проглотило все, что мешало говорить, и продолжила: - А где все? - меня очень нервировало то, что я не слышала привычных воплей и скандалов. Да и расставаться с такой полезной привычкой не хотелось совсем. Отучусь, и что мне потом делать дома? Вздрагивать при каждом крике? Нет уж, увольте! Нужно срочно что-то делать!
        - Сара ушла к подругам, в комнаты для прислуги. У Норта, нашего конюшего, выходной. У служанок - девичник. Гадают они там что ли?… - я хищно оскалилась Гадают? Интересненько…
        - А где Вэл?
        - Не знаю. Он сегодня как от вас вышел, так и уехал куда-то…
        - Вурдалакам в пасть ему и дорога!
        Я резво подскочила и выбежала из пропитанной запахами ванилина с корицей кухни. Итак, план на сегодня у меня составлен!
        Вэлмир.
        Эта Эл Тайн абсолютно не дает сосредоточиться. Как её терпели родственники.
        Когда я, ругаясь себе под нос, вышел из ее комнаты, меня вызвал старейшина Калима. Что-то случилось, к тому же очень неприятное.
        Я с невольной опаской запер лабораторию и подошел к зеркалу. Теперь надо сосредоточиться…
        - Приветствую тебя, Аадор.
        Лицо Аадора было бледным, со следами усталости.
        - Долгих лет жизни, господин Вэлмир, последний из Т'Миннов, покровителей наших…
        Я вздохнул и покачал головой. Сколько раз я должен повторять одно и то же? Хотя, сам виноват, не нужно было начинать так официально.
        - Так, хватит. У вас что-то случилось?
        И замер, ожидая ответа.
        - Случилось. В деревне убили уже третью девушку. И ладно, если б убил… Так он… на части…
        Я нахмурился. Вот уж странно. Неужели кто-то из своих?
        - Как убивает?
        - Странно. Мужики, кто, ну… выносил тело… уже неделя прошла, после первого убийства. А они отойти не могут.
        - Ясно. Когда убили последнюю?
        - Вчера. Также, как и других. Мы не сразу решили обратиться, думали, зверь какой. Но трех, одинаково… Слишком это по-человечески.
        Я потер шрам. Все к одному, как одна беда, так и другая тут же появляется.
        - Ничего. Через два дня я буду у вас.
        - Спасибо.
        Зеркало погасло. Я поморщился. Давно ни с кем не общался подобным способом, голова жутко гудит. Я поискал на полках нужный эликсир, выпил. Почти сразу полегчало.
        Убийца, убийца… Чтобы найти убийцу, мне придется сначала съездить к старому другу, чародею. Любит он, когда его так называют, хотя самому лучшему чародею всех времен и народов никак не дотянуть до его могущества. Конечно, я бы мог просто шагнуть в портал, но этот чудак поставил вокруг своего жилища такой непроницаемый барьер… Даже мне, мастеру пространственной магии, не пробиться. Можно выйти рядом, только пешком придется потом долго идти. Древний, что с него взять!
        По привычке хотел крикнуть Норта, но вспомнил, что сам дал ему выходной. Да и лучше никому не знать, что я собираюсь куда-то уехать. Будут бегать, суетиться, задавать глупые вопросы. Нет, не надо. Лучше уехать без нервов.
        - Здравствуй, Ночь, здравствуй, моя девочка, - я ласково похлопал кобылу по холке. - Скучно тебе, поди.
        Совсем я своих животных забросил. Вон как Ночь косится обиженно.
        Ночь - необычная кобыла. Она отовсюду найдет дорогу домой, даже безмоего участия. Не знаю что за существо я приютил, но Ночь гораздо умней остальных своих собратьев. Думаю, в ее жилах течет кровь гхаш-ти, духов огня в звериной ипостаси. Но ее не так много, поэтому она можетжить рядом с человеком и в неволе.
        Ночь фыркнула, все-таки нрав у нее не обидчивый, и приветственно заржав, толкнула меня мордой в плечо. Я едва на ногах устоял.
        Поторопился, однако, с обидчивостью. Мстит… Хотя и любит своех лошадиной любовью.
        Быстро оседлал Ночь и мы незаметно вышли за пределы поместья. Кобыла будто понимала, что я не хочу попасться кому-либо на глаза, и кралась к лесу с граций лесного хищника. Когда ветки деревьев скрыли нас от возможных взглядов, Ночь довольно заржала и, скакнув в сторону, выбралась на лесную тропу. Дорогу к Древнему она знала даже лучше меня.
        Айлисса.
        Я с трудом подавила чих и, сморщив нос, оглядела себя с ног до головы. Ну… хотя бы попыталась это сделать. Кругом одна пыль… Гадость!
        Содрогнулась, но все равно осталась лежать под кроватью. Что я там делаю? Интересный вопрос. Эта самая проклятая Тленом кровать находилась в комнатке шесть на шесть метров и являлась собственностью некой Рикл. Боги! Кто придумывает такие дурацкие имена для прислуги? Неужели у Вэла настолько скудная фантазия? Хотя… Что еще можно ожидать от боевого мага?
        Я придвинулась к свисающей до пола бахроме от покрывала. Какой ужас - она была ядовито зеленого цвета. Под руку попалось что-то мягкое… Я брезгливым щелчком отправила «это» в самый дальний пыльный угол, стараясь не думать, что это самое «оно» жутко напоминает использованный носок…
        В носу снова засвербело и я быстро отшатнулась от пыльных висюлек. Нет, ну а каком порядке в доме может идти речь, если у самих служанок такая грязища в комнате?
        Так, если в таком положении подойти к проблеме нельзя, то нужно просто поменять ракурс с которого проблема рассматривается!
        Я повернула голову параллельно полу и, внутренне содрогаясь, положила ее на пол. Волосы нехотя отпустили железные прутья над головой и растеклись по полу. А перед моим лицом раскрылась целая панорама. Так, что тут у нас? Угол, большой. Скорее всего - шкаф. Смотрим дальше. Скатерть, почти касающаяся пола, и одиннадцать ног. Это стол и… Стоп. Почему одиннадцать?.. А, нет, простите, двенадцать. Обсчиталась.
        Быстро оглядела все доступные мне предметы обстановки, но ничего интересного не обнаружила. Почему не сделала этого раньше? Просто когда я преодолевала «буферную» зону (стояла под дверью, короче) девушки уже во всю гадали. И мне пришлось проявить просто чудеса ловкости, чтобы незаметно пробраться в этот закуток, освещенный тремя свечами, и чудеса акробатики, чтобы оказаться там, где, где я сейчас и нахожусь. Волосы заинтересованно полезли вперед, но, так как сейчас доставали только до плеч, залепили лицо. Я с беззвучным шипением погрозила им кулаком и отплевалась от пыли, которую они притащили на себе.
        Девушки громким шепотом наговаривали какие-то простейшие наговоры, напоминающие детские стишки, лили воск, бросали колечко, с усердием таращились в мутные глубины зеркала… Я некоторое время прислушивалась, а потом разочарованно вздохнула. Так не интересно! Только есл подобраться поближе, в самый центр…
        Я замечталась и ничего не замечала. С небес на землю меня спустили только пара жестких щетинок, коснувшихся руки. Приму перед моим носом сидела мышь и с каким-то нездоровым интересом вглядывалась в мои глаза. От такой наглости я слегка прибалдела и машинально схватила мышку за шею. Тушка безжизненно повисла у меня в руках. Тор, перестаралась… И только я собралась закинуть ее туда же, куда отправила носок, чтоб не скучно было, как у меня в голове родился план…

* * *
        Я сидела, согнувшись в три погибели, и разглядывала пару старомодных туфель прямо перед собой. При воспоминании о только что учиненном бардаке начинали прорываться смешки, но я мужественно держалась. Нет, я, конечно, подозревала о чем-то подобном, но что бы до такой степени!.. Даже Харита визжала на порядок тише, чем Сара. Хотя любимой сестренке я подкидывала вовсе не мышей. Надо будет потом все же узнать, дал ли Кот название своему неожиданному открытию, или оно так и будет ходить под моим длинным и неудобным определением: "что-то напоминающее крысо-зубо-еже-петуха и заставляющее врага визжать до потери пульса, выводя себя из строя на несколько часов, особенно если враги с неустойчивой психикой". Во всяком случае, что-то более короткое подобрать невозможно - не вмещает всю полноту впечатлений от данного существа, пусть и выведенного лабораторно. А чтобы так бояться мышонка, да, к тому же еще и мертвого…
        В общем, когда мышь приземлилась прямо в центре стола, поднялась такая паника, что я смогла беспрепятственно забраться под стол, оставшись незамеченной.
        - …Но как она там оказалась? - продолжался тем временем прерванный разговор.
        - Что ты у меня-то спрашиваешь?! Я откуда знаю?!
        - Я знаю, я! Это был знак! Духи показали, что они к нам благосклонны! - послышался недоверчивый кашель, но мысль все же запала девушкам в душу.
        Я вся вытянулась, прислушиваясь к происходящему наверху, и случайно попала локтем по одной из коленок.
        - Лия! Чего пинаешься! - ответный пинок.
        - Я не пинаюсь!
        - Хватит, девочки! - два пинка со стороны, - Давайте лучше…
        - Вызовем духа!
        Я осторожно выпустила воздух из легких и потерла саднившую спину. Могли бы и без каблуков обувь одеть!
        - Давайте! Все равно больше ничего не получается!
        Ха! как же! Получится! Если ни у одной из вас нет даже самого мизерного магического дара! Наивные!..
        - Кого будем вызывать?
        - Домового!
        - Утопленника Манра!
        - Дедушку Шивила!
        - Госпожу Кассандру!
        Так, а вот последний голос определенно принадлежит Саре.
        - Слушай, подруга, а зачем тебе дух госпожи? - за столом воцарилась заинтересованная тишина. Под столом, впрочем, тоже.
        - Ну… там… э…
        - Только не говори, что не можешь найти ее любимый платок и положить его на новое место! Все мы отлично знаем, как ты относишься к господину…
        - Да! - а это хором
        - Неужели тебе нужно благословление?
        М-м-м…
        - Если знаете, то зачем спрашиваете?
        - Ох, Сара, не злись! Что ж ты такая… прямо не знаю! Тебе уже не первый день предлагают помощь, а ты отказываешься! Кто ж так делает! Марша, я уверена, будет только «за»! Да и твое незаметное проникновение в спальню господина мы сможем обеспечить…
        М-м-м-м!..
        - Нет, девочки, как вы не понимаете! Все должно быть не так! - ой, а чего это голос такой смущенный? Неужели уже рассматривала такое развитие событий?
        - Как "не так"? Эх, Сара, Сара! Какая же ты романтичная! Думаешь, он будет носить тебе цветы? Зачем?! Он - хозяин! И этим все сказано. А ты?
        - Мы с ним росли вместе!
        - И что? Что это меняет? Он давал тебе какие-нибудь клятвы? Обещал что-нибудь? Не будь такой наивной! - я невольно прониклась уважением к девушке с этим низким голосом. Надо будет посмотреть, как она выглядит. Ее позиция мне очень нравится! Да и план хорош. Зелье в вино, девку в постель - стопроцентная гарантия для таких честных и принципиальных дураков как нам маг. Он бы не стал отнекиваться и женился. Да… Жаль только, что Вэл - маг, и на него зелье не подействует… Хотя… Если бы зелье сварила Эма, может быть и подействовало бы… Фу, какая гадость в голову лезет! Чего это я тут понапридумывала? Не хватало еще подробный план действий составить. Под названием: "Десять способов заставить господина жениться на чернавке".
        Это, может, и хорошо, что Сара отказалась… Хорошо для нее, конечно. А мне - не очень. Почему? Вот бы я повеселилась, глядя на развивающееся действие! Особенно хочется посмотреть на лицо мага, когда он обнаружит в своем стакане приворотное зелье!..
        - Да, Сара… Если не принимать срочные меры, уплывет твой Вэлмир прямо у тебя из-под носа!
        - Куда это? Он не умеет плавать!
        - Тьфу, дура! Я не про это! Я говорю, что скоро будет свадьба.
        - Какая свадьба?
        - Господина дурья твоя башка!
        - С кем?
        - С госпожой!
        - Так она ж умерла. Давно уже…
        - Да не с этой госпожой! С другой!
        - С какой?
        - Да с любой! К примеру, которая сейчас гостья!
        - С этой мымрой?!
        "Чего?!" - моя мысль с последней фразой прозвучала почти синхронно.
        - Почему сразу «мымрой»? Ничего, вроде, такая… Веселая, да еще и на старую госпожу похожа.
        - Ты просто с ней не разговаривала! Она - стерва.
        Эй, потише! Совсем засмущали, однако! Я, конечно, польщена, но чересчур много похвал вредит моему развивающемуся организму!
        - В тебе говорит ревность. К тому же… Мужчины любят горячих женщин. А если не веришь, ответь мне на вопрос: "Зачем он привез ее в поместье?" Неужели непонятно?
        - Она пленница! Вэлмир хочет у нее что-то узнать!
        - Ага, ты еще скажи, что ее будут пытать.
        - Будут! Если она не ответит на вопросы…
        - Вот упрямая! А ты видела, КАК он ее принес? А в какую комнату поселил, а?
        - Все, все! Не будем ссориться! Давайте лучше вызовем духа и все у него спросим!
        Сара еще что-то пробурчала, но я ее не расслышала - была занята открывающейся передо мной перспективой… А еще пыталась вспомнить - как же это Вэл меня принес, что так удивило служанок?..
        Девушки налили в таз воды, расставили свечи равнобедренным треугольником и положили на дно таза зеркало.
        Стояла абсолютная тишина. Я даже успела задремать, как вдруг…
        - ДУХ ГОСПОЖИ КАССАНДРЫ! ПРИДИ!!! - от резкого пробуждения я подскочила, ударилась головой об столешницу и взвыла. Больно-то как!
        - Девочки, слышите? Оно ответило!
        - Не оно, а она!
        - А я видела, как зеркало вздрогнуло! Он здесь!
        - Не он, а она!
        Я расхохоталась, но быстро зажала рот рукой - еще придет кому-нибудь в голову заглянуть под скатерть!
        - Ой оно, кажется, недовольно! Мы его разозлили! Оно нас всех съест!
        - Да не оно, а она!
        Я чуть не упала, но, слава Духам, вовремя спохватилась.
        - Дух, ты нас слышишь?! ТЫ здесь?!
        Дух в моем лице схватился за горло и, усилием воли подавив улыбку, ответил свистящим басом:
        - Да, я здесь… - что поделаешь, если от усилий не расхохотаться вновь мой голос стал похож на треск сухого дерева?
        Воцарилась тишина.
        - Кто ты, дух?!
        - Никто, но при жизни я был той, кого называли Кассандрой.
        - Мама… - прошептал кто-то
        - Спокойно! Она, оно, он… Дух не должен почувствовать, что мы боимся!
        Я захихикала, но, снова справившись с собой, натренированным для произношения страшных заклинаний во время обрядов крови голосом продолжила:
        - Зачем вы вызвали меня из-за Черты?
        - Дух! Мы… Я… Я хотела узнать кое-что насчет вашего сына! - звонким от волнения голосом крикнула Сара.
        - Идиотка! - зашипели на нее, - Формулируй правильно!
        - Я хочу узнать, как относится ко мне Вэлмир Т'Минн! Отвечай, дух!
        - Хорошо относится… - голосом сытой кошки ответила я. Губы сами собой разъехались в мстительной ухмылке и тут понеслось… Из моей по возможности лишенной эмоций речи выходило, что маг уже давно и безнадежно влюблен в Сару только стесняется признаться. И что он уже пол года носит обручальное кольцо за пазухой, и все никак не решиться отдать… Что Саре самой нужно сделать первый шаг…
        Когда, судя по звукам, девушка окончательно разомлела (только нога слабо подергивалась в такт моих "откровений"), я, наконец, опомнилась и поспешила остановиться. Надеюсь, ничего лишнего не наболтала. А то если меня начинает нести - это может плохо закончится. Увлеклась, тор…
        Я осторожно потыкала в не шевелящуюся ногу Сары. Ноль эмоций. Да… Вот что происходит с девушками, если долго их отталкивать, а потом, внезапно, дать надежду… Пережор.
        Но тут, конечно, посыпались другие вопросы. Я наобещала кучу дорогих нарядов, украшений, женихов и всего, чего только могли пожелать молоденькие девушки.
        Когда я, вдохновленная собственной вредной музой, со скрытым ехидством рассказывала о десятом внуке одной из девушек, Сара очнулась.
        - Я знала! - без предисловий завопила она, резко вздрагивая всем телом. Ее рука смахнула таз на пол, а нога заехала мне в челюсть.
        Я тут же взвыла-зарычала и инстинктивно рванулась наверх. Перевернула стол, запуталась в скатерти и, тяжело дыша, замерла прямо посередине комнаты.
        - А-а-а!!! Дух освободился! - завопила одна из служанок и тут началось!!! Кутерьма, топот, визг, бестолковы метания… Я попыталась уворачиваться от девушек, талантливо изображающих броуновское движение, но, боюсь, со стороны это выглядело иначе. Будто я пытаюсь кого-нибудь поймать, но никак не определюсь с жертвой.
        И тут кто-то догадался открыть дверь. Я рванулась к свободе, но встретила на своем пути только косяк. Н-да… Вот так и кончают вырвавшиеся духи и прочие «злые» монстры…
        Когда мечущиеся перед глазами звездочки немного успокоились, я рискнула открыть глаза. О… Странно…
        Огляделась. Никого, а прямо передо мной дверь, приглашающе распахнутая на всю ширину. Ну, таким шансом грех не воспользоваться!
        Вот я и воспользовалась. Быстро выпуталась, бросила ненавистную тряпку, когда-то бывшую скатертью, на пол, и поспешила убраться с места преступления. Пока не прибежала Марша с веником наперевес. Надеюсь, крики во время "вызовов духов" обычное дело?
        Вэлмир.
        Погоня - это самое большое приключение в путешествии,
        Путешествие - это самое большое приключение в жизни,
        Жизнь - это самое большое приключение…
        Но мало кому нравятся приключения, случающиеся с ним самим.
        "Размышления о…" трактат начала XXI в.
        Осень…
        Мое самое любимое время года. Ни тепло, ни холодно. Птицы ещё не улетели, щебечут, рощаясь с родным краем многие месяцы.
        Тихо…
        Листва под ногами шуршит. Клены, ясени и другие деревья стоят в разноцветных нарядах, и только вековые дубы никогда не прощаются с ними.
        Свежесть…
        Чистый осенний воздух никогда ни с чем не сравниться.
        Такие моменты хочется остановить. Спокойно, тихо, по-настоящему хорошо. Медленно покачиваешься в седле в такт ходу лошади.
        Только ты и засыпающая природа…
        Ночь внезапно остановилась около полусгнившего пня. Все, приехали. За холмом находится дом чародея.
        Я слез с кобылы, взял её под уздцы и повел вперед.
        Покосившаяся, но крепкая землянка была усыпана листвой. что заметно украшало её.
        Филин сидел на нижней ветке нависшего над домом дуба. Я освободил Ночь от узды и пустил гулять. Возле входа в землянку материализовалась совсем новая скамья. Заботится о друзьях, молодец.
        С удовольствием опустился на скамью. Все-таки несколько часов в седле - это тебе не на кровати валяться.
        - Ну, и откуда ты перенес скамью на этот раз, Филин?
        Филин вспорхнул с ветки и приземлился рядом на скамью уже в привычном для нас обличии. Он самодовольно расстегнул и отвернул воротник.
        - Из королевской мастерской. Давно уже глаз на неё положил, ждал только, когда её наконец сделают.
        - Из Кривля?
        - Конечно, все только из столицы!
        - И чего ты такой довольный сегодня? Влюбился?
        - Нет, просто выспался, - засмеялся Филин.
        Может это и так, ведь на его лице нет и тени усталости, не то что у меня. Но для меня это не имеет никакого значения, я же не первая Раинская красавица?
        - Ну, ладно, посмеялся и хватит. Что-то случилось, Вэлмир? Только не говори, что просто соскучился, я тебе не поверю, но все равно будет приятно.
        - Как сказать, я привел в дом врага.
        Филин притворился удивленным. Сам прекрасно все знает. Как он только себя не называет - и чародей, и маг, и колдун, и ведун, и некромант… Все виды владения силой не перечислишь. Правда, он больше по науке, воин из него будет похуже меня.
        - И кто же это?
        - А будто ты не знаешь?
        - Ну… ты любишь наживать себе врагов, всех сразу не упомнишь…
        - Эл Тайн. Её зовут Ай.
        - Это к тому же она? О, как интересно. М-м-м… Она последняя? - спросил Филин.
        - Не знаю. С этой целью я и выкрал её, когда сбегал из Черного Замка. Само собой, она ничего не хочет мне говорить, только чушь всякую несет без продыху.
        - Может ты слишком хорошо к ней относишься?
        Я вопросительно посмотрел на него.
        - Она, по мнению многих обитателей твоего дома, гостья. Ты же считаешь её пленницей. Может и нужно к ней так относиться? Хлеб, вода и никаких подушек?
        - Филин, что ты такое говоришь? Она же ещё девчонка. Не могу я быть таким жестоким.
        - Но убить-то её в любой момент тебе не жалко.
        - Это другое. Не приучен я к жестокости.
        - Ой, кто бы говорил, да не Т'Минн. Ну да ладно, хватит разговоров про Эл Тайн. Мне их от Виннета, родоначальника вашего, хватило. Ты проделал такой путь чтобы задать мне вопрос, так задавай. Но помни, что только один.
        Он полностью превратился в слух.
        Я уже не знал, что именно мне спросить. Я приехал к нему, чтобы узнать, кто убивает девушек в Калиме. Но меня также тревожит вопрос об имени последнего Эл Тайн.
        Но, если подумать, то Филин давно сказал бы это отцу. Отец бы и сам догадался спросить, значит, не все так просто. К тому же, одна из Эл Тайн у меня есть, и рано или поздно я вытяну из неё имя.
        - Кто убивает невест в Калиме?
        Филин сразу посерьезнел. Он задумчиво взъерошил немного рыжеватые волосы
        - Мне самому это интересно знать. Кто-то очень не хочет. чтобы его обнаружили. Знаю только, что это человек, и что он мертв.
        - Уже?
        - Ещё.
        - Вампир? - предположил я.
        - Нет, не вампир, я же сказал, человек. Или он был сильным магом при жизни, или выполняет какую-то роль в планах другого, не менее сильного мага. Скорее всего, второе.
        - Ясно. Спасибо, Филин. Мне нужно идти.
        - Конечно, я тебя не держу, но когда разберешься во всем, приезжай, поболтаем. Да, передай Эл Тайн от меня привет, надеюсь, что скоро лично познакомлюсь с ней, - он хитро посмотрел на меня. - Ах, да. Можно одолжить у тебя локон волос? Седых, будь добр, - он уже тянулся к моим волосам.
        - Зачем? Я ещё никогда не слышал о таких заклинания, где нужны седые волосы
        молодого мага.
        - И не услышишь. Тебе что, жалко?
        - Нет. Только… Хотя ладно. Режь.
        В руках Филина материализовался кинжал, он быстро отрезал небольшой локон волос, чуть ли не с суеверным ужасом на лице и взмахом руки отпустил меня.
        Ночь уже ждала на опушке. Теперь домой.
        Айлисса.
        Эх, осень… Вот так смотришь на мир свысока и кажется, будто осень - это огромный хищный зверь… Он пронесся мимо, оставляя за собой желтые следы и ярко-красные брызги крови жертвы…
        Я сидела на узеньких, в три пальца, периллах и наслаждалась жизнью. В прямом смысле этого слова. Что может быть прекраснее кроваво-красного солнца и собственноручно приготовленного бутерброда в руке? Нет, не подумайте, я терпеть не могу готовить, но обожаю собственные блюда. Особо удачными экспериментами в Черном замке до сих пор травят крыс. Но это касается только сложных рецептов - бутерброд приготовить мне вполне по силам. Просто, когда я начинаю готовить, то не утруждаю себя нарезанием продуктов. Зачем тратить время? Все равно потом нужно жевать!
        Вот, например, бутерброд в моей руке представлял собой батон хлеба, тупо разрезанный вдоль и палка колбасы. Ничего, живем!
        Я закинула ногу на ногу и блаженно оперлась на колонну (резная, деревянная, пять штук по периметру). Наконец, устроившись, я соизволила обратить внимание на объект, нарушивший мое уединение.
        Маг подъехал к крыльцу и осторожно спустил сначала одну ногу, потом вторую… Умаялся? Бедненький!.. Конечно, это тебе не через порталы шастать! Хм… А лошадка-то интересная. Ну, то что холеная, красивая и сильная, понятно, другого от мага я и не ожидала, но, вот… Что-то уж слишком умным глазом она косит в мою сторону. И мне это категорически не нравится!
        Под взглядом этой животины я чуть не поперхнулась, но сдержала собственный организм.
        Хлопнула дверь. Знакомые шаги… Ма-а-ать! Сейчас будет весело!..
        Я хихикнула и с остервенением вгрызлась в бутерброд. Не хочется испортить такую сцену в самом начале, а мой неуместных смех наверняка насторожит Вэла. Конечно. Сару уже ничем не остановишь!
        Состроив самую серьезную рожу, на которую была способна, я сделала вид, будто любуюсь небом. Итак, зановес открывается!..
        Вэлмир.
        Я слез с кобылы, чуть не потеряв равновесие. Нужно бы почаще на прогулки выходить. совсем засиделся.
        - Ночь, что это ты интересного увидела? - спросил я у заглядевшейся кобылы.
        Ночь мотнула головой, что-то проржала и уткнулась мордой мне в плечо. Я бережно потрепал её по загривку и отправил её в стойло.
        Тут я заметил, что кто-то стремительно несется в мою сторону. Сара? Неужели снова что-то случилось?
        Она подбежала ко мне и с разбегу обняла. Еле устоял на онемевших ногах.
        - Сара, что случилось? - спросил я, пытаясь осторожно высвободиться. Не получилось.
        - Вэлмир, я всегда знала! Зачем ты это скрываешь? Не надо стесняться своих чувств, тем более что они взаимны!
        Сара буквально пожирала меня влюбленным взглядом. Что тут произошло? Стоило мне оставить дом на день и все пошло кувырком.
        Я предпринял последнюю попытку освободиться, и, слава Духам, высвободился.
        - Сара, объясни сейчас же свое поведение. Какие чувства? О чем ты?
        Она умиленно смотрела на меня.
        - Я знаю, ты стесняешься. Это ничего, я все понимаю. Ты сам, наверно, не веришь сейчас своему счастью, поэтому ничего не понимаешь. Мы вызывали духа и…
        - Что-о? Какого духа?!
        - Духа твоей матери, и она все рассказала.
        - Рассказала? - кажется, я подозреваю, чей это был «дух».
        - Госпожа Кассандра рассказала, что ты давно любишь меня, как и я тебя! Но ты стесняешься признаться мне в этом…
        Все. Убью, и имени не спрошу. Хотя нет, имя как раз-таки в пытках узнаю, а потом убью.
        - Сара, вас кто-то разыграл.
        Сара недоуменно захлопала глазками.
        - Как? Кт-то?
        Ей нельзя говорить об Эл Тайн. Она никогда их не видела, и это на руку, что она не знает про волосы. Нужно что-то придумать…
        - Ни у тебя, ни у кого-то с кем вы вызывали духа нет даже маленькой способности к волшебству. Даже если и есть, этому надо очень долго учиться. Вы ни как не могли вызвать. А вот… демона, да, демон мог прийти и подшутить так.
        - Значит, все это неправда?
        Я кивнул.
        Что ж, такой ответ никак не устраивал Сару. Со стеклянными глазами она медленно повернулась к дому и зашагала, волоча за собой ноги.
        Ну, держись…
        Истеричный хохот раздался откуда-то сверху. Я поднял голову. Эл Тайн сидела на периллах и балансировала, держась за живот.
        - А-а-ай!!! - крикнул я ей и, видимо, не ожидая этого, она сорвалась вниз. Я подбежал к возможному месту падения и успел поймать её на руки.
        Прекратив, наконец, орать, она, с испуганным видом, посмотрела на меня и снова залилась смехом.
        - Ты с ума сошла? Зачем ты полезла? Волю почувствовала?
        Отсмеявшись, она недовольно осмотрела меня и себя.
        - Что, опять на руках будешь меня таскать? А ну, свободу попугаю! - она начала вырываться.
        - Пожалуйста, - я опустил руки и Ай шлепнулась на землю.
        - А поаккуратней с девушками обращаться тебя мама не учила? - спросила она, потирая ушибленный копчик.
        - Маму не тронь.
        Эл Тайн прищурившись посмотрела на меня.
        - Нужна мне мама твоя, - недовольно буркнула она.
        Я подал ей руку. Она скептически посмотрела на неё, будто обдумывая, несет ли она какую-нибудь опасность, и все же приняла помощь.
        Она отряхнула платье. Что она с ним сделала? Укоротила, порезала рукава… Ужас. И во всем этом она очень походила на мать. Куда мир катится…
        Эл Тайн гордо подняла голову и, с трудом сдерживая смех, поспешила скрыться в доме.
        Убью её, когда-нибудь… может быть…
        Айлисса.
        - В смысле бессмысленного отсутствия мысли я конечно же ничего не смыслю!.. А вот в других смыслах мои мысли совершенно обессмыслились!
        Евгений Малинин "Драконья алчность, или Дело Алмазного Фонда".
        Я впорхнула в дом и, сняв маску недовольства, дала волю чувствам. Когда разум хоть немного прояснился, а тело перестало конвульсивно дергаться, я поднялась с пола, вытерла невольно выступившие на глаза слезы и вздохнула. Ма-а-ать… Что-то… слишком резко я разогнулась… Нет, не, скажите мне, стоило ли ловить мое бренное тело только для того, чтобы тут же опять сбросить вниз? Не проще ли было мне просто не мешать? Нет, этот маг точно законченный садист, причем с явным мазохистским уклоном! Только такой… индивид мог по своей воле, по своей! привнести в собственный дом такую гадость - меня. Я ж как прилипну, сам не рад будешь! Это ж надо было додуматься - пытаться спасти Эл Тайн! Может быть, мне хотелось полетать! И я, между прочим, тоже кое-что умею! Если бы этот… маг… мне не помешал, я бы успела сгруппироваться и приземлилась бы на все четыре ноги. Нет, руки… Четыре?! А-а-а, тор с ними! Главное, что не ушиблась бы точно! И вообще - четыре, так четыре! Какая есть!.. Нет, а может, правда четыре? А то с чего бы это Вэл на меня так странно смотрел?..
        Я быстро оглядела себя, но лишних конечностей не обнаружила. Н-да… Иногда я сама начинаю верить в то, что говорю. Ай-ай-ай, как нехорошо! Нужно срочно избавляться от этой вредной привычки.
        Что ж, спектакль продолжался меньше, чем я надеялась, но больше, чем ожидала. Жаль только… что последствия… немного… подкачали…
        Огляделась. Вокруг никого. Ни единой души. Прислушалась. Ни карата не слышно. Хотя, нет… Кое-что слышно… На самом краю восприятия - такой неприятный низкий вибрирующий звук… И больше всего он похож на призывный рев гиппопотама во время весеннего обострения. Ну, думаю, гадать, что это такое не нужно. И так все ясно, как клинок гоблина. Сара, кто ж еще? Ха! Нашла из-за чего страдать! Любоффф - страшная сила! Объясните мне, недалекой, глупой, слаборазвитой двадцатилетней девчонке в чем тут проблема? Ну, не любит он тебя! Зачем же портить то, что есть - хотя бы просто дружеские отношения сохранить можно. А этих страдающих вон - куда ни плюнь - выбирай! Нет, я, конечно, понимаю, что последний из Т'Миннов отличная партия, но, тор побери, если уж так приспичило выйти замуж за богатого мага и красавца муж… кхм… за богатого мага, то можно, ведь, обратиться к самому предмету страсти! Да… У Сары левая половина мозга, отвечающая за рациональное мышление абсолютно деградировала! Ну ни за что не поверю, что у Вэла нет ни одного друга! Незамужнего друга. Богатого и красивого друга. Ни на одном же Т'Минне свет
клином сошелся! Давайте его еще поделим и раздадим всем страждущим в счет программы "Старые девы - объединяйтесь! Хорошая компания и ценные сувениры обеспечены! Собери несколько частей и сшей себе мужчину мечты собственными руками! Рукоделие всегда в моде!". Ан, нет. она будет страдать, делать несчастный вид и лелеять какие-то несбыточные мечты. Да и сам маг тоже красавчик! Нет чтоб объяснить девушке доходчивым языком, что она не в его вкусе. Что поделаешь, если через розовые очки не видно тонких культурных намеков? А то развалился, как собака на сене! Вон, на Сару конюх заглядывается, прямо слюни пускает. Я как увидела вчера, какие пламенные взгляды Норт на нее бросает, так чуть с подоконника не свалилась. Если б хозяин (не мой, естественно, еще чего!) однозначно ответил девушке отказом, то не долго она тосковала в одиночестве. Девка-то она видная! Во всех значениях этого слова…
        Мимо пронеслась служанка с какой-то серой тряпкой в руках. Аккуратнее надо быть! И что эта гадость делает в доме? Мне? Нет, мне не все равно, потому что я здесь живу. Пока что. Но это дело не меняет! Ах, это не тряпка? Это куртка хозяина? Ма-а-ать! Ну, тогда извините. Ничего, так сказать, не имею против. Говорят, что сейчас даже модно ходить в обносках…
        Я мотала на пальце цепь с оберегом и так увлеклась этим «интеллектуальным» занятием, что не сразу поняла где я, собственно, нахожусь. Так, в этой части поместья я впервые. Что ж, веселенько. Маленькая комнатушка, напоминающая веранду и огромное окно, занимающее почти всю стену. Красиво, признаюсь, но уж как-то слишком… по-светлому, что ли? Легкие беленькие занавесочки, светло-ореховое дерево, покрытое только прозрачным лаком, прекрасный пейзаж за окном. Именно в таком месте могла бы ждать Прекрасная принцесса возвращающегося с головой дракона рыцаря… Н-да… Что-то мне здесь не нравится! Я прошлась вдоль стен, касаясь шершавых обоев и вздрогнула, когда наткнулась но косяк… которого не было! Вернее, он был, но его просто не видно! Опять эти магические штучки! И где-то я читала… нечто подобное… Возможно, правильнее было бы просто развернуться и уйти, но с наследственным любопытством Эл Тайн справиться не смогла и решительно осталась на месте. Кто сказал, что я лезу туда, куда не следует? Мне - можно. Любопытство не порок и я не верю, что оно мешает жить. Не правда! Оно делает жизнь интереснее!
        Я грустно вздохнула и, зажмурившись, прикусила язык. Со всей силы. На глаза выступили слезы, но именно этого я и добивалась. Косой помутневший взгляд через плечо, и очертания двери приобрели видимость. Тяжелая, резная, подстать окружающему интерьеру, да к тому же еще так неосмотрительно оставленная открытой… Мои пальцы пробежали по неловким детским каракулям. Так размашисто и уверенно могут рисовать только дети. Я тоже любила изображать фиолетово-зеленый фарш на обоях, но в Черной замке это было не так заметно ввиду полного отсутствия светлых оттенков. А здесь все в молочно-бежевых тонах.
        Так, а это уже более профессиональный рисунок. Видимо, дите выросло. Даже писать научилось. Мама, папа, я, брат… Брат? Не знала, что у Вэла он был… и что сам маг когда предпочитал косички… Впрочем, он и сейчас недалеко ушел - вместо двух кос один довольно милый хвостик. Почему-то с ним маг мне сразу напоминает лемура. Или енота-полоскуна. Может, выражение лиц у них одинаковое? Нет, скорее мимика. Стоит только представить сидящего на берегу Вэла и мирно стирающего носки…
        Я уже собралась было шагнуть назад, но тут где-то в стороне боковым зрением уловила движение. Пригляделась. Ого! Да здесь лестница! Вверх, на чердак! Вот там точно хранится много чего интересного. Вот только, чего это она скачет? А, слезы начали высыхать… Ну и тор с ними! Что мне, калечиться что ли? Так найду! Инстинкты - вещь сильная, а они так и вопили о том, что стремиться всегда нужно только вверх. Вот я и устремилась. Правда, сначала пришлось немного поупражняться в нащупывании невидимых предметов. Сначала я промахнулась, но уже с десятого раза уверенно поставила ногу на нижнюю ступеньку и начала подниматься. Что ж… композиция закончена. Я с шипением притронулась к уже третьей шишке на лбу. Какой идиот придумал закрывать чердак на защелку? Хм, я даже знаю какой…Н-да, дела. Первая, которая уже начала заживать, нагло располагалась прямо посередине лба. Как звезда. А обе сегодняшние - по бокам. Эх, говорил мне Кот, что у меня душа художника, да я не верила! Надо же - даже здесь все расположила композиционно правильно - почти равносторонний треугольник. Ладно, будем считать, что это к дождю.
        Итак, я, светя, как говорил дядя, светофором на челе (старый синяк - желтый, недавний - сине-зеленый, а наисвежайший - красный, только начинал наливаться кровью), оглядела открывшиеся просторы. Та-а-ак… Все это напоминает огромную кладовку. Тысячи сотен вещей, разбросанных в жутком беспорядке. Видимо, кто-то здесь постоянно роется, да все лениться убрать на место выпотрошенные вещи. Не знаю, как Марша такое допустила, на бардак на чердаке был настолько живописным, что я не смогла справиться с искушением и решилась добавить к нему несколько собственных, личных, так сказать, беспорядков.
        Не знаю, сколько я провозилась в этом месте, но когда вспомнила о времени, за окном уже давно висела луна. И почему мне постоянно кажется, что эта огромная желтая харя пакостливо усмехается, глядя сверху? Наверное, из-за излишне богатого воображения.
        Тем не менее, отсутствие света меня нисколько не побеспокоило. К несомненному плюсу темной магии, коей является как некромантия, так и моя родная магия крови, относится отличнейшее зрение в темноте. Не полной конечно, там уж без специальных заклинаний не обойтись… Наверное, так видят в темноте кошки, но не совсем. Они, говорят, дальтоники, а я прекрасно различаю цвета.
        Я протиснулась между двумя какими-то коробками и, запнувшись, упала на кучу чего-то шебуршащегося и скользкого. Сглазила… Я бешено металась, еще сильнее запутываясь в пыльной шторине, на кой карат ее вообще тут положили?! Не знали, что ли, что я могу в ней запутаться как последняя дура?!
        Наконец, когда паника немного улеглась, я заставила себя успокоиться и уставилась на воздушную материю в собственных руках. Смешно, ей богу! И чего испугалась? Тряпочку благородно-синего цвета? Да… Нервы не к тору.
        Все это богатство, разбросанное в грязи, лучше всего показывает, что семья Т'Миннов переживает сейчас не самые лучшие времена. Вернее, самые не лучшие. Роскошная мебель пылится на чердаке, половина комнат в поместье вообще заперты на ключ и не открывались, судя по всему, уже лет двадцать. Да и зачем? Если в огромном доме, рассчитанном на никак не меньше двухсот постояльцев и гостей, сейчас живет только один хозяин, да десятка два черни. Ах, да, еще и пленница, больше всего напоминающая гостью. А как же? Лазит куда не нужно, а ей еще и никто замечаний не делает!.. Ой, это я зря. Надо поплеваться и по дереву постучать, а то мало ли что! Да… Хотела бы я увидеть эту семью хотя бы десятка три лет назад. Когда такие несомненно яркие личности, как Кассандра Т'Минн и ее супруг были живы… Общаясь с этой женщиной, вернее, с ее духом, я невольно получила ее ощущения, все чувства, которые она к кому-то испытывала и все эмоции, которые пережила. В общем виде, конечно. А особенно Мелвина, отца Вэла. Это каким же человеком нужно быть, чтобы его настолько сильно любила женщина? Особенно с таким характером, как у
Кассандры. Разбираясь в ее чувствах, у меня появилось настойчивое желание возродить былое могущество Т'Миннов, почувствовать, наконец, что такое ежевечерние посиделки всей огромной семьей у камина и…
        Что «и»?
        О! Второй голос проснулся! Давненько не заглядывал, как жизнь? Что, слишком похоже на шизофрению? Правда? А мне нравится! Где еще сможешь поспорить с такой умной и тактичной собеседницей, как сама?..
        Не пытайся увильнуть от ответа! Что значит это твое «и»?
        Ничего. Просто… это… как бы…
        Ай… ты не заболела?
        Я пощупала лоб ладонью. Да нет, вроде бы.
        Ну-ну.
        У-у-у, ехидна!
        Кто бы говорил!
        Я ухмыльнулась и вновь посмотрела на тряпочку. Дорогая. Чего стоят одни гардинные кольца. Не золотые, конечно, но выглядят - подстать драгоценному металлу… Прямо как настоящие кольца… Обручальные… Грязная куртка… А стиркой занимается Сара. Сара… Сара!
        Когда я, устав злорадствовать, поднялась на ноги и шагнула назад, спиной довольно солидно приложилась об что-то твердое… Глаза невольно расширились, повторяя картину Эльвекадро "Удивленная эльфийка". Если только ощущения меня не обманывают, то это… Ма-а-ать моя женщина, отец мой мужчина!!! Это же!..
        Позвоночник меня не обманул. А, ведь, именно им я уперлась в самую прекрасную вещь в моей жизни. Арфа. Старинная - тех времен, когда древние мастера умели наделять предметы душам не в пример лучше сегодняшних артефакторов… Такой инструмент будет служить только одному - Хозяину…
        Я нерешительно подняла руку, стирая пыль и ощущая неожиданное тепло под пальцами - точно что-то пушистое и мурлычущие потерлось о ногу.
        … Или тем, в ком он по прихоти Судьбы почувствует Хозяина…
        Легкое движение колков - зачем удивляться, почему за такое время и при таком обращении дерево еще не рассохлось, а струны не заржавели? Ведь это Арфа. Я села на что-то - не важно, и, закусив губу, легонько, едва касаясь, провела пальцами по струнам. Они отозвались едва слышным хрустальным звоном…
        Да, я училась играть на арфе - как и на других музыкальных инструментах - меня учил Кот. Он вообще много чего знает и умеет. Не знаю почему, но он неожиданно поддержал мою сумасшедшую детскую идею - научиться играть на старенькой потертой арфе в комнате матери, хотя и предупреждал, что это будет тяжело. Но я его не слушала - и до сих пор об этом не жалею. Ведь так здорово делать то, что у тебя по-настоящему получается, от чего будто впадаешь в нирвану и что тебе действительно нравится.
        Я вздохнула и убрала руки, а звук все летел и летел. Сколько же времени я играла? Не знаю… Да и к чему эти простые, такие неуклюжие сейчас измерения человеческого разума? Сейчас, когда время измеряется не минутами, а песнями, пусть лишь для самой себя…
        Но я заигралась. В прямом и переносном смысле этого слова. Открывшееся сознание легко уловило легкие, но быстрые шаги, скрип лестницы - пожалуй, от такой остроты слуха становилось даже больно.
        Не знаю как, но я мгновенно оказалась где-то почти у самого угла чердака, среди десятка коробок, почти не подняв пыли.
        Шаги замерли. Осталось только слегка хриплое взволнованное дыхание. Так, а теперь нужно решить - если я слышу его, слышит ли он меня? Нет. Не слышит. Я только сейчас заметила, что сдерживаю дыхание. Уже довольно давно… Еще чуть-чуть и…
        Облегченно-печальный вздох ознаменовал окончание "охоты на призрака" и я, словно наяву представила как поникли плечи мага, а лицо искривилось в самокритичной усмешке. Вот шаги, спотыкающиеся от пережитого волнения, удалились, снова проскрипела лестница, и вскоре все стихло. И только теперь я позволила себе облегченно вздохнуть, но тут же сразу начала давиться воздухом. Ма-а-ать…
        И только оказавшись у себя в комнате и начав бессистемный анализ происшедшего, я задумалась - а чего это маг так переполошился? Ну, подумаешь, балуется привидение, тренькает по струнам, со всеми бывает! С духами даже веселей живется - не так одиноко в огромном поместье. Спиритизм нынче не в моде - как же, такой шик как Дом с Привидениями ценится раз в десять больше, чем просто Дом. Да и сам он - ни за что не поверю, что не раз не общался с духами, застрявшими на Раине. Человеку его профессии не стоит пугаться подобных мелочей - так и до тридцати не доживешь. Сердце, оно, как говорится, тебя не спрашивает насчет будней и выходных. Возьмет, и уйдет в неоплачиваемый отпуск, как потом возвращать будешь?..
        И почему меня признал такой личный или, как говорят, семейный артефакт? Разве могу я быть хоть дальней, но родственницей ее бывшего владельца? Нет, не могу - все что связано с кровью и кровными узами я бы почувствовала в миг, здесь что-то другое. Но что?..
        Вэлмир.
        - Бог создал человека по своему образу и подобию.
        - Не всех!
        - Вижу. Создавая вас, он, видимо, отвлекся от первоисточника.
        Г. Горин
        "Тот самый Мюнхгаузен"
        Кружка горячего травяного настоя - самое лучшее успокаивающее средство. Тем более если ты сидишь на любимом диване перед камином, в котором ласково потрескивает огонь.
        - Вэлмир, мальчик мой, куда ты сегодня ездил? - спросила Марша, укоризненно посматривая на кружку в моих руках.
        - По делам.
        - В следующий раз говори, пожалуйста, куда едешь. А вдруг могло что-то случиться?
        Я неторопливо сделал глоток и посмотрел на огонь.
        - Вам бояться нечего. Поместье находится под охраной. Ни одна нежить не сможет сюда проникнуть, а другие злыдни здесь не обитают.
        Марша тяжело вздохнула.
        - Вэлмир, я не про нас. За нас можешь не беспокоиться, мы и без твоей защиты проживем. А ты? Если с тобой что-нибудь случиться? Я поклялась госпоже Кассандре, что ни с тобой, ни с Элизой ничего не случится.
        - Марша, что ты? За меня вздумала волноваться? Ты забыла, кто я? - спокойно сказал я.
        - В том-то и дело, что я помню, кто ты. И, перво-наперво, ты не Т'Минн, ты просто человек…
        - Марша… Конечно, я понимаю, я не учился в Училище, все у нас передается в устной форме, и я не магистр первой степени, но я боевой маг. Это не мне надо бояться, а тем, кто попробует мне помешать. Так… Завтра я еду в деревню Калим. Собери все, что нужно. Мне сегодня надо отдохнуть. Надеюсь, никто мне не помешает, - я замучено посмотрел в потолок.
        - А на сколько ты уезжаешь?
        - Где-то на неделю.
        - Неделю? Что-то случилось?
        Я откинул голову назад и закрыл глаза.
        - Случилось. Путаница какая-то
        - А что именно?
        - Сам не знаю… - кажется, я уже начинаю засыпать. - Марша, скажи, чтоб куртку постирали, - сказал я, зевнул и погрузился в сон.

* * *
        Спал я, как всегда, беспокойно. Чутье вечно будило меня, стоило кому-то пройти по коридору. В конце концов сон пропал окончательно. Но открывать глаза не хотелось.
        Огонь ласково потрескивал в камине, запах жухлой осенней листвы и вечерней свежести витал по комнате.
        Хорошо…
        Звуки любимой маминой Арфы, тихая, переливчатая мелодия ласкала слух. Как в детстве… Стоп. Арфа?
        Я подскочил, как ошпареный кинулся на чердак. Откуда музыка?
        Подошел к двери и протянул руку. Кто же там? Неужели?.. Нет, этого просто не может быть… А вдруг?
        Музыка стихла. Что это было? Показалось? Нет, невозможно. Семейный артефакт никогда не подпустит чужого, если хозяйка не разрешит. Да и то, вряд ли. Тогда я в конец запутался. Что же это было?
        Так, когда я в последний раз задумывался об отдыхе? Я слишком утомлен. Может, мне это померещилось?
        Не знаю…

* * *
        - Марша, куртку выстирали? - спросил я, спустившись в кухню.
        - Не знаю, господин. Я сказала Саре, она ушла в прачечную и до сих пор не выходила. У вас вся куртка в крови. Вы же знаете, какая у неё боязнь.
        - Знаю. Не надо было ей поручать это. Так что она там так долго?
        Марша неопределенно пожала плечами. Мол, сходи, посмотри. Зная, что от Марши я ничего такого не добьюсь, решил сходить в прачечную.
        Дверь была заперта изнутри.
        - Сара, открой! - я подергал за ручку.
        Тишина, только напряженное дыхание Сары.
        - Сара, открой, я знаю, ты там. Нам нужно серьезно поговорить.
        Стоило мне это сказать, как дверь тут же отворилась и Сара, схватив меня за рубашку, втянула в прачечную. Откуда в такой маленькой девушке столько силы?
        По инерции прошел дальше, споткнулся о таз и с грохотом полетел на стул. Поймал, только он меня или я его?
        Сара закрыла дверь, навалилась на неё спиной и уставилась на меня.
        - Вэлмир, ну зачем ты врешь мне?
        - Не понял.
        Сара, умиленно смотря на меня, дернула плечиком.
        - Хм, врешь и не краснеешь. Точнее не врешь, а боишься сказать правду, - она начала медленно двигаться ко мне.
        Что опять случилось? Час назад я думал, что мир снова в порядке.
        - Сара, что с тобой? Ты в порядке? - серьезно спросил я.
        - Духи, я не знала, что ты НАСТОЛЬКО стеснительный! - она закатила глаза. - Ну почему ты молчишь, не можешь это сказать? Хотя, я все равно согласна.
        - На что согласна? - выкрикнул я, выходя из себя.
        - Сам не понимаешь? А кольца? - она хитро прищурилась.
        - Какие кольца?
        - В твоей куртке были обручальные кольца. Я не знала, что ты так красиво сделаешь мне предложение! Все же мы вызвали духа твоей матери, а не демона. Она сказала, что ты уже давно носишь обручальные кольца. Это все правда.
        Убью…
        - Ну-ка, покажи их мне.
        Сара со счастливой улыбкой протянула мне кольца.
        Дуреха, это же кольца от штор! Не расстраивать же мне её снова, иначе Марша меня точно съест.
        - Сара… это не кольца. В смысле, не обручальные. Это принадлежит Филину, кольца предназначены для заклинаний. Я и забыл, что они остались в куртке. Сара, Сара!.. Только не надо слез!
        Женщины… Только и мечтают о любви и замужестве.
        Налил воды в какой-то стакан и протянул его ревущей Саре. Она выхватила его, бросив на меня ненавистный взгляд, и осушила залпом. Вроде поутихла. Но, обнаружив, что стакан пуст и успокаиваться больше нечем, швырнула его куда-то в угол, уронила голову на руки, снова залилась слезами.
        - Сара, - положил руку ей на плечо, - пойми. Мы с тобой друзья, и ты мне дорога, по своему. Но любить такого человека, как я, невозможно. Мы из разных миров. Со мной даже рядом находиться опасно. Ты присмотрись к Норту. Он хороший человек, к тому же, он от тебя без ума.
        Сара сразу перестала реветь и подняла голову.
        - Правда? Ты так думаешь?
        - Конечно. Просто ты не замечаешь этого. Поверь мне, вы с ним будете замечательная пара.
        Сара успокоилась и растерла слезы по щекам.
        - Вэлмир, а… с чего ты взял, что с тобой невозможно жить?
        Я грустно усмехнулся и провел рукой по шраму.
        - Кому нужен такой… как я.
        Сара хотела что сказать, но вовремя поняла, что лучше промолчать.
        Так, с Сарой вроде разобрались. Теперь надо разобраться с Эл Тайн. Завтра будет уже некогда.
        Ты сама напросилась…
        Айлисса.
        " - А кто у нас муж?
        - Колдун.
        - Предупреждать надо".
        Диалог из к/ф "Обыкновенное чудо"
        Удивительно… Как не хотелось мне спать, как не проявляла свои откровенно магнетические свойства подушка - заснуть я так и не смогла. Сердце почему-то выпрыгивало из груди, не желая останавливаться, а в голове царил самый настоящий бардак - словно толпы пьяных чертей решили устроить загул и бросились во все тяжкие, танцуя Кан-Кан где ни попадя. Тараканов, уже давно и прочно обосновавшихся в моей голове и прямо посреди ночи решивших устроить гонки, я попыталась усмирить с помощью воображаемого кнута, но дрессировщик из меня еще тот! В Черном замке меня даже Вестники не слушались, созданные специально для мелких получений и не имевших никаких заложенных свойств, приводящих к неподчинению. Видно, ко мне это не относится. После неудачной практики дрессуры осталось только мрачно наблюдать и гадать - что же из всего этого получится. И получилось - уже через пятнадцать минут я поняла, что больше такого негуманного мазохизма не выдержу. Мысли обгоняли друг друга, но шли почти вровень, так что разглядеть хотя бы одну практически невозможно. Тогда, поняв что ничего от своей дурной головы не добьюсь, я
бросила это бесполезное занятие и уселась на подоконник.
        Огромная луна на совершенно чистом небе, облака не закрывали звезды, но те не перебивали серебристый свет луны. Свежий ветер легонько трепал волосы. те же непонятно чем занимались, больше всего в этот момент напоминая разыгравшихся щенков. Совсем страх потеряли.
        Люблю я ночь. Такую, когда царствует Тьма, а не Мрак. Такую, как сейчас. Под светом ночного светила темный лес вдалеке таинственно мерцал, а в кустах вдоль тропинок сада, казалось, прячутся темные непонятные существа, фейри… Вот одна из веток дернулась и фигура осветилась серебром. Та-а-ак… Похоже, насчет фейри я не ошиблась. Надо же, никогда не думала, что увижу такое чудо - ведь эти существа практически стали легендой. Во всяком случае, среди простых людей. А вот у магов… Только около Черного замка они не водились. К нему даже обычные звери не подходят, куда там разумному волшебному народцу с переливающимися прозрачными крыльями и резкой, но в то же время изящной фигурой…
        Я вовремя вскинула руку и шлепнула волосы, которые уже начали обвиваться вокруг кованой оконной решетки. Те сделали вид что обиделись, хотя заколыхались с таким заговорческим видом, что любому дураку станет ясно - покой будет недолог, новая пакость на подходе. Все в меня.
        … А все-таки спасибо этому магу. Благодаря нему я много чего интересного узнала, да дальние земли повидала. А ведь он легко мог или в темницу бросить, или решетку на окне и дверь запереть. Я бы точно так сделала. Не от ненависти - из чистой предостороженности, враг как никак. Моя семейка с ним, ведь, далеко не ласково обошлась…
        - Ай!
        Нет, я, конечно, не нервная. Просто когда задумываюсь о чем-то своем, то возвращение в реальность может быть весьма неожиданным… Но в этот раз я никого не убила, не взорвала, не оглушила резким выбросом силы и даже не пискнула. Нет. Я просто вздрогнула и завалилась на бок. Извернулась в воздухе и приземлилась на четыре лапы. Пушистые лапы, легко сружинившие и вытянувшие когти. Мать!
        Я быстро нырнула в кусты и злобно уставилась на проем окна. Карат и Тлен! Я очень благодарна родственникам за такие гены, но НЕ НА ГЛАЗАХ ЖЕ У МАГА!
        Никто из моих родственников просто не может разбиться насмерть. Даже в бессознательном состоянии маг крови превращается в животное. если начинает падать. Кто-то в птицу, кто в тигра, кто в еще какую-нибудь дребедень (Кот, как ни странно, имел обыкновение обращаться в большого светло-коричнего лопоухого пса далеко не охотничьей породы. А Сорт в сойку. В весьма крупную сойку).
        Опять посмотрела вверх. Ну, почему эти дурацкие инстинкты решили проснуться именно сейчас?! Я бы прекрасно приземлилась на ноги и без превращения! Это, как-никак, всего второй этаж, а не башня черного замка! Что за день сегодня?! То арфа, то оборот! Я что, не могу контролировать собственную магию?
        И единственный плюс в сложившейся ситуации состоит в том, что кошач, в которого я обратилась, густого черного цвета. Я прикрыла глаза, чтобы никто не увидел их яростного блеск и прислушалась.
        Вэл высунулся из окна и, никого не увидев, осмотрел комнату. Потом замер в задумчивости посреди комнаты. Я так ярко представила мага, почесывающего затылок, словно деревенский увалень. что невольно хихикнула. Человеческий звук. пройдя через кошачью гортань, походил на змеиное шипение. Я замолчала. Все-таки, хорошо, что у кошек великолепный слух!
        Маг еще некоторое время попереминался с ноги на ногу, а потом бросился к двери. В общем, я тоже не теряла драгоценное время. С разбега взобралась по стволу дерева, потом на ветку и прыгнула на карниз. Быстро добежала до окна в свою комнату и юркнула внутрь, делая кувырок в воздухе. Ма-а-ать… Я ударилась коленкой об пол как раз в тот момент, когда едва слышно хлопнула входная дверь. Я подскочила и, прихрамывая, припала к окну. Поменялись местами, блин!
        Т'Минн стоял внизу и крутил башкой. Потом, уловив движение, обернулась к окну. Я отшатнулась, а Вэл, что-то бурча себе под нос, кинулся к дому.
        Тор, что же делать?! Ушибленная коленка заклинила от моих бестолковых метаний и я взвыла. Но не от боли - в коридоре уже слышались знакомые и почти бесшумные шаги. Все таки обостренная чувствительность после тесного общения с телом семейства кошачьих еще не прошла. Я треснула себя по лбу и нырнула под одеяло. Тлен, больно! Тяжелая же у меня рука!
        Дверь распахнулась. Духи… Ненавижу притворяться! Хотя, кому я лапшу на уши вешаю?
        Звуки шагов пропали, поэтому когда что-то упало на мое расслабленное плечо, я подскочила на пол метра с диким криком. Ну, сильный у меня голос, что поделать!
        - Ай! Ты чего орешь? - немного истерично спросил отпрыгнувший к стене маг.
        - А чего ты в моей комнате ходишь?! Я испугалась! И вообще, что хочу, то и делаю, понял?!
        - А что ты здесь делаешь? - маг пригладил встопорщенные волосы рукой и присел на край кровати. Я посмотрела на него как на тяжелобольного и елейным голосом ответила:
        - Это ты у меня спрашиваешь? Вообще-то, я сплю.
        - Да? Когда я заходил, здесь никого не было. И сапогов возле кровати тоже. - С некоторой обидой в голосе сказал Вэл.
        Я прижала одеяло к груди и попыталась незаметно натянуть его на кончики сапог. Маг посмотрел на носки моей обуви, выдающей хозяйку, и нагло усмехнулся.
        - А я спала в них! Холодно было, понимаешь? Тебя что, никто не учил топить в комнате гостей? Или это у вас такое любимое семейное блюдо - строганина из Эл Тайн?!
        - Я лично заглядывал под это самое одеяло и никого там не обнаружил.
        - Ах ты, подлец! - Завопила я, понимая, что прижата к стенке. - И вообще! Знаешь ли, когда я сплю, я сворачиваюсь клубочком, и меня становится не видно! Особенно когда холодно! Теска твоя на дворе, если ты не заметил!
        С этими словами я раздраженно поднялась, прекрасно осознавая, что сегодня больше не усну. Можно было, в принципе, и не изворачиваться. Все равно Вэл почувствовал мое выпадение из окна - сетку заклинания, насколько я знаю, еще никто не снимал. Но вот природное чувство противоречия у меня никто не отнимал. Скорее маг усомниться в своей адекватности, чем я в чем-то самостоятельно, по собственной инициативе признаюсь!
        - А чего ты вообще приперся посреди ночи?
        Маг задумался…

* * *
        Светало.
        Вчера (сегодня?) Вэл не стал закатывать мне истерику. Просто не успел. Он долго пытался привлечь мое внимание, но я упорно рассматривала собственные руки. И, вот, наконец, он замолчал. Осознал тщетность своих потуг, так сказать. Я еще некоторое время посидела без движения, боясь спугнуть такое редкое и полезное состояние просветления, а потом аккуратно скосила глаза на мага… и чуть не упала со стола. Он СПАЛ! Ма-а-ать… Дожились. Это до чего нужно вымотаться, что бы помешанный на безопасности Т'Минн смог уснуть в одной комнате с Эл Тайн?!..
        Удостоверившись в том, что он не притворствует, я подкралась к магу и, проверив карманы, вытянула из одного из них то, то он и собирался мне показать… и чуть не расхохоталась. Благо, вовремя посмотрела не заснувшего Вэла. Я сжала в кулаке два «обручальных» кольца и тихо вышла за дверь.
        "Пускай спит" - великодушно подумала я, оставляя маленькую, но заметную щелочку. Специально для одного любопытного носа, - "Проснуться под вопли разгневанной женщины… Что может быть приятнее?"
        Зло захихикав, я со спокойной душой спустилась вниз и уселась в кресло, где сейчас и нахожусь.
        Ждем-с…
        Вот интересно, как называют Вэла другие? Ну, кроме «мага», "господина", «друга», "Т'Минна", «Вэла» и тому подобного? Я имею в виду, как назвал бы его посторонний, впервые повстречавший его человек. Мужчина? Нет, это как-то слишком. Парень? Н-да, смешно. Я первая покручу у виска того, кто его так назовет. Нет в нем той бесшабашности и легкости, которая отличает этот возраст. Тогда как? Вопросик…
        Мой слух уловил легкие шаги на втором этаже. Собственно, в спящем доме можно было услышать даже шевеление усов подпольных крыс, что уж там говорить про звук шагов? Я ухмыльнулась… Сейчас начнется.
        Сара прыжками спустилась вниз и разъяренной фурией предстала передо мной. Ух ты! Деточка, тебя что, молнией ударило? Вон как глазки горят и волосы топорщатся… Мои волосы приняли вызов и встопорщились еще хлеще. Будто оскалились.
        Я тряхнула головой и начала медленно поворачиваться к служанке. Я мстю и мстя моя страшна! Будет знать, как вваливаться в мою комнату по пустякам! На том, что этот дом, вообще-то, целиком его, я предпочла не зацикливаться. Свободный полет фантазии, так сказать. Заодно и Сара свой урок получит!
        Задолго до того, как девушка открыла рот, я угадала ее фразу практически дословно.
        - Что ты сделала с хозяином, чернавка?!
        Я подавилась воздухом. Чернавка?.. Зы… Н-да… Заготовленный ответ тут же вылетел из головы. Что ж, положимся на импровизацию - говорят, у меня неплохой дар в этой области.
        - Ты сейчас к кому обращаешься, отродье Тлена? - прошипела я, порываясь подняться и придушить презренную, - Что я сделала с хозяином?! О чем ты, иди проспись!!! Ходят тут всякие, мешают размышлять о высоком!!!
        Сара была само терпение.
        - Почему он спит в твоей кр… В твоей комнате?
        - А разве что-то не так? - «удивилась» я и тут же добила, - Мне идет?
        Я подняла руку с надетым на безымянный палец кольцом - едва успела незаметно нацепить! Оно болталось на моей тощей руке, но Сара в таком состоянии была просто не способна обращать внимание на мелочи.
        - Откуда у тебя… это? - только и смогла выдавить она.
        - Вэл подарил. А что? - я невинно захлопала ресницами, а Сара, всхлипнув, бросилась бежать, едва не сбив входящего в гостиную старичка с ног.
        Тот обвел комнату удивительно ясными голубыми глазами и покачал головой. Его взгляд не задерживаясь, скользнул по мне и остановился на только что спустившемся маге.
        - Доброе утро, господин.
        - Доброе, Прервик. Ты вернулся!
        - Да, господин.
        - Но у тебя же еще неделя отпуска…
        - Истинно так, господин. Но я уже устал от ничегонеделания.
        - Прервик! Прекрати после каждого слова добавлять «господин»! Я же не тиран какой-нибудь! И вообще, мне неприятно, что ты передо мной гнешь спину, прекращай.
        - Конечно, господин.
        Я следила за их диалогом, словно за дуэлью. Нет, и правда похоже!
        - А ты кто? - наконец, не выдержал напора любопытства мой болтливый язык.
        Ноль внимания. Нет, они явно нашли друг друга! Даже на посторонние раздражители не обращаю внимания! Терпеть не могу, когда меня игнорируют!
        Я огляделась и, поднапрягшись, опрокинула стол.
        - Прервик, гостья что-то сказала? - даже не повернул голову маг.
        - Вы имеете в виду нашу гостью-невидимку, господин?
        - Марша уже объяснила тебе… сложившуюся ситуацию?
        - Да, господин.
        Похоже, Вэла сильно бесит это постоянное «господин». Наверное, именно поэтому он не обрадовался тому, что старичок решил сократить свой отпуск.
        - Так вот, Прервик, наша гостья не невидимка. Просто не нужно сильно распространяться о ее происхождении. Ясно?
        - Да, господин. Теперь она отчетливо видна.
        А этот дедушка начинает мне нравится! Мне нравится любой, кто может так быстро вывести мага.
        - Прервик! Скольких сил мне стоило отучить тебя кланяться после каждой фразы! Посмотри на Маршу - она ведь ничего этого не делает! Я, конечно, был тогда слишком зол, но решусь повторить свои слова опять. Если ты снова будешь называть меня только господином и отвечать односложно, я не посмотрю, что ты мне как отец и "задушу голыми руками", - последнее явно было цитатой. А Вэл-то действительно завелся!
        - Не сомневаюсь, господин.
        Маг печально вздохнул и посмотрел на серьезное лицо, как я поняла, дворецкого. Оно напоминало каменную маску, а в глазах плясали не чертики - настоящие бесы. Нет, он мне действительно нравится!..
        Вэлмир.
        "Что может быть прекраснее разъяренного мужчины", - подумала Танюша, трясясь от страха.
        Н. Щерба "Быть ведьмой"
        Прервик… Ну, никогда не может отдохнуть до конца. Старый дворецкий, брат-двойняшка Марши, мне как отец. И к тому же ещё как друг. Очень старый и хороший друг.
        - Тебе помочь, Прервик? - спросил я, не дожидаясь ответа.
        - Не нужно, господин.
        - Прервик, может ты все-таки прекратишь? Заговорить мне тебя, что ли? Может, тогда ты перестанешь постоянно называть меня «господином»?
        - Конечно, господин.
        Айлисса.
        Закончив подкрадываться, я быстро сделала шаг вперед и единым слитным движением сдвинула Вэла и встала на его место.
        - Здравствуйте. Я - Ай, - я протянула руку дворецкому и доброжелательно улыбнулась. Прервик хлопнул глазами, что, честно скажу, оказалось довольно жутким зрелищем, и пожал мою протянутую длань. Только он собрался открыть рот для ответа, как я поспешно затараторила, - Нет, нет! Я не являюсь вашей хозяйкой или госпожой! Так что зовите меня просто - Ай.
        Вэлмир.
        - Как скажите, госпожа Ай.
        Да, Эл Тайн не знает, что дворецкий всегда все делает по-своему.
        - Ай, если хочешь поговорить с Прервиком, будь добра, сделай это позже, когда я уеду. Наговоришься тогда вдоволь. Недели тебе хватит, надеюсь.
        - Да, да, конечно. Очень рада… ЧТО?!
        Что-то слух у неё в последнее время совсем не к тору. Чьё же это влияние так на ней сказывается?
        - Мне нужно уехать по делам, меня не будет около недели. Тебя отпустить я не могу, потому что ты все ещё не сказала мне имя своего родственника. Та что…
        Айлисса.
        Ма-а-ать…
        - Я с тобой! - и, развязно облокотившись на его плечо, я довольно ухмыльнулась.
        - Куда? - маг стряхнул мою руку. - Ты ума лишилась? Совсем ничего не осталось? - и начал щелкать пальцами у меня перед носом.
        Я скосила глаза к переносице, наблюдая за весьма познавательными манипуляциями перед собственным лицом.
        - И что это было?
        - Пытаюсь вернуть тебя в реальный мир. Даже не думай о том, что бы куда-то ехать со мной. Тебя там только для полного счастья не хватало, - на его лице появилось такое мученическое выражение, которое можно истолковать однозначно: "Как же она меня достала!"
        - Ну, и ладно! - обиженно надулась я. А вообще-то… Хм, представим, я, целую неделю одна, без присмотра мага, буду хозяйничать в его доме… - Конечно, поезжай! Славной тебе дороги! - я тебе даже белым платочком из окна помашу, - Делай все свои дела не торопясь, обстоятельно… - сладеньким голосом пропела я.
        - Только попробуй накуролесить в доме. Убью, - злобно процедил Т'Минн сквозь зубы.
        Я радостно оскалилась.
        - Нет! Что ты, что ты! Я с твоих вещей пылинки сдувать буду! - главное, что б не заперли. А там уж я найду чем заняться!
        Вэлмир.
        - Хорошо, - хм, думает, я ей по дому позволю гулять. Прервик здесь, так что он уж точно проследит, чтобы наша гостья сидела взаперти. Я не хочу вернуться к пепелищу. - Тогда, прошу вас в вашу новую опочивальню.
        Улыбка Ай сразу же скисла.
        - Э… зачем? Куда? Как? Почему? Не имеете права!
        Я невольно хмыкнул.
        - Это я не имею права? Глупая, даже не пытайся что-то предпринять.
        Айлисса.
        Угу. Ага. Размечтался!
        В комнату, размазывая слезы, вбежала Сара. Тор! Только ее сейчас не хватало! Так, а почему лицо зеленое? А-а-а… Травяной сок… Понятно. Весьма занятный способ прополки - кататься по грядкам…
        Вэл посмотрел на нее, на меня, на нее, на меня, снова на нее… и перевел заметно похолодевший после сопоставления фактов взгляд на меня. Ма-а-ать. Сейчас мне будет полное счастье. От слова ЩАЗ!
        Перестав оглядываться, маг остановил свой «миленький» взгляд на мне и уставился не мигая. Я попятилась.
        - Тихо, Вэл, успокойся, дыши глубже…
        - Я спокоен, я совершенно спокоен… - ага. Будто с первого взгляда не видно, что это совершенно не те чувства, которые им владеют в данный момент.
        - Эл… Ай! Что ты опять сделала? Прекрати донимать Сару и других обитателей поместья. Нельзя же быть такой жестокой!
        - Какая есть. - Я жестко улыбнулась, - А если настолько не нравлюсь, отправляй меня обратно! Ты же такой почитатель традиций! Да, ты хозяин в этом доме. По сценарию ты можешь делать со мной все, что захочешь. Да… Но для меня, ведь, тоже написана роль, не забывай. Я должна пытаться сбежать, должна пытаться убить тебя и вообще доставлять как можно больше неприятностей… Ну, так как? Будем играть в полную силу?
        Вэлмир.
        Прервик подхватил сумки, взял под руку Сару и вывел ничего не понимающую девушку из гостиной. Мы остались одни.
        Я достал меч. Эл Тайн этого явно никак не ожидала. Хоть, она и пыталась не показывать эмоций, они её все-таки выдавали. Испуг был отчетливо виден в глазах.
        - Хорошо, буду играть в полную силу. По своему сценарию я должен был убить тебя ещё в замке. А вдруг это ты последняя Эл Тайн? Убью двух зайцев сразу, - твердой рукой я поднял меч на уровне сердца Эл Тайн.
        Айлисса.
        Я сделала вид, что испугалась. Каратово отродье Тлена! Пусть считает меня менее подготовленной, чем есть на самом деле.
        И я, подавив желание сбежать куда угодно - лишь бы подальше от боевого мага с заточенной железкой в руках, сделала еще один шаг назад. Потянула руку вперед, к слегка светящемуся злым зеленым светом мечу мага, а вторую, заведя назад, постаралась по возможности незаметно уколоть об иглу дротика"1". Яркая капля набухла на пальце…
        - Молодые господа! Идите завтракать!
        …Но так и не упала на пол.
        Марша замерла на пороге, широко открытыми выцветшими глазами глядя на приставленный к моей груди меч.
        - Вэлмир? - упс… А я и не подозревала, что у няни может быть ТАКОЙ голос!
        Вэлмир.
        Только Марши не хватало… Бросил последний гневный взгляд на Эл Тайн и убрал кинжал в ножны.
        - Ты что-то хотела, Марша?
        - Я? Да что тут творится? Ты зачем девочку пугаешь?!
        - Я пугаю?
        - Да, ты, молодой человек. И этого юношу я воспитывала? Все эти годы? Сколько раз повторять - сначала попробуй уладить проблему дипломатическим способом, а уж потом, если не выходит, берись за оружие!
        За спиной кто-то ехидно захихикал.
        - К вам, юная леди, это тоже относится.
        Айлисса.
        Я облегченно вздохнула и поискала глазами стену - вот бы сейчас на нее опереться! Матушки святы! Обошлось, кажись…
        Я не боялась! Никогда!.. Даже перед издевательскими урокам с Фарином в качестве наставника я так не боялась… Тьфу! Наоборот… наверное. Хотя, нет, я точно не боялась! Каратов маг вовсе не страшен в гневе и жестянка эта его… бр-р-р-р… вовсе не пугает! Честно. Клянусь обедом Мерка.
        Марша начала отчитывать Вэла, а у меня от только что пережитого (это от гнева, убеждала я себя) тряслись колени и даже случилась небольшая истерика. Хотя… истерика - мое обычно состояние. Маг повесил голову. Ага. Такое чувство, будто сейчас начнет колупать носком ботинка землю и краснеть от стыда.
        Я, собственно, как всегда, решила потренировать воображение и представила себе такую картинку.
        - К вам, молодая леди, это тоже относится!
        - Эй, а я-то здесь при чем?! - сразу же вскинулась я, - Разве это я здесь только что артефактами размахивала?!
        Марша нахмурилась еще больше. Да, не думала что такое возможно. Но, тем не менее, от ее взгляда мне стало не по себе.
        - Что?!?..
        - Просто так хозяин не стал бы брать в руки меч.
        - Да? - ядовито удивилась я.
        - Я вырастила его! И знаю хозяина, как облупленного! Каковы же вы оба, господа! Словно два петуха! И с чего?
        - Полное несовпадение характеров и целей, - хмыкнула я, вновь приходя в благодушное настроение.
        Вэлмир.
        Эл Тайн отчитывает моя няня? Духи, что творится с этим миром? Мы все уже катимся к тору?
        - Пошлите все завтракать, - примирительно сказал я.
        Марша довольно улыбнулась и направилась в столовую.
        - Ты идешь? - примирительно спросил я Ай, когда стоял уже на пороге в столовую.
        - Куда? - фыркнула она.
        - Завтракать. Стряпни Марши мне не видать как минимум неделю. А ты же знаешь, она замечательно готовит.
        - Ах, стряпни Марши? Да… а я уж было подумала, что в качестве главного блюда сегодня буду я.
        Такую безнадегу не перевоспитаешь. Жестким людям не место в моем доме и моей жизни. А эта… Ай, ничего другого и не знает. С одной стороны, может, ей в детстве уделали мало внимания? В любом случае, закончу заклинание и прощай Эл Тайн со своим родственничком.
        - Твое дело, - я вошел в столовую.
        - Эй, эй! Ты куда? Я же пошутила!
        Она припустила следом, бормоча себе под нос:
        - Ещё чего! Решили есть без меня! Я из-за них пострадала, можно сказать пальца лишилась, а они… Я ж вам не вампир, чтоб кровью питаться! Тем более, своей собственной!
        Мы сели за стол. Прервик, по привычке взялся обслуживать сидящих за столом. То есть меня и Ай. Марша жаловалась, что я мало ем, Эл Тайн подозрительно тихо сидела и ковырялась в тарелке. Что-то задумала опять. С нее станется.
        - Надеюсь, ты примешь мой совет, и ничего с домашними и самим домом впредь делать не будешь, если не хочешь всю неделю провести взаперти.
        Айлисса.
        Я фыркнула. Нет, его явно переклинило. Терпеть не могу занудливых типов. Задумчиво уставилась в окно. Эх… Какое прекрасное утро…
        - Э-эй, меня кто-нибудь слышит? - маг с раздраженным вздохом потер шрам.
        В Черном замке я обожала смотреть на зарю. Мне так хотелось быть как можно ближе к ней, что я часто вылезала на крышу и смотрела на рассвет…
        А это мысль!..
        - Спасибо, все было очень вкусно. Марша - вы кулинарный гений!
        На меня удивленно уставились три пары глаз. А я быстро допила специально для меня отжатый сок и выплыла из столовой с грацией настоящей кошки… В моей комнате просто замечательный карниз. Почему бы им не воспользоваться?.. Интересно, думал ли кто-нибудь, что строить дома с такими массивными украшениями и подоконниками просто напросто опасно? И очень удобно…
        Вэлмир.
        Я встал из-за стола и направился за ней.
        - Ты куда? - спросила Марша.
        - Посмотрю, что она задумала.
        Айлисса.
        Я, потягиваясь, вошла в свою комнату. Ветер гулял по ней с чрезмерной свободой, развевая мои итак не слишком спокойные волосы.
        Терпеть не могу замкнутые пространства! Нет, просто находиться в запечатанной комнате я могу, но вот жить… Наверное, я неправильно выразилась. Я ненавижу комнаты, в которых воздух «стоит». Как будто сквозь желе ходишь, ей богу! Именно поэтому я никогда не закрываю окна. Даже зимой, хотя в зимние морозы моя привычка становится проблемой. Особенно в горах, ведь там не просто морозно, а жутко холодно! Иногда из-за моего открытого окна вымораживает весь этаж и родственники, заклеив все окна и забив щели, недоуменно переглядываются. Но потом, правда, до них доходит, и мою дверь осаждают союзными силами всех постояльцев Черного замка.
        Я выглянула наружу. Замечательный вид. Особенно хорошо смотрится забор, увитый вьюнками и высохшими, но все еще красивыми розами. Небось, какой-нибудь специальный сорт… На них сейчас наверняка поблескивает роса. Да… А вот в Черном замке под моим окном росла только черная смородина (хи-хи, это на каламбур, это имидж). Да и не только под моими, если честно. На территории нашего замка вообще мало что растет, особенно из ягод и плодовых деревьев. А вот смородина почему-то здорово принялась…
        Смородина всегда казалась мне кровожадным растением. Вся какая-то острая и настороженная. Если у того же крыжовника или малины колючки выглядят как-то благородно, то у смородины - откровенно жутко. Хотя, может, это только у меня паранойя у всех остальных растет какая-то другая смородина, не наша. Н-да, новый вид, смородина кровожадная, очень интересно. Жаль, что я не садовод-любитель.
        Для меня все началось с того, как в пять лет я точно так же пялилась вниз, перегнувшись и рискуя расшибить свою дурную голову. Только из другого окна…
        Пахло пряностями и горьким дымом. Тогда Харите с чего-то понадобилась птичка. Белобокая сорока с блестящими перьями. А может, она решила просто потренироваться в меткости и избавиться наконец-то от свойственного ей косоглазия. Ведь в метании ножей она мне постоянно проигрывала… Наши с ней окна были сравнительно рядом, так что я прекрасно видела как сестренка размахнулась и, закусив губу, бросила в сороку какой-то тяжелый предмет. Статуэтка малахитовая, наверное. Но то ли косоглазие Хариты приняло в тот момент совсем уж глобальные масштабы, то ли предмет оказался чересчур тяжелым, то ли ее руки в последний момент дрогнули, но «снаряд» пролетел на довольно приличном расстоянии от мишени. Птичка шарахнулась вниз и угодила прямо в смородину…
        Я тряхнула головой, пытаясь избавиться от навязчивой картины перед глазами - птица, пытающаяся вырваться и бьющаяся из последних сил, белые перья и кровь на темно-зеленых листьях. Везде кровь. Как истинного мага крови она окружает меня всю жизнь.
        Уверенно схватившись за раму, я вылезла из окна и осторожно попыталась расшатать карниз. Он не поддался. Замечательно, а то я уже начала сомневаться, выдержит ли он меня в человеческом обличии. Выдержал. Это хорошо.
        Добралась до угла и задрала голову вверх. Та-а-ак, придется рискнуть. В конце концов, от падения со второго этажа я ведь не разбилась! Надеюсь, и сейчас фамильная магия меня выручит… Я подпрыгнула и ухватилась за водосточную трубу. Хорошо, однако, что она такая прочная. Или я легкая, это как посмотреть. Скобы, которыми труба крепилась к стене вполне подошли на роль лестницы и дальше я поползла с комфортом, если так можно выразиться.
        Оказавшись на крыше я возликовала и, не сдерживая торжествующую улыбку, забралась на самую высокую ее часть - дымоходную трубу. Она располагалось прямо посередине крыши и была намного больше своих товарок - наверняка «главная», или как там ее называют? К моему счастью, камин в гостиной сейчас никто не топил и я смогла свободно на нее усесться. Жаль только перепачканной одежды, но не мне же стирать, правда? Только бы никто особенно умный не додумался разжечь внизу огонь и попросту выкурить меня, как грызуна из норы.
        - Ай!
        - Да? - и кто это меня отвлекает от медитации и общения с Императором Вселенной в лице моего собственного самомнения? Впрочем, могла бы и сама догадаться.
        - Ты что там делаешь? - продолжал глупые расспросы маг.
        - Сижу, неужели не понятно? - проорала я в ответ.
        - Ты больная!
        Я скромно промолчала.
        - Сумасшедшая!!!
        Так, пора бы заняться маникюром.
        - Ты специально, да?! Спускайся, мне же ехать надо!
        Я продолжала довольно громко насвистывать известную мелодию, дабы показать, что полностью удовлетворена сложившейся ситуацией. Откуда-то снизу раздалась сначала тихая брань, потом какие-то другие загадочные звуки, и, наконец, маг оказался рядом. Нет, сначала, конечно, на крыше показалась его рука. Знаете, так, наверное, вурдалаки разрывают землю и выкапываются из-под земли с наступлением ночи. Я хихикнула и, не удержавшись, глянула на злющего мага.
        - Слушай, а сколько ему лет? - не в тему спросила я, лишь бы отвлечь его от своей собственной персоны.
        - Кому? - не ожидая ничего хорошего, подозрительно прищурился маг.
        - Твоему родовому поместью!
        Вэл что-то сдавленно проворчал.
        - Мне никогда не нравилось это выражение. Родовыми могут быть травмы.
        - Какие глубокие познания в этой области! Ах, не может быть! Невероятно! Но не бойся, светлый рыцарь, я сохраню твою тайну!
        Он поморщился - словно кот недовольно дернул усами. Видимо, посчитал что это очередной приступ моей персональной и остро протекающей болезни. Или результат полученной в детстве травмы… Родовой…
        Вэл недоуменно посмотрел на самозабвенно веселящуюся меня и сложил руки на груди.
        - Так сколько ему лет? - сквозь смех повторила вопрос я.
        - Много, - отрезал он, - Ай, слезай, мне ехать надо!
        - Да пожалста! Едь на здоровье, я-то здесь причем? Хотя, нет, подожди, я еще не се сказала, послушай! Мне всегда безумно нравилось собственное имя. Догадайся почему! С ним такая куча слов рифмуется, что обычная речь превращается в стихи. Нет, ты только вслушайся: " Ай… слезай…" Правда звучит великолепно?
        Маг скрипнул зубами. Нет, ну действительно, жалко ему что ли? Подумаешь, решила прогуляться по крыше и свернуть шею. Ему какое дело?..
        - Ай, я предупреждаю в последний раз.
        - Ха-ха! - я фыркнула и прищурилась, - Где что сдохло, отчего такая забота?
        - Марша волнуется.
        Я покивала с умным видом.
        - Хорошо, только ради слабого сердца твоей прислуги я слезу, но… с одним условием. Ты возьмешь меня с собой.
        - Нет, - ни секунды размышления, сразу же категоричный ответ. Какие мы твердые!
        - Ну, нет так нет.
        Я продолжила насвистывать. Так, где же я остановилась, на куплете или припеве?
        - Ай, - почти зарычал Вэл, - Ты испытываешь мое терпение!
        Духи, как он меня достал! Похитил - терпи! Я нащупала в складках платья самодельный карман и, не особенно целясь, запустила дротик в мага. Хорошо…
        Он сплюнул от досады и, взяв приличный разгон, просто напросто сбил меня с моего насеста. Такого я, честно говоря, от относительно культурного мага не ожидала, поэтому даже не стала сопротивляться и рухнула вниз. Сам полет я помню плохо - в себя пришла только сидя на траве. Ну, здравствуй, земля! Ох, копчик, мой копчик… Торов маг! Не мог что ли спустить поаккуратнее?! В конце концов, дамам принято подавать руку!
        Вэл стоял неподалеку и с довольной улыбкой наблюдал за моими манипуляциями. Хоть бы помог, зараза…
        И тут меня прорвало. Начала я с отборных ругательств Сорта, потом перешла на заковыристые темноэльфийские, затем на темпераментные и емкие Кота и закончила менее ядреными общеизвестными. Полегчало, надо же, стоило всего лишь излить душу (вернее, более точным будет глагол "вылить"). Я вполне спокойно поднялась, отряхнула юбку и, сложив руки на груди, уставилась на мага «тепленьким» таким взглядом. Он потрясенно моргнул и… расхохотался! Нет, это невозможно!
        Вэлмир.
        Я не считал, но, кажется, прошло около пяти минут. Такой богатый словарный запас, чтоб ни разу не запнуться и не повториться, у девушки! Духи…
        - И что мне с тобой делать?
        Айлисса.
        Когда он начал ржать мне стало грустно, потому что я отчего-то представила себя облитой киселем кошкой. Потом я разозлилась и твердо решила - вот сейчас, прямо на месте я выскажу ему все что о нем думаю! Еще и прибавлю чего-нибудь сверху. Чтоб не скучно было!
        - Ну, возьми меня с собой, ну пожа-а-алуйста…
        Вэлмир.
        Такие грустные глаза у Ай я ещё никогда не видел. Как цербер с прижатыми ушками, точь-в-точь. Я тяжело вздохнул.
        - Хорошо.
        - Ну вот, ты опять издеваешься…
        - Что ж, если ты мне не веришь и не хочешь никуда идти, то…
        - Правда?
        Она что, не тем местом ударилась?
        - Я не люблю несколько раз повторять.
        - А-а-а! Спасибо! - она в мгновение вскочила, аккуратненько повисла у меня на шее (опомнилась, когда услышала подозрительные хрипы) и села обратно. - Я готова.
        - Иди и жди меня в гостиной.
        Ай подскочила, радостно хлопнув в ладоши, и побежала в дом.
        Бедная деревня Калим…

