Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Георгиева Инна: " Огненный Мир " - читать онлайн

Сохранить .
Огненный мир Инна Георгиева
        Жизнь цвета аквамарин #2 Чуть больше любви в лице одного татуированного блондина. Чуть больше магии в стенах целой школы демонов. Чуть больше проблем для синеглазого Феникса… С другой стороны, кто говорил, что будет легко?
        Инна Георгиева
        Огненный мир
        (Жизнь цвета аквамарин -2)
        Чуть больше любви в лице одного татуированного блондина. Чуть больше магии в стенах целой школы демонов. Чуть больше проблем для синеглазого Феникса… С другой стороны, кто говорил, что будет легко?

20 августа 20ХХ года"Здравствуй, дорогой дневник. Меня зовут Мерседес Томаши и… я никогда не была обычной школьницей. Раньше мне казалось, что все дело в родословной - если ты единственный наследник "породистых родителей", забудь о жизни среднестатистического смертного. Тебя всегда будут преследовать толпы завистников и мнимых друзей, охрана, няньки и куча другого, совершенно "необходимого" люда… Твои желания будут запихивать на нижнюю полку в ранге общесемейных приоритетов, действия будут известны заранее всем, кроме, возможно, тебя самой, а любой необдуманный поступок станет причиной локального, но отнюдь не мелкого катаклизма.Впрочем даже наследнице "Томаши Корпорейшнс" можно было бы жить сравнительно неплохо, не тяготей над нашей семьей одного уникального родового проклятья. С недавних пор я узнала, что являюсь представителем нечистой силы. Любимый дед-уэ в "подарок" преподнес не только целый перечень нервных расстройств, но и способность голосом завораживать людей. Я - сирена. Самая настоящая, как в книжках описывают. В некоторых, не самых благоприятных ситуациях, у меня даже жабры появляются. И
перепонки между пальцами. Довольно неэстетичное зрелище, зато удобно - плаваешь как рыба.А еще летаешь как птица, потому что крылья у меня тоже есть. Это уже бабушкина кровь постаралась. Сакура Томаши - Феникс, дитя Лазурного мира. То есть, полная противоположность сирене, и по внешности, и по сути. Как они только с дедом сойтись в свое время умудрились - до сих пор в голове не укладывается…Но именно из-за крыльев я сейчас нахожусь здесь. В самолете, летящем сквозь облака к таинственному переходу в Огненный мир. М-да… Оказалось, быть Фениксом, созданием не только творящем, но и дарующем удачу, не так-то весело. Сирена - она что? Ну, поет… Ну, гипнотизирует… Так больше ни на что, по сути, и не способна. Зато укомплектованная могуществом дэватов это почти несокрушимая сила. Уметь бы только с нею еще управляться… А то довольно странно выходит: нечисть вокруг так жаждет заполучит меня в безраздельное пользовании… а я с трудом понимаю, почему.Но сколь многое я бы отдала, чтобы стать обычным человеком! Что мне принесли мои способности, кроме боли от потери тех, кого я любила? Родители погибли, лучший друг,
самый преданный и самый близкий, оказался предателем. Парень, которому я поверила - Охотником на нечисть, никак не могущим определится - то ли отчекрыжить мне голову как сирене, то ли защитить от своих же последователей как Феникса. А тот, кого я так неосторожно впустила в свое сердце, Хирано Таики, моя слабость и моя величайшая печаль - наследником одной из верховных династий Огненного мира.Я всегда верила: что ни делается - к лучшему. Но когда тебя отправляют в страну нечисти потому что это твой единственный шанс выжить, когда из близких с тобой остается только карманный щенок со смешным именем Тамагочи, а по ночам снится, как ты падаешь со скалы, силишься раскрыть крылья, а потом понимаешь, что их просто нет, - поневоле начинаешь сомневаться. Что же это за удача такая, с которой даже Феникс не способен управится? И куда приведет меня эта странная извилистая дорога, если по ощущениям она мне все больше напоминает извращенно-запутанные железные лесенки американских горок?"
        Глава 1
        Мерси отложила тетрадь и обернулась к иллюминатору. Только-только солнце зашло за горизонт, где-то далеко внизу плескался океан, а девятичасовой полет уже стал порядком утомлять.- Как думаешь, на что похож переход между мирами? - задумчиво поинтересовалась она у дремлющего на соседнем кресле Тамагочи. Бабушка говорила, что нечисть с малых лет учат шагать сквозь грань, отделяющую Землю от страны демонов. У каждого вида огненных созданий своя методика транспортировки, свой собственноручно сотворенный проход. Однако есть и универсальные способы. В точках, где граница по каким-либо причинам истощается, любой обладатель способностей может ее преодолеть. Правда, к точкам этим очень уж нелегко добраться. А что произойдет в миг, когда мир людей останется позади, Мерси и представить не могла.- Вдруг самолет исчезнет? - высказала она вслух самую бредовую идею. - И придется добираться до места на своих двоих? Или мы приземлиться не сумеем? Огненный мир наверняка похож на огромную пустыню… Как же эта громадина в песках-то сядет?!Чем дольше она летела, тем больше волновалась, и в то же время, - тем сильнее
становилось ее желание поскорее достичь цели. Неопределенность казалась страшнее любой опасности. Если бы только дед отправил с ней хотя бы Акиро! Было бы с кем поговорить в полете. Но, увы, обычному человеку путь в Огненный мир заказан. Разве что в качестве закуски. Да и Кей не горел желаем вновь наступать на те же грабли. После предательства Сёя он уволил большую часть слуг, а тем, которые остались, устроил такую проверку, что даже бабушка у виска пальцем крутила. Он бы очень хотел вернуться к проверенному способу защиты любимой внучки - запереть ее в самой высокой башне где-нибудь на необитаемом острове, спрятать ключ подальше и посадить у входа сторожевого пса с мордой дракона. Вот только старый сирен уже понял, что башня не поможет.- Я не могу отправиться с тобой в Огненный мир, - едва не рвал на себе волосы дед. - Это отнимет у меня столько энергии, что я больше никогда не вернусь на землю в это тело. А "Томаши Корпорейшнс" пока не готова со мной расстаться. Потому ты полетишь одна. Самолет на автопилоте. Сам взлетит, сам сядет. Если что - как работать крыльями ты знаешь лучше меня. Багажа много
не бери. Только самое необходимое. Остальное купишь на месте…- Береги себя, внученька, - в сто пятьдесят девятый раз вставила бабуля, промокая узорчатым платочком глаза. Дед подавился следующим напутствием и с откровенным раздражением уставился на супругу. - Как же она там одна?! - с надрывом возопила Сакура, глядя мужу в глаза.- Бабушка, - вздохнула Мерси, - ты же прекрасно знаешь, что в Огненном мире у меня будет целая орава попутчиков. Ямамото, оборотни… я не пропаду.- И Хирано Таики-кун, - вставил дед. Девушка нахмурилась.- Все еще дуешься на него? - с откровенной надеждой на положительный ответ поинтересовалась бабушка.