* * *
        Я собрал все необходимое в лаборатории и поднялся в гостиную.
        - Ну что ты так долго копался? Куда мы едем-то?
        - В деревню.
        - В какую? Чего ты там забыл?
        - Она называется Калим в честь одного из моих прадедов. А зачем мне туда ехать, тебе знать необязательно.
        Айлисса.
        Я надулась. Нашел дурочку. Вывезет и съест. Даже костей не оставит! Для каких-нибудь своих зелий использует. Конечно, убивать-то меня все равно надо, так чего ж добру-то пропадать. А деревне будет пир…
        Ох, чует мое сердце…
        - Что с тобой? Передумала ехать?
        - Ни в коем случае! - воскликнула я, невинно хлопая ресницами.
        Вэлмир.
        - Могу сказать самое главное, - лишь бы она меня больше не доставала, - В деревне появился убийца, не наш. Жестоко убивает молодых девушек, невест. К тому же он - мертв.
        Она облегченно вздохнула.
        - Ну и ладушки.
        Я хмыкнул.
        - Тебе, может, ладушки, а вот в моей деревне невинные девочки мрут. А хотя, Эл Тайн это не понять. Вам лишь бы кровь была.
        Она подняла на меня совершенно серьезные глаза.
        - Ты прав, ты совершенно прав… - она перекосила лицо ухмылкой, - Я не умею ни чувствовать, ни привязываться. Зверь. Этакий кровожадный монстр. Доволен?
        Видимо, я задел её за живое. Кажется, ей не очень-то нравится быть тем, кто она есть, если её выражение лица и блеск в глазах удивительно быстро сменились.
        - Марша, Прервик! Идите сюда.
        Из кухни, быстро семеня шагами, вышла Марша, а за ней Прервик.
        - Что, все? Уже пошли?
        - Да. Нас не будет около недели. Если что случится, - я обратился к Прервику, - позовешь меня как я учил. Понятно?
        - Да, господин.
        - Вэлмир, ну что с нами может случиться? - вздохнула Марша. - Ты лучше себя береги.
        - И все же.
        - Хорошо, господин.
        Я окинул гостиную взглядом.
        - Все, идем, - я пожал руку Прервику, взял сумки и вышел во двор.
        Эл Тайн как сидела в кресле, так и не шелохнулась.
        - Эй, ты идешь?
        Она как будто вышла из ступора.
        - Что? Меня вообще-то Ай зовут, а не "Эй, ты!" - она встала, задрала нос к верху и вылетела на улицу.
        Руна уже предварительно была начерчена. Пришлось сделать её побольше размером, потому как в нашем полку прибыло. Закинул сумки в центр и шагнул внутрь руны.
        - Ты идешь?
        Она посмотрела на меня каким-то странным смущенным, но в то же время удивительно наглым взглядом. Поразительное сочетание.
        - Вэл? - почему-то этот ее просительным тон не нравиться мне гораздо больше чем издевательский.
        - В чем дело?
        - Вэл, ты не мог бы найти мой дрот? Я его потеряла…
        - Потеряла, когда бросила в меня. - Ухмыльнувшись, решил уточнить я.
        - Ну, да.
        - Так позови его!
        - Не могу.
        Я удивленно посмотрел на девчонку.
        - Почему? - господи, неужели она не умеет таких элементарных вещей?!
        - Потому что воздействовать на них магически без тактильного контакта я не могу.
        Захотелось ругаться, но я сдержался. Пришлось потратить еще полчаса и вместе со слугами ползать по газону. Наконец, вещь была возвращена хозяйке.
        - Ай, ты что как неживая?
        - Я думала, мы верхом добираться будем.
        - Ты боишься порталов? Может, мне тебя на руки взять?
        - Ха! Щаз, размечался, - она решительно шагнула на руну след за мной и двор опустел, оставив на месте руны голубоватое свечение.
        Айлисса.
        Нет, я не боюсь порталов. Особенно если это хорошо рассчитанное перемещение с начерченной руной и подготовленным местом прибытия. Я их просто не люблю. Когда прорываешь ткань реальности, то слишком близко подходишь к Черте. Может, остальные этого просто не чувствуют, может, не понимают что это, но я столько раз подходила к ней, что не могу спокойно реагировать на ее холод. Возможно, всему виной моя чувствительность. Смерть затягивает.
        Солнце уже встало и теперь весело светило с высокого яркого небосвода. Вообще-то, маг хотел отправиться затемно, но я не дала. Гордюсь! Нет, горжусь! Радуюсь, в общем. Было достаточно тепло, но меня все равно трясло так, что зубы клацали почище чем у неделю постившегося волкодлака. Мы стояли на широкой и абсолютно безлюдной лесной тропинке. Даже странно как-то… По ней можно было без проблем пройти по трое в ряд, да и конник легко бы по ней проехать, так что, наверное, правильнее все-таки называть эту черную утоптанную полосу дорогой. Интересно, кто за ней следит?
        Пела какая-то незнакомая мне птичка, желтый свет клиньями прорывался сквозь раскидистые кроны деревьев… Эх, если б еще идти было не так далеко! Маг, придерживаясь глупых по моему мнению правил хорошего тона переместил нас не на крыльцо собственного дома и не в деревне, а на довольно-таки приличном от нее расстоянии! Нет, ну зачем это делать, а? Нет, я, конечно, не против, хочет размять косточки, пусть разминает, но меня-то хоть мог перенести прямо к месту назначения? Не спорю, природа прекрасна, солнышко светит, кузнечики тренькают, птички поют и все такое… Вот только, холодно как-то…
        - Что-то ты не весела, красна девица?
        Я фыркнула, но от тряски получился лишь звучный щелчок зубами. Нет, он еще издевается!
        - Красны девицы сидят в теремах с набеленными известкой лицами так, что штукатурка обзавидуется, и свекольными щеками. Горланят песни и колют пальцы вышивкой. И если ты скажешь, что я хоть чем-то напоминаю их, то я крепко и надолго обижусь. А ты знаешь как я обижаюсь!
        Вэл иронически улыбнулся. Да, такие угрозы на него не действуют, зря, зря…
        - Что ж, раньше я не замечал за тобой ничего подобного. Но… Кто знает, чем ты занимаешься по ночам в Черном замке?
        Я поперхнулась и чуть не откусила себе язык. Так, ладно, сделаем вид, что вопрос был риторическим. Неужели это намек на двусмысленность? О, нет, наверняка он просто оговорился. Да, так и запишем. Вот только зубами надо бы стучать потише…
        - Знаешь, я ведь решил появиться подальше от деревни не просто так, - заинтриговал меня маг и задумчиво уставился вдаль.
        - И почему же? - поторопила я, даже переставая трястись от любопытства.
        - Из-за тебя.
        - Что?! Как это "из-за меня"?!
        Вэл улыбнулся и остановился, развернувшись ко мне.
        - Нужно что-то сделать с твоими волосами. А то тебя в деревне камнями забьют.
        - Пусть попробуют, - кровожадно ответила я, но задумалась. Действительно проблема…
        - Ай, у меня есть одна идея… Хм, давно хотел попробовать, да все забывал… Знаешь, а это может получиться!
        - Что ты задумал? - подозрительно сощурилась я, справедливо ожидая какой-нибудь премерзкой пакости. Впрочем, мои надежды практически оправдались.
        Маг подошел ко мне и демонстративно провел рукой в нескольких сантиметрах от моих волос. Я уже представляла как они вцепятся в наглого мага, а они…. Они, будто ласковый котенок потерлись о его руку и спокойно легли мне на плечи. И больше не шевелились.
        Ма-а-ать! Папочка, роди меня обратно! Что же это делается-то, а? Он их отрезал, насмехался, а они… они ластятся! И слушаются какого-то левого мага больше, чем собственную хозяйку! Каратово племя!
        - Предатели… - и когда они успели подружиться? Нет, как он смог их приручить?
        Но маг не стал отвечать на мои вопросы. Он только ехидно усмехнулся и пожал плечами. Вот… отродье…
        Вдалеке появились смутные очертания деревни. Обычная, среднестатистическая деревня, но маг впился в нее взглядом так, будто жить здесь - мечта всей его жизни. И он явно считал ее очень милой. Н-да, диагноз на лицо - размягчение мозга прогрессирует.
        Честно скажу, при виде деревеньки я прибалдела. И в этой дыре мне придется жить минимум полторы недели?! Духи, это не справедливо, неужели я так давно не приносила вам жертв?! Кругом царила разруха. Ветхость зданий и укреплений прямо-таки бросалась в глаза. И как люди могут в этом жить? Да оно же обвалится от одного чиха! Мерзкое место. Нет, я давно подозревала в Вэле некоторые деспотичные наклонности, но что бы вот так… Это ж как нужно ненавидеть собственных людей! И куда он только девает награбленное с деревни добро? Ведь не скажешь, что он купается в роскоши! Эх! А еще говорят, белые маги!
        Я покосилась на мага и встретила точно такой же настороженный взгляд. А он-то с чего?!
        Вэлмир.
        Кажется, реакция у неё не очень. Ничего, Ай ещё внутри не была. Думаю, люди ей понравятся. Эл Тайн не знает, что ветхость деревни создана для отвода глаз и явно пребывает в состоянии шока. Что ж, главное чтоб ее от резкого преображения удар не хватил. Хотя, она сама кого хочешь схватит. За горло.
        - Кто идет? - крикнул за воротами громкий раскатистый бас.
        - Открывай, страж, хозяин пришел! - не смогла промолчать Ай.
        - Ай, не лезь. Стриг, это Вэлмир Т'Минн. - сказал я, и незаметно для Эл Тайн выплел в воздухе руну.
        Ворота тут же отворились, и из них выкатился коренастый мужчина ниже меня на полторы голову. Эл Тайн с широко раскрытыми глазами взирала сверху на него с глупой улыбочкой. Здесь-то что ее так поразило?
        Айлисса.
        - Здрасте… - растерялась я, но, видимо, правила хорошего тона в меня вбивали не хуже, чем в Вэлмира. Не подозревала я за собой такого любопытного качества, как вежливость с крестьянами. Или это маг что-то со мной сделал?!
        Мужчина был низким и до ужаса напоминал шарик в кольчуге, с неловко топорщащемся мечом и луком за спиной. Мать, неужели Вэл свихнулся настолько, что вооружил крестьян?! А если они поднимут бунт?!
        Страж, как это чудо назвал маг, с неземным удивлением смотрел на меня снизу вверх и даже приоткрыл рот от изумления. Так, не поняла… Чего это он вылупился? А если промеж глаз? Но мужичок моего красноречивого взгляда не заметил и сомнамбулически оглядел меня с ног до головы, самым тщательным образом рассматривая каждый сантиметр моего тела. Ну, нет, это уже наглость! Да что этот холоп себе позволяет?!
        От неминуемой смерти крестьянина спас маг. Ишь, заботливый выискался! Он схватил меня за локоть и предупреждающе сжал, а сам побыстрей отвлек мужика. Нет, а он-то чего смутился? Даже покраснел слегка… Что от меня скрывают?!..
        Вэлмир.
        - Стриг, Аадор здесь?
        - Да, господин. Пойдемте.
        Он развернулся и направился в деревню. Эл Тайн боязливо осмотрела ворота, когда входила.
        - Что ты боишься всего? Тебя прямо трясет от страха.
        - Я не боюсь, а подкидывает меня, потому…
        - Почему же? - она поморщилась, недовольная тем, что я ее поторопил.
        - Много будешь знать, скоро состаришься. Слышал про такое?
        - Не хочешь, не говори, - я пожал плечами.
        Ай удивилась моему безразличию. Резко остановилась с возмущенным выражением лица и раскрытым ртом. Что же такого интересного Ай увидела? Или услышала.
        - Пошли, - сказал я и вручил ей небольшую сумку.
        - Это что? - скривилась она, смотря на сумку у себя под ногами.
        - Довожу до вашего сведения, молодая леди, что это сумка, - сказал я без тени иронии.
        - Да? Ой, а я и не знала, право слово! Зачем она мне?!
        - Кто у нас пленница? Вот, давай, отрабатывай свой хлеб.
        - Я тебе не насильник! - выпалила она.
        - Что-что? Я узнаю большие тайны из твоей жизни.
        Я улыбнулся и направился вслед за Стригом.
        Айлисса.
        Я не сразу поняла, почему у мага были такие ехидные глаза. Издевается, гад!
        Он закинул свою сумку на плечо и, насвистывая, пошел вперед. Терпеть не могу, когда идут с засунутыми в карманы руками! По меньшей мере, это неприлично! И неуважительно, хотя кому до этого есть дело?..
        - Эй, я не то имела ввиду! - обреченно вздохнув, я брезгливо, но быстро подняла сумку и вытянула руки вперед, отодвигая ее как можно дальше от себя. Ну, и что мне делать?! Спросить бы у кого… а еще лучше прочитать в инструкции. Да, нужно спросить у мага, где лежит такая полезная брошюрка, как "Маги всех сортов. Способы безопасной эксплуатации". Может, у него завалялся экземплярчик?
        Я огляделась, но широких плеч Вэла нигде видно не было… Карат! Еще не хватало здесь заблудиться! Я бы еще долго ругалась, если бы меня так не поразил открывшийся мне вид. И эти крепко сбитые домики только что рушились прямо на глазах?! Я проморгалась и едва не зашипела от возмущения. Ну, конечно! Иллюзия! Вот гад, не мог предупредить?! Ну, все, я тебя на кусочки порву! Прямо на глазах изумленных крестьян!
        Но в процессе блужданий мой гнев постепенно затих. Теперь я хотела только найти Вэла и больше никогда не отходить от него больше чем на три шага. Маг нашелся совсем скоро - он всего лишь свернул. Всего лишь! А меня предупредить слабо было?! Он, хоть и шел вроде бы неспеша, но я все равно отставала, и мне все время приходилось нагонять мага чуть ли не бегом! В конце концов, мне все это так надоело, что я, в очередной раз догнав Вэла, со всей силы бросила сумку ему под ноги и уперлась горящим взглядом в высокий лоб. Может, дырку взглядом просверлю, чем тор не шутит?..
        - Все! Достал! Дальше я не пойду! Вот прямо здесь сяду и буду сидеть! - и я демонстративно уселась на сумку прямо посередине улицы.
        - Ну и сиди, людей пугай, - я фыркнула, а он, четко, словно на плацу, развернулся и начал подниматься на крыльцо одного из домов.
        - Эй, ты куда направился?!
        - Я не «эй», как ты сама говорила. А направился я в собственный дом. Тебе-то зачем? Ты же решила нести почетный пост…
        - Так мы сюда и шли? - перебила я мага, моментально оказавшись рядом.
        - Сюда.
        - Это правда твой дом?
        - Правда, - эй, а почему столько обреченности в голосе? Рядом со мной еще никто не умирал. Своей смертью. И завтракать я предпочитаю исключительно благородными рыцарями.
        - А почему…
        - О! Вэлмир! Я и не смел рассчитывать, что ты так быстро!..
        Я склонила голову на бок и прищурилась.
        - …Да еще и с прекрасной дамой!..
        На прекрасную я не повелась и подозрительно поинтересовалась у мага, не спуская глаз с улыбающегося во все тридцать два зуба мужчины:
        - Вэ-э-эл… Что это еще за "рояль в кустах"? Что-то он мне не нравится! Ишь как руки развел! Схватит, под видом дружеских объятий и поминай как звали! Сломанные ребра обеспечены! И что он делает в твоем доме?
        - Это Аадор - староста деревни, - с укоризной в голосе ответили мне. А потом уже громче, - Познакомься, это Ай, моя…
        - Гостья, - поспешила вставить я и, улыбаясь, незаметно пнула мага. Нечего разбалтывать лишнего.
        - Ну… э… очень рад, - промямлил староста и, спрятав руки за спину, поклонился мне. Я, все еще продолжая сомневаться, ответила кивком.
        - И чего это он делает в твоем доме?
        - Живет, - Вэл явно торопился от меня отделаться и смотрел на мужика как на… Ей Богу, не знала бы Вэла, подумала бы что-то плохое! Зачем так открыто радоваться? Неужели это я его так достала своей болтовней? Да, делаю успехи. Еще чуть-чуть и он просто напросто вышвырнет меня со своих земель. Ну, это в лучшем случае, но я всегда была оптимисткой…
        Маг со старостой тут же заговорили о чем-то своем "шибко важном" и зашли в одну из смежных комнат. Я огляделась. Ну, вроде ничего. Только скучновато как-то… Хотя, ладно. Не вечно же мне здесь жить!..
        Та-а-ак… А что…
        - А что это вы тут делаете? Секретничаете? - жизнерадостно завопила я, распахивая дверь.
        Маг поморщился - будто проглотил лимон. Целиком. Вместе с кожурой.
        - Ай, будь добра, выйди.
        - Еще чего!
        - Нам нужно поговорить.
        - Говорите. Я вам что, мешаю? - на этот провокационный вопрос Вэл только поднял бровь, так и говоря: "И ты еще в этом сомневаешься?" - Я тоже хочу знать.
        - Ай?..
        - Да, Вэл?
        - Выйди. Или…
        - Ни за что! - категорично заявила я.
        - Или мне тебя… понести?.. - многозначительно наклонил голову на бок маг и в его глазах мелькнула лукавая искра.
        - Ладно. Как хотите! - поспешно улыбнулась я и попятилась, не выпуская Вэла из виду. В конце я не выдержала и выбежала из комнаты, захлопывая за собой дверь, пока этот сумасшедший маг не вспомнил, что сумка так и осталась валяться посреди улицы…
        Я сладко потянулась… и замерла с раскинутыми руками. Мне показалось, или на лестнице действительно кто-то был? А теперь за камином…
        Развернулась, но там уже никого не было. Зато было в углу комнаты.
        - А ну-ка выходи! - крикнула я, становясь в центре и готовясь к внезапному нападению.
        Ма-а-ать… Что же тут началось! Перед глазами зарябило так, что начала кружиться голова. Детей было столько, что я не успевала поворачиваться. Только и смогла заметить, что все они каштановолосые, вихрастые и сероглазые.
        Нет, я конечно, знаю, что в деревенских семьях много детей, но чтобы СТОЛЬКО… Как кролики… Бедная мама. Мне ее жалко.
        Пару раз кто-то даже пробежался по стене. Хорошо что не по потолку. Это ж какую скорость развить надо?..
        В конце концов я ухитрилась неожиданно дернуться и поймала одного из них за шкирку.
        - Смотри мне прямо в глаза! - приказала я, шатаясь как пьяный матрос в бурю
        Мальчик пытался. Честно пытался, но меня мотало из стороны в сторону и его, следовательно, тоже.
        - Да стой же ты! - воскликнула я, начиная злиться, - Чего вырываешься? А сил-то сил сколько! Меня аж качает!
        По совести говоря, малец даже не пытался что-либо предпринять и висел в моих руках тряпичной куклой.
        - Стой, Дик! - заверещал кто-то диким голосом. Я обернулась и обомлела.
        В другом конце комнате стояла… я. И держала пацаненка. Только почему-то за ухо. Странное зеркало… - Извините, что мои браться вас… напугали, - разулыбалась «я», покрепче сжимая пальцы, - О! Вы поймали Кита! Или Дика? Нет, наверное, все-таки Кита… - Вдруг, засомневалось отражение.
        - Ну, вот! Даже родная сестра нас путает! - опечалился тот, что висел у меня в руках. Его близнец солидарно вздохнул.
        - Так… С зеркалом я еще ни разу не разговаривала… Да здравствуют новые впечатления!.. - себе под нос забубнила я, все еще не отпуская Дика. Или Кита?.. Мальчишки захихикали.
        - Вы что-то спросили? - девушка вышла из тени. Я облегченно выдохнула. Слава Духам! В дом сумасшедших мне еще рановато! Хотя нервы подлечить не мешало бы, а то у меня вдруг, начали появляться неприличные вопросы к своей матери насчет внезапно объявившейся сестренки… Она живет при королевском дворе и довольно редко наведывается в Черный замок. И отца не видит годами… Мало ли что?!..
        Девушка действительно была на меня похожа. Не такая худая, но все равно стройная (это я так себе льстю. Льщу… Эх, что-то я в последнее время слишком часто заговариваюсь! Это все вредное влияние Т'Минна!). Ее волосы были не черные, а скорее темно-каштановы и она видимо, не расчесалась с утра, поэтому ее силуэт и напомнил мне собственное отражение.
        - Я Нарья. А это мои маленькие братья - Кит и Дик. Правда… не знаю кто из них кто… - растерянно почесала лоб девушка, - Их даже отец путает, а они и пользуются!
        - Ай, - представилась я, - Слушай, а сколько их?
        - Братьев?
        - Ага.
        - У меня два старших брата, но они уже давно собственные избы поставили, и два младших - вот они. И… И все.
        - Всего два?! Странно, а мне показалось, что их слишком много… Никак не меньше десяти…
        - Да. Мне тоже иногда кажется, что их слишком много. - На пороге появилась пожилая, но все еще красивая женщина и грозно посмотрела на близнецов, - Опять к людям пристаете, прохиндеи?
        - Ну, что ты, мам! - в один голос выкрикнули оба. Да… Часто же они репетируют, если так спелись!
        - Да, да! Знаю я вас! - она погрозила братьям пальцем и с широкой улыбкой повернулась ко мне, - Вы та самая девушка, что приехала с Вэлмиром?
        - С Вэлмиром?! - подпрыгнуло младшее поколение.
        - Да, я его гостья. И он решил показать мне свои… земли. Да, кстати, я - Ай.
        - Замечательно! Очень хорошо, что он это сделал! Я Краса. Может, хотите что-нибудь отведать?
        - Хотим! - снова выкрикнули близнецы.
        - А вы - цыц! Устроили тут переполох! Быстро взяли корзину и в лес за тертой! Сколько времени достучаться до вас не могу!
        Мальчики подпрыгнули и развили бешеную деятельность. Я смотрела на смазанное мельтешение - все, что удавалось заметить из их суеты, дикими глазами.
        - Да. Иногда мне тоже кажется, что их гораздо больше, чем двое, - снова улыбнулась хозяйка дома, - Нарья, иди с ними.
        - Ну, мам!
        - И Никаких «мам»!
        - Ну, меня… я… - она начала поспешно заплетать косу и покраснела. По взглядам, которые она бросала в окно, становилось ясно - проснулась она не сама и теперь отчаянно желает оказать там, где и ее «будильник».
        - Не волнуйтесь, я с ними схожу, - девушка улыбнулась мне с такой признательностью, что я почувствовала себя настоящим героем. Что вы что вы!.. Я сделала это совсем не для нее! Просто, мне захотелось прогуляться…
        - А что такое «тертая»?
        Краса расхохоталась низким грудным смехом.
        - Не тертая, а терта. Ударение на первый слог. Неужели ты ее никогда не собирала?! Вот это да!
        - Так там ее не было… - нерешительно призналась я.
        - Да быть такого не может! - Краса усмехнулась полными губами и закинула полотенце на плечо. - Терта как сорняк, я уже замучилась каждый год выдергивать ее из картошки! Она растет везде и я просто представить себе не могу такое место, где ее нет. Ну, разве что Черный замок, но ты ведь не там жила, правда? - и Красна снова расхохоталась. Я неуверенно ее поддержала, опасливо косясь по сторонам. Но, кажется, никто так и не понял насколько женщина оказалась права. Эх, жаль, Вэл не слышал, вот бы он посмеялся!
        Мне тоже выделили корзинку и я, с близнецами по бокам, отправилась к воротам. Выходя за калитку я заметила прохаживающегося перед домом парня в серой выцветшей куртке и высоких сапогах охотника. Он поглядывал на окна второго этажа и нетерпеливо подбрасывал камешек в руке. Ага, а вот и он. Я поймала взгляд парня и, улыбнувшись, заговорчески ему подмигнула, помахав корзинкой. Тот рассеянно помахал в ответ и вернулся к своему важному занятию - вглядыванию за калитку. Эх, вот что любовь с людьми делает!
        По пути я старательно приглядывалась к обоим, пытаясь найти хоть какие-то отличительные черты, но все тщетно. У них даже мимика абсолютно одинаковая!
        Братья заметили мой интерес и теперь кружили вокруг, старательно строя глазки.
        Стражник выпустил нас легко, но только добившись обещания вернуться засветло.
        - Придете ночью - не пущу! - ой, напугал кота сосиской! Пусть попробует остановить!
        Я фыркнула. Вот еще! Что я, совсем больная?! Целый день заниматься чем-то одним? Да никогда! Страж не уловил правильный смысл в моей реакции на свои слова и внушительно потряс пальцем перед моим носом.
        - Смотрите, мне же за вас потом перед хозяином отвечать! - грозно добавил он и решил не замечать гримасничающих братьев.
        Лес оказался на удивление светлым. В воздухе витал аромат какой-то пряности, но я никак не могла определить какой - наверное, ей нет названия в человеческом языке. Сквозь листья просвечивало ярко-синее небо, а яркие солнечные лучи опускались на землю и превращали красно-оранжевый ковер в сверкающую драгоценность. Прямо настоящий Верхний мир!
        Так, мне что, здесь нравится? В этом до отвращения светлом, пропитанном добром лесу? Бред. Ага, вот и я про то же. Почему же тогда волосы лежат на плечах, лениво подергиваясь и все еще слушаюсь указа мага? У меня что, такое настроение? Я ж вроде еще не убивала никого! А-а-а… Это я Вэла сегодня довела. Ну-ну.
        - Ай! Ну где ты там застряла? Сейчас все без тебя съедим!
        Я хмыкнула и побежала вперед, весело перепрыгивая через корни и уворачиваясь от низких веток.
        - Еще чего! Только попробуйте!.. - крикнула я и весело рассмеялась. Как же здесь все-таки красиво!
        Вэлмир.
        - Вэлмир, я так рада вас видеть, - в комнату с подносом в руках вошла Краса.
        - Я тоже рад вас видеть. Как дела? Как дети?
        - Все хорошо. Мальчики растут на глазах, к Нарье женихи бегают, - сказала она, ставя передо мной чашку.
        Я поблагодарил её и продолжил.
        - Извини, Краса, но у нас сейчас будет очень серьезный разговор…
        - Конечно, Вэлмир. Через час жду вас на обед.
        Я согласно кивнул и Краса вышла.
        - Вернемся к нашему разговору. Значит, убили еще одну девушку?
        - Да, из дома напротив. Подруга дочки… Хорошая девчушка была, очень хорошая… Хозяйственная, добрая, умная… Я бояться начал в последнее время. У Нарьи возраст сейчас такой, все ей гулять, да ещё с мальчишками. По ночам из дому сбегать начала, а мать её покрывает. Говорит, пусть гуляет, пока возраст такой. Я ей говорю, что убийства в деревне происходят, а ей ничего, не понимает, что ли? Дочь у меня единственная.
        - Понимаю, Аадор. У самого сердце не на месте, все о Элизе волнуюсь. Как она там живет? Все выбраться к ней не могу.
        Аадор согласно покивал, а потом хитро посмотрел на меня.
        - А что ты мне про невесту сразу не сказал?
        - Какую невесту? - удивился я.
        - Как какую? С которой приехал.
        - Что? Это ты её за невесту принял? Да ты что, Аадор, духи упаси! Эта вздорная мымра и моя невеста? Она же пленница.
        - Как скажешь, пускай будет пленница, это сейчас модно…
        - Аадор, это действительно моя пленница. Ты её полное имя сначала услышь - Ай Эл Тайн.
        У старика округлились глаза.
        - Эл… Тайн?
        Я кивнул.
        - А… что? Как? В моем доме… Почему она у вас-то оказалась?
        - Я выкрал её из Черного Замка.
        - Ты что, смерти ищешь?
        Я невольно хмыкнул.
        - Зачем она тебе? Она что, последняя?
        - К сожалению, нет. Мне нужно узнать имя последнего, но она не хочет говорить, поэтому я не могу её отпустить. И убить пока тоже.
        Аадор задумчиво покачал головой.
        - Странно, а по виду и не скажешь… Хотя я сразу что-то заподозрил, не ходят нонче девки во всем черном, все цветастые тряпки просят… А невеста из неё ничего бы вышла.
        Я закатил глаза и потер шрам.
        - Так, когда девушку убили?
        - Вчера.
        Весело. Следов нет, свидетелей тоже. Как же его выманить? Устроить мнимую свадьбу? Но это опасно, кто-нибудь может случайно пострадать. Найти бы кого-то, кого не жалко, только чтоб на вид была обычной девушкой.
        Я расплылся в довольной улыбке, потому что в голове у меня уже зародился беспроигрышный план.
        Айлисса.
        Едва мы вышли на поляну, как буквально утонули в ягоде. На золотистых, хрустящих под пальцами ветках гроздьями висели черные, налитые ягоды. Такую ягоду и собирать в радость! Корзинки наполнились быстро, но остальное было так жалко оставлять… Нет, мы могли управится еще быстрее, если б хотя бы каждую третью ягоду складывали в корзину, а не в рот.
        Но я зря тешила себя надеждами - кустов оказалось столько, что мечты о том, чтобы обобрать их все были сродни мечтам о покорении мира - возможно, но нереально. К тому же ягоды были настолько спелыми, что лопались в руках, а их сок накрепко въедался в кожу. Я это быстро просекла и постаралась быть более аккуратно, но вот мальчишки стремлением остаться чистыми не страдали… В общем, часа через полтора из двух вполне нормальных мальчиков получилась парочка черно-фиолетовых монстров. Они гонялись друг за другом, высунув синие языки и изображая зомби. А что я? Я не против. Во-первых, сама не лучше, а во-вторых, их новый окрас очень шел к моему платью.
        На обратном пути Дик притащил огромного заспанного ежа и начал с ним возиться. И где только откапал? Лесной кактус фыркнул, попытался свернуться, но у него ничего не вышло. Слишком много жира накопил за лето. Хм, интересно, а ежики съедобные?.. Зверек исподлобья посмотрел на наши ничего хорошего не предвещающие, по его мнению, рожи и, раскачиваясь от непривычного времени суток, убежал. Фи, не очень-то и хотелось! Колючий шашлык, это не модно.
        Со смехом мы добрались до деревни и, кое-как собравшись, предстали перед воротами. Стражник сначала очень долго крестился и чурался, но потом все-таки признал в трех «умертвиях» сыновей старосты и спутницу хозяина. У меня было прекрасное настроение, поэтому в этот момент я любила всех и все вокруг. Даже отсыпала удивленному мужику на воротах пару горстей ягод. Правда, не из своей корзины.
        До дома дошли спокойно и без приключений. Разве что прохожие шарахались от нас в разные стороны, а самые внимательные переходили на другую сторону улицы еще за квартал. Когда мы втроем завалились на кухню, Краса сначала подняла визг, но потом расхохоталась, да так заразительно, что я тоже не удержалась и тихо сползла по стеночке. Почему тихо? Просто у Красы был такой глубокий и громкий грудной смех, что мне и не снилось!
        - Как же вы это! - охала она, раскатывая тесто и поглядывая на меня.
        - Ваши сыновья большие оригиналы, - умываясь, усмехнулась я, - Чем-то они напоминают моих родичей. Не всех, конечно… - Я вспомнила сестренку и перекрестилась. Не дай Духи!
        Помогать по хозяйству Краса мне не позволила, да я и сама, если честно, не очень стремилась. Скорее уж, не стремилась вовсе. Но так как Нарья убежала с «подружками», а близнецы с соседними мальчишками, мне стало совершенно нечего делать. Вот и пришлось сидеть в «черном» помещении и следить за ловкими движениями женщины.
        - Что же вы так невеселы? - хм, она определенно плохо меня знает. Может, посоветовать обратиться к Вэлмиру? Пусть объяснит, что случается, когда у меня зашкаливают положительные эмоции - окружающим становится явно не до смеха, - Невеста нашего господина не должна грустить!
        Я поперхнулась чаем.
        - Кто?
        - Вы. - Терпеливо простила мои проблемы со слухом хозяйка.
        - Но я не… как… почему… А-а-а! Ни тора не понимаю! Этот маг!..
        Но тут я глянула на свою руку и застонала. Идиотка! Нет, я настоящая дура!
        На моем пальце, весело поблескивая цветными бликами, болталось ярко-золотистое кольцо. Как не слетело-то до сих пор! Так, теперь понятно почему старейшина ТАК на меня смотрел. Карат тор… Но пока я ругалась на саму себя и медленно успокаивалась, на кухне от натопленной печки стало очень жарко и мы с Красой вышли в главное помещение. Ой, зря…
        Там, сидя в креслах, спокойно беседовали маг и старейшина. При виде меня глаза Вэла как-то странно заблестели и я, каюсь, даже заподозрила его в злоупотреблении местного самогона. Но, нет, чего-то задумал, зараза. Но лучше б, честное слово, мои опасения не оправдались!
        - Ай, ты не против сегодня переночевать в дальней комнате? - с неменяющимся выражением лица спросил он. Зато мое лицо поменялось, да как!.. Едва успела вовремя подхватить челюсть!
        Меня никогда особо не интересовала жизнь крестьян и вообще жизнь не-магов. Но кое что, Карат и Тлен, я все же знала! Как у меня инфаркт не случился, до сих пор не понимаю! Дальней комнатой называлось специально отведенное помещение в доме, в которой любая девушка, живущая в нем, должна провести ночь перед свадьбой. В полном одиночестве и размышлениях о грядущей жизни… Они что, все сговорились?!..
        Краса что-то одобрительно фыркнула, Аадор покосился на мое кольцо и лихо подкрутил усы. Ма-а-ать… Ну, это я тебе потом еще припомню!
        - Конечно! - воскликнула я, вешаясь магу на шею и с любовью вглядываясь в его удивленные глаза, - Ты у меня прелесть, милый!
        Вэл опешил и, все еще находясь в состоянии шока, не пытался сопротивляться. Аадор укоризненно зыркнул на мага. Тот прокашлялся и промямлил:
        - Дорогая, нам нужно поговорить…
        Я согласна кивнула с выражением последней идиотки на лице.
        - Семейные проблемы, - пояснила я старосте и его жене, - Все никак не можем решить, где именно расположим детскую, - те понятливо закивали, а я нетерпеливо потащила «жениха» в ту самую комнату, где он до этого говорил со старейшиной. Уже у самых дверей Вэл притормозил и оглянулся на появившихся в дверях близнецов.
        - Кстати, вы же не будете подслушивать? Я верю в вашу честность… - и что-то было такое в его странных серо-зелено-голубых глазах, что братья вдруг, неожиданно для самих себя, тоже в нее поверили.
        Маг зашел в комнату и прикрыл за собой дверь. Хорошо, что на меня не падает свет. Убить готова! Растерзать на мелкие кусочки!
        Вэлмир
        - Ай сначала выслушай меня…
        - А я сейчас выслушаю. Так выслушаю, что потом никому никогда выслушивать не придется! Так, что, Каратов маг, тебя!..
        - Молчать! - надоела. Без крика ничего не понимает.
        Эл Тайн такого не ожидала, это точно. Она медленно осела в кресло с открытым ртом и тупо посмотрела на меня.
        - Слушай, раз уж приехала, то давай помогай! Я не стал тебе все рассказывать дома, ты сама должна понимать почему. Этот таинственный мертвец-убийца растерзывает девушек только в ночь перед свадьбой. Он уже загубил слишком много, чтобы просто спугнуть его, поэтому нужно его уничтожить. Ты не из робкого десятка, надеюсь, постоять за себя если что сможешь. Я буду рядом, так что бояться тебе нечего. Тебе нужно будет его просто задержать чуть-чуть, совсем недолго. Я разрешу тебе даже использовать твою магию. Если нужна кровь, то достанем. Ты все поняла?
        Айлисса.
        Я наконец-то захлопнула рот. Странно. Столько слов за раз Вэл сказал впервые. Я умилилась - моя школа. Все-таки, пора писать в Академию - опытным путем доказано - болтливость заразна.
        - Чего делать-то надо? - сказала я, больше всего опасаясь этого его "я буду рядом". Что он имеет ввиду?!
        - Задержать этого типа ночью. А пока, чтобы он тебя заметил, придется немного поиграть.
        - Э-э-э? А ты уверен, что этот убийца настолько слеп, чтобы принят меня за твою невесту даже в темноте? Даже поздней ночью? Даже с учетом куриных мозгов?
        - А почему бы и нет?
        Так, это комплимент мне или моему актерскому таланту?
        - Ну… Ты уверен, что сможешь сыграть правдоподобно? - скепсис лился из меня бурным потоком.
        - Я-то в своих силах уверен.
        - Ой! - захлопала ресницами я, - Какие мы самоуверенные! Скажи это своей будущей жене в брачную ночь, а меня, извини уж, избавь!.. Ладно, ладно! И вообще!.. Я… Я не похожа на невесту!
        Он не поддавался на мои уловки и оставался серьезным.
        - Это еще почему?
        - Ну… - что б такого придумать?. - Невеста накануне самого важного события в своей жизни не ходит в трауре. Если это, конечно, брак по любви. Но тебе ведь нужен настоящий спектакль?
        - Это легко исправить, - он встал и придирчиво осмотрел мое платье, - В принципе, подойдет… - себе под нос пробурчал он и хлопнул в ладоши. - Нравится?
        Преодолевая отвратительное предчувствие, я медленно скосила глаза на рукав… и едва не подпрыгнула. За всю свою жизнь я ни разу не одевала не то что светлых оттенков, даже коричневого! Только черное! А этот… этот… этот… МАГ!!!.. И он еще спрашивает "НРАВИТЬСЯ"?!?!..
        Вэлмир.
        Эл Тайн сначала не поняла, что именно произошло. Но когда до неё дошел весь ужас содеянного, с каменным выражением она не то опустила, не то уронила голову и посмотрела на себя.
        Такой бурной реакции я ещё никогда в своей жизни не видел. Магичка мгновенно подскочила с места, злобно прищурившись посмотрела на меня, а её короткие волосы встали дыбом. Однако, быстро они у неё растут. Прошло всего ничего времени, а они ей уже до лопаток достают. Хотя, до прошлой их длины еще далеко.
        В общем, картина была очень живописная. Девушка в белом, с горящими от злости глазами, волосы витают над головой, чуть дым из ушей не валит.
        Ну как тут не сдержаться…
        Айлисса.
        Маг заржал. Да я бы и сама не удержалась, увидев собственное отражение в белом, но… Но какая девушка простит насмешки над собственной внешностью?
        Первым моим порывом было выцарапать магу глаза, но я сдержалась и ограничилась злобным прищуром. Месть, говорите? Хм, было еще кое-что, о чем я узнала из традиций крестьян благодаря Коту. Очень уж часто он из природной вредности подстраивал простому народу разные штучки как раз в кульминацию действия, так сказать… Что же делать? Надеюсь, он испугается собственной участи и оставит свою затею в качестве неудавшегося плана.
        Я грозно вскинула подбородок, старательно вытягиваясь и заглядывая Вэлу глаза, и сладенько пропела. Эх, жаль что здесь нет табуретки! Сейчас бы забралась на нее и смотрела на мир свысока!
        - Это, конечно, все замечательно… Ты собираешься исполнять все традиции?
        - Конечно. Нужно чтобы убийца ничего не заподозрил.
        - Между нами существует кровная вражда?
        - А ты сомневаешься?
        - Отлично! И как же ты будешь со мной, такой отвратительной, целоваться?
        Вэлмир.
        Девушки, даже враги, думают об одном и том же. Видимо у женской половины Эл Тайн логика такая же женская, как и у любого другого человеческого существа.
        - А ты?
        - А вот переводить стрелки не надо. Показать или обойдешься?
        Она может. Лучше я отойду, а то она в творческом порыве может что-нибудь начудить.
        - По-твоему это обязательно?
        Айлисса.
        Я нервно хихикнула. Испугался, но не того, чего нужно бояться. Боится, я прямо сейчас на него наброшусь. Ага. Как же. Да я лучше с собственными тапочками поцелуюсь, чем с этим крокодилом. Чтобы еще такого придумать? Я в этом на людях не покажусь!
        - А я… А мне… А когда я нервничаю, у меня волосы дыбом становятся! Даже твои фокусы не помогают! Видишь, как дергаются? Заявляю сразу - я с ними ничего поделать не могу! И точка! Все, свадьбы не будет!
        Маг пожал плечами и склонил голову набок.
        - Может, мне попробовать еще раз?
        Я окинула его неприязненным взглядом. Вот упрямый, а? Уперся рогом и ни в какую!
        - Что ты собрался «пробовать»? Мне не нравиться это выражение.
        - Ничего особенного. Все просто.
        Маг улыбнулся каким-то своим мыслям и, перебирая мои волосы, принялся с ними шушукаться. Нет, ну вы представляете?! Заговор! Заговор за моей спиной!
        Аадор, видимо, встревоженный нашим долгим отсутствием, осторожно просунул голову в дверь и тут же расплылся в идиотской улыбке. Ей, он что подумал, а? Мы не обнимаемся! Это маг тут эксперименты устраивает!
        Мужчина обернулся и шикнул на кого-то:
        - Чего, чего! Я же говорил, что все как надо! - потом он снова посмотрел на нас и, не замечая моего горящего взгляда, посмотрел на Вэл и покачал головой, - Хозяин, хозяин… А говорили - пленница…
        Придурок! Я едва не зарычала, но ненормальный староста уже скрылся. Вот тор! Карат и Тлен…
        - Хм, теперь не отвертишься.
        Я желчно посмотрела на Вэла. Да уж, это точно. Оказывается, он тоже все прекрасно видел. И слышал. Вот хитрая бестия. И как ему удается заставить мои волосы слушаться?.. Вон, спокойно заплел косицу и рассматривает ее с каким-то нездоровым любопытством. Хотя, ладно. Это обещает быть довольно веселым мероприятием. Но пунктик у себя в голове я отметила. Ух, и настанет Судный День! Будешь, дорогой, жариться на медленном огне. И на моей улице будет праздник!
        - Я согласна, любимый. Делай что хочешь.
        - То-то же.
        В комнате висело зеркало, так что я на время отвлеклась и маг успел сбежать, трусливо оставив поле боя за мной. Ну и демон с ним! Все равно не до него. Я глядел на бледную изможденную девицу в зеркале и понимала - большего ужаса улицы Калима еще не видели. Черные волосы излишне сильно выделяются на белом. Прямо как чернавка какая-то! Только ярко-синие глаза горят под черными ресницами.
        Девица показала мне язык и направилась к двери. Я, понятное дело, от нее не отставала. Карат! Он мне даже сапоги белыми сделал! Только савана не хватает!
        Я вышла и, крутанувшись на месте, лебединой походкой направилась искать Нарью. У меня, к сожалению или радости, не было разноцветных лент, которых крестьянские девочки собирают с детства и вплетают на свадьбу в косички. Да… Для полного сходства с Горгоной мне не хватал только змей на голове, но маг этот недостаток, похоже, решил исправить. Лично мое воображение отказывает представлять тот ужас, который из меня сделают десятки мелких косиц. Я вообще всю жизнь проходила со свободными волосами - мне они никогда не давались. Что уж там говорить про прически? А Вэлу стоило только попросить… И что они в нем нашли?..
        Вэлмир.
        Лучше мне пока не попадаться на глаза Ай, а то передумает ещё. Она может, у нее настроение меняется, как ветер по весне.
        В столовой сидел Аадор и, грустно вздыхая, чистил картофель.
        - Вот видите, господин, до чего доводит семейная жизнь? Никакой свободы.
        - Аадор! - из кухни донесся протяжный крик Красы. - Я долго буду ждать, пока ты закончишь?
        Старик тоскливо вздохнул и направился в кухню.
        - Уже несу, Краса.
        Я не мог не улыбнуться. Немного жаль разочаровывать старика. Он думает, что я скоро женюсь, свои годы молодые вспомнил, наверно, вот и ходит счастливо грустит.
        В коридоре послышались чьи-то легкие шаги, и в гостиную, гордо выпяти грудь, вошла Ай.
        - Где Нарья, милый? - сквозь зубы процедила она, не переставая улыбаться во весь рот. От ее сведенной судорогой улыбки мне стало немного не по себе…
        Только я хотел сказать, что понятия не имею, где она, как из кухни вышел Аадор.
        - Госпожа, она с подружками бегает, - старик замер на пороге, уставившись на Эл Тайн. - Вы уже готовиться к свадьбе начали?
        И снова мне не дали и рта раскрыть. Чувствую себя рыбой. То открою рот, то закрою, воздух только хватаю.
        - Да, Аадор. И мне нужна Нарья. Очень сильно…
        - Зачем?
        Тут Эл Тайн состроила смущенное выражение лица.
        - Ну… по традиции, подруги невесте должны ленточки в волосы вплетать… цветные…
        - Так вы что, уже завтра собрались жениться?
        - Да, - поспешно согласились мы в один голос.
        - Сегодня, - поправил я.
        - Вы что, совсем рехнулись? - возмутился Аадор. - Убийцу я думал они поймать приехали, а им жениться резко приспичило! Жизни свои им не жаль!
        - Аадор, успокойся…
        Магичка коварно хихикнула и выбежала на улицу. Что ж, теперь можно и поговорить нормально.
        - Аадор, да не собираемся мы жениться.
        Старик недоуменно посмотрел на меня.
        - Как это? Так что ж получается, это репетиция? Или ты обмануть девушку решил?
        - Нет, мы вообще ничего такого и не думали.
        Я вовремя спохватился и поставил вокруг нас барьер.
        - Теперь никто не услышит. А теперь додумайся сам. Убивает убийца в ночь перед свадьбой, а все свадьбы мы запретили пока. Будем ловить его "на живца".
        - То есть… что-то я не пойму.
        - Аадор, ну ты чего? Девушек же я не могу подвергнуть опасности, а Эл Тайн могу. Мы сделаем вид, что будет свадьба. Он клюнет на это, и тогда мы сможем его поймать. Теперь ты понял?
        Аадор почесал затылок.
        - Значит, свадьбы никакой не будет?
        Я со вздохом снял барьер. Вот уперся же со своей свадьбой. Что же ему неймется женить меня, уперся и все тут. А ещё старейшина. Иногда как загнет что-нибудь в бараний рог, а иногда и кашу по тарелке размазывать начнет.
        - Но если об этом кто-нибудь узнает… Аадор, я с тебя первого спрашивать буду.
        - Конечно, хозяин. Я же не совсем ещё из ума выжил, - заверил он меня.
        - Как знать, - буркнул я себе под нос, но так, что бы меня никто не услышал.

* * *
        Еле освободившись от расспросов Красы, что-то вроде "где вы познакомились?" или "почему ты не называешь её второго имени?", а также "что готовить?", я пошел прогуляться в лес.
        Во-первых, меня что-то туда тянет. Источник черной магии там силен, у меня даже скулы сводит. А во-вторых, что я, не человек? Погулять не могу?
        По улицам деревни бегали не в меру весёлые девчата, которые, завидев меня, начинали хихикать и быстро пробегали мимо. Я долго смотрел им в след, пытаясь понять, что же такого смешного я сделал пока не понял - это Ай начала реализовывать свой план мести.
        Почему-то так вышло, что во всех моих владениях прекрасные леса. Чистые, тихие, чем-то магически очаровательные. Например, в этом лесу, который окружает Калим, растет много кленов, поэтому осенью он приобретает яркий багряный цвет. Но остальные деревья, как дубы, ели, разбавляли густоту красных оттенков. Под ногами из опавших листьев сплелся красивый красно-желтый ковер, который мягко шуршит под ногами.
        Осень не только мое любимое время года - наша семья всегда любила ее. Наше второе имя с древнего языка переводится как "осенний воин". Так что у нас особая связь с этим временем года.
        Этот язык носит название судэльский. Много тысячелетий назад, когда не было вражды между людьми и волшебными народами, которых тогда было гораздо больше чем людей, все мыслящие существа составляли единое целое, один народ. Древние были очень мудры, такой мудрости, какой обладали они, не знал ни один из народов. Великие. Драконы. Единый язык для всех назывался судэльский, от слов «су» и «дель» - "единый народ". Но когда они исчезли, народы забыли его, слишком занятые распрями друг с другом. Сейчас люди про него и знать не знают, в отличии от таких, как мы. Маги и по сей день пользуются им, записывая и произнося заклинания при помощи мертвого языка. Даже излюбленное ругательство Эл Тайн «карат», имеет древние корни и произносится на судэльском. Немногие из нечеловеческих рас помнят его. В основном, теперь судельским пользуются как языком ругательств. И это отвратительно.
        Меня преследовал чей-то взгляд, прочно вперившийся мне в спину. Я непринужденно прогуливался по лесу, пытаясь обнаружить своего шпика, но безрезультатно, только дальше забрался в лес.
        Путь обратно показался мне длиннее. Неужели я так далеко зашел?
        Стражник пустил меня без колебаний.
        - Хороша, - сказал он, опускаю свою руку мне на плечо.
        - Ты о чем, Стриг?
        Он только улыбнулся и ничего больше не сказал. До меня не сразу дошло, что он имел ввиду, а жаль.
        Стриг был не единственным, кто поздравлял меня с неким радостным событием в жизни. Я уже догадался, кто приложил к этому свою руку. Пока шел домой, не было такого человека, который бы увидев меня не подошел со своей долей поздравлений. Спасибо тебе, невестушка, отомстила ты мне. Все должно было пройти в относительном секрете, зато благодаря тебе об этом теперь вся деревня знает.
        Сгущались сумерки. Я побродил в окрестностях, стараясь не попадаться случайным прохожим на глаза и тешил себя надеждой, что все обряды Аадор не вспомнит. Вернее, я надеялся, что Аадору удастся отговорить Красу от полной программы праздника. Но я ошибся. Стоило мне подойти к дому, как на улицу выбежала толпа девчушек разных возрастов с лентами в руках, которых возглавляла Нарья.
        - Вот он! - закричала она, и все кинулись ко мне, заключили в круг и начали водить хоровод, напевая при этом традиционную, наводящую на меня тоску песню.
        Ну вот, напросился. С поникшей головой двинулся к входу в дом, девушки освободили меня только возле двери, завязали на мне ленточки где только места хватило и отпустили. Сердце бешено билось. Я уже знал, что ничего хорошего меня за дверью не ждет. И вот, завязанный как подарочек я вошел в гостиную.
        Близнецы стояли и держали легкую занавеску, за которой сидела Ай.
        - Кто таков, зачем пожаловал? - с легкой паникой в голосе спросила она.
        Научили уже.
        - За тобой пришел, невеста моя, - ответил я.
        - Ты жених мой?
        Нет, я его тень.
        - Да. По крови мы с тобой принадлежим друг другу.
        Верно подмечено.
        - Я не могу уйти без разрешения мужа.
        - Пока я твой жених, я помогу тебе, имею на то право.
        Мальчишки опустили покрывало. Позади меня открылась дверь, и девчушки с улицы зашли в дом.
        Каких усилий стоило мне не рассмеяться в этот момент. Если бы кто-нибудь, кроме Аадора, конечно, знал, что перед ними грозная Эл Тайн…
        По традиции в маленькие косички невесте вплетали ленты, колокольчики, монетки и всякую дребедень. Вот с таким пучком на голове Эл Тайн сидела на кресле, под ногами подставка. Белые одежды… Она дала себя накрасить? Удивлен, я думал на большее она не согласится.
        В гостиную вошли Краса и Аадор.
        - Любовь свою ты должен подтвердить, - сказал Аадор.
        - И слово поцелуем должен ты скрепить, - закончила Краса.
        Ай недоумевающе посмотрела на меня и хлопнула без того большими кошачьими глазами, а тут они ещё и подведены. Сова, точно, очень похожа.
        Я умоляюще взглянул на Аадора. Он делал вид, что ничего не знает и меня не видит.
        Между родителями пробилась Нарья со своей компанией и весело закричала:
        - Целуй! А то не поверим и не отдадим тебе её! Вдруг ты демон какой? Обратился в господина и решил украсть его невесту, а? - завопили они на перебой, весело хохоча и подпрыгивая от нетерпения.
        Я опустился на одно колено рядом с Ай.
        - Ты чего удумал? - тихо спросила она, округляя свои синие глазищи.
        - Твоя идея, так что сиди и молчи, - я наклонился к ней и быстро чмокнул в губы.
        Когда открыл глаза и посмотрел на неё, Ай сидела в том же положении, зажмурившись.
        - Уже все, - сказал я и легко подхватил её на руки.
        Уже нащупав мою шею и ухватившись покрепче, она открыла глаза.
        - Что, все? - то ли обиженно, то ли облегченно спросила она.
        - Да, осталось дело за малым.
        Я повернулся с Ай на руках к свидетелям обряда. Девушки радостно закричали, захлопали, зазвенели колокольчиками. И где они их столько взяли?
        Под этот грохот нас проводили до дальней комнаты. Я вошел внутрь и опустил Ай на кровать. Она начала что-то недовольно бурчать, но я ни слова не мог разобрать, да и интереса не было.
        - Так, Ай, помолчи и послушай меня. Сейчас тебе нельзя выходить из комнаты. Ты здесь сиди, а я буду в соседней.
        Подошел к окну и проверил на прочность. Закрыто крепко, но как убийца попадает внутрь никто не знает. По всей комнате установил щит, чтобы сразу почувствовать убийцу и на время ослабить его магию.
        - Все, я пошел, а ты сиди здесь.
        Эл Тайн попыталась что-то возразить, но я быстро вылетел из комнаты и скрылся в соседней.
        Неужели я выдержал этот обряд?..
        Айлисса.
        Что я могу сказать? Началось все довольно весело.
        Я побегала по деревеньке, посмотрев на всех и себя показав, быстро нашла стайку девушек примерно моего возраста и ненавязчиво присоединилась к их компании. Стоит ли говорить, что по улицам мало кто ходит во всем белом и такая ненормальная сразу привлекает внимание?
        Уж не знаю что они там обсуждали, но когда я, устав стоять без дела, тихонько окликнула одну из них (Нарья, Отродье Тлена и все демоны преисподней, где тебя носит?!!..) они непонятно почему подскочили и во все глаза уставились на меня.
        - Ай? - выдохнула Нарья.
        - Да. Наконец-то меня заметили.
        - Ты выходишь замуж… за… НЕГО?!
        - Да. - Разглаживая несуществующие складочки, ответила я. - Девочки, вы не одолжите мне несколько лент?
        Так, похоже я сказала что-то не то… Или наоборот? Они всей гурьбой кинулись на меня. Каждая что-то бормотала, поздравляла, кричала или смеялась… Если честно, я даже не прислушивалась к их писку. Слава Духам, что я хоть приблизительно представляла последствия такого заявления и успела приготовиться. Хотя бы морально. Эх, надо было еще ватой уши заткнуть…
        Просьба об одолжении лент была традиционной и вполне ожидаемой. Просили об этом подружек невесты, в общем, всех, кому эта самая невеста доверит себя (Я имею в виду приведение в порядок внешнего вида, а не то, что вы подумали!) на ближайшие (так, где Солнце?..) восемь-девять часов. Считается, что за это время она, то бишь я, должна попрощаться со своей старой жизнью. Ну, если она такая уж старая, то не грех с ней и попрощаться, верно? Я про жизнь, а не про себя, если кто не понял.
        Собирали украшения для невесты со всей деревеньки. Да, бедное поселение… Нет, люди в нем жили весьма зажиточные, дай бог светлому уму Велмира Т'Минна, покровительствовавшему и защищавшему их, бедными они стали потому, что невеста обобрала их до последней нитки. Уже после третьего дома я подумала, что стоило бы взять с собой телегу… Весьма вместительную телегу. Да, говорить о себе в третьем лице непривычно, зато помогает сохранить хотя бы крупицы моего душевного спокойствия и предохраняет мой мозг от перегрева. Я ж свихнусь, если до конца осознаю фразу, нет, просто вдумаюсь в словосочетание "Айлисса невеста". Зачем магу сумасшедшая Эл Тайн?.. Что уж говорить, попала я в ситуацию… Да, Кот бы посмеялся! Вот кто умеет получать удовольствие от жизни! Ухохотаться можно!
        Зато девушки были просто переполнены счастьем от оказанной им чести и доверия, поэтому мгновенно растрезвонили "благую весть" повсюду. По-моему, даже Эльдар-рыбак, не выходивший из тяжелого запоя уже вторую неделю, четко ответит кто и на ком жениться, стоит его только разбудить. И глядя на их полные энтузиазма и идей лица, я впервые задумалась, а стоит ли дракон рыцарей? Мало ли что со мной могут сотворить - у меня ж зеркала не будет, да и сопротивляться не имею права - традиция, чтоб ей…
        По этой самой традиции, в течение последнего дня перед свадьбой мы, то есть я и мои «подружки», должны посетить с просьбой каждый дом и там нам обязательно вручат какую-нибудь вещь - ленту, колокольчик, бусину - все для моего будущего феерического наряда. Ну и, конечно, в каждом доме мне желали счастья и поили чаем. Честно, чуть не лопнула, ведь не откажешься, тор! Когда, наконец, мы с хохотом завалились в дом старосты, я ощущала себя объевшейся всяких вкусностей на три года вперед. Что ж, это определенно плюс - магу меня кормить не нужно, на глаза экономия бюджета новой семьи! Фу, гадость! Всякая бредятина мерещится.
        Духи! Какая кутерьма тут началась! Все забегали, засуетились! Мужчин вытолкали, стул поставили, меня на него усадили! Потом заставили пождать ноги, но Нарья возразила, что так я помну платье. Ах, демоны, я и запамятовала, что мне теперь нельзя ходить по полу! Спорили шумно и едва ли не с драками. Наконец, появилась первая здоровая мысль - Виса сообщила, что я должна снять сапоги и Рейна тут же бросила мне под ноги какую-то деревяшку, решив на этом пререкания. Но не успели мои уши отдохнуть, как снова поднялся гвалт. В окна постоянно кто-то заглядывал, в двери ломились, молодые парни постоянно заходили за солью, картошкой, мукой или просто ошибались дверью.
        - Нет, ну какой невнимательный народ пошел! - проревела Нарья, ловко выталкивая за порог очередного гостя с ехидной улыбочкой на губах.
        И народ действительно пошел! Да еще как! Насколько я поняла, их не так уж и мучило любопытство, просто по тем же негласным правилам молодое мужское население должно просто изнывать от желания взглянуть на невесту в приготовлениях, прорываясь сквозь враждебно настроенный строй девиц. Если б солдаты на границе Раины так же рьяно защищали свои земли, ни один лазутчик не ускользнул бы! Правильно говорила Алья, истинная феминистка: "Даешь армию женщинам!". Правда, двоюродная тетя славилась своей просто маниакальной страстью к мужчинам в форме, поэтому что именно она имела ввиду никто уточнять не стал - легко можно и в глаз получить…
        В общем, весело было всем. Девушки постоянно пересмеивались и пели песни. Мой наряд благодаря величественному мановению руки «женишка» не претерпел каких-то особенных изменений. На него всего лишь навесили цветных ленточек и украшений. Пятеро работали над моей прической, а остальные, вооружившись полотенцами и, Боги-Хранители! скалками, выгоняли парней, гоняясь за ними по всей деревне под добродушный хохот старшего поколения. Многие даже делали ставки. Большинство после таких пробежек возвращались непозволительно счастливыми и еще долго обитали где-то в районе нирваны. Теперь ясно, почему все так желают попасть в «свиту» невесты. Ведь это замечательный способ познакомиться! А в скором времени, возможно, и над тобой будут так же измываться. Мать, ну в чем тут счастье, а?..
        Близнецы, так как еще не доросли до заслуженного звания «юноша» или «парень», носились между снующими туда-сюда девушками, мешались на кухне и подстраивали ловушки. Кончилось все тем, что одна из девушек сильно испугалась, дернулась и, под общий стон, с моей головой пришлось все начинать сначала, а староста, который итак весь издергался, услышав такие нехарактерные звуки как испуганный визг, рванулся в дом. Ну, вообще-то, его право, он, как-никак хозяин этого жилища, но вот девушки были принципиальны. Да, скалка - это жуткое оружие. Пришлось Аадору весь вечер ходить с огромной шишкой на лбу.
        - Ну, все. - Решила Нарья, осматривая творение собственных рук, - Теперь осталось только привести тебя в порядок.
        - Что?! - выкрикнула я, косясь на разложенные на столе предметы, - А чем же вы только что занимались?!
        - А, так. - Отмахнулась она, - Легкая разминка! Все только начинается!
        И понеслось… Часа два меня уламывали, но я твердо стояла на своем (точнее, на столе). В конце концов, после взаимных претензий и жалоб на тяжелую долю, мы пришли к компромиссу. Я согласилась на подводку, но от свекольных щек отказалась наотрез. Девушки повздыхали, но согласились. Что ж поделаешь, если невеста им попалась такая привередливая! Нарья подвела мне глаза с такой ловкостью и сноровкой, что я невольно ей позавидовала - у меня бы обязательно тряслись руки. А здесь чувствуется богатая практика. Хотя, зачем мне это? И так глаза на моем бледном лице смотрятся чересчур огромными, а если их еще и подвести!… Это ж страхолюдина какая получится!
        Видимо, зеркало мне не показывали по простой причине - старались сохранить душевное здоровье. Но когда мне его все-таки мельком показали, я едва не бухнулась в обморок от увиденного. Бледная, как упырица в полнолуние, волосы разноцветным змеями болтаются за спиной, глаза на выкате и горят ярко-синим огнем… Ма-а-ать… Убей себя об стену, Вэл… Хотя, с другой стороны это даже плюс. Бояться мне нечего - я останусь вдовой еще до того, как он успеет ко мне подойти. Достаточно будет просто меня увидеть. И никому не придется объяснять, зачем нам понадобился этот маскарад. И стану я безутешной хозяйкой поместья Т'Миннов, мы с Сарой будем вместе поливать цветочки и мирно дожидаться старости… А родственники будут приезжать ко мне только по большим праздникам, все в слезах, с подарками… И тоже будут поливать наши цветочки… Духи! Спасите мой разум! Что я несу?..
        Но, не смотря на все мои усилия ни о чем подобном не думать, в моем воображении все равно появилась картинка - мы с Сарой в преклонном возрасте мило болтаем и мирно окучиваем грядки… Да, такого мой разум выдержать не смог. Я громко расхохоталась. И почему мне это так напоминает истерику?
        - Чего это с ней? - прошептали над ухом с искренним сочувствием.
        - Как бы того этого… не свихнулась от счастья. - забеспокоились над другим.
        Я рассмеялась еще громче.
        - Это предсвадебный синдром, - констатировала дочка старосты, а потом, как бы извиняясь, добавила, - Так хозяин сказал в прошлом году, когда Ласска выходила замуж. Она все еще сбежать пыталась, хотя ее крепко, вроде, связали…
        Нифига себе… Вот так обычаи у них тут! Дикари, что с них возьмешь! У нас если и заставляют выходить замуж, то хотя бы не делают из этого тайну, типа, все у нас мирно, все счастливы!
        - Господи, когда же это кончится?.. - не выдержала и тихонько взвыла я. Подруги переглянулись и на их лицах появились одинаковые ухмылки.
        - Что ты, Ай, все только начинается… - таинственным шепотом сообщила мне Элья, - Сегодня - ерунда. А вот завтра с утра, когда боги засвидетельствуют ваш брак, вот тогда начнется настоящее веселье! - ужас!
        Размышляя подобным образом над печальной участью многих поколений несчастных девушек, я вдруг с ужасом поняла, что в комнате нас осталось всего четверо. А остальные наверняка пошли за магом… Торова мама!..
        Я глянула за окно. Сумерки. Так, сбежать не успею - поймают. Меня так надухарили, что даже без собак можно по следу пойти, чтоб их! Ну, да, ну, да, собаки не могут догнать мага! Угум. Но вот мага, от которого за три километра несет цветочными эссенциями, да еще и белом платье поймает даже пятилетний мальчишка! Карат! Вот, уже слышно как звонкие девичьи голоса приближаются. И песню поют. Веселую. А-а-а!..
        Дверь раскрылась и у меня перед глазами все поплыло. Мир подернулся дымкой. Что это? Неужели я ухожу в блаженный мир сновидений? Или куда-нибудь подальше…
        Толчок в спину и я пришла в себя. И чуть не рассмеялась снова. Все в порядке с моими глазами! Это просто близнецы завесили меня полупрозрачной тряпкой и стали незаметно для других корчить мне рожи. Надо же, они пытаются меня развеселить. Как это мило!..
        - Приперся, - огорченно буркнула я и громко спросила, - Кто таков, зачем пожаловал?
        - За тобой пришел, невеста моя, - а голос-то какой серьезный! Прям прЫнц. Только без коня. И просто бездна спокойствия. Может, у него есть какой-нибудь секрет? Говорят, некоторые и рюмочку не прочь загубить. Для храбрости. Может, и он тоже?.. Вот гад, мог бы и со мной поделиться!
        Пауза затягивалась.
        - Ты, жених мой? - выдала я «умную» фразу, отчаянно просигналенную мне одной из девушек. Сказала с выражением полного идиотизма и тупоумия. И Вэл понял, что с невестой ему повезло. Быстро, однако, я соображаю. Только сейчас дошло, что от меня требуют. Ма-а-ать моя, женщина…
        - Да. Судьбой мы с тобой назначены друг другу! - боже… Ну почему эти традиционные фразы такие смешные?! Какие высокопарные слова! Как все это романтично!
        Я бесшумно хихикнула, но смолкла под строгим взглядом Нарьи. Ее губы зашевелились и я, благодарно глянув на нее, начала повторять:
        - Не могу я ступать по земле без разрешения мужа. - Сказала я самым благочестивым тоном на который была способна.
        - Пока я жених твой, я помогу тебе. Я имею право.
        Я протестующе пискнула, но меня никто не стал слушать. Тряпочка спланировала вниз под моим желчным взглядом и даже не задымилась. Чудеса.
        Мать. Маг похож на огородное дерево. Видно не над одной мной издевались. Так ему и надо! И если он сейчас заржет, то я наплюю на весь этот спектакль и повешаю Вэла на этих самых цветных ленточках. Вон на той балке под потолком. Но, к некоторому моему сожалению, он справился.
        Девушки, видимо, дали луженым глоткам отдохнуть, помолчали и через пару минут продолжили выводить:
        - Любовь свою ты должен подтвердить, жених…
        А, может, не надо?
        - И слово поцелуем ты скрепить, - вмешалось старшее поколение.
        Мы с магом затравлено огляделись. Девушки радостно галдели, водя вокруг нас целых три хоровода. Они явно были в восторге от всего происходящего.
        Если там, наверху кто-то есть, услышь меня! Спустись и давай изменим сценарий! Камера! Свет! Массовка! Главные герои - внимание!.. (Боги, что за мерзость!) "Ромэо!" - "Джульетта!" Тьфу, бред! Ма-а-ать! За что мне все это?!
        Очнулась я только когда меня внезапно оторвало от земли. Я едва не вскрикнула от неожиданности и вцепилась в шею мага. Как бы только… не переусердствовать…
        - Что, все? - я открыла один глаз в полной готовности тут же снова зажмуриться. Маг хмыкнул.
        - Да. Теперь дело за малым. - И не нужно так на меня смотреть! Я легкая! Во всяком случае легче некоторых! Нет, а если бы по традициям невеста должна была тащить жениха, маг бы согласился? Нет, ну смотрите, это же гораздо справедливее, кто тащит на себе весь дом? Женщина. Кто растит детей? Женщина. Кто, в конце концов, обычно настаивает на такой ерунде как брак? Тоже женщина! Так почему же это мужчина тащит жену через порог дома, а не наоборот?
        Главное не то, согласился бы Вэл или нет, а то поняла бы ты его?.. Хм… Да… То есть нет!
        Вэл повернулся и направился куда-то внутрь дома. Натренировался, зараза! Я-то думаю, чего это он меня везде таскает, а он, значит, репетировал! Нет, если он еще хоть раз, хоть когда-нибудь предложит меня понести, я ему точно скулу выверну. Не будет так отвратительно ухмыляться!
        - Ходят тут всякие, - бурчала я, но маг сосредоточился на выбранной цели и ни на какие посторонние шумы не обращал внимания. Сволочь! Ни капельки сочувствия!
        Маг аккуратно посадил меня на кровать в темной комнате и, отойдя к двери, сказал:
        - Так, Ай, помолчи и послушай меня. Внимательно. - Я вытаращилась на него. Впервые в жизни молчала, а меня обвиняют - Вэла я не слушала. Ну, и что нового он может мне сообщить?
        Я наблюдала за ленточками на одежде мага. А, знаете, ему, ведь, идет. Стоит, пожалуй, сообщить Марше новый стиль украшения одежды. Пусть все костюмы мага переделает - вон как нарядно смотрится.
        Почему-то увешенный атласом Вэл напоминал мне плющевого медвежонка.
        - … сиди тут. - Донеслось до меня сквозь розовый туман. Я попыталась попросить его повторить основные аспекты пропущенной лекции сначала, но он уже закрыл дверь. Тлен! Только приступили к женитьбе, а он уже приказывает! Нет, правы люди, хорошее дело «браком» не назовут!
        Я еще несколько мгновений рассматривала очертания двери, а потом плюнула на все и отбросила все мысли о маге. Что ж, оставалось только усесться на кровати и ждать.

* * *
        - Сларт Карат Тор… - я глядела в окно на полную луну и тихо ругалась себе под нос. Угораздило же меня так вляпаться! И где только этот убивец шляется?
        - Сзит ри Кхар Тхор… - вот только появись! Я тебя тут же скалкой по башке. Будешь знать, как заставлять девушку ждать! Эта женщина может опаздать, более того, это даже приветствуется, но никак не кровожадный монстр! Что он вообще себе поволяет?! Пунктуальным надо быть, пунктуальным! А если… А если он вообще не придет?! Это ж, это ж получается, что мы с Вэлом женаты окажемся?! Мама!
        - КанЛис кор! - зато какая замечательная практика в древнем языке! А выходить замуж, оказывается, полезно с лингвистической точки зрения…
        Я хмыкнула. Ладно, поупражняемся в судельском, раз начали! «Лис» - корень в имени бога изменений, есть и в моем имени. Айлисса переводится как "ветер последних перемен". Ну, или что-то в этом роде. Так что когда меня называют просто «Ай», меня зовут ветром… Интересно, какое подходящее имя мне выбрали при рождении. Как не сокращай, все равно подходит! Богатая у моей матушки было фантазия, правда?
        Мои родственнички вообще отличаются чересчур развитым воображением. Чего стоит одно только наше родовое имя! «Эл» - кровь, но это ладно, куда уж без нее! «Т» - сокращенное от «тхор» - «тьма» и «ай» - «ветер». Ну, суффикс «н» - это что-то вроде обозначения того, что род является одновременно гильдией магов. Вот так вот. Получается "Темная кровь ветра". Поэтично, правда? И совершенно бессмысленно. Какая у ветра может быть кровь? Только ели взять природных духов. Но у них она золотистая. Бред, короче, а не второе имя. Но кого это, собственно, интересует?
        За окном выл ветер. Лучше б уж это были волки - присутствие хоть каких-то живых существ вселяет уверенность, что ты все еще жив.
        И вообще, в деревне Т" Минна почему-то довольно жутко. Почти как в Черном замке. Почти. Трещала рама. В комнату вливался голодный белый свет луны, погружая помещение в полумрак и превращая обычные предметы обихода в жутких монстров.
        Я сидела на кровати, облокотившись спиной на стену и обняв колени руками. В доме царила абсолютная тишина. Только мышь тихо скребется за окном…
        За окном?!
        Во мне зародилось непреодолимое желание подойти к окну и разобраться с в конец охамевшим грызуном, но… Не знаю почему, но я решила этого не делать. Неужели восприняла этот маскарад всерьез? Может, слишком много ролей мне приходится играть одновременно, что я уже забываюсь и путаю игру с реальностью? Двухслойная маска. Нет, трехслойная. Первая скрывает мое имя от Вэла, вторая то, что я Эл Тайн, и третья по просьбе мага заставляет мне притворяться его невестой. Не знаю. Возможно, я слишком вошла в роль.
        Так, будем мыслить логически. Незаметно в комнату никто не сможет проникнуть. Даю сто двадцать процентов, что маг набросил на нее какое-нибудь заклинание. Значит, проникновение не останется для Вэла секретом. Для шустрого мага на то, чтобы выйти из своей комнаты и войти в мою потребуется секунд двадцать. Что ж, это время, думаю, продержаться можно. Эх, почему я от крови отказалась, дура?..
        Рама заскрипела снова. Я неприязненно на нее покосилась. Надо это дело кончать. Кто вообще строил такой скрипучий дом? Захочешь так специально сделать - ведь не получиться же!
        Стащив покрывало с кровати, я кинула его на пол и уже по нему подошла к окну. Это ведь было не "по земле", правда?
        А что, ничего так домик у старосты. Вставлять в окна стекла может себе позволить далеко не каждый. Обычно ограничиваются обычными ставками или чем-то вроде промасленной бумаги. Хотя, он же служит магу.
        Я подергала за ставки. Странно. Вроде не скрипит. Или это я недостаточно сильно дергаю?
        Теперь кто-то стучит за окном, будто стену прослушивает на наличие тайника. Барабашка легендарный, что ли появился?..
        Наверное, меня спасло чутье Эл Тайн. Я ломанулась назад так, что столкновение со стеной выбило весь воздух из легких, согнулась и подняла руки, закрывая голову от осколков внезапно разлетевшегося вдребезги стекла. Выпрямилась. На фоне разбитого окна стояло освещенное луной довольно странное существо, напоминающее оборотня на двух ногах. Почти человеческая фигура, обросшая шерстью. Клыки сверкали в бледном свете, темная шерсть серебрилась… Позер…
        Я скривилась. Существо оборвало рык и уставилось на меня.
        - Ты где, Отродье Тлена, мотался, пес блохастый?! Да знаешь ли ты, Каратово племя, чего я из-за тебя натерпелась?! Душонка твоя тхортая!!! - разоралась я, уперев руки в бока, с выражением жены, встречающей мужа после недельного загула. Существо опешило. Похоже, раньше жертвы не осмеливались предъявлять ему претензии, - Да как ты, маньяк-переросток, посмел?!.. Кого?!.. Меня?! Из рода Эл Тайн?!!! Да ты!!!.. Ты мне будешь объяснительную писать! Понял?! Я тебя по Соборам затаскаю, понял, да?! Да из тебя Вэл бифштекс сделает, котлета ты ходячая, с кровью!!! Как только придет!.. Гибрид мула и собаки! Тушенка просроченная!..
        Мой убивец что-то тявкнул в свое оправдание и отступил на полшага назад. Я, окрыленная удачей на дипломатическом поприще, продолжила наступление. Прав был Кот - все проблемы можно решить на словах. Если повезет…
        Где же этот торов маг?
        Существо вновь отступило, но наткнулось на подоконник… с целым стеклом. Я замерла с выставленным пальцем и открытым ртом. Как такое может быть? Я же точно помню звон посыпавшихся на пол осколков! Магия!!!
        Пока я пыталась осмыслить очередную подлость мироздания, убийца опомнился. Он (оно?) тряхнул головой и ощерил клыки в мою сторону. Теперь настал мой черед пятиться.
        - Ты руки помыл, изверг? - строгим голосом спросила я, заставляя колени дрожать менее заметно.
        …Почему же нет мага?..
        В мою голову закралась нехорошая такая мысль… Как всегда слишком поздно.
        Что, если Вэл и не собирался приходить мне на помощь? Ведь если моя смерть окажется на его совести, об этом немедленно узнают. Что, если он просто не решился связываться с кровной местью моей семьи? Подождет пока меня прикончат, а потом… Глядишь, и я этого монстра немного задену… А пока он будет занят мной можно незаметно подкрасться…
        Тут существо взвыло и кинулось в мою сторону. Все панические мысли тут же выветрились - осталась только ярость.
        - Вэл!!! Гад, ты где шляешься?!?!.. - он не услышит, если не услышал раньше, но что не сделаешь от бессилия?
        Понятное дело, что ничего не изменилось. Существо выпрямилось, потрясло головой, избавляясь от последствий столкновения со стеной, и вновь оскалилось в мою сторону. А я наконец-то вспомнила, что не являюсь кисейной барышней и запустила в него дроты. Он дернулся, но устоял. Выдернул из груди железные занозы и отбросил в сторону.
        … И вот тут я испугалась по-настоящему. Кровь. Я ее почувствовала. И если на него не подействовал яд из моей крови, то он кровь от крови я… Не верю! Не может быть, чтобы ЭТО было МОИМ РОДСТВЕННИКОМ!!!
        Мысли в голове пролетали с грифоньей скоростью, но все какие-то ненужные, бесполезные.
        "Почему маг послушался меня и не поставил в моей комнате кровь?"
        "А какая невеста будет держать в своей спальне в ночь перед свадьбой ведро с кровью?"
        "Вампирша"
        "Но я-то - нет"
        "Как будто это делает тебя более нормальной!"
        Так, хорошо что я все это признаю, но убийца-то не поверил бы в приманку! Если бы она могла сопротивляться… Тор! Почему все так?!..
        Монстр навис надо мной, а мне ужасно не хватало времени.
        Я рухнула на колени и, уже плохо соображая что я, собственно, делаю, обхватила ладонью амулет и, быстро найдя то что мне нужно, мысленно завопила:
        - "Вэл, мать твою!"
        Какая-то дрянь прицепилась к его сознанию, но он уже освободился. А все равно не успевал.
        На ругань времени не хватало. Его вообще ни на что не хватало. На аккуратность тоже.
        Надеюсь, он сообразит, что я делаю. И не убьет за темную магию в собственном доме.
        Моя кровь уже капала с острых лезвий и я, вцепившись во все то, как я представляла мага, рванула на себя.
        Сообразил он быстро.
        Хватило двух ударов сердца.
        А на месте разрыва пространства посыпались золотые и красные искры, у меня началась истерика. Естественное состояние возобладает. Оно и так слишком долго ждало. Прощай здравый смысл. Мне будет тебя не хватать.
        Вэлмир.
        В комнате я сразу лег на кровать, подложив руки под голову. На спине лежать лучше, потому что подрываться с места удобнее в случае опасности.
        За окном дул ветер. Странно, но днем на улице была хорошая погода. Что-то тут не так.
        Ожидание всегда утомляет, независимо от того, что именно ты ждешь. Хотя я даже не устал, уставать не от чего было, но глаза упорно слипались. Думаю, если я полчаса подремлю, ничего страшного не случится, проникновение все равно замечу.
        Только согласился сам с собой, как сразу погрузился в глубокий сон. Мне ничего не снилось, не было вообще ничего, только пустота. Сознание продолжало работать и боролось со сном. Что за странное чувство? Кажется, что кто рядом, совсем близко.
        Палец обожгло огнем. Я резко сел на кровати и посмотрел на руку. Значит, морок? Неожиданно, убийца не простой, скорее всего при жизни был магом. Голова шла кругом, видимо немного больше сил потратил на борьбу с чужеродной магией, чем нужно. И если бы не отцовский перстень, никогда бы мне не освободиться.
        За стеной послышались какие-то странные шорохи, похожие на тихую борьбу. Я быстро понесся в соседнюю комнату, на ходу ругая себя за то, что не вовремя увлекся изучением оказываемого на меня воздействия магией, и совсем забыл об Эл Тайн.
        Ещё в коридоре вынес дверь заклинанием, так что путь был свободен. Ай сидела на полу, прижавшись спиной к стене, над ней склонился… видимо, это когда-то действительно было человеком. Он занес когтистую руку над собой, медленно размахиваясь для удара. Я внутренне возмутился. Уж если кто-нибудь и убьет Эл Тайн, то это буду я.
        Направил перстень на мага, заклинание сорвалось с камня, большим синим шаром понеслось на него… что за тор?
        Ткань пространства лопнула в мгновенье и монстра затянуло в портал вместе с моим заклинанием. Через удар сердца в комнате остались только я и Ай.
        - С тобой все в порядке? - я присел на корточки рядом с ней.
        Она смотрела куда-то сквозь. Неужели грозная Эл Тайн испугалась?
        - Эй, - я осторожно потрепал её за плечо. - Брось, все в порядке. Мигни хоть, если слышишь, что ли?
        Она медленно повернула голову в мою сторону.
        - Карат, Вэл, ты где был, тор тебя возьми? Ты, придурок!!! Мантрикор недорезанный!!! Все в порядке, все обошлось… Тьфу! Ты подлый, мерзкий Т'Минн!!! Как тебя такого земля только держит??!
        - Ай, я понимаю, ты испугалась. Я сам испугался, когда его увидел. Но его уже нет, все хорошо. - во всяком случае, он далеко отсюда.
        - Ничего хорошего в этом нет! Если бы я тебя не вызвала, поминай как звали бедную меня! А тебе-то лучше, был бы молодым вдовцом, не так ли?! И приданное ни за что ни про что досталось бы! Духи, что я несу… - её начала бить мелкая дрожь.
        Значит, перстень отреагировал на её магию? Ничего не понимаю, что за странное чувство было тогда…
        - Ай…
        - Что "Ай"?! Да я тебя сейчас убью за такие вот выходные!
        Она выпустила дрот. Я отмахнулся от него, как от назойливой мухи.
        - Извини, но мне придется сделать так, - я направил на неё перстень. Яркая искра сорвалась с камня и пролетела сквозь неё. С последним, не в меру грязным ругательством, она глубоко заснула и упала мне на руки.
        Я вздохнул. Прикажите мне теперь все время её на руках таскать?

* * *
        Время близилось к полудню. Эл Тайн давно должна была проснуться, примерно три часа назад, но почему-то не просыпалась. Заклинание и стресс делают свое дело.
        А время шло. Сколько можно спать? Все утро сижу над ней и жду, пока наша принцесса проснется, но столько времени спать…
        Она дышит хоть? Решил проверить. Склонился над ней, прислушался - вроде дышит. Не успел поднять голову, как Эл Тайн решила резко проснуться и со всего размаху столкнулась со мной лбом. Я схватился за голову, боясь, что она сейчас развалится. Похоже, Ай тоже этого опасалась.
        - Ты чего? - я растирал лоб.
        - Ма-а-ать…
        - Она здесь не при чем. Ты не пробовала вставать нормально, - сказал я, вспоминая, что сам встаю таким же образом.
        - Пробовала… Ни Карата не выходит… Чего ты вообще на меня уселся?
        Я посмотрел на неё. Сидел я всего лишь на одеяле, но похоже, оно к ней приросло.
        - Какие мы нежные…
        Айлисса.
        - Какие есть! - я решительно потерла переносицу и задумалась. Так, вроде все помню.
        Только я собралась сказать магу все, что о нем думаю, как поняла, что я собственно сделала. Я ошарашено уставилась на собственную руку, потом на Вэла, потом на руку… Неужели я повторила его любимый жест?! Он же меня раздражает, почему же тогда?..
        Вэл наблюдал за моими манипуляциями с легким недоумением. Дурацкая привычка! Хорошо, что он ничего не понял. А то бы подумал, что я его передергиваю. А это все он со своим шрамом! Взял, тоже мне, моду, тереть старую рану когда думает. Хотя, пусть делает что хочет, мне-то какое дело? Может у него там мозговая точка и стимулятор работы мысли.
        Решив оставить разбор полетов на потом, я совершенно безжизненным тоном сказала:
        - Вэл… К этим убийствам причастен кто-то из моих…
        - То есть? Что-то я не понял. С чего бы это?
        Я скорчила рожу. Надо же, а с виду такой умный.
        - Я - маг крови! - пафосно заявила моя персона. - Неужели я не смогу узнать собственную кровь и все, что с ней связано?
        Вэлмир.
        За кого она меня принимает?
        - Это ясно. Но как кто-то из твоих смог узнать местонахождение моей деревни? Это невозможно. Весь лес, окружающий мои земли, наглухо закрыт шитом и парой сотен защитных проклятий. Не льсти себе, даже Эл Тайн его не преодолеть. - тем более, что он настроен именно на Эл Тайн и нечисть.
        - Это ты у меня спрашиваешь? Я хоть и могущественна, но не всеведуща!
        С такой мимикой ей только в актрисы путь, а не в маги. А самомнение зашкаливает, выше неба!
        - Тем более, - продолжила свою мысль Ай, но уже человеческим тоном, - Монстр же проник…
        - Если ты права, то это ничего хорошего не сулит.
        - Почему это?
        - Потому что мы можем находиться под прицелом у врага. Без какой-либо защиты. По-твоему, это сулит нам что-то хорошее?
        - О, здрасьте! При чем тут мы? Насколько я знаю, это тебе нужно беспокоиться.
        - Как при чем? Учитывая, сколько времени ты находишься у меня, до сих пор живая и относительно здоровая, и то, что ты согласилась мне помочь, тебя просто примут за изменницу. Так что ты ровно в такой же опасности, как и все мои люди.
        Эл Тайн прищурилась. Как меня выводит эта её привычка, кто бы знал.
        - Какие мы осторожные! - фыркнула она и свесила ноги с кровати.
        - Одевайся давай. Через час мы возвращаемся в поместье.
        С этими словами я вышел из комнаты. Теперь объяснить бы всем, что свадьба была ложная…

* * *
        - Аадор, ну мне ты сказать мог? Я готовила такой свадебный пир, а ты… - доносилось из кухни. Кажется они уже не кричат друг на друга. Может, растратили весь пыл?
        Тяжела семейная жизнь, как говорит Аадор. Уже около получаса Краса отчитывала старика, когда узнала про обман. Хорошо, что он не сболтнул второе имя моей "драгоценной невестушки". Тогда бы одной шишкой он бы точно не отделался. Да и мне бы досталось.
        Нарья тоже обиделась на отца, потому что обижаться на меня ей воспитание не позволяло, и они с подружками пошли объясниться со всей деревне, почему им пришлось солгать. Близнецы просто пожали плечами и отправились по своим делам. Вот уж кому без разницы ложная свадьба или настоящая. Главное праздник был.
        Народ расстроился не сильно. Сначала, конечно, да, но когда узнали, для чего это было сделано, и что убийцы больше нет, сразу подобрели.
        На всякий случай я ещё раз проверил деревню и ее окрестности. Убийцы действительно нигде не было.
        В голове до сих пор крутились слова Ай. Если это действительно дело рук Эл Тайн, то нужно проверить защиту земель, нет ли бреши. Если она окажется права…
        Но не будем думать о плохом. Пока.
        Я постучал в дверь комнаты Ай.
        - Да! - рыкнула она. - Каратово Племя…
        Я вошел. Ай сидела на кровати и со злым видом натягивая левый сапог. Правый был уже на месте.
        - Ты еще долго?
        - Потерпи чуток, где-то годик, именно столько мне понадобится, чтобы натянуть этот торов сапог!!!
        Я незаметно провел рукой за спиной. Сапог сам налетел ей на ногу. Она так и сидела, смотрела то на ногу, то на руки. Умаялась, поди, соображает туго.
        - Теперь ты готова?
        Эл Тайн недоверчиво зыркнула на меня.
        - Твоих рук дело?
        - С чего бы? Я что, маг-одеватель сапог?
        - Кто вас Т'Миннов знает Хорошо хоть, что одежду в нормальный вид привел, в черный! Думала, умру, пока ходила, как белоснежка…
        Я уже не мог её слушать. Столько слов и все на одном дыхание, без сбивок, ровным текстом, будто с листа читает.
        Она продолжала недовольно бурчать, но я даже не вслушивался.
        - Ты так и будешь сидеть здесь и поливать мир грязью? Пошли, нам надо обратно. И, в конце концов, почему я должен стоять и уговаривать тебя? - я задумался, а потом использовал уже проверенное средство. - Может, мне тебя… понести?
        - Да я тебя!.. Я твою кровь в воду превращу!!! - она затрясла передо мной платком с кровью.
        - Правда? - я честно пытался не рассмеяться - такой у нее потешный вид был.
        Эл Тайн прищурилась, но уверенность медленно сползла с её лица.
        - Ну… конечно, ты, отродье Тлена!!! Я могу страшные вещи с тобой сотворить!
        Я тяжело вздохнул. Она неисправима.
        - Знаешь, пока я наблюдаю за тобой только одну страшную вещь - это вредность. Немедленно вставай и шагай во двор. Все, надоела, возражения не принимаются, - я специально громко хлопнут дверью. Тор… перестарался, ручка осталась у меня в руках. Жаль, хорошая вещь, резная.
        Вышел во двор, достал так называемый циркуль, вбил колышек в середину предполагаемого узора, и начал чертить руну перемещения. Сумки уже стояли и ждали, когда мы тронемся в путь. Хотя, это я быстрее тронусь умом с этой Эл Тайн.
        Наконец, из дома вышла Ай. Нарья шла рядом и что-то горячо шептала ей на ухо, изредка поглядывая в мою сторону. Девушки, что с них взять. Но глаза у магички загорелись. Снова что-то задумала?
        - Я готова, - она встала около меня вытянувшись по струнке.
        Я спокойно поднял небольшую сумку на уровне её носа. Она недовольно сморщилась.
        - Держите, миледи, - я повесил сумку ей на плечо, взял другие, в которых были гостинцы Марше и другим от жителей деревни, и шагнул в центр руны, стараясь не затоптать с трудом вычерченный узор. - Вам здесь понравилось, да? Ну, если хотите…
        - Ну уж нет, Т'Минн, ты так просто от меня не отделаешься!
        Ай шагнула в ко мне и двор опустел.
        Айлисса.
        Я потерла лоб. Опять будет шишка, Карат Тор! Все против меня. Ветки висят где ни попадя, маг делает все что хочет! Я ему что, игрушка?! Нужна - всегда пожалуйста! Конечно, господин Т'Минн! Не нужна - усыпить! Конечно! Меня можно и не спрашивать! Зачем?! Еще и сапог этот!..
        Я зарычала.
        Раздался тихий стук в дверь. Как будто если я скажу «нет», он не зайдет!
        За собственной речью я уже давно перестала следить и болтала о чем-то постороннем. А голова моя была занята совершенно другим. Мне не давала покоя мысль о родственниках. Вэл не прав. Меня слишком хорошо знают, чтобы считать изменницей. Во-первых, я и сама ничего не знаю. Как можно выболтать то, о чем не имеешь понятия?.. А во-вторых, Эл Тайн вздохнут с облегчением, сплавив меня из замка. Это будет что-то вроде каникул для моего славного семейства.
        Но монстр?.. Откуда? Кто-то из родичей наверняка ведет свою игру, но кто? Вернее, не так. Собственные цели есть у всех, но кто стоит именно за этим? Да не будь я последней в роду, если остальные об этом знают! Кто превратил это существо в убийцу? И зачем? Ни за что не поверю, что конечной целью должен стать Вэл. Просто силенок не хватит. Крестьяне? Возможно, но какой в этом смысл? Чтобы выманить Т'Минна и прикончить? Зачем так сложно? Я? Э-э-э…
        Я замерла, зажав рот рукой. Я что, все это вслух сказала? О, Духи!.. Проклятый длинный язык!
        Маг стоял, прислонившись спиной к стене, сложив руки на груди, и со стеклянными глазами. Кхм, кое-кто делает вид, что размышляет вслух, кое-кто делает вид, что слушает. Боги, вот это невероятное везение! Надо следить за собственной речью, а то в следующий раз не заметишь, как лишишься головы. Что-то я слишком расслабилась. Сижу тут, треплюсь с Т'Минном… Забыла, что нахожусь в тылу врага!
        Так, ладно, хватит прикидываться паинькой. Пора приниматься за собственный план.
        Я развернулась к Вэлу, громким окриком заставила его вновь сосредоточить внимание на мне, честно поругалась с ним, обиделась, погрозила, снова обиделась, довела мага до состояния невменяемого бешенства…
        Дверь раздраженно хлопнула, и я удовлетворенно кивнула. Из коридора раздались приглушенные ругательства и на душе сразу полегчало. А день-то, оказывается, просто замечательный!
        Я еще некоторое время покрутилась перед зеркалом и с довольной улыбкой вышла во двор. Одежда снова стала черной, что тоже добавляло мне настроения. Некоторое время понаблюдала как маг елозит на коленях и возится с натянутой веревкой, а когда он довольно разогнулся, спустилась с крыльца.
        - Ай!
        Я замедлила шаги и обернулась. Нарья подбежала ко мне, схватила за руку, заставив остановиться совсем, и заглянула в глаза.
        - Уезжаешь?
        - Телепортируюсь.
        - А-а-а… Понятно, - она посмотрела на меня и, покосившись на недовольно застывшего мага, зашептала на ухо:
        - Ну, ты это… приглядывай за ним. Он ведь хороший, - с этим утверждением я не могла не согласиться и хмыкнула, - Ты не смотри что он такой. Ему просто тяжело. А гордость не позволяет признаться, - эти ее слова были сказаны с таким удовольствием, будто все хорошее, что есть в маге - исключительно заслуга Нарьи, - Он же всех своих потерял на войне с этими некромантами, - я подавилась возмущением. Назвать мага крови некромантом?! Ну, знаете ли! - Ему просто не хватает дружбы, понимания, любви… Девушка ему нужна… Жениться ему надо, двадцать пять лет уже!..
        И все в таком духе. Нет, ну, допустим, нужна ему жена (хотя кто согласиться за него выйти ума не приложу), а я то тут при чем? Что мне, объявления на всех углах развешивать: "Т'Минн, еще не старый, почти не использованный, отдам в добрые руки"?
        Вэл трясется за своих крестьян, а они за него. Инстинкт мамочки, Карат Тор!
        Нарья крепко вцепилась мне в локоть, а я почти придумала план… Невеста нужна? Есть у меня одна на примете!
        Вэл уже начал нервничать и все время поглядывал на небо, многозначительно косясь в мою сторону. Нет чтоб прямо сказать! Я заверила девушку в своей полной с ней солидарности и подошла к магу. Неврастеник, тор.
        Портал перенес нас прямо к парадному входу. Интересно, это он специально? Честь и слава победителям, да?
        Меня снова затрясло, поэтому я зло бросила мешок на землю и с разъяренным видом повернулась к магу. Но стоило мне только открыть рот, как меня самым наглым образом перебили. Вернее, одно и то ж слово мы произнесли на два голоса. С диаметрально противоположными интонациями.
        - Вэлмир!.. - Кажется, я знаю кто это вопит. Но зачем так громко?
        Во втором голосе прозвучало столько нежности, что маг сначала удивленно уставился на меня, увидел мое лицо и полностью убедился что я так произнести его имя не могла.
        Побив все рекорды (и как только во всех своих юбках не запуталась?) размытый силуэт сорвался с лестницы и столкнулся с магом.
        - Господи, Вэлмир, я так волновалась, так боялась!
        Маг захрипел.
        Я злорадно захихикала. Вот, и не нужно никаких «десятиступенчатых» боевых заклинаний. Зачем? Достаточно выпустить Сару и обеспечить Вэла в пределах досягаемости.
        Лицо мага приобрело благородную синеву. Я аж засмотрелась. Вот она - мечта некроманта!
        Может, мне и не придется с ним драться? Сара сама решит мою проблему. Надо будет не забыть подарить ей потом тортик. В благодарность.
        Вэлмир.
        Мы вышли из портала. Я заметил, что Эл Тайн снова трясло. Интересная реакция у неё на перемещение. Она бросила сумку на землю и недовольно зарычала.
        - Вэлмир!.. - услышал я голос со стороны дома.
        Ну вот, опять. Сара, что же мне с тобой делать? Она бросила кота, которого держала на руках… так, а откуда у нас такой взрослый кот? Откуда вообще такой откормленный экземпляр?
        - Духи, Вэлмир, я так волновалась, так боялась…
        Я вздохнул. Началось…
        Кот попытался прошмыгнуть между нами, но не успел. Сара уже занесла ногу над котом. Несчастный, у него были такие глаза, будто он уже начал прощаться с жизнью. Но к его счастью из ступора вышла Ай.
        - Не тронь животное! Оно живое! - крикнула она, расталкивая нас и одновременно бурча себе под нос. - Пока что живое, но с тобой долго не протянет. Ты, отродье Тлена, смотри куда наступаешь! - внезапно повысила голос Эл Тайн, - Чуть бедного зверька не раздавила.
        Магичка протянула руку к коту. Он подошел к ней, как к законной хозяйке, потерся о её руку и запрыгнул на грудь.
        - Живодеры, - буркнула она и направилась в дом.
        Эл Тайн любит животных? Духи, с кем мы воюем? С каждым днем мне все больше кажется, что война становится все более бессмысленной. Поскорей бы узнать имя чернокнижного выродка и закончить все.
        - Вэлмир…
        - Сара, мне некогда. Позже, может, все расскажу.
        - Но почему вы вернулись раньше?
        - Потому что все прошло быстро.
        Сара хотела что-то спросить, но под моим строгим взглядом мгновенно передумала, только грустно посмотрела на меня.
        Сара, Сара, что же мне с тобой делать?
        Айлисса.
        Я прижала теплый рыжий бок к себе и быстро поднялась по лестнице. Нет, тискались бы себе на здоровье, но зачем невинное животное во все свои темные делишки впутывать? Могли бы, между прочим, и без жертв обойтись. Ну, маг, естественно, не в счет.
        Кошач уже полностью оправился от стресса и привольно развалился у меня на руках. И где только Сара такого красавца выкопала? Рыжая длиннющая шерсть шелковистая, как лучшая заморская ткань, ярко-зеленые глаза и длинный хвост… Карат, и что на меня нашло? Не могла мимо пройти? Нет же, обязательно нужно влезть! Ну задушила бы Сара мага в объятиях, мне меньше работы. Чувство справедливости взыграло! А как же! Бедный Вэлмир, он такой беззащитный! Счаз! Аж десять раз.
        Я шла по коридору и с удивлением оглядывала поместье. Вроде бы ничего не изменилось, а такое странное чувство спряталось в груди… Может, это ностальгия? Вот уж бред, никогда не думала, что буду скучать по мрачному замку предков. Ан, нет! Еще как скучаю! Не хватает вечного гула разговоров в столовой, безмолвно шествующих по коридору слуг-зомби, десятка стражников-зубоскалов, потерявших последний страх и норовивших ущипнуть наследницу магии тьмы пониже спины… Вечных «индюков» Мерка и прекрасного оперного голоса типа «фальцет» Иррики, постоянных споров Славэка, мелькающего рыжей молнией Кота, вечно задранного к потолку носа тетушки Миррэль, хохота над пошлыми шуточками стражи кухарок в крыле слуг, бродящей по коридорам матушки Корины, с которой все здороваются не иначе как «миледи» и не обращают внимания когда она с могильным холодом проходит сквозь стены… А уж что в Черном замке начинается весной! Десятки чернохвосток выползают из подземелья и разгуливают по замку, посвящая всех желающих и не желающих в свои свадьбы. Завели их давно, тогда, когда в Черном замке все еще жили крысы. С десяток злобных
тварей, живущих исключительно в Марьских болотах, бросили в нижние ярусы замка, надеясь, что они хотя бы потреплют серую братию. Но эти, с позволения сказать, кошки выжили, прижились, да так расплодились, что крыс стало на всех не хватать и грызуны навсегда исчезли из Черного замка. Но чернохвостки не померли от голода. Предки с чего-то решили подкармливать их, возможно, ради крови под рукой, но теперь им еженедельно скидывают по приличному шмату мяса объедков со стола. Почему «скидывают»? Потому что на нижние ярусы теперь, когда там поселились кошки, зайдет только самоубийца, решивший покончить жизнь экзотическим способом. Своих котят они защищают отчаянно. А кровь… Что кровь? За последнюю сотню лет ни одна чернохвостка не была поймана. Все охотники до свежей и «доступной» крови возвращались расцарапанные и едва живые. Спрашивается, зачем их держат? Я тоже задавалась этим вопросом. До тех пор, пока однажды не поприсутствовала на том, как забредшего близко к замку медведя не загрызла свора чернохвосток. Да, да, я не побоюсь этого слова. Именно свора, и никак иначе. Отец даже пару раз брал с собой на
охоту десяток "никогда не прирученных" и "д. юже диких" котов. Возвращался он всегда довольный и с полным поясом перепелов. Говорил, что охотничьи коты гораздо лучше справляются со своей обязанностью, чем их коллеги собаки. Они, дескать, не только из болота дичь достанут, но и по деревьям прыгают. Папка еще хвалился, что свалил оленя, но, так как не любит «козлиное», как он выражается, мясо, отдал тушу чернохвосткам. Не осталось даже кожи.
        Так что, Вэлу еще повезло, что на него натравили только Сорта.
        Вэлмир.
        Я вошел в дом.
        - Господин, - Прервик отвесил мне поклон. - Как прошло?
        - Спасибо, Прервик. Все хорошо.
        - Я рад, господин.
        Я вымученно вздохнул. Ничего не поделаешь, Прервика не перевоспитать. Кажется, я так и помру с мечтой отучить его говорить «господин». Ну и пусть говорит, раз ему нравится. Горбатого только могила исправит.
        Сара тихо зашла в дом и прошмыгнула мимо меня на кухню. Неужели она меня не заметила? Это хорошо.
        - Вэлмир, ты вернулся! - Марша развела руки для объятий. - Как тебя не хватало, мальчик мой.
        Я опустил руки Марши, увиливая от объятий.
        - Я тоже рад всех видеть. Приготовь что-нибудь для Ай.
        - Конечно! А что хочешь ты? Может, бульончику горячего? Или булочек?
        - Ничего мне не надо. Все, иди на кухню, поухаживай за Ай.
        Марша удивленно приподняла бровь.
        - Что-то ещё? - спросил я.
        - Ничего, господин, - она медленно повернулась ко мне спиной.
        Я пожал плечами и хотел уходить, но до моего слуха донеслось бурчание Марши.
        - … если он так к пленнице относится, к врагу, то как он Эл Тайн последнего убьет? Если он совсем ребенок, у него рука дрогнет…
        Я усмехнулся. Нет, рука у меня не дрогнет. Не уверен я, что это будет совсем ребенок. А к Ай у меня такое отношение потому… потому… Немного внимания ей не повредит. Все-таки чуть более хорошего отношения обитателей поместья она заслужила. Помогла, вот и пускай радуется.
        Поднялся на верх в комнату Ай.
        - Можно? - я постучал в дверь.
        - Попробуй! - откликнулась она.
        Я вошел. Ай сидела на подоконнике с котом на руках. Она неторопливо расчесывала рыжий мех пальцами, на подобие гребня. Просто идиллия. Кот от удовольствия прищурил глаза и громко мурлыкал.
        - Ты хотел чего-то? - спросила она, не переводя взгляд на меня и продолжая разглядывать улицу.
        - Да. Я хотел…. - никогда не думал, что скажу такое кому-то из Эл Тайн. - Я хотел поблагодарить тебя.
        Эл Тайн вылупила глаза на улицу. Кот тоже перестал мурлыкать и подозрительно умно уставился на меня, ожидая продолжения. Ай перестала перебирать шерсть кота.
        - Любишь животных? - попытался перевести разговор я.
        - Повтори, что ты сказал? - недоверчиво спросила она.
        - Животных любишь?
        - Не дури мне голову, маг. Повтори, что ты сначала сказал, - прищурилась она, вставая с подоконника вместе с котом.
        - А, ты про это. Благодарю тебя за оказанную помощь в деревне. Спасибо.
        - Погодь, у меня что-то в ушах застряло, мне кажется, что ты, Т'Минн, меня поблагодарил?
        - Что ты дурью маешься? Я уже не раз сказал. Спа-си-бо. Я думал, что ты совсем черствая, как все твои родичи. Знаешь, я хотел убить тебя, когда вызнаю имя твоего родственника. Но, думаю, теперь это лишнее. Если ты скажешь мне его сама, я отпущу тебя. И даже если захочешь, перенесу тебя прямо к стенам Черного Замка. Что ты решила? Может, все же скажешь? Тебе же ничего не будет.
        Ай всмотрелась в мое лицо. Могу поклясться, её взгляд скользил по шраму. Чувствую это всеми фибрами души. Я посмотрел в её глаза. Большие, сине-синие, будто кошачьи. Хоть Ай и вредничает, я думаю, она это специально. Простая реакция защиты от внешнего мира, с которым она до этого не была знакома. Еще такая молодая… Тьфу, что это со мной?
        Эл Тайн тоже внимательно рассматривала меня. Что же она такого интересного во мне увидела? Я что, птица какая диковинная?
        Но, все-таки что-то нашла. Разглядывала не злобно.
        - Нет, - сказала она наконец.
        - Нет?
        - Нет. Я не могу сказать тебе имя. Может, позже, но никак не сейчас.
        Ничего не поделаешь. Придется готовить заклинание.
        - Хорошо, нет, так нет. Отдыхай пока. Марша приготовит тебе обед. Спустишься позже, в столовую.
        Я вышел из комнаты. Ты сама так решила, ничего не поделаешь.
        Айлисса.
        Я уселась на подоконник и уставилась вдаль. И от чего так паршиво? Вроде бы и гадости сегодня говорила, и гениальный план имеется, но, но… Что-то не то. Не хватает чего-то, не достает. И что бы это могло бы быть?
        Все-таки, места здесь замечательные. И из окна виды красивые. Хотя, не знаю как в другие времена года, но осенью точно. Тем более сейчас, когда наступило именно то время, когда абсолютно все листья уже поменяли окраску, но опасть еще не успели.
        Котяра вздохнул так так тяжело, будто думал о своей нелегкой кошачьей судьбе, и снова распластался на моих коленях. Здоровенный, зараза, так что весь он не помещался, и одна массивная ляжка свисала на подоконник. Но кота это мало волновало. Как я заметила, кошки вообще довольно меланхоличные животные, но этот образец переплюнул всех остальных моих знакомцев из рода кошачьих в самодостаточности. Вот так приоткроет один свой зеленющий глаз и как будто вслух говорит: "Я красивый, ты меня любишь". Самовлюбленный, короче, до жути.
        Э-э-эх… Нет, Карат, я не скучаю! Но как же мне не хватает Кота! Ну, на самом деле его зовут как-то по-другому, но я так и не поняла, почему все зовут его этакой звериной кличкой. Превращается-то он, между прочим, в огромного светленького длинношерстого пса. Может, это из-за его изворотливости и рыжего цвета волос? Хотя, должна согласиться, что-то от семейства кошачьих в нем присутствует. Например, лозунг: "Я гуляю сам по себе" - его пожизненный девиз. Да и чернохвостки его уважают намного больше, чем остальных маоих родственников.
        Я посмотрела на кота и сразу же вспомнила дядю. А ведь у него почти такой же цвет волос. Только чуть-чуть темнее.
        - А назову-ка я тебя Бобиком! - сказала я, умиленно вглядываясь в обалдевшие зеленые глаза. Бабик недоуменно посмотрел на меня. И мордочка у него была такая обиженная, что я умилилась еще больше и рассмеялась. Но имя менять не стала. Не знаю, правда, почему. Из чистой вредности, наверное. Да, вот такая я жестокая!
        То, что у кота уже может быть имя, меня не волновали и, если честно, я об этом вообще не задумывалась. Раз мне хочется, то так и будет.
        Я вздохнула. До сих пор не верится… Маг извинился? Высокоблагородный Т'Минн перед подлой Эл Тайн? Н-да, мир перевернулся с ног на голову. Я бы долго смеялась если б не видела все собственными глазами. И не слышала собственными ушами. Хотя, может, они меня обманывают? О, все эти ненадежные чувства!.. Да и сам по себе маг ничего так… симпатичный парень. Даже шрам его не портит, а, так сказать, добавляет серьезности. Сразу такой суровый дядя получается! Интересно, откуда он у него? Может, у Марши поинтересоваться? Ну не ножичком же он своим поцарапался!.. Хотя, нет у Марши спрашивать не буду. Еще подумает что-нибудь не то… Да уж, как все запущено!
        Бобик потянулся с таким наслаждением, как это умеют делать только кошки, и потерся головой об мой бок. И откуда такой красавец? Он же абсолютно чистый, даже без собачек! А шерсть такая шелковистая, какая никогда не бывает у длинношерстных животных без должного ухода. Кто же его вычесывает? Сара, наверное, притащила.
        И все же, зачем Т" Минну мое имя? Вцепился, словно клещ в собачье ухо! Насколько я знаю, боевые маги никогда не шли на поводу у глупых традиций (свадебные обряды не в счет!). Хотя, с чего я взяла, что ему нужна именно я? В Семье, конечно же, об этом никто еще не знает, но Кот мне как-то шепнул… Что Арика, первая жена Мерка, стала пить подозрительные травки… Может, ему нужен именно этот ребенок? Хотя, он еще не скоро родиться, но… Или это здесь вообще не причем? Может, он мой тайный воздыхатель? Свешивался по вечерам с осины и наблюдал за тем, как я приношу жертвы…Вздыхал и горестно вытирал уголки глаз платком…
        Картина оказалась настолько нереальной, что я не удержалась и рухнула в комнату. Тор, опять занесло! Бобик мявкнул и, медленно раскачиваясь на шторе, наградил меня взглядом сумасшедшего. Тонкая тюль, совсем недавно повешенная в моей комнате, такого обращения не выдержала и котяра с глазами, полными ужаса, звучно хлопнулся на пол, умудрившись запутаться в прозрачной тряпке. Это только добавило мне веселья. Бобик что-то недовольно ворчал, изредка дергаясь под ворохом ткани, а я могла только хлопать ладонью по полу, изредка вздрагивая всем телом. Н-да, мое воображение как всегда подкинуло мне свинью. Нет, разве возможно представить мага… Вэл и розовые сопли - вещи не совместимые по определению. Тут бы мне и успокоиться, ан, нет! Перед глазами всплыл Т" Минн в слюнявчике и розовом чепчике на подвязках, с тысячью оборочек и сотней кружев. Я только-только начала успокаиваться, а тут опять такое потрясение… Духи… Надо бы… запомнить… что бы… представить… когда буду… с ним ругаться…
        Бобик окончательно выбился из сил и, совсем не по-кошачьи вздохнув, замер - сдался на милость победителю.
        Я, кое-как усмирив фонтан собственного воображения, поднялась и начала аккуратно освобождать животное. Наконец, Бобик прыгнул в сторону и, победно выгнув хвост, сел умываться, время от времени раздраженно шипя - шерсть билась током. От шторы остались лохмотья - кот хорошенько поработал когтями. Я пожала плечами и выкинула теперь уж точно тряпку за окно. Небось, унесет ветром…
        Котик выглядел таким взъерошенным и обиженным на весь мир, что я решила попытаться загладить свою вину. Подхватив рыжего пострадавшего на руки и баюкая его словно капризное дитя, я спустилась по лестнице и через гостиную вошла в коридор для слуг. Так, где-то здесь была кухня… Наверное, я слишком сильно увлеклась размышлениями, потому как не сразу поняла, что слышу довольно-таки занятный разговор… Ну просто грех не подслушать!
        - Сара, успокойся! Все еще образуется и…
        - А-а-а! Ка-а-ак же! Ты слышала что он ска-а-азал?..
        - Ну и что? Ну, не будь размазней, внучка, это ничего не значит. Возьми себя в руки!
        - Ка-а-ак это?.. Еще-е-е ка-а-ак зна-а-ачит! Мне он так никогда не говорил! Что бы за мной уха-а-аживали…
        - Тьфу, дура! Торова идиотка, ишь чего удумала! Ты кто, белоручка что ли, что бы за тобой ухаживали?! Совсем свихнулась девка!
        - Ну и-и-и что? Эту… эту мымру он почти постоянно на руках таскает!
        - А тебе что, завидно?
        - За-а-авидно! И чего он в ней на-а-ашел?.. Она же страшная, как… как… как гарпия!
        Сама выхухоль!
        - Не говори так о гостье хозяина, это ревность. А ревность - недостойное чувство. Оно мешает тебе неподкупно посмотреть на мир. Ай довольно милая девушка, худоба, говорят, сейчас в моде. И волосы у нее красивые. Мужчины, между прочим, первей всего на волосы обращают внимание. А если они богатые да красивые то и дальше…
        - Черные?! Да у-у-у всех сев-верян такие!
        - А ты бы хоть помолчала! Давно не утро, а до сих пор с нечесаными космами ходишь, неряха!
        - На-адо ей смолу в отвар для волос по-одлить, пусть походит как дед Назар.
        А вот это уже интересно.
        - Это который лысый что ли? - охнула Марша, - Не смей проказничать, давно розог не видела? Так я тебе быстро напомню! Здесь они, в уголочке!
        - Ну, бабуль!.. Неужели ты хочешь… Ты хочешь счастья мне, или этой…
        Дальнейшие взвизги я слушать не стала, все равно больше ничего интересного не ожидается, и по стеночке, по стеночке пробралась в кухню. Ладно, боги с ней с этой чернавкой! Как говорит Кот, чем б дитя не тешилось, лишь бы золотой не клянчило.
        Хотя тоже мне! Нашла, хэль, крайнюю! Не любит ее Вэл, а виновата я? Это значит, если у какой-нибудь прачке в деревне упрямое пятно откажется сходит, опять все на меня спишут? Зашибись. Здорово. Давайте, валите все на темного мага, не стесняйтесь! И волос таких, между прочим, ни у кого кроме Эл Тайн нет! Нечего тут.
        Я еще долго возмущалась, жуя все вкусно пахнущее из того, что смогла натырить и не вызывало при тщательном осмотре отторжения моего капризного организма. Нет, я, конечно же, могла закатить грандиозный скандал и поднять все поместье на уши, но зачем?.. Досадить магу? Фи, не хочу растрачивать талант попусту, да и, к тому же, я тогда наверняка останусь без завтрака. Или обеда. И тогда сил не хватит на что-нибудь более глобальное.
        Вэл куда-то запропастился (и я даже догадываюсь куда! Опять что-нибудь варганит в своей «тайной» лаборатории), Марша всеже успокоила Сару, парочка сторожевых псов наелись мясных обрезков (ну жалко мне их было, они выглядели такими голодными) и мирно дряхли под окнами и я заскучала. План, навеянный словами Нарьи был почти готов, но требовал шлифовки и детальной проработки, а мне было так лень… Поэтому я решила наведаться на чердак.
        Там так ничего и не изменилось. Разве что пыли стало еще больше чем раньше.
        Я бережно стерла серый налет с арфы и желчно покачала головой. Какой… маг хороший ТАК хранит инструмент? Дать бы ему в лоб как следует, небось мозги на место встанут. Держать арфу на чердаке (на чердаке!) без футляра (без!) натянутыми струнами (со струнами!!!), дожидаясь пока под прямыми солнечными лучами, влажностью во время дождей и холодными сквозняками дерево рассохнется (!!!)?! Нет, на такое способен только полный болван.
        Не зная что сделать, я просто накрыла ее плотной тканью, напоминающей мешковину, и отступило на шаг. Надо бы, конечно, спустить колки, но как-то боязно, вдруг струны лопнут?
        Пальцы нестерпимо чесались, но играть я не решилась. Все-таки маг не собирался в ближайшее время покупать слуховой аппарат, да и на его чрезмерную увлеченность работой рассчитывать не стоит… Чем бы отвлечь себя? Наверное, нужно полюбоваться на природу и впасть в лирическое настроение.
        А делать это лучше всего с крыши…
        Вэлмир.
        - Вэлмир, ты уже второй час сидишь и не выходишь! Обедать кто будет? - шуршала над ухом Марша.
        - Кто-нибудь будет. Ай будет.
        - А когда?
        - Когда надо. Тебя сюда звали? Тебе заняться больше не чем? Может, вы не будете мне мешать, а?
        Марша обиженно опустила голову. Понимаю, для нее я все еще мальчишка, да и веду я себя по-детски, но ведь сколько раз уже просил не мешать!
        - Извини, погорячился. Но ты моей элементарной просьбы выполнить не можешь. Я же просил меня не беспокоить. Неужели это так сложно?
        В глазах старой няни отразилась горечь обиды. Будто я ее ударил.
        - Да, господин. Извините, больше я вас не побеспокою. Я могу идти?
        - Иди.
        Марша вылетела из лаборатории. Ну и пусть обижается. Я просил? Просил. Просил вежливо, не трогайте меня, когда я в лаборатории. А они послушали?
        Я сидел в этой средних размеров комнате и искал подходящее заклинание. Внушение для подчинения мага-крови, где-то я его видел, но никак не могу вспомнить, где именно. Перерыл уже все полки, и ничего. Этими заклинаниями давно не пользовались, отец был природным внушителем, подчинение было его даром, естественным, как дыхание, поэтому все записи он задвинул в дальний угол, презирая "уловки бездарностей". Увы, я так не могу. Значит, как минимум дня два у меня на поиски уйдут точно. А составлять-то его ещё сколько надо!
        И тут Удача решила мне улыбнуться и я, слава Духам, нашел это торово заклинание. Взял увесистую книгу и положил её на стол. Ну, как положил, скорее уронил. Зашелестел страницами в поисках нужной главы.
        Чего только не было в этой книге. Например: "Как приручит демона для домашних работ", "Жар-птица для освещения помещения", "Как вернуть молодость, не продавая душу" и тому подобная чушь. И кому только такая ерунда могла понадобиться? Логично, что кому-то все-таки были нужны. Вот уж точно не на что людям силу тратить - заклятье "Хамелеон: изменение внешности каждые час, три, двенадцать, двадцать четыре часа". Хотя, если кое-что подработать, изменить парочку стартовых платформ получится отличное маскирующее заклинание… Так, стоп, не увлекаться. Сначала разберемся с делом.
        И среди этой бредни я нашел то, что нужно. "Внушение магам для различных нужд". Что тут у нас?
        Мне нужен маг-крови. Тор, такого нет. Хотя, некромаг сойдет. Какой там состав?
        Я потянул за волосы и уставился вдаль, перебирая в уме собственные запасы. В принципе, все у меня есть. Если, конечно, Марша не использовала тщательно отсортированные и собранные в нужной фазе луны травы в кулинарных целях. Начнем.

* * *
        Через час зелье весело булькало в котелке. Оставалось добавить всего один ингредиент, прах крысы, и будет почти готово.
        - Ну, боги, не подведите, - осторожно сказал я, боясь сглазить, и сыпанул из баночки не много серой пыли. Хотя от довольных мыслей удержаться все же не смог - зелье имело сложных состав и требовало точного соблюдения рецепта. Пожалуй, по неофициальной шкале знахарей оно бы имело средне-красный уровень сложности. Так что я был доволен - без специального образования приготовить нечто подобное получается редко. Наверное помогло то, что я занимаюсь алхимией, а то биться бы мне с этим зельем до третьего сошествия. Вот, помниться, Элиза как-то попыталась составить сложный, но действенный приворот на основе зелья, вот только не учла его средне-черный уровень… И откуда только взялся стереотип, что готовить зелья умеют только женщины?.. Мама никогда не могла даже простейший…
        Какого Карата?! Марша!!!
        Раздался довольно сильный взрыв. Все помещение мгновенно заполнилось черным едким дымом. Теперь все поверхности лаборатории придется оттирать от черной жирной сажи.
        За дверью послышался топот. Бегут…
        - Вэлмир, что случилось?! - Так, первая, конечно, Марша.
        - Вэлмир, ты живой?! - немного с истерикой, Сара.
        - Эгей, господин мертвяк! Карат… Ты чего учудил, Вэл? - ругательства вперемешку с диким хохотом - конечно же, Ай.
        Дыхнув дыму, все трое закашлялись. А я и забыл про него. Поморщился, взмахнул рукой, заставляя дым моментально покинуть комнату.
        И вот тут началось…
        Айлисса.
        Когда что-то взорвалось, я как раз спускалась с чердака. Спускалась весело, практически вприпрыжку и не держась за поручни. Сначала я подумала, что началось извержение. Была у меня в детстве такая мысль, что Черные горы - это вулканы и когда-нибудь они обязательно начнут извергаться. Некоторое время я даже продумывала план спасения в случае чего, а потом, вдруг, резко повзрослела и поняла, что никаких вулканов в глубине Раины нет. Ну, во всяком случае, природного происхождения. Но тут я вспомнила, что нахожусь не в фамильном замке Эл Тайн, а практически на другом конце материка, и никаких гор на равнине быть не может. Поместье основательно тряхнуло, лестница скрипнула, а я пообещала себе что-нибудь сломать этому тхорому изобретателю. Понятное дело, что я едва не рухнула, удержавшись только благодаря природной ловкости. И сразу же бросилась так сказать к эпицентру. Алхимик, КанЛисом рожденный, так его раз так! Чтоб тебя приподняло, да прихлопнуло!
        Я могла бы веками искать его лабораторию, путаясь в еще не до конца понятных мне расположениях коридоров, если бы не удачно пробежавшая мимо Марша с внучкой. Няня неслась быстрее молодой и здоровой Сары, подобрав юбки и задрав их, кхм, намного выше колен. Но такое недоразумение, как приличия, ее совершенно не смущало и не мешало развивать спринтерскую скорость. Я, подивившись спортивной форме старушки, припустила за ними, пристраиваясь в хвосте.
        Сару я обогнала на первом же повороте (за кем из нас каждое утро гонялся Мерк с алебардой и все прочие обитатели Черного замка с настоящим, убийственно острым оружием? Там не захочешь, а марафонцем станешь!), а вот Марша продолжала уверенно лидировать и первой пересекла финишную черту - распахнула дверь и сунулась за порог. А тут и мы подоспели.
        Из дверного проема повалил густой маслянистый черный дым.
        - Карат сзист, эларин Тор! Ты решил устроить мне праздник и торжественно задохнуться, драконье пламя?! - воскликнула я, не сомневаясь, что тот, кому я адресовала реплику где-то там, «унутре», и закашлялась. Как-то так получилось, что мы все разом рванулись внутрь и… застряли. Нет, а что вы хотите? Я, от чистого сердца желала помочь, добить бедненького, чтоб не мучился. Сара явно что-то заподозрила и решила помешать мне в этом благородном порыве, а Марша… Марша - чистая душа, искренне хотела помочь, хотя что она могла сделать, ума не приложу. Наверное, закрыть Вэла грудью и отправить всех врагов «малепусенького» на кухню, картошку чистить. И совершенно не важно, что врагов нет, но ведь могут быть! Гипотетически.
        Поначалу никто не разобрался в ситуации и не хотел уступать. А потом, когда дошло, что бесполезно упорно лезть вперед, сдвинуться никто из нас просто не смог. Сару Марша ко мне прижала так, что я опасалась срастись с ней. Чернавку же мои острые локти и ребра тоже явно не вдохновляли, что уж говорить про няню! Она смогла просунуть внутрь только одну ногу. Но у нее была хоть какая-то видимость опоры. Я вообще болталась в подвешенном состоянии и изящный косяк, который я начинала тихо ненавидеть, больно впивался в позвоночник. Все у этих Т" Миннов не слава богам! Кто же делает такие узкие двери? Сорт бы здесь не прошел!
        Я уже собралась предпринимать что-нибудь экстренное, потому как справедливо опасалась удушения, но тут дым на мгновение сжался и упругим потоком вырвался в окно…
        Воцарилось секундное молчание, а потом стены поместью сотряс откровенный гогот. Мы, забыв обо всех препирательствах и неудобствах, хохотали как сумасшедшие. Наверное, со стороны мы и выглядели сумасшедшими. Сара как-то умудрилась согнуться, перевалившись через руку Марши, и я упала на нее. Няня не выдержала нашего общего веса, втянула локти и рухнула следом. На меня.
        - Ох… мать… Вы… моей смерти… хотите… Духи!..
        Мы распластались на полу лаборатории и даже не пытались подняться. Даже неопытному взгляду видно - не получится.
        Вэл стоял около стола (вернее, я подозревала, что когда-то это нечто было столом) и хмуро взирал на нас с высоты своего роста и положения «стоя». Весь в копоти, с подрагивающими руками и, не побоюсь этого выражения, столбом стоящими волосами. Куда там моим! Пожалуй, посоревноваться с ним могли только нарисованы детьми физиономии с прическами "Массовое бешенство ежей". Одна прядка выбилась из общей формы и, словно пьяный солдат в стою, чубом свисала на лоб. И на всем этом фоне (нужно сказать, что лицо у него было даже не каменное, а какое-то безмятежно-спокойное) выделялись горящие почти детской обидой глаза, принявшие в этот момент какой-то фиолетовый оттенок.
        Этот его взгляд обиженного на весь мир малыша напомнил мне о многом (розовый чепчик) и я вновь рухнула на Сару, пресекая любые попытки подняться.
        Вэлмир.
        Прекрасная половина постоянных обитателей поместья лежала у меня перед ногами и задыхалась от хохота. Я все не мог понять, чего же такого смешного они увидели. В голове до сих пор шумело и взгляд сосредотачивался на чем-то только с большим трудом.
        Посреди комнаты стоял разорванный изнутри котел, все поверхности покрыл неровный слой копоти. Я не считал это настолько уже смешным, особенно в тот момент. Хотя, может, это я так влияю на них? Говорят, что прирожденные клоуны могут рассмешить одним усилием воли, но что-то раньше я за собой такого не замечал.
        Я тряхнул головой, прогоняя странное ощущение пустоты, и подошел к зеркалу. Рот от неожиданности раскрылся сам по себе. Лицо чернющее, волосы стоят дыбом, сам весь в грязных разводах… Очень смешно.
        На полке рядом с зеркалом лежало полотенце. Теперь я точно уверен, что в лаборатории побывала Марша. Быстро сполоснул лицо, пригладил волосы, стряхнул осевшую копоть с тела, одел рубаху, в общем, попытался привести себя в человеческий вид, и все это под неумолкаемый хохот.
        Нужно сказать, что получилось у меня не очень, но на пока сойдет. Хорошо, начнем разбор полетов.
        - Марша, ты, случаем, не убиралась в лаборатории за время моего отсутствия?
        - Да, Вэлмир. - ответила она, пытаясь говорить ровно, - У тебя здесь всегда так… пыльно.
        - Ясно, - я взял злополучную баночку со стола. - Ты не пересыпала в эту баночку чего-нибудь?
        Пожилая женщина подслеповато пощурилась на нее, хотя я уверен, что зрение у нее просто отличное, и пожала плечами. К этому моменту она уже успела подняться и принять обычный добродушный вид.
        - Пересыпала. Рядом такая же стояла, они же все одинаковые. Там что-то на дне было, пыль такая же, - сказала она, утирая слезы. Ага, одинаковые.
        Прекрасно. К крысам она примешала пепел огня дракона. Поэтому так жахнуло. Это же был мой самый ценный ингредиент, незаменимый в самых сложных эликсирах! Драконов больше нет. Они скрылись далеко за Черными Горами, в неизвестных землях. Считается, что они вымерли, а это очень скверно, потому как запас их магии исчерпаем и ограничен. Может, все ей объяснить и сказать, что теперь я должен пойти за Черные горы и добыть дракона? Нет, сильно испугается.
        - Марша, сколько раз я говорил, не трогать ничего в моей лаборатории! Тем более убираться! - крикнул я.
        Марша и Сара моментально посерьезнели, потупив взоры в пол.
        - Но, господин, вся эта пыль вредна для здоровья, - неуверенно возразила Марша.
        - Моему здоровью пыль не помешает. Моему здоровью помешает, если однажды вместо простейшего очистителя, я получу яд! Марша, мне неприятно ругаться с тобой. Я просто прошу тебя, не делай того, чего я прошу не делать. Разве это так сложно? Ты ведь не разбираешься в элексироведении и алхимии, и находиться здесь для тебя просто напросто опасно! Тебе же самой и опасно! И всем остальным! Пока не крикнешь, никто меня не услышит, хотя я могу и приказать. В моем доме отродясь никто ни на кого не повышал голоса, кроме как в воспитательных целях. Но вы же не маленькие дети! Я надеюсь, больше не будет повода кричать. Все ясно?
        - Да, господин, - она отряхнула юбку и стала абсолютно серьезной. Такой она выглядела только при разговорах с отцом. - Я могу идти?
        - Иди.
        - Сара, идем.
        - Но ба…
        - Идем, - отрезала Марша так, что девушка вздрогнула и, испуганно глянула не меня.
        - Вот это да, - присвистнула Ай. - Чего это ты так взъелся на них? Разорался, клешнями размахался, как подросток в переходном возрасте. Чегой это с тобой, мозги взрывом снесло? Или они уже давно прокисли, как недельный борщ? В конце концов, они за тебя волновались.
        - Не нужно нотаций, тем более от тебя. - Спокойно сказал я и взглянул Эл Тайн прямо в глаза, - Считаешь мое поведение недостойным? А ты сама верх воспитанности?
        Ай оскалилась.
        - Я выгляжу моложе, чем я есть. Мне не нужно быть строгой, но справедливой и пакости меня вполне устраивают. А вот Вы, глава Т" Минов, пытаетесь быть старше, в игрушки вам играть некогда, вы справедливы и благородны! Так следуйте собственным идеалам. - она перевела дух, - И убери с лица такое серьезное выражение оно подойдет трехсотлетнему старцу. Решись уж, кто ты, мать твою, мученик или взъевшаяся на весь мир и загнанная в угол псина.
        Она спокойно поднялась с пола и уселась на стул.
        - Так как?
        Ее ехидную интонацию я проигнорировал.
        - Ай, мне нужно работать, уйди пожалуйста.
        - Как ни в чем не бывало продолжишь заниматься делами? Тогда я остаюсь. Очень, знаешь ли, любопытно посмотреть, так сказать, своими глазами…
        - Ай.
        - Нет, что сразу «Ай», почему сразу «Ай»? Что я тебе сделала?
        - Ты тут что забыла? Тебе здесь вообще находится запрещено.
        Ай, судя по выражению лица, хотела что-то очень громко мне возразить. Но передумала, что правильно сделала. Просто фыркнула, задрала голову и гордо пошла к выходу.
        - Табличку повесить не забудь: "Всем нормальным людям вход воспрещен". И подпиши, главное, что за Вэлмира Т" Минна волноваться не стоит, он к категории «нормальных» уже давно не относится.
        - Ай, поторопись.
        - Что ж, публика требует хлеба и зрелищ. Насмотрелась на тебя я предостаточно, можно даже сказать чересчур…
        - Ай, тебе обязательно нужно доводить меня до состояния, когда я способен на убийство?
        - Очень надо, - едко сказала она и хлопнула дверью.
        Как же все они меня достали. Если я через неделю не окажусь в Деревне Магов, то сойду с ума.
        Что ж, придется искать что-нибудь другое. Надеюсь, таковое найдется.
        Айлисса.
        Я закрыла дверь и от души ее пнула. Тоже мне, Великий и Ужасный, трепещите, люди! Ладно я, человек привычный и имеющий иммунитет от всякой заразы, но Маршу-то за что? Она к нему, понимаешь, со всей душой, как к сыну к нему относится, стирает, убирает, готовит, заботиться, а он… А он, собственно, и ведет себя как сын. Нет, как «сынулечка». Настолько привык к ее отношению и заботе, что уже не замечает ее или еще того хуже, она его раздражает. Да, скорее второе. Вот разбалованное дитятко! Я бы уже давно плюнула на этого не понимающего своего счастья индюка и жила бы в свое удовольствие. Или еще лучше, траванула такого хозяина за милую душу. А, может, она специально смешала реактивы? Ну, несчастный случай, там, и все такое… Хотя, нет. Марша, к сожалению на такое не способно и действительно любит своего мальчика!
        Я чихнула. Точно! Значит, вариант с отравлением отпадает. Поежилась. Торовы порталы, до сих пор морозит!
        В коридоре что-то мелькнуло с быстротой молнии, и я инстинктивно шарахнулась в сторону. Огляделась. Никого. Тор, нервы лечить надо! А то с этим Т" Минном можно и в дом терпимости загреметь! Причем по совершенно справедливому диагнозу - сдвиг по фазе. Уже молнии всякие мерещатся, скоро зеленые человечки навещать станут. А там уж я сама к Красным «2» пойду и сдамся! Вот им счастья-то будет, и от психически здоровых маги крови люди стараются держатся подальше, а какой ужас поднимется если объявится действительно сумасшедший Эл Тайн? Нет, лучше не загадывать, такого даже мое воображение представить не может, слишком велик масштаб. Там ведь и до смены династии дойти может… Тьфу, тьфу, тьфу, больше о таком и не вспоминаю! Все, хватит!
        Надо чем-то себя отвлечь. Вот только чем? Маг теперь не выползет из своей берлоги до самого утра, а мне что делать прикажете? Нет, пленница я или не пленница, в самом делеле?..
        Вэлмир.
        Нет, не могу сосредоточиться. Весь настрой сбили. Придется искать потом, когда в голов немного проясниться. И когда под дверью перестанет слышаться сопение излишне любопытных слуг. Надо сказать Марше чтобы отпустила девушек по домам если им нечем заняться; они дома уже несколько недель не были. А еще нужно разобраться наконец с различными справочниками и заклинаниями. А то и полезные вещи и всякий хлам вперемешку. А того и другого в семейной библиотеке много.
        Я спустился в кухню. Марша старательно месила тесто, со всей силы. Злится еще. Взял чайник и налил кипяток в кружку. Марша делала вид, что меня здесь нет. Насыпал сбор из лесных растений. Уважаю такие травяные сборы, и вкусно и полезно. Но все это, конечно же, дело привычки. Я вот с детства лесные травы люблю, мать приучила, а сестре не нравится. Каждый раз делает такое лицо, будто проглотила кислоты, и сочувственно на меня поглядывает. Впрочем, я и ее заставляю иногда пить сборы, ей полезно, а она не понимает. Нет, есть и неприятные на вкус травы, но тоже чем-то полезные. В этом было много липового и смородинового листа. А особенно они хороши почему-то именно в глиняной посуде. Эту кружку, например, лепила моя сестра. И довольно хорошо вышло. Ну, на дворцовом приеме ее не предложишь гостям, а вот дома - то, что надо. Марша так и месила тесто. Отхлебнул немного горячего и, небрежно опершись рукой о стол, заговорил.
        - Знаешь, Марша, говорят, если тесто месить со злобой, оно не поднимется.
        - С чего вы взяли, что со злобой, господин?
        - С того. Не обижайся, Марша. Признаю, я немного погорячился. Кхм, даже не немного… Но не надо ничего трогать в лаборатории. Это еще хорошо, что я недавно проводил опасный опыт и поставил многоуровневую защиту, она не пригодилась а снимать я ее не стал, поленился сразу, да и забыл потом. - я вспомнил лекцию Элизы о том, что лень - очень полезное качество, и улыбнулся, - Понимаю, ты хочешь как лучше. Я уже привык, что ты моешь полы и протираешь пыль, хотя я и не прошу, но трогать баночки всякие не надо. Это ведь не кухня, где от того, перемешались ли специи жизнь не зависит, да и то бывает… Ты же не хочешь моей смерти?
        Марша оторвала от рук прилипшие куски еще не готового теста.
        - Вэлмир, прости меня! - серьезно сказала она и мне стало не по себе. Как-то странно слышать извинения вырастившего тебя человека, да к тому же намного тебя старшего. - Я часто у тебя прибираюсь, ты же иногда как оттуда выйдешь, словно зомби от усталости и сразу спать мертвецким сном. Вот в этот раз также. Пойду, думаю, приберусь в лаборатории, пока тебя нет, чтобы ты в чистый дом вернулся. Прибралась, а на выходе будто бес остановил. Думаю, посмотрю эти… хлам твой. Любопытно же чем ты там занимаешься! Смотрю - одинаковые. А что - лишняя баночка не лишняя!
        Интересно, это возраст так сказывается? Хорошо, все-таки, что самые опасные вещества я держу под охранными заклинаниями.
        - Ничего, с кем не бывает. Но впредь, Марша, пожалуйста…
        - Конечно, Вэлмир.
        Я допил настой одним глотком и вышел из кухни. Надо поставить в лаборатории на самом видном месте склянку с заспиртованной огненной ящеркой. Она там страшная получилась, с оскаленным для нападения ядовитыми клыками и раскрытой пленкой вокруг шеи. Так, с одной помирился. В принципе, помирился с Маршей, помирился со всем домом. Кроме Эл Тайн, но это отдельный случай. Делать нечего, воспитание, которое мне вбила мать, требует, чтобы я помирился и с ней. Боевой маг не может придумать, как помириться с чернокнижником. Отец бы долго смеялся.
        Навстречу мне с лестницы спускался кот. Он спешил по своим делам, дико вытаращив зеленые блюдца глаз. Так спешил, что несся как ужаленный и имел сумасшедший вид. Но за четыре ступеньки до меня он замер с поднятой лапой, хотя было нелегко затормозить на такой скорости, и недоверчиво посмотрела мне в глаза.
        Умные глаза у этого кота, даром что сумасшедшие.
        - Ты что-то хотел спросить? - не удержался и вежливо спросил я.
        Кот мотнул головой, будто съел не в меру кислый лимон и побежал дальше. Совсем, мол, с дуба рухнул, у кота такое спрашивать! Я улыбнулся ему в след.
        Только ступил на второй этаж, как меня будто молнией шарахнуло. В горле пересохло, я не мог сдвинуться с места. С чердака доносились звуки арфы. Откуда? Кто?!
        Кинулся на чердак, открыл дверь и был сражен на повал. В сумраке темной комнаты сидела Эл Танй рядом с арфой.
        Меня больше поразило не то, что она играет, а то, что она играет именно на этой арфе. Как, как арфа смогла подпустить к себе Ай? Если она нарушила для этого энергетику артефакта, полностью перестроив его на себя, то сделала она это наверняка насильственным способом. А тогда от прежнего инструмента и артефакта не осталось ничего, одна оболочка. Внутри же совсем другое, и я догадываюсь что не очень-то светлое. Под прицелом арбалета не была написана ни одна хорошая песня. Только гимн гнева.
        - Что ты тут делаешь? - спросил я, не в силах справится с яростью, наверняка обозначившейся у меня на лице.
        - Э… сижу.
        - Ты играла на арфе!
        - Правда? Что-то я не заметила… - пыталась отговориться Ай, искусственно и нервно улыбаясь.
        - Как ты посмела здесь появиться? Кто тебе позволил трогать арфу? Ты вообще соображаешь, что делаешь?!
        - А разве не ты мне говорил, гуляй где хочешь, только в лабораторию не заходи?!
        Поймала на слове. Хорошо, один ноль в её пользу.
        - Мой промах. Но не смей больше появляться здесь. И тем более, не прикасайся к арфе.
        - Сдалась тебе эта арфа! И что такого, что я на ней поиграла? Больно тебе?! Медведь на ухе поплясал, так не завидуй!
        - Я не завидую, - сжав зубы, сказал я, - Эта арфа не просто инструмент и ты со своей магией не смей к ней даже приближаться, ясно тебе?
        - Да что ты раскомандовался?! Туда не ходи, это не тронь! Я кто, в конце концов?!!
        - Пленница.
        - Ах, теперь я значит, пленница?!! Да?! Какого Карата??! Я ж только что вроде гостья была! - продолжала издеваться она, - Ну и короткая у вас, мужиков, память!
        - Иди в свою комнату.
        - Чего?!
        Она сделала такое возмущенно-обиженное лицо, будто я задел её гордость и испортил самые чистые порывы. Вздорная девчонка. Да ей от силы лет восемнадцать, а амбиции, как у избалованной принцессы.
        - Иди в свою комнату и подумай, как не попадаться мне на глаза ближайшее время. И не смей больше трогать арфу. - Я старался говорить спокойно, но она, кажется, почувствовала силу моего гнева и вжала голову в плечи. Пробубнила что-то насчет паранойи и несовершенстве бренного мира. Я ждал.
        Ай нарочито медленно прошла мимо меня, демонстрировала, что не боится, а оказавшись на расстоянии недосягаемости показала язык и быстро спрыгнула.
        Никто не смеет прикасаться к арфе. Даже я. Любая агрессивная злая сила разрушит тонкое равновесие этого артефакта и приведет его в полную негодность, если не хуже. Склонить его на темную сторону, все равно, что покачнуть Равновесие миров, и чем это законится не возьмется предугадать ни один из пророков. Этот древний артефакт передается из поколения в поколение по женской линии Т'Миннов и сам выбирает себе хозяина. Отец говорил, что это не просто артефакт защиты, хоть и в такой необычной форме, а нечто гораздо большее. Но вот для чего и кем он был создан он узнать так и не успел. А еще он верил, что в ней сокрыта какая-то тайна, которая поможет нам победить магов крови. И тут, такое! Арфа в руках чернокнижницы! Надо ее как-то укрыть… Спрятать ее я не могу, тор, у меня к ней даже подойти ближе не получается! Значит, придется строить охранку и крепить не к самой арфе, не знаю как этот артефакт отреагирует на магическое воздействие.
        Сейчас арфа принадлежит Элизе, моей сестре, а не так, захотел поиграть, пошел поиграл. Как только артефакт подпустил Эл Тайн? Что тут вообще происходить стало? Бесы всякие останавливают… Тьфу! Не поместье, а дом терпимости какой-то!

* * *
        Ай уже час сидела в своей комнате и даже носа от туда не высовывала. На улице стемнело, хотя луна и освещала серебристый теперь лес довольно хорошо. В готиной плясали тени и громко трещали дрова в камине.
        - Где госпожа Ай, господин? - спросил Прервик.
        Он уже несколько минут молча стоял около лестницы и якобы безразлично присматривался ко мне. Когда он произнес эти слова, я слегка расславился - теперь мне стало хотя бы чуть-чуть понятно его поведение.
        - Не знаю, была в своей комнате.
        - А вы уверены, господин, что она там?
        Не нравится мне, как он это произнес. О чем ты думаешь, Прервик?
        - Где ей ещё быть, - сказал я, направив взор на огонь в камине.
        - Может вам попросить прощения, господин?
        - У кого, у неё? - повернулся я.
        Прервик сдержанно кивнул. Ну, да, он же видел только верхушку айсберга и наверное считает мое поведение недостойным. Но я не буду ничего ему объяснять, зачем впутывать старого слугу в путанные законы магии?
        - Да. Что тут такого, господин? При вашем покойном отце господине Мерлине, в доме никогда не было ссор. А с вами что-то не так, господин, - без тени иронии заявил дворецкий.
        - Ты прав, Прервик. Что-то со мной не в порядке.
        Он продолжал смотреть на меня, пропустив маю иронию мимо ушей.
        - Что-то еще?
        - Теперь, господин, вы должны встать, пойти на верх и извиниться перед госпожой Ай.
        - Ты думаешь? - скривился я. Опять я кому-то должен. Кому?..
        - Я уверен.
        Против лома нет приема. Тем более если это старый и мудрый дворецкий. Что ж, у него железная логика. Если поссорились, извиняться должен я не зависимо от того, кто виноват. В соре всегда виноваты оба. Наверное, он прав.
        Я встал, прошел до лестницы под пристальным взглядом Прервика. Смотрит так, будто я могу сбежать с дикими криками о помощи. За кого он меня принимает? Будто я не смогу извиниться перед ней. Вот только за что? Надо придумать. Пожалуй, за грубость, хотя что я ей такого обидного сказал? Скорее это она меня постоянно поливает, и ничего, живая. Почему женщины-истерички - это норма, а мужчина всегда должен держать себя в руках? Нет, я не жалуюсь, в какой-то мере это справедливо.
        Кстати, он не назвал меня «господином»? С чего бы это? Наверное действительно рассердился. А сердиться можно на маленького мальчика-несмышленыша. Разве мальчик может быть господином? Нет. Оказывается, это мне так намекнули на мое поведение, недостойное возраста и положения.
        - Ай, ты там? - спросил я, постучав в дверь.
        Конечно, так она мне и ответит. Наверняка забралась на кровать с ногами и дуется. Я подождал и постучался еще раз, громче и настоятельней. Тишина. У меня начали появляться нехорошие подозрения. Я открыл дверь сам, и первой, немного глупой мыслью было, что лучше бы этого не делать.
        - Где она?! - крикнул я, сбегая с лестницы.
        - Кто господин?
        - Эл Тайн! - я быстро закрыл рот рукой. Чуть сам себя не выдал. Хорошо, что в гостиной был только один Прервик. - Ай где?.. Опять сбежала…
        На ходу застегивая куртку, быстро начал соображать, куда она могла направиться. Но как я узнаю? В лесу простой тропы нет, только звериные, а их очень много. А она ещё и след магический замела, ведьма. А притворялась такой неумехой.
        Бельк и Рив ничем мне помочь не смогли и только жалобно поскуливали, кружась на месте.
        - Ну и куда же ты направилась? - спросил я у пустоты.
        Очень досадливый вздох раздался у меня за спиной. Я повернулся, но это был всего лишь кот. Он сидел и смотрел на меня, медленно двигая огромным пушистым хвостом. Очень человеческий взгляд и очень звериный жест.
        - Животное, может ты знаешь, куда Ай пошла? - спросил я. Глупо, конечно, но ситуация безвыходная.
        Кот, прищурив один глаз, пристально смотрел на меня.
        - Умно. Откуда кот знает? - продолжал разговаривать сам с собой. - Кот-нюхач, здорово.
        Рыжий мотнул головой, чихнул и поднялся на лапы. Он неторопливо и даже излишне сладко потянулся, будто специально показывая свою важную медлительность и достоинство, как это умеют делать только кошки и Ай, а потом изящно спрыгнул с крыльца. Кот сделал пару шагов, недоуменно оглянулся на меня, раздраженно дернул хвостом, и потрусил в лес. Он знает, куда пошла Эй Тайн? Очень интересно, умная животинка. Действительно, кот-следопыт.
        Долго не раздумывая, я сразу направился вслед за котом. Животное было маленьким, юрким и будто специально выбирало как можно более заросшую дорогу. Нет, ему было удобно, он ловко нырял в кустах, а мне приходилось прорываться силой и с оглушительным треском. Он быстро пробегал под низкими ветвями деревьев и пару раз я чуть не потерял его из виду, но всякий раз, заметив мое отставание, кот притормаживал и терпеливо ждал меня, раздраженно подергивая ушами. Он будто говорил, и как ты только такой неуклюжий и нерасторопный на свете живешь?
        Я старался не терять кончик рыжего хвоста, агрессивно вздернутого вверх, из виду и старался не думать. Но мысли все равно появлялись в голове. Интересно, Ай скрыла следы только от магического поиска и человеческого глаза? Лайки не смогли взять след, а кот уверенно прет вперед. Да, слышал я про теорию, что кошки - самые близкие к магическим существам животные, но вот так убеждаться на своем опыте еще не приходилось. Неужели кошки действительно видят магию?..
        Примерно через два часа скитаний по лесу кот нырнул в очередной кустарник и я, рванувшись за ним, буквально вывалился на прогалину. Где-то я её видел. Точно, ведь именно здесь я настиг Ай в прошлый раз. Место встречи, как говорится… Ай сидела на полуразвалившемся пне, подперев голову руками. Когда я подошел ближе, понял, что плюс ко всему она ещё и заемерзла. Трясло её хорошо, хоть она и всячески пыталась это скрыть. Для чего, спрашивается? Гордость.
        Кот по-хозяйски запрыгнул ей на колени и довольно заурчал. Скорее всего, это считал себя хозяином Ай, а не наоборот.
        - Ну что, набегалась? - спросил я, усевшись на кучу листьев рядом с Ай.
        - Спрашиваешь ещё, - недовольно пробурчала она, отдирая колючки от одежды.
        - Может, домой? Уже ночь на дворе, Марша будет волноваться. Да к тому же, ты не выйдешь из леса. А если и выйдешь, то до Черных Гор тебе топать и топать. Так что, выбора у тебя нет.
        Ай злобно уставилась на меня.
        - Как-то раньше тебя не волновало, будет ли Марша волноваться!
        - Волновало. - Спокойно сказал я и продолжил, - И зачем ты сбежала?
        Она высокомерно хмыкнула, шмыгнула носом и повернулась ко мне спиной.
        - Что, обиделась? Понимаю, я сегодня сорвался. Извини.
        В ответ тишина, только шмыганье носом. Вот, добегалась, простудилась.
        - Ай, вслушайся в мои слова: Т'Минн просит у тебя прощения. Тебе этого мало? - тишина, - Ну, что тебе не хватает?
        Она продолжала сидеть, гордо выгнув спину, и трясясь от холода. Я снял куртку и накинул ей на плечи. Не хватало ещё, чтобы она заболела, иначе Марша меня в покое не оставит.
        - Не надо. Не люблю, когда кто-то на меня сильно обижается. И ссор тоже не люблю. Ты, думаю, тоже?
        - А вот и ошибаешься! Я-то как раз их страсть как люблю! Обожаю! Просто жить без них не могу! Так приятно покричать на кого-нибудь с утра, бодрит!
        Я облегченно перевел дух. Если ехидничает, значит не все так плохо.
        - И кого ты пытаешься обмануть? Меня? Или себя? - тоном опытного психотерапевта начал я, надеясь на ответную реакцию.
        - Иди ты к тору на свидании, Т" Минн!
        Я попытался спрятать улыбку, но она все же выползла. Надо же, она так легко поддается на провокацию! Ай так и осталась сидеть с воздетой к луне рукой и открытым ртом. Я тихонько прикрыл ей рот, правда получилось с щелчком.
        - Пошли.
        - Не пойду. И вообще, я из-за тебя чуть язык не откусила!
        Жаль что «чуть». Было бы полезно.
        - Мне тебя… понести?
        Почему-то эта фраза живительно действует на неё. Ай подскочила с места, вместе с котом, и направилась в лес.
        - Эй! Порталом быстрее будет! - крикнул я ей вдогонку.
        - Иди к тору!
        Все ясно. Ну не хочешь, как хочешь.
        - Ай, подожди меня!..
        Айлисса.
        Я шла и скрипела зубами. Правду говорят, вещи действительно похожи на своих хозяев. И не только вещи. Сегодня я доказала, что и к окружающей человека природе это тоже относится! Столько времени бродила по этому торовому месту, да так никуда и не ушла, будто водил кто-то! Нет, на комфортабельную тропинку я и не рассчитывала. Откуда ей взяться, если каратов маг ногами не ходит, а все время телепортируется! Да жила бы я здесь, я бы только и делала, что по лесу бродила, как не погулять по такой красоте! Правда, вот именно сейчас местные красоты меня не интересуют. Ни капельки.
        Предательская мысль о том, что я и так здесь вроде как живу оказалось гордо отброшенной. Ну и что, что живу. Главное все равно: "Вроде как". Да, пора признать, живу я здесь не как пленница, но и не как гостья. С гостями себя вежливей ведут, заботятся о них, не фамильярничают… А если подумать, то фамильярничают не с почетными гостями, а с теми, кто стал настолько близким другом, что воспринимается членом семьи… Мать! От подобной мысли я громко фыркнула. Интересно, если я об этом расскажу магу, он рассмеется или отправит меня на полное психиатрическое обследование?
        Сказал, тоже мне! "До Черных гор тебе еще топать и топать"! Я и не собиралась до них пешком добираться! Мне и нужно было-то всего-навсего выбраться из земель боевых магов, а там - пока светленькие, здорово темненькие! Ближайший камень переноса или энергетическая жила, капля моей крови и я дома!
        Стоит ли упоминать, что во всех своих бедах (от сломанного ногтя и царапины на щеке, до заплетающихся ног и того, что я вообще была рождена на свет) я винила не какие-то высшие силы, не Высоких и не Великих, а вполне определенного человека. То есть мага. Вот он, недалеко чапает. Да так резво, будто по дворцовому паркету на приеме ногами перебирает, а не по заросшей корнями земле.
        Да… Мысли у меня, похоже, тоже заплетаются… В оркские косички. Я и не подумала, как двусмысленно это звучит. В смысле то, что в моем рождении виноват Т" Минн. И каким же это образом? Соблазнил мою мать? Эх, не даром мне представлялся Вэл на сосне. Небось, давно это место облюбовал, да все кору на ветке штанами стер. За маменькой следил, козерог парнокопытный. И пока папенька был в разъезде… Так что это, получается, я его незаконнорожденная?.. Фу, мамочка, прости, я не хотела тебя обидеть! Но какой же бред пришел в мою разгоряченную голову! Я, всего лишь на мгновение предположив вероятность подобного, выпала в такой шок, что запнулась об корень (торов маг!) и наверняка упала, если б меня не удержали за плечи, а потом не подхватили мое оседающее на подгибающихся ногах тело на руки. Да уж, чему быть, того не миновать… Это я не про отношения моей матери с этим, не подумайте чего!.. Все, хватит шевелить извилинами, это вредно, слишком фантастичные возможности рождает мой мозг!
        Маг пробурчал что-то насчет излишне упрямых баранов, но я предпочла ослышаться. А что, правда. Разве стал бы Вэл говорить о себе в третьем лице, тем более такие нелицеприятные вещи! Уровень самокритичности не тот.
        Сил вырываться хотя бы для вида уже не было. Да и кому в лесу нужны эти приличия и кодекс врагов? Разве что белкам, так меня их психическое здоровье не волнует. Ну, подумаешь, таскает боевой маг мага крови, что в этом такого необычного?.. Надо только сказать Вэлу, что если он обнаружит закоченевшие трупики белок с выпученными глазами, пусть не волнуется. Это не эпидемия и вообще исключительный случай…
        Пусть таскает, рас хочется рук обрывать. Тем более, что у меня кружится голова, да и маг теплый… Плохо только, что тепло только с одного бока. А с другого свежо. Очень свежо.
        Говорят, что неконтролируемые сокращения мышц (трясучка по-народному) абсолютно бесполезное занятие и теплее от этого не становится - только лишние калории тратятся. Но мне было все равно, правы ученые или не правы, потому как я все равно не могла это прекратить. Все, на что меня хватало, это предусмотрительно молчать, дабы не откусить себе язык.
        Да что это со мной? Болезнь? Но Эл Тайн не болеют не магическими болезнями! Никогда! Никогда Эл Тайн не болеют…
        Я и не заметила, как начала вслух бормотать всю ту чепуху, которая мелькала у меня в голове. Маг что-то говорил, отвечал, наверное, но я не обращала внимания на его болтовню. Зачем? Что нового и такого интересного может сообщить мне этот представитель воинствующей братии?.. Лучше вообще поспать…
        Если б я видела себя со стороны, то с гордостью бы поняла, что даже в невменяемом состоянии не предала себя. Нет, про магов крови я говорила. И про маму, и про папу, и про опаленную пламенем демонов Хариту… Я говорила о чем угодно, но только не о своем имени.
        Но, увы, я не имею привычки наблюдать за собой со стороны. Хотя, может это даже и к лучшему… Для душевного здоровья.
        Вэлмир.
        Ай плелась следом за мной, вяло перебирая ногами. Неужели устала? Быстро что-то. Все же, она действительно заболела.
        - Ай, поторопись, иначе мы так всю ночь будем идти.
        В ответ она что-то невнятно пробурчала и чуть прибавила шагу. Подождал, пока она обгонит меня и двинулся за ней, настороженно смотря на ее качающуюся фигуру. Она выглядела так, будто вот-вот упадет.
        - Да, Вэл, заботливая у тебя семейка, не то что у меня.
        - Почему? - удивился я, услышав такое от неё.
        - Да потому. У тебя есть Марша, Сара, Прервик. Они тебя любят, а меня никто. Они меня так любят! Совсем никто. Поэтому я там всему голова. Ясно? Нет, ничего мне не ясно. Помню, Сорт не пропустил меня вперед. Так я ему такую взбучку словесную устроила, весь Черный Замок потом на ушах стоял. Да, Сорт такое может устроить. А Эма? Милейшая женщина. Как мы с ней цапаемся, ужас! А как с её драгоценной дочкой? Она такая милая! Не даром я ей фингал под глазом поставила… Ох, ненавижу… Всех…
        - Ну прямо всех.
        - Всех! Хотя нет… Да! Был один человек. Был, давно… Почему был? Есть! Мой далекий родственник. Или не мой… Но я называю его дядей. Он очень дорог мне. Очень, прямо как бочка со смолой. Кот многому меня научил, и он заботился обо мне. Эх, это он меня научил узлы вязать. Ну, для петли этой, как ее… На которой вешаются, короче. Видимо, я тоже для него дорога. Надеюсь, что не очень.
        - Как ты его назвала? - спросил я, ничего не понимая.
        - Кот. Это его имя, не настоящее, правда, но я другого не знаю… А может и настоящее, кто знает как над ним мамочка поиздевалась… Слышь, Вэл, говорят что у них, у Кота, все сыновья похожие… Ага, как две капли воды. Будто один и тот же человек… Вот проклятье, правда? И ни один из Котов… В смысле, ни один из его отцов не умирал в замке, только… в странствиях… - я слушал ее речь и не мог понять ничего. Она что, пьяная? Когда успела? - Эх, за что мне все это наказание? За что мне эта дура на голову свалилась?.. Не хочу жениться, а хочу быть Эл Тайн, не хочу ею быть, хочу быть какой-нибудь… простой, короче, но чтоб звучало! Эл Тайн - звучит… Нет, конечно Эл Тайн быть здорово, отчасти и в личных целях. Особенно подземелья… И все… не больше.
        Что-то она бредит. Жара нет? Лучше не проверять. Ай споткнулась с громким ругательством, такое повторять даже стыдно, и чуть не упала. Я поймал её за плечи. Она недовольно хмыкнула и дернула плечами.
        - Вот упрямая, как жертвенный баран. Чего ты брыкаешься?
        Она начала медленно сползать на колени. Только бы сознание не потеряла! Неужели и правда напилась? Да нет, спиртом от неё не несет, тем более где она бы его взяла в лесу? Из воздуха материализовала?
        Я подхватил её на руки. Не кричит, не кидается проклятиями и не пытается вырваться? Духа, она правда заболела.
        Минут пятнадцать шел молча, неся Ай на руках. Она молчала. Но тут её снова потянуло на разговоры. Она начала кидаться ругательствами направо и налево, в основном в адрес «дорогих» родственников. В числе оскорбленных был и я, и Сара, и куча каких-то незнакомых имен и кто-то ещё, кто обещал на ней жениться.
        - А ну пусти меня, распустил тут руки, - заплетающимся языком сказала она.
        Опустил её на ноги. С людьми не в себе лучше не спорить. Сначала нужно разобраться что происходит, а уж потом действовать.
        Она выгнула спину, глубоко вдохнула и повисла на мне.
        - Вэлмир, я так тебя люблю!!! - вперемежку с горькими слезами всхлипнула она.
        Похоже, дом терпимости по ней давно плачет.
        - Ай, что с тобой произошло, что ты несешь?
        Ай громко шмыгнула носом и посмотрела на кота.
        - Ой… Бобик! И тебя я люблю! - она подняла кота и начала качать его из стороны в сторону, все сильнее сжимая руки.
        Я стоял и просто хлопал глазами, пытаясь отогнать таким способом наваждение. Нет слов, одни эмоции.
        Кот, с огромными глазами от удушья, выдавил жалобный писк. Бедное животное. Я и не думал, что кошки могут издавать такие звуки.
        - Ай, может ты отпустишь кота? Он все понял.
        Она посмотрела на кота и мило улыбнулась. Улыбка вампира…
        Кот дернулся и Ай великодушно уронила его на землю. Крутанулась на месте в мою сторону, но на пути ей встретилось молодое дерево. Ай обхватила его руками, прижалась к стволу и вдруг сказала:
        - И тебя, дистрофик, я тоже люблю!
        С этими словами ее глаза закатились и она начала оседать. Я подхватил ее на руки, до сих пор мало чего понимая. Все, точно вырубилась. Ясно только одно - она заболела.
        Как тяжело болеют маги…
        Айлисса.
        Я поморщилась и через силу открыла глаза. Ма-а-ать… Как же мне плохо! Что я вчера пила?.. Неужели опять, как в три года наглоталась мази от болезни суставов?.. Куда уж мне, после того события ключ от общей лаборантской спрятали надежно… Или Славэк опять подглядел заклинание к отцовскому тайнику и мы в компании всей винной коллекции устроили праздник?..
        С трудом сев, я спустила ноги на неожиданно холодный пол и стала лениво шарить в поисках носков, тапочек и прочей, и прочей…
        Глаза слезятся, волосы висят безжизненными паклями… О, наконец-то я что-то нащупала! Сапоги? Ма-а-ать… Какой… нехороший человек их с меня снял? Или это я сама, хотя, сильно сомневаюсь, обычно я более предусмотрительна… Их же сейчас натягивать!
        Меня покачивало, словно молодую осинку на ветру, так что это дело затянулось. Но это еще не все. В добавок ко всему, во всем теле чувствовалась какая-то мерзкая слабость, спину ломило, словно я в мгновение ока стала старухой, кости нагло выворачивались из суставов, непонятно чего требуя или реагируя на погоду… Кстати, а сколько времени-то прошло? Может, действительно?.. Хотя, руки вроде не морщинистые, артритом не искореженные…
        Я разогнулась. Потолок запрыгал, стены завертелись, стол пустился в пляс и мир сошел с ума. Да. И это окончательный диагноз.
        Меня повело в сторону и я из последних сил уцепилась в подоконник. Странно, ощущения говорят одно, а рассудок совсем другое! Может, мы действительно идем по морю?.. Ага, Вэл решился пуститься во все тяжкие и отправился в круиз. В поместье. С бельем Марши на крыше вместо парусов. Вот сейчас как выгляну в окно, а там плещутся огромные изумрудные волны, дельфиньи спины влажно блестят на солнце… А что? В сумасшедшем мире всякое бывает!
        Наконец, пол немного выровнялся и я облегченно вздохнула. Все, шторм закончился. Штиль. Только слегка подрагивает пол под ногами. И стоит только закрыть глаза, как почувствуешь горьковатый соленый ветерок и пронзительный крик чаек за окном…
        Я резко открыла глаза и во все глаза уставилась на пейзаж за окном. Все-тот же красно-бурый лес, желтая поляна с редкими красными кустарничками… И никаких соленых брызг. Да что ж это такое-то, а?.. стоит только поверить, то жизнь не такая уж и гадкая штука, как она тебя снова вниз. Мордой в помои. За что, боги, за что?.. Ну что вам стоило щелкнуть пальцами и перенести море к моим окнам? Ладно-ладно, я согласна даже на перенос поместья к морю, какая, собственно, разница? Даже к холодному. Даже к мертвому. Потому как я никогда его не видела. Даже одним глазком, даже брошенным вскользь взглядом… И то, что оно изумрудное я знаю только со слов Кота. Нет, вру, он мне еще и картинки показывал. Очень даже впечатляющие. Особенно та, на которой посреди огромных желто-зеленых волн пытаются спастись несколько человек, схватившись то ли за обломок мачты, то ли за что-то другое, но не менее морское… И жалко их, но в то же время их борьба со стихией за собственные жизни кажется такой неуклюжей и обреченной по сравнению с великолепием ярости волн, что на их судьбы почти не обращаешь внимания… Да что там, даже без
картин Кот умеет так рассказать, что создается полное впечатление присутствия. Жаль только, что я так и не смогла проверить, действительно ли все так, как говорил дядя. Действительно ли оно настолько могущественное и великолепное.
        Я еще раз вздохнула и аккуратно поднялась на ноги. Голова уже почти не кружилась, так, как говорит Марша, слегка покруживалась, и я смогла медленно доковылять до двери. Когда порог был преодолен с минимальными потерями, я взбодрилась и по коридору уже не ковыляла, а просто медленно шла.
        И вот когда я почти добралась до лестницы, то услышала голоса. Пожалуй, я бы свихнулась от испуга, если бы эти самые голоса не были мне прекрасно знакомы. И чего я так переполошилась?.. Как говорится, радует что выжил, огорчает, что из ума…
        Хм, и что же они осуждают? Ха! Бери выше! Кого! Могла бы сама догадаться, тетеря!
        Вэлмир.
        - Ну и что с ней? - спросил я.
        - Грипп. Девочка по холоду набегалась, по сырому лесу-то побегаешь, вот и подхватила заразу. Ничего, молоко горячее, масло, мед - и она здорова. Как проснется, сразу ей в руки вкусное лекарство. Сладкое, жирное, горячее! Что может быть лучше?!
        Меня передернуло. Вот уж действительно, что?..
        Странно, что Ай заболела. Маги болеют максимум два-три раза в жизни. Слишком сильный у них организм, хотя в народе и бытует мнение, что маги настолько вредные, то не всякая болезнь решится прицепится. Зараза к заразе не липнет, как говорится. Да и регенерация у нас высокая, так то если и заболеешь, то на то, чтобы выздороветь, уйдет раз в десять меньше времени, чем у обычного человека. У меня, например, ножевые ранения заживают за двое суток. Только, естественно, если там артефакты не замешаны, это уже другая история.
        Как, например, главная памятка, доставшаяся мне от Эл Тайн. Тот клинок был очень сильным артефактом, к тому же ещё с отравленным лезвием.
        Как и с магическими болезнями. Чаще их называют проклятиями, сглазам до нашей защиты еще кашлять и кашлять. Но проклятий я не почувствовал. И аура у нее чистая. Так почему же она заболела? Неужели это просто случайность, совпадение?
        С лестницы послышались чьи-то неторопливые шаги. Наша «гостья» проснулась.
        Ай сбежала с лестницы, зацепившись за косяк. Устояла.
        - Госпожа, как вы? - кинулась к ней Марша.
        - Госпожа, с вами все в порядке? - следом подошел Прервик.
        На шум вышла Сара.
        - Что здесь… Ай! - теперь бросилась Сара. Больше из чувства солидарности.
        Все обступили Эл Тайн. Я, неторопливо, поднялся с кресла, взял кружку с травяным чаем со стола и подошел к остальным.
        - Ну, если тебе плохо, зачем встала с постели?
        Айлисса.
        Я часто-часто заморгала и с ужасом уставилась на них. Только, вроде бы, все образовалось, как вдруг раз! И на тебе. Опять все кверху ногами. И чего это они все подхватились при моем появлении? Даже господин маг соизволил вымолвить словечко. Лучше б уж молчал, зараза!
        Вэл небрежно наклонил голову на бок, как будто выглядывая из-под несуществующей челки, и смотрел на меня с непонятным выражением глаз. Выражение лица у него отсутствовало напрочь. Впрочем, как всегда.
        В носу странно засвербело. Так, или это мой организм пытается избавиться от нежелательного внимания, или меня пытаются «прочесть». ЧТО?! Т" Минны владеют ментальной магией?!!?! Твою мать!!! Хотя… С чего я переполошилась? Ну, подумаешь нос со стороны мозгов зачесался! Подумаешь, что это первый признак попытки вмешательства! Фи, ерунда какая! Может, у меня просто мозг растет, а черепушка на него давит и не дает развиваться. Вот он и старается… Тьфу, бредятина какая! Нет, мне действительно не следовало вставать!
        Сара с Маршей подхватили меня под локти, стараясь отвести обратно и уложить "в мягкую постельку". Да что там! Я едва не поддалась искушению! Но тут Прервик вырвал мою руку у Марши и сказал ей, дескать, не майся дурью, дорогая сестричка, а приготовь-ка ты лучше лекарство! Довести я и сам горазд.
        Вэл решительно прекратил назревающую потасовку, где в качестве и щита, и орудия, и предмета спора использовали всю такую растерянную меня, и заявил что лучше бы они занимались делами, а что до меня… Меня он до комнаты в два счета донесет. Против такого решения проблемы тут же ощерились первые претенденты, Марша с Прервиком, и в один голос посоветовали магу заниматься своими глобальными, вселенского масштаба делами, а в мелкие заботы простых смертных, в которых он к тому же ничего не смыслит, не лезть. Да… Атмосфера накалялась. Все же без потасовки не обойтись. Вот только с учетом участия боевого мага перспектива выяснения отношений силовым методом казалась все более серьезной.
        Я смотрела на них с умилением. Как трогательно, мамочка моя мамуля! Всегда хотела узнать, что испытывает дама, за честь провожать которую устраивают поединки… Вот только не думала я, что это мое желание сбудется… таким образом. Люди! Будьте осторожны со своими желаниями! Они имеют тенденцию сбываться!
        А трое человек все еще скандалили. И с чего бы это? Ладно, Вэла я еще понять могу, он боится, как бы я не спелась с провожатыми и не устроила ему величайший заговор века. Я могу понять Маршу… Ну не доверит она мужикам довести меня до комнаты! Все-то она за меня боится! То я ей «хлипенькая», то «слабенькая», то вообще идиотка недоразвитая… Но Прервик?! Он-то с какого панталыку во всю эту дребедень ввязался? Против слова хозяина спорит. Да что там! Против боевой сестренки-близнеца попер! Вот как исполнит она угрозу и сходит за чугунной сковородкой, мало никому не покажется! Даже Вэлу. И как его поведение объяснить? Старый же уже, мудрым должен быть! Ан, нет, все туда же. Поддался духу противоречия и спорит с сестрой из чистой вредности. Как бы ему эта вредность боком не вышла.
        С каждым новым оборотом скандала я удивлялась все больше. Ну, и кто теперь посмеет сказать, что Эл Тайн единственные в своем роде скандалисты? Вот уж нет! Хотя этой компании до моей семейки и далеко, но все же пару десятков лет упорных ежедневных тренировок и… Нет, переплюнуть Эл Тайн им не удастся, но вот составить конкуренцию - это да. Они и сейчас по шкале скандальности намного выше единицы!
        Наконец, маг проявил признаки тысячелетней эволюции, пораскинул мозгами, которые, оказалось, у него все-таки есть, вспомнил кто здесь хозяин и великодушно разрешил Саре и Прервику довести меня своими силами. По тому, как заблестели глаза Сары, я поняла, что слово «довести» она восприняла далеко не в прямом смысле. И уже придумывает как половчее исполнить приказ господина.
        Вэл ее внезапное оживление тоже заметил, быстро просек что к чему и поправился - довести до комнаты в целостности и сохранности. Хорошо все же что он решил положиться на слуг. Надеюсь, ему просто надоело меня таскать… или после прошлого раза у него все еще тянула сорванная поясница. А вот так ему и надо! Знаю я одно такое миленькое заклинание… Увеличение веса называется… Вот и посмотрим потом, что первое у тебя отнимется - гордость или руки?
        Марша попыталась было возмущаться и протестовать, она бы еще апелляцию подала! но Прервик грозно нахмурил брови, разрубил воздух ладонью и на правах старшего (на целых двадцать минут!) отправил сестру на кухню заниматься "бабьими делами". Марша ехидно фыркнула, подбоченилась и испепелила брата взглядом. Прервик поспешно рассыпался пеплом - суетливо замотал меня в непонятно откуда взявшуюся шаль, подхватил под руку и потащил вперед. Няня фыркнула еще раз и лебедем поплыла в сторону кухни, бормоча что-то нелицеприятное про "старых козлоногих баранов", которые каким-то странным образом были связаны с "бабьими делами". Да… Сочувствую я Прервику. Если у бабульки такой же взрывной характер как и у внучки, быть беде… А это, пяткой чувствую, так!
        Но больше всего я удивилась заботе Сары. Она делала все возможное для того, что бы мне было спокойно… Она выполняла просто титанически сложную миссию… Она молчала… Боги! ТАК обо мне никто никогда не пекся! Вот так действительно высшая мера заботы!
        Меня затолкали под одеяло, стянули сапоги (опять!), подоткнули покрывало под бока так крепко, что я почувствовала себя не только медведем в берлоге, а просто напросто мумией, и торжественно расступились. Прямо как на королевском параде - четко и синхронно.
        Марша, словно славный генерал, вернувшийся с великой победой, прошествовала по живому коридору из троих человек (даже маг не поленился подняться ради такого развлечения - явление больной Эл Тайн народу). Она гордо держала свою практически полностью седую голову и вид имела самый благородный. В руках, словно меч победителя, она несла белю чашку с какими-то мерзкими розовыми цветочками. От нее поднимался густой ленивый пар… от одного только запаха этой гадости меня замутило и отбило обоняние на неделю.
        - Что это? - выдавила я сквозь плотно сжатые зубы, борясь с собственными взбунтовавшимися органами. Я бы выразилась более… категорично, но… Боюсь, если я хоть на мгновение отвлекусь, то просто не смогу справиться с собственными инстинктами и эта гадость окажется на голове мага.
        - Это? Лекарство, - подтвердила довольная Марша все мои худшие ожидания. - Пей, деточка.
        Я с ужасом заглянула в глубины поднесенной к моему носу чашки. От нее нестерпимо несло медом. Терпеть его не могу! А эта жуть под названием «молоко» еще и сдобрено порядочной ложкой соды и, судя по далеко не аппетитным пятнам по поверхности, маслом. Меня чуть не вывернуло наизнанку. Еле сдержалось - не хотелось перед магом показывать собственную слабость.
        - Нет, - я подняла глаза на Маршу.
        - Пей. - Терпеливо повторила она.
        - Ни за что! - Заявила я и для верности помотала головой. Волосы лениво пошевелились и снова обвисли.
        - Выпейте, госпожа, вам поможет. - Это Прервик. Только голос у него… Будто закончил фразу не так, хотел: "Это единственное, что поможет вам от нее избавится".
        - Ага. Что б не мучилась. - Скривилась я.
        - Что вы такое говорите! - испугалась няня и даже заглянула в чашку.
        - Ай, лучше выпей, - маг подошел и начал как бы невзначай крутить перстень на пальце.
        - Ай! - взвыла Сара и все, кроме мага обернулись. Девушка прижимала отдавленные дверью пальцы к губам. На укоризненные взгляды она только виновато улыбнулась. Я закатила глаза. Обожаю свое имя!
        - И не обижай Маршу, - будто ничего не произошло, продолжил Вэл не отрывая от меня взгляда, - Она хочет как лучше.
        Я ехидно хмыкнула и решила объяснить всем присутствующим одну маленькую деталь. Но не успела. Маг, как всегда, говорил мало, а делал много. Сволочь…
        В общем, мои недавние мысли оказались пророческими. Вот вам и суеверие, что если не произнести предсказание вслух, оно не сбудется. Ага. Как же! Чашка все же оказалась у мага на голове. Вредная гадина внутри меня ехидно сообщила, что там ей самое место. Белая жидкость живописно стекала с его лица и волос, и капала за шиворот. Я бы торжествовала победу, если б он не успел все-таки заставить меня сделать глоток.
        Все замерли и в этой оглушающей тишине, нарушаемой только стуком капель об пол, нервно соскальзывающих с волос мага, прозвучал мой неестественный зажатый голос:
        - Все… Сейчас я буду тошниться…
        И, не обращая внимания на запутавшееся одеяло и кружащуюся голову, рванула к окну. Слава богам, распахнутому.
        - Духи… Я больше никогда не буду пить эту гадость… - прохрипела я, сползая спиной по стене.
        - Еще как будешь, - зловеще кивнул маг, обдав всех при этом фонтаном молочных брызг.
        - …Даже если всего за один глоток мне пообещают медленную и мучительную смерть этого торового мага…
        - Марша!
        - Чтоб его разорвало на сто тысяч мелких кровавых кусочков и разбросало по всей раине с интервалом в пятьдесят шагов, а потом прибило дождем…
        - Да, господин! - браво выступила вперед няня и вытянулась по струнке. Эх, ей бы сейчас еще каблуком щелкнуть и козырнуть!
        - Быстро на кухню и принеси эту… - «белиберду» маг проглотил и продолжил после небольшой паузы, - И принеси молоко заново.
        Марша кинулась выполнять приказ.
        - Стой! - заорала я, переползая на колени, - Марша, ответь мне на один очень важный вопрос. Только честно. - Я дождалась полного внимания и выпалила, - Ты моей смерти хочешь? Ждешь не дождешься, как я копыта отброшу и в доме вновь восстановится тишь да гладь?
        - Нет, - растерянно ответила она. Я удивилась про себя, потому как няня действительно ответила честно и продолжила.
        - Тогда не ходи! Останься со мной! Мне… Мне плохо! - я резво закатила глаза и начала оседать на пол.
        - Ой, девочка, девочка! - залепетала бабушка, прислоняя меня к кровати, - Никуда я не пойду! Я буду здесь, с тобой!
        - Правда? - слабо спросила я.
        - Правда, правда.
        - Честно-Честно?..
        - Честно.
        - Совсем-совсем?..
        - Со…
        - Марша!
        - Вэлмир! - строго рявкнула няня и обернулась к магу, - Как тебе не стыдно! Совсем бедную девочку замучил! Ты посмотри до чего довел! Никогда такого не было, что бы гости в этом доме не получали должной заботы, тем более что заболела она здесь! При Мелвине такого никогда не было и быть не могло! Ты посмотри какая она слабая! А ты…
        - Изверг, - согласно кивнула я, бросая торжествующий взгляд на Вэла. Марша встала за меня стеной, не ошиблась я в ее характере! А еще, она до сих пор считает, что Вэла нужно учить уму-разуму, словно ребенка маленького… Впрочем, я с ней полностью согласна.
        Маг слушал няню молча. Он отлично знал, что ели начать оправдываться или перечить, то лекция перерастет в настоящий скандал. Вот он и прикусил язык. Смотрит в пол, крепится, но виду не подает. Только уши покраснели. Да при взгляде на меня в его глазах появлялось столько «благодарности» и «ласки»… У-у-у… Бедная я, бедная! Только потерявшего голову от ярости Т" Минна мне не хватало для веселой и насыщенной событиями жизни!
        Наконец, Марша закончила и, удостоверившись что со мной все в порядке, уселась на край кровати. Я приняла вид умирающей, томно закатила глаза, прижала тыльную сторону ладони ко лбу, так, чтобы Марша не видела моих глаз, и посмотрела на мага с откровенной издевкой. Как я и думала, мальчишество в его душе победило.
        - Все, Эл… Ай, ты меня достала, - почти прошипел Вэл,
        - Вэл! - предостерегающе нахмурила брови няня.
        - Да она же просто напросто издевается! Но ничего. Сейчас я тебя буду лечить собственными… лекарствами…
        От его демонической улыбки мои волосы встали дыбом, а по спине пробежал целый табун мурашек. Карат… Ох и не к добру это все…
        Вэл сердито хлопнул дверью и его шаги, обычно бесшумные, прогрохотали в сторону лаборатории. Ма-а-ать…
        Сара, почуяв запах паленого, пискнула что-то невразумительное и торопливо побежала "по делам". Все же женская интуиция - великая штука.
        Шаги прогрохотали обратно. Вэл ворвался внутрь, словно локальный ураган, дернул рукой и со стуком поставил бутылку на стол. Все мы провожали каждое его движение взглядом. Я недоверчиво покосилась на бутыль.
        - Что это?
        Маг не отвечал. Он выхватил у Марши из рук кружку, вытянул пробку из зеленого горлышка со смачным хлопком, наполнил чашку какой-то мутной жидкостью…
        - Вэл?.. - многообещающе потянула Марша.
        - Няня, уйди, - отмахнулся маг, что-то колдуя над чашкой. Марша продолжала сверлит его взглядом.
        - Мухоморовка… - недоверчиво втянул носом воздух Прервик, - Она, родимая… Помню я, папка ваш, господин, такую…
        - Да? - растерянно удивился Вэл и покачал головой, - Как это я так…
        - Точно вам говорю, это мухоморовка, господин.
        Не знаю сколько бы еще продлилась его растерянность, но тут снова вмешалась Марша.
        - Вэл, - растягивая слова, начала она, наблюдая за тем, как сини искры соскальзывают с перстня и растворяются в жидкости, - А поприличнее у нас в доме ничего нет?
        - Мне нужно довольно крепкое.
        - Есть светлоарильский коньяк.
        Маг задумался и почесал затылок типично деревенским жестом.
        - Ладно, все равно уже поздно. - Что поздно? Почему поздно? Для кого поздно?! - Пей.
        Он подтолкнул чашку ко мне. Марша фыркнула и под торжествующим взглядом Прервика вышла за дверь. Маг на ее демонстративный уход не обратил никакого внимания - он был очень занят, пытаясь пересмотреть меня в гляделки.
        - Нет, так не пойдет! - заявила я и уставилась на прочерченную шрамом переносицу мага, - Одна я пить не буду!
        - Боишься, отравлю? - поднял бровь Вэл
        - Нет. - Гордо подняла голову и с чувством собственного достоинства продолжила, - В одиночестве пьют только законченные алкоголики. Ты решил меня споить, а потом обвинять во всяком непотребстве до конца дней? Или… ты собираешься их устроить? Непотребства, в смысле?..
        Мои подначки он пропустил мимо ушей. Жаль, жаль, я думала он разозлиться.
        - Пей.
        - Я все сказала - одна не буду! И точка!
        Вэл поморщился, недовольно дернул уголками губ и оценивающе посмотрел на Прервика. Тот посчитал возможность тоже высказать свое мнение.
        - Двое, господин, тоже как-то…
        Он состроил гримасу и начал вертеть рукой, будто выкручивая свечку из подсвечника.
        - Ясно, ясно! - поднял руки маг, сдаваясь. - Так… Норта сегодня нет… Да и должен же хоть кто-то остаться вменяемым… - пробурчал он и тяжело вздохнув, наколдовал железную походную кружку. Я подняла брови и вопросительно подмигнула Прервику.
        - А у него другие не получаются, - хихикнул дворецкий и схватил бутылку. - Я из горла, господин, не утруждайтесь! За выздоровление, - заявил он и приложился к бутылке. Мы с магом замерли с поднятыми кружками и с интересом наблюдали за его действиями.
        Прервик выпил, сморщился, встряхнулся… и пошел в присядку по комнате!
        - Эк его заколбасило… - ошалело пробормотала я, - Эй, маг, ты что туда добавил?
        - Кроме энергетика и восстановителя ничего… вроде. Если Марша опять порошки не перемешала.
        Мы вновь посмотрели друг на друга. Я сощурилась.
        - Пей, чего же ты замер?
        - Только вместе с тобой.
        - Начинай, а я потом подтянусь, - кто знает, как это зелье подействует и какие побочные эффекты появятся?
        Он пожал плечами и выпил. Одним глотком. Меня аж передернуло. Бедненький… Боги, а мне его подвиг повторять!
        Я посмотрела на его абсолютно каменную физиономию, погадала, какое же самообладание нужно проявить, чтобы не поморщится, и последовала его примеру. Ну… Во всяком случае, постаралась последовать. Такой гадости, скажу я вам, в жизни не пробовала! Но все равно упрямо глотала. Если уж какой-то Т" Минн смог, то почему я не смогу?!
        - Ты бы хоть сахару добавил… - прохрипела я и закашлялась. Правда, кашель тут же перерос в хихикание. Какие у них всех, однако, лица смешные!
        - Эй, эй, Прервик! - внезапно опомнился и отобрал у бедного старичка бутылку маг, - Да ты уже половину вылакал! Когда успел?! - возмутился он.
        - А тебе, господин, ик, жалко, да?..
        Я опять захихикала. Что-то с жутким мявом оттолкнулось от подоконника и полетело в кусты. Кажется, кот не выдержал разворачивающегося перед ним действия и малодушно бежал. Слабак! Хотя, жалко его… Хороший котик был!
        - Вэл! - крикнула я, давясь хохотом, - Мне скучно!
        - Почему?
        - Не знаю. Так, все, я в последний раз спрашиваю - я твоя пленница?
        - Да.
        - Вот и развлекай меня!.. Вэ-э-эл! Мне скучно!
        - Почему?
        - Не знаю… Наколдуй что-нибудь, а?
        Эх, знала бы чем это все закончится… Удавилась бы в колыбели! Одного только демона мы изгоняли часа три, про остальное я вообще молчу!
        Вэлмир.
        Я раздраженно тряхнул головой. Молоко текло с меня водопадом, от меда и масла сделался весь липким и жирным. Неприятные ощущения, хотя и терпимые. Ну, Эл Тайн, не хочешь по-нормальному, будем по-народному. Влетел в лабораторию, споткнулся об стул и с громким выражением своих чувств зацепился за стол. Увидел бы меня сейчас отец, отлупил бы только так. А потом долго смеялся. Какой из меня воин, если я не могу пройтись и не задеть мебель?.. А все это Эл Тайн.
        Вот и бутылка… А почему их две?
        На стеллаже стояли две абсолютно одинаковые бутылки из темно-зеленого стекла. Откуда вторая? Разве я две настойки у Филина брал? А, тор с ними, похоже там одно и то же зелье. Все-таки прав был Филин, когда говорил, что лекарство от простуды и гриппа всегда должно быть под рукой. Я еще удивился тогда. Зачем? Маги же не болеют? Но он настоял. Правильно, значит, сделал.
        Рука замерла перед абсолютно равнозначным выбором. А, тор, какая разница? Взял ближнюю бутылку и быстро поднялся к Ай в комнату. Поставил бутыль на стол, стараясь не обращать внимания на три пары глаз, настойчиво изучавших меня.
        - Это что? - недоверчиво спросила Эл Тайн.
        Погоди, сейчас узнаешь. Я выхватил кружку у Марши, вытянул пробку, налил зелье… что-то оно не такое, каким должно быть.
        - Вэлмир? - угрожающе спросила Марша.
        - Няня, уйди, - Не до тебя сейчас. Я начал вычерчивать на дне кружки руну, мысленно проговаривая заклинание. Рискованное дело я конечно же затеял… Кто знает как это заклинание подействует на Эл Тайн? У обычных людей после него просто повышается активность, появляется эфемерная тяга к совершению подвигов… Но Эл Тайн и так гиперактивна… А, ладно, старая кобыла борозды не испортит!
        - Мухоморовка, - сказал Прервик. - Она, родимая. Помню отец ваш, господин, такую… - начал было он, недвусмысленно подергивая кустистыми бровями. Вот как сейчас сболтнет что-нибудь!
        - Да? - перебил его я и понюхал жидкость. Точно. Тор, надо же было так перепутать. - Как это я так…
        - Точно говорю вам, господин, она!
        Хм, а что? В народе таким… домашним лечатся. Хотя, спаивать девушку… Да её даже девушкой назвать сложно. Чернокнижникам все ни по чем. Была не была.
        Правда рубит с неё хорошо, крепкая вещь…
        - Вэл, а поприличнее у нас в доме ничего нет?..
        От голоса няни сквозило таким недовольством, что мне стало не по себе.
        - Мне нужно крепкое, - естественно, только в крепком напитке это заклинание действует как надо. Тут вообще обратно пропорциональная зависимость - чем меньше алкоголя в жидкости, тем сильнее побочные эффекты. А «опьянение» после этого энергетического заклинания гораздо сильнее, чем от алкоголя. И более опасно… для окружающих предметов. А при большой крепости напитка побочное действие почти сводится на нет.
        - Есть светлоарильский коньяк.
        Я покачал головой. Коньяк - вещь, конечно, хорошая, но се же несколько послабее мухамороки будет… Да и, к тому же, я уже закончил заговаривать это «лекарство», с коньяком пришлось бы опять долго возиться.
        - Ладно, все равно уже поздно. Пей.
        Подсунул кружку ей под нос. Ай скривилась, как от тухлятины. Марша укоризненно посмотрела на меня, недовольно покачала голой и вышла из комнаты.
        - Не, так не пойдет! Одна я пить не буду!
        - Боишься отравлю?
        - Нет. В одиночестве пьют только законченные алкоголики. - прищурившись, произнесла она и тут же взялась за тираду, смысл которой от меня ускользнул. Я как раз размышлял над ее словами. Не хочется, а что делать?
        Я потер шрам. В последнее время эта привычка перестала меня успокаивать. Посмотрел на Прервика.
        - Двое, господин, тоже… - Прервик подкрался поближе к Ай и просительно заглянул в глаза.
        - Ясно, ясно! - что с ними поделаешь? Материализовал вторую кружку. Можно было, конечно, пригласить Норта, наш конюший никогда не отказался бы от бесплатного «угощения», но как раз сегодня он отпросился навестить родственников Калиме. Да и опасно было бы оставлять его наедине с Эл Тайн. И не только потому, что она может его напугать. Просто, боюсь, если Норт узнает ее тайну, эта новость перестанет быть тайной очень скоро.
        - За выздоровление! - дворецкий прильнул к горлышку.
        И тут его понесло.
        - Эк его закалбасило! - Ай недоверчиво покосилась на кружку. - Эй, маг, ты чего туда добавил?
        Я ответил ей чистую правду. Меня и самого поведение Прервика удивило, хотя я, вроде бы привычный.
        Эл Тайн сощурилась и хитро посмотрела на меня.
        - Пей, чего же ты замер? - довольно агрессивно спросила Ай.
        - Только вместе с тобой. - Спокойно ответил я, и красноречиво посмотрел на чашку у нее руке.
        - Начинай, а я потом подтянусь. - Ай не желала уступать.
        Помню, лет в шестнадцать в Деревне Магов я умыкнул у отца такую же бутылку с мухоморовкой. Он тогда часто ее делал и использовал как основу для многих погодных заклинаний. Вместе с моим другом Маром мы ушли в лес, на прогалину, и решили «дерябнуть» по-взрослому, а потом поделиться впечатлениями со всеми мальчишками нашего возраста.
        Лесное зверье вернулось обратно, отойдя от шока, только недели через две. Хорошо мы побесились. Но от отца мне тогда досталось… Мару-то ничего не сделали, вот что самое обидное, тот сумел отговориться моим влиянием. Это кто еще тогда на кого повлиял!
        Эл Тайн явно не нравилось содержимое, но она упорно давилась. И что она пытается доказать? Поди, разбери. Ей бы и одного глотка за глаза хватило, а она упрямится.
        С хриплым выдохом она опустила кружку и отдышалась. Не смотря на написанное на лице страдание, она самодовольно щурилась.
        Ай, широко улыбаясь, посмотрела на меня. Понесло человека, хотя я и сам не лучше. Разучился, все-таки, пить. Нет. Никогда и не умел.
        - Вэл, мне скучно!
        - Почему? - по-моему, нет ничего веселее плясок старого Прервика. Особенно когда у него в голове что-нибудь переклинит.
        - Наколдуй чего-нибудь, а?
        И я наколдовал. Знал же, всем захочется приключений. Помрачение на меня нашло, никак не иначе.