        И совершенно напрасно! - тут же добавил от себя дед. - Держись ближе к наследнику Первой Династии. Он тебя от многих бед оградит.- Я учту, - буркнула Мерси. Старики в унисон вздохнули, переглянулись и снова вздохнули. Сакуре огненноглазый демон категорически не нравился. Даже больше, чем другие демоны. Слишком уж опасным он ей казался. Настолько, что просто стоять рядом с ним Фениксу было неприятно. И все же она готова была его терпеть, сделай он ее внучку счастливой. Кей же, наоборот, был бы рад видеть рядом с Мерси такого завидного жениха. Но в свете глубокой обиды, которую девушка затаила на златоглазого, благоразумно помалкивал.- По прибытию тебя встретит старший ассистент главы Академии Огненного Мира, мадам Суррикей, - продолжил дед. - Она все тебе объяснит, и первое время будет курировать. Смело обращайся к ней, если возникнут вопросы.- Где я буду жить? - вяло поинтересовалась Мерси.- При Академии есть общежитие. Все учащиеся, без исключения, обитают там. Покидать стены Академии можно только с письменного разрешения Главы.- Серьезно? - вскинула брови девушка. - И как же они контролируют
способную телепортироваться нечисть?- У них свои методы, - нахмурился дед. - Поверь и не рискуй попусту. Наказание будет суровым.Нельзя сказать, что слова предка расстроили Мерси. Чего ей бояться, если однажды она сумела справиться даже с тиранией мадам Шагал? Провести год в стенах Академии, возможно, будет не так уж и весело… но все же это лучше, чем просидеть этот же год под замком в "Свежести Фудзиямы".Вспоминая свой последний вечер в особняке семьи Томаши, Мерси не заметила, как провалилась в дрему. А проснулась лишь когда вокруг больше не было облаков.- Мы приземлились? - Тамагочи ответил радостным тявком. Девушка подхватила его на руки, забросила на плечо дорожную сумку, свой единственный багаж, и поспешила к выходу.А у трапа ее уже ждали.- Мисс Томаши, - женщина лет сорока с пышными формами, затянутыми в узкий модельный костюм, приветливо улыбнулась рыжей ученице. Со стороны госпожа Суррикей напоминала перевязанную веревочками докторскую колбасу невнятно-коричневого цвета, с двумя огнетушителями ОХП-10, выглядывающими из-под короткой юбки. - Как долетели?- Спасибо, весьма неплохо, - по-японски
сложив руки на животе, поклонилась Мерси.- Да… - задумчиво протянула мадам. - Кей Томаши упоминал о вашем безупречном воспитании.Рыжей так и захотелось вскинуть голову со словами: "Неужели?!".- Прошу вас, - мадам галантно махнула пухлой ладошкой в сторону черного кабриолета с тонированными стеклами. - До Града еще часа три ехать. Я как раз успею ввести вас в курс дела.Мерси про себя вздохнула, представляя здоровенный "насиженный" синяк на своей филейной части, и полезла в машину. Следом втиснулась старший ассистент. Авто скрипнуло и просело с ее стороны. С нервной улыбкой рыжая вцепилась в дверь - джинсы предательски заскользили по кожаной обшивке сидения.- Итак, основные правила Академии, которые на зубок следует знать каждому ученику, следующие, - скучным тоном заявила мадам, когда кабриолет сорвался с места. - Без письменного разрешения Главы не покидать ее стен. Не применять силу против других учеников, учителей либо гостей заведения. Не портить имущество, не пропускать уроки без уважительных причин. Младшим ученикам так же не позволяется заводить питомцев, однако у вас уже есть один, и ваш дед
убедил нас в необходимости этого зверя…"Мешок денег отвалил, наверное", - про себя хмыкнула Мерси, однако на этом месте посчитала возможным прервать пламенный монолог куратора:- Я закончила первый класс старшей школы.- Мне это известно, - кивнула мадам.- Но вы только что назвали меня младшей ученицей.- Вы - сирена, - пожала гренадерскими плечами ассистент. Пиджак угрожающе затрещал.- А что не так с сиренами? - не поняла Мерси.- Как бы вам сказать… - замялась мадам. - Они входят в менее популярную касту нечисти. Только вы не подумайте, у нас в Академии все равны…"Ага, - скривилась Мерси. - Прямо коммунизм в аду… но почему дед не упомянул о "непопулярной" касте?"Мадам много чего еще говорила, но рыжая ее почти не слушала. Она уже поняла, что ее подлинную силу предки решили удержать в тайне. А речь о том, как повезло Мерси поступить в лучшее учебное заведение по эту сторону Огненной реки, была не настолько интересна, чтобы на нее отвлекаться. Тем более, когда за окном открывались такие виды.- Извините, - наконец, не выдержала девушка. Мадам запнулась на полуслове и перевела взгляд на новоиспеченную
ученицу. - Мы все еще в мире людей?- Разумеется, нет, - удивилась женщина. - Вы преодолели завесу в три пятнадцать по местному времени.- Да, я тоже так думала, но…- Вас что-то смущает, юная леди? - догадалась ассистент.- Немного, - закусила губу рыжая. - Я никогда прежде не была в Огненном мире и потому ожидала увидеть нечто невообразимое, совершенно непохожее на то, что встречалось в моей жизни раньше. Но я не могла и представить, что, говоря о мире нечисти, мой дед подразумевает… Лондон.- Что, простите? - не поняла мадам.- Лондон! - повторила Мерси, тыкая пальцем в окно. - The capital of the Great Britain!- Я не понимаю о чем вы, юная леди, - скрестила руки на груди ассистент. - Перед вами открываются виды Огненного Града. Ни о каком Лондоне я никогда не слышала.- Ну как же? - возбужденно подпрыгнула на сидении девушка. - Вон Биг Бэн! И Тауэрс! А вон там виднеются шпили Вестминстерского Аббатства!- Позвольте вас уверить, что вы ошибаетесь!- То есть, река, которую мы сейчас проезжаем, вовсе не Темза?- Нет.- И в городе нет двухъярусных автобусов?- Не… есть.- И миром не правит королева?- Ну… правит.