* * *
        Я с трудом разлепил веки, но тут же зажмурился. Вставать рывком, как я обычно делаю, не рискнул. А голова-то болит!.. Осторожно начал вспоминать, что же такое вчера произошло. Так…
        Сначала, конечно, все было безобидно. Я подвесил Прервика в воздухе и он продолжал плясать уже под потолком. Ай веселилась от души, но это быстро ей надоело и она начала трясти меня за локоть, требуя "яких разных фейерверков". Вэлмиру же надо придумать что-нибудь ещё!
        Не спорю, придумал. Решил вызвать из чистилища пару бесенят и заставить их поплясать вместе с Прервиком, но, будучи не совсем в здравом рассудке, перестарался и вызвал бессемейного демон. Как мне это удалось, до сих пор понять не могу, с подобное не каждому демонологу под силу, а я эту науку никогда не любил, да и способностей особенных не замечал. Если сказать совсем уж откровенно, их не было вообще. Но после всего лишь одного стакана мухоморовки они появились. Даже странно как-то. Хотя отец всегда утверждал, что эта лекарственная настойка обладает чудодейственными свойствами, но употребление ее в больших количествах приводит к непредсказуемым последствиям. Прав он был. Прав.
        Вообще, было весело. Мы устроили прямо-таки показательное выступление боевого мага и чернокнижницы для Прервика, пока изгоняли демона. Правда, старый дворецкий мало что понял, но вот сам демон повеселился на славу. Он стоял в Круге Чистоты и хохотал до слез. Правда, Ай все время грозилась, что вот сейчас только отыщет свой ритуальный нож, и кровь польется рекой. И что ему крупно не поздоровится, когда он лишится своих «распрекраснейших» рогов, которыми она потом украсит стену напротив камина и будет вешать шляпы, но делала она это до того забавно, что демон, хоть и был рад тому, что круг непроницаем с обеих сторон и невменяемая Эл Тайн до него не доберется, попросил меня, что если мы захотим повторить подобное, то обязательно его пригласили. И еще пару-тройку его друзей, которые, он хвостом клялся, ни за что не поверят ему, где и в какой компании он побывал, и в каком состоянии эта компания была. Дескать, это только «бородатые» анекдоты начинаются так: "Собрались как-то Эл Тайн и Т" Минн в одной комнате…". Что было дальше, я уже не помню.
        Попробовал снова открыть глаза. Со второго раза получилось. Что мы имеем? Оказывается, я спал не у себя в комнате. Вот, только, где?
        В этот момент кто-то счастливо вздохнул, лежа у меня на груди и посильнее… обнял меня? Честно, я боялся узнать, кто это. Не Прервик же? Тогда остается только… Хотя оба варианта хороши…
        Изящные, тонкие руки довольно-таки крепко обхватили меня за шею, острые коленки подтянулись к груди, будто кто-то пытался свернуться клубочком… Духи… надеюсь, этого никто не увидел. Эл Тайн по-хозяйски устроилась на мне, вольно обняв меня, и сияющей физиономией устроилась на моей груди. Что же ей сниться, если у нее такое довольное лицо?
        Я, с характерным шлепком, почти мягко но так, что голова загудела, шлепнул себя по лбу ладонью. Надо её разбудить, только как? А главное, что потом будет? Попытался разжать её руки. Ничего себе, вцепилась как в родного, даже волосы и те обмотали меня. Хотя, как я успел заметить, это было вполне в их духе… Вот интересно, а они - отдельное существо или необычное проявление сущности Ай? Вот тор, нашел время!
        Осторожно потрепал её за плечо. Ноль внимания.
        - Ай, - я повторил попытку. Бесполезно, спит. И кто ее научил так крепко спать? Так всех врагов проспишь! Я хмыкнул собственным мыслям. Поздно, батенька, враги уже рядом. Под боком. Вернее вместо матраса.
        Откуда-то снизу послышался басовитый храп. Смачный такой, здоровый и нескрываемый. Повернул голову. Рядом с кроватью, в обнимку с пустой бутылкой, спал Прервик.
        - Прервик, - негромко позвал я.
        Он недовольно повернулся ко мне спиной.
        - Прервик, ты глухой? Марша зовет! - все тем же шепотам прикрикнул я.
        Дворецкий быстро подскочил с пола, на ходу одергивая рубаху и приглаживая волосы. За мгновение из сонной мухи он превратился в бодрого старичка.
        - Господин, я… Что это? - что ж, Прервик единственный, кто когда-нибудь лицезрел подобное. (ХА-Ха-Ха! Автор истерично смеется. Первый, как же! А как же Прародители обоих родов? Хотя… Кто их мог видеть?! Н-да, проблемка…(после прочтения соавтором - удалить))
        - Великое пробуждение. Открой окно и распорядись о завтраке, - я приподнял голову, но тут же уронил ее обратно. - И что-нибудь холодное найди.
        - Да, господин.
        Прервик послушно открыл окно. Подобрал пустую бутылку и ушел. Теперь будем думать, как разбудить Эл Тайн так, чтобы и драконы сыты и овцы целы. Но от размышлений меня отвлек душераздирающий скрежет по карнизу. Показывая чудеса кошачьей ловкости, кот прямо с крыши спикировал на подоконник. Не обращая внимания на нас, он принялся умываться. Несчастное животное, всю ночь, поди, провел на улице. Может, я подменю себя на кота?
        - Кыс-кыс-кыс!
        Кот медленно повернул голову на меня. Видимо, наш вид очень удивил кошача. Он отчетливо вздрогнул, застыл, человеческим жестом выпучил глаза, покачнулся, отчаянно пытался удержаться на подоконнике… Но шок был настолько сильным, что он не смог удержаться, и с диким мявом выпал из окна. Жаль, ты был моей последней надеждой. Тогда будем будить по-простому. И да помогут мне Высокие.
        - Ай, вставай! - начал тормошить её.
        Что же она не просыпается? Попытался снова вырваться. Бесполезно, она только сильнее прижалась ко мне и руки сжала, словно я был ее любимым плюшевым медвежонком. Ещё и ноги на меня закинула!
        Все, надоела. Я поставил на себя щит, а в Эл Тайн запустил маленькой магической молнией… Никакого вреда, только ощущения… Совсем слабенькая молния… И что она так подорвалась?…
        Айлисса.
        Я спала и снился мне прекрасный сон. Поначалу.
        Огромное, белоснежное поле ромашек до самого горизонта, и я сижу в самом его центре. И небо и земля в желто-белых тонах. Я сидела, поджав ноги прямо на цветах и плела венок. Точно такой же, какой был у меня на голове.
        Я счастливо улыбнулась и радостно посмотрела на солнце. Глаза совершенно не слезились и я могла спокойно насмотреться на яркий зеленоватый шарик в свое удовольствие. Я засмеялась и откинулась назад. На, почему-то, была белая крестьянская рубаха, расшитая красной нитью и желтый сарафан.
        Вдали раздался чей-то смех… Заливистый… Так и захотелось к нему присоединиться… появилась мысль, что именно так и выглядит рай…
        Но обдумать такое неожиданное открытие мне не дали. Как обычно бывает во снах, резко проснулось чувство тревоги. Я беспокойно огляделась, но ничего опасного не заметила. Сердце колотилось все громче, отдаваясь где-то в висках, разум начал затопляться паникой… И тут началось. Ко мне, через все поле, почти не касаясь лапами земли и не шевеля ромашки, потешно зависая в воздухе, летел Бобик. Рыжая шерстка осыпалась золотистыми искрами, взмывая вверх, и тут же опускалась вниз, будто облачко. Я даже залюбовалась!
        Тут я заметила, что глаза у Бобика совершенно дикие, уши прижаты к голове, а взор, полный непонятной надежды, устремлен на меня. Сначала я не осознала всей бури эмоций, что он выражал, а потом все же догадалась поднять глаза. Бровь сама по себе неумолимо поползла вверх, почти скрываясь под волосами. Что ж, даже во сне остаюсь верна самой себе!
        Следом за Бобиком, точно так же подпрыгивал и зависал в воздухе маг. Я даже глаза от удивления потерла, может, примерещилось?! Так, непорядок, товарищи, что Т" Минн делает в моем сне?! Я уже собралась вымести его из своих мыслей воображаемой метлой, мне его и в жизни во как хватает, но мне стало интересно, что будет дальше… Любопытство кошку сгубило…
        Вслед за Вэлом из-под земли вынырнула Сара. Она широко улыбалась перепрыгивая с цветка на цветок, и раскидывала руки так, будто хотела обнять весь мир… Ну, или отдельно взятого мага. Смотрела она, во всяком случае, только на него. Я присмотрелась и поняла, что у Вэла взгляд тоже дикий, приправленный порядочной долей надежды. Ага, не хочет, красавец, попасть в объятия такой… настойчивой… девушки.
        Но вот на горизонте показалась Марша. Она бежала, высоко поднимая колени и подхватив юбку руками, и тревожно следила за взмывающими вверх и вниз волосами Сары. Заканчивал процессию тощий Прервик в обнимку с зеленой бутылкой в пол собственного роста и, почему-то белым полотенцем на шее.
        Я так засмотрелась на это действие, что забыла, что вся эта белиберда мне сниться, уверилась в реальности происходящего… И каков же был мой ужас, когда я осознала куда они бегут и что вся эта куча тел сейчас окажется НА МНЕ!!! Я заметалась, пытаясь убраться с их пути и отсидеться в стороночке, но цветы обвили мои руки и ноги, не давая сдвинуться с места, и распускаясь поверх зеленых жгутов издевательски белыми цветочками. Наверное, мои глаза стали такими же, как у Бобика. А может даже и хуже. Во мне забилась истерика и буквально животный ужас. А еще неудержимо захотелось чихнуть. (все у меня не как у людей! Даже ужастик нормально посмотреть не могу!) Я крепилась, смутно представляя, что если чихну, то миру придет конец, стараясь не выпускать все приближающуюся процессию из вида, и, наконец, не сдержалась.
        Я чихнула и открыла глаза. Волосы как обычно за что-то зацепились и дернули мою голову рывком, когда я попыталась нормально, рывком, встать. Я чихнула снова и выругалась. Больно! Да еще и какой-то вредный маленький зверек поселился у меня в переносице и скребет лапками! Чтоб его!..
        Я замерла и прислушалась к собственным ощущениям. Что-то было не так. И, чую, это «что-то» ох как мне не понравилось!
        Предмет неожиданной и страстной любви моих волос гнусно захихикал. Да, да, поклясться готова! Именно гнусно и именно захихикал! Что?! Захихикал?! Он?!.. Какого… Я вся словно окаменела. Даже нос чесаться перестал.
        Не-е-е-ет… Так подло хихикать может кто угодно, но только не этот… Этот…
        - Т" МИНН!!! ТЫ ЧТО ЗДЕСЬ ДЕЛАЕШЬ?!!?!.. - от возмущения я даже ни разу никуда его не послала и вообще, все вышло до ужаса прилично. Видимо, он это тоже заметил и понял, что приличие - крайняя степень моего состояния невменяемого бешенства. Он рванулся и от неожиданности волосы его даже отпустили, быстро перевернулся, рухнул вниз, подскочил, попятился, споткнулся, завалился на пол, пропуская над головой первую подушку, но быстро поднялся и вторую уже поймал. Да, сглупила я по-крупному. Теперь этот проклятый Тленом маг закрывался подушкой и я не смогла достать его дротиками. А так хотелось! Полетели первые перья.
        - Ай, успокойся! - боком, словно краб пробираясь к двери. Как у него все ловко получается! Небось, опыт большой, да?
        - Ах, Ай! Ах, успокойся! Да я сейчас!.. - впервые в жизни у меня иссякли слова и я не смогла доступным языком донести все своим мысли. Я так умудрилась этому факту, что умудрилась выпустить мага из поля зрения. Тот, торов проныра, не упустил единственную возможность спастись, и нырнул за дверь. Изрезанная дротиками подушка осталась к комнате, защемленная дверью, и медленно поползла вниз.
        - Карат тор…
        Я огляделась, посмотрела под кроватью, полазила в шкафу, но никаких новых квартирантов там не обнаружила. Видимо, Вэл был единственным. Я мрачно прищурилась и уставилась на дверь. Ну, Т" Минн, держись! Я тебе устрою «сладкую» жизнь!
        Вэлмир.
        Быстрей, в гостиную, пока ноги унести могу. Прервик, как ни в чем не бывало, вычищал сажу из камина, Марша хлопотала на кухне. Я повернул в коридор и на повороте столкнулся с Сарой.
        - Доброе утро, - сказал я, ловя её, не давая заработать синяк на пол лица.
        - Вэлмир… ты проснулся? - Сара не поднимала на меня голову.
        - Только что. Не выспался, - не сдержал зевок я.
        - Понимаю, ночью вам не до сна было.
        - Разве?
        - Ну, да, - смутилась Сара.
        - Ты про демона, - отмахнулся я.
        - Нет… про вас и госпожу Ай. Понимаю, вам всю ночь спать не давали, и Прервика сторожить поставили… - и только тут Сара поняла, что я сказал и резко побледнела, - Какого демона?
        - Бессемейного, - ответил я и постарался успокаивающе улыбнуться.
        Девушка вскрикнула и прижала кулачок ко рту… Но не успел я ей сказать, что все в порядке, как она расправила плечи и смерила меня уничижающим взглядом. Нет, слуги так не смотрят на господина.
        - Ну, да, мужчины чего только не придумают в свое оправдание, правильно Ай говорила, - Сара вздрогнула от невольного упоминания «соперницы», но тут же гордо вздернула носик и пошла дальше.
        Значит, Прервик не единственный, кто это видел. Тор. Я дернул плечами и пошел в лабораторию.

* * *
        Странно, но во второй бутылке тоже оказалась мухоморовка. "Вэлмир, лучшее лекарство от всех болезней только этот бальзам!.." Тьфу, старый хрыч. Ладно, пусть стоит. Только поставить её надо к другому алкоголю. Подошел к самому дальнему шкафу. Да, коллекция что надо. Не менее двух сотен бутылок с различными винами, коньяком, мухоморовкой, а её мой отец придумал десять видов, и всякого другого пойла. Не думайте, что я заядлый алкоголик. Эта традиция сохранилась ещё от первого Т'Минна. Странная, конечно, но все же традиция.
        С момента зрелости каждый Т'Минн, разумеется, мужчина, собирает алкогольные настойки и тому подобное, чтобы в дальнейшем опустошить свою коллекцию на свадьбе. Потом снова долго и упорно собирать, чтобы потом распить на рождение первенца. Потом снова до первого грандиозного события и так до смерти.
        Не все здесь мое. Большинство отцовское. А еще сотни бутылок в погребе. Хотел успеть собрать до моей свадьбы, до внуков… Теперь её продолжаю я. Да, если я, наконец женюсь, к тому времени количество бутылок перевалит за тысячу, куда же я их ставить буду? Тьфу, ты, тор! Наверняка от Эл Тайн заразился, все не о том думаю! Все равно, до этого как до луны пешком, да я и не тороплюсь, и кандидатуры нет подходящей. Хотя с этим и нет проблем. Вот разберусь с чернокнижниками, может, тогда…
        Взять, например, Сару. Почему я не женюсь на ней? И что с того, что простолюдинка? Это у человеческих родов с этим строго, а у магов? К магам и отношение другое, и требования. Она милая девушка, умная, хозяйственная, но наивная… На все смотрит сквозь розовый туман и очень удивляется, когда ее мечты не совпадают с реальностью. Она живет мечтами. Конечно, взгляд на мир такого человека довольно интересен, но ей лучше быть просто моим другом. В Деревне Магов живет замечательная девушка, её зовут Вэкса. В детстве нас обручили родители, хотели, чтобы она стала моей женой когда мы оба вырастем. Довольно смелые ожидания. Я не видел её много лет. Помню её только из детства. Сияющие голубые глаза, длинные прозрачные ресницы и светлые волосы. Какая Вэкса теперь, ума не приложу. Не могу представить того непоседливого ребятенка взрослой девушкой. Она навсегда останется в моей памяти маленьким и скромным ангелом во плоти. Я наведываюсь в Деревню Магов регулярно, навещаю Элизу, но на уехала в Училище как раз тогда, когда мне было совсем не до старых друзей. Учиться по ее специальности пятнадцать лет, и она ещё
не закончила учиться. Её в жены точно не возьму. Я её даже не знаю, а если и знаю, то опять же, как друга и не думаю, что что-либо способно изменить мое представление о ней. Пусть она поручена мне в жены. Может, она и не хочет? Лучше пусть будет свободна. Эл Тайн… Ну, с ней не соскучишься. О магии с ней можно поговорить, она все понимает. Хотя, это уже перебор. Враг он и за горами враг. (Знаешь, Миш, я бы сказала: "Враг, он и под одеялом враг", извини, конечно, за пошлость! После прочтения соавтором - удалить.)
        И кого прикажите мне взять в спутницы жизни? Не кого. Да и не зачем, пока.
        Из гостиной послышался звук падающей мебели. Мне еще опасно туда заходить. А чем прикажете заняться? Надо искать заклинание для Ай. Книги уже ждали меня неряшливой стопкой на столе. Вот, самое время немного отвлечься. Приступим…

* * *
        Прошло около двух часов. У меня ужасно затекла спина. Если не разомну её сейчас, останусь скрюченным на всю оставшуюся жизнь. Накинул рубашку и вышел во двор через черный ход.
        Последние теплые дни солнечной осени… По утрам лужи покрываются тонкой корочкой льда. Природа в преддверии зимы. Листья почти полностью опали, и только величественные дубы никогда не расстаются с ними, гордо простаивая зимы в полном облачении.
        Я глубоко вдохнул осенний воздух. Пора бы и размяться. Достал кинжал, закрыл глаза, бережно провел рукой по рунам. Кинжал потяжелел в руках. Не открывая глаз, махнул мечом. С ним я чувствую себя более уверенно. Размахнулся с плеча, прорезав воздух. Сделал выпад вперед, развернулся на правой ноге назад, взмахнул мечом и вонзил его в землю. Раздалось сдавленное «мяу».
        Открыл глаза. Рыжий сидел и смотрел на меня испуганными глазами. Меч был вонзен в землю буквально в пяти сантиметрах от его хвоста.
        - А ты тут что делаешь?
        Кот громко сглотнул.
        - И давно ты здесь сидишь?
        Рыжий что-то недовольно проурчал себе под нос и запрыгнул на подоконник. Он неуклюже карабкался по карнизу на второй этаж. Весьма интересное зрелище. Но целью кота был чердак. Что он там забыл? В окне никого не было. Но за секунду до этого чья-то тень с движущимися волосами мелькнула в маленьком окошке и растворилась в темноте чердака. Конечно, кто бы это ещё мог быть.
        Когда я достаточно размялся, снова вернулся к поискам. Все оказалось без толку. Вскоре понял, что разминался, что не разминался - эффект тот же. Прошел только час, а меня начала одолевать усталость. Мухоморовка дает о себе знать? Может быть. Листал четвертую книгу, но даже близко ничего похожего не попадалось. Все как будто против меня.
        Айлисса.
        Я опасливо выглянула из-за угла. Пора смываться! А то сейчас как появится разъяренная Сара и начнет верещать на весь дом. Да, не стоит дразнить Удачу, она может и подшутить… В виде внезапно свалившейся на голову служанки… Б-р-р-р!
        Из кухни явственно слышались звуки оплеух и яростный голос Марши. Да… Не повезло Прервику. Но это я так, из чистой солидарности. Собутыльники, как-никак. Пойти, что ли, заступиться за него? Сказать, что это Т" Минн во всем виноват? Дескать, приказал бедному дворецкому, а тот, как ни противился, не смог нарушить волю хозяина! Я фыркнула. Обойдется. Оставил меня наедине с этим… этим… ладно, не будем ударяться в перечисление рогатого скота. Оставил, дуэнья престарелая, мать его, наедине с мужчиной, в моей комнате, в постели!!! Идиот! Нет, я, конечно, знаю, что он полностью поддерживает своего господина, но меня-то он понять должен был! Вот как пойдет слухи, какие на самом деле отношения у Эл Тайн с Т" Миннами, так век потом не отмоемся! Я-то что, мне пофигу, а вот мама? Она же при дворе, официальный представитель дома Эл Тайн! Карат Сзит ри Кхар Тхор!!! А все он виноват! Он! Как говорил дядя: "Если вам надоели взлеты и падения, хочется стабильности и твердой почвы под ногами, завязывайте с прыжками на батуте". Завязывайте. А я не могу! Вся эта ерунда происходит здесь, в этом тхором, драконье пламя,
поместье, а мне не сбежать, не вырваться отсюда! А кто меня сюда притащил?! Т" Минн!!!
        Вообще, Марша довольно милая и добрая старушка. Но слишком продолжительное общение с Вэлом и пребывание в доме сумасшедших магов сделало свое дело. Да, не завидую я Прервику, ох, как не завидую! Хотя, лично бы присоединилась. Нечего спивать нежную, хрупкую, маленькую меня. Но выплескивать эмоции на дворецкого я не собираюсь. Нет, зачем? Буду беречь концентрированный яд для главного виновника, так сказать, веселья. Прервик, что ни говори, человек подневольный. Хотя мог бы и вмешаться!
        Сара на шум так и не спустилась. Тоже, небось, свою бабку в гневе боится. И правильно делает! Даже мне страшно, что уж говорить про простых обывателей?.. А может обиделась на то, что мы ее не позвали? Знаю я этих молоденьких девчонок! Не пригласили, козлы, потому как посмели развлекаться без меня. Пригласили, уроды, как могли обо мне ТАК подумать?! Да что бы я… Тьфу! Ну и карат с ней, с этим апельсином на елке!
        Хорошо, что у магов здоровье такое крепкое, а то бы страдала сейчас больной головой. Она у меня, в принципе, никогда здоровой и не была, но зачем усугублять ситуацию? Тем более что от похмельного синдрома это все равно не спасло бы… Но ведь спасло! Странно как-то, правда?.. Хотя о чем я думаю, тут же все проще пареной репы! Подмешал он мне что-то, как есть подмешал! Вот неприятных последствий и не осталось. Заботливый. Ага.
        Как так получилось, что шкаф упал? Не знаю, проходила мимо, ничего не трогала, а он взял и… Ну, ладно. Если серьезно, то я и сама себе удивляюсь. Такой большой он и такая маленькая я, мы с ним явно не пара. Как так вышло? Я сразу дала понять, что не желаю с ним иметь ничего общего, но он, видимо, этого не понял и чуть не припечатал меня к полу. Еле выскочить успела! Это я о шкафе, разумеется. Нет, представьте только, такая махина летит на тебя, да еще и дверцами радостно машет. Вот он я, явился. И рожа такая счастливая-счастливая… Где у шкафа рожа? Не знаю, это я так, для образности. К тому же, сами знать должны, это у каждого по своему. Ага. У всех рожи в разных местах появляются. От степени помешательства зависит.
        Но этот точно выглядел довольным, тумбочка-переросток. Меня вообще мало чем можно испугать. Попробуйте, поживите с мое в Черном замке! Стоит только в него попасть, как тут же осознаешь, что попал уж если не к самому Владиславу Дракуле, то уж к его племяннику точно. Чего стоит хотя бы одна огромная люстра, выполненная в готическом стиле. Если бы на ней горели обычные свечи, а не магические светляки, то пока прислуга зажигала бы все свечки по очереди, первая окончательно расплылась и погасла. Как проходишь под такой махиной, так сразу в воображение кровавые картинки появляются - упадет, раздавит к тору. А она еще, зараза, все время раскачиваться начинала, как я мимо проходила.
        Но все страхи существовали не долго. Если постоянно находишься с ними бок о бок, есть только два пути - свихнуться на фоне жуткой атмосферы или получить минимальный иммунитет от страха. Такая своеобразная проверка на вшивость. Но в маги, особенно в маги крови, слабонервных, психов и самоубийц не берут. Ведь чтобы быть магом крови, нужно просто нереально, почти нечеловечески хотеть жить. Их давят в утробе. Не всех, правда, поправилась я, вспоминая Хариту и ее «исключительную», по выражению Мерка, мамашу. Да уж, куда еще исключительнее… Хотя не только они. К этому списку можно смело причислять и двух других жен моего папаши вместе с ним самим. Чего там мелочиться, и меня прихватить. Для компании. И надеются, что мне передалось не слишком много папиных генов. (Не дура я, знаю, что количество переданных генов обоих родителей постоянно! От Кота набралась, от кого же еще? Он у нас один странными науками балуется.) Почему я так не люблю собственного отца? Кто вам сказал такой бред?! Я их всех просто обожаю! Так люблю, что задушить готова!
        Но, ладно, вернемся к нашим баранам. Когда я открываю шкаф, у меня всегда появляется чувство глубокой настороженности. Вообще, шкаф - самая непредсказуемая вещь во Вселенной. Никто не знает, кто или что в очередной раз из него появится. Такой своеобразный «черный» ящик.
        А появиться из него могут вещи самые что ни на есть разнообразные. От грязных носков, до голых дядек, ждущих Третьего Пришествия. Кот, например, очень оригинально решил проблему с молью. У него в шкафу на легальных условиях жили маленькие уродцы, откусывающие руку по самую шею любому, кто посмеет туда сунуться. Для меня так и осталось загадкой, как он сам с ними справлялся. Возможно, попросту смирился с их существованием и плюнул на испорченные вещи.
        Еще одна причина фобии шкафов тоже связана именно с этим моим дядей. У всей нашей семьи замечательно развита и продолжает прогрессировать паранойя на тему "боязнь неизвестного". Кот ее только усилил. Ему, видите ли, надоело по считалочке выбирать ни о чем не подозревающих будущих испытателей своих новых экспериментальных существ. Демиург, блин, недоделанный! Поэтому он запихивал очередного своего кошмарика в произвольно выбранный шкаф, и со словами: "На кого бог пошлет!", торопливо прятался за углом. Ему ведь хотелось увидеть собственное изобретение в действии. Кстати, еще одна странная особенность моей семейки - мы жуть как не любим рыжий цвет. Ведь шевелюра Кота именно такого цвета! А нрав сей представитель нашей Семьи имеет, мягко говоря… игривый. Если он появляется рядом - жди беды. Так что условный рефлекс при мелькании чего-то рыжего неподалеку у всех Эл Тайн один и тот же - исчезнуть как можно быстрее и спрятаться понадежнее. Даже у Мерка есть такая привычка - вздрагивать при его приближении. А Сорт пытается испариться, что при его габаритах весьма… проблематично.
        Да, кстати, смысл высказывания "скелет в шкафу" я осознала еще тогда, когда во всю пешком под стол ходила. Очень меткое такое наблюдение… Во всяком случае на вопросы стражников, набранных из той категории людей, которым либо нечего терять, либо они способны жить только ощущая присутствие вулкана под ногами, меча над головой или Эл Тайн поблизости, я отвечала четко и уверенно: "Это когда муж находит среди шуб и тряпок скелет любовника своей жены и ее тайна раскрывается". До сих пор не могу понять, почему все так ржали?
        Помниться, лет в тринадцать я замечательно отомстила Эме. Прямо-таки свинью подложила. Большую и грязную. Правда, выглядело все это наивно, но, опять же, все ржали, а именно смеха над собой "мамочка дубль два" терпеть не может.
        Помниться, было дело вечером. Отец "вернулся домой после далеких и опасных странствий", проезжал мимо и решил заскочить, короче. Вот и заскочил. В спальню одной из трех жен. И когда папочке за каким-то макаром понадобилось открыть шкаф, ему на грудь, словно самая пылкая невеста, выпал пыльный (специально мукой посыпала), гремящий скелет в дырявых носках и с обмотавшимся вокруг шеи эминым легким платьем. Папочка, надо сказать, хоть и обладал дюжей выдержкой, но тут опешил, и от неожиданности облапил скелет руками, то ли поддерживая и не давая рассыпаться, то ли просто вцепился в первое, что попалось под руку. Но тут вернулась Эма и таким истеричным голосом на весь замок пожаловалась всем его обитателям, что стоит только отвернуться, как драгоценный супруг тут же себе девку нашел, да еще и развлекаться взялся прямо в ее комнате.
        Не помню, как она объяснила присутствие столь типичного объекта у себя в шкафу, но веселилась я долго. Еще бы! Все прошло гораздо лучше моих ожиданий! Замок потом долго не мог прийти в себя, а Эма, приревновавшая мужа к скелету, вошла в легенды.
        Так зачем же я вообще приблизилась к столь жуткой конструкции? Первое, как уже говорилось, я хотела отомстить и совсем забыла о своем страхе. А второе, я совершенно не знала где искать «орудие» мести. Вот и полезла, пытаясь обнаружить что-нибудь, что натолкнет меня на очередную гениальную мысль. Жаль, что там так ничего и не оказалось кроме двух маленьких зелененьких человечков… Рефлексы как всегда не подвели, и я успела захлопнуть дверцы шкафа быстрей, чем они вырвались наружу.
        Плохо… Чего такого замутить, что бы заставить мага ползать на коленях? Кстати, о птичках, где же Вэл? Неужто закрылся в комнате и страдает?
        Я выглянула в окно. Ага, как же. Будет страдать этот черствый негодяй над моей израненной душой! Ничего у него так получается, красиво. А с воздухом, между прочим, даже я могу биться целый день и, представьте, на все сто процентов уверена, что выйду из этой схватки победителем. Тоже мне, нашел чем похваляться! Да знаю я, знаю, что ты боевой маг, нечего мне тут доказывать! А вообще-то… Надо, тор возьми, пользоваться ситуацией! И пока он занят выполнением «гиперважной» задачи, заберусь-ка я на чердак. Авось, там что-нибудь интересненькое обнаружу.
        Что ж, пыли здесь стало определенно больше. И пара листочков непонятно каким разом очутившихся здесь валяются на полу. А вообще, чего это я распривередничалась! Себя-то вспомни, блюстительница чистоты и порядка, у тебя в комнате еще и похуже бывало, или уже запамятовала?
        Запамятовала, запамятовала, - согласилась я, роясь в вещах. И сама же себе ответила, - Ох и короткая пошла у девок память! И ухмыльнулась. Тоже самой себе.
        Но мне и тут не везло. Встречался либо хлам, либо вещи, предназначенные для сугубо эстетического использования. Под руку попалось что-то мягкое. Ба! Какая встреча! Та самая синяя «шторочка» с кольцами, так сильно похожими на обручальные. Эх, ностальгия…
        Мелькнула мысль отомстить с помощью Сары, как раньше. Но я почти сразу ее отбросила. Во-первых, не хотелось повторяться, а во-вторых… Ну и какое удовлетворение я получу, наблюдая за тем, что и без моего участия происходит ежедневно, просто не так открыто и бурно? Воображение упорно рисовало кровавые картинки с Вэлом, мной, и топором в главной роли.
        Через некоторое время ко мне присоединился Бобик. Он сел на старый пыльный ящик, попытался было облизать лапу, но передумал, только поджал ее под себя и стал внимательно наблюдать за моими движениями и шевелить усами.
        - Чего уставился? - рыкнула я, устав от его пристального немигающего взгляда.
        - Я не уставился, я только пришел, - раздался голос позади, и мы с Бобик отпрыгнули в разные стороны, - Что ты тут делаешь, Ай?
        Нет, ну кто это еще мог быть?!
        - Загораю! В карты режусь и рыбу ловлю. Кушать очень хочется, разве не видно?! - ядовито сказала я, а потом абсолютно честно добавила, - Обдумываю план убийства. Орудие вот выбираю.
        - Я же запретил тебе здесь появляться, Эл Тайн, - словно не слыша моих слов, сказал маг. Что-то я его совершенно не боюсь. Может, потому что голос у него усталый?
        - Что, сражаться с воздухом умаялся? Бедненький!
        Он не шелохнулся, только мрачно и серьезно смотрел на меня. И поза вся и, и разворот плеч, положение головы… вот прямо некоронованный принц собственной персоны. Заявился на чердак. Примерный представитель рода, мать его. Я скорчила рожу. Нет, ну до чего занудливый тип!
        - Да не трогаю я твою арфу, не трогаю, сдалась она мне, как прошлогодний снег!
        - Не мою, а…
        - Да хоть Его Величества, вместе с Высочеством и Могуществом в придачу, мне по барабану. - Вздохнула я и, поймав наконец-то его взгляд, задала вопрос в лоб, - Чего приперся?
        Ха, а я еще надеялась вывести его из себя? Вот мамонт непробиваемый! У всех нас разная температура кипения, но вот никогда не угадаешь, от чего он начнет закипать, а на что даже внимания не обратит! Или это у него самообладание с перебоями работает?
        Он слегка поморщился и потер шрам.
        - Ты о знаках препинания слышала? Навряд ли. Трещишь, как целая стая чаек в брачный период.
        О, Боги! Какие великолепные, емкие, лиричные сравнения! Да вам поэтом надо быть, сЫр Маг!
        - Тебе что-то не нравится? - я сделала многозначительную физиономию, и волосы бесшумно упали за спиной.
        - Нет, я в восторге, - поспешил на попятную маг. Успел, зараза, изучить, - Кстати, твои волосы необычно быстро растут.
        - Спасибо.
        - Вообще-то, это был не комплемент, - непринужденно ответил он и слегка приподнял краешек губ. - Я заинтересовался этим феноменом и решил изучить. Ты не одолжишь мне пару волосков?
        - Со скальпом или без? - предупредительно поинтересовалась я, умильно улыбаясь.
        - Без. Но лучше бы… И проблем сразу никаких… - пробурчал себе под нос маг, но я услышала. Но он и не хотел, что бы я не слышала, иначе вообще не стал бы ничего говорить. Издевается, и у кого только научился?
        - Кстати, Вэл, - так же непринужденно сказала я, - Что делают два зелененьких человечка в твоей гостиной в шкафу?
        - На первом этаже? - уточнил он.
        - Угум.
        - Странно… У меня зеленые человечки появлялись только в подвале, в винном погребе. Н-да, тут ты меня обошла…
        - Какой ты стал язвительный, с ума сойти можно!
        - Но до тебя мне еще далеко.
        - Куда уж тебе! Я серьезно.
        - Я тоже.
        - Значит, так, запишем: "Неизвестный вид, под рабочим названием "зеленые человечки", появился в результате галлюцинации и неконтролируемого выброса магии. Для создания требуется:
        А) богатое воображение;
        Б) десять бочек вина…"
        - Лучше пятнадцать, - педантично поправил маг, - Что бы с запасом. Вдруг не с первого раза получится.
        - Хорошо."…Пятнадцать бочек вина;
        В) темное сухое помещение и…
        Г) ненормальный боевой маг, желательно Т" Минн, одна штука…"
        - Вроде все?
        - Как бы да… - задумчиво кивнул Вэл.
        - Ладно, тогда подаем заявку в училище, а с тебя сорок процентов.
        - Кому?
        - Мне.
        - Почему? - делано изумился маг.
        - А Карат бы без меня ты догадался передать свое изобретение магам! За деньги! Нет в тебе жилки предпринимательства!
        - Но не сорок же процентов!
        - Хорошо, если ты не согласен, я уступлю. Шестьдесят - мое последнее слово.
        Маг тяжело вздохнул. Он уже раскаивался, что решил мне подыграть.
        - Тридцать. МОЕ последнее слово и точка. Вопросы есть?
        - А себе значит, семьдесят?
        - Да.
        - А не зажрались ли вы, Ваше Могущество?
        - Нет.
        - Вот так наглость! Ты думаешь, я буду с тобой торговаться?!!?.. Пятьдесят девять.
        - Тридцать пять.
        - Пятьдесят восемь.
        - Тридцать пять с половиной.
        - Пятьдесят семь с хвостиком.
        - Ай, что за безобразие? По закону тебе только двадцать пять процентов положено, а я еще десятку накинул!
        - Это не безобразие, это деловая сделка. А такой огромный процент я требую за риск.
        - Какой еще риск? - поджал губы он и сложил руки на груди. А взгляд так и мечется, поверх моей головы, да все к лестнице возвращается. Сбежать хочет, ага.
        - Как это «какой»? Я, Эл Тайн, помогаю нажиться Т" Минну, так сказать, увеличиваю его благосостояние… Да меня же на ближайшей осинке повесят!
        - Боишься мне помогать? Тогда я запатентую это средство сам. Рецепт я знаю, связи в Училище имеются. Хорошие связи, проверенные…
        О чем это он так задумался, что продолжает вяло пикироваться со мной автоматом? Тяжелые же у него мысли, раз он так долго с Эл Тайн болтает!
        - Так, от сделки я не отказываюсь! Я ему тут свои проблемы рассказываю, душу, так сказать, на изнанку выворачиваю, а он, зараза, еще и пользуется!
        - Я пользуюсь? С чего вы взяли, Ваше Высочество? Приведите хотя бы один аргумент!
        - Щаззззз! Мною пользуются, и я же еще и отмазки должна придумывать?
        - Чем это я пользуюсь?
        О, он проснулся! В себя пришел! Жаль, мало выболтать успел. Эх, упустила я свой щанс, тетеря! О всякой ерунде трепалась, идиотка!
        - С возвращением в реальный мир тебя!
        Он моргнул.
        - Что, прости?
        - Вежливый, ты глянь! Я только что сказала, что ты меня используешь!
        - Я использую?
        - А здесь есть кто-нибудь еще?
        - Пожалуй, я пойду…
        - Стой! Вэл, а откуда у тебя связи в Училище? Ты там учился, что ли? А я то думала, что Т" Минны как монахи-отшельники вообще нигде не показываются…
        - Вообще-то я там никогда не был. Но связи есть. Посмертные, так сказать…
        - Интересно. Посмертные связи… Никогда не слышала, честное слово! Вот ей богу!
        - Это значит до самой смерти. - Серьезно сказал он, и улыбнулся собственным воспоминаниям.
        Э-э-э… Я подняла бровь и сощурилась. Никогда не думала, что Вэл такой романтик. Или это из него юношеский максимализм не выветрился? Странно, странно.
        - Ох уж эта любоффф… - потянула я, гадая, почему мага была такая злая улыбка. Может, она его бросила?
        Вэлмир.
        Не хотел бы я, чтобы Ай познакомилась с этим человеком из Училища. Меня просто неправильно поймут.
        - Ладно, пора прекращать заниматься ерундой. Что ещё за "зеленые человечки"? Где ты их видела?
        - Я тебе уже говорила! В гос-ти-ной в шка-фу!
        - Пошли, покажешь.
        На полу в гостиной лежал шкаф. Это она его свернула? Поднял и поставил шкаф на место, вежливо постучал. Эл Тайн хихикнула и незаметно, как она думала, покрутила пальцем у виска, специально для любопытно заглянувших в гостиную слуг.
        - Думаешь, тебя вежливо пригласят на чашечку чая?
        Я усмехнулся внезапно всплывшей догадке.
        - Кажется, я знаю, кто бы это мог быть, - и открыл дверцу шкафа.
        Кто-то налетел на меня. Не смог сразу разобрать, кто именно. Существа двигались с сумасшедшей скоростью. Заслонили мне весь обзор маленькими тельцами, я споткнулся о край ковра и чуть не полетел на пол.
        - Господин! Господин! - радостно восклицали они.
        Феи… Ну, кто же это еще мог быть? Ливар, еще одна деревня под нашей опекой, находится рядом с Темным лесом. Место обитания лесных фей и русалок.
        - Феи, что вы тут забыли? - я, наконец, увернулся от их маленьких, но цепких ручек.
        - Господин, господин! Беда! - защебетали они наперебой.
        - Какая беда? Объясните мне все по порядку.
        Маленькие обворожительные девушки, с крылышками, похожими на большие листья, уселись на спинку дивана.
        - Какая прелесть! Вэл, можно мне их оставить? - Ай умиленно смотрела на волшебных созданий.
        Это были еще не взрослые феи. Так, феечки. Всегда вызывают бурную симпатию у всех людей, даже у Эл Тайн, как выяснилось. Большие раскосые глаза, тельца оплетены вьющимся растением, заменяя им одежду, волосы собраны в два забавных длинных хвоста или в две косы. Конечно, в зависимости от предпочтений каждой феи кос может быть и больше. Немудрено, что Ай не осталась равнодушной.
        - Что случилось, феи? - повторил вопрос.
        - С лесом беда!
        - Беда, страшная беда!
        - Зло появилось там!
        - Страшное, страшное Зло!
        - Что за Зло? - не понял я.
        - Зверь невиданный!
        - Да, да, невиданный! Не подпускает к себе!
        - Злом веет от него!
        - И убийства! Убийства в лесу! Человека убили!
        - Кто убил? Вы видели?
        - Волкодлаки.
        Они? Нет, этого не может быть. Они не могут никого убить. Это самые миролюбивые создания, которых я знаю. Маги-оборотники. Недавно у них родилась дочь, так я ездил к ним на именины. Они не могли такого сделать.
        - А что за Зло?
        - Мы не знаем.
        - Так, может быть, оно и убило человека, а не волкодлак?
        - Люди с деревни говорят, что видели его! Русалки тоже говорят, что видели его! Все видели, как Вольг задрал человека!
        Потер шрам. Так… весело. Очень весело. Вольга обвиняют в убийстве человека? Нет мне покоя… Куда катится Раина?
        - Кто вас послал?
        - Вэкса, - хором сказали феи.
        - Вэкса?..
        Что она там делает? Она же еще учится. Каким ветром её занесло в Темный лес?
        - Она в Ливаре?
        - Да, господин.
        - Так, стоп. Что за Вэкса? Кто такая? - заинтересовалась Ай, поигрывая бровями и двусмысленно ухмыляясь.
        - Моя… старая знакомая, - нужно быстро смыться от сюда в Ливар, чтобы Ай не успела напроситься со мной.
        - Какая такая знакомая? Шашни на стороне водишь?!
        Я покосился на Ай. Кажись, похмелье дает о себе знать.
        - Ай, иди, позавтракай. Я сейчас верну феечек в Темный лес и подумаем, что делать. Хорошо? Вот и славно, - я подтолкнул её к входу в столовую.
        Ай недовольно хмыкнула и скрылась за аркой, звучно хлестнув волосами по воздуху.
        - Так, феечки, - повернулся я к ним, - слушайте меня внимательно. Сегодня вечером я прибуду в Ливар. Пусть Вэкса ждет меня у Проклятой Осины. Посмотрим, что за Зло у вас там появилось.
        - Спасибо, спасибо, господин! Вы такой замечательный!
        - Такой великодушный!
        - Настоящий Т'Минн! - закончили они свою тираду хором.
        Я скрыл улыбку. Приятно, конечно же, но они перегнули палку.
        - Все, успокойтесь, - я огляделся по сторонам. В гостиной мы были одни. Я поправил перстень на пальце и хлопнул в ладоши. Ткань пространства мгновенно образовала брешь, открывая портал. Феечки благодарно поклонились прямо в воздухе и нырнули в туннель.
        Ничего удивительного в том, что я открыл портал без руны нет. Лично для меня это необязательно. Я могу пользоваться своими заклинаниями, не прибегая к черчению рун. Это мой личный дар, так же как и дар всех боевых магов - пространственная магия. Но будет лучше, если об этом никто не будет знать. Я просто боевой маг, с примесью алхимика. А алхимики без рун не могут составить полноценное заклинание. Для врага моя особенность может быть большой неожиданностью.
        Я незаметно пробрался в лабораторию, вышел на улицу через потайной ход и осторожно добрался до конюшни. Ночь встретила меня, радостно фыркая и нетерпеливо переступая с ноги на ногу.
        - Ну как ты, моя девочка? - ласково погладил её морду. - Вижу, что хорошо. Пора прогуляться.
        Быстро надел узду и седло на кобылу. В стойло зашел Норт.
        - Господин, вы…
        Я приложил палец к губам.
        - Ты меня не видел.
        Конюх понятливо кивнул и открыл ворота. Я оседлал Ночь и мы тихо вышли из конюшни, направившись сразу в лес.
        Я оглянулся. Что ж, похоже, из дома никто не заметил моего исчезновения. Дожились, я как проказливый мальчишка убегаю из собственного дома! Что поделаешь, такие люди населяют мое поместье, иначе никак не поступишь.
        - Ну, Ночь, - я нежно похлопал кобылу по шее, - нам нужно к Филину.
        Поняв мои слова, Ночь мотнула головой, фыркнула и понеслась по лесной тропе, оставив за собой шлейф поднятых в воздух золотых листьев.

* * *
        - Вэл, друг мой, что случилось? Что-то ты зачастил ко мне в последнее время, - Филин стоял в проеме своего жилища.
        - А будто ты не знаешь? Ладно, как живешь-то? - я сел на скамью.
        - Жаловаться не на что. А ты как? Узнал имя Эл Тайн?
        Я улыбнулся.
        - Знаю, что ты скажешь, - махнул рукой он.
        - Тогда почему спрашиваешь? Так, из солидарности?
        - Ну да. А иначе жить скучно, - Филин сел рядом. - Ты помнишь? Один вопрос.
        - Конечно.
        Филин хитро смотрел на меня. Знает же, что я спрошу.
        - Ко мне тут феечки прилетали, из Темного леса. Сказали, что в лесу появилось Зло. Просто Зло. Ни кто или что это, они не знают. После его появления убили человека. Говорят, что это сделал Вольг.
        - Вольг? - брови Филина поползли вверх. - Ты так думаешь?
        - Не знаю, точнее не верю. Вольг - это самый добрый волкодлак из всех, кого я знаю. И семья у него замечательная.
        - Ты хочешь узнать, он ли убил того человека?
        - Нет, я уверен, что Вольг его не убивал, я слишком хорошо знаю его, чтобы сомневаться в этом. Я хочу знать, откуда пришло Зло.
        - С Черных Гор, - пожал плечами Филин, будто это было очевидно.
        - Точнее, из Черного Замка?
        - Не знаю, - зевнул маг. - Так как посидели? - хитро хмыкнул он.
        Я глянул на него исподлобья. Никогда не заводите дружбу с провидцами. Себе дороже.
        - Мне нужно идти. Хочу уйти в деревню, чтоб никто не заметил.
        Я поспешно встал и направился в лес, где меня ждала Ночь. Филин догнал меня, когда я уже сидел в седле.
        - Погоди, попридержи коней, - Ночь недовольно фыркнула. - Извиняюсь, кобыл. Я знаю одно очень хорошее средство, которое тебе понадобится, - он перешел на шепот, воровато оглядываясь по сторонам.
        - И какое?
        Наклонился к нему. Он прошептал мне на ухо нехитрый состав какого-то эликсира.
        - И чем же мне это может помочь?
        - О… - он закатил глаза. - Это замечательная штука, поверь мне, сам не раз пробовал!
        - Благодарю за совет, - я подобрал поводья.
        - Эгей, погоди, - ухмылка без следа исчезла с его лица. - Есть еще одна немаловажная вещь. Скоро тебе предстоит пережить грандиозное событие, ты должен к нему приготовиться. Я знаю, у тебя есть верные люди, которые головы за тебя сложат. Не только потому, что ты Глава Боевых Магов, а потому, что ты надежный и хороший человек. Держись их и будь готов. Все может начаться в любую минуту. И еще, - он еще пуще посерьезнел и стал говорить тише. - Тебе пора уже… жениться!
        - Иди ты к тору! - Ночь, в защиту мне, встала на дыбы и махнула на Филина копытами. Маг заливался во всю.
        Фыркнув на мага, к которому она никогда не испытывала теплых чувств, Ночь понесла меня в глубь леса. Ехидный смех Филина еще долго стоял у меня в ушах.
        Айлисса.
        - Опять не то!
        Рыжий котяра медленно пятился к двери и поблескивал глазами.
        - Да что это за дом такой?!
        Он наполовину развернулся, не решаясь выпускать комнату из поля зрения, и начал прикидывать расстояние до спасительного дверного проема.
        - Ничего найти невозможно!
        Бобик вздрогнул, собрался сделать огромный прыжок, но не успел. Его накрыло пыльной тряпкой, которую я только что с руганью отшвырнула. Кот глухо чихнул в наступившей тишине.
        - Ну, и кто здесь грозный и ужасный черный маг? - поинтересовалась я у собственного тусклого от пыли отражения, но не дождалась ответа и вздохнула. Ответ очевиден. Какой из меня черный маг, а? Посмешище какое-то! Беззащитная жертва, тьфу!
        Я вздохнула еще раз и уселась на пол. Все, у меня творческий кризис. Ни одна пакость, достойная моего имени и подлости мага, в голову не лезет. А я ее уж как только ни приманивала!
        Бобик лег мне на колени и успокоительно заурчал. Я запустила руки в его яркую рыжую шерсть и начала заниматься самовнушением. И чего я психую? Как будто делать мне больше нечего! Кхм, действительно нечего… Так! Стоп! Ладно, зайдем с другого бока. Что я расклеилась? Я еще о-го-го чего могу! Н-да… Скука несусветная! Почувствуй, тор, себя камнем! Изгони мысли. Люди! Я сейчас буду рада даже Харите с Эмой, даже самой дурацкой лекции Ларита! Ну почему здесь все делают такой вид, будто жутко заняты? Марша носится по складу, сердито стуча плошками, что-то пересчитывает, Сара с подругами-служанками, которые обладают волшебным свойством просачиваться сквозь стены при моем приближении, что-то старательно драят в дальних и практически заброшенных комнатах поместья, Прервик ушел на конюшню и вместе с молодым конюхом "якими славными историйками" потчуют друг друга. От гнева сестры спасается. Тоже мне, дворецкий! А если кто-нибудь придет?!
        Вот именно, сюда никто никогда не придет.
        Так зачем тогда нужен дворецкий? Вопрос…
        Что там Вэл в своей лаборатории химичит? Неужто ищет секрет философского камня? Или пытается найти средство мирового господства?.. Хотя, нет, это не в его характере. Не будем трогать тему власти в отношении ненормального мага. Ему такая мысль не то что покажется кощунственной, она ему даже в голову не придет! Только Эл Тайн настолько непредвзято относятся к окружающим, смотрят со стороны, что бы заметить многое из того, что ускользает от внимания простых магов… Может, он ищет какое-нибудь лекарство? Или никому не нужный, но очень редкий элемент? С него станется! Или…
        Я в крайнем восхищении посмотрела вниз.
        - Бобик, ты гений! Ты - бог! Ты… Ты самый умный кот из всех, что я когда-нибудь видела!!!
        Бобик испуганно поднял круглые как блюдца глаза. Но я уже забыла про своего пушистого помощника и судорожно обдумывала так внезапно появившийся план. А что? Все может получиться! И как я сама до этого не додумалась! Все проще пареной репы!
        Вэл пытался скрыть от меня расположение своей лаборатории, но у него это не вышло. То ли я жутко талантливый сыщик, то ли он плохой конспиратор, не суть в том, но я все же четко знаю место нахождения таинственной двери. Если о ней не задумываться, не держать образ в голове, маскирующие заклинания сработают как надо, и ты попросту пройдешь мимо, ничего не заметив. Но от Эл Тайн не спрятаться, не скрыться! А если что, я не виновата! Надо было посерьезнее охранки ставить! Не абы кого в дом привел!
        Я ловко спустилась по крепкой лестнице из красивого темного дерева и почти бегом добралась до пустой стены, которая только с разрешения Вэла…
        Я хмыкнула и, воровато поглядев по сторонам, вытащила из амулета платок.
        Вэлмир.
        Вернулся я домой уже затемно. Норт сразу вышел из конюшни вместе с Прервиком. Ничего не сказав о моем отсутствии, дворецкий поинтересовался, не случилось ли чего серьезного и, получив отрицательный ответ, снова ушел в конюшню. Норт перенял у меня поводья, посмотрел в сторону дома, вздохнул и направился в стойло. Я проследил за его взглядом. Закутавшись в теплый платок, Сара спешила снять чистые вещи с сушилки. Понятно, пора пришла, и он влюбился. Надо будет попытаться поговорить с Маршей, пусть она направит свою внучку на путь истинный, то есть на Норта. Хороший парень. Высокий, ладно слажен, половина служанок сразу начинают млеть, завидев его из окон поместья. Да и нравится ему Сара до потери пульса, а она нос воротит.
        Задавшись целью, которую буду осуществлять по приезду из Ливара, направился черным ходом прямиком в лабораторию. На память я никогда не жаловался, слава Духам, она меня еще никогда не подводила. Состав эликсира я запомнил хорошо, да и был он совсем не сложным - всего-то двадцать реактивов (может, лучше составляющих? А-то как-то странно звучит…). Быстро собрав все необходимое, немедленно приступил к изготовлению эликсира. Правда, пришлось взять большой котел, потому что, благодаря стараниям Марши, прежний пришлось выкинуть, он восстановлению уже не подлежал. Кажется, моего появления, а также исчезновения никто не заметил, потому что все еще никто не сунул свой любопытный нос в лабораторию. Оно и к лучшему - чем быстрее закончу, тем быстрее отправлюсь в деревню. Примерно через час все было готово. Интересно, и чем же он так хорош? Филин, интриган, никогда ничего путного не скажет. Взять хотя бы в пример сегодняшнее его предсказание - действительно ли скоро предстоит какое-то событие или он просто решил поиздеваться надо мной? Кто его разберет.
        Я взболтнул пробирку с эликсиром. Филин сказал, что принимать его надо внутрь, и желательно сегодня. Я сделал пару глотков. На вкус не отрава, немного отдает жухлой листвой, но в целом нормально.
        Голова закружилась, я выронил пробирку и оперся на стол, чтобы удержать равновесие. Через некоторое время мир начал вставать на место. Когда я начал трезво мыслить, появилось много вопросов о том, что же это было. Бегло осмотрел себя - вроде все на месте, ничего не выросло. Прядь волос упала мне на глаза. Я злобно покосился на челку. Волосы… Волосы?
        С поразительной для себя скоростью кинулся к зеркалу. Ну, Филин, торов маг! Жаль тебя рядом нет, руки так и чешутся отблагодарить по полной. Из прежнего полуседого цвета волосы стали прежними, темно-каштановые. Если кто-нибудь из домашних сейчас меня увидит, то вряд ли поймет правильно. (А Ай вообще начнет ехидничать: "Что, Вэл, к свиданию прихорашиваешься? А помощь не нужна? Может, помочь глаза подвести, а то с непривычки промахнешься…" Я так явно представил ее сочащийся медом голос, что меня передернуло; прим) Эх, Филин, Филин…

* * *
        Я избавился от оставшегося эликсира. Правда, небольшую порцию все же оставил. У Марши скоро день рождения, думаю, ей, как женщине, будет приятно получить такой подарок. Все необходимые вещи были уже собраны и ждали в сумке. Вышел на улицу через черный ход и направился в сторону леса. Далеко отходить не было необходимости, поэтому я остановился за конюшней. Время терять не хотелось, и я хлопком открыл портал, но меня все же заметили.
        - Господин, извините, но куда вы направляетесь? Скоро ночь.
        - Прервик! Ты меня не видел. Мне нужно пропасть на несколько дней, чтобы никто не узнал, куда. Особенно прекрасная половина поместья.
        - Понимаю, господин, - его глаза хитро сверкнули.
        - Нет, Прервик, ты меня не правильно понял. В Ливаре не спокойно, мне срочно нужно быть там. И если кто-нибудь узнает, будет много не нужных вопросов и…
        - Понимаю, господин.
        - Вот и славно, - я шагнул в портал.

* * *
        Вокруг почти стемнело. Хотя, в этом лесу итак светло не бывает. Кроны деревьев закрывают все небо, и сизый туман стелется среди стволов, путаясь в невысоком папоротнике. Когда наступает ночь, от ручьев разливается мягкий лиловый свет, а над водой причудливо танцуют десятки светлячков и фей.
        Именно у одного из таких ручьев стояла Проклятая осина, где меня должна была ждать Вэкса. Я вышел из портала недалеко от этого места. Признаться честно, я немного волновался перед этой встречей, все же мы давно друг друга не видели. По мере того, как я приближался, все отчетливей становилась видна чья-то фигура. Значит, она все-таки пришла.
        - Ну, здравствуй, Вэкса.
        Девушка повернулась, звеня браслетами.
        - Господин Вэлмир Толур Минн, - произнесла она, церемониально поклонившись. - Рада нашей встрече.
        - Я тоже.
        А Вэкса довольно-таки выросла за то время, которое я её не видел. Довольно… хорошо подросла. Высокая, спортивно слажена, фигура… А вот волосы такие же остались, только стали чуть длиннее.
        - Что ты здесь делаешь? Твое обучение в Училище, насколько я знаю, ещё не окончено.
        - У меня внеплановые каникулы. А что? Хотел подольше меня не видеть?
        - С чего ты взяла? - устало сказал я, бросил сумку и сел на неё.
        - Ну, ты же холостяк, завидный жених, как ни как. А тут объявляется твоя невеста, - она обошла меня и положила руки на плечи. - Разве нет?
        Я дернул плечом, стряхивая её руки.
        - Нет. Если бы я не хотел тебя видеть, ты думаешь, я позвал бы тебя сюда? Ты же изучаешь магию Следа и Пути?
        - Да.
        - Поэтому ты мне нужна. Феечки тебе рассказывали про…
        - Зло? Да, русалки и дриады тоже об этом говорили. Но чем я могу помочь тебе?
        - Как «чем»? Будешь практиковаться по отслеживанию Зла.
        - Но… - Вэкса округлила глаза от удивления. - Я же ничего не знаю о нем!
        - Как это? Считай, уже знаешь.
        - И что же? Ты, как всегда, что-то уже выяснил? - она шутливо погрозила пальчиком.
        - Выяснил, - кивнул я. - Зло пришло с Черных Гор.
        - Неужели снова Эл Тайн?! - с ненавистью сжала кулаки Вэкса.
        - Этого я сказать не могу. Я сказал все, что знаю сам. Немного, конечно, но уж лучше хоть какая-нибудь информация, чем её полное отсутствие. Так что, трудись. Прогул тебе даром не пройдет.
        - Ты почти не изменился за десять лет, - тихо сказал она, глядя на меня.
        Я усмехнулся.
        - Какой есть.
        - Ну… - она потерла подбородок. - Если отбросить в сторону шрам и половину твоего возраста, то… ты такой же, какой и был. Даже волосы не изменились, хотя все как один твердили, что ты седой, как старик.
        - Правильно говорили. А что ты в Ливаре забыла? Если уж сбегать с Училища, то лучше, наверно, домой, тебе так не кажется?
        Вэкса грустно ухмыльнулась.
        - Я почувствовала, что здесь что-то не так. Если бы я не приехала сюда, ты бы тоже ничего не узнал. Так какие ко мне могут быть претензии?
        - Хорошо, претензий нет, но ты не права. Рано или поздно я бы все равно узнал, что здесь твориться. Значит, ты не была в Деревне Магов?
        - Нет, а что? Что-то случилось?
        - Ничего, просто давно там не был. Хочу узнать, как там Элиза, я очень о ней беспокоюсь.
        - Я тоже хочу домой. Скоро должен приехать Элрик, из Кривля. Я не видела его с тех пор, как он умотал в столицу.
        Мы немного помолчали.
        - Ладно, - улыбнулась Вэкса и взяла меня за руку. - Пошли в деревню.
        - Нет, иди сама. Мне нужно в другое место.
        - К этим волкодлакам?! Ты в логове к убийцам собрался?!
        - Они не убийцы! - жестко отрезал я, выдернув руку, закинул сумку на плечо и пошел вглубь леса.
        Вэкса не из робкого десятка, её можно не провожать. Сама дойдет, и мои нервы целее будут.
        - Иди, как хочешь! Тебе же плевать на других! А о моих чувствах ты подумал?!
        Я обернулся. Вэкса спохватилась, хотела сказать что-то еще, но просто злобно рыкнула и повернулась ко мне спиной.
        - До завтра, - сказал я.
        - Ага, конечно, если оно будет для тебя! Вдовой меня хочешь оставить? Ну иди, иди… И плакать я о тебе не буду!
        Очень интересно. Я еще ни разу не женился, а две девушки уже боялись остаться вдовами. Женщины! Что друзья, что враги! Вобьют себе всякую чепуху в голову, и все тут, не вышибешь потом ни чем.
        Значит, Вэкса все еще помнит, что мы помолвлены, и всерьез намеревается выскочить за меня замуж? А я надеялся на обратное…
        В лесу было тихо. Но в лесу не должно быть ТАК тихо. И чей-то взгляд упорно сверлил меня в спину. Знакомое ощущение. Несмотря на неприятное чувство, добрался до дома волкодлаков без приключений. Свет освещал двор, я поднялся на крыльцо, постучал. Дверь открыл мужчина, по виду чуть старше меня. Мощного телосложения, он был выше меня почти на две головы. Его карие глаза сверкнули в уличном свете, блики от фонаря отражались на его пепельных волосах.
        - Кто там… Вэлмир? Друг мой, как я рад тебя видеть! - Вольг, по доброте душевной, стиснул меня в объятиях, чуть не лишив боевых магов их главы.
        - Я тоже очень… рад тебя видеть… друг, - сложно говорить, когда воздух почти не попадает в легкие.
        - Мила, посмотри, кто к нам пришел! - Вольг затащил меня в дом. Впрочем, как и обычно.
        В коридор вышла невысокая молодая девушка с коротко стриженным русым волосом и большими добрыми голубыми глазами. Её хрупкость резко выделялась на фоне более чем крупного Вольга. На руках она держала маленькую полугодовалую девочку.
        - Вэлмир, - она подошла к нам тепло улыбнулась. - Как я рада видеть тебя.
        - Здравствуй, Мила, - я обнял её. - Как ваша дочь выросла!
        Мила, без предупреждения и разъяснения вручила мне ребенка.
        - Мила, ты что? Я же уроню её…
        - Не уронишь, не бойся, - Вольг обнял жену. - Сестру же вырастил, а за это время ты не раз её на руках таскал. Ну-ка, нам нужен взгляд со стороны - на кого Альба больше похожа?
        Альба с интересом схватила меня за нос.
        - Ну, силенок у неё хватает - это в отца. Глаза мамины, волосы тоже твои, - Альба развеселилась еще больше, ухватила меня за волосы, а другой рукой стала оттягивать ухо. - Нет, все же она твоя копия, Вольг.
        - Мы тоже так считаем, - улыбнулась Мила.
        Я передал ребенка матери.
        - Пойду, уложу её и присоединюсь к вам.
        Вольг взял мою сумку и потащил меня на кухню.
        - Снова путешествуешь налегке? Видать, тебя сюда привело что-то серьезное. Может по рюмочке чая?
        Я наотрез отказался от спиртного. Дел еще по горло.
        - Ладно, мое дело предложить, ваше дело отказаться. А в связи с чем именно мы имеем такую честь принимать тебя у нас дома?
        - Я вообще-то не хотел вам мешать, поговорить только зашел.
        - И слышать ничего не хочу! - Вольг опустил руку мне на плечо. Под его весом волей-неволей мне пришлось опуститься на стул. - Говорить мы можем долго, а на улице уже темно, да и лес не самое безопасное место, даже для тебя, Вэлмир… А чаем я тебя все-таки напою.
        - Но…
        - Слушай, а может все-таки покрепче? У меня мухоморовка осталась, помнишь та, которую ты с собой привозил, когда приезжал к нам в прошлый раз? Из старых запасов. Давай, а? За встречу по чуть-чуть.
        - А как же Мила?
        - А что она сделает? Ты не каждый день к нам заезжаешь, да к тому же я не сапожник.
        Пришлось сдаться. Все равно, как бы я не пытался отговориться, у Вольга нашлось бы еще очень много аргументов. Смущало только то, что ждала меня снова мухоморовка. Но это и не удивительно. Вольг уважал только ее. А о предыдущем распитии мне все еще не хотелось бы вспоминать.
        - Слушай, а другого ничего нет? - спросил я у Вольга, когда он вернулся на кухню с зеленой бутылкой и двумя рюмками.
        - А ты что, против? Это же самое лучшее средство от проблем и от хворей, - удивился волкодлак.
        - Я знаю - и помню.
        - О, вижу вам весело, мальчики, - к нам присоединилась Мила. - Вэлмир, а как там Элиза?
        Я опустил глаза.
        - Не знаю, Мила. Все не могу выбраться из дел и съездить в Деревню.
        - Ты совсем забыл о сестре. Война вытеснила для тебя Элизу с первого места. Так же нельзя! Ты слишком погряз в этих бесконечных сговорах, поединках… убийствах. В кого ты превращаешься, Вэлмир? Где тот веселый парень с грустными глазами, который всегда готов помочь близким? Ты же раньше почти все время проводил рядом с сестрой. Ты у неё один остался, как и она у тебя. - Мила, тихая и спокойная с виду девушка, возмутилась.
        - Я знаю, Мила. Я хочу быть рядом с ней, но не могу. Признаться честно, я даже опасаюсь этого немного. А если со мной что-нибудь случиться? Я же легко могу погибнуть в любой схватке.
        - Ну, это врят ли… - добродушно пробасил Вольг, но заметив, как опущены мои плечи и как печален взгляд, заерзал на стуле. Жена бросила на него укоризненный взгляд.
        - Мила, пойми, я боюсь находиться рядом с ней много времени. Я итак вырастил её, она с детства всегда была рядом со мной. А если я уйду… этот удар будет для неё сильнее потери отца. Возможно, в детстве она не все понимала, когда не стало отца. Но ей уже пятнадцать, она не по возрасту умна. К тому же, тогда у неё остался я. А если не станет меня, кто даст её ту поддержку, которую ей дал я, и которую не мог получить сам?
        - Ты просто боишься, что может случиться так, что ты проведешь с ней довольно продолжительное время, а потом, когда уедешь, погибнешь? - Мила сочувственно посмотрела на меня. А я боялся поднять на неё глаза. Почему рядом с этой девушкой мне становится так стыдно от своих слов и поступков? Я понимаю, что в чем-то не прав, но ничего не могу с собой поделать. Такой сложный человек.
        - Вэлмир, посмотри на меня, - она взяла меня за руку. Нехотя, я посмотрел на неё и встретился с её теплым взглядом. - Не надо думать об этом. Просто езжай и будь рядом с сестрой. Ты слишком задумываешься о будущем, что забываешь о настоящем. И в итоге не живешь ни в будущем, ни в настоящем. Зачем задумываться о чем-то глобальном? Ты создал себе свой внутренний мирок и закрылся в нем, когда тебе было очень плохо. Это защитная реакция и это было не плохо, но последствия этого осталась у тебя до сих пор. Вот это плохо. Нужно его разрушить. Все, что было - уже позади. Раскройся немного и ты увидишь, что мир, в котором ты живешь на самом деле, а не тот, что ты выдумал себе, светлый и прекрасный. И нужно менять его. Но не войной. Ты же умный парень! Просто подожди немного, посмотри, что будет завтра, и тогда уже можешь думать. Война - это не твоя жизнь, это то, что тебе нужно просто изменить… И самое главное, что изменить в одиночку ты это не сможешь. Не забывай о тех, кто тебе близок, кто рядом с тобой. Я говорю не только об Элизе, а обо всех. Всех кто хоть чем-то связан с тобой.
        Мы немного помолчали. Вольг ободряюще похлопал меня по спине.
        - Хорошо, - я улыбнулся. - Вот разберусь сейчас с одной проблемой и сразу же махну к Лизе.
        - Так и надо было сразу, - весело сказал Вольг. - А с чем же ты пожаловал к нам-то?
        - Вы, поди, слышали, что в лесу убили человека?
        - Да. Это Проводник. Хороший дед был…
        - Но кто его убил, мы не знаем. Нас в последнее время избегают. Все совсем нервные стали, - вздохнула Мила.
        - Вэлмир, а может, ты есть хочешь? Мила такие пирожки настряпала!
        - Но я… - неудобно было отказывать. - А с чем они?
        - Да хоть с чем, - Вольг продиктовал мне внушительное количество содержимого пирожков Милы.
        - И куда вам столько? - удивился я.
        - Ты же знаешь, какой у него аппетит, - Мила потерлась щекой о плечо мужа.
        Я грустно улыбнулся. Это семья не люди, но с ними было хорошо. Добрее их у меня нет даже знакомых, не то что друзей. Они просто живут и радуются жизни.
        - В чем дело Вэлмир? Ты чем-то встревожен? Что ты вспомнил? - спросила Мила.
        - Вы знаете, почему вас стали еще больше избегать?
        Вольг отрицательно замотал головой. Не думал, что эти слова будут даваться мне так трудно.
        - Все считают, что это Вольг убил того человека.
        Мила испуганно прикрыла рот рукой и посмотрела на мужа. Вольг забарабанил пальцами по столу так, что пустые рюмки начали подпрыгивать на месте, и недовольно посмотрел в окно. Я уже был голов услышать рычание, но друг взял себя в руки.
        - Вот оно что… А с чего они это взяли?
        Я рассказал им все, что знал сам. Выслушав мой рассказ, Вольг задумался. Немного погодя он раздраженно стукнул кулаком по столу.
        - Что за чушь? Да я дальше прогалины не ухожу! У меня же Мила и Альба…
        - Я знаю, друг. Не волнуйся, я во всем разберусь.
        - Не знаю, может тебе это поможет, но две недели назад по лесу стая проходила. Вук, как всегда, со всеми переругался и ушел в неизвестном направлении. Может, он остался здесь, хотя я бы его присутствие учуял.
        - Спасибо, Вольг. Мне это очень поможет.
        - Да ладно! - махнул он рукой. - Не будем о плохом. Давай, рассказывай, что нового у тебя в жизни-то? Поговаривают, ты женился недавно и даже нам ничего не сказал! Хитрюга…
        Я закатил глаза.
        - Где мухоморовка…
        Айлисса.
        За окном щебетали птички. Лучи яркого утреннего солнца терялись в желтых листьях, ложились на пол причудливым ковром. Окно было распахнуто настежь, и зябкий осенний ветерок пробирался в нутро деревянного поместья, умывая и выхолаживая нагретые комнаты. Пламя потрескивало на влажных поленьях, искрилось… Звуки природы беспрепятственно проникали в гостиную и создавалось такое чувство, будто находишься в непроходимой чаще, глубоко-глубоко в лесу, куда ни разу не ступала нога охотника, где по земле стелятся пушистые позолоченные папоротники, а листья тихонько шуршат, будто переговариваясь…
        Всегда мечтала побыть хоть немного в таком месте. Можно сказать, моя мечта сбылась. Сижу тут, посреди тайги, ни людей вокруг, ни деревень, ни домашнего скота. Только Рив поскуливает и стучит хвостом по крыльцу - ждет, когда Марша вынесет миску с мясом. Хорошие собачки, правильные. Ни горячим, ни острым их не кормят, чтобы нюх не теряли. Не деревенские пустолайки, а настоящие псы, обученные охотиться и идти по следу.
        Бельк только беззвучно зевает и тоскливыми глазами смотрит в сторону леса - но куда там! Хозяин уже несколько месяцев не ходил на охоту. Ему тоже скучно. Может, наплевать на все и пойти к ним во двор? А что, с резвыми лайками можно знатно побеситься. Только Вэл потом будет ворчать, что я ему охотничьих псов испортила… Ну и что?! Все равно обычным собакам след мага не взять, так почему бы и нет?
        Но я все так же сижу в кресле и вдыхаю холодный осенний воздух. Вот сейчас можно закрыть глаза и представить тишину… Благодать!
        - А-а-а-а! Бабушка!!! Вэлмира нигде нет! И уже давно!!! Его не было всю ночь!!!..
        А еще, кажется, что в таком месте должен обязательно красться хищник. Тигр там какой-нибудь, или панда…
        - Бабушка!!! - звук разбивающейся тарелки.
        Стоп, а почему панда? Она же, вроде, травоядное? Или все же хищник?.. А, Каратова ботаника, ну ее к тору!
        - Боги, ты почему так кричишь? Сара! Я из-за тебя порезалась!
        Или зоология? Драконово племя и все демоны ада! О чем я думаю? Надо меньше общаться с этим ненормальным магом, а то как эволюционирую во что-нибудь такое же ненормальное! Тьфу, тьфу, тьфу! Постучать три раза по дереву и прикусить язык. Только бы не накаркать!
        - Ну, бабушка! Его и правда нет!
        А в гостиной все равно красиво. Должна признать, родители Вэла обладали хорошим вкусом и обставили поместье так… уютненько… Эх! Что я говорю! Мамы его это рук дело. Отцу все некогда было. Да, хорошо иметь в друзьях духов умерших родителей врага! Столько пикантных подробностей открывается… Маг-то в отца пошел, по словам Кассандры!
        - Сара! Хозяин уже далеко не мальчик! Ему нужно устраивать свою личную жизнь.
        Я с трудом подавила смешок и залезла в кресло с ногами. Какой, все-таки, прекрасный день!
        - Личную жизнь?.. - растерянный голос.
        Даже Бобик замер на подоконнике и блаженно прикрыл яркие изумруды глаз. Атмосфера покоя действует на всех.
        - А что? Должен же хозяин когда-нибудь жениться.
        К пению пташек примешивается далекий стрекот последних в этом году кузнечиков. И как до сих пор не померзли? Явно какой-то модифицированный вид…
        - Жениться?!?!? - еще одной кухонной утварью меньше, - Будто я не знаю чем он занят! Опять кого-нибудь спасает типа этой мымры! Или рыщет возле Черного замка! На ком ему жениться?! На Эл Тайн?!?!..
        Э-э-э-э-э-э… Да, не спорю. Затея, откровенно говоря, дурацкая и обречена на полный провал.
        - Ну, бабушка! Я волнуюсь! Он… он что-то варил у себя в лаборатории! А если… А если он решил покончить с собой?!?!
        Я едва не подавилась мыслями. Ничего себе у нее воображение! Вэл, покончивший с собой, да на такое я не смею и надеяться! Ох, Сара! А выразилась-то как! «Варил» зелье! Хех! Сразу видно - внучка кухарки. Варят суп, варят кашу, а зелье составляют! И ладно бы издевалась, так ведь на полном серьезе говорит!
        - Тьфу на тебя! Что за язык? Как ты могла такое подумать?
        Я все-таки хихикнула. Няня, блин, с внучкой! Вэл - взрослый мужчина, а носятся с ним, как с писаной торбой, ей Богу! Вот почему у него такой отвратительный характер - разбаловали! И что с этим каменномордым может случиться? Только если он не заметил мой сюрприз… Да, нет, быть такого не может! Хотя… Я все четко сделала. Узы - характерная способность магов крови. Несколько не сложных для меня манипуляций, и на пару часов я для всех заклинаний и проклятий самая что ни на есть настоящая сестра-близнец Т" Минна. Нет, я осталась самой собой, просто все магические ловушки прекрасно почувствовали узы и посчитали меня за хозяина. Удобно, правда? И нужна для этого простейшего ритуала только кровь! Вот была бы я в Черном замке со всеми инструментами и книгой Рун под рукой, тогда бы была способна на нечто более впечатляющее, чем детские шалости, а так… Пришлось обходиться смешиванием ингредиентов и менять местами бумажки на склянках.
        - Ничего с ним не случилось, - тор, Прервик, всю малину обломал! - Господин - гениальный алхимик! Взять, хотя бы его мухаморовку…
        - Прервик!
        - Э, Марша, я не то хотел сказать! Кхе-кхе, ничего с ним не случится! Его и не будет всего дня три. Пойдет в Темный лес, разберется со стаей волкодлаков и быстро вернется обратно…
        - Что?!? - на разное голоса заорали мы с Сарой, мгновенно оказавшись рядом. Кто фальцетом, а кто басом, вот хоть убейте, не помню! Мы находились в разных углах, а теперь плечом к плечу напирали на бедного дворецкого. Не знаю как я там так быстро оказалась, а вот Сара похоже просто телепортировалась. Поразительно.
        - Девушки, я ничего не знаю, честно! Мне просто сказали, а я передал, - наверное, слишком страшно мы выглядели, потому как, глядя на наши свирепые лица и кровожадно согнутые пальцы, он начал отступать еще активнее.
        - Когда? - удивительная слаженность. Можно подумать, мы всю ночь репетировали. Ага, "Ансамбль имени Вэлмира Т" Минна", зашибись.
        - Когда он это сказал? - мягким голосом пояснила я и мило улыбнулась. Прервик побледнел, вспомнив, видимо, славу моего второго имени, и замер, смотря мне прямо в глаза.
        - Се-годня вечером, госпожа… - еле выдавил он.
        Я выгнула бровь.
        - Да? Интересно. Так ведь сейчас утро.
        Дворецкий оглянулся на окно, увидел солнечный свет и пожал плечами.
        - Вчера вечером, значица, госпожа Ай.
        - Так ты все знал! - выкрикнула обычно спокойная няня, появляясь за его спиной со сковородкой наперевес. - Как ты мог его отпустить, дырявая твоя башка, мракобесья печенка!
        От Марши дыхнуло гневным жаром, будто от раскаленной печки. Красноречиво закатанные рукава светлой блузки выдавали в ней готовность сражаться до последнего.
        Прервик посмотрел на меня взглядом побитой собаки, потом перевел взгляд на сестру, потом снова на меня… Я таки слышала, как в его голове шевелятся мысли, выясняется приоритет - Эл Тайн или Марша. Он сгорбился, зыркнул на внучатую племянницу, и, выбрав из двух зол меньшее, сорвался с места. Да… Наименее опасной посчитали меня. Еще бы! У бабульки ведь такое грозное оружие!
        Едва не сбив мою персону с ног, Прервик бросился к двери. Марша взревела обманутым троллем, и рванула за ним, не отставая ни на шаг.
        Мы с Сарой замерли на месте и недоуменно переглянулись. Кот нерешительно поднялся на лапы.
        - Мяу?
        - А тебя вообще никто не спрашивает! Молчи, животное!
        Бобик обиженно прижал уши и выпрыгнул в окно.
        Сара, только что стоявшая совершенно ровно и адекватно воспринимавшая реальность, вдруг громко всхлипнула и упала в глубокий обморок.
        - Мать! - еле успела отскочить и служанка пластом рухнула на пол.
        Я возмущенно посмотрела вверх.
        - Нет, это просто безобразие какое-то! Я, конечно, польщена, но, знаете ли, предпочитаю, чтобы к моим ногам падали исключительно мужчины!
        Небо мне не ответило. Я задумчиво потерла переносицу и присела на корточки. Ну, и что мне делать? Свалилась, понимаешь ли, как переспелая груша с ветки! Меня же, небось, во всем обвинят! А кого же еще?! Карат тор, что же делать? Где инструкция?!
        Я легонько похлопала девушку по щекам, но она и не думала приходить в сознание. Может, со всей силы? Заодно и душу отведу! А потом в стороночку, насвистывая и поглядывая на потолок. Мы, Эл Тайн, дескать, народ простой, всяких-яких этикетов-шматикетов не знаем…
        Ладно, попробуем по-другому.
        - Пожар! Потоп! Убивают! Насилуют! Грабят! Помогите! - последние слова я просто проорала. Ноль эмоций. Не реагирует.
        Я еще раз посмотрела на девушку и, наклонившись прямо к ее уху, крикнула во всю мощь легких:
        - Эл Тайн!!!
        Уж не знаю, что подействовало больше сила крика или смысловая нагрузка, но Сара тут же подскочила и обвела гостиную бешеными глазами.
        - Где? - прохрипела она, пытаясь успокоить дыхание.
        - Что? Ты о чем? - невинно переспросила я и захлопала глазами. Честно говоря, я была в шоке. Волосы тоже. Они, хоть и вели себя в поместье немного спокойнее, сейчас стояли столбом, словно после удара энергетическим пульсаром. Вот что имя-то животворящее делает! А все кричат: "Черные маги, черные маги!" Да ни один целитель не добьется такого положительного эффекта, всего лишь представившись!
        Сара тем временем немного успокоилась, но продолжала искоса поглядывать по сторонам. После того как она поправила платье на своей пышной фигурке и надела башмаки, из которых случайно выпрыгнула, девушка подошла ко мне, нервно тиская край фартука.
        Я завистливо вздохнула и попыталась пригладить собственные космы, а у Сары даже после такого головокружительного прыжка и кувырков в воздухе волосы напоминали мягкий шелк, крупными волнами солнечного цвета спускающийся до талии, а не старую швабру, как у некоторых.
        - Ай, ты здесь никого не видела? - оглядываясь через плечо, спросила она.
        - Да, нет. - Я пожала плечами. Может, у нее галлюцинации от удара головой начались? Все-таки не слабо она приложилась затылком, мало ли что пол деревянный! Зачем мешать человеку наслаждаться миром иллюзий? Вот я, помню, после укуса очередного экспериментального дядюшкиного зубастика такие видения ловила… - А что, здесь кто-то должен быть?
        Она вздохнула и доверчиво посмотрела на меня.
        - Да мне, наверное, показалось, что кто-то выкрикнул имя этих мерзких, поганых, отвратительных, бездушных, уродливых…
        - Показалось! - поспешно прервала перечисление я.
        - Вот я и подумала, что на нас напали, - как-то сразу «сдулась» она.
        - Эл Тайн? Так у вас же щит есть, или как его там!
        Девушка швыркнула носом.
        - Есть, а вдруг не выдержит? Марша каждую неделю учения устраивает, будто на нас напали, а мы должны срочно покинуть дом или дать отпор… У нас на каждом этаже есть кладовка с арбалетами… Мы его, правда, не сможем перезарядить, тугой слишком, но бабушка придумала механизм, который натягивает тетиву… Крутишь за ручку и все… Мы и тренируемся иногда, по мишеням стреляем… У каждого есть свое место и… все знают что делать, если вдруг такое случиться…
        Я ошарашено покачала головой.
        - Н-да, швах дела…
        Вот уж никогда бы не подумала… Знала, что Марша - боевитая старушенция, но чтобы так…
        - Ты знаешь, Ай, это так страшно. Жить и постоянно бояться нападения. Я ведь еще помню те времена, когда это огромное поместье было полно весельем, смехом. - Она начала горячиться, будто пытаясь что-то мне доказать, в чем-то убедить, заставить понять, - Здесь же почти никогда не было свободных комнат! Господин Мэлвин даже шутил насчет расширения пространства! И Вэлмир… Он сильно изменился, он ведь раньше был совсем другой! Не внешне, нет! Он… Он был таким, каким описывают Т" Миннов в сказаниях. Они все мягкие, добрые, счастливые… Такие домашние. Ты можешь мне не верить, но я сама это видела, собственными глазами, сама чувствовала! А сколько здесь было гостей! У отца Вэлмира было очень много друзей, и не только среди боевых магов. Они, бывало, собирались здесь, в этой гостиной и допоздна разговаривали, что-то обсуждали, спорили. Мне так нравилось их слушать! Помню, я незаметно забиралась под стол и подслушивала их разговоры. На стол все время стелили большую белую скатерть, она свешивалась до самого пола и меня было не видно… Я сидела в своем маленьком домике под столом и засыпала под песни,
которыми всегда заканчивались их встречи… Там меня и находила бабушка. Как же она мне всыпала за это!.. Я сидела и мне приходило в голову, что Т" Минны похожи на осенний лес в солнечную погоду. Когда яркие солнечные клинья отражаются в пруду и ветер шевелит шафрановые листья. Это было так здорово, жить рядом с такими людьми! Так замечательно, что этого не замечаешь, пока все не закончилось. Их вдруг не стало. Кажется, что они просто исчезли, ушли, не взяв с собой. А во всем этом виноваты Эл Тайн! Эти проклятые маги крови! Вэлмир, он… Ему ведь было всего двадцать лет, когда все это легло на одного него. А все эти маги! Маги! Что маги?! Зачем, что им, мало земель?! За что бороться-то?
        Нет, Сара, мы не виноваты. И вы не виноваты. Кто же тогда виноват? Судьба? Да, как легко было бы сказать - просто так сложилось. А Сара уже плакала. Она искренно считала нас своими злейшими подлыми врагами. Может, она права, что я, в конце концов, знаю о политике Семьи? Почему наши так стараются задавить боевых магов? А почему они так яростно сражаются с магам крови? Ну не из-за убеждений же, что они - белые, а мы - черные. Не верю я, что они так глупы, это ведь просто название! Черная магия. Да кто ее раскрасил-то, а? Почему бы мне прямо сейчас не встать, не объявить Вильнов - книгочеев розовыми и пойти перерезать их всех потому, что мне не нравиться этот цвет? Вот бред, а? Тор, тор, тор! С чего началась эта война? С оскорбления или неловкого слова? Драконье пламя!
        - Сара, ты знаешь судельский? - не выдавая своего негодования, спросила я.
        Девушка покачала головой, продолжая капать слезами на мой рукав. Конечно, язык магов ей знать не зачем, да и неоткуда. А ведь на судельском "толур мин" означает "осенний воин". Есть какая-то легенда, связанная с этим названием, впрочем, как и с названием любого другого рода. Откуда ей это знать? Но она знает или чувствует. Совпадение, случайность?.. Да. Но вот Кот говорил, что совпадений не бывает. И говорил он это с такой уверенностью, что не поверить ему невозможно.
        Я в случайности не верю
        И судьбу я не кляну,
        И оплакивать потери
        Не вижу смысла, не люблю.
        Кто-то может, верно, думать,
        Что Боги милости полны,
        А мы для них всего лишь слуги,
        Их развлечений мы рабы.
        Свобода? Что ж, избрали сами
        Из двух дорог, что нам даны.
        И все торопимся с годами
        Ответить на вопрос судьбы.
        "Да" или «нет»? К чему стремиться?
        Как удачу не спугнуть?
        Как сделать, чтобы путь ложился
        Под ноги сам? Где повернуть?
        Быть может, все известно раньше.
        Быть может, ТАМ все решено,
        Но знаю точно - нет случайностей,
        А раз случилось - суждено…
        - А-а-ай? Ты спишь?
        И о чем я только думаю? Нашла время стихи вспоминать!
        - Эй, ты что, заснула?
        Сара усиленно махала у меня перед носом. Я тряхнула головой и сощурилась на потолок - туда, где по моему мнению располагалась лаборатория мага.
        - Э, нет, дорогой! Я это так не оставлю! - и, схватив ошарашенную моим поведением Сару за руку, рванулась вверх.
        Вэлмир.
        Утром следующего дня, распрощавшись с хозяевами, я направился в деревню. В лесу было также напряженно тихо. Будто и жизнь здесь есть, но куда-то пропала, затаилась, спряталась. Странное чувство, я не могу его объяснить. И все тот же внимательный взгляд неизвестного устремлен мне в спину. Нужно поскорей найти Вэксу и возвращаться.
        На входе в деревню стояла группа людей. Завидев меня, они достали оружие. А ребятки серьезно настроены.
        - Стой, кто идет? - прокричал кто-то из них.
        Судя по всему, жители деревни решили усилить охрану. Я ничего им не ответил. Не было смысла кричать им, между нами было приличное расстояние. Я поднял вверх пустые руки, показывая, что не опасен.
        - Вы идиоты!!! Вокруг меня сплошные идиоты!!! Вы на кого мечи подняли, я вас спрашиваю??!!
        Узнаю чью-то манеру поведения. Староста Ливара, Шелом. Подхалим страшный, но мужик толковый. В опасных ситуациях перестает строить из себя шута, и начинает серьезно действовать.
        - Господин, прошу вас простить этих идиотов. Они не узнали вас, - ко мне навстречу, раскинув руки в стороны, быстро шагал невысокий полный человек.
        Я повернулся к стражникам, узнав меня, они опустили головы, боясь наказания.
        - Молодцы! - бодро сказал я и улыбнулся.
        Стражники переглянулись.
        - Что-что, господин? - тряхнул головой Шелом.
        - Они выполняют свою работу, и выполняют её хорошо.
        - Но они же…
        - И правильно делают. Так держать, - я развернулся к воротам.
        Стражники гордо вытянулись, когда я проходил мимо них. Похоже, теперь они долго будут хвастать, что их похвалили сам Хозяин, как они называли меня здесь, хотя мне не нравится такое обращение.
        - Господин Вэлмир, постойте!.. Извините, но вы, наверно, не знаете, но у нас беда…
        - Знаю.
        - Да? - Шелом еле поспевал за мной. - Но как?! Хотя, это уже не важно… Главное, что вы здесь и убьете этого мерзкого волкодлака.
        - Нет, никого я убивать не собираюсь. Мне сказали, что у вас появилось некое Зло.
        - И правильно говорят! Это Зло ничто иное, как семейка волкодлаков!
        - Да что они вам покоя не дают?! - взорвался я. - Это самые мирные создания во всем Темном лесу… Нет, не только на территории всего леса, но и всей деревни! Я сам во всем разберусь, и пусть кто-то хоть только попробует еще раз обвинить их в чем-то.
        - Да, конечно, господин.
        - Ты мне лучше скажи - к вам девушка приехала, зовут Вэкса Вайрон. Где она остановилась?
        - М-м-м… Та светловолосая девушка? - мечтательно протянул Шелом. - Она остановилась в "Трактире у Фрайха".
        - Отлично, - я всучил ему свою сумку.
        И чего он вместе с ней рухнул на землю? Я же не кирпичи туда положил. Так, кое-какое оборудование, оружие, капканы. Мне-то это вряд ли пригодится, но Вэксе может понадобиться.
        - Отнеси это в мой дом.
        - А вы куда, господин?
        - Мне нужно повидаться с Вэксой.
        Шелом хитро кивнул, провожая меня взглядом. Я пошел в сторону трактира. Шелом, кряхтя, закинул сумку на плечо и направился в сторону моего дома. Решил выслужиться, раз стражника не позвал? Да, у меня есть дома во всех деревнях, так уж вышло.
        В трактире было как всегда пусто. Если эта торова война когда-нибудь кончится, я уверен, в "Трактире у Фрайха" будет куча народу, точнее, куча магов. Как ни как, деревня расположена очень близко с Темным лесом, а это место всегда тянуло к себе магов. Да и не только магов. Взять в пример Вольга с его семьей. Волкодлаков, как и всех, кто хоть как-то причастен к магии, тянет к этому месту. Только поставленный мной барьер мало кого пропускает.
        - Хозяин, неужели вы решили заглянуть ко мне? Очень польщен, признаться честно. Для меня это большая честь, - из-за стойки вышел крепкого телосложения мужчина, с сединой на висках.
        - Здравствуй, Фрайх. Как дела продвигаются?
        - А, - махнул он рукой, - Да ни как. Людей нет, нелюдей тоже, так о чем может идти речь? Стар я стал. Скоро мой трактир будет называться "Трактир у Фрайха младшего". Чую, что не доживу до того момента, когда все станет по-старому. Да и станет ли? Я уже ни в чем не уверен. Вот раньше народу было… - вздохнул он. - А сейчас? Если раз в месяц заглянет какой-нибудь заблудившийся, да и все. И то, с наших мест.
        - Не волнуйся, надеюсь, скоро все изменится. В каком номере остановилась Вэкса Вайрон?
        - Светленькая такая? В третьем. Идите, она вас с самого утра ждет. А это правда, что она ваша невеста? Хороший выбор, хозяин, извините старого за дерзость.
        Я удивленно посмотрел на Фрайха. Да, от одной занозы избавился, так тут другая объявилась.
        Поднялся на второй этаж, нашел третью комнату. Не успел постучать, как дверь открылась, на меня что-то свалилось, и я упал в коридор. Все произошло так быстро, что я ничего не успел понять.
        - Ты живой! - радостно воскликнула Вэкса. Понятно теперь, кто на меня свалился. Она что, под дверью стояла?
        Кажется, так оно и было. Довольная собой она сидела на мне и улыбалась во всю ширь. А сбросить её оказывается не так просто. Наловчилась в Училище.
        - Вэлмир, ты бы знал, как я за тебя волновалась. Всю ночь уснуть не могла! Ты вдовой меня оставить хочешь?
        Где-то я эту песню уже слышал. Я все-таки вылез из-под неё и встал на ноги.
        - Что ты несешь, Вэкса? Сколько можно повторять, волкодлаки не опасны. Шелом и то опаснее их.
        Она шмыгнула носом.
        - Они - одиночки. Просто семья, как люди, добрые люди. Почему вы с первого раза не можете это понять?
        Она снова шмыгнула носом. Уже громче.
        - Вот только слез не надо, - я потер шрам.
        - Вэлмир! Зачем ты там оставался?! Дело не в них, дело в этом лесу! - она кинулась мне на шею и зарыдала во весь голос.
        Я поднял глаза к потолку.
        - Эй, если там кто-нибудь есть, отзовитесь, - умоляюще сказал я.
        Тишина. Так мне и ответили. И зачем слезы лить? Любят женщины по пустякам нюни распускать.
        - Вэкса, успокойся, - я отцепил её от себя. - Что ты за меня переживаешь? Ведешь себя, как дитя малое.
        - Я-то себя для тебя берегу, а ты?
        - Чего? - (женская логика заключается в отсутствии всякой логики).
        - Того. Мы помолвлены, забыл что ли?
        - М-м-м… такое трудно забыть. Ты считаешь, что я должен взять тебя в жены?
        - Давно пора, - Вэкса перестала плакать и утерла слезы.
        Я со стоном стукнулся головой о стену. Давно я не показывал свои эмоции окружающим, но, как говориться, допекли.
        - Вэлмир! Тебе плохо?
        - Нет, мне замечательно. Так, забыли этот разговор, и…
        - Но я же…
        - Я тоже. Пора тебе показать чему ты научилась за это время.
        Вэкса с опаской посмотрела по сторонам.
        - Что, прямо здесь?
        - Почему же, в лесу.
        - В лесу, - она хитро посмотрела на меня. - Ну хорошо, хочешь в лесу, можно и в лесу. Только я думала, тут будет лучше.
        - Вэкса, ты о чем? - что-то она не в то русло направила ход своих мыслей.
        - А ты про что?
        - Про твое обучение в Училище.
        Вэкса то ли с сожалением, то ли с облегчением, вздохнула.
        - А… да, я про тоже.
        - Пошли. Чем скорее начнем, тем скорее закончим.
        - Ты даже не хочешь здесь задержаться?
        - Зачем, у меня и дома гостей хватает.
        Вэкса улыбнулась. А потом как-то подозрительно сощурилась.
        - Это каких таких гостей?
        Духи, убежал от одной, здесь нашлась равноценная замена. Я взял возмущенную Вэксу за руку и повел вниз.
        Айлисса.
        - Ай, тут ничего нет! - Сара еще раз чихнула, дернула руками, и быстро отпрыгнула в сторону. Какая-то склянка (у-у-у, тяжелая, зараза!) вырвалась из ее рук и непременно разбилась бы… если б приземлилась на что-то более твердое, чем моя спина.
        Конечно, чихнешь тут! С тех пор, как Вэл запретил Марше убираться в лаборатории, здесь скопилось порядочное количество пыли… Той самой пыли, которая так понравилась моим волосам. И почему они так обожают всякую мерзость?
        Не спорю, мои волосы оказались не настолько предателями, чтобы выдавать свою хозяйку и вели себя более чем свободно, только изредка, тогда, когда поблизости нет посторонних или мои эмоции просто перехлестывают через край, показывая нрав. Вся их «необычность» выражалась только в излишней растрепанности и реакции на малейший сквознячок… Но все это удалось сбрехать на неудачный эксперимент. Правда, Марша долго расспрашивала меня насчет родственников - у всех ли такие же? По ее словам, чем светлее оттенок, тем тоньше и легче волосок. Мои же - абсолютно черные, но легкие как пушок. Что ж, я совершенно честно ответила - это наша родовая особенность. У всех моих родственников такие же. На этом она и удовлетворилась.
        Я тяжело вздохнула и, нашарив банку, вылезла из огромного сундука, в котором, при желании могла бы вполне комфортно переночевать. И что бы что-то из него достать, пришлось закапываться чуть ли не по пояс. Лучше бы Марша здесь убиралась! Подумаешь, парочка взрывов и нервный тик, зато чисто и аккуратно!
        - Быть такого не может, - категорично заявила я, - Эй, ты чего?
        Сара пригляделась ко мне внимательней и с облегчением слезла со стола. На мой взгляд, это было слишком рискованно… Забираться на стол, я имею ввиду. Баночки, там, всякие, скляночки, реактивы… Кот говорил, а я склоняюсь к его мнению, что именно благодаря случайно смешанным в подобной ситуации ингредиентам волосы женской половины нашей семьи приобрели такую самостоятельность. Жаль, что все это произошло в суматохе и рецепт зелья утерян. Может, какой-нибудь алхимик и смог бы нам помочь… Вэл, к примеру… Ага, последний Т" Минн помогает Эл Тайн избавиться от проклятия разумных волос, и маги крови, умиленные и тронутые до глубины души, заключают мир с боевыми магами, кардинально меняют цвет одежды, всю оставшуюся жизнь занимаются благотворительностью, и вообще, становятся прямо такими лапочками… Ага. И Эма пострижется в монахини. Бред кобылы чокнутого мага после пятой бутылки мухаморовки в четыре утра в обнимку со стволом дерева, к которому она привязана.
        - Ай, ты что, поседела? - сипло спросила Сара, с невыразимым ужасом глядя на меня. Я посмотрелась в зеркало и фыркнула.
        - Ага. Специально под Вэла маскируюсь. А как ты думала я обхожу его охранные заклинания? Внешнее сходство, конспирация - и никакого мошенничества!
        Я запустила руку в волосы и начала вытряхивать пыль из головы. Ужас какой, прямо снеговик какой-то!
        Сара успокоилась и облегченно вздохнула. Она уже не надеялась вызнать у меня, каким макаром я умудрилась проникнуть в запечатанную самим Вэлмиром Т" Минном комнату. На фразу "все женщины ведьмы" она только фыркала.
        Я посмотрела на усыпанный всяким хламом пол и поняла, что больше тут мы ничего не найдем. Ну не ведет этот сумасшедший маг дневник, не строчит мемуары по ночам, не делает никаких записей, не хранит документы и вообще не оставляет никаких следов. Человек-загадка, блин.
        - Ай, ты можешь наконец сказать, что мы ищем?
        - Ничего, - ответила я, тряся головой и втирая руки о какую-то тряпку.
        Сара мигнула.
        - А что мы тогда здесь делаем?
        Я вздохнула. После пыли на руках осталась неприятное ощущение.
        - Уже ничего, пошли, - девушка покрутила пальцем у виска и попыталась навести в комнате хоть какой-то порядок, но у нее ничего не вышло - слишком запущенное состояние. Я тоже решила не стоять столбом и приложить руку к этому благому делу - запихнула парочку упавших скляночек под шкаф. Нечего им на самом видном месте валятся. Так, куда пристроить эту тряпку? Как-то странно она у него висела. Будто напоказ грязную тряпку выставил, вон, мол, какая у меня штука имеется!
        Я смяла ее в комок и попыталась пристроить в щели. Не вышла. И какой дурак пришивает к тряпке пуговицы?..
        Пуговицы?! Я замерла и медленно опустила глаза. Нет. Это не «кто-то» дурак. Это я дура. Полная.
        Обернулась, но к моему облегчению Сара что-то увлеченно переставляла на столе и не обращала на меня никакого внимания. Поэтому я быстро избавилась от улики (закинула рубашку Вэла как можно дальше) и приняла невинный вид. Блин. Ну я и дундук мараканский! Еще и подумала - чего это тряпка такая белая и чистая! Парадная, тор поперек глотки! Без вышивок и украшений - значит еще и ритуальная. Тхорово племя. Кажется, маг меня убьет.
        - Сара, пойдем отсюда, а? - с просящей улыбкой проговорила я.
        - Но тут же еще не убрано…
        - Сара! - взмолилась я.
        - Ладно. - Недовольно буркнула она и вздохнула. В ее вздохе явно послышалось: "И за что мне на шее эта белоручка устроилась?" - Пошли. Что дальше? - дальше… Стоит подумать.
        - Сара, хватай вон те две бутылки. Да, те. Бери и пошли отсюдова.
        - Зачем?
        - За надом!
        - Нет, ну правда, зачем?
        - Затем, чтобы одному не в меру остроумному и предприимчивому магу не пришло в голову и дальше проводить эксперименты на бедной, несчастной, беззащитной мной.
        - Ай, ты о чем?
        - О всем хорошем. Пошли.
        Вэлмир.
        - И что мы будем делать в лесу? - спросила Вэкса, когда мы вышли из деревни. - И зачем тебе эта сумка?
        - Мне не зачем. Она тебе понадобится.
        - Зачем? - еще больше удивилась она.
        Я тихо зарычал.
        - За надом, - буркнул я. - Кто из нас учится в Училище?
        - Но я же…
        Я вздохнул и потер шрам. Как она успела меня достать, кто бы знал. А как на Ай похожа!
        Мы вышли к самой кромке леса.
        - Так, теперь начнем, - сказал я.
        - Что начнем? - встрепенулась Вэкса.
        Я строго посмотрел на неё.
        - А, ты об этом… Хорошо, ты только скажи хоть что-нибудь о чем-нибудь?
        - Нам известно, что Зло с Черных Гор. Убийца, возможно, действительно волкодлак, но не из нашего леса. Вольг сказал мне, что от стаи отбился один не в меру агрессивный волкодлак, Вук. Возможно, он и есть убийца.
        - Ясно, - серьезно кивнула Вэкса. - И что же такого, по-твоему, мне понадобится из твоей незаменимой сумки?
        Если она учится в Училище, а я там никогда не был, не значит, что я тупой. Хотя по ее интонации именно это утверждение и угадывается. За что я не люблю выпускников Училища, так это за грандиозное самомнение. Можно подумать им там что-то секретное рассказывают.
        Порылся в сумке и вытащил небольшой предмет. Глаза Вэксы полезли на лоб.
        - Откуда это у тебя?! - она попыталась выхватить его у меня, но я поднял руку так, что она не могла дотянуться.
        Попрыгав вдоволь, она сдалась и обиженно посмотрела на меня.
        - Где ты достал камень-поисковик, а? Его не каждый опытный маг Пути может получить! Вэлмир, ну откуда он у тебя?
        - Из дома. - Как можно безразличней пожал плечами я. - Он лежал у меня в лаборатории уже лет пять, в одном из шкафов пылился.
        У Вэксы был такой вид, будто она меня сейчас разорвет на маленькие кусочки. И всерьез решала под какой березкой будет их закапывать.
        - Он?! У тебя?! Пять лет!!! Пылился??! - возмущенно завопила она.
        - Да, а что? На кой тор он мне нужен, если я не могу им пользоваться? У меня в лаборатории много и других интересных вещей есть.
        Вэкса зарычала и топнула ногой.
        - Но после наших поисков камень может остаться у тебя.
        - Что, правда? - мгновенно улыбнулась она.
        Я кивнул. Камень-поисковик - разновидность охранного амулета-артефакта. По природе своей и страсти к артефактам пять лет назад я создал его, еще с помощью отца. Это было, наверно, последнее, что мы создали вместе, пока отец не ушел в себя и когда еще не… Что-то я отвлекся. Камень-поисковик помогает магам Пути быстрее найти преследуемый объект, направляет на нужный след, оберегая от опасностей, которые могут встретиться на пути. Только опытные маги, с сильным даром, проверенным временем, получают такие артефакты. Для Вэксы я сделаю исключение - отплачу, так сказать, за оказанную помощь. Или откуплюсь от женитьбы.
        - Вэлмир, милый, ты - чудо! - Вэкса кинулась мне на шею.
        Я отстранил её от себя и строго посмотрел в глаза.
        - Во-первых, не надо вешаться на меня по всякому поводу. Во-вторых, я не «милый» и не «чудо». В-третьих, время идет. Что за телячьи нежности ты устроила?
        - Но разве мы не обещаны друг другу? Мы же помолвлены!
        - Я повторяю уже в который раз - это было давно и не правда. Я ни на ком не собираюсь жениться. По крайней мере, пока. Хватит меня этим донимать. Давай, бери камень и ищи.
        - Кого?
        - Волкодлака Вука.
        Вэкса обиженно зыркнула на меня и взяла камень в руки. Пробурчала что-то, но я постарался не услышать что именно.
        Она закрыла глаза, сосредоточилась.
        - Видишь что-нибудь? - спросил я через некоторое время.
        - Пока нет… Погоди! Я вижу, он в лесу, идем!
        Она рванулась с места в лес, не открывая глаза. Никогда не видел магов Пути в действии, даже учеников. Я еле поспевал за ней. Через несколько часов скитаний по лесу мы остановились.
        - Потеряла? - спросил я.
        - Нет, - она открыла глаза. - Мы пришли.
        Она удивленно огляделась по сторонам, пытаясь понять куда завела нас.
        - Э-э-э, Вэлмир, а ты случаем не знаешь, где мы?
        - Приблизительно в двух километрах от дома Вольга. Ты точно ничего не перепутала?
        - Нет, я самая лучшая ученица на курсе, - гордо сказала она, задрав подбородок.
        - Хорошо, - я достал кинжал. - Нужно быть начеку, если Вук здесь. Кто знает, какие у него помыслы.
        Вэкса глупо хихикнула, глядя на кинжал.
        - И этим, с позволения сказать… оружием, ты собираешься защищаться?
        Я улыбнулся и не глядя провел рукой по рунам на лезвие. В руках потяжелело, а глаза Вэксы по мере превращения расширялись все больше.
        - Ни ого себе ого! А ножичек-то, с сюрпризом! Где взял?
        - Тебе скажи, тоже захочешь.
        Вэкса надулась.
        - Просто спросить уже нельзя.
        Я вскинул руку, жестом требуя Вэксе замолчать. Похоже, здесь действительно что-то есть. Тихо, как в могиле. Надеюсь, что не в нашей.
        - Ты слышишь? - спросил я.
        - Чего? - она прислушалась и пожала плечами.
        - Вот и я не слышу. Пошли.
        Вэкса посмотрела на меня, как на умалишенного, разве что пальцем у виска не покрутила. Женщины, до чего они друг на друга похожи. В этой части леса уже давно никого не было. Хотя, люди здесь и так редко появляются.
        - Вэлмир, а ты знаешь этого волкодлака? - спросила Вэкса, отставая от меня.
        - Вука? Лично не знаком, раз видел. А что?
        Я повернулся. Вэкса с испуганным видом смотрела в сторону.
        - Это не он, случаем, лежит? - промямлила она, тыча куда-то пальцем.
        Подошел к ней. В кустах, присыпанное опадающей листвой, лежало разорванное тело мужчины. Совсем свежий труп, почти теплый. Я наклонился и присмотрелся к ранам. Странно, они выглядят так, будто волкодлака задрал большой зверь. Но какой зверь может быть сильнее и больше мага-оборотня?
        Я распрямился.
        - Он.
        Вэкса закрыла лицо руками и уткнулась мне в плечо. Я приобнял её за плечи, отводя в сторону, подальше от этого зрелища.
        - Первый раз мертвого человека видишь? - спросил я.
        Она кивнула и сильнее вжалась головой в мою грудь.
        - Ничего. В детстве, когда я впервые побывал на месте сражения, меня тоже воротило. Но, поверь, то, что ты увидела, не так страшно, как муки совести.
        - Какие? - спросила она, не поднимая головы.
        - Знаешь, когда я первый раз убил, я ничего не почувствовал. Боль навалилась только тогда, когда это количество перевалилось за пятьдесят. Я помогал отцу выполнять задание короля, мы отбивали южную границу. Тогда мне было пятнадцать.
        Вэкса всхлипнула. Тор… И зачем я это сказал?.. Да, не умею я успокаивать людей, только хуже делаю.
        - Постой здесь.
        Она, трясясь всем телом, кивнула. Я подошел к телу. Это действительно был он. Но кто же смог убить огромного волка, причем в зверином обличии? Ведь видно, что человеком он стал уже после смерти.
        Что ж, похоже, здесь побывало так называемое Зло.
        - Поищи здесь что нибудь, убийца не мог совершить убийство, не оставив следа.
        Вэкса торопливо закивала головой и стала нашаривать поисковик в кармане.
        - Успокойся, все же хорошо? Мы живи, да и ладно.
        Она уняла дрожь в руках и начала ходить вокруг трупа.
        - Что-нибудь нашла?
        - Да, но след очень слабый.
        - Сможешь отследить?
        - Постараюсь.
        - Хорошо, отойди.
        Я подождал, пока Вэкса отойдет от трупа. Светящийся шар сорвался с перстня и ударил в землю рядом с Вуком. Точнее тем, что от него осталось. Я перекатил его тело в образовавшуюся яму, и присыпал сверху листвой и палками.
        - Он пал жертвой, - сказал я, отряхивая руки.
        - Но Вэл, это он убил человека. Правда, я сама это видела.
        - Понимаю. Но от него веет очень сильным мороком. Знакомое ощущение.
        Я щелкнул пальцами и в яме разгорелся огонь.
        - След не потеряла?
        - Нет.
        - Тогда идем.
        Мы снова начали колесить по лесу. Вэкса часто останавливалась, теряя след, но вскоре снова его находила, и мы продолжали путь. На этот раз плутать пришлось намного дольше. Уже темнело, сквозь кроны деревьев кое-где виднелось алое небо. Вэкса выбилась из сил, но упорно продолжала идти, пытаясь показать оптимизм и увлеченность работой, скрывая усталость.
        - Может, отдохнем? - предложил я.
        - Ты что, устал? - непринужденно спросила она.
        - Я - нет, а вот ты - да. Подумай, что я буду делать без мага Пути?..
        - Хм, не-е-ет, я не ус… - Вэкса резко остановилась и начала падать, но я успел подхватить её у самой земли.
        - С тобой все в порядке? - я осторожно похлопал её по щекам.
        Она схватилась за голову.
        - Вэлмир, можешь помочь мне подняться? - тихо сказала она.
        - Конечно, - я помог ей сесть.
        - Спасибо, Вэл, - она кинулась мне на шею. Или просто облокотилась, чтобы не упасть? Паранойя, однако.
        - Что случилось? Тебе плохо?
        - Нет, здесь стоит щит. Кто-то очень не хочет, чтобы его нашли, - Вэкса посмотрела на меня и виновато захлопала ресницами. - Я не знаю как его обойти. Прости.
        - Не говори глупости. Тебе нужно отдохнуть. Мы очень долго ходили по лесу кругами. Недалеко находится дом моего друга. Я отнесу тебя туда.
        - А как далеко идти? - сощурилась она.
        - Где-то с полчаса.
        Она откинулась назад, повиснув у меня на руках.
        - Ох, моя голова…
        Я поднял её на руки и быстро зашагал в сторону дома Вольга. Вэкса вяло держалась за мою шею, но в скором времени она вцепилась так, что у меня мелькнула мысль, что умру я очень скоро, к тому же от удушения.
        - А кто твои друзья? - спросила она, когда мы стали подходить к дому.
        - Не волнуйся, они хорошие… Волкодлаки.
        Вэкса дернулась.
        - Кто?! Ты от меня избавиться хочешь? Отнести? Меня? К волкодлакам?! Духи, как я несчастна…
        - Прекрати паниковать, они тебе понравятся.
        Впереди показался дом.
        Айлисса.
        В бездействие время тянется особенно долго, будто устает от ожидания и замирает на месте. Оно тянется, словно густой застоявшийся мед. Бе. Какая гадость. И отчего люди любят эту липкую желтую слизь? Бедные пчелки трудятся, трудятся, запасают хавчик на зиму, а потом приходит какой-то непонятный монстр, травит, да еще и результаты всей летней работы приватизирует. Ужасная несправедливость. Именно так я и говорила Марше, когда она пыталась меня этим накормить. Стоит только вникнуть в положение бедных полосатых насекомых, как на всю жизнь останешься их ярой защитницей. Остается только надеть желто-черный костюм, нарисовать плакат и идти по городам, скандирую лозунги. Н-да… Хорошо, что подобные мысли посещают мою голову достаточно редко. Вегетарианкой я становиться не собираюсь, а уж про магию вообще молчу. Я же не Славэк, братец мой сводный, который за всю свою жизнь не проливал ни капли крови и не проводил ни одного ритуала. Просто белый маг в черной шкуре! Ненормальный, что с него взять. Прямо белая ворона в нашей семейке. Временами его странности меня пугают, например, утверждение, что Кот, это не
Кот вовсе, а какой-то пришелец из далеких земель. Что настоящего Кота давно уже нет, а вместо него в его теле живет какое-то существо, и с любопытством наблюдает за окружающими… Бред, конечно. Но если отбросить некоторые странности, то он приятный парень. Сын третьей жены моего отца, смуглокожий, черноглазый, черноволосый и всего на три месяца старше меня…
        Это может показаться странным, но все мы, я, Харита и Славэк, родились примерно в одно и то же время. Просто… Как бы это объяснить потактичней… Ладно, начну издалека.
        В нашей Семье много странных традиций. Давно уже им пора исчезнуть, но они так прочно срослись с нашим родом, что вырвать их, не понеся потери, невозможно. Практически все мужчины Эл Тайн пополняют ряды многоженцев и у каждой из жен появляются дети. Сами понимаете, женщины - существа злобные, с развитым собственническим инстинктом, так что редко получается так, что "сестры по мужу" ладят между собой. Нет, они соблюдают приличия и даже вежливо разговаривают друг с другом, изображая подружек, а вот дети…
        А все дело в том, что старшее чадо пользуется большими привилегиями, вне зависимости от пола. Поэтому каждая женщина и старается… подарить мужу ребенка первой, опередив соперниц. Ведь та, что подарила первого наследника, становиться старшей, вне зависимости от того, под каким порядковым номером выходила замуж.
        Кот смеялся до слез, рассказывая мне приключения моего папочки, когда три женщины что только не выделывали, пытаясь заманить его к себе в постель… А он, как на зло, все время мотался по свету, то ли приключений искал, то ли выполнял поручение Семьи. Впрочем, он и сейчас мотается. Мне от этого ни тепло, ни холодно, пусть хоть в Мертвых Песках поселится, не в том суть. Три молодые женщины, все хоть и не рожденные Эл Тайн, но характерец тот еще, пытались перехитрить друг друга и заманить отца в спальню. Весело было всей Семье. Эх, жаль я этого не видела, весьма познавательное зрелище было бы…
        Вообще-то, мне повезло. Ну, скажите мне, кому еще в жизни могло достаться сразу две мамы (Эму я в расчет не беру - со змеевидными родственных связей не имею), три дедушки, семь бабушек, несчетное количество двоюродных и троюродных братьев и сестер, практически бесконечное число теть, дядь и целый один папа. Вернее отец, это слово ему подходит больше.
        Но повезло мне не только в этом. Счастливый я человек! Отец постоянно в разъездах, мать безвылазно сидит в королевском дворце, так что веселую жизнь я была в состоянии обеспечить не только себе, но и всему Черному замку. Ведь никакая зараза меня не контролировала. Пытались, правда, но ведь попытки не в счет?..
        Мать Славэка не испытывала ко мне какого-то явного отвращения, а если даже и испытывала, то не показывала, что тоже встречается довольно редко. Так что с братом мои отношения сложились гораздо лучше, чем с сестрой. Нельзя сказать, что мы были слишком близки, все же, его мировоззрения слишком отличаются от моих, но лучшего и более верного друга у меня не было никогда. Нет, я не имею в виду Кота. Этих двоих я сравнивать не могу - слишком уж они отличаются… Как зеленое с красным. Или даже желтое с фиолетовым.
        Возможно, причина хорошего отношения со стороны Илары кроется в том, что я не способна хоть на какое-то подобие конкуренции и никаким образом помешать ее сыну не смогу. Ведь я неудачница - младшая, да еще и умудрилась родиться не того пола. Нет, я то ничего против этого не имею, даже рада, но некоторые порядки в семье меня не слишком радуют. Во всяком случае, за радужное будущее придется побороться. У нас, конечно, не домострой, но до равноправия полов все же далековато. Эх, хорошо Хаян Твэн «3»! У них там вообще матриархат! Сидят женщины у мужиков на шее, да ножками раскачивают! Не в той Семье я родилась!..
        У Эл Тайн наблюдается этакий классический патриархат. Только чуть-чуть смягченный. Все же, сила мага не зависит ни от пола, ни от потолка. Да и в последнее время мужчины стали лояльней относиться к дамским выкрутасам. Как не хочется, но придется все же сказать спасибо Эме - это благодаря ей женщин в роду Эл Тайн не только заметили, но и стали брать в расчет. А так же учитывать мнение слабой половины. Что ж, вынуждена признать, иногда стервозность оказывается весьма положительным и полезным качеством. Не зря ведь любимая поговорка Эмы: "Слабый пол сильнее сильного в силу сильной слабости сильного пола к слабому"!
        Но я отвлеклась от темы. А ведь у нужно было всего сказать - какие бы то ни было, порядки не помешали Славэку хорошо ко мне относиться. Во всяком случае, у него хватает силы воли терпеть меня больше, чем пятнадцать минут подряд. И это определенно одно из самых лучших его качеств. Ему стоило родиться Т" Минном. Столько благородства, столько доброты в моем братике, что прямо не вериться что мы родственники. Ведь додумался же он до решения убеждать всех, будто на самом деле я родилась второй, после Хариты. Уступил место, тор его за ноги да об стену! Тор… Карат! Точно! Если Славэк треплется направо и налево о том, что он младший… А Вэл ищет младшего… Значит он ищет его! Но зачем?! Hanari" iri ark nyer «4»! Почему вокруг этого мага так много загадок?! За каким демоном ему мой брат потребовался? Убить? Славэка? За что?! Если уж исполнять священный долг боевого мага, призывающий обязательно испепелить хотя бы одного чернокнижника, то можно же выбрать более подходящего кандидата на роль Властелина Тьмы!
        А может, Славэк ему должен? Ну, картишки, там, казино, тра-ля-ля, тополя… Так, стоп. Попытаемся мыслить логически. Первое. Славэк уже года три как не то что из замка не выходил, из лаборатории носа не казал. Следовательно, этому долгу уже порядочно времени. Второе. Что бы добраться до братика и чегой-то с него вытрясти Вэл не поленился проникнуть в замок, перебить половину нашего гарнизона и даже ранить Сорта! Значит это что-то очень важное. Третье. Он не прибил меня на месте, притащил в свое поместье (вот гоблин, уже стихами заговорила) и терпит уже тор знает сколько времени. Значит, это что-то не просто очень, а ОЧЕНЬ важное. Что? Карточный долг, предательство, подстава, месть? Славэку? Вэлмиром Т" Минном? Что-то не верится. Не те люди. Но не мог же маг всерьез решить, что в одиночку справится с Семьей? Нет. Он искал кого-то определенного. Славэка. О, Отродье Тлена, круг замкнулся! Я так с ума сойду!
        И единственное, что я знаю точно, это то, что Славэка я не выдам. Если Вэл рвет и мечет, что бы что-то о нем узнать, значит именно этого ему знать и не нужно, верно? Будем думать, что да… Так что шиш, господин маг, вы от меня чего-то узнаете!
        Солнце сегодня было какое-то странное, золотисто-оранжевое и особенно яркое. Его лучи проникали в комнату, играя на зеленом стекле, стоящей в самом центре стола торжественной композиции из дух бутылок. Сара бездумно пялилась на них, подперев голову рукой и время от времени тяжко вздыхала. Я же, глядя на окружающие меня предметы, готова была задушить мага собственными руками. Вот только попробует приблизиться! О, демоны Преисподней, ему очень повезет, если он не вернется! Иначе пасть волкодлака покажется магу не самой худшей альтернативой. Смотался один, видите ли, развлекается там в одиночестве, а я тут должна киснуть и покрываться ровным слоем пыли в обществе слуг?! И вообще, тьма его раздери, как он ко мне относится?! Я пленница и должна хоть иногда подвергаться опасности! Сделал из меня, лиссов хвост, гостью и доволен?! Лапки на брюхе сложил?! А где пытки, страх, отвращение, ненависть, тор бы его побрал?! И с чего я взяла, что он там один?! Сидит сейчас, небось, в каком-нибудь кабаке в обществе пары-тройки смазливых… девочек и радуется жизни, ур-род! А Сара тут страдает, понимаешь ли, ждет,
волнуется, места себе не находит! Я с этим мириться не собираюсь!
        - Ай, а у тебя в роду вурдалаков не было? - почти спокойно поинтересовалась Сара, отодвинувшись от меня как можно дальше. Явно работает на публику.
        Я прищурилась.
        - Кого ты имеешь в виду? - Сара сцедила зевок и выгнула спину, потягиваясь.
        - Я имею в виду таких страшных, злобных, голодных монстров, которые не любят день и пьют кровь.
        Я хмыкнула. Надо же. Как точно ее описание подходит под нашу Семью! Неужели догадалась? Хотя, нет, слишком безмятежное у нее состояние.
        Представьте себе мага, три дня просидевшего в лаборатории, уставшего, как собака, злого на весь мир за то, что у него не получилось вывести на практике степень концентрации магии в зелье, растрепанного, половина волос выдрана собственными руками от глубоких размышлений, не мывшегося, перепачканного с головы до ног кровью жертвенного барашка, с пожелтевшими от реактивов пальцами и красными воспаленными глазами. И вот выходит он, жутко ругаясь и строя зловещие гримасы, подходит к окну… А солнце, пока он мучился в кабинете, успела три раза встать и как даст по привыкшим к темноте глазам! Конечно будет больно! А раз больно, то и проклятия желтому светилу обеспечены самые крепкие - вся накопленная злость на ни в чем не повинное Солнышко и выльется.
        Хи-хи. Если рассуждать подобным образом, то я - чистокровный вурдалак.
        - Это ты мою внешность намекаешь, да? Знаешь, а ты ведь тоже не красавица, - прошипела я и гордо задрала подбородок. Ну и что с того, что вру? Кто меня проверять-то будет!
        - Спасибо. В твоем исполнении это звучит почти как комплемент, - усмехнулась служанка. Кошмар. Какие все стали ехидные! Неужели это я так благотворно влияю на их мозги? - Просто на несколько секунд показалось, что у тебя глаза багровым светятся. Замышляешь убийство?
        - Как ты догадалась? - проворчала я. И где тонны соплей? Где реки слез?
        - А-а-а-ай… Ты думаешь, с Вэлмиром все будет в порядке? - тор, сглазила! И как это называется?
        - А что ему сделается? Ну, лишиться руки… или ноги, это ведь не страшно, правда? У каждого из людей рук и ног по две. А вот с остальными единичными органами посложнее… Но и так жить можно. Всего-то парочка…
        - Ай!
        - … заклинаний и будет как новенький! Если, конечно, успеет уберечь оторванные конечности от разложения и ровно в полночь, когда на небе звезды будут видны, а луна нет, выйдет в поле у одинокой пятидесяти двух летней березы и разведет костер из шишек золотистой ели, собранных в три часа ночи, в полнолуние, не менее года назад, и вымоченных в крови гарпии, высушенных огнем саламандры и…
        - Ай!!!
        - Что Ай? Почему сразу Ай? Я-то здесь причем? Я просто пытаюсь объяснить тебе, что ничего поправимого… Тьфу ты! Ничего непоправимого не произойдет и произойти не может! Я ж ради тебя стараюсь!
        А Сара все-таки разрыдалась. Да, слабоваты у нее нервы. Подумаешь, пошутила… Ну не умею я успокаивать, не умею! Жуть. Похоже, мне нужно было просто промолчать. Тор. Чем бы ее отвлечь?
        - Сара, расскажи мне что-нибудь… о Вэле! - преувеличенно бодро попросила я.
        - Что? - всхлипнула девушка.
        Чего бы такого спросить? Версию с алхимическими опытами отбрасываем сразу. Что еще? О его родителях? Нет. Тогда о…
        - О шраме. - Решительно сказала я и откинулась на спинку кресла. Сара закашлялась и потрясенно уставилась на меня.
        - Зачем?
        - Не знаю, - я пожала плечами, - Просто интересно. К тому же… у него есть такая забавная привычка… Как на меня смотрит, так все время к шраму прикасается! Давай, расскажи, я ж вижу, что ты знаешь!
        Сара еще некоторое время сомневалась, глядя на меня из-под опущенных ресниц, но потом поддалась на мои уговоры.
        - Хорошо. Только предупреждаю сразу, Вэлмир мне ничего не говорил и все, что я знаю, приходилось вытягивать клещами. Он вообще редко со мной на серьезные темы разговаривает…
        Она обиженно швыркнула носом. Мысли ее вновь свернули на печальную тему и я поспешила ее отвлечь.
        - Ну, давай, рассказывай!..

* * *
        С самого утра шел дождь. Небо заволокло серыми тучами, с которых срывались маленькие холодные и неприятные капли. Мир потускнел. Бутоны цветов были закрыты и лежали на земле, примятые тяжелым ночным ливнем. Норки мелких животных затопило, а дождь все не прекращался. Дорога раскисла и противно хлюпала под ногами одинокого путника. Это был Вэлмир Т" Минн…
        ("Великий и Ужасный!")
        ("Ай, не мешай, сама просила!")
        Он шел уже несколько дней по этой старой, заброшенной дороге, заросшей травой и покрытой слоем прошлогодних листьев… И тут на него подло и внезапно напали со спины…
        ("Стоп. Со спины? Напали? На этого чокнутого мага, помешанного на осторожности? На безлюдной дороге?")
        ("Ай")
        ("Кхм. Ладно, ладно, молчу!")
        На него напал сильнейший из черных магов… Он уже давно выбрал себе жертву и сейчас, дождавшись того, что Вэлмир оказался на абсолютно пустом месте, напал. Он спрыгнул с ветки и…
        ("Так, Сара, успокойся, отдышись. Нет, ну с каким чувством ты рассказываешь! Будто сама там была! Но ты точно ничего не путаешь, а? Откуда на "абсолютно пустом месте" ветка? На дереве выросла? А дерево откуда? Ну откуда оно там взялось? Ладно, допустим, что это фразеологический оборот. Но, тогда объясни мне другое. Ты можешь представить "сильнейшего из черных магов", на ветке, в засаде под дождем, обнявшего ствол руками и ногами? На кой тор ему это нужно? Ладно, допустим, наш черненький любитель природы, но зачем ему тогда спрыгивать вниз, прямо в дружеские объятия Т" Минна? Бросил заклинание и все! Сверху даже удобнее!")
        ("А у него посох сломался!")
        ("Какой еще посох?")
        ("Волшебный!")
        ("Тьфу ты! Не может быть у черного мага посох! Черные маги не пользуются силой живого!")
        ("О… Это очень грустная история… Он…")
        Он родился в далекой стране. Настолько далекой, что даже Боги запамятовали ее название. В той далекой стране, где по горным перевалам скачут единороги, белоснежные пегасы рассекают крыльями лучи восходящего солнца, а многочисленные водопады просто изобилуют…
        (" А-а-а! Все, все, я согласна! Черный маг спрыгнул с ветки, что дальше?!")
        ("Что дальше, что дальше! А дальше все как обычно!")
        …Но последний из великого рода магов-воителей вовремя почувствовал темную силу и принял бой.
        Три дня и три ночи…
        ("Боги, какой кошмар…")
        …длилась битва. Но Боги и Духи всегда на стороне правого. Победил тот, чья цель была выше. Чья вера сильнее и помыслы чище. Наклонился он, чтобы помочь врагу подняться, но тот подло ударил и, не удержавшись, упал со скалы… Боевой маг успел отпрянуть, но кинжал его все-таки задел…

* * *
        Я поспешно схватила бутылку, сорвала печать и сунула ее Саре. Вот уж точно Царевна Несмеяна! Это ж надо, рыдать над такой веселой историей! Четное слово, я даже над анекдотами Мерка так не хохотала… "Ударил и свалился со скалы". Ага. В лесу. Прямо около дерева, с которого спрыгивал. Угум. С посохом подмышкой.
        Нет, ну сколько можно рыдать-то?! С чего плакать?! Великий Герой жив, Злодей сброшен в пропасть, чего еще надо?! Или это ей так темного мага жалко? А, ну да, ну, да. Мне его тоже жалко. Это ж надо быть таким кретином, чтобы умудриться напасть ТАК бестолково. Хотя, думаю, весь этот рассказ фигня. Полная. Нет, ну разве может подобная чушь быть правдой?!?!
        - Я просто вспомнила… - взвыла служанка и, не глядя, сделала глоток.
        Ма-а-ать… Да… Нужно было головой думать, прежде чем давать ей в руки такой крепкий напиток. Ей сейчас что мед, что уксус - все едино. Я то думала, она понюхает и все… В смысле, ей хватит. Как нашатырь. А такими громадными глотками она в один присест бутылку ополовинит! Вот что с людьми делает жажда! Ужас какой.
        Про непонятно откуда выползший в рассказе обрыв я благоразумно промолчала.
        Сара сунула бутылку обратно и, обхватив меня за шею, прорыдала в плечо:
        - Там было столько крови!.. Столько… Кинжал был с ядом… И ритуальный… Рана все никак не закрывалась… Марша… И мне, мне пришлось… Я промывала рану. Она… Она так долго не заживала и я…
        Я сочувственно покивала и машинально нащупала рукой сквозь платье свои дротики. После попадания в кровь яда из моей крови наступает заражение.
        - Ну, Сара, успокойся, - Сколько раз за день я повторю эту фразу?! - Все прошло, все хорошо. Вэл жив и здоров.
        Ну и духан от нее! А ведь Сара, похоже, так и не почувствовала вкус той гадости, которую пила… Нет, если бы я знала, что она захочет напиться, то попросила бы у Марши чего-нибудь другого. Более цивилизованного…
        А Сара внезапно расхохоталась, чем повергла меня в легкий шок. Нет, не подумайте, подобную реакцию я привыкла видеть, у своих родственников, например, но тут я была твердо уверена, что единственная способна на подобное в данной местности. Поэтому быстрой смене настроения, чего таить, напугалась.
        - А помнишь, Ай, я тебе рассказывала про Эл Тайн? - помню, помню, как такое забыть? - Этот самый черный колдун, некромант клятый и был этим самым Эл Тайн!!! - Сара защипела, ну точно как змея, и еще раз с ненавистью повторила, - Эл Тайн…
        От удивления я даже икнула. Интересно девки пляшут! Нет, ну мало на свете черных магов, почему обязательно Эл Тайн?! И вообще, мы чернокнижники, а не некроманты!!! Я тут, видите ли, уже успела устранению потенциального конкурента порадоваться, и нате вам!..
        А мысли поскакали галопом совсем в другую сторону. Я внезапно вспомнила, что не так давно, года три назад, при очень странных обстоятельствах пропал один из моих троюродных братьев Карик… Таинственно так исчез, и Совет обвинил виновным в его смерти последнего из Т" Миннов… А теперь Вэл пытается добраться до Славэка. Демоны Преисподней! Сезон охоты на магов крови открыт! Тор, тор, тор!!! И зачем ему мой безобидный братец?! Вот только, думаю, не стоит сомневаться в серьезности намерений Т" Минна! И речь совсем не о женитьбе, Великие Врата Тьмы!!! Так почему же он тогда меня не убил?! Считает, что я настолько слаба, что никакой опасности не представляю?! И зачем ему имя?!?!
        Я так увлеклась собственными яростными мыслями, что совершенно машинально потянула бутылку.
        Горло обожгло так, будто сотни демонов поселились в гортани, из глаз полились слезы…
        - Отродье… Тлена… - прохрипела я, тряся головой. Тор, надо же было так забыться! Но зато в себя пришла моментально… - Т" Минн, зараза!..
        - Ай, в чем дело? - не совсем трезво, но вполне спокойно спросила Сара. И как ей это удается?
        - Сушняк! - рявкнула я и принужденно закашлялась, почти потеряв равновесие.
        - Что-то ты слишком бурно отреагировала на мой рассказ, - Сара забавно прищурилась, скосив глаза к переносице, и я хихикнула.
        Девушка протянула руку, и я без слов отдала бутылку ей.
        - Положила глаз на Вэлмира? - хмуро спросила она. Я снова хихикнула и посмотрела внутрь бутылки, снова оказавшейся у меня.
        - Темно, Карат, ни тора не видно! - я опять сделала глоток, приводя мысли в порядок. Духи, какая все-таки гадость… - Да на кой… На кой дракон он мне нужен? С эти магом, благородным, мать его, да об косяк, никогда не знаешь… тор… о чем это я? Ах, да… Нет, Вэл мне не нужен ни живой, ни тем более дохлый. Забирай его себе… Со всеми потрохами…
        - Чем докажешь? - Сара наклонилась ко мне и глаза ее лихорадочно заблестели. У-у-у… В ней умер юрист.
        - А хочешь, я сделаю так, чтобы Вэл был от тебя без ума? - всю глубину этой гениальной мысли я поняла только потом… И кто меня за язык дернул?
        - А ты сможешь? - с безумной надеждой спросила девушка и сползла на колени.
        - А то! - бросила я и закинула ногу на ногу, - Раз плюнуть!
        - Точно?
        - Слово мага кр… Слово мага!
        - Так ты что, маг?! - удивлению Сары не было границ. Она захлопала глазами и окончательно уселась на пол. Многочисленные юбки накрыли мои сапоги.
        - Ага.
        - Светлый? В смысле, белый?
        - Не-а. Зеленый.
        - Энто как?
        - Раком. Нравится мне… этот цвет…
        - Мне тоже. У Вэла глаза зеленые… И добрые такие…
        - Э-э-э, нет! Они не, ик… зеленые. Они серые.
        - Смеешься?
        - Или голубые. Не помню. Но точно не зеленые! Они это… смешанные…
        - Посмотрим.
        - Хорошо.
        - Ась?
        - Потом разберемся, говорю!
        Где-то на этом месте мои связные воспоминания обрываются, а потом наступает вообще темный провал. Ни мыслей, ни чувств из последующих действий я не вынесла, ничего не запомнила, хотя, кто знает, может быть я просто отключилась и ничего не успела натворить… Жизнь возобновилась только с пробуждением, но… Лучше бы я не просыпалась! Потому как первое лицо, которое я увидела, открыв глаза, было…
        Вэлмир.
        Вэкса еще долго сопротивлялась, но, увидев на пороге обеспокоенного Вольга и Милу с дочкой на руках, впала в ступор. Я передал её на руки Вольгу. Тот, в силу привычки, как любящая мамочка сразу захлопотал над Вэксой. Она была настолько удивлена, что даже не сопротивлялась такой заботливости со стороны ненавистного ей волкодлака. Глупая, и чего она такого ожидала здесь увидеть? Забор из человеческих костей?
        Немного передохнув, я снова стал собираться. С этим делом откладывать нельзя - пока я знаю примерное местонахождение этого «Зла» нужно с ним разобраться.
        - Вэлмир, тебя Вэкса зовет, - сказал Вольг.
        Я вошел в комнату, где, кутаясь в лоскутное одеяло, полулежала Вэкса.
        - Ты что-то хотела?
        - Подойди, пожалуйста. Я не хочу, чтобы нас кто-нибудь услышал.
        Пододвинув стул, сел рядом с ней.
        - Ты это… прости меня, Вэлмир. Я не думала, что они окажутся такими… - здесь она задумалась. - Милыми, что ли? Заботливыми…
        - Я же говорил, что они тебе понравятся. Они хорошие волкодлаки. Побудь пока здесь, отдохни, ты за сегодня очень устала. Я пойду дальше.
        Я встал, но Вэкса ухватилась за меня обеими руками.
        - Но как?! Ты рехнулся! Там же щит…
        - Не волнуйся, такие щиты не распространяются в радиусе дальше чем на два километра. Я быстро его обойду.
        - Не может быть, я бы это узнала! - завозмущалась она.
        - Ты слишком устала и не смогла распознать вид щита. Ничего страшного, я сам все проверил.
        Вэкса сначала удивленно, даже с некоторым восхищением округлила глаза, но потом тут же сощурилась и уже недоверчиво спросила:
        - А как ты смог это узнать? Ты же сам говорил, что ничего в магии Пути не понимаешь?
        Я усмехнулся.
        - Я этого не отрицаю. Но у каждого есть свои секреты. Пусть я ничего не понимаю в магии Пути, зато я хорошо разбираюсь в щитах.
        - Ну да, - сникла Вэкса. - Ведь щит, охраняющий всех наших, твоя работа.
        - Не совсем моя. Я его просто поддерживаю. Этот щит установили еще очень-очень давно. Его ставил еще Виннет Т'Минн, не без помощи другой семьи магов.
        - А какой?
        - Кагайн. Слышала о такой?
        Вэкса чуть не взвизгнула от восхищения.
        - Да ты что!!! Конечно! Они же поддерживают щит вокруг Раины! Они же легенда!!! Их род даже древнее вашего! О, Духи, - она помахала на себя руками. - Вот это да! Мы живем под защитой Кагайн, получается?
        - Семья Кагайн помогала в установке щита, но только и всего. Вся остальная работа легла после на плечи нашей семьи. К тому же они все же целители и «детекторы» и их щит вокруг Раины первое кольцо защиты - опознавательное. Над остальным поработали Зильян…
        - Духи, Вэлмир, какой же ты сильный!
        Я опешил.
        - С чего это?
        - Как с чего?! Кагайн никогда не работают в одиночку. Даже когда они ставили охранки на королевские покои, они поддерживали щит никак не меньше чем впятером и то, сменяют также группами друг друга каждый месяц. И так до тех пор, пока не закончили работу остальные Семьи. А ты, уже пять лет держишь щит на такой огромной территории, один! Представляю, как тебе тяжело, - она сочувственно смотрела на меня.
        - Наверное, поэтому я и пропустил врага на наши земли, - я покрутил перстень на пальце. Наверное, я действительно переоценил собственные возможности. Даже со всей силой отца я не справляюсь. Может быть, привлечь других боевых магов из числа сочувствующих? Надо подумать над этим позже. - Ладно, лежи, отдыхай. Я скоро вернусь. Будет скучно, поговори с Милой. Она очень занятный собеседник.
        - Но Вэл, там же опасно!
        - Что ты переживаешь за меня? Приказано было - отдыхать, все.
        Я вышел из комнаты, пока Вэкса не придумала еще что-нибудь.
        - Ну как, Вэлмир, вы что-то выяснили? - спросил Вольг, как только я вышел.
        Я рассказал ему все, что знал сам. В это время мы уже переместились на кухню. Волг стремился занять стратегическое положение около своих любимых пирожков, да и я бы не отказался от парочки.
        - Да, - протянул Вольг, смотря в окно. На улице уже почти стемнело. - Жаль Вука. Говоришь, это был морок?
        - Да.
        - Но волкодлаки не поддаются морокам! Мы же все-таки маги, а не простые оборотни! К тому же, звериная сущность инстинктивно противиться морокам. Что же это за существо такое?
        - Есть у меня одна догадка. Это был не совсем морок. Однажды я уже испытал нечто подобное. Это не совсем морок, а скорее что-то среднее. Между мороком и проклятьем. Не волнуйся, Вольг. Скоро этого существа не будет.
        - Осторожнее будь, лихач, а то знаю я тебя, - не смотря на строгий тон, Вольга одобрительно улыбнулся мне.
        Хотя он волновался. У волкодкалов как у собак, все выражают глаза. И каким бы Вольг не казался веселым, он очень сильно беспокоился за меня. Конечно, Вольг придерживается такого мнения, что я постоянно попадаю в передряги, потому что жизнь не ценю. Как знать, может он и прав.
        Я вышел на улицу, взглянул на дом. Скоро я смогу доказать непричастность своих друзей, смогу их оправдать. Может быть, тогда их станут бояться чуть-чуть меньше.
        Быстро нашел обратную дорогу, без труда дошел до щита. На меня внезапно налетела усталость. Я отмахнулся от неё, не обращая внимания. Это не физическая усталость. Просто кто-то очень не хочет, чтобы я его нашел. Даже на откровенную глупость пошел - попытался ментально на меня воздействовать.
        Найдя границу щита, осторожно зашел за магическую завесу. Меня начало немного мутить. Темной магией здесь не то что «пахло», скорее всего «пропахло». Пропиталось. Похоже, это Зло давно и основательно здесь поселилось. Осторожно ступая по жухлой листве, стал осторожно двигаться вперед. Наконец, я дошел до небольшой полянки.
        Тихо. Не слышно ни зверей, ни птиц, ни волшебных обитателей леса. Я достал кинжал, но превратить его в меч не спешил. Перстень обжег палец огнем, я быстро упал на землю. Заклинание пламенным шаром пронеслось над головой и врезалось в дерево. На поляну из-за кустов выпрыгнуло человекоподобное существо.
        - Старый знакомый? - вслух спросил я, мгновенно оказавшись на ногах.
        Существо злобно оскалилось на меня. Тот самый живой труп мертвого мага, который чуть было не убил Ай. Значит, он все-таки не смог переместиться за щит.
        - Какими судьбами ты здесь оказался?
        - Торов Т'Минн, - прохрипел он. - Карат тхор сзист эгкхар!
        - Какие высокопарные речи, - пробурчал я. Что-то у меня язык развязался. Вот что значит, связался с Эл Тайн.
        Существо схватилось за бок. На том месте кожа была сожжена и открывалась подпаленная плоть. Значит, мое заклинание все же достало его тогда. В голове пронеслась формула, и на свободу вырвалось одно из сильнейших из известных мне заклинаний. Существо, теперь уже точно разоблаченное «Зло», не успело увернуться, и ярко-синий шар врезался ему прямо в грудь. Существо взвыло. Пока оно не пришло в себя, нужно добить. Но в последний момент оно увернулось и, совершив невозможный для живого тела прыжок, скрылось за деревьями. Преследовать было глупо, все равно не догоню, но и оставаться здесь, на открытом месте, будучи для него вызывающе заметной мишенью тоже не самый лучший выход.
        Пришлось выбирать меньшее из зол. Я остался на поляне. Все равно не удержится от легкой добычи, обязательно нападет. Стояла напряженная тишина, ничего не было слышно кроме моего собственного дыхания. Время как будто замедлилось, сознание куда-то «поплыло», замечая и анализируя гораздо больше, чем в обычном состоянии.
        Тут тишину прорезал стук упавшей капли крови на листву. Он обходит меня слева. Резко крутанувшись на месте, перенес центр тяжести на левую ногу. В такой ситуации разум отключается, остается только инстинкты и память тела. Существо прыгнуло неожиданно, нереально быстро для сознания, но не для вбитой в мышцы многолетними тренировками реакции. Оно как будто само налетело на меч, и его почти перерубило пополам. Зверь истошно завыл и упал на землю. Начались предсмертные конвульсии, из зубастой пасти пошла пена.
        Я с усилием вытянул меч из тела. Но поторопился. Существо сделало свой последний ход - то ли отомстить за смерть решило, то ли случайно так получилось. Когтями, которые больше походили на крючья кошки, он впился мне в ногу и, дернувшись, замер. Лапу пришлось отрубить. Немного опешив от такой неожиданно полученной раны, я даже сразу не сообразил, что мне делать с застрявшей в ноге штуковиной. Вырвать и потерять кусок мяса? А я ведь чуть было так и не сделал, не подумав.
        Расчленив её, кое-как вытащил когти из ноги. Я ничего не чувствовал - пришлось отключить пару нервных узлов что бы не загнуться прямо тут от болевого шока. Но долго это продлиться не может.
        Подошел к трупу. Это действительно когда-то было человеком. На уцелевшей лапе разглядел черное клеймо. Подозрения сбывались. Я присел рядом, что бы рассмотреть её получше, может все совсем не так, мало ли кто может сделать такое «украшение». Особого удивления от увиденного я не испытал. Лист черной смородины и руна власти. Знакомо. Значит, действительно Эл Тайн. Теперь можно смело строить предположения, не опасаясь ошибиться по-крупному. Слова Ай, предсказание Филина. Этот ходячий труп - подручный чернокнижников, а именно - Эл Тайн. Но что он делал на моих землях? Хотя, это риторический и, можно сказать, иронический вопрос. Само собой, чтобы насолить врагу. Но какую именно цель они преследовали? Вот ни за что не поверю, что все это затеяли сугубо ради того, чтобы развеять скуку. Нет, наверняка какая-нибудь интрижка. И как Эл Тайн смогли пробить щит? Конечно, после того как я покинул Черный Замок, сил моих поубавилось, но ненадолго. От силы дня на два, а потом я восстановился. Но и этого при умении и некоторой доли везения может хватить. Но зачем? У меня сложилось впечатление, что он был здесь с
определенной целью. Не Ай ли он искал? Это вряд ли. Если бы это оказалось так, то он не стал бы на неё нападать. Хотя, вспомнив, в каком она была виде, я бы подумал, что он просто не смог узнать её. Да её даже семья родная не узнала бы. Так, ладно, шутки в сторону. Для Эл Тайн не важен внешний вид, для них главное - это кровь. Все замешано именно на крови. Не узнать ее не могли. Значит, искали, скорее всего меня. Но тогда зачем нужно было наводить шорох в Калиме? Что-то тут не сходится. А если бы он был отправлен за Ай? Она говорила, что семья у неё не сильно жалует родственников, даже самых близких, а получается что не так. Иначе наш друг не объявился бы сразу после её исчезновения.
        Что-то тут не чисто… И я ничего не понимаю.

* * *
        Весь в раздумьях, я вернулся к дому Вольга. Перевязал разодранную ногу. Вольг, видя, что я сейчас глубоко в себе, анализирую полученную информацию, ничего не спрашивал у меня. Тихо приготовил комнату. Только голова коснулась подушки, как я сразу уснул.
        Но полноценно выспаться мне не удалось. На рассвете меня разбудила Вэкса.
        - Духи, Вэлмир, ты ранен! Я видела твои вещи, хотя эти подлые волкодлаки и пыталась скрыть, о, прости, Вэлмир! они все в крови!
        - Ничего страшного. Небольшая царапина.
        - Царапина?! А ну-ка, немедленно покажи.
        У меня округлились глаза.
        - Заметь, Вэкса, ты сама видела мои вещи. Следовательно, они не на мне. Конечно, если ты жаждешь голых мужчин, чьи тела испещрены героическими шрамами…
        - Нет! - Вэкса покраснела, закрыла глаза руками и выбежала из комнаты.
        Я довольно улыбнулся. Спасибо Марше, хоть что-то полезное она вбила в мою бестолковую голову. Если куда-то собираешься, бери с собой запасную одежду и кое-какой запас нужных в походе вещей. Конечно, я и сам это знаю, но она научила меня брать их собой, даже если я ухожу совсем ненадолго. Мало ли что может случиться.
        - Кто знает, с кем тебя Судьба столкнет. Ты же любитель подраться, - так она говорит все время.
        Я поднялся с постели и подошел к окну. Хорошее место для дома Вольг выбрал. В этом лесу редко где встретишь место, куда проникают солнечные лучи и где так светло. И вот сейчас я смотрел, как преображается Темный Лес с первыми лучами солнца. Это было действительно красиво, как луч надежды, прорывающийся в душу человека, погрязшего в отчаянии. Но полностью насладиться этим великолепием мне мешали мысли, так назойливо крутящиеся в голове. Дело еще не окончено, к тому же появилось много новых вопросов. Расслабится можно будет дома, но ненадолго. Впереди много работы. Сделал шаг от окна, но потом навалился на него обратно. Рана давала о себе знать. Я переждал приступ острой боли, накинул рубашку и вышел из комнаты.
        Вольг хлопотал на кухне. Увидев меня, он сразу повеселел.
        - Доброе утро. Как спалось?
        - Замечательно. У вас так тихо, никто не мешает, - конечно, ведь моя главная головная боль осталась в поместье.
        - Это точно. Только девочку пришлось почти всю ночь сдерживать. Рвалась к тебе, лечить хотела. Сказала, что мы - неучи, живем в лесу… Пришлось провести частичную трансформацию, улыбаться и кивать.
        - Это она зря, - я потер шрам.
        - Не суди её строго. Она же за тебя волновалась.
        - А чего за меня волноваться? Вольг, ты же знаешь, я - маг, на мне все заживает как на собаке.
        Вольг усмехнулся. Некорректно выразился, куда мне до Вольга, вот на нем действительно как на собаке.
        Я вернулся в комнату, сложил испачканные вещи в сумку. Вэкса, увидев меня в чистом комплекте, удивилась, но потом фыркнула, поняв, что я просто пошутил над ней с целью отвязаться. Мы позавтракали и засобирались в деревню. К этому времени проснулись Мила и Альба. Семья моих друзей волкодлаков провожали нас в полном составе.
        - Вэлмир, ты заглядывай к нам, не забывай, - сказала Мила, улыбнувшись.
        - Я постараюсь, Мила. Честное слово, постараюсь.
        - И с собой приводи кого-нибудь, - добавил Вольг, подмигнув Вэксе.
        Я кивнул.
        - Спасибо вам за приют. Вы очень помогли нам. Не волнуйтесь, люди больше не будут коситься в вашу сторону.
        - Тебе спасибо, Вэлмир.
        Вэкса тепло попрощалась со всеми, подарила Альбе одно из своих украшений и мы пошли к деревне. По пути нам стали попадаться жители леса - волшебный народец и дикие звери. Вэкса тут же растрезвонила каким-то двум феям о том, как я яростно и героически сражался со Злом, и как победил. Не понимаю, она же там не была, откуда такие преувеличенные подробности? Буквально через пять минут об этом знал уже весь лес. Охранники деревни также были очень рады новостям. Вэкса не скупилась на краски. С каждым новым пересказом моей битвы, о которой я ей почти и не говорил, бой становился все пафосней и пафосней. Что поделаешь, девушки любительницы привирать. Особенно с целью украшения. Маслом кашу не испортишь.
        Вэкса даже собрала всех жителей деревни на площади и стала рассказывать о "Храбром Главе Боевых магов". Такими темпами, к Концу года на площади воздвигнут собор в мою честь. Из всего рассказа мне понравилось только одно - когда она рассказывала о семье волкодлаков, живущих в лесу, она ничуть не соврала. Она выставила их в хорошем свете. Когда мы с Шеломом обсуждали новую кандидатуру Проводника, я предложил на эту должность Вольга. Шелом поюлил, но под моим взглядом быстро согласился.
        Решив все оставшиеся мелкие проблемы, я засобирался домой.
        - И куда ты теперь? - спросил я, чертя руну перемещения.
        - Не знаю. Дома мне делать нечего, в Училище пока рановато. А ты?
        - Домой.
        - Возьми меня с собой, а?
        Я выронил кинжал, которым чертил руну. Нет, они мне с Ай весь дом с ног на голову поставят! Вэкса скромно смотрела на меня пречестными невинными глазами, хлопая ресницами.
        - Возьми, а? Я недолго у тебя поживу! Недельку или две, и всего-то!
        - Вэкса, у меня дома итак… гости.
        - Ну, Вэлмир, пожалуйста! Дом-то у тебя большой, я это еще с детства помню, места всем хватит. Я буду тихая, как мышка!
        Если я её не возьму, будут ручьи слез и много шуму. Сбежится вся деревня, а увидят это и могут пойти слухи. Это определенно изменит мнение обо мне в деревне. И, я боюсь, не в лучшую сторону. Я в их глазах и так не пример - якшаюсь с волкодлаками и разными волшебными народцам, не даю людям покидать собственные земли. Не возьму, так все равно придет, как пить дать. А если возьму с собой, то даже не могу представить, что может случиться. Воображение сломать можно.
        - Перемещаться не боишься?
        - Ты что! - махнула рукой Вэкса, удивленно округляя глаза.
        Я дочертил руну.
        - Готово. Но если ты устроишь у меня переполох…
        - Я - мышка, тихая мышка.
        Я потер шрам. Ничего не поделаешь!

* * *
        Вэкса вцепилась меня, как кошка. А еще говорит, что не боится.
        - Все, прибыли.
        Она осторожно открыла один глаз, потом другой.
        - Точно?
        - Да.
        Я взял наши сумки. Что она там взяла с собой? Кирпичи? Моя сумка с оборудованием, которое так и не пригодилось, весит и то меньше. Раза в три. Закинул её сумку на плечо и направился к дому. Мне на встречу уже вышел Прервик.
        - Господин, я рад что вы прибыли в целости…
        - Но во вредимости! - Вэкса мгновенно оказалась рядом со мной.
        Прервик пристально посмотрел на Вэксу.
        - Вижу, господин, вы время зря не теряли, - безразлично сообщил он, а потом как бы себе под нос добавил. - Как не вернется, так постоянно с девко… девушкой. Если так и дальше пойдет…
        - Ты что-то сказал, Прервик? - нарочито громко спросил я.
        - Нет, господин.
        - Ничего не произошло за мое отсутствие?
        - Ничего особенного, господин, кроме пропажи двух бутылок мухоморовки.
        Я укоризненно посмотрел на тяжело вздохнувшего Прервика.
        - Вэлмир, мальчик мой, живой! - из дома выбежала Марша. Признаться честно, я немного соскучился по ней. Она подлетела ко мне и крепкр обняла. Я стиснул зубы - она задела раненую ногу. Странно, боль уже должна была пропасть, с моей-то регенерацией.
        - Марша, ты не можешь поаккуратней? Я тоже рад тебя видеть, но не на столько, чтобы калечить.
        - Вэлмир, - няня укоризненно посмотрела на меня. - Как ты мог вот так, ничего не сказав, сбежать куда-то? Мы же ужасно волновались! - Прервик вздохнул и бережно ощупал лоб. Я пригляделся. Так и есть - шишка. Обо что это он? Надо будет набросить на него парочку заклинаний охранных. Немолодой уже, так расшибется ненароком. - Ай вместе с Сарой закрылись в её комнате и не выходили оттуда со вчерашнего дня, даже на ужин!
        - Вэл, у тебя тут что, полный дом невест?
        Вэкса тупо смотрела на Маршу, пытаясь понять, о ком идет речь.
        - Кто это, Вэлмир? - спросила Марша, только заметив Вэксу.
        - Это Вэкса. Дочь Мары Вайрон, из Деревни Магов. Помнишь, в детстве нас случайно обручили…
        Мое «случайно», кажется, никто не заметил.
        - Малышка, Вэкса, неужели это ты? Сколько лет прошло! - а няня мою последнюю фразу, кажется, даже не расслышала.
        Вэкса узнала Маршу и мило ей улыбнулась.
        - Марша, вы даже не изменились с тех пор, как я в последний раз вас видела!
        - А как ты выросла, ну просто красавица! Когда я в последний раз видела тебя, тебе было только десять!..
        Это надолго. Мы с Прервиком переглянулись. Все ясно, он тоже от этого не в восторге.
        Я поспешил в дом. Рана сразу дала о себе знать, заныла, стоило мне наступить на больную ногу. Я споткнулся и чуть не упал.
        - Вэлмир, что такое? Ты ранен? - Марша мгновенно оказалась рядом со мной. И откуда она все знает? Наверное, такое чутье приходит только с годами.
        - Царапина. Ничего страшного. Я же маг. Пара дней, и все пройдет.
        - Тебе нужно сделать перевязку! - вмешалась Вэкса.
        - Что вы всполошились? Мне нужно немного отдохнуть и все. Само пройдет…
        А вот последнее я сказал зря…
        - Немедленно в дом! - безапелляционным тоном скомандовала Вэкса.
        Марша укоризненно посмотрела на неё. Конечно, это была её фраза.
        - Ну, или как хочешь.
        - Я сам все сделаю.
        - Марша, приготовь комнату для Вэксы.
        - Конечно, господин, - припугнул я их своим исчезновением. Марша даже почти не спорила со мной!
        Вэкса ушла вслед за няней. Мы с Прервиком остались вдвоем.
        - Как все прошло, господин?
        - Нормально. Где Ай и Сара?
        - Все там же, в комнате госпожи Ай, господин, как и сказала Марша. Думаю, вам нужно зайти туда, - не без ехидства сказал он.
        Я передал сумки Прервику. Он позвал Норта, чтобы тот отнес их. Молодец, не стал сам напрягаться, возраст уж не тот. Хотя… В молодости он тоже особенно не бегал, насколько я помню. Не забыл сказать Прервику, что Марше лучше не видеть мои окровавленные вещи. Старый дворецкий понятливо кивнул и, горделиво подняв голову, удалился.
        Я же покорно поднялся в комнату Ай. Постучал, как воспитанный человек, но никто не отреагировал. Странно, по идее Ай должна была сейчас произнести какую-нибудь тираду в сторону побеспокоившего её, но в ответ на просьбу войти была только тишина. Аккуратно открыл дверь. Вот и нашлась пропажа мухоморовки. Ай вместе с Сарой сидя спали, в обнимочку, как лучшие подруги. Все-таки за мое отсутствие что-то произошло. Или это они меня так активно поминали?
        В комнату вошла Марша.
        - Вэлм…
        - Тш-ш-ш, - я приложил палец к губам.
        Марша укоризненно посмотрела на внучку. Сара открыла глаза.
        - Вэлмир!.. Ты ко мне в сон пришел, да? А я-то думала, что больше тебя не увижу. А… раз ты здесь, значит наяву тебя все… тю-тю… нету больше, - послышался всхлип.
        Марша отцепила внучку от Ай и, беззвучно ругаясь, вывела из комнаты. Ай на это никак не отреагировала. Хоть мне и не хочется её будить, а надо. Чем быстрее она очнется, тем быстрее придет в себя и мы сможем поговорить.
        - Ай, - я потрепал её за плечо.
        Она только улыбнулась и поудобней улеглась на кровати. Волосы, в отличие от неё, уже проснулись и как котенок терлись о мою руку. Странно, часть моего врага считает меня своим другом. Насколько я заметил, волосы даже к хозяйке не испытывают таких теплых чувств. Или они, как м сами Эл Тайн, признают только силу?
        Поразительно, с какой скоростью у неё растут волосы. За такое непродолжительное время они от плеч доросли до середины спины. И цвет такой необычный. Вроде черный, а отливает желтым. Кажется, должно по идее отливать или синим или зеленым. Одна прядь отделилась и потянулась ко мне. Я отмахнулся от неё, но другая прядь изловчилась и ухватила меня за челку, со всего маху дернула вниз. Я думал, что сейчас столкнусь лбом с Ай, но успел затормозить в сантиметре от её лица, и тут она открыла глаза.
        - О, Вэлмир, ты все-таки вернулся, - промямлила она дружелюбно, но, сообразив в какой ситуации оказалась, начала дико орать. - Торов Т'Минн!!! Чего ты тут забыл??! Ты чего вообще творишь, а??!! Уйди от меня, извращенец!!!
        - Это кто еще из нас извращенец, - я сам был не в восторге. - Твои патлы меня не отпускают, - для убедительности я попытался высвободиться, но это не увенчалось успехом. Волосы крепко держали меня на неприличном от Ай расстоянии.
        - При чем тут мои волосы?!.. Ах вы, предатели! Обстригу! - хрипло зарычала она вперемежку с ругательствами. - Вечно они ко всякой гадости цепляются. То Харита, то Т'Минн!!!.. А ты, великий поборник нравственности, знаешь, что после такого ты вообще на мне жениться должен, ясно тебе?!..
        Из-за своего монолога она изрядно разозлилась и начала брыкаться. Видимо, после праздника накануне тело плохо ее слушалось, поэтому получалось у нее до крайности неловко.
        - Каратово племя! Ай, ты осторожней не можешь быть?!
        Волосы великодушно отпустили меня. Попала прямо по ноге, будто целилась. А рана-то ноет. Я отошел от Ай, а то еще укусит со злости.
        - Ой, какие мы нежные! Вот покусаю и превратишься в злобного брюнетистого пакостника! - фыркнула она.
        Что-то мне как-то нехорошо. Я задрал штанину. Вся повязка итак была в крови, теперь же её можно было хоть выжимать.
        - Ой…
        Ничего не могу понять. За несколько часов я не мог потерять столько крови. Это просто невозможно. Особенно с кровоостанавливающим заклинанием.
        - Ты что, крови никогда не видела? - усмехнулся я над реакцией Ай.
        Она сощурилась.
        - Возвращайся в мир трезвенников, нас ждет серьезный разговор, - вышел из комнаты и направился в лабораторию.
        Вплоть до неё через весь дом тянулся кровавый след…
        Айлисса.
        Нет, ну это какую надо иметь наглость!
        Прядь, эта предательская прядь совершенно спокойно упала на лицо и ласково потерлась о нос. Подлизывается, зараза. Извиняется, сзитова тварь…
        Я втянула воздух сквозь сжатые зубы, пытаясь успокоиться, и поморщилась. Это только кажется, что у крови нет запаха. Еще как есть! Странно только, что я не почувствовала его сразу, как только Вэл зашел… Хотя, что в этом странного? В таком состоянии я еще о-о-очень нескоро начну соображать нормально. Эх, если бы только чуть меньше болела голова…
        Это становится традицией. Даже гадать не нужно. Итак, закон Айлиссы, если поутру голова разваливается на куски и зенит, как спелый арбуз - вы в родовом, ах, нет, простите, фамильном поместье Т" Миннов, однозначно. Угум. Исполнение со стопроцентной гарантией.
        Сейчас бы чего-нибудь холодненького…
        Волосы торопливо обвились вокруг цепочки и, вытащив большую и прохладную подвеску из выреза платья, натянули на лоб. Полегчало. У-у-у, подлизы! Все как один! И что-то больно у вас хорошее настроение, не смотря на более чем паршивое состояние хозяйки… Не прощать вас, что ли? Да ладно, ладно, все равно ведь своего добьетесь… Но это все равно подозрительно! Подозрительно? Ах, тор, что-то мне это слово напоминает. А что именно никак вспомнить не могу!
        Я задумчиво потерла переносицу и уставилась в потолок. Как справедливо говорил один человек, думать вредно. Мысли вгрызаются в извилины и разъедают мозг. Страсти какие. А, была, не была! Все равно попробую!
        "Верно, с этого и надо было начинать. А я-то уж отчаялась, что это когда-нибудь случиться!" - с непонятной веселостью заметила я самой себе.
        Спокойно поднялась и подошла к зеркалу. Духи, какое же я противное существо…
        "Стоит заметить, самокритичность определенно относится к моим отрицательным качествам. Сама призналась!" - ехидно подумала я, строя самой себе рожи.
        "Да, я вредная и горжусь этим!"
        - У тебя что, раздвоение личности, дорогуша? - вслух спросила я и показала язык отражению.
        Похоже, печень поработала на славу, очищая заспиртованный организм от алкоголя, и я смогла, практически не качаясь, подойти к двери. Стоит ли говорить, что все это время внутри я уговаривала саму себя не накаляться, и требовала принять более спокойное, а лучше всего вообще горизонтальное положение, аргументируя тем, что это тело, дескать, не только мое, но и мое тоже. Бред, правда? Вот и мне так показалось, поэтому я упорно шла вперед. Я мужественно не поддавалась на собственные уговоры (я точно сошла с ума, какой нормальный человек, скажите на милость, будет спорить со своим разумом?!). Что поделаешь, если мне, как всегда, «повезло» и при рождении я получила бонус - встроенное шило.
        Да, как оказалось, я существо не только вредное, но еще и противоречивое. Только дай с кем-нибудь поспорить!
        Вышла в коридор и нахмурилась. Здорово, просто отлично! Теперь не придется «плутать» по коридорам, в поисках «таинственной» лаборатории мага. Траекторию его передвижения наглядно продемонстрируют темно-бурые пятна на полу, да еще и живописно размазанные. А шел он, печенкой чувствую, в свое любимое гнездышко посреди сушеных глаз жаб, кишок золотой рыбки и прочей магической дребедени. Почему я нахмурилась? О, ничего сверхъестественного! Просто лицевые мышцы еще плохо мне повинуются… наверное.
        Проковыляв вдоль своеобразного следа я, как и ожидалось, подошла к той самой пустой стенке. Надо же, не знала б, точно подумала, что боевые маги умеют просачиваться сквозь стены… Раньше-то, небось, не так было! Иначе как бы Марша смогла убраться у него в лаборатории, если и попасть-то туда без магии физически невозможно?
        Повернулась. Насколько я успела изучить Т" Минна, он не захочет, чтобы домашние знали о его ранении… Глупость несусветная! Он, видите ли, предпочитает мужественно страдать в одиночку! Угум. А то вдруг кроме него в этом доме есть еще парочка мазохистов. Возьмут к нему и присоединяться. Для компании.
        Поразмыслив еще немного, я неохотно вытащила из подвески, которая только с виду казалась обычной безделушкой, платок со старым пятном крови и, вытянув руки вдоль пола, недовольно произнесла:
        - Эл ли" н Эл.
        Платок промок насквозь, и я торопливо сложила ладони лодочкой, чтобы бардовые капли снова не заляпали теперь уже чистый пол. Второй раз собирать не буду.
        - Какая же ты все-таки хрюшка, Т" Минн! - жизнерадостно заявила я, пинком распахивая «несуществующую» дверь. Получилось эффектно.
        - Вездесущая, - поморщился маг и закатил глаза. Ого. Да у него, никак, мимика появилась? Вот те раз!
        - От Эл Тайн не спрятаться, не скрыться! - чересчур бодро воскликнула я и качнула руками, - Куда?
        Маг посмотрел на мои руки и его и так бледную мордашку покинули последние краски. Он с ужасом глянул на меня, а потом деревянным голосом спросил:
        - Кого ты убила, Ай? У тебя руки по локоть в крови. В настоящей…
        Интересно, а про локти он в прямом или переносном смысле?
        - Что, правда? - ухмыльнулась, - А то я прямо не заметила! Иду и думаю, а дай-ка я в крови вываляюсь, а то давненько эту процедуру не проделывала, а коже уход нужен! Впрочем, тебе это говорить бесполезно - не оценишь.
        И почему он смотрит на меня, как на умалишенную?
        - Чья это кровь?
        - Не узнаешь? - нет, он что, издевается?! - А, по-моему, просто одно лицо! Подумай! Не моя же!
        У Вэла стало такое лицо, будто он глубоко об этом сожалеет.
        - А ты предпочел бы, чтобы это я перерезала себе вены? Так не дождешься!
        - Маг крови склонный к суициду - это нечто, - согласно кивнул парень и спросил, - Так чья кровь?
        Духи… И почему я стала пленницей такого тупого Т" Минна? Баран, истинный баран!
        - Издеваешься?! - не вытерпев, рявкнула я. А что, у меня с самого утра настроение далеко не радужное, - Твоя, чья же еще! Ты один у нас тут кровью истекаешь!!!
        Он дернулся и замер. А я то, наивная, думала, что сильнее побледнеть просто физически невозможно. Оказалось возможно. И чего он так испугался?
        - Долго мне еще так стоять? - недовольно поинтересовалась я, притопывая ногой, - Может, прекратишь, наконец, глазеть на меня, и скажешь что делать? Эгей, отомри-и-и…
        Маг продолжал стоять и разглядывал меня так, как лучший ботаник королевства, увидевший около крыльца своего дома неизвестную ему травку.
        - Шикарно… - пробормотала я, - Ты чего это из реальности выпал? Или это болевой шок?
        - Болевой шок наступает непосредственно после ранения, - отмер, хвала изюбру! - А кровь можешь вылить сюда, все равно вода уже грязная.
        Он указал на тазик, стоящий на стуле, и даже не шелохнулся, когда я подошла и начала выжимать безнадежно испорченный платок.
        Чем бы вытереть руки? Так, где-то здесь была его рубашка…
        - Я чем-то могу помочь? - вежливо спросила я, наблюдая за тем, как Вэл, сохраняя полную невозмутимость, осматривает рану на ноге, - Или наш Покоритель Зла всесилен?
        - Можешь, - задумчиво ответил маг, - Во-о-он на той полке третья слева от меня колба. Видишь? Возьми ее.
        - Так она же пустая, - удивилась я, потянувшись за указанным предметом.
        - Именно. Бери ее и сцеживай туда свой яд.
        Я фыркнула и поморщилась. Начинало мутить. Долго он еще собирается истекать кровью?!
        - Сядь! - от неожиданности Вэл наступил на больную ногу и, тихо зашипев, рухнул на стул, - Ногу. Сюда!
        Он моргнул и я, уперев руки в бока, как можно внятней повторила:
        - Ногу на стул положи.
        - Ты разбираешься в медицине? - скептически поинтересовался маг, поднимая бровь.
        - Нет. Зато я разбираюсь в крови. Да не дергайся ты! Тоже мне, девственница перед вампиром!
        - Женщины слабые и беззащитные существа, - печально сообщил маг, - От которых невозможно спастись.
        Я согласно хихикнула и под удивленным и настороженным взглядом последнего из Т" Миннов легонько пробежалась пальцами по рваным краям раны. Кровь сначала потекла сильнее, но почти сразу же остановилась.
        - Не знала что у волкодлаков ядовитые зубы. - Я почесала нос тыльной стороной ладони и отступила в сторону. - Ты прав. Я тебе не Кагайн, и даже не Авар Тин, во врачебном деле не смыслю - выгнать яд и остановить кровотечение - это максимум на что я способна. Но ты бы лучше показался целителю, мало ли что…
        Вэл посмотрел на раны, на меня, снова на раны и пробормотал скорее для самого себя, чем для меня:
        - Что ж, это все объясняет… Ай, подай мне вон те две баночки на самом верху.
        - С желтой бумажкой?
        - Да. Давай их сюда. И не говори больше при мне ничего плохого про эту семью волкодлаков.
        - Здрасьте, приехали! - всплеснула руками, но баночки отдала, - Откуда ж я знаю кого ты имеешь в виду? Я про них и знать не знаю, и видеть не видела!
        - "Ядовитых" волкодлаков не бывает.
        - Да? Значит тебе просто невероятно, феноменально, исключительно повезло! Тебя поцарапал именно тот, которого "не бывает"! Не забыл, кровь - моя специальность.
        - Не забыл. Но меня «поцарапал» не волкодлак, - он оторвался от своего занятия и внимательно посмотрел на меня, - Знаешь, а я ведь тоже знаю кровоостанавливающие заклинания, но они не подействовали. Догадываешься почему?
        - Потому что ты балбес?
        - Нет, - он покачал головой и продолжил обрабатывать рану. Вот самообладание у человека! Я бы уже давно шипела и плевалась ядом, - Помнишь, в Калиме появилось существо, убивающее девушек?..
        - Такое захочешь - не забудешь! - фыркнула я, - Подожди, ты хочешь сказать?..
        - Да.
        Минут пять я находилась в ступоре. Почему у меня такая каша в голове?
        - Странно, но по мне, на девушку ты не очень похож… Впрочем, на вкус и цвет товарищей нет! - попыталась разрядить обстановку я, а потом спросила, - Вэл… Ты уверен, что это «зло», как выразились те маленькие зеленые человечки, было тем самым… существом… связанным с моей семьей?
        Маг вздохнул и вытянул руку ладонью вверх. И что это значит? Зачем смотреть так выжидательно?!.. Так, кто-то из нас двоих тупой. И у меня возникает такое нехорошее чувство, что это вовсе не Т" Минн.
        - Что? - взвилась я, накаленная его красноречивым молчанием. - Тебя потянуло на рыцарские жесты?!
        - Нет. - Вау, он почти не морщится. Вот что значит привычка! - Я могу показать. Чтобы ты не сомневалась.
        - Перемещаться не буду! - отрезала я и поежилась, вспоминая далеко не приятные ощущения во время перемещения.
        - Я и не предлагаю.
        - Тупой, еще тупее…
        - Что?
        - Ничего! Не понимаю я, говорю, чего ты от меня хочешь!
        Он прикрыл глаза. Наверно руны по порядку повторяет, чтоб успокоиться. Или слоников считает. Розовых.
        - Я могу показать тебе то, что видел сам. Только недолго. - Ровно сказал он.
        Я тупо моргнула. Он что, серьезно?!
        - Серьезно, серьезно, - ответил на мой скептический взгляд Вэл.
        Какова зараза, а? Ведь прекрасно знает, что такой способ общения используют крайне редко! И заранее уверен, что я откажусь! Во-первых, сил тратиться много, а во-вторых, есть опасность… Тор! Я даже не знаю в чем эта опасность заключается! Даже члены Семьи используют единение сознаний только в самых крайних случаях! И то, со страховкой двух магов! А я это заклинание никогда не изучала, и Кот мне про него ничего не рассказывал! Рано еще, наверное, считал! И тут Т" Минн, собирающийся убить моего брата, мне, Эл Тай в тор знает каком поколении, так легко и непринужденно предлагает: "Показать?". Может, это игры больного разума? Да нет же! Вон как ухмыляется! Точно уверен, что откажусь! А вот фиг вам, Ваше Могущество!
        - А как же клятва? - прищурившись, спросила я.
        - Какая клятва?
        - Ну, там: "Я, такой-то, такой-то, клянусь, что не причиню вреда, не воспользуюсь ситуацией и бла, бла, бла…".
        - А я тебе в ЭТОМ верю, Ай, - это прозвучало бы торжественно и благородно, если бы между строк не читалось: "Зачем клятва, если ты не сможешь мне навредить просто потому, что не сумеешь?".
        Не сумею?! Силенок, значит, не хватит?! Ах ты…
        - Зато я тебе - ни на грамм! - фыркнула я, решив обидеться. Откровенность за откровенность!
        - Ну, на нет и суда нет, - безразлично пожал плечами маг и отвернулся.
        - Стой! - крикнула я так, что, где-то внизу раздался страшный грохот, и ухватилась за уже начавшую опускаться руку. Марша, наверное, кастрюли с перепугу уронила. Но что я могу поделать, если у меня глотка луженая? - Я согласна!
        - Ладно, - Вэл опять пожал плечами и хитро глянул на меня. Зашибись. Я что, такая предсказуемая?.. - Закрой глаза и расслабься. Нет! Сначала сядь, а потом расслабься!
        - Так ясен пень! Ты меня за дуру-то не держи!
        - Глаза-а…
        - Уже закрыла.
        Маг начал неразборчиво и очень быстро что-то бормотать. Ого. Вот бы мне такую дикцию! Вроде все внятно говорит, но тора с два что-нибудь поймешь!
        Видение мелькнуло на мгновение, но мне и этого хватило по горло. Странно, ничего страшного не произошло. А я уже ждала кары небесной!
        - Значит, правда. - Ладно, согласна. Но что мне это дает? Лишний фрагмент в неразгаданной головоломке?
        - Эй, Ай, ты куда?!
        - А? Что? - упс, а я и не заметила, что стою у порога и уже открыла дверь, собираясь пойти непонятно куда, - Ты меня держишь?
        - Ну, вообще-то ты пленница, - вежливо напомнили мне.
        - Да знаю я! - безнадежно махнула я, но под взглядом мага вернулась обратно, - Чего тебе от меня надо?
        - Послушай, Ай, у меня к тебе просьба… Приехала Вэкса, она погостит у меня недельки две…
        - Вэкса? - прищурилась я.
        - Она мой друг. Мы росли вместе. Довольна?
        Жутко хотелось сказать нет и потребовать еще информации, но я сдержалась и кивнула.
        - Ну, вот и отлично. В общем, Вэкса - девушка мягкая и ранимая. Поэтому…
        - Все поняла. Буду паинькой, - если она первой не полезет, конечно. Надеюсь, у нее нет никаких планов на Т" Минна, иначе исполнить обещание, данное Саре будет сложнее, чем я думала… Вот блин, не вовремя эта фифа нагрянула!
        - Вот и хорошо, - маг сунул мне в руки чашку, над которой колдовал последние несколько минут. В ней что-то подозрительно плескалось, - Пей.
        Да… Опрометчиво я вспомнила про яды…
        - Цианиды?
        - Нет.
        - Алкалоиды?
        - Нет.
        - Азотистые основания?
        - Нет.
        - Крысиный яд? - Это уже с мольбой.
        - О, Духи, Ай, нет! Я и не подозревал, что у тебя такие познания в области химии!
        Я немедленно надулась от гордости и пояснила:
        - Не, в химии я полный профан. В ядах, - и, принюхавшись, выпила неаппетитную гадость залпом. В конце концов, хуже не будет, - Я свободна?
        Он пригляделся ко мне внимательней.
        - Ты головой не ударялась? С каких это пор ты спрашиваешь разрешение?
        Меньше «напрямую» болтать надо было, теперь мне и Королевский маг не страшен! - подумала я, но ответила, ухмыльнувшись:
        - Боюсь, что если не подчинюсь, ваше господство, то вы будете гоняться за мной по всему дому, пугая «мягких» и «ранимых». А мне, знаешь ли, жуть как лениво носиться как сумасшедшей, а потом еще и заново пачкаться, останавливая тебе кровь! И вообще, я тут, понимаешь ли!..
        - Ладно, ладно! Иди уже!
        А мне что? Я только этого и ждала!
        От выпитого зелья мне полегчало и я чуть ли не вприпрыжку спустилась вниз. Сара, одетая все в то же мятое платье, словно сомнамбула передвигалась по гостиной, совершая странные на мой трезвый взгляд действия. Хотя, мало ли, что я знаю о служанках? Да практически ничего! Может, у них это в порядке вещей. Ну, там, обряд поклонения какому-нибудь богу домашней утвари, или еще что-нибудь в этом роде…
        Девушка ходила из угла в угол, переставляя статуэтку пегаса с камина на стол, со стола на подоконник, с подоконника на камин и так до бесконечности… Вот она, истинная белка в колесе! Только при мне, пока я соображала к чему это и что мне делать, цикл повторился три раза. А до этого? Таким макаром она скоро тропку в ковре утопчет!
        - Эй, Сара, ты что делаешь?
        Девушка остановилась и подняла на меня мутный взгляд. Ма-а-ать… Как ее плющит-то!…
        - Са-а-ара, ау… Не пугай меня, у меня нервы ни к тору! Эгей, Сара! Сара, только не падай! Только не… Так, стой ровно, не качайся. Вот так. Ау, ты где витаешь? Спустись с небес на грешную землю! Сара, Сара!!! Не заваливайся на бок, ковру будет больно, если ты рухнешь на него всеми костями!
        - Что ты делаешь, Ай? - медленно спросила девушка, раскачиваясь взад-вперед, - Ай, ты где?
        - Туточки я, туточки, не волнуйся…
        Духи, как ей плохо! Может, водички?
        Но пить воду Сара не стала. Она приложила стакан ко лбу и блаженно закрыла глаза. Да… Знакомая реакция.
        - Отлично. Приступим к экстренным мерам, - пробурчала я и крикнула, не обращая внимания на брыкающуюся Сару, которая почему-то хихикала и называла меня Вэлом, - Бабушка!!!
        - Что так кричать-то, господи! - запричитала женщина, срывая с пояса фартук. А потом заметила Сару, - Ох, боже ж ты мой, кровинушка моя родная, что ж случилося-то…
        - Где у вас тут бочка с водой? - хладнокровно поинтересовалась я.