Леди, поверьте, здесь все совсем по-другому, чем в вашем знакомом Лондоне. Здесь даже руль у машин с другой стороны находится!Мерси с минуту смотрела на довольную собой мадам, которой казалось, что она только что сразила девушку убойным аргументом, потом хмыкнула и откинулась на сидении. Лондон, не Лондон - какая, в сущности, разница? Главное - вокруг все знакомо. И совсем не страшно.Первый день в новом мире ей уже начинал нравиться.

23 августа 20ХХ года"Дорогой дневник. Это что-то неимоверное! Меня привезли в Лондон, назвали его Огненным миром и два часа довольно качественно стращали. Смешно, честное слово. Как будто я Тауэрс не узнаю! Да мне его раз двести на картинках показывали, в учебниках по английскому языку для младших классов. У них на титулке всегда типично лондонские символы изображены, как будто без этого книга будет недостаточно качественной.Хотя, с другой стороны… что я о столице Британии знаю? Разве только то, что в книгах о Гарри Поттере вычитала. Джоан Роулинг вообще неплохо Англию описала. Очень познавательно. Дабл-деккеры - красные двухэтажныке автобусы, бесконечный туман, пожиратели смерти, дементоры… Стремное место, однако… о сейчас, если говорить серьезно, мне не вымышленных персонажей опасаться следует, а своих будущих соседей то общежитию. Вот где настоящая нечисть, да еще в концентрированном формате! И почему они сирен не любят? Мои токийские одноклассники этим не грешили. Сперва, правда, не особо ласково приняли, так ведь это потому, что человеком считали! А потом, ничего, образумились, вон даже в
Огненный мир за существом из "низжей касты" рванули. Не желают терять возможность получить кусочек удачи? Кто знает, может, и получат. Бабушка сказала не жадничать. Мне, видите ли, тренироваться надо. Много все равно не отдам, а по капле творить даже полезно - умение развивается. Ну, ей лучше знать. Мне и самой, глядишь, удача вскоре ой как понадобиться…В конце концов, вдруг дементоры и правда существуют?А с остальной нечистью я и русалкой справлюсь…"
        Глава 2
        Сколько Кей Томаши заплатил за отдельную комнату для внучки в школьном общежитии осталось секретом, но по лицу мадам Суррикей было ясно, что немало. Правда, комнатка больше не стандартную спальню напоминала, а запыленную каморку, зато в ней имелся приличных размеров бассейном. Мерси так и не поняла, с каким умыслом его выдолбали прямо в центре и без того небольшого помещения. В ущерб кровати, между прочим, роль которой исполнял подвесной гамак.- Если я выпаду из него посреди ночи, я утоплюсь, - заметила девушка, указывая на полосатый девайс под потолком.- Сильно в этом сомневаюсь, - с каменной рожей ответила ассистент главы, и захлопнула дверь. Вода в бассейне пошла рябью.- Зашибись… - выдохнула девушка, прижимая к груди Тамагочи. Он пискнул в ответ и воззрился на маленькое круглое окно аккурат над старинным комодом, невесть каким чудом оказавшемся в комнате. Зеркало на его двери, похоже, исполняло роль трюмо. Правда, смотреться в него можно было только стоя на воде.- Похоже, сирены обладают некими уникальными способностями, - хмыкнула Мерси. - К сожалению, пока мне неведомыми. Ладно, искупаемся,
раз это так навязчиво предлагают.Она ссадила пса на деревянный пол, метко забросила сумку на комод и стянула походный костюм. Оставшись в белом кружевном белье, Мерси критически осмотрела себя сверху вниз и скривилось - жаль, что дед не догадался посоветовать ей взять купальник.Вздохнув поглубже, девушка села на краешек бассейна и опустила ноги в ледяную воду. Почему-то сирены были склонны плавать именно в такой. Они не ощущали холода, а вот Мерси в первые секунды всегда вздрагивала и покрывалась пупырышками. Наверное, теплолюбивый феникс давал о себе знать. Обычно неприятные ощущения проходили очень быстро, но бледность, даже какая-то синеватость кожи, оставалась на несколько часов.В бассейне не было ступеней. Он вообще мало походил на знакомое Мерси мраморное сооружение с гладкими боками, разрисованным дном и аккуратными поручнями. В комнате общежития бассейн более всего напоминал выдолбленный в полу колодец. Скудное освещение не позволяло оценить его глубину, но, уже знакомая с изощренным юмором нечисти, Мерси сразу приготовилась нырять.Но она все равно оказалась не готова к тому, что ее ждало.