* * *
        Примерно через час, когда мы с няней высохли, а Сара наконец-то пришла в себя, Марша, довольная преподанным внучке уроком, ушла на кухню. Мы остались в гостиной вдвоем.
        Служанка сидела в кресле, уже не упираясь и не говоря всякие глупости о том, что служанкам нельзя сидеть в хозяйских креслах.
        - Завидую я тебе, Ай. - Вздохнув, сообщила Сара.
        - Все дело в здоровом организме! - про зелье, подсунутое мне сердобольным магом, я скромно умолчала, - И правильном питании!
        Сара еще раз вздохнула и, посмотрев в сторону двери, нахмурилась.
        На пороге, сияя в лучах солнца словно начищенный самовар, стояла девушка.
        Я оглядела ее с головы до ног, и бровь сама по себе поползла вверх. А глаз прищурился. Тоже сам по себе!
        То, что она сияла, я сказала не для красоты словца! Миленькая светловолосая девушка была затянута, в самом деле затянута! (как она дышит-то, бедная?), в узкие штаны и блузку с корсетом. Одежда облегала ее, как вторая кожа, а многочисленные висюльки, цацки, амулеты, подвески и браслеты блестели так, что резало глаза.
        - Вот сорока, - ошарашено сказала служанка, - Чего это на себя понавесила?
        - О-о-о… - я закатила глаза, - Это отвращающие амулеты из лунного серебра. Лучшая защита от темного колдовства.
        - Что, правда? - невольно заинтересовалась Сара, вытянув шею в сторону девушки, которая то ли намеренно, то ли просто по привычке приняла лучшую свою позу. По-моему, кое-кто считает себя неотразимой…
        - Нет.
        - А зачем?.. Она думает, что…
        - Индюк тоже думал, что он самый красивый и умный.
        - А…
        - Бэ!
        А Вэкса (кто же еще это мог быть?) тем временем прекратила выгибаться и неторопливым шагом от бедра направилась к нам.
        - А где у вас здесь столовая? Что-то я проголодалась… - и почему-то повернулась ко мне.
        - Отклонение на девяносто градусов и прямо по курсу кухня. Если вежливо попросишь, может, дадут… Но это как карта ляжет! - что ж, начинаем выполнять данное магу обещание.
        - Кухня? - сморщила симпатичный носик девушка. Ду-у-ухи… Какая же она блондинка! Каждый раз, что ли переспрашивать собирается? - Проводите меня туда.
        - С чего это? - удивилась я. Нет, если бы тон у нее был немного другой, и если б она добавила маленькое такое, незаметное словечко, я бы, может быть, и подумала над ее просьбой…
        - По-моему, это ваша работа, - холодно рыкнула блондинка. Та-а-ак… Ну-ка, ну-ка… Меня что, приняли за служанку?!?!!..
        Рядом сдавленно хихикнула Сара.
        - Вы что-то сказали? - Спросила я, ласково улыбнувшись.
        - Давайте я вас провожу! - торопливо предложила Сара, нервно косясь на мой милый оскал.
        - Такого безобразия в собственном доме я не потерплю!..
        Много чего я могла бы ей сказать, но так как все еще кипела от гнева, ограничилась минимумом:
        - В собственном? - Еще добрее улыбнулась я, - Вы, собственно, о чем, дамочка?
        - Вот наглая прислуга пришла! - с негодованием всплеснула руками блондинка, - Я невеста Вэлмира Т" Минна и требую должного к себе уважения…
        И тут я расхохоталась. Весело, громко и искренне. Да… ТАК я еще никогда не смеялась!
        - Н…невеста?.. Т…Т" Минна?..
        - Да, а что? - ответила она, нервным движением поправив волосы. Видимо, находиться рядом с истеричкой она считала опасным занятием. Правильно, в общем-то, считала.
        - Нет, что правда? - я рассмеялась еще громче.
        - Я не понимаю вашего смеха! Извольте объяснить…
        - Это шутка такая, да?..
        - Да что за сумасшедший дом! - не вытерпев, крикнула блондинка.
        - Вы даже не представляете как точно выразились. В самую точку. - Сообщила ей, пытаясь принять серьезный вид, но, честно скажу, у меня это плохо получалось.
        - Что в этом смешного? Да, я невеста Вэлмира. - гордо сообщила девушка и сложила рука на груди.
        - Сочувствую, - хмыкнула я, панибратски хлопая Вэксу по плечу. Та от такой фамильярности впала в ступор и молча смотрела на меня широко распахнутыми голубыми глазами. Невинными-невинными! - И где он только тебя откапал, деточка?..
        Сара больше не пыталась увести Вэксу подальше от меня. Она стояла и злобно разглядывала соперницу. Ма-а-ать… Кажется, наступает веселая жизнь!..
        Вэлмир.
        Я рылся в книгах, пытаясь впервые найти исцеляющее заклинание для себя. Обычно хватало стандартного кровоостанавливающего и обычной регенерации… только однажды я не смог справиться с раной сам, щеку мне латал Ирдес Авар Тин"5", так называемый «черный» целитель, последователь новой школы. Но тогда мне было не до капризов, довольствовался тем, что есть. Тем более что Ирдес отлично выполнил свою работу, несмотря на несколько… нетрадиционные методы. Варен Кагайн признался мне потом, что и они не справились бы с моей раной лучше - ведь кроме пореза я заполучил от Эл Тайн личное проклятие… А Авар Тин как раз специализируются на ранах, нанесенных артефактным оружием. Так что мне невероятно повезло встретить не кого-то, а именно представителя «черных».
        Кровь не сворачивалась уже в течение двух часов, я только и делал, что менял бинты. Непростой был тот мертвый маг, заразный, торов ублюдок. Слабость была невыносимая, но спать в таком состоянии было опасно. Наводило на определенные размышления то, что Ай остановила кровотечение, но помогло это от силы на полчаса. Все те кровоостанавливающие заклинания, которые знал на память благодаря дружбе с Ирдесом, не помогали.
        В книгах я еще не нашел ни одного, которого бы на знал. Что же ты за зверь был такой? У меня было такое чувство, что история повторялась. Как и тогда, когда я получил шрам на лице от Эл Тайн, кровь тоже долго не останавливалась, я чуть не умер. Собравшись с последними силами, я поехал к Филину. Напугал я тогда всех хорошо, все решили что я умирать поехал. Филин критически меня осмотрел, что-то пробормотал насчет безусых щенков, притащил тогда еще незнакомого мне, жутко ругающегося Ирдеса и через неделю я вернулся домой. Но память осталась надолго. И, кажется, сейчас происходит тоже самое.
        - Вэлмир, - в лабораторию неуверенно заглянула Марша. Вот тор, дверь забыл закрыть, а когда она неплотно прикрыта маскирующие заклинания не работают. - Может сходишь, покушаешь, а? Сил набраться-то надо.
        - Может, схожу, - у меня абсолютно не было сил сопротивляться или спорить с Маршей. Раз уступлю, ничего ни от кого от этого не будет. Нужно только иллюзию накинуть, все равно ведь помочь не смогут, только перенервничают зря. Вот сейчас схожу, помаюсь у няни на глазах, и что-нибудь придумаю. Помнится, подарил мне Ирдес интересную брошурку с методами своей школы… нужно только вспомнить где она завалялась.
        Я осторожно встал из-за стола. Нога сразу заныла, стоило мне только прикоснуться к полу. Нельзя показывать боль у всех на виду, не хочу, чтобы Марша и другие волновались. Стоить вспомнить их панику тогда. Стиснул зубы, втянул воздух носом и, старясь особо не хромать, вышел из лаборатории. За столом уже сидела Ай и Вэкса. Рядом друг с другом. Похоже, Эл Тайн это не нравилось, ровно как и Вэксе. Волосы Ай не решались слишком активно проявлять себя при Вэксе, но все равно привстали, медленно шевелились, угрожающе двигаясь в сторону Вэксы.
        - Убери от меня это! - взвизгнула она. - Тут явно попахивает черной магией! Нынче у молодежи мода такая пошла - под чернокнижников подделываться, чего только не выдумывают, каких зелий не придумывают! Половина Чистилища с черными змеюками вместо волос ходит, вторая с рунами света!..
        Ай заинтересовалась.
        - Что, правда? Ах, ну да, конечно, сейчас новая линия от Маргуши Аравийской вышла, а у нее все модели в таком стиле! В смысле с волосами, как у Эл Тайн, да с подведенными глазами, - защебетала она. Надо же, отстраненно подумал я, знаю ведь, что это она ради конспирации, но как похоже! - Слушай, а ты не хочешь так же? Думаю, если тебя перекрасить и применить тоже самое зелье, которое Вэл там мудрил и из-за которого эта хренотень с моими волосами и приключилась, ты еще сойдешь за нормальную!.. Все еще можно исправить, верно? Вэл, ты помнишь, какой эксперимент проводил в тот раз?
        - Вэлмир, милый, почему она, - на последнем слове магичка сделала акцент, - сидит вместе с нами?
        - Потому что она моя гостья, - вяло ответил я. - К тому же, я тебе не милый.
        - Гостья? - скривилась она.
        - А кто ж еще, по-вашему, пленница что ли? Чего ты о себе возомнила? - процедила Ай сквозь добродушную улыбку.
        - Я? Да кто я в этом доме, а кто ты?!
        Я рухнул на стул. Что-то мне стало еще хуже. С каждой минутой силы оставляли меня. Надо срочно что-то делать.
        - Госпожа Ай, госпожа Вэкса! Уймитесь, пожалуйста, - вошел Прервик. - Госпожа Вэкса, ваша комната готова.
        - Свободен, - она махнула рукой. - Неужели, мы наконец поедим!
        Мне было вовсе не до еды. Ни желания «наслаждаться» собравшейся компанией, ни голода я не чувствовал. Я немного посидел вместе с ними. От еды воротило ужасно, решил не портить всем аппетит своим видом и встал.
        - Спасибо, я сыт.
        - Угум, - прожевала кусок отбивной Ай и довольно хмыкнула, - Наш кто сыт.
        - Вэлмир, ты даже не притронулся к еде! - укоризненно сказала Вэкса, пропуская слова чернокнижницы мимо ушей.
        - Эй, нога-то как? - спросила Ай, играя бровями.
        - Все в порядке. Спасибо, что остановила кровь.
        Ай внимательно смотрела на меня. Я старался не встретиться с ней взглядом. Поймет ведь, не дура. В глазах плыло, голова начала кружиться. Ну, нет, я так просто не сдамся! Из столовой я вышел нормально. Дошел до лестницы и просто рухнул на стену. Я уже мало что соображал. В голове осталось только то, что нужно дойти до спальни. Не помню, как взобрался по лестнице наверх. Кровь все не останавливалась, штанина промокла насквозь, но я даже не думал об этом. Дошел до своей комнаты. На автомате открыл дверь, но не успел дойти до кровати и потерял сознание.
        Айлисса.
        Я ковырялась вилкой в тарелке. Волосы пытались незаметно до чего-то дотянуться, но я упрямо не поворачивалась, продолжая подпирать рукой подбородок. Вэкса взирала на все вокруг, на меня то есть, с явным неодобрением. Ну и тор с ней и ее мнением. Говорят, василиск убивает взглядом, но блондинке до него ох как далеко! Правда, некоторое сходство все же есть. Она тоже просто напросто большая склизкая змея, но если василиск - опасная кобра, то Вэкса так, мелкий ужик.
        Есть совершенно не хотелось. Даже больше. Меня откровенно мутило. Наталкивает на определенные размышления, не правда ли?.. Я неопределенно покосилась на стол. Да… Я, конечно, слышала, что даже одинаковые блюда, приготовленные разными поварами различаются, но чтобы так явно… Вот я, например, совершенно уверенно могу сказать что приготовила Марша, а что Сара. Еще бы! Такое чувство, что во все свои блюда она добавляла не просто соль, а СОЛЬ. Даже слезы из глаз полились от такой… остроты ощущений! Так, на блюда Сары меня не тянет, Творец Всемогущий, хоть в чем-то я совершенно уверена!
        С шумом отодвинула стул.
        - Спасибо этому дому, этому столу и всем, всем, всем! - патетично выдохнула я и в пояс поклонилась замершей неподалеку Марше. Вэкса болезненно скривилась. У нее судороги? Так, может, она подавится и задохнется? На смерть? Э, нет, мало надежды, магичка все-таки, отродье Тлена блондинистое… Это ее просто месть Сары настигла. Кажись, она переложила соды в картошку… Хм, и почему меня мучают сомнения насчет того, что сода в картошке вообще не нужна?..
        Волосы разочарованно опустились. Не успели доделать очередную пакость. А я на что?!
        Закончив свое темное дело, я все же вышла из столовой и перестала нервировать своим присутствием "мягкую и ранимую". Надеюсь, я успею убраться подальше прежде, чем Вэкса решит подняться из-за стола… Так, какое у нас тут самое безопасное место? Где меня станут искать в последнюю очередь? Кажется, я знаю…
        - Вэл, ты не против?.. - эх, знала я, что поплачусь когда-нибудь за свою привычку врываться без стука…
        Я посмотрела вверх.
        - Эй, ты, там! Помнишь, я говорила, что предпочитаю, чтобы у моих ног валялись мужчины? Так вот, Я ПОШУТИЛА!!!
        Ишь, распластался тут, идиот дурацкий…
        Я склонилась над магом и отшатнулась от обдавшего меня густого приторного запаха крови…
        Так, сейчас я начну выражаться как дядюшка Мерк - громко и нецензурно.
        Я плюхнулась на колени рядом с магом.
        - Это что за… - штанина насквозь пропитана кровью. Дежа вю? Или просто глюки?
        Я размотала промокшую повязку и едва не зарычала. Я же ее остановила! Качественно, надежно! Ну-ка, ну-ка… Ах, гадство! Это ж не просто рана! Здесь же еще и заклинание… Тор! Яд выгнала, а проклятие?! Сказала же - обратись к целителю!!!
        А мне-то, мне почему ничего не сказал?! Ходил по столовой, словно вареный кабачок, и не словом не обмолвился! Каратов пасынок! Мазохист несчастный!
        Так, пытать и разбираться будем потом, потому что кто-то, судя по всему, решил отдать концы. А мне оно надо? Надо, конечно же, и еще как! А обвинят кого? Я же всегда крайняя!!! Тем более, что все доказательства на лицо. Эл Тайн, вся в крови, не раз клятвенно обещавшая убить Т" Минна при множестве свидетелей, найдена возле хладного трупа этого самого Т" Минна и утверждает, что не виновата она, он сам пришел. Вернее, она пришла… тьфу ты!
        Я заставила себя хотя бы внешне успокоиться. Только полноценной истерики для полного счастья мне и не хватает! Я маг крови, в конце концов, или нет?! Как говорил один умный человек, выходя из себя, не хлопайте дверью. Что ж, последуем умному совету.
        Привычно потянулась за ритуальным ножом, но схватила лишь воздух. Вот тор! Уже успела забыть, что у меня его конфисковали по вселении в сей чудный домик! Ну? И что теперь делать? Магия не любит небрежности. Ага. Особенно черная. И особенно в такой ситуации. Куда же это выльется?! В маленькую бутылочку!!!
        Все. Мне становится конкретно плохо. Но делать нечего. Придется рисковать здоровьем. Как это «чьим»? Вэлмира конечно же! Ну, и своим чуть-чуть…
        Я схватила кинжал Вэла и вскрикнула. Железка, зло блеснув, упала на пол. Чего-то такого я ожидала, но все рано не сдержалась. Зато рука теперь онемела и плохо слушается. Просто шикарно.
        Конечно! Какое святотатство! К фамильному артефакту Т" Миннов прикоснулась Эл Тайн! Надо же! Но чтобы порезаться мне ведь не обязательно прикасаться к рукояти, правда? Руку обожгло болью - порез получился глубже чем нужно исключительно из-за ярости кинжала. Но это ничего, не отрезал ведь, и то хвала богам. В коридоре прозвучали чьи-то шаги и возмущенные вопли - вот только Вэксы здесь не хватало! Интересно, какие именно мысли у нее появятся, когда она увидит меня за черным колдовством над беззащитно распростертым телом ее женишка?
        Я взмахнула располосованной рукой в сторону двери. Заклинание сжалось в пружину и легко впиталось в дверь вместе с кровью. Правда, не со всей. Переборщила чуток. А жалко-то как… Но ничего, он мне за все потом заплатит!
        Подумаешь, испачкала стены кровью, зато никто не войдет! Даже тот, кто усиленно рвется внутрь и посыпает дверь заклинаниями. Ух ты, какая нетерпеливая дамочка! Бедный маг, с таким рвением он не доживет и до конца первой брачной недели. Свадьбы еще не было, а она уже в спальню жениха ломится, изнывая от страсти… Ай-яй-яй… Крикнуть ей, что ли: «занято»?
        Я повернулась к магу и, полностью отрешившись от мира, начала чертить знаки кровью. Вообще-то, делать это надо на жертвенном столе, но такую тушу я не то что нести, с места сдвину с трудом. Придется поганить Вэлу пол. Ну и тор с ним, с полом. Для него же стараюсь. И пусть только попробует потом что-нибудь сказать, отвечу так, что всю процедуру повторять придется! А делать я этого не собираюсь. Так и скажу.
        Я не знаю контрпроклятий, не целитель я, сколько повторять можно? А в таком случае остается только одно. Перебить одно заклинание другим, более сильным. Как минимум на порядок мощнее. Я исписала почти весь пол, когда знаки наконец-то вспыхнули. Так, теперь слова проклятья… Чтоб тебе икалось, когда я тебя недобрым словом поминаю!.. Нет, это слишком жестоко, лучше пусть:
        - Да чтоб у тебя язык развязывался как у Эл Тайн каждый раз, как я тебя чебурашкой называю!
        Вот так, вполне безобидно… Голова закружилась. Ма-а-ать… Страшно подумать какой силой обладал создатель этого монстра…
        Вот пусть только очнется, пусть только попробует не очнуться! Зря я, что ли, на него столько крови потратила?

* * *
        Я соскочила с кровати. Интересно, он там булыжников навалил, или еще чего-нибудь подобного? Хотя, нет! Какие могут быть булыжники! Наверняка это слитки золота! Высочайшей пробы! Он же известный скряга - маг наш недорезанный. Вернее, недокусанный.
        Кот говорил, что драконы, эти громадные великолепные существа спали на драгоценных металлах, натирая им свою чешую. Хм, это ж сколько килограмм золота нужно, чтобы этакая туша могла на нем прикорнуть? Да… Но вот мне что-то с трудом вериться, что Вэл - огромная ящерица. Пусть даже и очень мудрая, но все равно ящерица. Интересно, а если бы Вэл все же был драконом, какого цвета у него была бы чешуя? Наверняка нежно-салатовая. Угум. Или розовая. Бе-е-е… А я? Мысли пошли вскачь, а в голове нарисовался образ этакого изящного и гибкого черно-красного существа… Н-да, замечталась.
        Я потрясла головой, отгоняя странные образы, роящиеся у меня в голове, и, подавив некстати проснувшееся любопытство, залезла на кровать. Просто мой утомленный (и это слабо сказано) организм внезапно понял, что сидеть, даже пусть и на булыжниках, всяко лучше чем стоять.
        Наверняка, задумавшись, я слегка задремала, потому что когда я вновь открыла глаза солнце заметно сместилось и довольно сильно припекало мне макушку. Нет, ну что за несправедливость! Как не сяду, везде это солнце! Прямо отдохнуть не дадут!
        - Что тут было?
        Ма-а-ать… Кажется, наша Спящая Красавица очнулась. Я подавила смешок и воскликнула:
        - С Великой Пробудкой, Ваше Сиятельство!!! И знаете, обнаруживая девушку в своей кровати, задавать вопрос: "Что тут было?" по меньшей мере неприлично, вы не находите?..
        Рука все еще болела, вызывая смутное и тщательно подавляемое беспокойство. Тор возьми, что должно случиться, если маг крови не может затянуть какой-то паршивый маленький порез?! Или у меня гемофилия? Нагрянула, нежданно-негаданно, к двадцати годам? Духи!!! Это что же, меня теперь дисквалифицируют, да?! По профнепригодности?! Так, не стоит паниковать. Лучше придумать, чем я буду заниматься. Что я еще умею, кроме как доводить окружающих до нервного тика? Чем я буду заниматься после лишения второго имени? Мыть посуду на кухне у какого-нибудь Т" Минна?!.. А!!!.. Мама!!!.. А если я порежусь и истеку кровью?!..
        - Ты идиотка! - в тон моим мыслям крикнул маг и рванул ко мне. Такой прыти от того, кто грозился стать трупом пару часов назад, я никак не ожидала и шарахнулась в сторону, забившись в угол. Мало ли, вдруг какой-нибудь некромант захватил его сознания во время пребывания "на краю", а теперь это зомби пытается отведать моей сладкой, свежей крови. А у меня ее итак дефицит!!! Почему я так подумала? Ну не может у нормального, здорового человека в нормальном состоянии глаза гореть с такой маниакальной лихорадочностью! Но потом я взяла себя в руки и, осмыслив то, что он мне громко сообщил, прибалдела. Вот это благодарность!
        От возмущения я впала в состояние шока и не смогла как следует выразить свое негодование. Только булькнула что-то маловразумительное и изумленно потянула:
        - Чего-о-о?! Да я тебе жизнь спасла, драконья печенка, а ты, отродье Тлена, мне вместо спасибо обзываешься?!..
        Я с невыразимым возмущением уставилась на мага. Может, он хоть чуть-чуть задымиться? Эх, надо было учиться телекинезу у Кота, предлагал ведь! Знала ведь, что пригодиться, да все ленилась! Вон какой симпатичный тяжелый столик. Опустить бы его сейчас на одну неблагодарную лохматую головку!
        - Ты зачем кинжал схватила?
        Так, ко мне еще и какие-то претензии, да? Вот оно, значит, как? Ох, какие мы щепетильные, оказывается! Недостойная Эл Тайн запачкала мое оружие! Ох, ах! Все, теперь оно осквернено на века! Какой ужас!..
        Я что-то брякнула, окончательно обидевшись. Вернее, я только собралась как следует обидеться. Так, чтобы мою обиду запомнили на десятилетия, но просто не успела. Маг схватил меня за руку и уткнулся в ладонь практически носом. Будь он вампиром, подумала бы что-то не то. Да и так возникли кое-какие подозрения… Слишком уж взгляд него был… необычный. Так сказать, испепеляющий, если так вообще можно сказать про каменную физиономию Т" Минна.
        Ну, интересно? Да, да, я тоже сильно удивилась когда узнала, что у Эл Тайн кровь не голубая, не зеленая и даже не фиолетовая. Она самая обыкновенная. Красная. Или темно-алая.
        Уж не знаю, что такого необычного он разглядел на моей ладони (прямо цыганка какая-то, честное слово), но глаза у него странно загорелись… Все, сейчас прибьет. Или пальцы откусит. А-а-а, отпустите!!
        - Давно кровь идет? - Отстраненно спросил он. Эй, меня что, не ждет немедленная смерть? Как так, а я уже успела представить свои похороны во всей красе. И добрые дела вспомнила, чтобы доказывать свою, так сказать, принадлежность к добропорядочным гражданам…
        - Давно… - от такой неадекватной реакции я начала заикаться, а потом говорить все быстрее и быстрее, - Слушай, Вэл, ты был прав. Эта зверюга была какой-то из нас… Тьфу ты, не то хотела сказать, не так выразилась. Тор, забыла. А, точно, в общем… - маг внимательно слушал и непонятно над чем хихикал, - Чего ты ржешь?! Ничего смешного! Ты мог умереть! Хотя… Действительно смешно! - издевательски добавила я, - Т" Минн чуть не сдох, ха-ха!
        Вэл наконец-то оторвал взгляд от моей ладони и, не отпуская руку и, спокойно заглянул мне в глаза и усмехнулся.
        - Это я так, о своем, - ага, блин, о своем, о девичьем.
        Его руки резко потеплели. Маг сосредоточился и начал методично что-то выводить на моей ладони кончиками пальцев.
        При взгляде на его напряженное лицо, у меня зачесались руки и я легко прикоснулась к его лицу. Тем более что тянуться даже не пришлось.
        - А этим кто тебя наградил? - спросила я, с любопытством разглядывая белый шрам на скуле, переносице и щеке.
        - от кое-кого из врагов, - Не отстраняясь, серьезно ответил он. Нет, блин, а то я не вижу, что это не друг бутылкой из-под коньяка заехал!
        - Из моей Семьи, да?
        Вэл моргнул, нахмурился и чуть-чуть отстранился.
        - Откуда ты знаешь?
        Тор… Идиотка!
        Мысленно дав себе пинка, я невинно захлопала глазами и ответила:
        - А вот… Ай-яй!!! Больно же! - вот она какая, изощренная месть боевого мага! - Изверг! Мне моя конечность еще нужно! Мог бы попросить, я бы все поняла и подарила на память что-нибудь другое!!!
        - Сиди, не дергайся, - строго и веско сказал маг, вцепившись в мою руку, как модница в карисскую шаль, и пристально ее разглядывая. Я жалостливо заскулила - больно же!
        - Ай, приготовься. Сейчас будет немного больно, - да?!! А это что было, щекотно?! Легкая разминка?!!..
        - Может не надо, а? - попыталась воззвать к здравому смыслу и надавить на жалость, - Зачем тебе пленница без руки? Само заживет…
        - Такое само не заживает. - Меланхолично сообщил он и сразу же принялся за дело.
        Мог хотя бы предупредить!!!
        - Все нормально, все хорошо… Видишь, ничего даже не осталось…
        Я недоверчиво уставилась на собственные руки, которые держал в своих и слегка поглаживал маг.
        - Что, даже шрама не будет?..
        Вэл улыбнулся и довольно засверкал глазами. Что-то я хотела ему сказать? Вот прямо из головы вылетело…
        - Ты почему мне не сказал?! - вспомнив, ощерилась я. Маг растерянно заморгал.
        - Что?
        Я зло зашипела.
        - Каратов Т" Минн, ты дурака-то из себя не строй! Выискался тут!!! Почему ты мне не сказал, что у тебя снова пошла кровь?!?!..
        - А зачем?..
        Теперь настал мой черед ошарашено рассматривать собеседника. Он что, действительно тупой?.. Или это такой талантливый розыгрыш?!
        - Ты же мог умереть от потери крови, баран!
        Вэл в смятении посмотрел на меня.
        - А что тебе до того, живой я или нет?
        Я тихонько зарычала.
        - Как это, для чего мне?! Ты совсем больной, да?!.. Я же твоя пленница, так что будь добр, не умирай… пока. Во всяком случае, доживи до того момента, когда мои родственники за тебя примутся. - К концу тирады я постепенно перешла на нормальную громкость и в замешательстве посмотрела на Вэла. А действительно, какая мне разница?.. Даже лучше…
        Вэлмир.
        Я открыл глаза. Голова немного кружилась, но в целом чувствовал себя вполне нормально. Приподнялся на локтях и оглядел комнату. Оглядел повнимательней, помотал головой. Нет, я не мог потерять столько крови, из одного человека столько не может вытечь, чтоб он жив остался. Может, галлюцинации? К тому же, кровь оказалась не только подо мной, но и почти по всему полу и стенам. Рунами. Очень интересно.
        Я услышал недовольное бурчание со стороны. На кровати, подобрав ноги и приобняв колени, сидела Ай, баюкая руку. Неужели?..
        Задрал штанину и осмотрел рану. Она затянулась, остался только неровный шрам.
        - Что тут было? - задал я, как позже понял, глупый вопрос.
        - С Великой Пробудкой, Ваше Сиятельство!!! - я поморщился. Неужели нельзя без этого? - И знаете, обнаруживая девушку в своей кровати, задавать вопрос: "Что тут было?" по меньшей мере неприлично, вы не находите?.. - воскликнула Ай, потрясая мне раненой рукой, перебинтованной оторванным куском простыни. Будто говоря: "Ты что, сам не видишь?"
        Я схватился за голову. Реальность рассыпалась на маленькие кусочки, а голове ничего не могло связаться в одну вменяемую мысль. Эл Тайн собственной кровью спасла меня? Не может быть, это просто смешно! И чем, главное!
        Заподозрив, а, может быть, просто перестав чувствовать привычную тяжесть на поясе, схватился за кинжал. Верее, хватался я за кинжал, но нащупал только ножны. Кинжал лежал рядом, на полу, и яростно сверкал. От прикосновения рук хозяина он перестал быть горячим.
        - Ты идиотка! - от души крикнул я и кинулся к ней.
        - Чего-о-о?! Да я тебе жизнь спасла, драконья печенка, а ты, отродье Тлена, мне вместо спасибо обзываешься?!..
        - Ты зачем кинжал схватила?! - рявкнул я. Она даже не представляет, как ей повезло, что я очнулся сейчас. Проснись я хотя бы на час позже… Не хотел бы я, чтобы она умерла. Почему? Не знаю. Наверно, правильнее было бы, если бы это я её убил. Сам. Но не так. Не от нелепой случайности. Собственник я, пришлось признать, не зря мне Филин об этом твердит.
        - А у тебя в комнате маловато колющих и режущих!!! - ответила она.
        Я схватил её руку и размотал повязку. Глубокий порез шел через всю ладонь. Едва ли не до кости. Еще бы чуть-чуть, и перерезало сухожилие.
        - Торов кинжал Т'Минновский, весь в хозяина, такой же ненормальный, все вы одинаковые, даже кровь не могу себе остановить, - буркнула она, не пытаясь освободить руку.
        - Давно кровь идет?
        - Давно, - она вздохнула. - Слушай, Вэл, ты был прав. Эта зверюга была какой-то из нас… Тьфу ты, не то хотела сказать, не так выразилась. Тор, забыла. А, точно, в общем…
        - После поговорим, - я хмыкнул.
        - Чего ты ржешь?! Ничего смешного! Ты мог умереть! Хотя… Действительно смешно!
        - Да я так, о своем, - я невольно прикоснулся к шраму. Но прерываться было нельзя и я поспешил отдернуть руку.
        - А кто тебя этим наградил?
        - Кое-кто из врагов.
        - Из моей семьи, да? - не вопросительно, а утвердительно сказала она.
        - Откуда знаешь?
        - А вот… Ай-яй!!! Больно же!!! Изверг! Мне моя конечность еще нужно! Мог бы попросить, я бы все поняла и подарила на память что-нибудь другое!!! - она попыталась вырвать руку.
        - Не дергайся, - шикнул я. - Резать руку артефактов не больно, а лечиться, значит, больно? Я же всего лишь осмотрел рану.
        Мое проклятие уже начало «сживаться» со мной. От раны по всей руке оно стало распространяться по всем кровеносным сосудам, проявляясь на коже черными линиями. Собственное проклятие я снял без труда. Ай зажмурила глаза и отвернулась. Ещё бы ногой затопала.
        - Сейчас будет немного больно.
        - Может не надо, а? Зачем тебе пленница без руки? Само заживет… - испуганно посмотрела она на меня.
        - Такое само не заживает.
        Я зашептал заклинание. Искра сорвалась с камня на перстне и погрузилась в рану Ай. Она вскрикнула. Что же она так боится, это же не так больно. Больно это тогда, когда тебе в тисках руку или ногу дробят, вот это да, это боль, тогда и покричать не стыдно. А тут…
        - Все нормально, все хорошо. Ничего даже не осталось, - я осторожно погладил её по руке, успокаивая.
        Она приоткрыла глаза.
        - Что даже шрама не будет? - недоверчиво спросила она.
        - Не будет, - кивнул я.
        Она удивленно покрутила рукой. Потом резко повернулась ко мне и прищурилась.
        - Ты почему мне не сказал?
        - Что? - не понял я.
        - Каратов Т" Минн, ты дурака-то из себя не строй! Выискался тут!!! Почему ты мне не сказал, что у тебя снова пошла кровь?!?!..
        - Зачем? - искренне удивился я.
        - Ты же мог умереть от потери крови, баран!
        Я был в полном замешательстве. Разве не об этом мечтает каждый Эл Тайн? Не верится что-то, что мой враг обо мне беспокоился.
        - А что тебе до того, умру я или нет?
        - Как это, для чего мне?! Ты совсем больной, да?!.. Я же твоя пленница, так что будь добр, не умирай… пока. Во всяком случае, доживи до того момента, когда мои родственники за тебя примутся. - Запал ярости под конец её монолога постепенно иссяк.
        Я потер шрам.
        - Хорошо, постараюсь, - пообещал я. - А теперь расскажи мне про проклятие.
        - Какое-такое проклятие? - она стервозно закинула ногу на ногу, выгнулась, и тут же невинно похлопала ресницами.
        - Ты сказала, что избавилась от яда, а от проклятия?
        Она хитро сощурилась.
        - Так я тебе и сказала. Я потратила на тебя свою лучшую кровь, так что ты, - я посмотрел на наставленный на меня палец, - Мой должник, дорогуша. А я, как ты наверняка догадываешься, не самый терпеливый кредитор на свете, так что…
        - Ай.
        - Я? А что я?
        - Почему ты такая…
        - Да, я такая.
        - Вот значит какая. Хорошо. А если я сейчас тебя убью вот этим же кинжалом?
        - Марша тебя не прости-и-ит, - погрозила она пальцем. - Какой невоспитанный мальчик, ай-яй! Брось бяку!
        - А я отмажусь. Скажу, что ты пришла меня убить, пока я был в бессознательном состоянии. Доказательств полно, вон, вся комната в крови.
        - Не получится. Марша тебе не поверит.
        - Зато Вэкса поверит. Под нашим напором Марша вынуждена будет если не поверить, то принять и сдастся. Так что говори, - у меня уже имелись догадки, каким образом меня «вылечили», отец так однажды поступил, но так то отец…
        - Ладно, - махнула рукой она. - Я сегодня на редкость великодушна. Помимо яда в твое, хм, тело проникло проклятье. Я его устранила. Ай да я, правда? Каким языком выражаюсь! Блеск! За это ты расплатишься отдельно!
        - Перебив другим?
        Она открыла рот, потом тут же захлопнула его.
        - Да, а ты как думал? Я, по-твоему кто, крестная фея что ль?
        - Кто такая "крестная фея"? - не понял я.
        - Не важно, это мне Кот рассказывал. Так что попал ты, Т'Минн на бабки по-крупному.
        - На каких бабок я напал? - невольно заинтересовался я. Ай чуть не зарычала.
        - Я же сказала, забудь! Потом как-нибудь объясню, сейчас настроения нет пускаться в разъяснения тупоголовому магу!
        - Поаккуратнее там! - не всерьез сдвинул брови я. Что с нее возьмешь? Эл Тайн.
        - Аккуратничать надо было раньше, когда ногу под зубы подставлял! Так что все, завянь, дай отдохнуть.
        - Хорошо.
        - Вэ-э-эликолепо.
        Я задумался. Насколько я знаю, проклятие можно перекрыть несколькими способами. Самый простой - это заколдовать человека на определенную функцию. Исполнить её человек обязан в тот момент, когда маг произносит ключевое слово или сделает какое-нибудь движение. Это самый простой способ. Можно, конечно, и на определенный предмет, и на ситуацию проклясть, но это уже сложнее. Думаю, Ай как раз таки на первое и способна. И если это так, то я крупно влип.
        - И как же ты его перебила?
        - А тебе зачем?
        Ну и наглость.
        - А-ай, - я угрожающе привстал.
        - Ну, хорошо, хорошо. Скажу. Я закляла тебя на слово.
        - И какое?
        - Чебурашка, - пожала плечами Ай и тут же, поняв что натворила, зажала рот руками.
        Я вздрогнул от неожиданности. Надо же было так по-глупому попасться! Стыдно.
        Я ждал. Ничего не происходило. Значит, срываться с места и бежать убивать всех подряд по приказу, Ай для меня не пожелала. Тогда что же она задумала?
        - Слушай, Ай, я тебе поражаюсь. У тебя был такое шанс, а ты его проморгала. Стыдно должно быть, госпожа чернокнижница. Я же был в твоей полной власти, а ты даже ничего путного загадать не смогла. Вот я бы на твоем месте, учитывая твою симпатичную мордашку, с такой возможностью, минимум сделал бы тебя собственной служанкой. Подумаешь! Приносила бы мне тапочки, убиралась бы в лаборатории под моим контролем, готовила бы мне завтрак, стала бы моим шпионом в Черном Замке! Помнишь, что ты мне предлагала в темнице? А? Не хочешь? Почему? Это было бы здорово. Ты только представь, какие перспективы перед тобой открываются! А тут! Я же даже ничего не почувствовал. И, кстати, кто такой этот твой чебурашка?
        - А… ну… - Ай сидела с открытым ртом и ничего не могла сказать. - Да это зверь такой. Наверное. В апельсинах живет.
        - Зверь? Знаешь, я почему-то так и подумал. Слишком уж смешное название. Чебурашка! Ха! Это же надо было так обозвать несчастное животное! В апельсинах, так он еще и оригинал… И кстати, госпожа пленница… о, пардон, госпожа гостья, если уж на то пошло. Ты мне объяснишь нормально, на что же такого страшного ты меня заколдовала-то, а? Жуть как интересно. Я уже все в голове перебрал, и все никак не пойму. Может, ты мне объяснишь?.. А, хотя, ладно. От тебя никогда ничего путного невозможно услышать. Только и знаешь, что трепаться не по делу. Хоть бы раз сказала что-нибудь ясно и четко, а то проживешь так с тобой всю жизнь, а ты мне имечко своего дорогого родственничка и не скажешь. Смотри, вот женюсь на тебе со скуки, и не отвертишься от меня! - я зажал рот. Что это?! Что со мной твориться?! Куда меня понесло?!
        Вот тор, кажется, до меня только сейчас дошло, на что меня заколдовали. Да я чушь несу откровенную хуже, чем Ай! Вот зараза, нашла как напакостить!
        - Так, Ай, - я старательно подбирал слова, чтобы не выдать весь свой словарный запас за полминуты. - Сейчас мы спокойно поднимаемся и выходим.
        - Зачем?
        - Исправлять ошибки сумасшедшей Эл Тайн!
        Я протянул ей руку. Она хитро посмотрела на меня и скрестила руки на груди.
        Айлисса.
        - И с какой это стати?
        - Что? - не понял Т'Минн. Надо же, разговаривать научился, а думать - нет! Надо было все же проклясть его на повышенную мозговую деятельность, может, хоть тогда он перестал бы тормозить!
        - С какой стати мне что-то исправлять? - пожала плечами я и мило улыбнулась, - Мне и так нравится. Столько полезного за какие-то жалкие пять минут узнала! Может, еще чем поделишься? Что наболело?
        - Ничем я с тобой делиться не собираюсь! - рявкнул он, - А исправлять придется так или иначе, потому что терпеть это издевательство я не намерен, ясно тебе? Или повторить? Что ты молчишь? Сказать нечего? А ты давай, не стесняйся, говори, когда еще такой случай выпадет, правда? Думаешь, я не смогу с этим справиться? Ошибаешься! Перебороть можно любое заклинание, нужно только как следует…
        Маг явно понимал, что его несет, но остановиться не мог. Он только смотрел на меня яростными серыми глазами и изо всех сил сжимал спинку стула. Вона, даже костяшки пальцев побелели.
        - В любой школе рассказывают случаи проклятий на слова, и в Училище тоже. Я хоть там никогда и не был, но совсем уж простаком меня считать не нужно. Все равно где ты учишься, у бабки-знахарки или в Высшей Школе Травников, все зависит только от тебя, - по его лицу градом катился пот, весь он побледнел и будто одеревенел. Я даже испугалась. Мало ли, перенервничает, сердце хватит, мало ли, - И от упорства. Не упрямства, а упорства, эти понятие очень сильно отличаются. И я вообще не понимаю людей, которые похваляются… - я с любопытством прислушивалась к открывающейся информации. Как любопытно!.. Все же не зря я его прокляла, ой, не зря!.. О, про семью свою начал! - …А мама умерла… Умерла, когда… - лицо мага перекривилось, на скулах заиграли желваки. Он весь натянулся, словно струна, и все больше «растягивался». Я просто физически ощущала витающее в комнате напряжение. Внезапно он вздрогнул, покачнулся, и выдохнул. Расслабил плечи и ссутулился, - А мама умерла.
        Руки у него дрожали, что стало особенно заметно, когда он прикоснулся ко лбу и потряс головой, приходя в себя.
        Я удивленно хмыкнула. Надо же, пересилил проклятие.
        - Пошли в лабораторию, - чуть хрипловато сказал он, наваливаясь на спинку стула.
        - Куда ты идти собрался, чудик? - фыркнула я, косясь на него, - Еле на ногах стоит, а уже куда-то рвется! После вынужденной регенерации, после потери крови, да еще и после громадного ментального напряжения! Подождем!
        - Нет, пошли. Мне не нравится, что в любой момент… - его отчетливо передернуло.
        - А я сказала, сидеть!
        - Мало ли что ты сказала… - устало проговорил он и провел рукой по волосам.
        - Ах, так?! - ну, все. Сам виноват! - Не нравится, значит?!
        - Нет. Не нравится.
        - А мне нравится!!! Чебурашка!!!
        Маг изощренно выругался, но проклятие не заставило себя ждать и мага снова «понесло». Но, к сожалению, к теме семьи он не вернулся, а начал рассказывать про свое детство и годы учебы у отца. Хм…
        - А кто такая Элиза? - влезла я после упоминания вскользь.
        - Элиза, это… Ах, что б тебя! - опять начал ругаться маг, но проклятье тянуло. Я же крепко заинтересовалась, почему все, что связано с этим именем Вэл так отчаянно не хочет упоминать?
        - Говори, чебурашка тебя побери! - прикрикнула я. Меня окатили по-настоящему разъяренным взглядом.
        - Элиза, это… - он попытался было бороться, но второй раз сломать заклинание после такого напряжения ему не удалось. - Naiero i-it taie! - отчаянно выкрикнул он, и по глазам резанула ярчайшая белая вспышка. Меня откинуло и крепко приложило об стену, а после наступила тьма.
        - Идиотка!
        Я проморгалась. А?
        - Дура ненормальная!
        Надо же, какой словесный поток! Чего это с ним? Ишь, как разошелся!
        - Ты чего орешь? - недовольно спросила я, с удивлением разглядывая комнату, в которой оказалась.
        - Я ору? Я не ору! - угум. Я только разминаюсь!
        - Где я?
        Маг наградил меня раздраженным взглядом.
        - У меня в комнате.
        Я подавилась воздухом и закашлялась.
        - И что я тут делаю?
        Он тяжело вздохнул.
        - Меня спасаешь.
        - Да?..
        - Да! - передразнил он.
        - Разве? - почему-то очень сильно болела спина. Так, ладно, вспомним. Поднялась по лестнице… Ой, точно! Я же к этому заглянула, а он тут…
        Я свесилась с кровати и с любопытством посмотрела на окровавленный пол.
        - Это с одного тебя столько крови вытекло?
        - Нет. Ты порезалась моим ножом, а это, если ты не догадалась, боевой светлый артефакт. Следовательно, настроен на темную магию. Это ж надо быть такой пустоголовой!
        - Ладно, ладно! Я ему жизнь спасла, а он мне мозги компостирует! Хоть бы спасибо сказал!
        - Что бы ты больше никогда не притрагивалась к моим вещам, ясно тебе?
        - А здесь все вещи твои, что мне, под потолком летать?
        - Я говорю про личные вещи. И про артефакты. Я же еле успел. Еще бы чуть-чуть, и в моей комнате была не вредная Эл Тайн, а разлагающийся труп. Ты все поняла?
        - Да больно мне нужно, тебя же, придурка, спасала. Ты почему мне не сказал?
        - Что кровь снова пошла? - с любопытством спросил Вэл, как-то странно смотря на меня. Надо же, догадался. Прогрессирует, однако.
        - Да.
        Он пожал плечами.
        - Думал, сам разберусь.
        - Ну, что? Разобрался? - я сморщилась, разглядывая безобразный пол. Нет, мало того, что кровью испачкал, так еще и потоптался как следует, все в следах! Тьфу, бардак!
        - Мы квиты. - Напомнил он, - Я тебя, ты меня.
        - Так ты меня, когда я тебя! - не менее непонятно ответила я и гордо отвернулась, - Вот, нахал! Я на него кровь свою трачу, сложнейший ритуал полного выздоровления буквально в полевых условиях провожу, а он, неблагодарный! Что бы я, еще хоть раз помогла этому Т'Минну?! Да никогда!
        - Пойдем. - Через пять минут тупого разглядывания друг друга, вполне миролюбиво предложил маг.
        - Куда?
        - Чаю попьем. - Вэл поднялся во весь свой немалый рост и, отряхнувшись, примирительно предложил руку.
        - Никуда я не пойду. - Категорично заявила я, складывая руки на груди.
        - Будешь здесь ночевать?.. - подняв бровь спросил маг. Я ослепительно улыбнулась и кивнула головой. Ну надо же мне его вывести, в конце концов! - Пойдешь. Нам нужно расслабиться и поговорить. - Все так же спокойно сказал маг.
        Ага. Бегу и падаю. Щаз-з-з, размечтался!
        - Может, мне тебя понести?.. - Эй, это запрещенный прием! Так не честно!
        И тут я вспомнила. Вспомнила и расплылась в блаженной улыбке. Все. Я отомщена!
        Не удержалась и тихонько захихикала. А кого-то под дверью ждет сюрприз… О-о-очень большой сюрприз!!! Сколько мы здесь пробыли, взаперти? Часа два? И какая же мысль могла прийти Вэксе в голову? Лично я сразу вспоминаю выражение Мерка: "Взрослая физически здоровая девушка за час может собрать три кило ягод. Взрослый физически здоровый парень может собрать за час пять кило ягод. Но это не значит, что, пойдя в лес вместе, они соберут восемь килограмм ягод".
        Настроение мгновенно поднялось до отметки «отличное» и я предвкушающе потерла руки. Еще раз хихикнула и потрясла головой, мило улыбаясь в ответ на вопросительный взгляд Вэла. Что ж, главное не высовываться из-за широкой спины мага до конца буйного выяснения отношений. А то она у нас девушка нежная, впечатлительная, засветит огненным шаром - мало не покажется.
        Но сначала пусть попробует открыть дверь…
        Вэлмир.
        Ай хитро посмотрела на мена, а потом перевела невинный взгляд на дверь. Чего в ней такого необычного? Зуб даю, тут какая-то пакость, и она к ней точно руку приложила. Дернул за ручку. Заперто. Я поднял глаза к потолку. Кто бы это мог постараться?
        - Ай, может, ты сама мне скажешь, что сделала с дверью? Или мне догадаться?
        Она приподняла бровь и усмехнулась.
        - Догадайся.
        Нет, с ней невозможно разговаривать.
        - Ты ведь точно что-то подстроила.
        - Я? С этой дверью?! Да на кой тор она мне нужна?!
        - Не пытайся отбрехаться. Я же чувствую, попахивает черной магией, а у меня с анализирующими заклинаниями еще все в порядке, слава Духам.
        - Эгей! Там кто-нибудь хоть изредка появляется? - она легонько шлепнула меня по макушке. Я решил этому не противиться. Все же, мне было немного не по себе, от того, какое заклинание я к ней применил. - Я тебя спасала-спасала, спасала-спасала, между прочим, в этой самой комнате! Меня почему-то не удивляет, что тут… попахивает, как ты сам изволил выразиться, черной магией! Вот если бы здесь попахивало, скажем, фиолетовой, или ярко-красной магией, вот тогда, да, тогда бы я удивилась!
        Я внимательно пригляделся к двери. Вроде бы ничего необычного. А, вот оно что… Как это я сразу не заметил. Ладно, возьмем в себе в оправдание то, что дверь сбита из темного дерева и капли крови на ней плохо видны. Закляла… Ладно, пусть Ай ничего не знает, о том, что я прекрасно вижу её работу. Но и у меня маловато сил сейчас, чтобы справиться с этим заклинанием. «Поговорить» с дверью я тоже не смогу, потому что она запечатана кровью и, насколько это возможно у предметов неживой природы, не в себе. Максимум, я только через час смогу её открыть магически, когда прибавится сил.
        - Где-то я это уже делал, - пробурчал я себе под нос и со всей силы пнул дверь, банально вырывая ее из косяка.
        Ай удивленно присвистнула.
        - Честно, ни разу не видела, чтобы какое-нибудь запечатывающее заклинание так радикально снимали.
        - Со мной еще и не такое увидишь, - похоже, до конца мне не удастся избавиться от проклятия. Но ничего, со временем это пройдет. Лишь бы она больше не повторяла слово-ключ.
        Кто-то с бешеной скоростью бежал вверх по лестнице.
        - Вэлмир!!!
        Началось. Ай кровожадно усмехнулась и потерла руки. Кажется, про засаду она знала. Я только и успел пройтись по комнате волной света, что бы хоть как-то замаскировать то, что здесь творилось. Во всяком случае, теперь темной магией не так сильно несет.
        - Вэлмир!!! Что эта ведьма с тобой сделала???!! - это оказалась Вэкса. Не знал, что она так кричать умеет. - Вэлмир, милый, я пыталась тебя спасти, но эта гадина закрылась каким-то непонятным заклинанием!!! Это точно была темная магия, если уж я не смогла её открыть!!! Вэлмир, она же маг!!! Это и простому человеку ясно, неужели ты этого не видишь???!!
        - Стоп. С чего ты взяла, что она маг? Понимаю, от неё фонит магией, но так это же из-за меня. Я же сделал её волосы такими, - похоже, Вэкса меня даже не услышала. Пропуская мои объяснения мимо ушей, она начала меня пристально осматривать. На мой взгляд, даже слишком пристально. И как-то… Раздевающе?! Ай не смогла этого не заметить и тихо смеялась в кулак, пытаясь сделать вид, что кашляет.
        - Духи, ты цел! - закончила Вэкса с моим осматриванием и стиснула меня в объятиях. Героическое вышибание двери с пинка и маскирующее заклинание забрало у меня последние силы и мне ничего не оставалось, как стоять и терпеть её обнимания, потому что если начну сопротивляться, Ай точно придется произносить общее исцеляющее.
        Но на помощь, слава Духам, пришла чернокнижница.
        - Дорогая моя, ты же его задушишь! - она ловко и практически не напрягаясь отцепила Вэксу от меня. Неужели богатая практика?
        - С тобой я позже разберусь, ведьма!
        - Чего-о-о??! Ты, оборванка, повтори, что ты там вякнула??! - у Ай начали подниматься волосы, которые до этого лежали почти спокойно.
        Вэкса придирчиво осмотрела Ай и скривилась.
        - Нет, до ведьмы тебе еще далековато. Может ты Эл Тайн? - она прищурила глаза. - Я давно начала это подозревать. С того момента, как увидела твою непонятную шевелюру. Подражанием такого эффекта не добиться, у меня половина группы краситься, я знаю! А у тебя прям тютелька в тютельку! У них тоже волосы такие, я сама как-то видела.
        Я чуть язык не прикусил. Похоже, Ай её сейчас порвет на тряпки, просто как ненужного свидетеля.
        - Это я виноват, - видимо, Вэкса так и не расслышала мою отговорку о том, что это якобы я сделал.
        - В чем? - хором удивились девушки. Кто из них выглядел более ошарашенным, я так и не разглядел.
        - Что… у неё такие волосы. Ай помогала мне один опыт проводить. И я случайно перепутал реактивы. Но я уже работаю над устранением этого побочного эффекта.
        - Правда что ли? - удивилась Ай.
        - Да, - вот, вляпался же.
        - Это правда? - не поверила Вэкса.
        - Конечно, - недовольно фыркнула Ай, оглядела нас обоих многозначительным взглядом, понимающе покивала Вэксе, похлопала меня по плечу, дескать, я в тебя верю, и гордо покинула мою комнату. Судя по звукам, спустилась вниз.
        - С чего ты взяла, что она маг… ведьма… ну, в общем, с чего ты это взяла?
        - С того, что она… - Вэкса заглянула мне за плечо. - О, Духи, Вэл, что тут было??! У тебя вся комната в крови!!!
        - А, это… - чтобы соврать? - Это была мышка.
        - Кто?
        - Мышка. Ай мышей очень боится, ну очень сильно, а тут как раз пробегал такой один… экземплярчик… довольно большой…
        - Жестоко ты с мышкой обошелся, - заключила Вэкса, искренне сочувствуя несчастному грызуну.
        - И все же с чего ты взяла, что она маг? К тому же темный.
        - Ну, я подумала… Раз я твоя невеста, то ты не позволишь себе распускать руки, к тому же она страшная, как смерть!
        Я усмехнулся. Я бы не сказал, что Смерть страшная. Довольно милая девушка, только необычная. Но это кому как нравится.
        - Значит, иначе как кроме темной магией тебя нельзя задержать в комнате на такое длительное время.
        Я начал заводиться. Откуда только силы злиться взялись?
        - Ты мне не невеста. Мы об этом уже говорили. Устраивай свою личную жизнь сама. Я тебе тут не помощник, и ко мне, пожалуйста, не лезь больше с такими предложениями! Попроси кого-нибудь другого.
        Она обиженно поджала губки.
        - Но в комнате, ты с ней…
        - И что? Тебе какое дело?
        Девушка вскинула голову.
        - Я твоя невеста, это была воля богов и наших родителей, и я не позволю…
        - Или ты хочешь разделить участь бедной мышки? - перебил я ее и кивнул в сторону комнаты.
        Вэкса хмыкнула, гордо задрала подбородок и направилась вниз. Нет, надо отдохнуть, морально и физически, особенно морально, но прежде надо повозиться с Ай, чтобы она окончательно про своего непонятного чебурашку забыла. А тут еще её волосы…

* * *
        Я направился в лабораторию. Понятия не имею, где искать это заклинание для Ай, чтобы привести её волосы в порядок, хотя бы на время. Да что там, я не знаю даже в каком разделе его искать! Самому изобретать, что ли? Хотя нет, я, в принципе, знаю, где можно найти нужное заклинание. Пусть оно и не для этого случая, но, думаю, подойдет. Надо будет его только чуть-чуть модернизировать. Но сначала разберусь с собственным здоровьем. Где-то, помниться, у меня были дедовы зелья… Да, жалко их тратить, а придется. Чувствую, слишком много крови я потерял. И при каких обстоятельствах! Ни за что не поверю, что маг крови, да не попользуется ситуацией. Нужно хотя бы на время усилить защиту, мало ли что Эл Тайн придет в голову.
        Разобравшись с нужными мне защитными амулетами, пошел в гостиную. И тут моему взору предстала странная картина. Вся в слезах, Ай съежилась на стуле, Вэкса властно смотрела на неё сверху. Сара, увидев меня, почему-то с обиженным видом отвернулась. Неужели Вэкса?..
        - Чай пьете? - только и сказал я, чтобы не молчать.
        Тут Сара подскочила с места, дернулась, сжала кулачки и, бросив на меня тяжелый взгляд исподлобья, медленно прошла мимо, успев при этом тихо сказать:
        - Вэлмир, ну и змеюку ты на груди пригрел. До чего она Ай довела, всякие гадости говорила. Начиная от твоих друзей волкодлаков и заканчивая рассказами про Эл Тайн. - При этом она мстительно блеснула глазами и торжествующе оглянулась на Вэксу, но я не придал этому значения.
        К этому моменту чернокнижница взяла себя в руки и отстраненно смотрела в несуществующую точку. Только губы все еще слегка подрагивали.
        Неужели у Ай такое потерянное лиц из-за того, что Вэкса говорила про Эл Тайн всякие гадости? Нет, не верю, она же сама говорила, что у Эл Тайн родственные чувства плещутся где-то на уровне нуля. Хотя… кто её поймет? Люди меняются.
        - Ай?
        Она меня не услышала. Или не захотела услышать.
        - Ай? - повторил я.
        Ай подняла на меня глаза, полные слез и спросила:
        - Ч-что?
        - Ай, можно с тобой поговорить?
        Она вздохнул, тяжело поднялась на ноги, её повело в сторону. Волосы безжизненно свисали вдоль спины. Мне стало ее жалко. Непроста, наверное, жизнь темного мага, все смотрят на тебя сквозь призму предрассудков. Я схватил её за руку и потащил на улицу.
        Ай глубоко вдохнула холодный воздух и облокотилась о стену, повернувшись ко мне спиной. Я выругался. Доведут же все они меня скоро. Разберусь с ее волосами, раз уж обещал, и сразу в Деревню Магов.
        - Ай, - я взял её за плечи. - Я попросил тебя быть терпимой с Вэксой, я… Мне нужно имя, но я не знал что ты так страдаешь! Тор!.. Что ты… переживаешь и… А, демоница, не умею я успокаивать!..
        Я пытался хоть как-то привести её в чувства. Что же такого ей Вэкса наговорила?! Ай закрыла лицо руками. Только слез мне не надо. Кто угодно, только не она!.. Просто… это будет выглядеть не много странно, что ли… Я начал судорожно соображать, как можно её успокоить и не придумал ничего лучше, кроме как обнять её. Практики в успокаивании девушек у меня нет, а так я успокаивал всегда только Элизу. Но с другой стороны, Элиза - это Элиза, а это Эл Тайн… Ну и тор с этим! Лишь бы помогло, не люблю я слезы. Ай подняла голову и посмотрела на меня:
        - Вэл… ты такой милый, - и снова уткнулась мне в плечо.
        Ну, вот, самая обыкновенная, нормальная девушка, даром что Эл Тайн.
        Айлисса.
        - И что ты там делала? - вопрос был задан в полной тишине и стал для меня настоящей неожиданностью. Я облилась водой, которую только что спокойно пила - восполняла порядочно растраченный запас жидкости в организме.
        - Кхде? - просипела я, пытаясь прокашляться. И где только Сара научилась так подкрадываться? Так, вопрос «где» чисто риторический. У кого? Кажется, я догадываюсь…
        - У Вэлмира в комнате, - Так, это начинает раздражать! Почему они все такие одинаковые?!..
        Я отставила стакан и подбоченилась.
        - Что же я там делала?.. - задумчиво спросила я, теребя подбородок, а потом сама же себе ядовито ответила, - Может быть, устраивала чью-то личную жизнь?
        - Чью? - бульдожьей хваткой вцепилась в меня девушка.
        - Сара! Не прикидывайся блондинкой, ты итак на нее слишком похожа! Кому я недавно пообещала Вэла со всем ливером в придачу? Духи, и зачем я все это делаю, а? Ну никакой благодарности от народа! Стала такой альтруисткой, что аж тошно!
        - Мою? - застенчиво спросила Сара, теребя юбку.
        У-у-у! Мать, неужели это синдром Дауна? А что, все симптомы на лицо! Вон, какой у нее типично олигофренический взгляд. Или она попросту решила меня вывести?.. Ладно, я сегодня добрая. И с чего бы это?..
        - Твою, твою. Можешь начинать готовиться - скоро он будет у твоих ног, - я вспомнила как совсем недавно маг, весь в крови валялся у меня под ногами, и поспешно поправилась, - То есть, скоро будет свадьба.
        - Надеюсь, моя? - нахмурилась Сара. О, еще чуть-чуть и она полностью осознает себя в мире живых!
        - Ну, это как получится, - серьезно кивнула я и расхохоталась над вытянувшимся лицом девушки.
        - Ах, что б ты провалился! - Вэкса влетела в комнату, не глядя, схватила графин, мой стакан и дрожащими руками налила воды. Хм… Может, сделать доброе дело и предложить чего покрепче?
        - Это что с ней? - шепнула мне Сара.
        Я пожала плечами и громко спросила:
        - Что случилось-то, а?
        Девушка сжала стакан и подняла на меня полные слез глаза. Так, я не поняла, она же только что была в ярости! И куда, позвольте спросить, вся злость испарилась?
        - Это Вэлмир, он, он… - она зарыдала, но мужественно боролась со слезами.
        - Он тебя бросил? - хмыкнула я.
        - Нет! Мы… Милые бранятся, только тешатся! - и заулыбалась.
        - Частые перемены настроения, это к чему? - растерянно поинтересовалась у меня Сара, не сводя глаз со счастливой улыбки Вэксы.
        - К смене погоды, - буркнула я. Интересно, притворяется или нет? И почему мне кажется что да? - Или к беременности…
        - ЧТО?!??! - одновременно воскликнули обе и ТАК посмотрели на меня… будто я их в чем-то нехорошем обвинила! А что естественно, то не безобразно. Вот! И нечего пожирать меня взглядом, я ядовитая и вообще, откуда такая бурная реакция всего лишь после одного слова? А?
        - Да ладно, девчонки, чего вы? Я же пошутила! Шутка юмора… Давайте лучше чайку попьем, успокоимся! - и торопливо сунула в руки Вэксы заварник - боевой маг с пустыми руками представляет нешуточную угрозу для здоровья и нервов. Особенно на таком близком расстоянии. - Вот какой чай Марша заварила! С шиповником!
        - Я не люблю шиповник, - новоявленная невеста поморщилась. А истерики как не бывало! Будто вовсе не было вспышек ревности. А может, и правда не было?
        - Я новый заварю, - пообещала Сара, выталкивая нас в гостиную и строя мне страшные, но непонятные рожи. Нет, не пойму. Все-таки кухня - это ее территория, пусть сама разбирается.
        Мы послушно вышли в гостиную.
        Оказывается, пока я со всеми разбиралась, на улице стало пасмурно, небо потемнело, задул холодный порывистый ветер. Тут же из ниоткуда возник Прервик, закрыл окна ставнями и разжег в камине огонь. Пламя кровожадно затрещало, заливая комнату багровым злым светом. Эх, какие замечательные декорации! Эй, вы, там, наверху, принимайте аплодисменты! Я в восхищении!
        Я уселась в кресло, которое стояло спинкой к камину, и удобно откинулась назад. Стало тепло и уютно. Сейчас бы свернуться клубочком и задремать…
        Пришла Сара. Выставила на стол три чашки с блюдечками и красивый фарфоровый заварник. Интересно, если он разобьется, Вэл будет сильно плакать? Э-э-э… Что-то я не то брякнула, да? Всякая каша в голове… Ячменная, пшенная, гречневая… Тьфу, бред! Вот оно, помешательство. Горячка, ты где, ау!
        Девушки уселись по креслам и, косясь друг на друга, начали пить чай. Вернее, косилась только Сара. Вэкса же пыталась прямо посмотреть на меня. Почему пыталась? Да потому что ей мешал свет камина. Удобно я устроилась, правда? А, главное, как продумано… Я глядела на ее попытки снисходительно и покровительственно. Что не могло Вэксу не бесить. Вот! Не зря взгляд на кошках тренировала! Даже их переглядеть могу!
        - А с чем этот чай? - спросила магичка, пытаясь разрядить обстановку, - Такой… тонкий вкус и целый букет ароматов…
        Да, ароматов действительно был букет, по-другому и не скажешь. Причем такое чувство, будто этот самый букет сначала старательно превратили в веник, а потом заварили вместе со старым сапогом, картофельными очистками и шиповником…
        Сара мило улыбнулась.
        …Кажется, так оно и было… Наверное, это я на нее так плохо влияю. Улыбочка, конечно, слабовата, стеба над окружающими не хватает, но потенциал есть!..
        Могла хотя бы меня предупредить, в конце концов! Что бы я еще хоть что-нибудь приняла из рук Сары!..
        - О, да, - произнесла она с таким видом, какой бывал у Кота после ведра сливок, - Этот чай Вэлмир специально заказывает из-за моря…
        - И все из-за меня? - умилилась Вэкса. В ее глазах плескалось концентрированное счастье. На мой вкус, чересчур концентрированное. Переигрываем, товарищи!.. - Он такой лапочка! - и с детской невинностью улыбнулась.
        Сара только зубами заскрежетала от злости.
        Я отставила бурду в чашке под гордым названием «чай» и сложила сплетенные руки на стол. Так и хотелось объявить: "Итак, дамы и господа, сезон охоты на мага открыт! Кто же станет победителем? Вэкса Свирепая или Сара Беспощадная? Удастся ли магу ускользнуть? Делайте ставки, господа!" и засвистеть. К чему бы это?.. Я хмыкнула. Сама не заметила, как повторила вопрос Сары. Как много сегодня одинаковых вопросов! Да… Главное чтобы ответы не были одинаковыми…
        - Господа! - начала было я, но быстро опомнилась, - Дамы! Э… Девочки! Давайте жить дружно!
        - А разве мы ссоримся? - они переглянулись и в единодушном недоумении уставились на меня. Единодушно наигранном. Хорошо, что мало кто из людей умеет убивать взглядом…
        - Вэкса, расскажи нам что-нибудь! - брякнула я, пытаясь выиграть время… Думаю, потяну ее за язык и быстренько все забудется… Как же я ошибалась!
        - Что? - она захлопала длинными ресницами. Какая непонятливая.
        - Расскажи нам о том, как… как ты попала сюда!
        Магичка моментально согласилась и закатила глаза, принимая вдохновленное выражение лица.
        - О-о-о!.. - она сказала это так, что я сразу же осознала всю глубину своей ошибки. Надо остановить!.. Но было уже поздно. - Это было так!..

* * *
        - …А потом он подхватил меня на руки… Я сказала: "Нет, Вэлмир, не нужно так переживать, я смогу спокойно дойти сама! Не стоит!". Но он отбросил мое предложение и еще крепче прижал к своей мужественной груди.
        "Нет, Вэкса, я понесу свою невесту так, как буду нести всю жизнь и…"
        Сара только тихонько поскуливала, сгрызя ногти почти по локоть.
        - Я попыталась вырваться, но в его глазах плескалась такая нежность, что я не смогла отвести взгляда… - Вэкса покраснела и потупила глазки, - А дальше я рассказывать стесняюсь…
        - Ну пожалуйста! - заканючила я, держась за живот. А что, богатая у нее фантазия! С такой только книги и писать! А обороты речи, так вообще… Надо же, мужественная грудь… Мне интересно, это как?..
        Все смеяться больше не могу. Губы трясутся, руки дрожат… Я твердо решила успокоиться, но последняя фраза меня добила и я сползла под стол.
        Вэкса собралась было что-то добавить, и даже открыла рот, но тут в гостиную кто-то решительно зашел. Можно даже сказать влетел. Лица я не видела, так как валялась где-то под столом, но судя по размеру сапог - Вэл. Ой, мать… Только его серьезной физиономии после подобной истории не хватает! Как представлю Вэла, "трепетно прижимающего" Вэксу к себе, что становиться дурно. Нет, столько смеяться вредно. Голова потом болеть будет. Так что надо успокаиваться. Тише, тише… Вдох-выдох. Вдох-выдох…
        - Чай пьете? - дурацкая привычка. Зачем задавать вопрос, если ответ итак ясен?
        Вэкса спокойно уселась в кресло, из которого успела подняться в порыве чувств, Сара уничтожающе оглядела мага с головы до ног и обиженно отвернулась, а я… А я, будто сидеть под столом во время чаепития в порядке вещей, вылезла на божий свет. Кое-как пригладила волосы и уставилась на руки, пытаясь не рассмеяться.
        Краснею я редко, но уж как начну… Кожа бледная, сосуды расположены близко к поверхности, вот и получается цвет как у спелого помидора. Конечно! Покраснеешь тут! От такого неудержимого хохота даже слезы на глазах выступили!
        Вэл шагнул вперед и как-то резко остановился.
        - Ай?
        Я только отмахнулась. Если скажу хоть слово, все, усилия насмарку. А от смеха уже пресс болит!
        - Ай? - вот настойчивый человек!
        - Ч-что? - прерывисто спросила я и едва не потеряла призрачную иллюзию спокойствия. Зря он появился именно сейчас. Ох, зря!.. Картинки, нарисованные в моем воображение благодаря рассказу Вэксы, при взгляде на него становятся особенно яркими и реалистичными.
        - Ай, можно с тобой поговорить? - и чего это голос у него такой… странный? Будто проглотил что-то не то…
        Я без вопросов поднялась (задам вопрос и лопну от хохота), пытаясь не согнуться пополам, и шагнула вперед. Только меня слегка занесло. И смеялась бы я безостановочно еще часа три, если б маг не схватил меня за руку и не вытащил на крыльцо. Темно, холодно, волкодлаки всякие бродят… Может, хоть здесь успокоюсь?!
        Вэл как-то странно молчал и я, что бы не дай Духи не взглянуть на него, отвернулась, а потом и прислонилась к стене. Нет, как это она сказала? "Я хочу, чтобы этот прекрасный вечер стал для тебя самым лучшим в жизни…". Угум. Такое действительно, если случиться, то запомниться надолго! Или: "Твои глаза сияют, словно звезды темной летней ночью…" Ой, не могу…
        Пока я вспоминала особенно удавшиеся моменты и старалась запомнить некоторые особенно гениальные выражения (мало ли, вдруг пригодится?) со стороны Вэла начали раздаваться сдавленные ругательства. Внезапно он схватила меня за плечи, развернул, взглянул в полные слез глаза… и отчетливо, медленно, витиевато, как умеют только самые чистокровные эльфы, произнес на судельском ТАКОЕ предложение, потом добавил парочку на тролльем и припечатал на гоблинском. Минут пять говорил, не меньше. Я удивилась и даже перестала трястись от смеха.
        Вэл же отвернулся и нервно провел рукой по волосам. Вздохнул и, повернувшись, снова взял меня за плечи. Но как-то аккуратно, что ли?.. Или… нежно?!..
        - Ай, - начал он серьезно и зло. Только я сразу поняла, что злиться он не на меня, - Я попросил тебя быть терпимой с Вэксой, я… Мне нужно имя, но я не знал что ты так страдаешь! Тор!.. Что ты… переживаешь и… А, демоница, не умею я успокаивать!.. - он еще раз выдохнул и продолжил неловко меня утешать, путаясь в словах и по десять раз извиняясь…
        Так, если я сейчас рассмеюсь, о терпимых отношениях с Т'Минном можно забыть. Поэтому… надо… терпеть…
        Я закрыла лицо руками, пытаясь остановить рвущийся наружу хохот.
        Вэл, наверное, подумал, что дело совсем плохо и, не зная что еще сделать, утешающе обнял за плечи. Нет, если бы я действительно плакала, то вот такая молчаливая поддержка была бы самым верным решением… Но я то не плакала!
        Я стояла, уткнувшись лбом магу в плечо и упрямо пыталась успокоиться, хотя уже успела убедиться в тщетности своих потуг. Вот уж не знала, что за время, проведенное в поместье, стала жуткой истеричкой! Такими темпами, к концу этого сумасшедшего года окажусь я не так уж далеко - в местном сумасшедшем доме. А все из-за дурацкого рассказа Вэксы! Нет, они точно сговорились и решили меня убить - сначала Сара со спрыгивающим с ветки магом, теперь Вэкса с лезущим целоваться Вэлом… Говорят, смех увеличивает количество отпущенных лет жизни… Похоже, я бессмертна…
        Возможно, я бы смогла успокоиться гораздо раньше… Но я была бы не я, если бы не вякнула то, что вякнула…
        Я подняла голову и, сделав над собой усилие, без тени смеха сказала:
        - Вэл… ты такой милый, - и тут же вновь уткнулась ему в плечо.
        Да… Будь проклят мой длинный язык!
        Вэлмир.
        - Что тебе наговорила Вэкса, а? Ты можешь мне сказать?
        Она отрицательно замотала головой.
        - Ладно, не хочешь вспоминать, не надо, я не требую полного отчета, не тот случай. Но если когда-нибудь захочешь что-нибудь рассказать, я всегда к твоим услугам. Запомнила? - она неуверенно кивнула, - Скоро я сделаю маску для твоих волос, думаю, завтра она уже будет готова, - хотя, я точно не знаю, что именно получится, но ей лучше об этом не знать. - Если хочешь, ты можешь… поехать со мной… в Деревню Магов.
        Тор… И кто меня за язык-то тянул? Хотя, мне хотелось, чтобы Ай поехала со мной. Одну дома ее оставлять нельзя, правильно я тогда решил. А вчера? На день уехал, а тут уже такое… Да и, к тому же, привычка - дело серьезное. Прошлый раз, вроде, обошлось…
        Ай сразу успокоилась и заинтересованно подняла голову.
        - Это правда? - она шмыгнула носом.
        - Ну… посмотрим, каким будет твое дальнейшее поведение.
        - Э, нет, так не пойдет! Ты уже сказал, так что все. Поздно, дохтор, пациент сдох! Я обижусь и буду долго плакать, если ты меня не возьмешь!
        Я был в полном шоке. И вот это существо совсем недавно показалось мне нормальной, обычной девушкой? Это же шантаж! Немного подумав, сказал:
        - Хорошо… Как только я закончу с заклинанием, так и переместимся туда. Вместе. И только после того, как я буду полностью уверен в том, что тебя ничто не выдаст. Иначе в Деревне Магов сразу раскусят, что ты Эл Тайн, и тогда тебя порвут как кошку стая собак. И меня заодно.
        - Какой злобный, ужасающий пример! - поморщилась она.
        - Зато самый верный.
        Она утерла слезы, в последний раз глубоко вздохнула и направилась в дом. Поразительно, как быстро у девушек меняется настроение. И совершенно без разницы, Эл Тайн это, боевой маг или обычная служанка.
        Что ж, надо приниматься за дело. Интересно, а на самом деле, как долго будет формироваться заклинание? Надо же мне знать, сколько времени более-менее спокойной жизни остается.
        Айлисса.
        Кто-то кричит. Причем так, как умеет кричать только Харита, когда оказывается, что ее любимое платье пошло на тряпки. Хи-хи. До сих пор горжусь. Пошло-то оно, естественно, не само по себе, ноги у платья не вырастут… А что Сорт сделает? Мерк может так прикрикнуть, что бежишь выполнять его поручение, не оглядываясь. Вот он и побежал… Схватив первое, что под руку попалось… А что бы попалось именно то, что нужно, я постаралась…
        Я резко села и, не удержавшись, показала язык собственным волосам. Они расстроено опустились. А вот сами виноваты! Проворонили и не успели схватиться за спинку кровати - так внимательней нужно быть!
        По полу мелькнуло рыжее пятно. Бобик разбежался и прыгнул. Вот только что-то… странная у него траектория…
        Он, наверное, заметил мой взгляд, потому как внезапно замахал лапами, пытаясь затормозить. И такое отчаянное выражение появилось на его симпатичной мордочке… Но, видимо, он все же решил смириться с неизбежным, потому что вновь вытянулся, придушенно мявкнул… и сполз по стеклу на подоконник.
        Я подскочила, схватила его на руки и, вернувшись на кровать, положила на колени.
        - Бедненький… Стекло не заметил, да?
        Бобик приоткрыл ярко-зеленый слезящийся глаз и обмяк на моих руках. Как же, прослезишься тут, так здорово треснувшись лбом о твердую поверхность! И кто виноват, что стекло оказалось крепче?
        - Надо тебя Вэлу показать. Вдруг сотрясение? Он поколдует что-нибудь и тебе сразу полегчает…
        Но кот не стал дослушивать. Подскочил как ошпаренный и, забуксовав в одеяле, стрелой юркнул под кровать. Как быстро ему полегчало! Ну и ладно. Главное, чтоб его не перемкнуло и кошач не попытался выбить стекло опять.
        Я понаблюдала за дергающимся рыжим хвостом, торчащим из-под кровати, и вздохнула. Странное какое-то животное! Может, в своей прошлой жизни Бобик был бараном? Привык, так сказать, преодолевать препятствия лобной костью… Зов крови, там, и все такое… Нет, нужно обязательно попросить Вэла его посмотреть!
        - Опять ты…ешь! У-у-у! Пьянь!
        Я хмыкнула. А ещё говорят, что боевые маги сильно отличаются от Эл Тайн. Ага. Тора с два! Во всяком случае, и у них и у нас утро начинается примерно одинаково.
        Интересно, на кого это Марша так разоралась? И не лень же ей с утра пораньше глотку драть! Судя по скрипучему ворчанию в ответ - на родного брата.
        Марша и Прервик. А по ним ведь не скажешь, что они близнецы! Ни капельки не похожи. И внешность разная, и характер… Хотя, некоторое сходство все же есть…
        Вот Найт и Корд, троюродные братья родной сестры тестя моей семиюродной тети по отцу действительно похожи. Они даже двигаются почти синхронно и воспринимаются как единое, неразделимое целое. Может быть, все дело в том, что они оба парни, а у Марши с Прервиком слишком разный образ жизни?
        Я неторопливо оделась и вообще, постаралась спуститься вниз как можно позже. Мало ли до какой концентрации дошла безобидная семейная ссора двух пожилых людей. Еще влетит сковородкой ни про что ни за что… Получить веником или кочергой по голове явно не желание всей моей жизни.
        К счастью, когда я спустилась, баталии уже завершились. Сражение перешло из активной стадии в стадию "рой окоп, бросай пульсары!". О произошедшей здесь "бойне эпохи" напоминал только поваленный стул и раскачивающийся на шторине почти под самым потолком Бобик. Не везет ему сегодня. Стоп. Он же у меня в комнате остался! Я его выпустить забыла и заперла комнату на ключ! Я, конечно, слышала, что кошки могут пролезть в совсем маленькие щели, но не сквозь стекло же он просочился!
        Вздохнула и покачала головой. Вот проныра! Успел выскочить так, что я не заметила!
        Как оказалось, не одна я такая умная. Вэкса огляделась "а ля суслик выходит на пастбище" и, заметив меня, сначала схватилась за сердце, только почему-то с правой стороны, а потом выпрямилась и приняла вид оскорбленной в лучших чувствах королевы.
        Я заметила что скалюсь, смотря на магичку с превосходством, и поспешила улыбнуться еще шире, зажимая волосы за спиной. Эти предатели все еще стояли дыбом. А ведь я с ними почти договорилась - при посторонних они ведут себя прилично. Почти.
        Вэкса тяжело вздохнула и молча села за стол. Ох, какие мы вежливые! Аж слов нет!
        Последуем ее примеру. Отлично, я тоже люблю помолчать. Иногда. Очень редко. В исключительных случаях.
        Прибежала Марша и, в очередной раз назвав меня внучкой, поставила на стол чашки с чайником, столовые приборы, вазочки с вареньем и булочки.
        Девушка разлила чай по кружкам и все так же бессловесно уселась обратно. Что бы такого сказать, чтобы и с Вэксой не поссориться, и себе настроение поднять?..
        Только я открыла рот, чтобы похвалить погоду, как:
        - Нет! Давай не будем ссориться! - оказывается, ее мучила та же проблема. Что ж, не будем, так не будем, - Давай не переходить на личности. Поговорим о чем-нибудь нейтральном?
        Я согласно кивнула и состроила серьезное выражение лица.
        - Говорят, на севере Раины началась эпидемия гриппа. Что ж поделаешь - осень.
        Вэкса поморщилась.
        - Не настолько нейтральном!
        Мы снова замолчали.
        - Знаешь, мне кажется, что жить в мире без магии было бы легче… - задумчиво колупнув ногтем треснувший лак на подлокотнике кресла, сказала я.
        - Почему? - тут же оживилась Вэкса. А глазки-то как заблестели!
        - Ну… - я усмехнулась, - Мир без магии был бы более однозначным. Если слышишь голоса, то вывод один - крыша едет неспеша, тихо шифером шурша. А в мире с магией возможны варианты… Хотя сумасшествие тоже не исключается!
        Вэкса согласно рассмеялась.
        - А ты слышишь голоса или просто так, для примера?.. - потягиваясь, спросила она.
        Я хмыкнула. Что-то частенько в последнее время мне стали сниться странные сны, в которых я разговариваю с людьми. Правда, не всегда помню что именно мы обсуждали. Например, особенно часто и уже по-свойски я общаюсь с Кассандрой Т'Минн… Странная у меня психология, верно? Какой только бред не присниться… Вот только вчера ночью мама Вэла сообщила мне, что любимый цвет мага сиреневый. Вот интересно, это действительно так, или только мой глюк? Как бы проверить?..
        - Нет, но мой хороший друг слышал.
        - И что? Что это было? - действительно заинтересовалась Вэкса.
        Я сделала донельзя умное лицо.
        - Это был демон. Неправильно проведенный ритуал вызова, и в сознании поселилось что-то постороннее и чуждое. Но какой позор! Так ошибиться! На такой ерунде запороться! О, как он горевал!..
        - Твой хороший друг - маг? - прищурилась Вэкса, - Откуда ты знаешь мага?
        - В смысле? - я помотала головой. Не то, чтобы я сильно расстраивалась из-за прокола, мне было просто интересно, - А что, чтобы познакомиться с магом нужно обладать какими-то особенными качествами? И чем же это, интересно?.. Но, как бы там ни было, значит, я ими обладаю. Я ведь гостья Вэла, если ты не забыла. А он маг. С этим-то ты не будешь спорить, надеюсь?
        Вэкса фыркнула.
        - Мне интересно не это. И спорить я тем более не собираюсь. Я хочу узнать, как ты познакомилась с этим домоседом. Насколько я знаю, встретились вы недавно, так ведь? Но как? Он ведь никогда не покидает поместье!
        Ага. А я Светлый Патриарх. Устарели ваши сведения, дамочка! Ведь не могла моя галлюцинация проникнуть в Черный замок, перебить там всех к торовой матери, а потом еще и притащить меня сюда, к магу настоящему.
        Надо же! Какие мы любопытные! Тор! Так, будем мыслить логически. Сара, да и остальная прислуга тоже, видели, что Вэл принес меня сюда без сознания. Значит, версия "встретились старые друзья и решили пообщаться" отметается сразу. Так, что там у нас еще? Спасение такой беззащитной меня от ужасного и злого темного мага? Нет, не подойдет. Не слишком уж Вэл похож на романтично настроенного последователя культа Прекрасной Дамы. Да и мне до этой самой Дамы далековато…
        - На самом деле, мы знаем друг друга довольно давно… э… Моя мать знала его давно. Да. Он ей… помогал. Изредка… И вообще, я представительница древнего тайного угасшего рода! Вот. В общем, на нашу… деревню напал… напали… волкодл… Э, нет! На нашу деревню напали гарпии. Да. Там недалеко были горы. И они напали на нашу деревню. Гарпии, в смысле. Мы жили у скалистого склона. И там жили гарпии. И в тот день они напали на нашу деревню. Вэл появился как раз тогда, когда я… потеряла сознание. И он подумал, что меня поцарапали… Ты же знаешь, что на когтях гарпий сильнейший яд? Так вот, он принес меня сюда и я поживу у него, пока не скажу… э… Пока не придумаю, что мне делать дальше. Ведь вся моя сестра погибла… - я еще раз трагично всхлипнула, - Мама, папа, бабушка Зарта, Дель, Карн, Салара, Макна, Алир, Верн, Фулл, Ритан…
        - Э-э-э… прости, я не хотела заставлять тебя все это вспоминать, - она с сочувствием посмотрела на меня, - Ай, это так ужасно!!!..
        - Ничего страшного, - для пущего эффекта я швыркнула носом, - Вэл так хорошо обо мне заботится, что я практически забыла об этом дне, - Ага. Видишь, с каким трудом вспоминаю, аж путаюсь.
        Взгляд Вэксы моментально потерял сочувствие и стал подозрительным… ну просто до безобразия.
        - Заботится?..
        - Ага, - я талантливо прикинулась дурочкой. Хотя, Вэл наверняка бы сказал, что и прикидываться не надо, дескать, это у меня от природы. Так, а теперь еще и любопытства добавим. И я совсем-совсем не замечаю ревности… - Он такой хороший друг!
        - Да, это правда, - согласилась она и мечтательно улыбнулась, - А чем ты раньше занималась? До того как… как…
        - Я тебя поняла. Да, так, всего понемножку. Но больше всего музыкой…
        - О, так ты собираешься стать бардом!?
        - Не знаю… - от ее пылкости я немного опешила, - Мне просто нравилось играть…
        - А песни ты сочиняла?
        - Ну, вот чего еще не хватало! Пробовала - не получается почему-то. Наверное, таланта нет… Но мне их пели…
        Как интересно повернулся наш разговор… Ну не буду же я ей говорить, что обожаю песни, которые принес Кот из-за Черных гор?!..
        - А стихи сочиняла?
        - Ну, допустим. А что?
        - Я бы очень хотела сама подобрать какую-нибудь песню… У меня же все наоборот! Музыка сочиняется, а стихи на нее - ни в какую. - Глаза Вэксы ярко загорелись, - Пробовала, пробовала, пыталась и так и эдак! И с другим нашими музыкантами советовалась, а все равно ничего не получается!
        Девушка о чем-то задумалась, медленно мешая серебряной ложкой давно остывший чай.
        Я ухмыльнулась и, покосившись на замершего на лестнице мага, откинулась на спинку кресла.
        - Слава и победы,
        Не запятнана честь,
        Исполнены заветы,
        В глаза не видел лесть.
        Презренны сладкоусты,
        Отставлено вино,
        На месте чувства пусто
        И четкий крест давно.
        Дописаны баллады,
        Расставлены слова,
        Друзьями стали враги,
        Приятная молва.
        Венец подобран точно -
        Корона не спадет.
        И нет нужды на срочный
        Отчайнейший поход.
        Все замерло, застыло,
        Расслабились гонцы.
        Разбито в дрызги лихо.
        Погашены костры.
        Забыл ужасну песню
        Клинок - твой верный друг.
        И спит на красном месте
        Топор среди кольчуг.
        Есть право на ошибку.
        От горя уж не выть.
        Не рвет судьбу молитва.
        Зачем же дальше жить?..
        - Ай, это ты о ком? - осторожно спросила Вэкса, определяя мой окончательный диагноз: мечтательная идиотка или просто ненормальная.
        Я вздохнула и бросила быстрый взгляд на лестницу. Ага. Конечно. Испарился. Как будто и не было его тут. Что ж, сам виноват - нечего подслушивать чужие разговоры. Это не просто одна из норм морали. Это - гарантия спокойной и приятной жизни. Согласитесь, критика - вещь, бесспорно, замечательная, но кто захочет услышать о себе не очень лицеприятное мнение? А шанс велик…
        Почему же так получается? Я даже и не знаю. Никогда не считала себя двоедушницей, но… Я ведь и сама часто замечаю, что со всеми людьми веду себя по-разному. Нет, не спорю, поиздеваться над двуногими собратьями я люблю. Люблю позакатывать истерики и прикидываться дурочкой. И не важно, что всем ясно - я целенаправленно вывожу их из себя, так даже интереснее. Особенно интересно наблюдать за реакцией таких "ответственных и спокойных" людей, как Вэл. Ведь он видит же, что издеваюсь, и теряется. Как прямолинейному и честному человеку отреагировать на подобную наглость? Да никак! А Сара? Ведь ей даже в голову никогда не придет, что кто-то может проливать слезы или быть душкой только потому, что этого требует сценарий! Она всегда и со всеми одинаковая.
        Да, это игра. Правда, кто в ней актер, а кто зритель еще неизвестно…
        Вот Вэкса интересный противник, не то что все эти маги-шмаги и тому подобные товарищи. С ней будет интересно играть - она не может позволить себе хамить открыто, ведь она разыгрывает роль этакой белой и пушистой, влюбленной по уши барышни. Она не будет раскрываться перед Т'Минном, любому слабоумному ясно, что цель ее игры - господин Вэлмир, белое платье и все остальные атрибуты свадебного обряда. Она будет тихо и незаметно манипулировать людьми, играя на чувствах окружающих… Хотя, до Эл Тайн ей, конечно, далеко. Да и Вэл уже пообщался со мной, пообвык, так сказать, научился отличать издевательство от настоящей дурости. Сработал принцип прививки - зараза в малых дозах полезна, хотя… Не скажу, что в малых! Тогда подберу другой пример по той же тематике - льдинка, есть такая острая вирусная опасная болезнь, распространенная на севере раины. Выживает только пятьдесят процентов заболевших. Но зато те, кто выздоровел, уже никогда никакими вирусными болеть не будет. Но все же, мы с Вэксой пользуемся разным оружием - мой любимый инструмент вовсе не чувства, хотя и это тоже, а нервы, так что приобретенная
защита может и не сработать…
        Хм, интересно, а иммунитетом против меня будет ответная наглость? Или что-то другое? Да, с этим магом можно воображение сломать! Очень радостно. Аж слов нет.
        Я не знаю почему и как все мы подстраиваемся друг под друга. Кот пытался меня убедить, что все люди - зеркала. Общаясь, они отражают друг друга, становятся в чем-то похожи. Какой хороший закон природы. Не будь его, не смягчай он острые грани характеров, мы бы все давным-давно перегрызлись, ведь похожим людям легче найти общий язык. Но, с другой стороны, ведь люди, способные идти против течения и быть ни на кого не похожими вызывают уважение, они, дескать, дюже сильны. Так в чем смысл? Не пойму.
        По теории взаимоотношений имени Кота получается, что если я уеду из поместья, то престану испытывать дружеские чувства к слугам? Снова стану Эл Тайн до глубины души, не умеющей сказать ни одного нормального слова исключительно из-за своей пакостливой натуры? И слава Духам! Все срочно становлюсь последовательницей сей дивной теории! Надо будет срочно сообщить Коту, что он нашел своего первого последователя!
        Я улыбнулась и посмотрела на Вэксу.
        - Это так, об одном моем… друге.
        Тьфу, тьфу, тьфу! Надо срочно бежать в комнату и мыть язык с мылом. Назвать боевого мага другом?! Ересь! Надеюсь, родичи поймут, что это я по острой необходимости брякнула, и не станут сжигать меня на костре. "Ля-а-а-ля-ля-ля-ля-а-ля-ля-а! Ма-а-аги нам вовсе не-е-е друзья-а-а!" Тор! Демоны преисподней, что за голоса в подсознании? Признак прогрессирующей шизофрении?!.. Все, надо точно рот с мылом помыть, авось, поможет.
        А я, однако, расту. Любого уболтать могу, даже саму себя. Во всяком случае, если маг все же решиться запереть меня в темнице, без собеседника я не останусь точно. Будет возможность за разговором с самой собой время скоротать!
        "Я? Признак? Да я, между прочим, тоже самое, что и ты, так что прекрати на себя обзываться! Себя нужно любить!" - вообразила тонким обиженным голоском я, да так реалистично, что чуть сама не поверила, честное слово! Вот смешно-то было бы, какая ранимая особа, даже на самокритику обижаюсь!
        "Не на самокритику" - все тем же голоском возразила я и хихикнула. А что, мне нравиться. Забавно, - "На сомооскорбление!"
        Точно! Буду сидеть в подземелье и придумывать новые слова! Желательно ругательства. Ага. Синонимы Т'Минна искать. Полезное занятие, ничего не скажешь!
        - У тебя так много друзей… - завистливо сверкнула глазами магичка и надулась, словно мышь на крупу, - А я в Чистилище только и делаю что учусь!
        Что ж, дурное дело не хитрое. Я тут великими делам страдаю, а она ерундой, понимаешь ли, мается - учится. Сказать, что бы бросала нафиг, бесполезное занятие?.. Нет, еще поверит…
        Вместо этого я состроила испуганную физиономию и со священным ужасом в глазах посмотрела на Вэксу.
        - И кто тебя туда засунул?.. - замерев, спросила я, а потом вроде бы как себе под нос, добавила, - Надо же, посылаю всех к тору, а как оно там не знаю! Теперь хоть возможность появилась вынырнуть из мрака в свет знания! Может, еще и приветы передам…
        Вэкса тяжело вздохнула. Или не поняла моего более чем непрозрачного намека, или не услышала, занятая собственными проблемами.
        - Вэлмир. Вернее, он на этом настоял… А сам там никогда и не был! - тоном капризного ребенка заявила она, страдальчески кривя губы.
        Я сочувственно покивала.
        - Конечно, - уважительно произнесла я, делая все понимающее лицо, - Какой состоявшийся маг допустит, что бы его послали к низшим развратным демонам в прямом и переносном смысле этого слова… Его ведь там наверняка с нетерпением ждут. С распростертыми объятиями… Понятно, понятно… Ну и как там, припекает? Ой, прости, прости! Не стоит об это напоминать, как я могла забыть?.. А еще подумала, отчего эта милая девушка такая нервная! Конечно! Будешь тут нервной! Я восхищаюсь твоим терпением, дорогая! Это так по-мужски, - ее лицо перекосилось и я еле сдержала невинное и воодушевленное выражение, - Это же надо иметь подобную выдержку и всепрощение! Что бы тебя твой друг детства, практически брат… - тут ее лицо приобрело совсем уж неприличное выражение и я все-таки хрюкнула от смеха, правда, тут же зарыдала, - Какой ужас! Жуть! Это невозможно! Я преклоняюсь перед твоим самоконтролем, сама бы уже давно голову открутила!.. Чем же это ты перед ним так провинилась, что он тебя так далеко послал?..
        Девушка перестала злиться и непонимающе посмотрела на меня.
        - Погоди… - на ее лице расцвела недоверчивая полуулыбка, - Ты хочешь сказать, что не знаешь что такое Чистилище?!..
        - С чего ты это взяла? - я оскорблено фыркнула, - Я девушка образованная и знаю побольше некоторых! - что есть, то есть! Не во всем, правда, но вот в магии крови я точно больше тебя разбираюсь!.. Правда… Тебя об этом знать совершенно необязательно.
        - Нет, ты не поняла! - торжествующе крикнула Вэкса. На кухне от этого вопля что-то разбилось. Снесло звуковой волной или Марша от испуга выронила?.. - Не чистилище, а Чистилище! От Училища! - она рассмеялась, - Поверить не могу, неужели этого кто-то не знает?
        - Училище? Впервые слышу, - без зазрения совести соврала я. Зачем? А чтоб было! Захотелось! - И на кого же ты учишься?
        - На мага Пути… - гордо ответила она и, посмотрев на меня, поспешно пояснила, - На следопыта. - Будто я не поняла. Я уже намеревалась крепко обидеться, но передумала. Сама виновата, нечего было из себя необразованную крестьянку разыгрывать. Вэкса поморщилась, хлебнув из кружки холодного чая и продолжила, - Изучаю различные способы магического преследования и разведки. Это так интересно!
        - Не сомневаюсь! - фыркнула я, но Вэкса о причине моего веселья не догадалась и только пожала плечами.
        Н-да, похоже одной особе действительно нравится заниматься своим делом. И учиться ей нравится, что бы она не говорила. Прямо как Алан, тот тоже впадает в состояние дикого восторга при слове «поймать» или "не упусти". Родственные души, хотя, наверное, странно так говорить о боевом маге и маге крови. Вот интересно, а они нашли бы о чем поговорить при встрече?.. Наверное, да. До тех пор, пока один не сообщит свое второе имя.
        - И сколько же на него учиться?
        У Вэксы сразу же испортилось настроение. А что я? Я ничего.
        - Пятнадцать лет.
        - Сколько?! - неподдельно изумилась я. Карат тор! Вот это ссылка! Ушел ребенком, вернулся дедушкой - хорошенькая перспектива! Ох, и не любит, как я вижу, свою дорогую невесту маг! Заставляет лучшие годы тратить на учебу, а сам развлекается со служаночками, по Черным замкам бегает, изверг!
        - Конечно, магии научиться не так-то просто, - уныло продолжала просвещать необразованную меня магичка, - Ведь кроме специальности нам впихивают еще и общий курс…
        - И сколько тебе еще осталось? - сочувственно спросила я. Пряма как у зэка какого-то о сроке спрашиваю. А что, очень даже похоже! Форма у них, надеюсь, не в полосочку?
        - Пять лет.
        - Пять лет?!?!
        Вэкса удивленная такой бурной реакцией, вылупилась на меня. Я помотала головой.
        - Это не я!
        За моей спиной Сара отплясывала какой-то зажигательный дикарский танец, приговаривая, как помешанная:
        - Пять лет! Пять лет! Пять лет!..
        Мы с Вэксой взволнованно переглянулись. Я даже опечалилась слегка - надо же, только нашли общий язык и нате вам! Крыша поехала. С чего это? Может, несвежих грибов наелась? Они, грибы эти, опасная штука! Особенно поганки.
        Сара тем временем лихо крутанулась в последний раз и плюхнулась в кресло. Хм, точно повернутая. Раньше она бы никогда без приглашения с "высокими господами" за одним столом не уселась…
        - Еще целых пять лет! - почти пропела она и, взяв чашку (мою!!!), блаженно прикрыла глаза, - За это время я сумею соблазнить… э-э-э… Открыть Вэлмиру глаза. И он жениться на мне!
        - Что?!.. На тебе?! На такой кошке, дранной последней мышью?!.
        Духи… Ну почему именно сейчас?!
        Вэлмир.
        Мужчина занимается женщиной, как химик своей лабораторией: он наблюдает в ней непонятные ему процессы, которые сам же и производит.
        Василий Ключевский
        Удивительно, но впервые я спал так долго. Сказалась усталость, хотя раньше, даже после серьезных ранений, мне требовалось меньше шести часов, чтобы восстановить силы. А тут я проспал почти вдвое больше! За это время я бы уже начал поиски заклинания для волос Ай, а на это, чую уйдет не один день. Полдня прожил зря.
        Я прошел мимо комнаты Ай. То, что она уже проснулась, я понял сразу. Но в доме было как-то подозрительно тихо. Навстречу мне по лестнице поднимался Бобик. Как всегда, он остановился и пристально посмотрел на меня, готовясь спасаться бегством. Почему меня так не любят кошки?
        - Тебе что-то надо? Может, ты на улицу хочешь?
        Кот принял самый оскорбленный вид, на который был способен. Казалось, что я задел его за живое. Фыркнув и мотнув головой, мол, ничего с тобой не поделаешь, все вы люди неразумные, кот двинулся дальше по своим делам. Я пожал плечами. Кто знает, о чем думает это странное животное. Я продолжил спускаться, но на последней ступеньке меня что-то остановило. Напротив меня в кресле, поджав под себя ноги, сидела Ай. Откинувшись назад, она взглянула на меня, как мне показалось, с сожалением, но я сразу отбросил эту мысль. Она начала читать какое-то стихотворение, доселе неслыханное мной. Казалось, что эти слова адресовались мне, хотя кто эту Эл Тайн поймет. Ай читала стихотворение отрешенно, украдкой поглядывая на меня или на стену рядом. Вэкса задумчиво мешала ложкой чай, моего появления она даже не заметила. Я тихо прошел в лабораторию. Не стоит лишний раз попадаться им обоим на глаза.
        Поиск заклинания занял немного времени, я подозрительно быстро его нашел, даже сам удивился. А рассчитывал, что искать придется, по меньшей мере, суток двое, разнообразной литературы в лаборатории было много. Иногда мне кажется, что даже чересчур много.
        Не теряя понапрасну времени, принялся за составление зелья. Подготовил все необходимое… И на весь дом раздался крик Вэксы:
        - Что?! На тебе?!..
        Я невольно схватился за голову. Что они снова придумали? Кто ссорился я уже догадался, это было не сложно. Ведь если бы Вэкса ссорилась с Ай, то были бы не только крики, тут бы уже весь дом ходуном ходил. Летали бы огненные шары и неподражаемые проклятья на судельском, гоблинском, или на каком там Ай предпочитает ругаться? Так что Вэкса, скорее всего скандалит с кем-то другим, например с Сарой. Да, скорее всего именно с ней. Что же они поделить не могут, сколько можно?
        Я решил, что тогда они и сами разберутся и хотел было вернуться к прочтению заклинания, но…
        - Тор, идиот! - хлопнул я себя по лбу и понесся в гостиную.
        Как я мог забыть, ведь там Эл Тайн! А она может подлить масло в огонь, тогда простой словесной разборкой они не обойдутся. Я вошел, нет, практически вбежал в гостиную. Вэкса с горящими от злобы глазами смотрела на Сару, та спокойно пила чай, а Ай с гордым видом поглядывала на обеих. И что это значит?
        - Что за шум, а драки нет? - попытался я разрядить обстановку.
        - Тебе еще и драка нужна?! - завопила Вэкса.
        - Успокойся, что случилось? - спокойно спросил я.
        - Эта, - она указала на Сару. Да, так можно и убить, если ткнуть точно в глаз. Я потер шрам. Да… Почему у меня такая глупая привычка? Все время или думаю, как можно убить. Надо это дело бросать. Хотя, нет, здесь дело не в этом… Почему-то меня успокаивает, что здесь и сейчас убить пытаюсь не я, и не меня. - Эта… Она хочет забрать тебя у меня!!!
        - Не понял? - этот вопрос адресовался только Ай. Она здесь, как я вижу, самая адекватная.
        - Я тут вообще не при чем! - она подняла руки, только искорки смеха мелькали в глазах.
        Я пристально посмотрел на Эл Тайн.
        - Я не понял, вы что, делить меня решили?
        - Конечно, нет, Вэлмир! - проворковала Вэкса и прижалась щекой к моему плечу. - Мы же прекрасно знаем, что ты принадлежишь только мне одной, и никому больше!
        Я дернул рукой.
        - Вы что, с ума посходили? Что за моровое поветрие? Массовое желание поскорей выскочить замуж?!
        - Да-да-да, - закивала головой Ай. - Уникальнейший случай, можешь собирать консилиум таких же лоботрясов, как и ты сам. Авось, и додумаетесь до чего совместными усилиями!
        - И ты туда же?! - я чуть не взревел.
        - А я-то при чем?! Я, между прочим, на твоей стороне! - искренне возмутилась она.
        - Спасибо хоть на этом.
        На шум прибежал Прервик.
        - Господин, что-то случилось?
        - Почти ничего. Дамы, вы успокоились?
        Не слыша меня, Вэкса и Сара пытались убить друг друга взглядом. Прервик бочком подошел ко мне.
        - Господин, снова проблемы с женитьбой? - шепотом спросил он. Что ни говори, а мужчина мужчину всегда поймет.
        - Спасай меня, - еле двигая губами, попросил я.
        - А вы просто уйдите, господин.
        - Ты думаешь это так легко? Смотри, - я повернулся и обратился к Ай. - Ну, я пошел, - в полголоса сообщил я.
        Девушки моментально оторвались друг от друга и впились взглядами в меня.
        - Куда?!
        - Вэлмир Т'Минн! Ты - роковой мужчина!!! - захохотала Ай, прекрасно слышавшая весь наш с Прервиком разговор. Но помогать мне она не собиралась.
        Обе схватили меня за рукава, каждая за свой, и потащили в разные стороны. Я оказался между ними. Убьют ведь, и не заметят! Уж лучше в окружении врагов, компания куда приятней.
        - Не достанешься ты мне, так не доставайся же никому! - помпезно продекламировала чернокнижница и согнулась от смеха.
        - Не трогай его своими ручищами, чернавка! - взвизгнула Вэкса.
        - Чего? Это у меня-то ручищи? Ты на себя посмотри! Еще учишься, а я веду самостоятельный образ жизни! Ты думаешь, Вэлмиру нужна какая-то студентка?! Секртитутка!
        - Что?! Да я знаю, как сделать его… Да что ты вообще знаешь?! Чему ты среди своих кастрюлек научишься!
        - Что??!
        Кто-то схватил меня за плечо и вытащил из окружения «невест».
        - Идемте, господин, пока они друг на друга отвлеклись. Не волнуйтесь, я позвал Маршу, она их сейчас в миг успокоит.
        Я окинул комнату взглядом. Когда это Ай успела уйти? Шустрая. Набедокурила и сбежала. Уверен ведь - ее рук дело, не на пустом месте же они поссорились.
        Прервик дотащил меня до лаборатории, я открыл дверь и мы буквально ввалились внутрь. Чуть-чуть отдышавшись, мы не сговариваясь навалились на дверь спинами, опасаясь, что нас преследуют. Только теперь я смог перевести дыхание.
        - В безопасности, - вздохнул я.
        - Это точно, господин.
        Я посмотрел на Прервика. Кажется, он был также счастлив, как и я, что смог уйти с линии огня без потерь.
        - Я понимаю, мне хорошо, я сбежал от ополоумевших девушек, но тебе-то от кого прятаться? - полюбопытствовал я.
        - От ополоумевшей сестры, господин.
        - И что ты в этот раз натворил?
        - Ничего такого, господин, чего бы Марша не смогла не заметить. - Непонятно, но с горечью ответил он, а переспрашивать я не стал.
        Мы сели на стулья. Прервик удивленно посмотрел на раскрытую книгу на столе, в которой я нашел заклинание для Ай, недовольно взглянул на подготовленные реактивы. Ну, не любит он зелья, что поделаешь…
        - Прервик, и чего они ко мне так пристали?
        - Не знаю, господин. - Излишне беззаботно ответил старый дворецкий.
        - Все ты знаешь, старый друг. Почему им так нравится делить шкуру неубитого дракона?
        - Чтобы это выражение лучше подходило к вашему случаю, господин, правильнее будет сказать: "неубитого мага".
        - Остроумно… - покачал головой я. И он туда же. Издевается. Ерничает. Ну никакого уважения и субординации.
        - Но в чем-то они правы, господин. По поводу женитьбы. Ваш отец женился на госпоже Кассандре в двадцать, да хранят их Духи, а вам уже двадцать пять! Пора задуматься и о семье. Кто будет продолжать ваш род, как не вы, господин? Ваш род один из самых могущественных и древних в Раине, история ваша длится не одно столетие…
        - Я знаю, Прервик.
        - … поэтому, если с вами что-то случится, господин, ваш род умрет.
        - Есть же Элиза, Прервик, не забывай о ней.
        - Господин, госпожа Элиза будущая женщина. Ей только пятнадцать, о женитьбе раньше чем в семнадцать ей даже не стоит задумываться. К тому же, господин, женщина не является продолжателем рода…
        - Прервик!
        - Да, господин?
        Я устало провел рукой по волосам. А ведь прав, старый дворецкий, как бы я не хотел, но он все равно был прав.
        - А чем вас не устраивает Сара в роли жены, господин? - медовым голосом, если так можно сказать по отношению к старику, спросил дворецкий. Я вздохнул. Пристроить пытается. Вот выдам Сару замуж за Норта и дело с концом!
        - Она всего лишь мой друг, Прервик, я уже не раз говорил об этом, давай не будем начинать заново! Я понимаю, она твоя двоюродная внучка, ты хочешь для неё счастья, кто его не хочет…
        - Господин, неужели вы думаете, что то, что мы родственники, должно как-то повлиять на ваш выбор? Я предлагаю её как возможный вариант, и всего лишь. Наши родственные связи тут ни при чем. - Фыркнул он и отвернулся.
        - Извини, Прервик, я не хотел обидеть тебя.
        - Вы не обидели меня, господин. А как вам госпожа Вэкса? - Да что они все меня сватают?! Надоели совсем!!!
        - Вэкса?! Да я лучше на Ай женюсь, чем на ней! А что?.. Она тоже маг, чего лукавить, ты прекрасно знаешь, какого она происхождения. Могущественная Семья с полторатысячелетней историей. С ней есть о чем поговорить. С Эл Тайн не соскучишься! - да, это точно.
        Прервик хитро выгнул бровь.
        - Прервик, не смотри так на меня, ты меня пугаешь.
        - Заметьте, господин, не я это сказал. Вэкса же тоже маг, не так ли? И очень неплохой маг.
        - И что?
        - Так почему же именно госпожа Ай?
        Я выругался в сторону. Вот привязался же к словам.
        - Просто вырвалось, - вяло отозвался я. Как надоело следить за словами! Когда уже можно будет просто говорить, не опасаясь, что подловят или поймут не так?
        Потянуло сквозняком. Подниматься не хотелось, но ветер быстро набрал силу и распахнул окно. Прервик пошел закрывать окно, а я направился к двери. Странно, я хоть и не запирал ее, но прикрыли-то мы с Прервиком ее плотно! Нет, я точно помню, дверь мы закрыли хорошо! С той стороны открыть ее не могли, лаборатория все-таки…
        Почему же вырвалось именно имя Ай? Не знаю, я о ней даже и не думал. Ну, может чуть-чуть, вспомнил слова её странного стихотворения, и все. А Прервик сразу начинает к словам цепляться. Что тут такого? Привел её в пример, и все! А для него это что-то значит. Почему все так хотят меня женить, пусть даже и насильно? Нашли жениха. Как будто не понимают, что до тех пор пока я не разберусь с Эл Тайн, все, кто находятся рядом со мной так или иначе подвергаются опасности. У меня же куча врагов! Да, в некоторой степени это способствует развитию самомнению и, как говорит Ай, осознанию собственной значимости. А я боюсь. Боюсь за тех, кто мне дорог. Поэтому и Элиза живет в Деревне Магов. Уж там-то за нее постоят. А здесь? Если меня не будет, и не дай Духи что-нибудь случится? Хоть я поддерживаю щит, но все равно…
        Что во мне такого замечательного? А ведь цепляются же. Нет больше того веселого беззаботного мальчишки, которым я был раньше и который, возможно, и был чем-то привлекателен. Те, кто давно живет рядом со мной, привыкли, что теперь я иногда могу сорваться и накричать, но потом всегда извинюсь, или могу пропасть на несколько дней без предупреждения, у меня может на дню несколько раз поменяться настроение. К моим странностям привыкли почти все. Но вот такие, как Сара или Вэкса до сих пор чего-то не понимают. Уже пять лет, как не тот. Я просто боевой маг, который любит заниматься алхимимей. Нет, я не просто маг. Прежде всего, я Глава Боевых Магов Вэлмир Т'Минн, и только потом уже кто-то другой. Чтобы доказать всем, что я смело могу называться главой, мне многим пришлось пожертвовать. Прежде всего, моим юношеством. В двадцать лет я превратился в старца. Седина, шрамы, поединки, шпионаж, убийства, убийства и убийства. Всё только ради того, чтобы меня признали. Я не мог признаться перед всеми, что мне было тяжело, я хотел походить на отца. Что же это за глава, который не может выполнять то, что от него
требуется? Предводитель, который в тайне от всех напивается в лаборатории, пытаясь забыть о том, скольких он убил за раз, пытаясь достичь определенной цели. Отец таким не был, и я теперь тоже не такой. Что-то сломалось во мне, а может, наоборот, укрепилось, кто разберет? Все видят бесчувственного, расчетливого молодого человека. Думаю, никому бы не понравилось, если бы они узнали как тяжело мне было в начале и о чем я думал. Стоит ли говорить, я обвинял отца! И обвинял, и проклинал, и не понимал.
        И вот, видя снаружи то, что я всем стараюсь показать, то есть уверенного в будущем и собственных силах боевого мага, кому-то это нравится, представляете? Нет, не могу понять.
        Ну, а если до конца одеть маску Главы боевых магов, то, пожалуй, стоит подойти к выбору жены со стороны логики. Мне не нужна покладистая жена, как Сара, она мне ничем не поможет, не нужна слишком уж самостоятельная и высокомерная, как Вэкса. Не нужна своенравная, как Ай, бороться еще и с ней сил у меня не хватит. Мне нужно что-то среднее. Такая девушка, которая могла бы и в бой со мной ринуться, и посидеть в тишине у камина. Которая может навести шорох в доме когда нужно, но и судить по справедливости. Такая, которая сможет повести за собой. Которую будут уважать не только потому, что она моя жена.
        Прервик, поняв, что я глубоко в раздумьях, быстро откланялся. Я остался один. И мысли все покинули меня. Кроме одной. Оказывается, иногда полезно выговориться, хоть бы даже и перед самим собой. Кто же меня еще выслушает, кроме как я сам?
        Я придвинул к себе книгу. Пора приниматься за дело. Послезавтра мы отправляемся в Деревню Магов.
        Айлисса.
        Если не можешь поверить в реальность происходящего, поверь в то, что этого нет. Да… Мой учитель оказался как всегда прав. Да не угаснет великая мудрость Кота во мраке столетий! Сколько раз, мой друг, меня выручали твои советы! Иногда, темными и страшными ночами, когда сумасшествие стоит за плечом, мне даже начинает казаться, что мой отец не Шагрид Эл Тайн, а один шебушной рыжий маг. Единственное, что опровергает даже гипотетическую возможность нехорошего поступка со стороны Тары Эл Тайн (это моя мать, если что), так это то, что внешне я полная копия Шагрида. Папочки то бишь. Да и Кот относится к моей матери как отец и старший брат в одном лице. Но с этим я смирилась и уже не пытаюсь разобраться в истории их отношений. Мне оно надо? Мама говорит, что ничего не было, дескать, Кот всегда, чуть ли не с рождения носился с ней как с писаной торбой. Он вообще, если честно, довольно странный…
        Но странность мудреца не помешает воспользоваться мудрым советом, верно?
        Я уселась на кровать по-турецки, выпрямила спину, сложила руки на колени и приступила к самовнушению.
        - Этого нет, этого нет, этого нет, мне все показалось, да-да, просто показалось, разве могло такое быть на самом деле? Нет, конечно! Это все ерунда, полный бред. Это не может быть, потому как не может! Ведь не может же, да?.. - я глубоко вздохнула и прогнала неуверенность. Собралась убеждать себя, так хоть говори уверенно! - Мне просто показалось, послышалось, примерещилось. Конечно, это просто галлюцинации. И вообще, у меня слишком богатое воображение, Вэл вовсе не это имел в виду. Это был просто пример. Шутка. Подумаешь, пошутил неудачно, с кем не бывает? Даже мне бывает чувство юмора отказывает, что уж говорить про этого… Этого нет, этого нет, этого нет… И вообще, надо надавать Прервику по ушам! Вот заладил: "Почему именно госпожа Ай, госпожа Вэкса ведь тоже маг, господин"! Тоже мне, старый интриган! Нашел себе, лиссов брат, занятие по душе! Будто маг - девица на выданье! Причем девица далеко не первой свежести. Совсем ополоумел дворецкий. Он что, боится, что Вэл останется старой девой?! Ма-а-ать!!! Какая заботливая мамочка у мага объявилась!!!.. Этого нет, этого нет, этого нет… Налетели, тор,
на мага, будто кошки на сало. Что нашли-то?! Нет, ну что они в нем нашли?! Ни рожи, ни, кхм… Так, о чем это я?.. Ах, да! Такого быть не могло, такого быть не могло, такого быть… И вообще, чего это он удумал?! Нечего мне тут выкобениваться! Саре обещан - на Саре и женишься! Сам к алтарю побежишь!
        Фу-у-ух… Кажется, помогло. Прав был Славэк, когда говорил о том, что подслушивать аморально. Могу добавить - это еще и для здоровья вредно. Вот уж не знала, что у меня такая неустойчивая психика. Мимолетное упоминание, а у меня истерика на полчаса. Кошмар. Все, лечиться пора. Травки какие-нибудь успокаивающие попить, природой полюбоваться… И стоило столько сил тратить, выше головы прыгать, подслушивая конфиденциальный разговор Т'Минна с Прервиком, чтобы услышать такую ерунду?..
        Я вздохнула и расслаблено облокотилась на стену. После такой бури негодования внезапно наступила приятная тишина. Я безразлично и даже как-то лениво оглядела комнату. Шевелиться не хотелось, хотя спину сильно холодило. Ковер бы что ли на стену повесили… Только радикулита мне в самом расцвете сил не хватает!..
        Зябкий ветерок шевельнул занавески. Да… Дыхание зимы подступает. Ишь как холодно! Будто и не светит солнце, не греет старушку-землю… И чего меня понесло?..
        Решив закрыть окно, я сползла с кровати. А отражение в зеркале осталось недвижимым. Увидев, что я круглыми от изумления глазами на него вылупилась, отражение радостно оскалилось и помахало ручкой. Здравствуй, мол, я твоя шиза. Я с ужасом посмотрела на кровать. Пусто. Снова на зеркало. Отражение сложило руки на подушку и с любопытством за мной наблюдало. Еще бы не с любопытством! Если б не полная невозможность всего происходящего, я бы тоже полюбопытствовала!
        Моргнула и впала в ступор. Ну, раз шизофрения, то в кататонический. Ой, точно, она же, шиза то бишь, чаще всего в молодости проявляется!!! Вот и проявилась!!! То-то меня Тома в гебефрении"6" обвинял!!! Прав он был, ой, прав, печенкой чую…
        Размышляя подобным образом, я поняла, что действительно начинаю сходить с ума, немного пришла в себя, и попятилась. Девушка в зеркале хихикнула в кулачок и погрозила пальцем. У-у-у, мымра!!! Еще и светловолосая!!!
        Такого мои далеко не железные нервы выдержать не смогли. Истерично взвизгнув, я сиганула назад, и, каким-то чудом преодолев всю комнату одним диким прыжком, встретилась лбом со стенкой. Однако…
        Не зная что делать первым, жалеть голову или бояться, я просто забилась в самый дальний от зеркала угол и, обняв колени руками, уставилась в несуществующую точку. Вот так и сходят с ума. Сначала слуховые галлюцинации, теперь зрительные…Как там говориться? "При расщеплении ума возникают следующие симптомы: различного вида галлюцинации, бред, аффективные расстройства, кататония…" Вот! Дожились. Приехали. Приплыли. Тьфу. Копец, короче… Или это у Марши продукты несвежие?!.. Хоть бы это было так, господи, я не хочу сходить с ума по-настроящему!!!..
        Я тяжело поднялась и, давя панику, побуждающую забиться обратно или, еще лучше, с дикими криками бежать на поиски мага, на нетвердых ногах проковыляла к зеркалу.
        В нем отражалась я. Я, и никого кроме. Взъерошенная девица с перепуганным бледным лицом, огромными остекленевшими глазами, с непонятным выражением лица вглядывающаяся в собственное отражение. Ну, точно сумасшедшая.
        Внезапно вспыхнула злость.
        - Что, весело тебе? - и расхохоталась. Яростно, зло, со всхлипами.
        Ничего не изменилось. Только на мгновение показалось, что из глубин зеркала на меня взглянул кто-то кареглазый и лукаво подмигнул. Я крепко зажмурилась. Так, что перед глазами заплясали яркие разноцветные круги. По позвоночнику будто провели ледяной рукой и я, тихо пискнув, почувствовала, что седею. Нет, на Т'Минна мне похожей быть совсем не обязательно!!!… Мамочка!!!
        Проходили минуты, и ничего не менялось. Неужели все? Осторожно приоткрыла сначала один глаз, потом второй… Хм, вроде все в порядке. И что это было?! Слишком уж напоминает какое-нибудь фамильное приведение, но лично у меня таких грехов нет!!! Неужели Вэкса решилась использовать на мне запрещенное три столетия назад заклинание Сумасшествия Мага? Хотя, с чего? Мы утром так мило пообщались… Или это был всего лишь отвлекающий маневр?!.. Торов маг, все из-за него! Что б тебе… А-а-а!!! Чтоб тебя разорвало на тридцать пять тысяч маленьких кусочков!!!
        Я отступила назад и, промахнувшись мимо стула, плюхнулась на пол. Вот гадство-то. Так и хочется обозвать, да плохое слово никак не придумывается.
        Я уперлась лбом в колени. Ноги тряслись, костяшки пальцев побелели, а всхлип вырвался как-то сам по себе. Так, стоп. Я что, собралась вот так взять и попросту разрыдаться, сидя на полу, как самая обычная девка?! Из-за какого-то призрака?! Да, собралась!!!
        Следующий всхлип оказался не всхлипом, а самым настоящим ведьмовским хохотом. Вот, хоть убейте, не смогу сказать, почему тогда смеялась.
        Очень быстро заболели бока, из глаз потекли слезы, легкие отзывались хрипом, а я все никак не могла остановиться. Вот она, истерика.
        И смеялась бы я так наверняка до самой смерти, если бы совершенно внезапно мне на плечо не опустилась рука. Я еще только начинала соображать о чем-то, наподобие того, что, катаясь по полу, повернулась к зеркалу спиной, и теперь оттуда мог выбраться кто угодно, а меня уже потянули назад. Холодный пот прошиб мгновенно, сердце застучало как сумасшедшее. Расшатанные нервы дали о себе знать.
        С диким визгом я рванулась вверх, наверняка побивая все мировые рекорды, дернулась из цепких рук, и со всей силой страха резко распрямила ноги. Вышло что-то из прыжковой акробатики. Да… Такому удару задними позавидовала бы любая лошадь… Вот только до меня как-то не сразу дошло что призраки, вроде, нематериальны и наверняка не обладают такой быстрой реакцией. А тем более не ругаются.
        А пока все эти соображения были в пути от смутных подозрений до полного осознания, я умудрилась ловко приземлиться на ноги. И вот тут до меня дошло. Я съежилась, моля всех богов: "Только б не дали сдачи!"…
        Вэл настороженно посмотрел на меня и, заметив, что буянить я, вроде бы, больше не собираюсь, с болезненным видом потер ребра. А если бы не отшатнулся, точно бы грудь пробила.
        - И часто ты так развлекаешься?.. - как ни в чем небывало поинтересовался он. Угум. Еще бы! Подобные трюки входят в мою каждодневную программу! Меня хлебом не корми, дай кому-нибудь ребра сломать!
        Я молчала и честно пыталась успокоиться.
        - У тебя истерика? - это больше похоже на разговор со стенкой. Хотя от нее, по-моему, было бы больше толку. Меня затрясло и я, открыв рот, чтобы сказать «нет», звучно клацнула зубами, - Я так и думал.
        В комнате с довольно хорошей акустикой, что меня всегда удивляло, раздался низкий рык. Так. Это кто еще? А, это я…
        - Тебе никогда не говорили, что подходить к неконтролирующим себя магам опасно? - злясь на себя, прошипела я, рискуя сломать пальцы - так сильно сжала спинку стула.
        - Жизнь вообще опасная штука… - хмыкнул этот ненормальный, - А к сумасшедшим Эл Тайн еще опаснее, да?
        - Да!!!.. - рявкнула я, отбрасывая дроты подальше. Это чтобы не было соблазна запустить их в одного самодовольно усмехающегося мага, - Придурок! - синхронно со своими мыслями заорала я, - Я ведь могла и не растеряться!! Я могла применить магию!!!
        - Ну, я все-таки не абы кто, - успокаивающе, как ему казалось, улыбнулся Вэл, делая осторожный шаг и протягивая руку. Так, пожалуй, подходят к беспомощной, но агрессивной кошке.
        - Это я знаю!!! Ты - баран недорезанный, вот ты кто!!! - заверещала я так, что сама напугалась, - Ты что решил, а?! Защититься успел бы!!! Ха!!! Как же!!! От физического пинка не уклонился, а от ментального смог бы?!?!.. Да я ж тебя убить могла, идиота несчастного!!! И что?!?! Думаешь, мне бы потом спасибо сказали?!?!? Ошибаешься!!! Мне такая честь не нужна!!!
        Я понимала, что веду себя несколько неадекватно и несу, честно говоря, откровенный бред, но остановиться не могла.
        - Быстро показывай! - грозно сдвинула брови я.
        - Что? - попытался состроить честные глазки Вэл. У-у-у, бесовское отродье! Он еще и шутит!
        - Балбес рогатый! - но разозлить мага мне не удалось. Или он это так талантливо скрывает?..
        - Лицемерка, - почти нежно произнес он, ехидно посматривая на меня.
        - Т'Минн… - скривилась я и сплюнула. Знает, зараза, как меня в чувство привести. Шоковая терапия называется. - Сильно больно?
        - А ты волнуешься? - и снова лукавый взгляд прямо в глаза. Р-р-р… Вот и делай после такого людям добро!
        - Нет! - рявкнула я для порядка, хотя уже успокоилась, - Провожу практическое исследование на тему, не растеряла ли я навыки убийства и сколько механических повреждений могу нанести боевому магу с учетом эффекта неожиданности!
        - И зачем? - так, это что, откровенная насмешка?.. Ну, это вообще…
        - Магистром Магии крови стать хочу! С детства мечтаю, - на смену истерике пришла здоровая ярость, - Защита через три месяца, в Черном замке, в Главном Жертвенном зале. С приведением наглядного пособия и практических опытов! Чем же я здесь, по-твоему, занимаюсь? Сумасшедших Магов считаю?! Нет, собираю материал!.. Слушай, для наглядного пособия ты - в самый раз!.. пригласить, али сам придешь?!.. - и мило улыбнулась.
        - А я-то думал, что ты здесь пленница… - хмыкнул маг и поднял бровь. И как это у него так издевательски-изумленно получается?
        - Думай меньше - в жизни не будет разочарований! А теперь, раз твое любопытство насчет моих дальнейших профессиональных планов удовлетворено, может, разрешишь мне, наконец, изучить результат собственных действий?..
        Ай, да я! Как завернула! Чуть язык в морской узел не завязался!
        - Правда ли? Знаешь, на подопытного кролика я не похож. - Сказал этот остряк-самоучка.
        - Да?!.. А по мне, так в самый раз! И знаешь, есть у меня одно подозрение насчет того, кем именно ты был в прошлой жизни. Длинные ушки тебе очень пойдут, как и пушистый дрожащий хвост, будь уверен! Да, кстати, это тебе намек насчет маскарадного костюма… Ах! Как я могла забыть!.. Какой маскарад, ты же и носа не кажешь из своего любимого поместья!.. Жаль, жаль… Зайчик из тебя вышел бы славный!
        Колени уже не тряслись, они практически плясали, выделывая такие кренделя что, будь я в нормальном состоянии, удивилась. А у меня, оказывается, талант к танцам!..
        На собственный треп даже я внимания не обращала - болтала по привычке. Причем собирала всякую ерунду, в общем, выливала на бедного мага весь тот хлам, что время от времени посещал мою голову под гордым названием «мысли».
        - Да что с тобой случилось, в конце концов?
        - Со мной? О, ничего особенного! Что со мной может произойти в таком славном поместье боевых магов?!.. Да, что?!?!
        - Прекрати истерику. Ответь нормально, - сказал, как отрезал.
        Я уничтожающе посмотрела на мага. Хотя, со стороны, мои потуги, скорее всего, больше напоминали нервный тик.
        - Я абсолютно спокойна, - зло зашипела я. Тор, когда этот ненормальный выйдет из себя? Я уже устала дергаться. - Абсолютно!
        Он подошел ко мне и с философским выражением лица встряхнул за плечи.
        - Успокойся, ты ведешь себя так, будто привидение увидела.
        Я похлопала глазами, вглядываясь в его глубокомысленное лицо и, не заметив в нем ни капли насмешки, расхохоталась.
        - Похоже, это надолго, - грустно сообщил маг и достал кинжал.
        - А-а-а!!! Совсем сдурел?! - я извернулась и опять чудом оказалась в углу. Моя бедная голова. Как же ей сегодня досталось, - Мозги прокисли?!
        Не меняя выражения лица, Вэл шагнул ко мне. С кинжалом. Все, пора прощаться с жизнью. А жаль… Тор, даже молитв никаких не знаю. Что ж, дядюшка Аид, придется тебе принимать мою темномагическую душу так, без приправ. В сыром виде.
        Я замерла, как кур перед поваром. Эх, жизнь моя, жестянка… Да ну ее, в болото! Никому она не нужна! Этот, убивец, даже в меч свою железку превращать не стал. Конечно, много чести. Зачем об меня такую противную морать свою игрушку?!
        Что-то промелькнуло у меня перед лицом, но боли я не почувствовала. Неужели кто-то расщедрился на анестезирующее заклинание?..
        Осторожно приоткрыв глаза, ничего нового я не заметила. Вэл все так же стоял, поигрывая кинжалом. Вот только выражение…
        - Я жива?
        - Ну, от потери нескольких волосков еще никто не умирал.
        Волосков?
        - А предупредить ты не мог?
        - До тебя было не докричаться.
        Я фыркнула. Надо было бы - докричался. Так бы и сказал, что попугать решил. Вот… Т'Минн…
        Перстень с большим сине-фиолетовым красиво ограненным камнем сидел на его руке, будто родился вместе с ним. Хотя… Кто этих боевых магов знает?.. Камень все время поблескивал и как будто светился изнутри. Наверное, это из-за близости чужеродной магии - меня и пряди волос, небрежно зажатой в кулаке мага. Нет, ну хоть какое-то уважение быть должно! Нашему роду, в конце концов, уже полторы тысячи лет! Ладно, ладно, пусть и не так много, как хотелось бы, но ведь все равно…
        - Ты меня опять постриг. - Флегматично спросила-сообщила я.
        - Ты же хочешь поехать со мной, насколько я помню.
        - И что? Это как-то зависит от количества волос? Очень интересная теория!
        - Количество тут не причем. Мне для заклинания твои волосы нужны.
        Я глянула на мага исподлобья. Чего это он задумал? Насколько я знаю, волосы, либо какие-то другие частички человека, нужны либо для заклинания личины, либо для приворота. Любовное зелье? Не дамся!!!
        Наверное, мое лицо выражало все слишком хорошо, потому что маг внезапно рассмеялся и, не обращая на мой ошарашенный вид внимания, вышел из комнаты. И как это понимать?..
        Так, хватит издеваться над собственной логикой - все равно не догадаюсь. Вот был бы здесь Кот - мигом бы все понял! Он мышление других людей щелкает, как орешки, я даже вопросом задавалась в детстве, а не из Рийнов"7" ли он?.. Мне те дикие цепочки выводов, по которым он принимает решения, никогда не понять. Как говориться, каждому свое.
        Мысленно дав себе оплеуху и, прикрикнув на слабовольную девчонку, которая прикинулась мной, я быстро подскочила и развила бурную деятельность. Все, хватит! Пора выполнять обещание!
        Первым делом я отыскала Сару. Девушка сильно скучала и делала вид, что протирает пыль.
        Я схватила ее за руку и оттащила к стенке, чтоб никто не увидел.
        - Ты все еще хочешь выйти замуж за Вэлмира Т'Минна?
        - Ну…
        - Сомневаешься?!
        - Нет! То есть да!!! В смысле, хочу!
        - Тогда ты будешь делать в точности то, что я скажу!..
        Вэлмир.
        Что-то с Ай не то творится в последнее время. Что же её могло так напугать? Призраки в моем поместье не водятся, упыри по коридорам не бегают, не некромант ведь, боевой маг. Нашла чего пугаться - срезал пядь волос. Хотя, я тоже хорош, даже не предупредил. Решил поиздеваться!.. Научился у Ай. С кем поведешься, как говорится…
        Я усмехнулся и закинул волосы в котел. Надеюсь, Ай попридержит свой пыл в деревне. Там маги поумнее Вэксы будут, вмиг раскусят всю ее игру. Тогда нам обоим не поздоровится. Вот свалилась же она мне на голову! Хм, а вообще-то сам виноват, ведь додумался притащить её сюда. И все-таки, кто меня дернул предложить ей поехать со мной? Сработало на подсознательном уровне. Когда она стояла на крыльце, такая потерянная, я сразу вспомнил Элизу. Успокаивать девушек я умею только по примеру сестры, да и то, получалось только до тех пор, пока ей не исполнилось десять. Обычно, я всегда предлагал ей съездить в Деревню Магов, повидать подружек. Вот и Ай предложил, машинально. Все-таки я соскучился по сестре, очень соскучился. Привык всегда защищать свою малышку. И Ай показалась мне в этот момент такой беззащитной. Но, как говорится, это было просто помутнение. Чтобы у меня проснулись братские чувства по отношению к Эл Тайн?
        Я тряхнул головой, отгоняя ненужные мысли, и сосредоточился на зелье. Главное сейчас - составить зелье для Ай. Должно получиться что-то вроде маски для волос. Думаю, если никто не помешает, все получится…
        В дверь постучали. Я выругался. Все, сглазил.
        Я быстро открыл дверь, собираясь отправить того, кого так неудачно принесло, куда подальше. Доброго дня, пришедший не вовремя, и доброго пути на тот свет, как сказала бы Ай.
        - Вэлмир, я принесла тебе перекусить. Чую, ты здесь надолго, - Сара, с подносом в руках, стояла на пороге и мило улыбалась. А платье на ней было… От неожиданности увиденного я даже пошатнулся и пропустил её внутрь. - Ты же любишь травяные настои, ведь так? Я заварила тебе самый лучший!
        - Зачем? - недовольно поинтересовался я, придя в себя, и облокотился на косяк.
        - Ну… ты весь в работе, занятой…
        - Вот именно. Я ничего не просил. Не просил? То-то же. И от работы отвлекать я тоже не просил.
        - Но…
        Я строго посмотрел на Сару. Надеюсь, мой взгляд может сказать о многом. Девушка поставила поднос на стол и неуверенно вышла из лаборатории. Я не стал закрывать за ней дверь. Что-то мне подсказывает, что если уж кто-то один зашел, то кто-нибудь обязательно повторит его подвиг. Похоже, это патологический случай. Почему никто не понимает, что если я за работой, значит я только за работой и для окружающего мира меня нет. На неопределенное время. И пока я сам, собственными ногами не выйду с рабочего места, тревожить меня не нужно.
        Но не прошло и пяти минут, как в лабораторию снова вошла Сара. А я чувствовал, что на этом дело не закончится. Не нравится что-то мне ее взгляд… Слишком целеустремленный. Нет, это хорошо, уверенность нужна всем, я бы порадовался за то, что цель жизни Сары найдена, но только не в том случае, если эта цель - я.
        - Ты бы хоть стучала, - сказал я, не отрываясь от дела.
        - З-зачем?
        - Вдруг я в непотребном виде? Как ни как, это моя комната. Личная.
        Она ничего не ответила, только смущенно отвернулась, помялась и вышла прочь. И зачем заходила?
        Я внимательно следил за температурой. Нужно быть осторожней - градусом выше или ниже, и можно считать, что все труды пошли насмарку! А следующее подобное заклинание я смогу составить только через неделю, последние запасы использовал! Придется опять к Филину наведаться, самому заниматься собирательством некогда.
        В дверь постучали.
        - Да, - нехотя сказал я, заранее догадываясь, кто пришел.
        - Вэлмир, это я, - кто бы сомневался, что это ты, Сара. - Я заходила затем, чтобы… чтобы… затем чтобы…
        - Затем чтобы. Ну? - повторил я.
        - Затем чтобы спросить!
        - И что же? Я весь во внимании, - проворчал я, не отрываясь от котла.
        Она затеребила край юбки. Вроде пока скачков температуры нет, можно ненадолго отвлечься. Я повернулся к Саре и внимательно посмотрел ей в глаза. Сара залилась румянцем.
        - Меня со вчерашнего дня… - она косо посмотрела на ладонь. - Беспокоит… боль.
        - Боль? И где же?
        - Вот тут, - она прикоснулась к груди, рядом с сердцем.
        - Вон оно что, - я встал и подошел к ней. Сара напряглась и уставилась в пол.
        Я взял её за подбородок, поднял ей голову и посмотрел прямо в глаза. Похоже, она врет.
        - Покажи еще раз, где именно.
        - Тут…
        Я провел ладонью сантиметрах в десяти от ее платья и прикрыл глаза, сосредоточенно разглядывая ауру, связи и узлы. Все в порядке, пожалуй, кроме нервов.
        - А я думаю, у тебя ничего не болит.
        - Не может быть, болит. Прямо здесь! - она схватила меня за руку и приложила её к своей груди.
        Мельком я успел заметить текст, написанный на её ладони. Что? Шпаргалка? Но для че… Ясно. Я отдернул руку, стараясь сохранить невозмутимый вид. А как хотелось рассмеяться!
        - Скорее всего, ты подняла что-то тяжелое и растянула себе грудную мышцу. - Серьезно сообщил я, не представляя, где эта самая мышца находится. Да и существует ли вообще? - Ничего страшного, через некоторое время пройдет. Все? А теперь мне надо работать.
        Сара покорно вышла. Что это еще за новость? Шпаргалка на ладони, как у нерадивой ученицы. Мне кажется, кто-то приложил здесь свою хиленькую ручку. Некто подозрительно напоминающий Эл Тайн.
        Сара не появлялась довольно долго. Я уж было решил, что чернокнижница тут все же не при чем, она всегда шла до конца, и что у Сары возможно был какой-нибудь рецепт записан на ладони, а вовсе не указания Ай. Маска была почти готова, осталась только несколько завершающих и довольно-таки сложных моментов, но я бы справился. Но вот что меня настораживало - за время отсутствия Сары за дверью велся довольно оживленный разговор. В конце концов, дверь открылась, и Сара буквально ввалилась внутрь. Кто-то заботливый аккуратно прикрыл за ней дверь, чуть не защемив особо любопытную прядь черных волос.
        - Снова что-то болит? - спросил я, не поворачиваясь к Саре.
        - Нет-нет, ничего, все прошло.
        - Тогда что случилось?
        - Я хотела спросить, когда вы собираетесь в Деревню Магов?
        - Сразу, как только соберусь и решу некоторые проблемы.
        - Понятно… И, надолго?
        Я встал и разогнулся, разминая затекшую спину. Сара шумно вздохнула и сделала шаг ко мне. Довольно большой шаг, мы итак рядом стояли, а теперь почти вплотную друг к другу. Я повернулся к котлу. Ну, теперь почти готово. Осталось только остудить. Больше его нагревать не следует, иначе последствия могут быть непредсказуемыми. Но интересными.
        - Вэлмир… - тихо сказала Сара.
        - Что?
        Она внезапно прижалась ко мне, крепко обняв. Вот уж не думал, что у нее хватит смелости.
        - Вэлмир, почему… почему ты стал такой?.. Ну, другой?
        Я стоял к ней спиной и решал как быть. А Сара все сильнее прижималась ко мне. Я не стал сбрасывать её руки. Зачем? Если уж Сара зашла так далеко, то, наверно, мне надо прекращать убегать от неё и поговорить.
        - Я остался прежним, - несколько холоднее, чем нужно сказал я. - Может, это ты изменилась?
        - Нет, как ты стал Главой своего рода, ты очень изменился. - горячо высказалась она. - Эти обязательства, вечные разъезды и тебя как будто подменили! Ты перестал ценить собственную жизнь! И даже не отнекивайся, я вижу! И бабушка видит! А знаешь, как ей плохо? После каждого своего путешествия ты возвращаешься весь израненный. Когда был жив господин Мелвин, такого никогда не было! А теперь… Я ночами спать не могу, когда ты не дома, я… мы все волнуемся за тебя. И я, и бабушка, и Прервик… Да все! А тебе все равно! Слышишь?! Тебе все равно!!!
        Я усмехнулся. Прошлого не вернуть, как же Сара не может этого понять…
        - Знаешь, сравнительно недавно я встретил… одного человека. Ты его не знаешь, и, надеюсь, узнаешь не скоро. Но этот человек чем-то похож на меня. Он тоже много лишился в жизни… точнее, всего. Но он смог преодолеть все невзгоды, преодолеть самого себя. И он стал таким, каким был прежде. Но это ведь только внешне, это маска, шелуха, внутри все равно что-то изменилось, а к лучшему это или к худшему, пожалуй, только богам и решать. Я искренне им восхищаюсь, он многое помог мне понять. Но я не могу вот так же плюнуть на все и жить так, будто ничего не произошло. Моя жизнь теперь совершенно другая. - я вздохнул и решил потрясти бедную девушку до самой глубины души. Надеюсь, после таких слов она что-нибудь поймет, - Я живу только ради одной цели - покончить с этой войной, и все. Думаю, будет даже лучше, если достигнув этой, цели я уйду за Черту. Это будет… милосерднее.
        Сара затряслась.
        - Как ты можешь такое говорить, а как же… - Сара не смогла закончить фразу, так, как хотела. Видимо, в первую очередь она имела ввиду себя. - Как же Элиза? Твоя семья, друзья? Неужели у тебя нет ничего ценного в жизни?! - искренне ужаснулась она.
        Я улыбнулся. Хорошо, что она не видела этой улыбки.
        - Хм, конечно есть, Сара. Я сказал это так… В общем, не обращай внимания.
        - Ничего себе, не обращай внимания, Вэлмир! Ты меня так напугал… Нельзя так спокойно говорить о собственной смерти! Даже несерьезно! Даже… Никогда, слышишь?! Знай, что ты нужен, всем нам очень нужен! Тебя просто надо образумить! Надо… Надо позвать Ай, она уж точно вставит твои мозги на место! - я поднял бровь и закусил губу. Надо же, знакомые словечки. - Хотя… Нет! Любовь спасет тебя, Вэлмир! Знаешь, я могу…
        Я повернулся и обнял Сару. От волнения на некоторое время она даже престала дышать. Только тряслась всем телом, но тщетно старалась это скрыть.
        - Прости, Сара, но ты не тот человек. Иди к Ай и скажи ей, пусть придумает себе полезное занятие. Хватит ей уже играть на чувствах. Надоело. Пусть подумает лучше, как сама бы запела, если б с ней так поиграли.
        Я посмотрел Саре в глаза. На длинных белесых ресницах нависали огромные хрустальные капли. Ну, вот, договорился.
        - Сара, ты… Ты мой друг, понимаешь?.. - она неуверенно кивнула и прерывисто вздохнула. Тор… Но, к моему огромному удивлению, пока я решал что еще сказать, девушка более-менее смогла взять себя в руки. Я только чуть-чуть улыбнулся и сказал, - Иди, ладно?
        Она кивнула, попыталась улыбнуться мне и выбежала прочь из лаборатории. Я закрыл дверь. Делать больше этой Эл Тайн нечего. Так развлекаться, это ж каким зверем надо быть? Я провел рукой по волосам и посмотрел в окно. Норт выводил лошадей на прогулку, похлопывая прутиком по сапогам и, видимо, что-то насвистывая. Надеюсь, после этого разговора Сара успокоится и перестанет рассчитывать на меня. Вон, пусть на Норта внимание обратит, не такой уж он и плохой парень, даже наоборот. Хм, думаю, так и будет, если Эл Тайн снова что-нибудь не придумает. Эл Тайн… зелье… Тор, тор, тор!!! Каратова магичка, все из-за её проделок! Кукловод несчастный, для неё же старался! Все-таки эта зараза сумела меня отвлечь, пусть и не собственноручно, так с помощью Сары!
        Со злости я едва не зарычал и кинулся к котлу. Надеюсь, еще не слишком поздно!
        Проверив то, что стало с зельем, я пришел в некоторое подобие шока. Последствия оказались… своеобразными. Кое-что я, конечно, могу изменить, кое-что подправлю, заклинание подействует. При некоторых условиях. Но вот где мне найти температуру почти в сто градусов? Мне Эл Тайн что, сварить?! Я нервно заходил по лаборатории. Что же делать? С улицы донесся хохот. Я подошел к окну. Группка девушек из прислуги, перешучиваясь, шла к бане. Хм, баня…
        Я не мог не улыбнуться, поняв, как сложилась судьба. Вот и отыграюсь на ней. Как там говорят высокородные вельможи? Баня - первейший признак простолюдина? Хм, надеюсь, Ай все же любит париться.
        Айлисса.
        Дверь внезапно распахнулась, и от участи быть раздавленной в самом расцвете сил какой-то паршивой дверью меня спасла только не поскупившаяся природа. Только благодаря ей я обладала быстрой реакцией и успела отшатнуться в сторону.
        Сара выскочила и, как небесный огонь понеслась по коридору, не заметив всей такой съежившейся меня. Даже «хвост» у нее имелся - развевающиеся светлые волосы. Это что, значит, я настолько серая личность, что сливаюсь со стенкой?! Ну, знаете ли!..
        Долго она такую спринтерскую скорость не выдержит, однозначно. Но долго и не надо. Ведь Сара вломилась и упала на кровать… моей комнаты! Конечно! Куда еще податься девушке в расстроенных чувствах! Конечно, к некроманту было бы вернее… Но и маг крови сойдет, мы же не привередливые!
        Я зашла следом и осторожно прикрыла дверь. Девушка ничего не заметила - она уткнулась лицом в мою подушку и приглушенно завывала. Вот именно. В МОЮ!
        - Сара, ты чего? - я опустилась на край кровати и нерешительно погладила ее по волосам. Она дрожала. - Сара, он тебя обидел, да?
        Она всхлипнула.
        - Не-е-ет! О-о-обнял!.. - и вновь в подушку. Тор, как же я на ней теперь спать буду? Она ж вся мокрая! И соленая!
        - Дура! - искренно возмутилась и высказалась я. - Это же хорошо! Нет, просто здорово!
        - Не-е-ет!.. - еще громче зарыдала она, - Он сказал, что меня не лю-ю-юби-и-ит!..
        За окном грустно завыл кто-то из псов. Октава, однако…
        - И ты ему поверила?! - оставалось только покрутить пальцем у виска, что я, в общем-то, и проделала, - Если верить всему, что говорят мужчины, знаешь, что будет?!
        - Ч-что?..
        - Да ничего хорошего! - начала активно жестикулировать я, - А ты знаешь, что мех для дамских шуб в огромном большинстве случаев снимается с самцов"8"?
        - А-а-ай, ты просто не видела как он это сказа-а-ал… - Сара села и начала ожесточенно размазывать слезы по лицу дрожащими руками. Но постепенно она успокаивалась, и голос ее зазвучал почти нормально, скорее даже печально, - А глаза? Нет, такие глаза врать не могут…
        - Ну, глаз я, может быть, и не видела, зато все прекрасно слышала! И нечего опускать руки! Они же, мужчины, знаешь кто? Как замечательно выражается мой дядя: "Самодовольные индюки". И как точно! От себя могу добавить, что вся, с позволения сказать, сильная половина еще и садисты. Ходят гоголем - ох, ах! Какие мы мужественные! Какие трезвомыслящие! Какие мы защитники всего сущего! Без нас мир рухнет!.. Грудь колесом! Мол, негоже нам, всем таким распрекрасным, добиваться взаимности! Пускай теперь женщины за нами побегают!.. А еще и какое-то извращенное удовольствие от творящейся вокруг себя любимого суеты получают! И чем больше жертв в этой "битве за мужчину", тем приятнее! А потом, выберут понравившейся экземпляр, наиболее кровожадный, сломавший большее количество ногтей соперниц, и милостиво протянут руку, помогая подняться из грязи. Какие мы благородные! А, между тем, если случится катастрофа и во всей Раине останется только пятьдесят мужчин и одна женщина человечество как вид вымрет! А вот если пятьдесят женщин и один мужчина…
        - Пятьдесят и… один?.. - ошарашено переспросила Сара и заалела, словно маков цвет, - Но как же это…
        - Раком! - ухмыльнувшись, ответила я и подмигнула Саре, направляя ее мысли пусть и не в самую приличную, зато наиболее далекую от амурных переживаний сторону.
        Служанка выпучила глаза на меня и, заметив, что я не собираюсь становиться похожей на бурак и опускать взгляд, сделала это за меня. Куда еще-то?!
        - Сколько можно краснеть? - озвучила я свои мысли, довольная тем, что происшествие с Вэлом благополучно отошло на второй план, - Ты уже не порозовела, и даже не покраснела. Ты как вареный рак, ей богу!
        - Не надо! - шарахнулась в сторону и испуганно-смущенно выкрикнула Сара.
        - Что не надо? - сделала вид, что не поняла я.
        - Не надо при мне об этом страшном животном! Он меня… пугает…
        - Да ты что?.. - я округлила глаза, - Такой милый, с усиками…
        - Нет!!! Замолчи!
        - Но я не понимаю! Симпатяга! А как задом пятиться…
        - Ай, хватит!!!
        - Ну что ты так вызверилась на бедное животное? Еще раз, и я за него обижусь!
        Девушка моргнула, явно не понимая. А меня вообще мало кто понимает.
        - За кого?
        - За рака! Он что, виноват, что ли, что его именем назвали такую незамысловатую и самую распространенную…
        - Ай!!! Хватит пошлить!
        - Да что такое? - я сделала вид, что серьезно обиделась и, резко дернувшись, отвернулась, - Я ей объяснить пытаюсь, а она оскорблениями бросается! Ну и где в этом мире справедливость?!
        - Справедливости нет, - Согласилась девушка и грустно вздохнула. Ну, вот, вспомнила.
        - Послушай, Сара, совет от старой и умной…
        - Не нужно меня ни в чем убеждать, Ай. Я все прекрасно поняла.
        Ну, вот. Только отвернешься, а она уже что-то поняла. Беспредел!
        - Ай… - Ну, ну. Мне прям аж любопытно стало, чем таким необыкновенным разродилась фантазия служанки, - Он любит кого-то другого, я это сразу увидела.
        - И с чего такое прелюбопытнейшее решение? - скептически подняла бровь я, - Нет, давай так, что навело тебя на эту оригинальную и в корне новую мысль?
        - Ну… Вэлмир изменился…
        - Что, вот прямо взял и вывернулся изнанкой у тебя на глазах?
        - Нет, ну… Это было постепенно…
        - Насколько постепенно? - я не удержалась и фыркнула. Вот растяпа, сама себе чего-то напридумывала! Да я из чистого чувства противоречия продолжала бы бороться! Нафиг он мне не нужен, а все равно стала бы! Потому что нечего мне отказывать! - Почему ты заметила это свое изменение только сейчас?
        - Внимания не обращала…
        - А тут взяла и обратила!
        - Да давно оно, изменение, началось! Я только сейчас заметила, потому что оно протекало медленно!..
        - Угум. Значит, этого великого человека изменила любовь?
        - Ну, да…
        - Ага. И любовь он свою встретил уже давно… Ну, ты же говоришь что изменения давно начались. Так?
        - Ну, да…
        - И кого, по-твоему, мог встретить великолепный Т'Минн настолько давно, насколько ты думаешь? Что необычного в вашем доме появлялось? А?
        - Ну, ты появилась…
        Я фыркнула.
        - Я здесь недавно и должным образом подействовать не могла. Да и, поверь, если бы твой маг воспылал ко мне неземной страстью, изменяющей характер или что ты там имела ввиду, я бы заметила это первой! Вот.
        - А Вэкса? - провокационно вставила Сара. Кажется, я ее раззадорила.
        - А Вэкса все это время училась в Чистилище и появилась только несколько дней назад! - тем же тоном ответила я.
        - Ну, он же мог…
        - Не мог! - отрезала я, - Каратово племя, используй реальные факты!
        - Да не знаю я! - воскликнула девушка, сверкая глазами, - Мне все равно из-за кого или чего это началось! Я люблю того Вэлмира которого знала давно! - "а не этого чокнутого маразматика" к собственному удовольствию додумала я, и улыбнулась. Эх, хорошо! - Но он исчез и больше не вернется! А я все ждала, ждала, когда же чудо случиться, а оно все не случается!!! НАДОЕЛО!!!
        Вот, с этого и надо было начинать.
        - Хочешь сказать, что создала себе идеальный образ, - спокойно и рассудительно сказала я, - И влюбилась в вымышленного, никогда не существовавшего человека? Бывает.
        - Он не несуществующий!!! Он был таким!!! И я любила его!!!
        Я спокойно выслушала рев тираннозавра и сочувственно похлопала Сару по плечу.
        - В детстве вообще все кажется немного другим… - едва слышно прошептала она и подняла на меня полные слез глаза. Духи, опять?! Да что я такого сказала?! - Чуть добрее, чуть светлее, чуть сказочнее… Хотя Вэлмир действительно изменился… Скажи, ты хоть раз видела как он смеется? Нет, не издевательски, не для того, чтобы обидеть, в просто так, по-доброму?
        Я послушно нахмурила брови. Тэк-с, нужно подумать. Хотя, что тут думать?! Прыгать надо!
        Во-первых, он при мне вообще смеялся?
        Я сверкнула зубами.
        - Знаешь, для подобного психологического анализа я наблюдая за ним слишком небольшой отрезок времени. Да и знакомство у нас… Как бы так выразиться, не располагает к совместному приятному времяпрепровождению и тем более смеху.
        Сара удивленно вскинулась.
        - Почему? Он же тебя спас!
        - Гарпии страшные были! - кровожадно оскалилась я, - И Вэл страшный, вот я и перепугалась до смеху. А с тех пор - ни-ни!
        - Вэл не страшный, - обиделась за мага Сара и насуплено посмотрела на меня. Я не подкачала и улыбнулась еще ослепительней.
        - А мне тогда все страшно было! Так что как вижу Вэла, сразу ассоциативно гарпию, мерзкую тварь, вспоминаю. Так и хочется ему глаза выцарапать! Ну, вместо гарпии.
        - Так не бывает.
        - Вот переживешь то же самое, тогда и поговорим. - Наставительным тоном сообщила я.
        - Переживу?
        - Ага.
        - Точно?
        - Точнее не бывает! Это со всеми молоденькими девушками случается в обязательном порядке!
        - Да?!..
        - Угум.
        - А-а-а!!! Мама!!!
        - Тьфу, не ори!
        - Ма-ама-а?..
        - Не ори, кому сказала! А то прибежит страшный Вэл и подумает что-нибудь не то!
        - Что подумает?!
        - Что я тебя убиваю.
        - А почему он так подумает?!
        - Потому что все, пережившие Священный обряд перенимают кровожадность монстра. Р-р-р-р!!!
        - А-а-а-а-ай!!! Не шути так!!!
        - Ладно, больше ну буду. - Послушно ответила я, скрещивая пальцы за спиной.
        Нет, ну не буду же я ей объяснять, что мы оба сможем искренне рассмеяться, только отплясывая на могилах друг друга. Незачем ей знать настолько суровую правду жизни.
        Девушка успокоилась и для порядка швыркнула носом.
        - А я не видела с тех пор, как погиб господин Мелвин. Знаешь, у него такая замечательная, солнечная, добрая, тихая улыбка… - Сара унеслась в страну сладких грез и созерцала там что-то настолько приятное, что по ее лицу медленно растекалось блаженство. Мне даже как-то неудобно стало…
        - Верю, я тебе верю. - Поспешила вернуть ее на грешную землю. Да, вот такая я злая и нехорошая. - Но что поделаешь, он такой, какой есть и ничего уже не изменишь. Так что, если он…
        - Кто?
        Сара пискнула и спряталась мне за спину. Хм, не самое надежное укрытие, но ничего лучшего ей, видимо, в голову не пришло.
        Вэл стоял в дверях, сложив руки на груди и нацепив на лицо маску "Мистер непроницаемость".
        Я подобной ерундой не страдала и ощерилась.
        - Стучаться не пробовал? - недобро прищурившись, начала я.
        - Пробовал. - Врет и не краснеет, зараза, - Но вы были так заняты обсуждением особенностей моей скромной персоны, что не соизволили обратить на это внимания.
        Сара удивленно высунулась из-за моего плеча и глупо захлопала глазами. Я же едва не закашлялась от удивления. Н-да… Дал дрозда, что называется, наш скромняга-маг. И у кого он такому научился? Ответ напрашивается сам собой. Что ж…
        Первой, как ни странно, оклемалась служанка. Она потрясла головой и больно ткнула меня локтем под ребра. Я клацнула зубами и невозмутимо посмотрела на Вэла.
        - А тебе не кажется, что тебя слишком много и слишком часто в моей комнате?
        - Мне - нет, - отрезал он. Вот те раз.
        - Ух, какие мы стали остроумные! К чему бы это? Как ты думаешь? - я повернулась к Саре. Дела… Так, с тыла поддержки можно не ждать. Этот обольститель, долгое время скрывающийся под маской своего в доску парня только раз томно и с укоризной на нее глянул, и все! Покраснела, глазки спрятала, сжалась в комок… - Надо было лучше стараться, - шепнула я ей, задирая бровь. Кое-кто ведь всего несколько минут назад горячо утверждал, что все, прошла любовь, завяли помидоры и нате вам! Все по второму кругу. Нет, этот маг невыносим!!! Все делает только ради того, чтобы доставить мне побольше неприятностей!
        - Э… ум… Ай!.. Я пойду, мне надо… правда…
        - Иди, иди, - понимающе кивнула я и хищно ухмыльнулась, - Сама справлюсь.
        Сара тут же подскочила и, не поднимая головы, тенью метнулась мимо Вэла. Дверь с глухим стуком захлопнулась. Так закрывается крышка от гроба. Причем, изнутри.
        Я посмотрела на мага, он на меня. Помолчали.
        - Зачем ты это делаешь?
        Я фыркнула. Начинается!
        - Что именно?
        Вэл нахохлился и перевел мрачный взгляд на окно. Кажется, этот взгляд предназначался мне.
        Маг прошелся по комнате, растерянно взял в руки круглый камешек, который я вчера притащила с улицы из-за его геометричной формы, повертел его в руках и положил на место.
        - Сара живой человек, Ай, а не твоя кукла, - как будто это может вызывать у кого-то сомнение, - Она точно так же чувствует и боль, и надежду. И играя на ее эмоциях…
        Начинается… И почему все парни любят читать нотации? Может быть, так они чувствуют себя причастными к воспитанию и созданию законопослушного образцового гражданина? Патриоты, мать их…
        Он прервался, поймав мой красноречивый взгляд, и недоуменно замолчал.
        - Какой же ты все-таки дурак! - заголосила я, горестно качая головой, - Оба дураки! Это ж надо быть таким недогадливым! Эх!..
        Маг нахмурился. Ну-ну, стимулирует мозговую деятельность, видать. Давай, давай, тебе полезно!
        - Что такого я должен был понять? - наконец, спросил он.
        - Да она же любит тебя!
        Маг фыркнул.
        - Я знаю. Но это скорее детская влюбленность… Как ты думаешь, откуда я это узнал?
        - Вот уж действительно, как это тебя угораздило? - всплеснула руками я, упирая руки в бока, - Вэлмир - и догадался! Да быть такого не может!
        - Она сама сказала мне об этом в пять лет. Да, да, ей было пять лет. Она отвела меня в сторону и серьезно заявила, что собирается выйти за меня замуж, как только ей исполнится восемнадцать. - Он покачал головой. - Все женщины собственницы, Сара просто не может смириться с тем, что я выбрал другую.
        Вот так новость!
        - А ты выбрал другую? - полюбопытствовала я. Маг поморщился.
        - Это она так думает. Мы с Вэксой ведь помолвлены… К тому же, - без какой либо видимой связи заявил Вэл, - Сара совсем меня не знает, как ты верно заметила. И я более чем уверен, что настоящий я ей не нужен, - ну вот что с него возьмешь? Мужская логика!
        - Ты еще пожалей себя! - грозно заявила я, напоказ хмуря брови. И тут же тоненьким голоском передразнила, - Бедненький-несчастненький! Никто меня не понимает, никому я не нужен! Да кровь или вода у тебя в жилах, в конце концов?!
        Маг непроизвольно сделал шаг вперед, но на последних словах внезапно остыл и разулыбался.
        - Не знаю, это у тебя надо спросить. Если не исполнила свою угрозу, то кровь! - я непонимающе моргнула, а потом вспомнила. Вот ведь драконья печенка! Запомнил! - Спускайся, - и протянул руки.
        Так, что я делаю на подоконнике? Как я здесь оказалась?!
        - Или хочешь научиться летать?
        Я замотала головой. Ох, и напоминает мне все это… Не хочу все сначала!!!
        - А может… - Вэл сделал многозначительную паузу, и хитро подмигнул, - Мне тебя понести?..
        - Еще чего! - фыркнула я и спрыгнула на пол как только маг отошел в сторону. Скривилась. Нет, так мне не нравится! Сверху вниз на него смотреть было гораздо приятней, а так голову задирать! - Чего хотели, Ваше Могущество?..
        Ну, по взгляду сразу видно, чего именно он всем сердцем желает. За ноги, головой об косяк и в окно. Жаль только, что это он не про себя.
        Я прошлась к двери и приглашающе ее распахнула.
        - Выметайтесь. Не заставляйте даму вас упрашивать.
        Маг продолжал меня гипнотизировать. Чего еще ему надо? А если надо, то почему не скажет? А может он стесняется? Угум. Щаз.
        - Зачем приходил? То есть, что ты хотел до того, как мы тебя перебили? - пришлось пояснить. Он бы, конечно, и сам понял, но так интереснее. Нужно только сделать лицо человека, уверенного в тупости собеседника, и медленно, будто объясняешь шестилетнему малышу третий закон равноценного обмена магических энергий волновой магии, практически по слогам повторить.
        Но мою попытку поиздеваться проигнорировали. Обидно. Не знала, что от такой заразы как я может развиться полный иммунитет.
        Маг тяжело вздохнул и потер шрам. Дурная привычка.
        - До того, как вы в первый раз меня отвлекли, все шло хорошо. Я бы даже сказал замечательно. Я уже нашел рецепт и начал составлять зелье… - он вздохнул еще раз. Будто речь идет не об алхимической дряни, а о любимой девушке, - Как раз наступил самый ответственный момент, мне нельзя было отвлекаться, а тут ты решила поразвлечься… В общем, теперь все осложняется.
        У мага сделалось такое похоронное выражение лица, краше в гроб кладут, ей богу, что я невольно испугалась.
        - Что, теперь придется разыскивать единственного живого представителя вымершего реликтового вида драконов и рассказывать ему похабные анекдоты, дожидаясь слез?! Или выдергивать черное перо с левой задней лапы искристого феникса после полуночной кормежки в полете над пропастью?!
        - Нет, - маг окончательно скуксился, - Теперь маска подействует, только если ты пойдешь в баню.
        Я прищурилась.
        - Это прикол такой, да?
        - Нет. - Чистосердечно ответили мне. Я даже восхитилась - такая искренность в голосе!
        - А если я пошлю тебя к тору, она подействует?..
        - Меня-то зачем? - Вэл пожал плечами, - Просто нужна довольно высокая температура и безопасный для тебя катализатор. Его я, кстати, уже нашел, что было непросто, - если он рассчитывал на овации, то зря. Надежды юношей питают… - Осталась только температура. Да, кстати, реакция Никольского медленная, будет протекать никак не меньше двадцати минут. Так что придется тебе, Ай, все же попариться.
        - Так ты серьезно?
        Укоризненно-обиженный взгляд. Понятно. Дескать, и для кого я тут битый час распинаюсь?
        - Ладно, так и быть, чего не сделаешь ради лучшего врага, - я фамильярно похлопала мага по плечу, - Слушай, а это хоть не больно?
        - Что?
        - Ну, париться.
        Вэл воспроизвел какой-то странный звук, то ли всхлипнул, то ли хохотнул, и замер на границе между смехом и шоком, поэтому промолчал, смотря на меня как археолог на древнюю вазу.
        - Ай?
        - Да?
        - Ты издеваешься? Только не говори мне, что никогда не была в бане!
        - Хорошо, не буду, - легко согласилась я, - Но это действительно так.
        - Госпожа, вам срочно необходимо там побывать!
        Мы оба вздрогнули и обернулись к распахнутой двери.
        - А стучаться? - одновременно с магом спросила я, и недоброжелательно на него глянула.
        - Это была моя фраза, - недовольно буркнула я. Марша только улыбнулась.
        - Так дверь нараспашку! Прохожу мимо, смотрю, вы разговариваете. Сейчас скажу Прервику, они с Нортом быстро баньку растопят!
        - А что это? - борясь со ступором из-за выбранного бабушкой темпа, спросила я. Вэл тоже был впечатлен космическими скоростями, потому как не вмешивался в разговор.
        Не скажу, что слово «баня» я слышу впервые. Нет, у нас многие любят туда посылать. А раз так, значит это что-то неприятное. Или непотребное. Что тоже не сильно вдохновляет.
        - Баня? О-о-о, - Марша томно закатила глаза, и я с внезапной ясностью поняла - в молодости бабуля была невероятно красивой женщиной. Через все ее ставшие мечтательными черты так и просвечивала роковая соблазнительница, разбившая не один десяток хрупких мужских сердец.
        В это свое «о-о-о» она вложила столько чувства, что захотелось перекреститься - ничего хорошего меня наверняка не ждет.
        - Баня, - мечтательным голосом продолжила няня. Наверняка с этой самой «баней» у нее были связаны самые приятные воспоминания молодости. Вон, как вся засветилась, - Это место неземного удовольствия!
        - Да?.. - заинтересовалась я и покосилась на Вэла.
        - Такого ты никогда в жизни нигде кроме бани не испытаешь! - увлеченно продолжала она, - Тело расслабляется, душа очищается! А какая бархатная кожа потом!.. Лучше чем у всех этих аристократок с их мазями и притирками. Будто все внутри тебя поет! Особенно, если помнут хорошенько.
        - Кого?
        - Тебя, - пылко выдохнула Марша. Ой, ма… Как она увлеклась! А голосок-то какой! Таким только дьяволу и обещать необъятные богатства и исполнение желаний в обмен на душу.
        - И много там тех, кто будет мять?
        - Все, кто с тобой пойдут!
        - Все?!
        - Конечно. Мы все стараемся доставить друг другу удовольствие. Это ведь не трудно, зато как приятно!..
        - Правда?.. - еще больше заинтересовалась я.
        - Конечно! - Марша улыбнулась загадочной и многообещающей улыбкой, - Баню считают прерогативой низкорожденных, мол, негоже аристократам уподобляться крестьянским мужикам, но и многие аристократы не могут устоять!..
        Марша еще некоторое время расписывала прелести бани, а потом посмотрела на мое ошарашенное лицо, кивнула и вышла за дверь.
        - Обалдеть, - сказать, что я удивилась - ничего не сказать. Я была в шоке. - Значит, и тебе нравиться? - маг кивнул, - И Саре? И Вэксе? - снова кивок, - Погоди, только не говори, что и Марша с Прервиком с вами… Духи!!! Куда я попала?!!? Это же просто рассадник порока какой-то!!! Давай, колись, чем еще вы вместе занимаетесь?!?!.. Говорил мне папочка, что в мире все пошло и грязно, да я, дурочка, не верила!!! Да мы!!! Да мы вообще по сравнению с вами белые и пушистые!!! Монахи-отшельники просто напросто!!!
        - Подожди, Ай, ты неправильно поняла…
        - Что, я еще что-то не поняла?!?! Карат тор, вот так свобода нравов!!! Не даром Вэкса с Сарой имеют на тебя претензии!!! Да после такого!!! Да ты жениться на них обязан!!! На обоих!!! Гарем - ничто по сравнению с таким развратом!!!
        - Ай, послушай…
        - Нравится ему!!! Еще бы ему не нравилось!!! Ты-то что, ты ладно, на тебе я давно крест поставила, но Сара!!!.. И я еще помогала ей затащить тебя в постель?!?!? Да если б я знала!!! Я бы никогда!!!.. И я еще сидела с ним в одной комнате?!?!? Ду-у-ухи!!!..
        - Прекрати истерить и выслушай меня!
        - А-а-а!!! Не приближайся ко мне, извращенец!!! Каков подлец!!! Зелье у него не действует, кторовы демоны!!! И как я только с вами прожила под одной крышей так долго?!??! Как же это вы, бедненькие, умудрились так долго скрывать свои отвратительные наклонности?!?! А может, вы по ночам в подвале свои оргии устраивали?!?!.. Матушка Иллана, прости меня, грешницу!!! Я не виновата, что так долго находилась в этом злачном, порочном месте!!!..
        - Ай!!! - пока я переводила дух, он схватил меня за плечи и как следует встряхнул, - Что ты опять напридумывала?! Баня - это место, в котором…
        - Не хочу это слушать!!!
        - …моются!!!
        - Чего?
        - Чего слышала, - буркнул Вэл и мрачно посмотрел на меня.
        - И все? - я недоверчиво прищурилась.
        - Все. - Он устало провел рукой по волосам, - И любят же некоторые превращать ящерицу в дракона. Ты подумай сначала, а потом начинай возмущаться, кусаться, брыкаться и все прочее…
        - А зачем вы все вместе моетесь? - не желала успокаиваться, - Это что, ритуал какой-то?
        - Не вместе мы моемся, - кажется, я его достала, - Отдельно мужчины, отдельно женщины.
        Я скептически хмыкнула.
        - Все у вас не как у людей! - я покачала головой, - Прогрессирующая фобия воды, что ль, раз моетесь группами? Вот у нас совсем по-другому! По-че-ло-ве-чес-ки. Огромный зал, как две твоих гостиные, между прочим, это все бассейн. Есть где совсем мелко, есть где поглубже. Сумрак, тишина, спокойствие, проточная вода сверкает, стены блестят камнями, словно звездное небо и никого! Вот это я понимаю ванна. И не надо качать головой, я все прекрасно вижу! Как в темноте мыться? Я же сказала - камни сверкают!
        Вэл прикрыл дверь и на мой вопросительный взгляд пояснил:
        - Совсем расслабился. А если бы сейчас мимо проходил кто-нибудь из прислуги, и услышал как ты тут вдохновлено расписываешь красоты Черного замка? Повезло, что это оказалась Марша, а не кто-нибудь другой…
        Я безразлично пожала плечами. Его проблемы. Хочет скрыть мое происхождение - пускай вертится.
        - Да, кстати, хотел спросить… - он почему-то лукаво усмехнулся и загородил дверь, - ты во время своего пылкого монолога кое-что любопытное упомянула… Насчет того, что помогала кому-то куда-то меня затащить…
        Я ощерилась.
        - Дай пройти! Меня Марша ждет!
        - Хочешь пройти - отвечай! - очаровательно улыбнулся маг и самым наглым образом прислонился спиной к двери. Ну, нет, это уже наглость!!!
        - По-моему, ты торопишься! - с намеком прошипела я, складывая руки на груди.
        - Да?.. - напоказ задумался маг, - Наверное, ты ошиблась. Я абсолютно свободен!
        - Поиграть вздумал? - прищурилась я.
        - Нет, просто хочу узнать твои мотивы. Неужели ты возомнила себя Богом, Ай? Судьбой? Позволяешь себе вмешиваться в судьбы других людей…
        - А об этом, дорогой мой, мы с тобой уже говорили!
        Я подошла ближе и, требовательно подергав ручку двери, многозначительно посмотрела на мага.
        - Все великие люди мало живут. Вот и я что-то себя неважно чувствую! Вэл, пусти! - он не шелохнулся. - Или ты хочешь ощутить на собственной шкуре всю силу гнева Марши?
        Он засмеялся и поднял руки, сдаваясь.
        - Нет, этого я просто не переживу. Мне хватило сумасшедшей Эл Тайн.
        Я закатила глаза.
        - Кто бы знал, как мне хватило ненормального Т'Минна! - И, обретя долгожданную свободу маневров, поспешила выскочить за дверь, - Знаешь, реакцию Вэксы на мое присутствие в твоей комнате я уже узнала, а как насчет твоего присутствия в моей?..
        И, прокручивая ключ на пальце, пошла к лестнице, беззаботно высвистывая веселый мотивчик. Интересно, Вэл опять вынесет дверь или придумает что-нибудь оригинальное? Я невольно хихикнула, представив Т'Минна, жутко ругающегося, опасливо оглядывающегося и вылезающего из моего окна. Картина маслом "Муж вернулся". Н-да… Жалко, жалко, что не все поймут курьезность ситуации… Лично я бы предпочла переместиться, но мне уже популярно объяснили, что внутри поместья это сделать невозможно. Защита не позволит.
        Тут я засомневалась. Все-таки Т'Минны специализируются на магии перемещений, мало ли, вдруг рискнет? Тогда ему придется чуть-чуть размяться, насколько я знаю, перемещаться из закрытого пространство в закрытое не рекомендуется - можно легко в стене застрять. Ладно, посмотрим, как он выкрутиться. Может, кой-какой секрет боевых магов вызнать удастся…
        Вэлмир.
        Я усмехнулся, глядя на запертую дверь. Видимо, Ай забыла, что я могу «разговаривать» с вещами. В том числе и с замками - обычная бытовая магия. Открыть дверь мне не составляло никакого труда. А уходила такая счастливая! Если бы она не просто на ключ закрылась, а запечатала замок каким-нибудь заклинанием, тогда было бы сложней. Я снова усмехнулся наивности чернокнижницы и спустился в лабораторию.
        Поразительно, что Ай никогда не слышала про баню. А Марша-то завелась не на шутку. Вообще, ей только скажи: "Баня!" и от старой няни не отделаешься. Уже час они с Сарой бегали по дому, готовясь к этой любимой ими процедуре. Ай ходила за ними хвостиком, внимательно слушая наставления Марши. Духи, надеюсь, ничего страшного не произойдет.
        В свою очередь я все приготовил. Зелье, или маска для волос, ждала в бутылке. Наконец, в доме прекратилась возня. Заинтересовавшись внезапным затишьем, которое, как известно, бывает перед бурей, вошел в гостиную. Никого. Я бросился на улицу. В сторону бани во главе процессии, радостно махая вениками, шла Марша. За ней, стараясь не попасть под удар и не уронить полотенца, кралась Сара. И, в конце, понурив голову, плелась Эл Тайн. Странное зрелище, у Ай вид такой, будто она на казнь собралась и вот-вот взойдет на эшафот. Я дождался, пока они войдут внутрь и подошел поближе. Как бы все это устроить?
        Судя по звукам и урывками разговора, которые я смог услышать, Марша и Сара пытались уговорить Ай раздеться. В итоге, Ай согласилась сделать это, но только в полном одиночестве. Судить по обстановке внутри по одним лишь звукам было тяжеловато, но… С мученическим вздохом я поднял глаза и посмотрел в вечернее небо.
        - Духи, честно, я этого делать не хочу.
        Пришлось вспоминать то время, когда я был подростком. Нашел небольшую щель в стене, через которую мальчишки, и, само собой, я тоже, подглядывали за молоденькими девушками из прислуги. Как мы подозревали, строители оставили ее специально. Надо же, её все еще не забили. Заглянул внутрь. Из предбанника вышли Марша с Сарой, завернутые в полотенца. Ай осталась сидеть, укутанная с ног до головы. Она что-то шипела себе под нос и злобно смотрела на дверь в само помещение бани. На меня ругается.
        Я осторожно зашел внутрь.
        - Чего это ты… - начала было она возмущаться, но я прикрыл ей рот рукой.
        - Не кричи, я зелье для тебя принес, - и поставил перед ней бутылку.
        - А если бы я была раздетая?! Нет, ты все же полный извращенец… - тихо злилась она. Понимала, что если закричит, то услышат и ничего из нашей задумки не выйдет. Наконец-то в ней проснулось благоразумие.
        - Перестань. Я всегда знаю, когда надо появиться.
        - Это откуда же? Пасьянс раскладываешь? Нет, я знаю, ты гадаешь по ромашке: "Пора, не пора, пора, не пора"! Ты что, не мог мне её еще в доме отдать?!
        - Мог бы, но как бы ты незаметно пронесла бутылку? К тому же, зелье еще и нанести надо - тебя же волосы не слушаются!
        - А тебя будто слушаются, - буркнула она. - Какой ты продуманный!
        - Ты сама знаешь, - я протянул руку к её волосам, и они ласково потерлись об неё. - Давай, я быстро нанесу и незаметно уйду.
        - Погоди, Вэл. У меня к тебе есть просьба, - она начала медленно спускать полотенце с плеч и спины.
        - Ты чего удумала? - я шарахнулся назад и вздернул бровь.
        - У меня это… Да ты не про то подумал!!! Карат, Вэл, ты и правда идиот??! Смотри! - она указала на левое плечо. На нем красовалась татуировка в виде листа черной смородины и руны власти.
        - Семейное, - сказала она так, будто оправдывалась. А я и не знал, что это их герб! Вот прямо в первый раз вижу!
        - И что с того?
        - А кто его знает, вдруг они знают нашу эмблему? Сара может и не знает, Марша промолчит, но вот Вэкса… Она-то может знать! Представляешь, что тогда будет??! Наведи морок, а?
        - А сама?
        - Я… не умею.
        Я удивленно выгнул бровь. Какие интересные подробности.
        - Хорошо, но сначала зелье.
        Она пожала плечами и повернулась ко мне спиной. Оголенной спиной. А она ничего, осанка красивая, спина ровная… Тьфу, идиот, куда тебя понесло? Стоило мне прикоснуться к её голове, как волосы сразу успокоились. Руки заскользили по волосам, равномерно распределяя маску по всей длине.
        - Теперь давай с клеймом что-нибудь сделаем.
        - Татуировкой, - поправила Ай.
        - Не важно.
        Она тихо рыкнула.
        - Важно! Клеймо выжигают или вытравливают, и как ты это себе представляешь?!
        Какие мы нервные! Убрал уже спокойные волосы с её плеча и осмотрел татуировку. Небольшой морок - и все будет нормально, минутное дело. Хорошо, что это просто картинка, без всяких заговоров. Я взял её за плечи и притянул к себе.
        - Э-эй, полегче, - удивительно, но Ай смутилась. Такое даже ей не под силу скрыть.
        Я склонился к её плечу и начал нашептывать заклинание. И тут открылась дверь.
        - Ай, ну ты долго? - жизнерадостно спросила Сара. Слава духам, она была в полотенце! - Вы чего тут делаете?!
        - Ты не так поняла! - хором сказали мы с Ай и недоуменно переглянулись, будто видимся в первый раз.
        Сара потрясла головой. Искра сорвалась с камня на перстне и, прикоснувшись к коже, рассыпалась. Она благодарно кивнула головой и… заорала диким голосом:
        - Пшел прочь, извращенец!!! Каратов маг, дракон тебя за пятку!!! - она запустила в меня веником. - Иди отсюда, а не то мы… мы сейчас Прервика позовем… хотя нет, лучше Маршу! Марша!!!
        - Не надо Маршу, - осторожно сказал я, уворачиваясь от очередного снаряда, запущенного Эл Тайн.
        Не помню как, но я все-таки вырвался из бани без потерь для собственного здоровья. Спрятался за пристройкой. Еще не хватало, чтобы кто-нибудь увидел, кто и как вышел из бани. Из дома вышла Вэкса, чуть ли не вприпрыжку, и направилась к бане. Кстати, почему она не пошла сразу со всеми вместе? Кажется, мне повезло, что её там не было.
        Радостно напевая какую-то песенку, она вошла внутрь. Не заметила, это хорошо. Хотя, как бы она меня заметила? Если бы это случилось, мне бы пришлось уйти на покой. В прямом смысле.
        Я торопливо направился к дому. Но тут меня ждал сюрприз. На крыльце, разглядывая розовое небо, стоял Прервик. Увидев меня, он хитро улыбнулся.
        - Господин, где вы были? - как бы невзначай спросил он.
        - Там, - неопределенно махнул я в сторону леса.
        - Это где именно, господин? - Прервик смотрел на меня и как-то странно счастливо улыбался.
        - За домом, а что? Это допрос?
        - Господин, я, конечно, все понимаю, но я также удивлен. Вы уже не в том возрасте, чтобы подглядывать за девицами, но, раз так, то могли бы и меня с собой…
        - О, Духи! Прервик, и ты туда же? Вы что, сговорились все? Да не подглядывал я! Чтоб мне еще раз пришлось помогать Эл Тайн, пусть даже это будет Ай!
        Прервик согласно закивал, хитро щуря глаза. Я, раздраженный во всех смыслах, влетел в гостиную и развалился на диване перед камином. Нет, меня еще никогда так не подставляли! Отчитывают, как дите малое! Мне двадцать пять, а поставили в такое положение!..
        Ну, Ай, посмотрим, как тебе понравится в деревне, где рядом не будет доброго Вэлмира!..
        Айлисса.
        - Хорошо… - довольно потянула Вэкса, не открывая глаз. Марша согласно кивнула - у нее от умиротворения, разлитого по всему лицу, даже морщины разгладились.
        Только Сара не разделяла общего настроения. Она продолжала настороженно пялиться на меня. Не знаю, что она там себе напридумывала, но это «что-то» явно противоречило ее представлениям о мире. Противоречило настолько, что девушка никак не решалась в это поверить. Конечно, я могла бы ее разубедить и успокоить, рассказав правду или придумав сотню вполне приличных объяснений. Обнадежила бы, укрепила ее романтичный мирок… Могла бы, а оно мне надо?!
        Итак, Сара надеялась просверлить в моем черепе дырку и, наконец-то, узнать что твориться в моей голове, а я… Про себя я вообще молчу. Что бы я еще раз пошла в баню?! Да никогда!
        Если все остальные откровенно и без зазрения совести получали удовольствия от всего того безобразия, что царило здесь некоторое время назад, то я мрачно наблюдала за собственной покрасневшей кожей, которая, похоже, и не собиралась возвращаться к своему прежнему, нормальному бледному состоянию.
        - Ай, ты такая красавица, - довольно сообщила мне Марша, лукаво посверкивая глазами. А бабулька-то у нас, оказывается, экстрималка. Лезть к Эл Тайн, а она определенно знает, что я Эл Тайн! когда она не в лучшем настроении, на такое даже Т'Минн не отваживается! А она - запросто!
        Я представила себя со стороны и фыркнула. Скорее уж крЫсавица.
        Бабушка теперь обращалась ко мне только на «ты», а я и не против. После того, что тут было, стало бы довольно странным продолжать выкать.
        - Да, Ай, все хотела тебя спросить… - лениво пошевелилась Вэкса и снова замерла, - Я свободно говорю на судельском, но, если честно, поняла не все…
        Я едва не откусила собственный длинный язык. Бли-и-ин… Сейчас же ей объяснять придется, с какого перепуга я на языке магов треплюсь не хуже ее… Тор!
        Но, к моему великому удивлению, подобный вопрос даже не промелькнул в ее симпатичной блондинистой головке. Может быть, это баня способствует размягчению мозгов? Ну, тогда с Т'Минном все ясно…
        - Объяснишь?.. - и пытливо уставилась на меня.
        Ага. Попробуй такой откажи! Глаза в золотой оправе ресниц голубые-голубые… прозрачные, аки горный хрусталь. Вот скажи «нет» и они тут же заблестят огромными драгоценными слезками… Жу-у-уть! Телерайнов мост! У нее в роду, случаем, эльфов не было? А похоже, похоже…
        - Ай, если я быстренько сгоняю за записной книжкой, ты повторишь? - Сара, видимо, решила отложить разборки на потом, и принять участие в просветлении. Посмотрела на меня она не так, как Вэкса, конечно, но тоже довольно жалостливо.
        Мы с Маршей синхронно фыркнули и переглянулись.
        - Такое невозможно повторить. - Кивнула бабуля, - Это дело - свободная импровизация, и тут нужно обладать не только определенным даром, но и чтобы ситуация подходящая была…
        - А нечего было на меня ледяную воду лить! - непонятно почему решила оправдаться я, - Где вы только ее нашли-то?! В бане?! При такой температуре?!
        - Так осень на дворе, из лужи и почерпнули, делов-то… - еще честнее захлопала глазами магичка.
        - Ага, и вы, значит, вместе с бочкой, все такие прекрасные, в чем мать родила, бегали к главным воротам, там лужа, знаете ли, самая для этого дела приспособленная! Очень интересно!
        - Да нет… Это Вэкса наколдовала, а потом пролевитировала. Мы бы ее никогда б своими силами не подняли, - мстительно произнесла Сара, косясь на магичку.
        Я вздохнула. Какая разница кто левитировал? Хихикали обе! Ну, ладно, ладно, смейтесь! Издевайтесь над бедной, ни в чем не повинной Эл Тайн! Я вам потом все припомню! Все! И еще чего-нибудь.
        Мы сидели в предбаннике. Температура медленно понижалась, но пар все равно оставался густым и душным. Может, заклинание какое? Хотя, какая разница! Кажется, что тело превращается в воск и медленно тает…
        Я прикрикнула на себя, пригрозив возвращением совести, и потянулась. Надо бы за амулетом сходить, негоже его надолго без присмотра оставлять. Амулет как всегда приветливо засверкал. Странно, но без этой тяжелой и в большинстве случаев бесполезной безделушки я чувствую себя крайне неуютно. Наверное, все дело в привычке. Носила-то я его с самого раннего детства, наверное, мне его еще в колыбели на шею повесили. Чтоб удавилася и нянек не мучила. Мама на эту тему не особенно распространялась, но папа говорил, что до меня Два Полумесяца носила Элеонора Эл Тайн, сестра Шагрида и моя тетка. Жаль, что я ее не помню, говорят, она была… забавной. Вот только умерла она плохо. "При весьма и весьма загадочных обстоятельствах", как выразился отец. В Семье ходят слухи, что с моим амулетом связана какая-то темная история. Дескать, все его хозяйки умирают молодыми. Но я не верю. И папа не верит. Говорит, что до Элеоноры его хозяйкой была его мать, Виллия Эл Тайн, моя бабушка, и дожила она до двухсот пятидесяти лет, когда погибла во время стычки с боевыми магами. Конечно, двести пятьдесят не громадный, хотя и
приличный возраст для воистину могущественного мага, коим моя бабушка, несомненно, и являлась, но вот на боевых магов амулет уж точно никак не мог повлиять!
        Иногда у меня создается впечатление, что он мне помогает. Чем-то. Не знаю чем. Но то, что эта безделушка - артефакт, не вызывает никакого сомнения. Но вот ЧТО он за артефакт… Это не определил даже Кот, хотя долго вертел его в руках… Кажется, Вэл что-то говорил насчет того, что его дедушка был артефактором… Может, стоит попросить Т'Минна на него посмотреть, вдруг в нем внезапно проснуться гены? Хотя… Есть у меня одно нехорошее такое подозрение… Что умирали мои предшественницы как раз тогда, когда узнавали секрет амулета. Так это или не так я не знаю, но узнавать не собираюсь. Потерплю, в конце концов, никакое любопытство не стоит жизни.
        Широкие звенья цепочки приятно холодили разгоряченную кожу. Во мне сразу же забурлила энергия, смывая все следы лени и апатии. Вот, точно, это наверняка влияние амулета! Мне срочно нужно что-нибудь сделать, иначе свершится ужасное!!!
        Насмотревшись на мои бестолковые метания, Марша усмехнулась и тоже поднялась.
        - Я бы еще с вами посидела, девоньки, да некогда мне… - няня ласково потрепала внучку по волосам, - Да и ты не задерживайся. Скоро будем ужинать.
        Я подорвалась следом - слушать бесконечные рецепты ароматных масел от Вэксы было уже невмоготу.
        Уже в доме Марша торжественно проводила меня в маленькую комнатку на первом этаже. Это была мастерская.
        - Держи, внученька, - довольно улыбнулась она, вкладывая мне в руки довольно внушительный сверток.
        На мои вопросы бабушка только улыбалась и кивала. Я пожала плечами, дескать, сами виноваты, и прямо здесь зашуршала бумагой.
        - Ма-а-ать… - больше ничего сказать не смогла, но, видимо, искреннего восхищения я выразила достаточно, потому что глаза Марши все равно лучились удовольствием.
        У меня в руках оказались чудесные, я не вру, вещи. Три юбки темных тонов, насыщенно-красная, золотистая и две белые блузки, и короткая темно-коричневая мягкая куртка. Даже я, никогда в своей жизни не бравшая иголку в руки, ахнула. Видно, что сшиты вещи настоящим мастером. Да какой там! Они же еще все бисером да яркими нитками расшиты! В таком и принцессе не стыдно бы ходить!..
        - Это… ты сделала?
        - Да. - Няня довольно кивнула и попросила, - Примеришь?
        Отказать я не смогла. Да не больно-то и хотелось!
        Не помню, чтобы Марша меня обмеряла, но одежда пришлась точно впору. Любая кривльская модница обзавидовалась бы!
        Я не утерпела и, вынырнув из-за ширмы, закружилась. Мелкие бусинки нарядно посверкивали, а золотистая вышивка смотрелась на алой ткани так красиво, что я подпрыгнула на месте и чмокнула бабушку в щеку.
        - Марша! Ты волшебница! - никогда так не радовалась тряпкам, но здесь… Взгляд Марши потеплел, хотя, казалось, дальше некуда, и приобрел какое-то странное выражение. Возможно, будь я внимательней, заинтересовалась бы такой нестандартной реакцией, но… Я просто временно перестала соображать - любовалась новыми цацками в комплекте с одеждой.
        - Сколько же времени на это великолепие угрохано… - я даже слегка растерялась и не знала что сказать. Это все, конечно, чудесно, потрясающе, здорово, но зачем? Ведь, зуб даю, не Вэл ей приказал! Сама сделала! Я, конечно, могу себе польстить, сказав, что это все мой ангельский нрав располагает всех ко мне, но, к сожалению, это не так. Какие-то планы на меня? Да какие у Марши, бывшей няни мага и кухарки, могут быть планы?! О, да, здорово! Прогрессирующая паранойя - мой конек!
        "Это не паранойя! Опомнись! Ты в логове Т'Миннов! Здесь все под подозрением!"
        Раздвоение личности тоже вещь полезная. Но не всегда приятная. Так, ладно, посмеялись и хватит.
        Няне абсолютно незачем меня задабривать. Она знает, что я Эл Тайн с первого дня моего пребывания в поместье. Знает и молчит. Не сказала даже собственной внучке, хотя я бы на ее месте сообщила… А интуиция упорно молчит. Угум. Пользы от нее - ноль. Как говорят, интуиция - это поразительное чутье, которое подсказывает женщине, что она права, независимо от того, права она или нет. А если я не знаю в чем я права?! Спросить прямо, что ли? У настоящего виновника моих подозрений, так сказать?
        Я посмотрела на Маршу - та внимательно вглядывалась в мое лицо и, кажется, все прекрасно понимала. Ну, да, в ее-то возрасте…
        - Спасибо, - неловко пробормотала я и опустила глаза. Каратово племя! Какая нерешительность, вы на нее посмотрите! Ты, тор возьми, Эл Тайн или не Эл Тайн?!.. Тряпка, вот ты кто! Самая настоящая тряпка!..
        Настроение тут же испортилось. На душе стало муторно и противно. Ага, ага. Ты еще пожалей саму себя! Поплачь еще! Что только что говорила магу? Советчица, драконово пламя!..
        Я подхватила вещи, еще раз поблагодарила Маршу и поспешила улизнуть.
        Странная ситуация. Терпеть не могу тех, кто копается в себе и стенает от жалости, а теперь сама этим делом не брезгую. Мерзкое чувство. "Какой жесткий мир меня окружает!"… Ужас какой. Я затолкала негативные мысли как можно дальше, а потом вообще выкинула их из головы. Подобная чушь не достойна находиться в моей светлой головке. Хотя, нет. Светлой моя голова не была никогда. Ни в одном из смыслов!
        Настроение быстро ползло вверх, и в комнату я вошла бодрым шагом, не рискуя разреветься на вражеской территории. Какое же, все-таки, это хорошее качество - умение вовремя дать самой себе пинка!
        Развешивать обновки я не стала, зачем, если совсем скоро опять их собирать? А если честно, просто лень.
        К зеркалу я подошла с некоторой опаской, мало ли какие демоны в нем таяться! но в этот раз веселая незнакомка и не подумала появляться. То ли ей надоело любоваться на мою испуганную физиономию, то ли она вообще была всего лишь качественной галлюцинацией, но факт остается фактом - в этот раз мне никто не мешал.
        Вот уж никогда не думала, что увижу себя… такой. Теперь, на свой позор, меня бы и маман не узнала! Волосы бездвижно, ну просто душа радуется! лежат за спиной, как самые обычные, никаких черных одежд… Даже Знак - и тот скрыт мороком! Да, сказал бы мне кто-нибудь, что так будет года три назад - прокляла бы, не задумываясь! А сейчас? А сейчас хочется по полной воспользоваться ситуацией и как следует повеселиться!
        А маг не соврал - волосы действительно не шевелились. Словно неживые… мертвые… А если он их действительно убил?! Как же я теперь буду?! Изверг! Что натворил! Все, надо сейчас же убираться из этого сумасшедшего дома!!! Может, еще можно все исправить!!!
        Хотя… В Деревне Магов побывать хочется… Что же делать?..
        Что делать, что делать! - заворчала я на саму себя, - Я бы ответила в рифму, да стыдно! Мага нервировать, вот что делать! Нечего тут мне расслабляться!
        Ну, во-первых, взялась за рассуждение логика, нужно найти Вэла. Что-то не торопится он с отправлением! Забыл, передумал?!.. Я ему дам, передумал! Что я, зря что ли, терпела выходки ненормальных, населяющих поместье Т'Миннов?! Зря пожертвовала своими красивыми, замечательными, любимыми, великолепными и тэ дэ, и тэ пэ?!.. Вот еще! Ты мне ее поплатишься! Три шкуры спущу! Мой боевой дух так просто не сломать! Как вы думаете, перчатки из кожи сейчас в моде? Да? Ну, тогда маг точно без шкуры останется! Все.
        А вот не дождется!!! И пусть я всего лишь истеричка, зато в гневе мне всегда лучше думается!!! Чего его искать-то?!?! Здесь он, миленький, совсем рядышком! Под боком! Сидит в своей лаборатории и носа не кажет!!! Думаешь, тебя это спасет, Т'Минн?! Зря надеешься!!! Я сегодня еще никого не загрызла, а потому слегка не в настроении!!! Не в настроении? Ха-ха! Это мягко сказано! Тот, кто жалеет себя, никогда не пожалеет других! А я себя только что жалела, так что все! Страшный зверь писец подкрался незаметно! И чего он только в своей лаборатории высиживает? Пытается сыворотку от всех ядов изобрести? Не поможет!!! Потому что травить я тебя не собираюсь!!! Я тебя голыми руками задушу!
        Итак, подбодрив себя подобным образом, я коварно усмехнулась. Надо бы запомнить, ничего так улыбочка, эффектная. Ну, все, я довела себя до точки кипения, можно идти.
        Вэлмир.
        У меня стало истекать терпение. И зачем я решил начать именно сейчас? Постоянно не вовремя вспоминаю. Теперь сижу и скреплю зубами.
        Пока я дома, решил возобновить поиски заклинания, которое поможет мне выпытать имя последнего Эл Тайн у Ай. Не думал, что буду возвращаться к этому занятию с такой неохотой. К тому же подходящего заклинания не нашел, приходится теперь экспериментировать, готовить эликсир. И кто только его получил? Чтобы составить этот каратов эликсир надо рук, по крайней мере, пары четыре. В один момент добавлять по пять реагентов, кто до такого додумался? Конечно же, мой дед.
        Все же я решил рискнуть и постарался сделать его. Все же, вторая специализация моего деда, каким бы гениальным он не был, артефакторика, а у меня - алхимия. Я как-то к зельеведению ближе. Но зря надеялся. Мне даже и в голову не приходило, что это будет так сложно. Я очень увлекся, поэтому я не сразу обратил внимание на то, что дверь лаборатории открылась, и внутрь кто-то зашел.
        - Вэл, я хотела… - начала было Ай.
        - Иди сюда, - сказал я, не поворачиваясь.
        Она хмыкнула, но все же подошла. Любопытство, всегда, в Эл Тайн через край.
        - Возьми со стола пробирку с зеленым порошком.
        - Вот эту? - ткнула пальцем она.
        - Ты цвета различать умеешь? Это вещество синее, а мне нужен зеленый порошок!
        - А-а-а…
        Ай заинтересованно осмотрела нужную пробирку.
        - А что это?
        - Лучше тебе не знать.
        Она скривилась и брезгливо подала мне её, держа двумя пальчиками.
        - Вэл, я спросить пришла…
        - Теперь подай вон ту баночку. В ней вещество, похожее на землю.
        Ай пожала плечами и послушно передала её мне.
        - Слушай, я…
        Я нервно дернул рукой, обрывая её речь. Поняв, что сейчас мне не до неё, она раздраженно рыкнула и села рядом на стул.
        - Может тебе еще что-нибудь подать? - насмешливо спросила чернокнижница.
        - Я буду только рад. Неси с дальнего стеллажа все, что там стоит.
        Она вздохнула, что-то не довольно забурчала вроде "Ненормальный Т'Минн, это была ирония…" и поплелась к стеллажу.
        - Быстрее можешь?! Ты что, никогда составлением зелий не занималась? В этом деле нельзя медлить.
        Испугавшись моего внезапного крика, Ай со всех ног кинулась вглубь лаборатории, зашумела склянками и пробирками с реагентами. Надеюсь, ничего не разобьет от приступа усердия. Через несколько секунд она уже стояла рядом.
        - Итак, начнем, - я разогнул спину и посмотрел на Ай. - Хочешь анекдот из жизни студентов Училища?
        Она удивленно захлопала глазами и неуверенно кивнула. По её реакции я подумал, что она вот-вот покрутит пальцем у виска. Пускай, так даже интереснее.
        - На уроке алхимии. Сумасшедший преподаватель, маг-алхимик неизвестно в каком поколении, проводит лабораторную работу. "Дети!", - говорит он. - "Возьмите пробирку с красным раствором". Дети послушно взяли пробирку с нужным реагентом. "А теперь возьмите с синим!". Они взяли с синим. "Смешайте." Все студенты послушно смешали вещества. Прогремел взрыв, и помещение заполнилось едким неприятным дымом. "А теперь, дети", - довольно улыбаясь, говорит маг, - "Вы знаете, что так делать нельзя!"
        Ай еще некоторое время думала, что ей делать - смеяться или плакать. В итоге от нелепости ситуации мы рассмеялись оба. Отсмеявшись и кое-как успокоившись, мы принялись за работу.
        Первичная подготовка эликсира заняла довольно много времени. Но провели мы их с пользой и без ругани, что меня удивило. По просьбе Ай, я рассказывал ей поэтапное изготовление эликсира. Глупенькая, она даже не понимала, в чем принимает участие. Это как если бы осужденный на повешение охотно согласился сам перебросить и закрепить веревку. Отвечал на вопросы, вспоминал смешные истории из своей практики. В общем, время пролетело незаметно и довольно весело. Но никто не провел его даром. Я искренне наслаждался общением с Ай. Даже странно. Какая-то она не такая сегодня. Баня подействовала, что ли? Если так, то пусть хоть каждый день ходит, дров не жалко, а так хоть на человека стала похожа.
        Свое мнение я оставил при себе. Ай смеялась от души, а я с удовольствием наблюдал за ней. Ей идет улыбка - простая, даже немного наивная, но честная, не ехидная. Меня понравились её волосы. Теперь она выглядела… привлекательно, что ли? Да и раньше… А, ну эти мысли к тору.
        Без вечно витающих над головой локонов она выглядела, как обычная девушка. Ничто не выдавало в ней Эл Тайн. Возможно, если бы это было так… Но нет, это уже за гранью фантастики. Я тряхнул головой, отгоняя странные для меня мысли, и быстро отложил все в долгий ящик.
        - В конце-то концов, Вэл, зачем я сюда пришла. Я хотела спросить, когда мы в деревню магов-то собираемся? Заболтал ты меня совсем. Вот уж действительно чудо из чудес!
        - Тебя это так интересует?
        Она фыркнула и скривилась.
        - Вэ-э-эл… Ну неужели не понятно? Раз спрашиваю, значит интересует! Стала бы я просто так языком чесать.
        Я усмехнулся. Похоже, сейчас она сказала откровенную чушь и сама это не поняла.
        - Ну, конечно, ты бы не стала. Кто угодно, только не Эл Тайн. Завтра днем отправляемся.
        Ай прищурилась, пытаясь понять, смеюсь я или говорю в серьез. Я был серьезен, как никогда!
        - Кто еще с нами? - требовательно и с откровенной подозрительностью спросила она.
        - Вэкса. Нужно вернуть её в Училище. Пусть с семьей хоть повидается, а потом учиться едет. Что ей тут сидеть без дела?
        - Без дела, это уж точно! Без дела бабы звереют. - фыркнула Ай, и подперла голову руками. - А зачем тебе туда так резко понадобилось, а? Ты ведь даже не боишься вести туда своего заклятого врага! А вдруг я какие-нибудь стратегические секреты вызнаю и сбегу? Расскажу все Семье и мы вас быстренько…
        - А ты сама в это веришь? - я улыбнулся.
        Она отвела глаза и пожала плечами.
        - Ну, я же Эл Тайн! - это с откровенной гордостью, - А вообще, если честно, зачем?
        Откуда столько подозрительного любопытства? Хм, что же, скажу ей правду. Почти правду.
        - Ради девушки.
        - Девушки??!!! - воскликнула Ай и резко встала, опрокинув стул.
        - Да. Ради самой лучшей девушки на свете. Я давно с ней не встречался и очень по ней соскучился… Почему у тебя такое выражение лица? Я что, не человек? Не могу скучать по кому-нибудь?
        - Девушка… - пробормотала Ай. Говоря на простом языке, Ай пребывала в глубоком шоковом состоянии. Она тупо смотрела в пол широко открытыми глазами.
        - Ай, что с тобой? - я потрепал её за плечо.
        - Мне… Мне надо идти. Срочно. Как соберемся отправляться, ты мне крикни. Не боись, я не опоздаю и не забуду, хотя кто знает, память у меня девичья, а жаль… Это, знаешь ли, немного неудобно… В некотором смысле… Короче, спасибо за веселое время препровождение, я пошла, - она вылетела из лаборатории, не удосужившись закрыть за собой дверь.
        Почему она так отреагировала? Я ей про сестру говорил, не врал, ничего не выдумывал, а она, кажется, что-то не так поняла. Очень удивлюсь, если Ай никто еще не сказал, что у меня в Деревне Магов живет сестра. Если не сказали, то это все объясняет, а если рассказали, то это очень и очень странно… Я мысленно махнул на все рукой. Позже разузнаю, что задумала Ай. А уж я-то точно узнаю…
        Айлисса.
        Людям свойственно удивляться. Удивляться и показывать свое удивление, но я-то маг!!!
        Иллана-заступница, Духи, Боги и Хранители!!! Что же это творится, а? Что же делается! Как!.. Как такое возможно!!! Только, понимаешь ли, свыклась с мыслью, только собрала в сознании цельный образ этого и - на тебе! Оказывается, что у этого… мага есть "самая лучшая на свете девушка"! Обалдеть можно! У этого… этого… предателя просто напросто, кто-то есть! Столько времени пудрил всем мозги, изображал закоренелого холостяка, а сам!.. Ловелас местного разлива!.. А знаете… Это уже попахивает гаремом! Во всяком случае, все предпосылки есть! У него, случаем, Эл Тайн в роду не было?..
        Только, вот, как-то неумело он приучает девочек друг к другу! Две готовы вцепиться друг другу в горло, а третья вообще остается Леди Инкогнито!.. нет, все же мой отец действовал в свое время намного профессиональнее. Может, попросить его дать мастер-класс всем желающим? Я смотрю, спрос на подобные навыки будет отличным! А что? Заодно и денег заработаем!..
        А интересно, какая она, лучшая на свете девушка Т'Минна?
        - Что? Кого ты имеешь в виду?
        Упс… Мой язык меня предал… А я и не заметила, что начала говорить вслух…
        Я поспешно натянула на лицо ничего не понимающее выражение и с недоумением посмотрела на Сару.
        - Привет, Сара. Как дела?
        - Как сажа бела! Мы с тобой сегодня уже виделись. Так про кого ты там говорила, насчет девушки Вэлмира?
        Я сделала круглые глаза.
        - Сара, ты о чем?
        Она смерила меня раздраженным взглядом. Н-да… Пожалуй, я переборщила с доброжелательностью.
        - Можешь не притворяться, - небрежно сообщила она, - Я все слышала.
        - Что ты слышала? - так, а теперь надо бы узнать, что именно из своих мыслей я успела растрепать…
        - Сама знаешь! - начала заводиться служанка. Совсем офанарела! Как она со мной разговаривает?!
        - А вот и нет! - нагло заявила я и сложила руки на груди, - Ты что, повторить стесняешься, али язык заглотила?
        Девушка покрылась равномерным багрянцем ярости и сжала кулаки.
        - Ой-ой-ой! Сейчас меня будут бить! Страшно-то ка-а-ак!.. - и улыбнулась во все зубы.
        Сара задохнулась от возмущения и, пылая праведным гневом, шагнула ко мне. Создавалось четкое ощущение, что сейчас эти самые зубы мне будут выбивать… А с чего? Она первая юлить начала!
        - Вэ-э-эл!!! - тоненько заверещала я, прекрасно зная, что маг не обратит на мои вопли никакого внимания, - Меня тут би-и-ить бу-у-удут!!!.. Полюбоваться не хочешь?
        Неужели это ревность? Иначе с чего Саре резко бледнеть и покрываться ярко-красными пятнами? А ведь она совсем недавно меня убеждала, что все, Т'Минн ей больше не нужен. Что «старый» маг трагически скончался, а вместе с ним скончались и чувства? Эх, девичья память!
        Страшна женщина в гневе! Особенно в том случае, если даже самой себе не может объяснить его причину!.. А может, она ревнует его ко мне, как друга?.. Дескать, с ней он поделился тайной, а со мной - нет. Вот умора! Меня! Меня подозревать в дружбе с Т'Минном! Большего извращения я в жизни не слышала!
        - Я тебя совсем не понимаю, - внезапно успокоилась Сара и опустила руки. В ее глазах даже появилось что-то вроде грусти, - Мы же нормально разговаривали. Мне даже показалось… Показалось… Показалось, наверное. Раз ты снова… начала…
        Не совсем понимая, для чего начала разговор, девушка замолчала и мрачно уставилась в пол. Повисла гнетущая тишина.
        - Ой… - Мы с Сарой вздрогнули и одновременно развернулись. От наших «теплых» взглядов Вэкса попятилась, но, видимо, вспомнив кто здесь боевой маг, распрямила плечи, дерзко вздернув подбородок, - Что вы здесь делаете? - холодно спросила она и величественно нахмурилась.
        - Деремся, - мило ответила я и хихикнула. По-моему, этими своими гримасами Вэкса пыталась нас впечатлить. Щаз-з-з! Да после Вэла мне сам Ктанат не страшен!. Рядом фыркнула Сара. Тоже, видимо, оценила.
        - Что смешного?
        Я быстро-быстро закивала, обходя магичку по кругу и осматривая, словно сердобольный доктор безнадежного пациента.
        - Нет, милочка, вы не вникли в саму суть ситуации, - елейным голоском пропела я, потирая пальцы обеих рук, - Весь вопрос не в том, что мы, низкорожденные слуги и необразованные приживалы, а вы, о, благородная госпожа, здесь делаете!
        Вэкса щелкнула челюстью и как-то слабо возмутилась, вращая глазами:
        - Я имею полное право здесь находиться! Я невеста Вэлмира и!..
        - Вот те раз! - я уперла руки в бока и лихо подмигнула Саре, - А я и не знала, что для того, чтобы находиться в коридоре, нужны какие-то особенные, не побоюсь этого громкого слова, интимные отношения с Т'Минном! Да, нехорошо, нехорошо… Значит, это место особенное, да? И в чем же эта особенность проявляется? Может, эти места чем-то помечены? Расскажите, будьте так великодушны, а то я, не дай Духи! по незнанию нарушу границу! А незнание, как вы, несомненно, прекрасно знаете, не освобождает от ответственности. Так что придется выходить замуж… Меня ж потом буквально разорвут на части толпы обманутых невест! Да, кстати… - я слегка наклонилась и доверительно заглянула Вэксе в глаза, - Давно хотела спросить - а Вэл-то хоть знает, что у него есть невеста?..
        Девушка гневно дернулась.
        - Да нас обвенчали еще в младенчестве! Да он!.. Да я!.. Да мы!..
        - Да ты!.. Да вы!.. Да они!.. - передразнила я и начал с легкой улыбкой наблюдать за ее метаниями. Вэкса хватала воздух ртом, словно рыба, выброшенная на берег, ей явно не хватало слов. Вот и вся хваленая образованность! Словарный запас - с гулькин нос!
        - Смотри! - я толкнула Сару в бок и кивнула на магичку, - Вроде бы потомственная аристократка, а так - чайник чайником! Только пара из ушей не хватает для полного сходства!
        Сара против воли хихикнула, чем заработала полный ненависти взгляд, и опустила голову, завесившись волосами. Вэкса испепеляюще посмотрела на меня.
        - Н-да, а вот теперь ты больше напоминаешь кипящий котел на углях! - я откровенно глумилась, - ты с кашей или с ухой?
        Как ни смотри, а ничего обидного я не говорила. Более того - я несла полный бред, над которым в обычном состоянии она бы только посмеялась. Но ревность, окутавшая ее сознание, откинула ее на полтора десятка лет развития назад, собственно, и реагировала она соответственно - как ребенок. А для того, чтобы обидеть ребенка много не надо - рожа понаглей, интонации попрезрительней, оскорбления пооткровенней и полное игнорирование попыток защититься.
        - Все! Надоело! Я не могу здесь больше находиться! - наконец, взорвалась магичка и, дернувшись, гордо поплыла вниз - к входной двери. Подразумевалось, что мы должны броситься за ней, слезно умолять остаться и вымаливать прощение. Ага. Прямо сейчас.
        С каждым шагом Вэкса двигалась все медленней и к тому моменту, когда добралась до двери, практически ползла. Поняв, что останавливать ее никто не будет, девушка развернулась, собираясь сказать что-то резкое и высокопарное, да так и застыла с открытым ртом. Уж я-то постаралась! Стояла, смахивая воображаемые слезы и махая белым платочком. Сара же откровенно ухмылялась.
        - Хорошо, что Вэкса была магом пути… - сообщила я надломленным голосом, склоняя голову на бок и еще активнее размахивая платочком, - Хоть до леса дойдет, не заблудится, - и всхлипнула.
        - А почему "была"? - полюбопытствовала Сара, не отрывая торжествующего взгляда от соперницы. Я грустно вздохнула и добавила во взгляд мировой скорби.
        - Как почему? Все потому же… Пройдет она пару длин, там ее волкодлаки и схарчат. Ты же знаешь, не все они такие человечные, как друзья нашего Т'Минна. А Вэл приручил пару стай и выпустил в лес. Должен же кто-то охранять границу! А так, зайдет армия противника в лес - и все! Противник повержен, кладовая забита запасами мяса на зиму по самое не хочу… Идиллия. Единственное, что мешает полностью расслабиться - многочисленные жалобы из местной больницы, - Сара уже начала привыкать к моей привычки стебаться над всеми и всегда, поэтому только вопросительно кивнула. Я послушно пояснила, - Стоматолог работает по сорок часов в сутки.
        - При чем здесь стоматолог?.. - зло зашипела Вэкса, нервно оглядываясь на открытую дверь. Боится, что кровожадные монстры накинуться на ее ничем не защищенную спину. Да… трусиха! А еще магом зовется! Себе подобных боится! Хех! Учиться лучше надо! Даже я знаю, что волкодлаки - это колдуны, имеющие еще одну ипостась и принявшие Зов Предков.
        - Зубки болят. А ты была бы счастлива, сжевав рыцаря в латах? Кольчуга между зубов застревает, копья в десны впиваются…
        Я дождалась полного внимания со стороны девушек, прокашлялась и подперла голову рукой.
        - Может, завтра пойдешь? По свету все сподручнее, - нерешительно предложила Сара, смотря на меня в некоторой рассеянности и хлопая глазами.
        Я прищурилась.
        - Да, оставайся. Поговорим, хоть, напоследок нормально, посидим…
        Вэкса хотела было презрительно поморщиться, но, взглянув в мои веселые глаза, передумала и согласно кивнула Саре.
        - И где будут эти… посиделки?
        - У Сары в комнате, - поспешно вставила я, подмигивая служанке, - Наконец и решим, кому бегать за… Кому достанется маг.
        - И как ты это узнаешь?.. - с сомнением во взгляде уперла руки в бока магичка. Хм, кажется, она и сама не рада, что решила показать норов на ночь глядя!
        - Легко! - я движением фокусника щелкнула пальцами, - Мы погадаем.
        - Интересно, и почему это не пришло мне в голову? - ядовито поинтересовалась Вэкса.
        - А ты перестань делать такое умное лицо, - а что, хороший совет! - А то мысли пугаются! Думают, что их у тебя итак больше, чем достаточно и не решаются приходить в голову к такой грозной магичке.
        - А мы на демона не нарвемся?.. - испуганно спросила Сара, зачем-то оглядываясь по сторонам.
        Мы с Вэксой понимающе переглянулись.
        - Какой демон, Сара, ты о чем? - я приложила ладонь к ее лбу. Жара вроде нет. Странно…
        - Это все дурацкие суеверия, - с превосходством начала магичка, приобретая потерянную уверенность прямо на глазах, - Глупость! Необразованные крестьяне считают, что по ту сторону зеркала находится Пандемониум… - она даже фыркнула, выражая свое отношение к данному утверждению, - И его жители только и делают, что ищут способы прорваться к нам и заполучить пару-тройку невинных душ. Бред! Кому они нужны? - я согласилась и склонила голову на бок, наблюдая за служанкой.
        - Ничего не знаю насчет этого вашего Пандемониума, - не менее уверенно, чем Вэкса, парировала Сара, - А вот демоны действительно существуют и прорываются в наш мир. Я сама видела! Мы с девчонками гадали и…
        - После скольких литров бражки вы гадали? - насмешливо поинтересовалась Вэкса.
        - Нескольких! Я вообще не пью!
        Я фыркнула. Ну-ну. Не пьет она. А кто вылакал бутылку мухаморовки практически в одну харю?..
        - Да не может полная бездарность вызвать демона! Даже при всем своем желании! Даже с верно начерченной пентаграммой, точно выбранным положением силовых линий и расположением звезд! А у вас, как я думаю, даже этого не было! Вот видишь! Не каждый маг, да что там маг! Не каждый демонолог сможет подчинить демона, а большинство из тех, кто может, просто не рискнут! Кому ты вообще лялякаешь, у меня брат - дипломированный демонолог, так что не надо!
        Сара уперлась рогом и не желала принимать доводы разума.
        - Между прочим, мне сам Вэлмир сказал, что это был демон! Так что все! Баста!
        - Да он наверняка над тобой, дурой, подшутил! - всплеснула руками Вэкса.
        - Вэлмир? Нет, не думаю. Это был демон!
        - Да если бы это был демон, вместо поместья здесь стояли бы только развалины!
        Сара гневно нахмурилась.
        - Вэлмир очень сильный маг! Неужто не смог бы он прогнать нечистого? Ты просто не веришь в него, а любви без веры не существует! Значит, ты его не любишь, так ведь, Ай? Ай?..
        Они обе, с ясно написанным удивлением на одинаково упрямых лицах посмотрели на меня. А что я? Я ничего и не делаю. Я просто сползла по стеночке и тихонько всхлипываю, не в силах смеяться нормально. Значит я - демон? А что-нибудь более оригинальное Вэл придумать не смог? Ах, да, забыла. У него же проблемы с воображением!
        - И как он выглядел? - решив не обращать внимания на мою тихую истерику, продолжила спор магичка.
        - Страшный! - Сара передернула плечами, - С огромными клыками и когтями, со шпорами, чешуей, змеями вместо волос и хвостом с кисточкой. А глаза злые-презлые…
        - Нет, это не демон, это какой-то урод! - усмехнулась Вэкса.
        - Как ты кисточку успела рассмотреть? - сквозь беззвучный хохот спросила я, пытаясь поднять на ноги. Не получилось. А все из-за очередной реплики Сары.
        - Конечно! Я когда на него прыгнула и за хвост тянула кисточку-то и заметила. Даже вырвала кончик!
        - Чего ж ты тянула? - опешила Вэкса, ничего не понимая. Да, тут грех не поверить! Слишком уж натуралистично служанка монстра описывала. Вот кабы я сама этим самым монстром не была, точно бы поверила!
        - Так он же за нами гоняться стал! Чуть Эдну не проглотил!
        - Сара! Кончай врать! - так, на моей памяти, Вэкса впервые назвала служанку по имени, - Демоны не едят людей!
        - Так ты сомневаешься в словах Вэлмира Т'Минна?!..
        - Так это он тебе сказал? - наконец-то дошло до магички и она едва не села на пол от неожиданности. Но там уже валялась я, так что пришлось ей схватиться за стену и устоять на ногах.
        - Конечно, - самодовольно улыбнулась Сара и сложила руки с видом победителя, - Он его изгнал, а потом сказал, что мы вызвали не духа, а демона. Демоны любят молодую кровь, так он сказал, а в тот момент на небе как раз сошлись эти, как их… Короче, все, что надо было - сошлось, вот и все.
        - Да?.. - мир Вэксы в ее сознании стремительно рушился. Она явно не знала, кому из своих идеалов верить - Вэлу или книге. Н-да, тяжелое решение, что еще сказать.
        - То, что меня чуть не сожрали настолько смешно? - внезапно обратилась ко мне Сара и оскорбленно поджала губки.
        - Да… - простонала я. Ну, Т'Минн! Зря я на него наговаривала - фантазия у него через край плещется! Это ж надо было такое придумать! В небе сошлись звезды! Ужас какой! - Знаешь, Сара, просто там, где я жила, существует такая традиция - все рассказы героев сопровождать смехом.
        - Зачем?
        - Как это?! Ведь после всех своих героических приключений рассказчик остался жив и мы искренне этому радуемся.
        - Странная какая-то традиция…
        - Сама ты странная! - обиделась за свою придумку я.
        - Но раньше ведь ты не смеялась! - задала каверзный, как она думала, вопрос служанка.
        - А раньше от первого лица ничего и не рассказывали!
        - Я рассказывала! - вставила Вэкса.
        - Так я и смеялась. Что, не помните?..
        На несколько минут воцарилось молчание.
        - Тогда ладно, - важно кивнула Сара.
        - Так мы будем гадать или нет? - поторопила Вэкса. Ух ты, как загорелась идеей… А! Точно! Мухлевать собралась! А вот фигу с маслом!
        - Будем. Сара! Веди!
        Служанка пожала плечами и без возражений, видимо, все еще раздувалась от осознания собственной значимости, повела нас в свою комнату. Впрочем, ее комната практически не отличалась от той, в которой служанки гадали в прошлый раз. Даже стол был точно таким же - большим и круглым.
        - Что будем делать? - поинтересовалась Сара без особого энтузиазма, - Что-то у меня нет никакого желания вызывать духа и чегой-то от него требовать.
        По спине пронесся целый табун мурашек. Да, не стоит этого делать, духов мне и в зеркале хватает.
        Вэкса задумчиво покрутила зачем-то вытащенный из голенища сапога нож и, вздохнув, положила его на стол.
        - На кого острие укажет, тому и судьба, - предложила она.
        Что-то мне это напоминает… Одну не безызвестную игру. Надеюсь, целовать победителя в темноте не обязательно?
        - А ты не будешь мошенничать? - прищурившись, спросила я. - Все-таки нож твой, предложила тоже ты… Это на многое может повлиять…
        Вэкса сделала такие честные и оскорбленные глаза, что сразу стало ясно - будет.
        - Нет, этот нож не подойдет, - с полной уверенностью сказала я, и вера моя в собственные слова была непоколебима. Как у рыцаря, уверенного в том, что все Святые действительно святые и Земля плоская, - Он же не ритуальный - соврет.
        - Не соврет, - обиделась за свой нож Вэкса.
        - А я говорю - соврет! ты же им не только для гадания пользовалась. А тут как с колодой карт… - продолжала упираться я.
        - Так давайте и поступим, как с колодой! Пусть на нем нецелованная девушка посидит!
        - Так это ж только к картам применимо… - попыталась влезть Сара.
        - Это применимо ко всему! - сказала, как отрезала магичка и мы коллективно задумались.
        А вот проявлять инициативу никто не торопился. Сара искоса взглянула на Вэксу и покраснела. Ну, с ней все ясно. Ай-яй-яй! А еще к Вэлу какие-то претензии! Магичка же принял донельзя гордый и невозмутимый вид, дескать, только попробуйте что-нибудь сказать! И эта, видно, тоже. Ой, ма-ать…
        - Ладно. Я посижу. Давай сюда.
        На меня воззрились в немом изумлении. А я даже не смутилась. Почти. Просто у меня кожа бледная. И слишком уж сильно они удивились. И вообще, почему я должна оправдываться?!
        - А дружеский поцелуй считается? - все же поинтересовалась я, кроме всего прочего, вспоминая и нашу с Вэлом «свадьбу».
        - Смотря насколько дружеский! - лукаво хихикнула Вэкса.
        - Давай ножны, - может, Вэла попросить, чтобы он клинок зачаровал? Ага. Так он и поможет! Начнет же все расспрашивать, выпытывать…
        Сара достала из дальнего угла шкафа свечи и, сдернув скатерть, приклеила их воском прямо к покрытой лаком столешнице. Хотя, мне-то что? Саре ведь потом убираться!
        Вэкса тем временем закрыла окна и плотно сдвинула тяжелые шторы. Зачем? На улице итак темно - почти ночь, считай! Неужели испугалась, что в результате нашей «ворожбы» с ближайшего кладбища поднимутся толпы зомби и кинуться лобызать пятки своим повелительницам? Кстати, надо бы узнать, есть ли здесь где неподалеку могилы. Я, хоть и маг крови, но некромантию, как подраздел темной магии, тоже изучала! Нет, поднять полноценного зомби я не смогу, а вот призвать что-то вроде привидения (это как раз из тех, что бродят по коридорам и гремят цепями. Тупейшие создания, если честно), а потом развоплотить, у меня сил должно хватить. Правда, тор его знает, как поведут себя духи Т'Миннов… Но ничего, справлюсь, смогла же я дружески поболтать с Кассандрой?..
        Девушки медленно подошли к столу и, не отрывая подозрительных взглядов друг от друга, чинно уселись напротив.
        Я торопливо задвинула собственный стул под стол и встала у Сары за спиной. А! Точно! Теперь я поняла, что это действо мне напоминает! Дуэль! Не хватает только секунданта для Вэксы, холодного оружия и салюта шпагами. Хотя… Холода хватает во взглядах!
        Ну, раз досталась роль секунданта, придется следить за честностью «поединка».
        Девушки взялись за руки и, закрыв глаза, затараторили какую-то абракадабру. Вот детский сад! Как будто Вэкса не знает, что…
        - Что?!
        Я, как ни странно это признавать, довольно ограниченная магичка. Потому как кроме магии крови и зачатков общей темной магии, в том числе и некромантии, ни разбираюсь ни в чем. Именно поэтому Вэкса и не разглядела во мне мага. И именно поэтому я не чувствую колдовства Вэла. К тому же, в бытовой магии я такой же профан, как и Сорт в балете, но… Вэл сильный маг, и я не замечу, если он будет, совершенно не скрываясь, оплетать меня грубейшей сеткой ловушек. Но вот Вэкса - другое дело. То ли сама магичка не сильна в этой области, то ли у меня из чувства ответственности проснулись какие-то способности, сей факт не важен, но я ПОЧУВСТВОВАЛА, что что-то меняется… А дальше началось вообще нечто невероятное. Каким-то макаром, вот честное слово, до сих пор не понимаю как, мне удалось увидеть эфирное пространство, и я СОБСТВЕННЫМИ глазами наблюдала за плетущимся вокруг кинжала заклинанием уз… Да, подобный фокус может проделать любой, даже самый захудалый боевой маг, в Училище этому наверняка учат в первую неделю первого курса, но так то боевой маг!!!.. Стоит ли говорить, что я ОЧЕНЬ удивилась? Удивилась, но
наваждение не отпустила. Еще чего не хватало, такой шанс проворонить!
        Мысленно ухмыльнувшись, я потянулась и, о, чудо! смогла притронуться к творящемуся заклинанию. Узами, значит, балуемся? Как нехорошо! Как непредусмотрительно плести подобное заклинание в присутствии Эл Тайн"9"!
        Можно сказать, Вэкса сама мне помогла. Мне вообще практически ничего не пришлось делать.
        В самом конце, магичка хотела завязать «узел» на себя и аккуратно заправить «кончики» силы в плетение. Вот только… она промахнулась! Да, промахнулась! Что ни говори, а узы - совсем не ее профессиональное направление.
        Я успела как раз вовремя. Открыла глаза, а девушки уже внимательно наблюдают за вращающимся вокруг своей оси ножом. Эх, был бы при мне мой ритуальный нож, гадали бы им, и не пришлось бы тут стоять, мучиться! Но нет! Его заныкал Вэл!
        А, ладно, хватит катить бочку на мага, использовать мой нож все равно бы не получилось - хоть он и прелесть как красив, но на нем вытравлено клеймо Эл Тайн, не при Вэксе будет сказано…
        Интересно, а я смогу опять увидеть эфир?.. Попробовала. Не получилось. Что ж, спонтанно открывшиеся способности так же спонтанно и исчезли. Наверное, все из-за эмоций.
        А пока я размышляла, отдалившись от реальности, произошло много чего. Когда раздался громкий и ни на что не похожий звук, я резко подскочила и хорошенько так вписалась коленкой в спинку стула. Больно-то как…
        Подняла глаза, решая, кого из виновных покалечить первой, да так и замерла.
        Обе девушки верещали так, что уши закладывало. Все различие было только в том, что Вэкса, издавая эти странные звуки, смотрела на нож, а Сара на потолок.
        Нож?! Э-э-э?
        Я в полном замешательстве уставилась на этот "предмет для резания". Товарки, одна в великом горе, другая в порыве счастья, просто не заметили то, что сразу заметила я. Оружие, ставшее невольным виновником настолько горячих эмоций, указывал не на Вэксу, как бы ей этого ни хотелось, и ни на Сару, хотя именно так они обе подумали. Острие смотрело НА МЕНЯ!
        Я выругалась. Вот идиотка! Умудрилась же, бестолочь бесталанная, сделать то, что не смогла сделать уже практически дипломированная магичка! Вот только завязала заклинание на себе, а не на служанке!
        Для верности я качнулась в сторону. Лезвие дрогнуло. Тор… Если они остынут, придут в себя и заметят… То будет мне много счастья!!!
        Но мне повезло. Вэкса, вся в гневе, схватила нож. То ли Сару решила прирезать, то ли с жизнью покончить, все не то!.. О! Мне престо невероятно, сказочно, чудесно повезло!.. Она порезалась. Это был шанс. Я сосредоточилась и резко сжала кулак, моля всех Богов о том, чтобы все получилось. Кровь впиталась в металл, нож на мгновение неярко вспыхнул и освободился от чар.
        Мне повезло дважды. Вэкса и в этот раз ничего не заметила.
        Магичка зашипела и прижала ко рту порезанный палец, кого-то невнятно проклиная. Сара демонически расхохоталась. Ого. Не замечала за ней раньше такого…
        - Теперь он мой! - торжествующе улыбнулась служанка, - Сама Судьба благоволит мне!
        Вэкса зло скривилась и фыркнула. На дне ее небесно-голубых глаз плясало багровое кровожадное пламя.
        - Ну, уж нет! Завтра с утра мы уезжаем на целых две недели. Далеко. Тебе не добраться. Чуешь, чем пахнет? Природа, красота, романтика, мужчина, женщина…
        - Он никуда не поедет! - запаниковала служанка, но попыталась это скрыть. Не получилось.
        - Поедет. - Спокойно улыбнулась магичка. Сара нервно дернулась.
        - Не поедет!!!
        - Ты посмеешь сказать хоть слово против?!..
        Ой, мать… Бедный Вэл… Мне его даже жалко…
        Вэлмир.
        Я готовился ко сну. Первый этап приготовления эликсира завершен, продолжить можно будет уже через две недели, а пока надо дать ему настояться. Я с огромным удовольствием стянул с себя рубашку. Неужели, покой и отдых, наконец-то вы пришли. Как мне вас не хватало. Уже предвкушая, как рухну на кровать и просплю часов десять, я стянул пояс и…
        В дверь постучали. Я устало вздохнул - сглазил. Кому я так поздно понадобился?
        - Да, - немного резче, чем надо, крикнул я, натягивая рубашку.
        Дверь бесшумно отворилась и в комнату вплыла Вэкса, одетая в ночную сорочку. Довольно… откровенную.
        - Вэлмир… ты уже спать собираешься? Хорошо… - она склонила голову на бок и, принялась разглядывать меня. Как не вовремя она вошла, похоже на точный расчет… Они что, специально стоят под дверью в ожидании, когда я начну переодеваться?
        - Как видишь. Чего ты хотела?
        - Я?.. Да так, ничего, мимо проходила. Поездка на завтра не отменяется? Планы не изменились?
        Они что, сговорились? В глубине души я начал подозревать, что так оно и есть. Постоянно спрашивают и делают одно и то же. Неужели целенаправленно выводят из себя?
        - С чего бы вдруг?
        - Ну… не знаю… ты же такой занятой… - она типично женским жестом поправила волосы и сделала шаг ко мне.
        Был порыв попятиться, но я сдержался. Еще подумает, что я ее испугался.
        - Нет у меня никаких других дел. Если не возражаешь, я хотел бы лечь спать, завтра трудный день, тебе бы тоже не мешало выспаться…
        - О, да-да, конечно, ты прав, Вэлмир… - она дернула практически оголенным плечиком, - Хочешь, я лягу с тобой? - и сделала еще один шаг ко мне.
        Я поперхнулся. В принципе, я подозревал, зачем она здесь в таком виде появилась, не понять было бы верхом тупости, но что бы… так откровенно себя предложить!
        - Что-о-о?!
        Она что, с ума сошла?!
        - Ну… - девушка скромно потупила взор и очаровательно покраснела, однако ухитрилась при этом бросить на меня такой томный взгляд… - Мне одной так страшно в комнате… Она такая темная, мне даже иной раз кажется, что стены давят на меня… - она очень эмоционально изобразила, как "стены давят на неё", при этом опуская бретельку.
        А вот это уже совсем…
        - Нет, - холодно сказал я и, отвернувшись, продолжил расправлять кровать. Вот уж в моей собственной спальне меня еще никто не пытался соблазнить.
        - Почему? - искренне удивилась она и бегло осмотрела себя. - Там так темно…
        - Темно - зажги огонек. Все, иди спать.
        Она упорно оставалась на месте и дерзко смотрела мне в спину.
        Пришлось оборачиваться к ней и приглашающе распахивать дверь.
        Рехнулась совсем эта магичка! Надо же так? Как она до такого додумалась только? С чего бы вдруг, такая скромная девушка и вдруг… Или все проще - Вэкса сошла с ума. Да, надо будет завтра ее осмотреть. Только… в присутствии Эл Тайн, пожалуй…
        Потушив свет, я забрался под одеяло. Хорошо… Нужно выспаться перед завтрашним днем, столько всего предстоит. Да, надо бы не забыть спросить, почему Ай так боится перемещаться. Странно это все, никогда о таком не слышал. Может, ей сам процесс неприятен? Интересно почему? Надо будет спросить - может, смогу чем-то помочь.
        Мысли начали разбегаться и я уже почти заснул, как… едва слышный скрип двери. Я мгновенно проснулся и притворился спящим. Парадокс.
        Кто-то на цыпочках крался через комнату, судя по четкой направленности, к моей кровати. Я едва не застонал. Далась она им!
        По звукам и манере ходьбы, к нам пожаловала Сара. Она тихо опустилась на край одеяла, помялась, осторожно подобралась ближе и склонилась надо мной.
        - И что мы тут делаем? - спросил я, открывая глаза.
        - Я?.. Э… Я пришла… Мне кажется… - она навалилась на меня. - Ах, Вэлмир! Да у тебя жар!
        - Нет у меня жара! - оповестил я, откатываясь в сторону. Сара не отступала.
        - А я говорю есть! Может, ты никуда не поедешь завтра? Полежишь, отдохнешь, пока тебе легче не станет! Я буду рядом, и буду делать все, что ты только скажешь! - она обворожительно улыбнулась. Только губы нервно дергались.
        Я настороженно наблюдал за девушкой, стараясь предугадать каждое ее движение и не попасться.
        Это уже что-то новое. Одна пытается весьма странным способом… убедить ехать, вторая тем же самым способом убеждает остаться. На два лагеря разделились. Духи, что творится у меня в доме! А все из-за этой Эл Тайн. Это после её появления дом встал вверх дном.
        - Сара, - я старался, чтобы мой голос звучал непринужденно. - Со мной все в порядке. У меня нет жара, у меня нет лихорадки, я в трезвом уме и в твердой памяти. А вот насчет тебя… Ты не заболела, нет? Нет? Тогда уйди из моей комнаты, я очень хочу спать.
        - Но…
        - Я, кажется, внятно сказал, что хочу, чтобы ты ушла.
        Она соскочила с кровати и неуверенно замерла на месте.
        - Может, ты все-таки не поедешь? - умоляюще вымолвила она.
        - Повторить?
        Сара внезапно переменилась. Гордо выпрямилась, приняв вид оскорбленной королевы, хмыкнула и вышла из комнаты. Что за дерзость? Им что, заняться больше нечем? Понапридумывают себе всякую чепуху, тор знает что твориться! Я бы подумал, что это задумка Эл Тайн, как раз в ее стиле, но Вэкса вряд ли пошла бы у неё на поводу. Сара - да, но не магичка. Здесь другое.
        Кто-то снова вошел в комнату. Я сжал зубы, дабы не сорваться и не наорать. День, вернее, Ночь отрытых дверей, дракон бы вас всех побрал, я спать хочу.
        На этот раз непрошеный посетитель крался очень профессионально, шаги почти не были слышны. Вот Сара точно не смогла бы их услышать. Так ходят боевые маги, следопыты, воры и… маги пути. Вэкса. Её выдавало дыхание - оно было слишком частым и прерывистым, как будто она шла на очень рискованное предприятие. Мне стало даже немного смешно оттого, что я уже начинаю угадывать, кто же это из девушек пожаловал в мою комнату поздно ночью.
        Вэкса так же, как и Сара, заползла на кровать, прислушалась, нырнула под одеяло и прильнула ко мне.
        - Ты что-то забыла, Вэкса? - спросил я, не шевелясь.
        Она дернулась от испуга, но не растерялась - снова стала приближаться ко мне.
        - Ну… Я ничего не могу поделать со своим страхом. В моей комнате так темно и мне стало очень страшно…
        - А идти ко мне в темную комнату, через темный коридор, по темной лестнице тебе было не страшно, значит?
        - Конечно, нет! - горячо заверила она. - Ведь я знала, что иду к тебе, это давало мне храбрость…
        Я не мог не улыбнуться такому оправданию. По-моему, кто-то перечитал женских романов.
        Усмехнувшись, я сразу посерьезнел и жестко сказал:
        - Вон. - Пора с этим завязывать. Жалко, конечно, ее, но…
        - Что? - Вэкса удивленно приподнялась на локтях.
        - Вон, - грубовато, но у меня нет настроения придумывать что-то другое.
        - Ты хочешь, чтобы я ушла?
        - Да. - Боги, я хочу, чтобы ты заперлась в своей комнате и не показывалась вместе с Сарой хотя бы до обеда!
        - Но почему…
        - Потому что, Вэкса! Я спать хочу, такое объяснение подойдет? - кажется, я сказал что-то не то… Но мне все равно! Я уже не соображаю.
        Она выпрямилась, поразмыслила, но все же встала и вышла из моей комнаты. Кажется, я дал ей надежду… Надо было сказать, что она мне не нравится, как же я не подумал…
        Никто больше не приходил, и я уже начал засыпать. Состояние было между бодрствованием и сонной ленью. Кажется, бессонница отступает… И тут с мерзким скрипом снова открылась дверь. Вошла Сара.
        - Сара, я кому сказал уйти?!
        - Вэл, я…
        - В конце концов, в этом доме есть хоть один нормальный человек?! Ну или хотя бы маг?! - я осекся. Из магов в доме было якобы двое, и под мое определение Вэкса явно не подходила. Надеюсь, Сара не знает, что Ай тоже волшебница, хотя я не люблю такое определение. Но Ай на гордое название «маг», кажется, не тянет. - По-моему, хозяином в этом доме все еще считаюсь я, или не так?! Почему к этому так сложно привыкнуть? Пять лет, Сара, уже пять лет прошло! Сколько еще можно ждать, чтобы заслужить к себе должное уважение?
        - Вэлмир, я…
        - Я тебе приказал - уйти! Почему ты вернулась? Ты не признаешь меня хозяином этого дома?
        Сара хотела что-то возразить, но вместо этого вздохнула и тихо сказала:
        - Да, господин. Я ухожу.
        Она понурила голову и вышла.
        - Сара, что случилось? - почти сразу раздался голос Марши под дверью. - Я слышала, как Вэлмир кричал.
        - Ммм… Да, бабушка.
        - Кстати, а что ты тут делаешь?! В таком виде?! А ну, марш спать! Ишь, расходилась! Конечно, замучила его со своими разговорами, с чего бы это мальчик довольный был!!! Ты, поди, разбудила его, а Вэлмиру вставать завтра и в дорогу!
        Я едва сдержал смешок.
        - Но бабушка!..
        - Никаких бабушек! Быстро спать!
        Сара зашаркала ногами по полу. Пошла. Надо будет попросить Маршу научить меня командному голосу, может, и меня все будут с первого раза понимать?
        Одной меньше. Жаль только, что это не конец, теперь очередь Вэксы, заявится ко мне, это уж точно. Будем ждать, спать я теперь опасаюсь.
        Чтобы не заснуть, я взял кинжал в руки, обратил. Даже пожалел, что это артефакт и его не нужно точить, было бы чем занять себя.
        Упер меч острием в пол и стал вертеть его в руках, от чего в ковре вскоре появилась дырка. Ну и ладно.
        Вэкса не заставила себя долго ждать. Вошла так же тихо, не издавая ни единого звука.
        - Скажи мне, Вэкса, - обратился я к ней, не отрываясь от своего занятия. - Ты точно хочешь поехать в Деревню Магов?
        - Э… Да, конечно! - она активно закивала головой, замерев на пороге. Я все прекрасно видел, не смотря на полную темноту. И заметил, как нервно сжались ее руки. Значит, она не такая спокойная, какой хочет показаться.
        - Точно? Странно… А может мне вернуть тебя в Училище, а? Прямо сейчас? Именно в таком виде?
        Пару секунд она возмущенно хватала ртом воздух, но потом все же взяла себя в руки и осторожно проговорила:
        - Не надо.
        - А что так?
        - Я… дома хочу побывать.
        - Понимаю, понимаю… Тогда какого карата ты бегаешь туда-сюда?
        - Ну… я просто…
        - Хорошо, что не сложно. Слушай, мое последнее предупреждение - или ты немедленно отправляешься спать, или завтра с утра вместо свидания с братом ты возвращаешься в Училище. Ты все поняла? - я вернул мечу маскировочный вид и подбросил в руке кинжал.
        - Да, я поняла, - уныло пробурчала она и вышла.
        Неужели все? Я не мог поверить своему счастью. Прислушался. Дом затих. Вот в другом конце коридора Вэкса осторожно прикрыла дверь. Я лег и прикрыла глаза. Тишина.
        Раздался смех. Громкий, злорадный, довольный. Издававшему его было совершенно наплевать на позднее время суток. И принадлежать он мог только одному живому существу в моем доме. Значит, все-таки она! Ну, Ай, устрою я тебе завтра праздник. Посмотрим, кто из нас посмеется!