Воды было значительно больше, чем можно было представить - она не только покрыла девушку с головой: дна, как будто, вообще не существовало. А была огромная воронка, куда булькающую и испуганную юную сирену принялось засасывать, едва она выпустила из рук край "бассейна".Над головой тявкнул Тамагочи. По воде пошли волны. Мерси забила перепончатыми ладонями, изо всех сил загребла ногами, но было поздно. Несколько раз ее перевернуло вокруг своей оси, стукнуло головой о щербатую стенку и на полном ходу буквально вышвырнуло водопадом в открытый водоем.Что происходило дальше Мерси видела будто сквозь сон: толща воды над головой, рыбки, стайкой проплывающие рядом и с чисто гастрономическим интересом наблюдающие за ее медленным падением на самое дно… Беловолосый мужчина с голубыми сияющими линиями татуировок на лице, склонившийся над контуженой гостьей. Мерси не видела, но скорее ощущала, как он взял ее на руки и куда-то поплыл. А затем была тьма.Очнулась девушка на берегу. Серебристым светом луна касалась обнаженной синеватой кожи. От белья не осталось даже намека. Зато вдоль обоих бедер невесть каким чудом
образовались белые рыбьи плавники.- Ох, - застонала рыжая, приподнимаясь на локтях. Лоб и затылок болели так сильно, будто соревновались в этом между собой. - Где я?- На территории школы, - ответил кто-то. едленно, чтобы от резких движений голова случайно не отвалилась, Мерси обернулась на голос и пораженно выдохнула: на нее смотрел первый в ее жизни настоящий русал. Или сирен. Де факто, он, конечно, был вторым сиреном, после деда. Но Мерси никогда не видела дед-уэ в образе подводного жителя. Не удивительно, что вид незнакомца ввел ее в кратковременный ступор.У мужчины была светлая кожа небесно-голубого оттенка, длинные, до пояса, белые волосы и удивительно синие глаза. Цвета лазури, если быть совсем точной. Белые брови на красивом лице не пугали, но добавляли какого-то шарма, даже элегантности.- У него уши как у эльфа, - прошептала девушка, но мужчина ее расслышал. И улыбнулся. Как ни странно, зубы у него были не такими, как у мадам Шагал в ее истинной ипостаси, а ровные и белые. И еще мужчина был весь испещрен татуировками. Мерцающие в свете луны, они белыми полосами рассекали лицо, оба плеча и
спину. Странный знак был изображен на груди - сколько Мерси не пыталась, так и не смогла понять, на что же он похож.И только спустя несколько минут откровенного разглядывания, девушка поняла, что мужчина к тому же абсолютно голый. Как и она. Голубоватые щеки начали стремительно алеть. От взгляда сирена это тоже не ускользнуло:- Как тебя зовут, красавица?- Мерседес, - кашлянув, ответила девушка и покраснела еще больше.- Случайно не Томаши?- Томаши.- Новенькая, значит, - склонив голову на бок, сирен медленно прошелся взглядом по фигуре Мерси. Девушке показалось, что от жара ее щек сейчас воспламенятся волосы. - Я слышал, ты долгое время жила среди людей?- Можно сказать и так… - Мерси перебросила мокрые волосы на грудь в попытке скрыть от любознательных глаз стратегически важные места, и это вызвало очередную улыбку на лице сирена:- Что ты делаешь?- А сам-то как думаешь?! - огрызнулась девушка. Бесцеремонность озерного жителя начинала ее злить.- Мы, сирены, не стесняемся своих тел. Они прекрасны. И ты тоже прекрасна, - мужчина встал в полный рост и от открывшегося вида у Мерси закружилась голова. - Люди
считают нас порождениями Тьмы, и они правы. Но мы, пожалуй, единственная нечисть, кроме суккубов, конечно, в объятиях которой люди умирают с улыбкой на устах. Да и не только люди.- Что ты хочешь этим сказать? - Мерси представила, как какой-нибудь оголодавший русал утягивает под воду скулящего Тамагочи, и внутренне содрогнулась.- А ты не знаешь? - удивился мужчина.- Чего именно?- Почему нас не любит другая нечисть?"Я бы тоже не любила тех, кто охотится на моих питомцев", - Мерси сильнее прижала колени к груди и обхватила их руками. Сирен насмешливо фыркнул и опустился перед девушкой на корточки. Ее упрямое нежелание опускать глаза ниже уровня ключиц мужчины, его забавило:- Ты ведь наверняка знаешь, что самым сильным даром гипноза обладают демоны Каркари? Но их сила действует только на людей. А мы своим пением способны очаровать любого вампира, оборотня или другую нечисть. Даже верховные демоны порой не способны устоять против чар сирены. Нас не любят, потому что боятся.Русал замолчал в ожидании реакции. Мерси тоже молчала, обдумывая сложившуюся ситуацию. Вспоминая лица своих одноклассников в тот день,
когда она впервые выступила перед ними на уроке музыки."Как-то уж больно спокойно они тогда отреагировали, - пришла к выводу девушка. - Особенно в сравнении с реакцией деда…"- О чем задумалась, красавица? - прервал размышления Мерси сирен.- Раз демоны нас боятся, значит были прецеденты?- А то! - не без гордости подмигнул Сирен. - Три войны, однако.- И кто победил? - исключительно из вредности уточнила девушка. Мужчина малость сник:- У нас уже четыре столетия мир.- А тебе сколько лет? - Мерси решила, что если уж голым перед ней ходить для русала не кажется чем-то из ряда вон выходящим, то возраст свой он точно скрывать не станет. И она таким образом прикинет, как много поколений ее подводных сородичей живет без оружия под подушкой.- Я твой одноклассник, красавица. Мне двести пятнадцать.Рыжая закашлялась и уже с куда большим интересом уставилась на древнего студента:- Уже четыре столетия мир?! - переспросила она, наконец. Сирен усмехнулся и поднялся на ноги:- Так и будешь сидеть на холодной кальке?- А что ты предлагаешь? - скривилась девушка. Камни и правда уже весь зад отдавили. - Как вернуться обратно