* * *
        Вставать не хотелось, я лежал и смотрел в окно. Давно мне не удавалось побыть наедине с самим собой. Не во время работы в лаборатории или тому подобное, а просто, в тишине, в покое. Все такое суетное вокруг меня, даже слишком. Я повернулся на бок и осмотрел комнату.
        Пять лет назад я чуть было не умер. Именно здесь. Конечно, совсем недавно я снова чуть не покинул всех, но меня вытащила Ай. Как и тогда. Я усмехнулся.
        Пять лет назад меня тоже спасла девушка. Тогда не было никого, кто мог бы мне помочь. Тогда выдернуть себя из состояния апатии ко всему мог только я сам, но мне не хотелось этого делать. Я не хотел умереть, но и жить я тоже не хотел. Чувство безнадежности убивало. Это было здесь, ночью, в тишине, один. Меня била лихорадка, но не от болезни физической, а душевной, можно так сказать. Я остался один - молодой, не опытный, слабый. Без твердого плеча отца, без его поддержки, очутившись один на один с Долгом, я потерял смысл жизни. Это было тяжело и, признаться честно, страшно. Ощущать слабость и знать, что ты не можешь защитить тех, кто тебе дорог. Что все видят, насколько ты беспомощен.
        Три месяца я пребывал в такой же меланхолии, как и отец, незадолго до смерти. Думал, что вот так все и закончится. Мне не хотелось сражаться. Мне было наплевать на Эл Тайн.
        Только сейчас я понимаю, каким был эгоистом. Я мечтал, чтобы враги пришли и убили меня, прекратили мое бессмысленное существование. И однажды, в наказание за подобные мысли, меня свалила хворь. На этой самой кровати я лежал и с нетерпением ждал смерти.
        И тогда я впервые встретил Её. Она помогла мне. Она заставила меня понять, какую ужасную ошибку я чуть было не совершил. И самое страшное, это то, что я осознанно хотел бросить Элизу. Свою маленькую сестренку. Хотел оставить ее одну в этом мире. Безусловно, о ней бы позаботились другие, но это совсем не то… Тогда я пообещал, что никогда не брошу её. Сейчас эта мысль внушает мне еще больший ужас, чем тогда, когда я её осознал. Т'Минны всегда держат свое слово, а я чуть было его не нарушил. Я хочу, чтобы Лиз была счастлива. И я благодарен Ей, что благодаря мыслям о сестре, я не ушел.
        Дверь тихонько приоткрылась. Я притворился спящим. Если кто-то из тех двоих, убью.
        - Вэ-эл, - это оказалась Ай. Она осторожно подошла ко мне. - Вэ-э-эл, очнись, - она ткнула меня пальцем.
        Я резко сел и посмотрел на неё.
        - Фу ты ну ты, лапти гнуты!!! - насмешливо продекламировала она. - Вэл, ты меня так заикой оставишь! - кокетливо сообщила она, и, приняв картинно-соблазняющую позу, повела плечом. Захлопала ресницами, проводя руками по бедрам и жеманно хихикая. - Ты себе заикающуюся Эл Тайн представляешь? Как бы это было? Вэл, ну нельзя же так с девушкой!..
        Я посмотрел на свои руки.
        - Сейчас я буду тебя убивать, - спокойно сообщил я, не отрываясь от разглядывания собственных рук.
        - Че…чего? - закашлялась Ай, прекращая издеваться. - Как это?
        - Если хочешь, могу быстро, - я встал с постели, взял кинжал, снова ощущая приятное тепло, исходящее от рукояти, провел рукой по рунам.
        Ай подозрительно покосилась на меч, скривилась в скептической улыбке и фыркнула.
        - Ты такой веселый! Но черный юмор - моя прерогатива, - вздернула бровь она.
        Я вздохнул и сочувственно посмотрел на неё.
        - Да нет, это не юмор, - я махнул мечом прямо перед её носом.
        - Ты чего??! С ума сбрендил??? - она вскочила на кровать прямо в сапогах и замерла в центре, покачиваясь на пружинах.
        - Я тебя предупреждал или нет? - я двинулся к ней. - Сколько можно повторять одно и то же? Ладно, Сара, но Вэкса? Как ты вообще умудрилась так быстро запудрить бедной девушке мозги?!
        - Вэл! Успокойся! Дыши ровнее! Не принимая все так близко к сердцу! Я не знала, что Т'Минны так тяжелы на подъем, и поднимают себе настроение по утрам убийством парочки Эл Тайн! Успокойся!!! Вот! В моей Семье все точно так же! Подойдешь к Мерку, а тот хватается за меч с криком: "Меня?! Будить??!.." и улепетывай потом от него по всему замку. Одно счастье, в штанах он спросоня путается, а то бы догнал, как пить дать!.. Вэл!!! Убери свою железку!!! Она меня нервирует и мешает установлению конструктивного диалога!!!..
        - Не делай вид, что ничего не понимаешь, - я запрыгнул на кровать вслед за Ай. Она дернулась к другому концу.
        - Но я действительно ничего не могу понять!!! - она спрыгнула и попятилась, не сводя с меня глаз. Совсем как я ночью, ни с того ни с сего подумалось мне. Еще только рассмеяться не хватало!
        - Неужели? - скривился я и спрыгнул за ней следом, не позволяя увеличить дистанцию больше длины лезвия меча.
        - Духи, он свихнулся, - грустно выдала вердикт чернокнижница, потом, сделав серьезное лицо, сложила ладони вместе, закатила глаза и грудным голосом завела, - Боги милосердные, верните душу этому юродивому, последнему из Т'Миннов, или заберите его к себе, покажите дорогу к Черте, не дайте бессмертной и чистой душе запачкаться убийством презренной меня. Да прославятся деяния ваши, с начала и во веки веков, Аминь… А-а-а-а-а!!! Помогите, сумасшедший Т'Минн!!! Спасайся, кто может!!!
        Я, подавив непрошенную улыбку, махнул мечом. Она взвизгнула и запрыгнула на подоконник, сверкая глазами. О, нет, я вовсе не собирался ее убивать. Наоборот, я следил за тем, чтобы она, не дай Духи, не вывалилась в окно.
        - Ты снова пыталась свести меня с Сарой? Но теперь тебе стало мало одной, ты еще и Вэксу в это впутала? Удивительно, как только эта магичка стала плясать под твою дудку… Короче, я тебя предупреждал.
        - А-а-а… Ты про это, - облегченно вздохнула она.
        - Да, про это. Я тебе говорил, чтобы ты бросала эти свои развлечения.
        - Я поняла, что ты имеешь ввиду, но я не понимаю, при чем тут я? - состроила профессорскую физиономию Ай и нахмурилась. Довольно натурально нахмурилась.
        Я тихо зарычал.
        - Может, хватит прикидываться дурочкой?
        - Ого, меня повысили в ранге! Дурочкой я теперь только прикидываюсь, да? Польщена, польщена… Но неужели ты действительно решил, что моих убогих способностей хватит на нечто столь грандиозное?..
        - Разве нет? - неуверенно сказал я.
        - Ты… - кажется, ей не хватало слов. И вид у нее был донельзя оскорбленный, - А я-то еще хотела тебя предупредить, когда они задумали эти свои ночные компании, а он вон каков оказался! Конечно, я же весь такой из себя, красавец писанный, я-то прав, а эта тупая Эл Тайн всегда во всем виновата, на неё-то легче списать!!! Пусть она крайней будет, во всех бедах ее обвиним, ведь так?! Ты также считаешь, Т'Минн?! - вдруг, она всхлипнула, и, прижав тыльную сторону ладони ко лбу, завела, - Че-е-ем я заслужи-и-ила э-э-это-о-о??! Тем, что у меня второе имя такое??!! Скажи, ответь мне, это так?!?.. Нет, я этого не переживу!!!..
        Я стоял на месте. Ну почему с ней так трудно? Что из того, что она сказала правда? Хотя, возмущалась Ай искренне.
        Она стояла на подоконнике и хмуро смотрела на меня, обижено поджав губы и жалобно хлопая глазами. Придуривается, но все равно… Духи, куда катится этот мир? Мне стыдно перед Эл Тайн!
        - Ты хотела меня предупредить? - на всякий случай переспросил я.
        - Представь себе! И хорошо, что не сделала этого! Так тебе, мерзавцу, и надо!
        Оскорбление я привычно пропустил мимо ушей.
        - Значит, ты тут не причем?
        - У-у-у… Бедненький, - покачала она головой, ухмыляясь. - Что-то у тебя совсем плохо стало с головой, долго очевидные вещи не доходят. Не выспался, да? Или, когда мозги раздавали, ты опаздал? А что, если так, то все сходится! Так сходи в Собор, помолись и попроси хотя бы горсточку!
        Я шагнул к ней. Она моментально замолчала и сжалась в комочек. Я убрал меч, переместил кинжал на стол. Примирительно протянул ей руку.
        - Извини, что напугал тебя.
        Она фыркнула, но руку пожала.
        - Что? Испугал? Меня?! Какой-то железякой?!
        - Ай, - я потянулся к ней, взял за руки и стянул с подоконника. - Заметь, Т'Минн уже третий раз просит у тебя прощения.
        - Поразительно, почему же я не прыгаю от счастья?
        Она обиженно посмотрела в окно, но руки не высвобождала. Вздохнула, закрыв глаза, и ответила:
        - Я тебя не прощаю. Как прощу, сразу сообщу. - Все ясно. Мстить будет.
        - А зачем ты вообще пришла?
        Она хмыкнула и плюхнулась в кресло.
        - Будить тебя пришла. Меня отправили сюда, как смертницу. Видать, знали, в каком ты настроении проснешься… Хотя, о чем это я?! Конечно, знали! - Она хмыкнула и, приоткрыв один глаз, доверительно сообщила, - Представляешь, сижу я, значит, на подоконнике, перед сном проветриваюсь, Бобика расчесываю, и, вдруг, стук в дверь. Посылаю к тору, но нет! Стучат еще раз. Ладно, думаю, доброй ночи гостю, и доброго пути на тот свет. Открываю… А там Вэкса! Причем в таком, таком… Не поверишь, нет слов, одни эмоции. "Ну, и?" - говорит она, - "Как?" "Удавиться и не встать" - честно отвечаю я. "У подружки взяла, мы с ней комнату в общаге делим, из Кривлся привезла". "Ну, раз из Кривля… Вэл сойдет с ума." "Ты правда так думаешь?" - радостно переспрашивает она и вот тут я понимаю, ты - попал… Ладно, похвалила я ее, подбодрила, выпроводила за дверь, только подумала к тебе через окно полезть, небось, успела бы раньше, как опять стучат… Ты когда-нибудь видел Сару в сорочке "соблазнительница века"?.. Хотя, о чем это я? Конечно видел! Так, вот, стоит она, краснеет и молчит. "Чего надо" - спрашиваю. А она мне, знаешь,
что?! "Ай, подскажи мне, что одеть, чтобы мужчины с ног падали"! Я, собственно, даже спрашивать не стала, зачем ей это, итак ясно. «Знаешь» - говорю, - "Я в этом как-то не очень разбираюсь, почему бы тебе не обратиться к Вэксе?". "Ни за что на свете! Она такая, такая!..". "Ну, тогда к своим подружкам". Сара краснеет и говорит, что они, мол, деревенщины и ничего не понимают. А я, знаешь ли, уже от смеха лопаюсь и говорю: "Иди-ка ты, Сара, в этом, только аккуратно, на глаза никому не попадись!" "А что?". "Ну, ты же Т'Минна хочешь соблазнить? А представь, тебя кто-нибудь другой, Норт, скажем, в этом наряде увидит?! Ох, чую, не дойдешь ты до комнаты мага, перехватят…" Как она побежала!
        Да, в ее изложении это звучит очень весело, а вот мне было не до смеха.
        - А что вам не спится? - перевел разговор с больной темы я, - Так торопитесь в Деревню Магов?
        Она пожала плечами.
        - Лично мне уже надоело сидеть на одном месте.
        - Нет, ну, понимаю Вэкса, а тебя что туда так тянет?
        - Так интересно же! Побывать в логове врага и выйти оттуда живой! Адреналин, приключения! - она пощелкала пальцами, - Все так и витает в воздухе!
        - Ясно, - я потер шрам. Любопытство Эл Тайн уже вошло в легенды. - Тогда иди, собирайся. И Вэксе скажи, чтоб собиралась.
        - А мы уже собрались, - она хитро прищурилась.
        Я косо посмотрел на Ай. Что же её так тянет в Деревню Магов? Неужели решила там отыграться за недоверие? Нет, этого я не перенесу. Лучше не буду загадывать вперед.
        - Спускайся вниз и скажи ей, чтобы приготовилась, и ждите меня в гостиной.
        Она кивнула и, пританцовывая, вышла из комнаты. Это сколько же я проспал, что они успели выспаться, да к тому же быть готовыми к дороге? Хорошо, что я собрался заранее.
        Спустился вниз, в гостиную, где меня уже ждали Ай и Вэкса.
        - Ну что ж, в путь? - Вэкса нетерпеливо переминалась с ноги на ногу.
        Я кивнул, и мы вышли во двор. Провожать нас вышел весь дом. Кроме Сары. Хм… Ей не нравится то, что я уезжаю. Почему? Раньше она не так реагировала, наоборот радовалась, что я сестру навещаю…
        Мы составили сумки в кучу, и я принялся чертить руну перемещения.
        - Э… А мы через портал туда отправляемся, да? - вдруг дошло до Ай.
        - Конечно. А ты как думала, ножками?
        Она что-то недовольно забурчала и отвернулась. Нет, все же надо будет её подробно расспросить о неприязни к перемещениям. Что-то здесь не так.
        Подошли Прервик и Марша.
        - Вэлмир, ты ничего не забыл? - с намеком поинтересовалась Марша.
        Я похлопал по поясу, проверяя, на месте ли кинжал. Хотя, даже если бы я захотел его забыть или потерять, ничего бы не вышло. Его же зачаровал еще мой дед, а о артефакторе, сильнее его, я не слышал. Перстень тоже невозможно забрать. Ну, если очень сильно постараться, то можно временно заблокировать его силу. Часов на шесть и то, если повезет. Это последнее заклинание, над которым работал отец.
        - Все свое ношу с собой. Не волнуйся, я ничего не забыл.
        - А позавтракать? - возмущенно спросила Марша. Она всегда говорила так, когда я уходил надолго.
        - Марша, я не хочу.
        - Ну, съешь пирожок на дорожку, - взмолилась она и протянула мне пирожок, размеров с жареного кролика.
        - Да съем я его, съем, только попозже, ладно? Вон, отдай его Ай, у нее глаза голодные, - чернокнижница испепелила меня взглядом и с милой улыбкой, от которой сводило скулы, забрала у няни пирожок. Вэкса ухмылялась, но, заметив мой взгляд, приняла невинный вид. - Все, не мешайте.
        Открылся портал. Ай передёрнуло. Я сочувственно покачал головой. Похоже, она действительно боится порталов. Но, ничего не поделаешь.
        - Берите сумки и пошли.
        Ай с испугом посмотрела на светящийся прямоугольник. Я протянул ей руку.
        - Не бойся, я же рядом.
        - Это меня и пугает…
        Я усмехнулся. Грустно вздохнув, она взяла меня за руку. Вэкса высокомерно хмыкнула и вошла первой. Но не успели мы с Ай войти следом, как что-то запрыгнуло Ай на спину. Она взвизгнула, с испугу вцепилась в меня руками и дернулась. В портал мы буквально ввалились.
        ОДИН ДЕНЬ ИЗ ЖИЗНИ ЭЛИЗЫ.
        Девочка мирно спала в своей комнате. Она уснула с хорошим настроением, так как успела пошалить. Конечно, нарисовать себя и семью прямо на стене, чем не шалость? И брат был в восторге, в отличие от отца, он ей подмигнул и показал большой палец, когда отец хмурился и говорил, что так делать не стоило.
        - Госпожа Элиза, пора вставать, - в комнату вошла няня и раздвинула тяжелые синие шторы. Солнце отразилось на золотистых кольцах и солнечные зайчики запрыгали по стенам.
        - Марша, ещё чуть-чуть… - протянула Элиза, натягивая одеяло на голову.
        - Ну, уж нет, юная леди! Вставайте, госпожа лежебока, - Марша подошла к ней и безжалостно стянула одеяло.
        Девочка недовольно забурчала и лениво поднялась с постели.
        - Как ты думаешь, отец все еще злится? - спросила она, зевая.
        - Не знаю, госпожа. Со вчерашнего вечера он был молчалив и угрюм. Думаю, у господина Мелвина какие-то проблемы на работе.
        - Может быть. У отца вечно какие-то проблемы, - сказала Элиза.
        Марша ушла. Девочка вприпрыжку подошла к окну и, перегнувшись через подоконник, выглянула на улицу. Время было около полудня, цветы тянулись к яркому солнцу, песни птиц доносились из леса. Она открыла окно и присела на подоконник. Во дворе, как обычно, занимался брат.
        - Вэл, тебе не надоело махать мечом? - весело крикнула она.
        Он отвлекся от своего занятия и посмотрел на сестру. Откинул тренировочный меч в сторону и солнечно улыбнулся.
        - А тебе не надоело жить в комнате на чердаке и спать до обеда? - крикнул он в ответ.
        И вовсе не до обеда! До позднего завтрака. Очень поздного.
        - Нет! Здесь очень здорово!
        Вэл тихо усмехнулся.
        - Кто бы сомневался! Спускайся вниз, засоня, завтракать пора.
        Элиза кивнула и спрыгнула с подоконника. Быстро оделась и, перепрыгивая сразу через три ступеньки, сбежала вниз. К черному выходу прильнула девушка, подглядывая на улицу сквозь маленькую щелочку. Элиза осторожно выглянула в окно. На улице также все так же занимался брат, делая всевозможные выпады мечом и постоянно крутясь на месте. Девочка хихикнула в кулачок и, сделав строгое выражение лица, подошла к служанке.
        - Сара, опять подглядываешь? - как бы невзначай поинтересовалась Элиза.
        Сара резко хлопнула дверью и испуганно посмотрела на девочку.
        - Госпожа Элиза, я…
        - Да ладно, - девочка подмигнула служанке и улыбнулась.
        - Ничего не могу с собой поделать, - смущенно сказала Сара.
        Элиза хмыкнула. Однажды Сара призналась ей, что Вэлмир «восхитителен». Что ж, она не могла с ней не согласиться, но было все равно смешно.
        - Ага, конечно, - кивнула девочка. - Ты уже десять лет следишь за ним. Удивительно, что он до сих пор тебя не заметил.
        - Ну…
        В гостиную вошел Мелвин. Он задумался и прошел мимо Элизы и Сары, не заметив.
        - Доброе утро, отец, - Элиза улыбнулась ему.
        Он остановился и посмотрел на дочь. Сара быстр поклонилась Мелвину и юркнула на кухню.
        - Отец, что-то не так?
        Мелвин грустно улыбнулся и неожиданно подхватил дочь на руки.
        - Элиза, скажи мне, ты… любишь брата?
        Она фыркнула.
        - Конечно, отец, что за странные вопросы?
        - Обещай мне, что никогда его не бросишь, как бы тяжело ему ли тебе не было, - он требовательно смотрел на девочку.
        - Да что с ним может быть? Недавно только двадцать стукнуло, а он вон какой, тебя на мечах обставит. Он же парень, что ему может быть страшно?! - отец продолжал смотреть на нее, - Ладно, ладно, я клянусь, что никогда и ни за что на свете не брошу дорогого братца. Пойдет??
        - А еще ты должна его слушаться, - улыбнулся и поднял бровь отец, желая услышать продолжение.
        - Его?!..
        - Да он сам еще…
        - Лиз…
        Элиза вопросительно посмотрела на отца.
        - Ну, хорошо. А что? Что-то случилось?
        - Ничего, не волнуйся, просто помни, что обещала. - Отец сделал пару шагов и, вдруг обернувшись, улыбнулся и смешно погрозил пальцем. - Т'Минны всегда держат слово!
        - Да. - с улыбкой повторила она. - Т'Минны всегда держат слово. И я больше не буду рисовать на стенах, обещаю!
        Отец погладл ее по влосам и, поцеловав в макушку, ушел в лабораторию.
        - …Девятнадцать, - безымоционально сказал брат.
        Элиза застонала и с трудом согнулась пополам. Вэл смотрел на неё, нахмурив брови и скрестив руки на груди, не позволяя прекратить упражнение.
        - Двадцать. Ладно, хватит с тебя на сегодня. Что ж ты слабенькая такая? - он улыбнулся и помог ей встать на ноги.
        - Я же не мальчик. - вяло возмутилась она и тут же жалобно спросила, - Вэл, а мне обязательно заниматься этой ерундой?
        - Конечно. Ты - боевой маг, как же ты сражаться будешь, если не сможешь поднять меч?
        - Ну, нет, мечом я никогда махать не буду, ты сам это сказал! Я могу волков позвать, они всех и перегрызут, - хитро прищурилась она.
        - Это хорошо, но вдруг волки будут далеко и не успеют прибежать вовремя?
        - Тогда я позову медведя. Или мышей, их когда много…
        - Тебе надо будет хотя бы недолго отбиваться от врагов. - Будто и не слушая ее, сказал брат, - Так что извольте заниматься.
        Девушка еще раз застонала и скорчила вслед брату рожу. После того, как она перемешала серебряную пыльцу и кость вервольфа, Вэл решил, что ей нечем заняться. Вот и придумал занятие.
        Элиза отряхнула штаны и вышла на улицу. Солнце клонилось к горизонту, жара спала. Приятный вечерний ветерок ерошил волосы. Она глубоко вдохнула чуть прохладный воздух и весело спрыгнула с крыльца. Сара снимала сухие вещи с сушилки.
        - Как прошел день, госпожа? - спросила Сара, улыбаясь.
        - А как он может пройти, если я все время была с братом? Несколько часов алхимии, в которой я ничего не смыслю, потом "наклонись так, замри, представь себя скалой…". Ужас!
        - Господин пытался научить вас варить зелья? В этот раз дом хотя бы не шатало…
        - Да уж. Представляешь, вместо того, чтобы из воды сделать вино, я из воды сделала протухший рыбий жир. Вэл до сих пор в шоке, как я смогла так начудить! Говорит, что я сделала какое-то там открытие… Это же надо было так перепутать!
        Сара усмехнулась. Элиза побродила вокруг дома, нарвала цветов и, весело прыгая, зашла в дом.
        В гостиной сидел Вэл и читал какую-то книгу. Как всегда, наверное, жутко умную. Прервик был у камина и тщательно выгребал из него золу. В доме было тихо и спокойно. Элиза подтащила кресло к софе и села рядом с братом.
        - Вэл, а когда мы поедем в Деревню Магов?
        Он отложил книгу.
        - Скоро, Элиза. А что?
        - Скучаю по друзьям.
        - Каким именно? - улыбнулся он.
        - По всем. И людям, и зверям.
        Он ласково погладил сестру по голове. Снизу, из лаборатории послышался грохот. Вэл и Элиза насторожились.
        - Что это было? Взрыв? - спросила Элиза.
        Брат медленно покачал головой.
        - Не похоже.
        Вэлмир прислушался звериным движением, сорвался с места и бросился в лабораторию. Элиза кинулась за ним. Возле лаборатории уже расхаживала Марша.
        - Господин, что случилось? - обеспокоенно спросила она.
        - Не знаю, - брат закрыл глаза и повел рукой, снимая с двери заклинание.
        Элиза юркнула вперед и первой заглянула внутрь.
        - Отец! - она кинулась к нему. Вэл поймал её и, оттащив от двери, взял на руки.
        - Марша, унеси её, - он передал вырывающуюся сестру в руки няни и вошел внутрь, закрыв за собой дверь.
        Марша поднялась в гостиную.
        - Няня, пусти! Я пойду туда! - сопротивлялась она, но Марша была опытной, еще Вэлмира воспитывала, и держала крепко.
        - Нельзя, Элиза, сиди здесь. Вэлмир выйдет и все расскажет.
        В гостиную вышли все обитатели дома, взбудораженные внезапным шумом.
        - Сара! - крикнула Марша. Девушка тут же оказалась возле неё. - Уведи госпожу в её комнату.
        Сара, бледная и испуганна, взяла Элизу за руку и потащила наверх. Девочка вырывалась, плакала, ругалась, но Сара крепко вцепилась ей в руку.
        - Сара, пусти! Я к отцу пойду! - кричала она сквозь отчего-то выступившие слёзы.
        - Что ты так волнуешься? Вэлмир все устроит, он сейчас со всем разберется, если что он поможет господину Мелвину.
        - Не поможет!
        - Элиза успокойся, - Сара взяла её за руки.
        - Что с ним случилось? Что с папой? - плакала девочка. - Я должна пойти, я могу помочь! Я…
        - Чем?.. Ох, Элиза, погоди, Вэлмир сейчас придет и скажет, что с твоим отцом все в порядке.
        - Не в порядке, - Элиза заплакала ещё сильнее и уткнулась Саре лицом в грудь.
        - Успокойся, все будет хорошо. Все будет хорошо. Тш-ш-ш… - Сара гладила её по голове, пытаясь хоть как-то успокоить испуганного ребенка.
        Вскоре Элиза успокоилась. Они сидели возле окна и смотрели на закат, Сара пыталась отвлечь её от грустных мыслей и что-то рассказывала.
        В комнату вошел Вэлмир. Он был бледен, взьерошен и пугающе спокоен. На руке брата Элиза сразу же увидела фамильный перстень отца.
        - Сара, уйди, - холодно сказал он. Такие повелительные и нетерпеливые интонации в его голосе они слышали впервые. От его голоса Элиза поежилась и заглянула брату в глаза. И тут ей действительно стало страшно.
        Сара быстро встала и вышла из комнаты. Элиза подошла к брату и взяла его за руку.
        - Вэл, что с отцом?
        Он упал на колени и крепко обнял сестру. Она слышала, как прерывисто он дышал, а её щека постепенно становилась мокрой от слез. Но это были не только её слезы. Она впервые видела, чтобы брат плакал и сжалась в ужасе.
        - Вэлмир… А папа?..
        - Прости, Элиза, но мы… остались одни, - тихо сказал он. - Я никак не мог…
        Она закрыла глаза. Он знал, он чувствовал. Он прощался с ней, а она не поняла.
        Вэл отстранился от сестры.
        - Вэлмир, но почему? Ты же самый сильный…
        - Не на столько, Элиза. Собирайся, сегодня же ты отправляешься в Деревню Магов.
        - Но…
        - Элиза, ты можешь быть в опасности. Я… Я только сейчас это понял. Не спрашивай почему, я… не могу сейчас тебе это объяснить.
        - Вэлмир, я… не могу.
        - Но ты же хотела поехать туда?..
        - А сейчас не хочу. Я обещала папе, что не брошу тебя.
        - Разве то, что ты будешь далеко от меня значит, что ты меня бросаешь? Конечно же нет, не говори глупостей, Лиз.
        - Но я, - упрямо говорила она через вновь хлынувшие слезы, - я обещала, что не брошу тебя… я папе обещала… Понимаешь, папе…
        - Лиз, ты должна послушаться меня. Мне так будет спокойнее. Я должен быть уверен, что ты в безопасности. Только тогда я смогу…
        Она обняла брата.
        - Хорошо, я обещала папе, что буду тебя слушать, и я буду слушать.
        - Умница, Элиза, - он нервно провел рукой по волосам.
        Брат тут же принялся собирать ее вещи.
        На улице шел дождь. Боевые маги, скорбно склонив головы, стояли возле могилы Главы. Кто-то не мог поверить, кто-то осуждающе качал головой, кто-то просто пришел попрощаться.
        Ближе всех стояли Вэлмир и Элиза Т'Минны. Единственные представители некогда многочисленного, а теперь угасающего рода. Никто не показывал, но многие боялись, что новый Глава не справится. Подумывали даже о смене Главного Рода. Брат чувствовал это и сутулился. Молод, горяч, одинок, а значит, ему будет тяжело контролировать свои силы, если случиться что-то непредвиденное. Ведь только темные могут считать, что одиночество - сила, а любовь - слабость.
        Постепенно кладбище опустело, люди разошлись, но дождь не прекращался. Возле могилы появилась странная девушка. Она подняла голову вверх, внимательно посмотрела в небо, потом окинула взглядом кладбище.
        - Что ж, теперь осталось дело за малым. Ну, чую, Олген, скоро твоя работа закончится. Мои поздравления. Надеюсь, ты снова не натворишь что-нибудь безрассудное? Твой брат всегда был мудрее. Собственно, это ему положено… Мы друг друга поняли? - она обернулась.
        Тень плаща мелькнула за деревом. Девушка ехидно улыбнулась, махнула рукой, и выглянуло солнце.

* * *
        Мы упали на землю.
        - Что это было? - я перекатился и, поднявшись, огляделся по сторонам.
        Ай сидела на земле, обхватив колени руками.
        - Это был он.
        - Да кто?
        - Бобик.
        Кот сидел перед Ай, непринужденно вылизывая шерсть. При этом он умудрялся хитро коситься в мою сторону. Заметив, что я на него смотрю, кот гордо встал и пошел прямиком в лес. Ничего, эта скотина не потеряется.
        И почему у меня возникает такое чувство, что это животное довольно?
        Ай продолжала сидеть на земле, раскачиваясь из стороны в сторону, будто в трансе.
        - Тебе привет, - угрюмо сказала она.
        - Что? - оторопел я.
        - Не что, а от кого.
        - От кого? - повторил я.
        - От двоюродного брата сводной сестры твоей матери.
        Я остолбенел. Точно. Она слишком испугалась и сошла с ума.
        Чернокнижница бросила на меня мрачный взгляд и добавила.
        - Да, кстати, что бы ты не думал, что я брежу, он представился Неуловимым Райсом.
        " - Это Неуловимый Райс, познакомься.
        - А почему он неуловимый? Его никто не смог поймать, да?
        - Да кому он нужен!
        - Я нужен всем!
        - Угу. А я - Иллана Вторая!"
        Нет, это невозможно. Его-то она точно знать не может.
        - Шутишь?
        - Ага. Конечно. Да, было еще что-то… - она наморщила лоб. - А-а-а… Точно, как я могла забыть? - Ай строго нахмурила брови, сразу став похожей на кого-то другого. - Не позорь меня! Вылей эту гадость, что стоит у тебя в лаборатории на третьей полке в шкафчике справа от окна в прокопченном котелке, и больше не вспоминай о подобном!.. - она потерла лоб, - Кажется, я передала дословно.
        Я тупо смотрел на Ай, разинув рот. Откуда… она об этом знает? Это был секрет ото всех. В детстве, когда мне было только пять, я устроил неудачный эксперимент. Состряпал из всего подряд, добавив, ко всему прочему мамины духи, которые ей подарили на День Рождения. Собственно, это была попытка сделать ей подарок.
        Куда деть непонятную сильно пахнущую жидкость, получившуюся в итоге, я не знал, и вылил все обратно во флакончик от духов. Запах был неимоверный, но приятный. От него буквально сносило голову у мужчин! Да, именно в том смысле. Эффективней всякого приворотного зелья раз в десять… Мама подарок не оценила. Хотя, после этого многие её подруги тайком спрашивали у неё рецепт. Выливать мое первое изобретение было жаль, поэтому я его спрятал. Но об этом знал только я.
        - Откуда ты об этом знаешь?! - я набросился на Ай.
        - Откуда, откуда… Мышка на хвосте принесла.
        - Нет, этого не может быть, - я сел рядом с Ай и обхватил голову руками. - Она же… мертва.
        - Мышка? - поинтересовалась Ай.
        - Мама…
        Ай сочувственно посмотрела на меня. Но продолжалось это всего мгновение. Она тряхнула головой, будто отгоняла внезапное наваждение.
        - Чья? - невозмутимо спросила она.
        Я невольно усмехнулся. Как всегда, в своем духе. В духе Ай. Неужели все Эл Тайн такие? Тогда я скоро выпущу инструкцию: "Как обращаться с Эл Тайн и не умереть от нервного срыва". Это будет полезно для мирового прогресса… Духи, что я несу…
        Я хорошо запомнил её взгляд. Почему-то мне было… приятно, что ли? Приятно от того, что кто-то, кроме моих родных, понял, как мне тяжело без родителей. Хотя, пора бы уже самому завести семью. Ну, вот, опять. Замкнутый круг. Мы снова вернулись к тому, что мне пора заводить семью.
        - Ты же меня поняла, Ай.
        - А?
        Я вздохнул, закрыл глаза и почему-то улыбнулся. Дурачества Ай отвлекают меня от грустных мыслей. От воспоминаний.
        - Ладно, пошли. Расскажешь мне по дороге, что ты там видела и почему тебя так трясет после каждого перемещения. Только не говори мне, что тебе страшно, - я поднял её на ноги.
        - А что, так заметно? Вот тор! - мы медленно двинулись в сторону деревни.
        - Хм, конечно заметно. Тебя же трясет, как лист на ветру.
        Она зло прищурилась.
        - Это меня от возможности скорого пребывания среди толпы боевых магов трясет!
        - Не ври, сама рвалась сюда.
        - А может, я мазохистка?
        - Так я и поверил. Скорее, садистка.
        - Ну и это, конечно, тоже… Слушай, чего ты вообще прицепился ко мне, как… Ладно, промолчу, промолчу…
        - Хочу разобраться, что с тобой… И помочь.
        Ай остановилась и закашлялась.
        - Вот уж спасибо, но не стоит! Сама справлюсь! - она всплеснула руками. - Помочь побыстрее покинуть этот грешный мир! Ты такой добрый, Вэл! - она помолчала и быстро, будто боясь передумать, сказала. - Ну… В общем, можешь считать меня сумасшедшей, но я… Как бы это сказать… Могу общаться с мертвыми…
        - Что, помимо мага крови, ты еще и некромант?
        Ай хихикнула.
        - У тебя такой голос, будто ты говоришь: "Так у тебя, оказывается, еще и вторая рука есть?" В чем дело? Тебя не волнует даже гипотетическая возможность подобного? А кто же будет воевать с легионами зомби?
        - С ними любой неопытный маг может справиться. Ну, ладно - два неопытных мага.
        - Духи! Что я слышу? Неужели это сарказм? Вэл, что с тобой происходит? Откуда эта нехарактерная насмешка в голосе?! Ты заболел?!
        - Не знаю, - не буду же я тебе говорить, что я меняюсь рядом с тобой. - Так, мы отвлеклись от темы. Ты можешь общаться с мертвыми, что дальше?
        - И тебя это нисколько не волнует? Ушам своим не верю.
        - С чего ты взяла? Если бы меня это не волновало, я бы и не спрашивал. Так ты все же некромант?
        - Не знаю, не пробовала. - врешь, вижу же, - И вообще, я общаюсь не с телами, а с душами умерших. Тех, что за Чертой.
        Я удивленно выгнул бровь.
        - За Чертой? Тебя так далеко заносит?
        Она замялась. Или смутилась? Или жалеет, что проболталась?
        - Ну… Не совсем за Черту… Скорее на Черту, но… Туда затягивает, и… Вэл, там очень холодно…
        Она обхватила себя руками, но шаг не замедлила. Я снял куртку и накинул ей на плечи. Она передала мне свою сумку и продела руки в рукава.
        Кажется, Ай говорит искренне. Ей не нравится то, что происходит с ней вне реальности. В конце концов, не может же она врать постоянно? Да и зачем?
        - И за это короткое время ты успела поговорить с… душами умерших?
        Она запахнула куртку и кивнула.
        - Интересно. И что, это все, что они успели тебе рассказать? С кем ты вообще общалась? Что тебе еще рассказывала моя мама?
        - Ну, многое… - Ай хихикнула. - Там время течет по-другому, так что… Да, у меня, конечно, так не получится, но я постараюсь передать интонацию… Вэл! Тебе давно пора привести себя в порядок! Пора бы подстричься!.. - Ай не выдержала и рассмеялась. - Но лучше не надо, мне так нравится.
        Да уж, интонацию мамы она смогла передать почти идеально. Но как? Легко взять и пообщаться с теми, кого… Невозможно. Стоять у Черты и умудриться не войти Туда? Это же какая сила воли должна быть. Для этого нужно очень любить жизнь.
        - Кстати, твоя мать попросила передать еще одну интересную вещь, - она потерла кончик носа, будто была неуверенна, говорить ли мне это. - В общем… Она сказала, что тебя не ждут… Пока… Что твое время придет еще не скоро… Вроде так. Ты не знаешь, что она имела ввиду?
        Я отвел взгляд в сторону. Конечно, я знаю, о чем она говорила.
        - Ой, Вэл! - встрепенулась Ай и начала оглядываться по сторонам. Так она, пожалуй, шею свернет. - А где же Вэкса?
        - Она что, не рядом с нами шла?
        Я огляделся. Надо же, не заметил, что Вэксы нет? Потеряться она не могла, маг пути все-таки, тем более в пяти шагах от деревни… До моего слуха донесся радостный смех.
        - Знаешь, Ай, похоже, она уже там. Давай поторопимся, нам уже надо быть в деревне.
        Ай фыркнула.
        - Думаешь, без тебя её там обидят? Успокойся, батенька, девочка уже взрослая. Сама кого хочешь обидит. Или, ты подумал, что другие подумают, что мы… Нет! Вслух такой бред я говорить не буду!
        Я улыбнулся. Вижу, Ай стало лучше.
        В скором времени мы добрались до деревни. Ай как обычно о чем-то щебетала, я не слушал.
        - Господин Вэлмир, с прибытием! - радостно крикнул издалека седовласый мужчина. - Вы еще и не один! Какое событие!
        - Это моя гостья, Эстер. Знакомься, Ай. Это, можно сказать, глава Деревни Магов и мой заместитель.
        - Хм, ну, почти. Вэлмира никто не сможет заменить. - Решил польстить Эстер, но тут же смешливо улыбнулся, - Что-то зачастили все вы к нам…
        - Все? - удивился я.
        Из-за дерева осторожно вышел человек.
        - Филин? - моему удивлению не было границ. Ай заметила это и хихикнула. - Ты-то что здесь делаешь?
        - Мимо проходил. Госпожа Ай, - он подошел к нам. - Очень, очень рад нашему знакомству.
        Чернокнижница странно посмотрела на него. Сейчас пальцем у виска покрутит. Духи, если здесь все это время будет Филин, а к тому же еще потомственная Эл Тайн… Деревня не выдержит, как и я.
        Вот и отдохнул…
        Айлисса.
        - Э-э-э… Вэл, а это кто? - этот дядя, со стертыми с лица признаками возраста меня настораживает… Какой-то он… не такой. Да и что за имя? Филин. Кошмар.
        Хотя… Что-то в этом определенно есть. Он действительно немного напоминает эту лупоглазую хищницу. На какое-то мгновение мне даже привиделось, что у Филина птичьи глаза - блеклые в солнечном свете, без белка, с огромными черными зрачками. Я моргнула и с облегчением выдохнула - показалось. Просто у знакомца Вэла светло-серая, выцветшая радужка. Необычно, но ничего мистического. Что только в мире не увидишь!
        - Это мой хороший друг. Тоже маг.
        А вот блин я не догадалась, кто может "просто проходить мимо" поселения магов. Какой нормальный человек будет шастать по лесу, полному магических существ? Причем волкодлаки - одни из самых безобидных. Только друг Вэла - такой же повернутый, как и он сам.
        Филин ухмыльнулся. Мать, кажется, я сказала это вслух…
        - Они не причинят мне