в комнату я понятия не имею. А в голом виде по Академии гулять не хочется.Несколько мгновений одноклассник молча смотрел девушке в глаза, будто пытался понять: шутит она или говорит серьезно, а потом… Такого искреннего заливистого смеха рыжая не слышала уже давно.- Юная леди, - когда Мерси уже начала тихонько закипать, сирен смахнул невидимые слезинки и протянул ей руку. - Ты же русалка. Озеро перед тобой и есть твоя комната. Если позволишь, я покажу подводный мир. А затем помогу вернуться в Академию.- Эм… - Мерси покраснела и закусила губу, всем своим видом намекая, что плавать голышом в окружении таких же нудистов не входило в ее ближайшие планы.- Ты не должна стесняться наготы, - правильно понял ее сирен. - Во-первых, под водой наши тела покроются чешуйками, и самое сокровенное будет скрыто.- А во-вторых? - тихо спросила Мерси, с разбегу бросаясь в воду.- А во-вторых, - уже на глубине продолжил русал, - ты настолько красива, что тебе нечего стесняться в принципе. Ты прекрасна даже для русалки.Не то, чтобы девушка приняла комплимент так уж близко к сердцу (в конце концов это не первый мужчина,
который восхвалял ее внешность), но стало как-то спокойнее. И она уже в полной мере могла насладиться тем чувством свободы, которое давал стремительный "бег" сквозь водную гладь. По сравнению с небом это был лишь тонкий намек на возможное блаженство. Но земля не могла дать даже этого. А когда случится следующий полет, Мерси не знала. В мире, где боятся русалок, вряд ли полюбят потомка дэватов."Это будет тяжелый год", - про себя решила девушка и только потом заметила, что у плывущего рядом Сирена больше нет ног. Вместо них он вяло, чтобы подстроиться под скорость девушки, взмахивал длиннющим хвостом.- Ты удивлена, почему он у меня есть? - ухмыльнулся мужчина. Рот он не открывал, но Мерси отчетливо слышала каждый звук у себя в голове.- Скорее, почему у меня такого нет, - автоматически подумала девушка. Русал заулыбался еще шире. - И почему мне никто не сказал, что сирены - телепаты?- Только под водой. Здесь, знаешь ли, не очень удобно говорить по-человечески.- Так это ты теперь все мои мысли читать можешь? - ахнула Мерси, отчего-то сразу вспомнив именно вид голого сирена на берегу.- Нет, - качнул
головой предмет ее стыда. - Только те, которые адресуются лично мне.- Хорошенькая фильтрация, - фыркнула в ответ Мерси и вздрогнула, когда голубовато-зеленая водоросль легонько коснулась живота. Несмотря на чешуйки, которые действительно выросли и сейчас покрывали почти все тело изумрудным аквалангистским костюмом, девушка отчетливо чувствовала, как вода вихрится у ног, как мелкие песчинки оседают на подушечках пальцев и крошеные рыбки ныряют в прическу, путая ее с рыжими зарослями подводных растений.- Ты привел новенькую? - чернобровая русалка пушеной стрелой выпрыгнула из густой растительности и замерла перед Мерси, напряженно вглядываясь ей в лицо. - Или ужин?- Открой глаза пошире, Аннес, - прикрикнул на нее мужчина. - Это Мерседес Томаши. Наша одноклассница.- Голубая кровь, значит? - мурлыкнула сирена и, оттолкнувшись хвостом, сделала эффектное сальто назад. Русые волосы вздыбились за спиной, обнажив длинную, покрытую синеватыми чешуйками шею."Теперь понятно, почему народ за ними в пучину ныряет", - восхищенно подумала Мерси. Сирена была удивительно красива. Даже по демоническим меркам: изящная,
гибкая, мерцающая в тусклом свете луны, пробивающемся сквозь водную гладь. Она казалась удивительным произведением искусства - слишком живая, чтобы быть просто статуей и слишком прекрасна, чтобы поверить в обратное.- Где все, Аннес? - грубовато полюбопытствовал мужчина, заставляя Мерси оторвать взгляд от русалки.- Откуда я знаю? Ты меня комендантом не назначал.- Я с тобой давно знаком, гуппи ты недоделанная, - оскалился Русал. - От твоего любознательного взгляда ничего не скроется! Отвечай! Живо!Сирена вздрогнула и даже ее волосы, казалось, потеряли часть своей невесомости:- Я дала слово молчать, - кусая губы, проблеяла она.- Где они?! - страшным голосом, четко разделяя каждое слово, повторил Русал.- Сегодня Академия празднует последний день каникул… - пискнула сжавшая в комочек Аннес. И совсем тихо добавила: - На берегу Огненной реки. В затоке Ураг-вея.- Твою ж мать! - от души выругался Сирен. Мерси перевела удивленный взгляд с одного подводного жителя на другого и подумала о том, что ей еще Тамагочи выгуливать, а здесь, похоже, какой-то скандал намечается… Но прежде чем она успела благополучно
скрыться в направлении своей комнаты, Русал протянул ей руку и мрачно заявил:- Поплыли, Мерседес!- Куда? - хмуро булькнув, поинтересовалась девушка.- Останавливать войну, разумеется, - набирая скорость, бросил Сирен. - Они ее каждый год провоцируют…Рыжая плыла сзади, обеими руками вцепившись в предложенную ладонь. Ей как-то совсем не улыбалось еще до начала занятий и официального знакомства ввязываться в потасовку с будущими соучениками… Но как объяснить это стремительному беловолосому сородичу?Они мчались так быстро, что группа касаток, плывущая несколькими метрами ниже, успела только жалобно пропеть что-то во след. А вот Мерси изогнулась и круглыми глазами таращилась на хищников океана, пока те не превратились в крошечных черно-белых рыбешек."Это что же за озеро такое, - немного панически думала она, - раз здесь даже киты водятся?! Сирен мало обращал внимание на то, как поживает его "балласт". Казалось, не дай Мерси руку - он тащил бы ее за хвост. С таким же застывшим выражением на мрачном лице. Аннес плыла чуть поодаль, изо всех сил стараясь удержать дистанцию, но все время сначала отставала, а
затем, отчаянно работая хвостом и даже руками, вырываясь вперед. К моменту, когда группа добралась до крутого берега (настолько крутого, что Мерси в первый миг испугалась как бы они на полном ходу в землю не врезались), бедняжка совсем выдохлась. Мужчина же, несмотря на свою довольно пассивную ношу, уставшим не выглядел. Сильно оттолкнувшись хвостом, он изменил траекторию движения и буквально выпрыгнул из воды. Мерси, не сумевшая освободить многострадальную руку и вовремя катапультироваться, полетела следом.В первый миг лунный свет ее ослепил. Казалось, его было так много, что он пронизывал тело насквозь. Мерси стояла по щиколотку в воде, мокрые длинные волосы струились по фигуре, запястье было зажато в цепких пальцах сирена, а она не могла оторвать глаз от того, что происходило на берегу. Друг напротив друга, ощерившись и издавая какие-то странные воинственные звуки, замерли две группировки. Одна состояла сплошь из морских жителей: их кожа была покрыта чешуей, а количество зубов во рту приводило в трепет. Вторая армия была не такой многочисленной, да и внешне не особо впечатляла. И все же Мерси сразу
определила демонов. Определила и вздрогнула, когда увидела на заднем плане высокую фигуру с длинными черными волосами.- Таики… - прошептала девушка, теперь уже сама цепляясь за руку своего спутника. Ей казалось, что ноги сейчас перестанут слушаться. Что, если русал вдруг отпустит ее ладонь, она безвольной куклой осядет в воду.Господин Хирано был как всегда невозмутим. Длинный плащ с высоким воротом и посох с серебряным набалдашником только подчеркивали отсутствие эмоций на лице. Хищные глаза, золотой оттенок которых Мерси видела даже с расстояния в двадцать метров, смотрели спокойно и почти дружелюбно… прямо в голубые глаза сирена.- Арарат, - мягким баритоном приветствовал Русала демон.- Таирон, - ответил блондин таким голосом, словно на его горле уже лежали две когтистые лапы. Имя получилось шипящим и слабопонятным.Мерси едва носом в песок не рухнула, когда Сирен, делая широкие быстрые шаги, прошел сквозь толпу недовольно рычащей нечисти и остановился в метре от Хирано. Отпустить руку девушки он и думал, на буксире протянув ее за собой. Рыжая школьница покрылась испариной. Мало того, что перед ней
сейчас стоял предмет ее страсти, а вокруг столпилось с полсотни пугающих и не особо дружелюбных существ, так из всей одежды на ней были только волосы. Девушка уткнулась взглядом в землю и попыталась максимально переместиться за плечо Арарата. Ей было безумно, прямо-таки нестерпимо стыдно. Особенно в свете того, что тела русалов вокруг покрывала чешуя, а ее собственная напрочь отказывалось сохраняться на теле после выхода из воды.Но Таики, казалось, вообще не обращал внимания на мучения девушки. Он, не отрываясь, смотрел в глаза оппонента, будто в попытках рассмотреть душу в глубине ледяных кристаллов. Они, эти два представителя враждующих кланов, казались светом и тьмой, в извечной битве столкнувшихся под лунным светом: беловолосый Сирен со сверкающими татуировками и черноволосый Демон с глазами цвета осени.- Ты вовремя прибыл, Арарат, - первым подал голос Таики.- Ты надеялся, что я опоздаю? - хмыкнул в ответ Сирен.- Я тебя ждал, - ответил демон, так откровенно при этом покосившись на Мерси, что даже невольным зрителям стало понятно, кого именно ждал златоглазый.- Хочешь войны? - с улыбкой, но от того
не менее злобно, прошептал Арарат.- Можно и повоевать, - почти ласково ответил Хирано. Сирен фыркнул, резко обернулся, так что Мерси схлопотала по лицу белой прядью, и рявкнул:- Уходим!Один за другим, русалы попрыгали в озеро. Демоны столпились за своим предводителем, не слишком довольные очередным перемирием, но достаточно послушные, чтобы не демонстрировать это чересчур явно.- Когда в следующий раз захочешь поиграть, - на прощание бросил Арарат Хирано, - предупреди меня. Я не стану вмешиваться.- Мне будет достаточно вмешательства другого персонажа, - загадочно ответил Таики. Русал фыркнул и так же, за руку, потащил Мерси в озеро. И только когда вода почти накрыла ее, девушка решилась на мгновение обернуться.И мига этого хватило, чтобы все ее барьеры, все стены, старательно возводимые вокруг сердца и души, вздрогнув, рассыпались прахом.

24 августа 20ХХ года"Дорогой дневник. Почему, если Бог сделал меня такой умной, он сделал меня такой слабой? Почему, если я понимаю, как сильно он меня обидел, я отчаянно ищу возможности его оправдать?! Отче, или кто там сотворил нечисть, если ты одарил меня мозгом, сделай так, чтобы сердце подчинялось его решениям! Я больше не хочу смотреть на него и впадать в транс. Не хочу думать о нем и пропускать вздох. Не хочу скучать по нему и грезить о том, чего не произойдет никогда. илосердный Бог, либо сделай меня из камня, либо дай мне силы забыть. Потому что так жить нельзя. Я за эти два года сойду с ума. Если уже не сошла…"
        Глава 3
        Той ночью Мерси снился заснеженный лес. Белые деревья, растущие на склоне высокого холма, голубое небо, поражающее своей лазурной, такой характерной для зимы прозрачностью и сказочный замок с острыми шпилями, высокими воротами и узкими окнами-бойницами в окружении всего этого великолепия. Мерси знала, что когда-то уже видела это чудо архитектурного искусства, уже любовалась резными башнями и изящным плетением лестничных перилл. И тогда замок тоже был ненастоящий…Тамагочи коротко тявкнул со своего насеста, и Мерси открыла глаза. Следом раздался характерный журчащий звук, заставивший девушку поморщиться. Похоже, питомец решил устроить туалет прямо в комнате, не дожидаясь пока уставшая хозяйка поведет его на прогулку. Он с умильной мордочкой балансировал на трех ногах у самого края бассейна, добавляя в его прозрачные воды свой посильный вклад.- Здорово придумал, - хмыкнула рыжая. Песик прижал уши, но лапу не опустил. Мерси тягостно вздохнула. С тех пор как Сея не стало, она отчаянно стремилась быть хорошей, самостоятельной хозяйкой. Но она так привыкла к постоянному контролю дворецкого, к его
напоминаниям и напутствиям, что сделать это было совсем непросто.- Я опять проспала, - с трудом выбравшись из гамака, вздохнула Мерси. - Прости, Тамагочи. обака махнула хвостом и подбежала к ногам хозяйки. Та подняла питомца, прижала к груди и задумалась, поглаживая точеную мордочку.Вчера ее так быстро доставили в комнату, попросту притащив и вышвырнув на дощатый "берег", что Мерси и опомниться не успела. Впрочем, после того потрясения, которое она испытала от встречи с Таики, это было неудивительно. Таики… Таирон, как назвал его русал. Он был так не похож на щеголя в цилиндре, которого она увидела осенним утром из окна школы. Но и на того спокойно-рассудительного юношу с глазами цвета расплавленного золота, в которого она влюбилась, он тоже не был похож. Нет, вчера перед нею стоял демон. Можно было сколько угодно убеждать себя в обратном, но это не изменит правды… Хорошо это или плохо, Мерси еще не поняла. Но смириться с тем, что она ничего не знает о златоглазом возлюбленном, ибо весь прошлый год ее окружала искаженная, лживая реальность, придется.Требовательный стук в дверь отвлек девушку от
воспоминаний:- Кто там?- Мне велено доставить тебя в класс, - прозвучал снаружи недовольный женский голос.Мерси вздрогнула, поспешно открыла дорожную сумку, вытянула первое, что попалось под руку и быстро натянула на себя.- Меня зовут Аша, - мрачно представилась девушка, когда Мерси распахнула дверь. Она выдержала эффектную паузу, напряженным взглядом скользнув снизу вверх по встрёпанной рыжеволосой Сирене, заставляя ту смущенно покраснеть, и продолжила. - Моя праматерь - великая богиня Баст. Сегодня я проведу тебя на урок.Мерси благодарно кивнула. На Аше был наряд, который наиболее уместно смотрелся бы на египетской соблазнительнице времен царицы Клеопатры: золотистые босоножки на ровной подошве охватывали ногу изящным плетением, кусок красной ткани, перехваченный на талии поясом с крупными бляхами, был призван изображать юбку: длинное полотно скрывало ноги сзади, до самых бедер открывало по бокам и спускалось до колен узкой полоской спереди. Золотой лиф прикрывал от силы две трите груди. Зато на шее было такое массивное ожерелье из тонких пластинок, что наклонить голову казалось совершенной
невыполнимой задачей. Руки Аши сплошь были усеяны браслетами, плотно оплетавшие кисти и предплечья. Но самой занятной деталью туалета был высокий золотой головной убор. Крупная кобра изгибалась дугой у середины лба и устремлялась вверх. Два длинных "хвоста" иссиня черного цвета проходили за ушами и спускались на грудь. инуты две Сирена молча рассматривала этот безумно дорогой и совершенно невероятный костюм. Теперь длинное вечернее платье на тонких бретелях, по чистой случайности оказавшееся в верхнем ярусе саквояжа, уже не казалось Мерси таким уж неуместным в школьных коридорах. И потомок Баст своим равнодушным фырканьем это подтвердила. Похоже, каких либо правил касательно одежды в учебных заведениях Огненного мира не существовало, и на данном этапе своего пребывания здесь Мерси находила это прекрасным.- У тебя сегодня четыре предмета, - скучным голосом заявила Аша, пока рыжая укладывала копну волос в высокий хвост на затылке. - Демонология, демонография, история Огненного мира и животноводство."Хотя бы один нормальный предмет", - мысленно вздохнула Мерси.- Два первых урока у нас общие, потом -
обед. Я отведу тебя в столовую. Но предупреждаю сразу: мы, наследники великой Богини, весьма терпеливы к любой нечисти. Однако если я почую хотя бы намек на то, что ты пытаешься мен очаровать, тебе вряд ли понравится моя реакция.Мерси нахмурилась. Она понимала, что Аша сейчас угрожает лишь потому что боится. Сирены, как девушка уже успела понять, многое сделали для того, чтобы подобная реакция со стороны остальной нечисти была закономерной. И все же ей стало обидно.- Будь любезна… - начала было рыжая строгим тоном разгневанной американки, но именно в этот момент Тамагочи решил поздороваться с гостей.- У тебя в комнате живет пес?! - осипшим голосом уточнила Аша. Кивнуть Мерси не успела: совершив невероятный кульбит, кошка вниз головой повисла на ближайшей люстре. Между прочим, та находилась в четырех метрах над полом, ибо потолки в школе были такими, словно главный архитектор в свое время болел крайней формой клаустрофобии.- Эй, - позвала рыжая, - спускайся. Слышишь? Тамагочи не кусается.Аша ответила грозным шипением, призванным, видимо, сообщить, что она нисколько не боится, но ближайшую пару часиков,
пожалуй, проведет на почтительном расстоянии от пса. Мерси пожала плечами: у каждого свои комплексы, хотя жизнь среди людей научила бы потомка Великой Богини лучше с ними справляться. По крайней мере, там не встречалось ни единого представителя нечисти, кто был способен испугаться крошечного Тамагочи.- Скажи хотя бы, в какую сторону класс демонологии?- Четвертый этаж, направо до конца коридора, - пробурчала в ответ Аша, покрепче обхватывая ногами люстру. - Скажи госпоже Химере, что я пала жертвой природного инстинкта.- Почему-то мне не хочется оправдываться перед преподавателем с таким именем, - покачала головой Мерси, но спорить не стала. Кто его знает, какие здесь порядки. Быть может, "природный инстинкт" был и не самой плохой отговоркой.Только покинув спальный корпус, Мерси в полной мере осознала, насколько школа Огненного мира отличается от всего, что ей доводилось видеть раньше. Вокруг, не обращая внимания друг не друга, с приличной скоростью по полу, стенам и потолку перемещались студенты. Кто-то прыгал, по-лягушачьи сгибая задние ноги и аккуратно приземляясь на расставленные по коридорам тумбы.
Другие опускались на четвереньки, отращивали себе волчьи лапы и резвым галопом неслись к нужному кабинету. А некоторые и вовсе внезапно топали ногами в пол, чтобы исчезнуть в легкой дымке и вынырнуть несколькими метрами дальше.Почему-то больше всего Мерси удивляло даже не бесчисленное множество разнообразной нечисти и не способы ее передвижения по школьной территории, а то, как ловко студенты расходились на узких поворотах, не создавая толчеи, заторов и потасовок. На миг девушке показалось, что она попала в фантастический мир будущего, когда люди научились подчинять себе законы гравитации, могут перемещаться по планете несколькими ярусами и освоили телепорты. По большому счету, она действительно попала в такой мир. Только вокруг были не люди.Класс демонологии был именно там, где указала Аша. Мерси нашла его очень быстро и, конечно, без проблем смогла бы попасть на урок, если бы не огромная яма прямо перед входной дверью. Осторожно ступив к самому краю, девушка заглянула в пропасть диаметром в три-четыре метра, оценила остроту зарытых на дне копий и задумчиво хмыкнула.- Не вздумай взлететь, - раздался
вдруг над ухом знакомый баритон. Мерси, за лето малость отвыкшая от подкрадывающихся друзей, даже присела от неожиданности:- Ямамото, блин!- Если расправишь крылья, толпа нечисти растерзает тебя быстрее, чем мы успеем среагировать, - как ни в чем не бывало, продолжал объяснять бывший президент студенческого совета.- Мы - это кто? - выгнула бровь рыжая.- Это те, кто поклялся защищать тебя, Мерседес.- Очень вам признательна, но как же я попаду в класс, если летать нельзя?- Просто иди вперед, - загадочно ответил Хикару.Мерси посмотрела сначала в его честные голубые глаза, потом ниже, туда, где пугающе сверкали остриями копья, и окончательно решила, что Ямамото обладает хорошим, хотя и немного жестоким чувством юмора.- Ну, что же ты, Феникс, - придвинувшись ближе, Хикару взял девушку за руки повыше локтей и притянул к себе. - Разве ты не верила мне раньше?- Я тут недавно поняла, что зря вообще кому-либо верила, - хмуро буркнула девушка.- Я дал тебе повод так думать?! - искренне удивился Ямамото.- А разве нет?! - не менее искреннее возмутилась Мерси. Хикару сник:- Мне было не позволено тебе говорить…-
Целый год! - рыжая вскинула руку, и гневно ткнула пальцем парня в грудь. - Целый год вы водили меня за нос. Все это время ты делал вид, что ничего не происходит!- Я просто хотел тебя уберечь, подготовить…- Спасибо. Тебе не удалось, - девушка вскинула подбородок и решительно вырвалась из объятий мрачного охотника. - Я думала, ты мой друг. Но друзья не могут лгать друг другу!Она отступила на шаг, думая, как бы так незаметно смахнуть набежавшую слезинку, и только потом поняла, что стоит прямо посреди ямы. На совершенно твердом полу. Копья внизу продолжают весьма правдоподобно сверкать наконечниками, но упасть в иллюзию было невозможно даже очень неудачивому фениксу.- Это - не показатель! - гневно топнула ногой рыжая, развернулась на каблуках и помчалась в класс. Ямамото проводил ее легкой грустной улыбкой, шагнул было следом, но затем остановился и нехотя, оглядываясь, побрел в другое крыло. Огненный мир - территория демонов. Они впустили его, позволили находиться рядом с творением Лазурного мира, охранять ее по личной просьбе Сакуры Томаши, но они не приняли его и никогда не примут. Стоит только дать им
шанс - и его тут же отошлют прочь. Значит, нужно подчиниться законам. Пока.Мерси вошла в большой полутемный кабинет и в нерешительности остановилась у стенда с красочным изображением внутренностей человека.- Новенькая? - рыжеволосый юноша с потрясающими глазами цвета горного хрусталя поднялся из-за парты. - Как зовут?- Мерседес Томаши.- Внучка того самого Томаши? - как-то не слишком радостно уточнил студент. - Русалка, значит… Как же много вас расплодилось…Невесть откуда взявшийся кулак с белой росписью татуировок метко попал шибко любопытному студенту в челюсть. В классе повисла напряженная тишина, нарушаемая только слабыми всхлипами поверженного рыжеволосого. Сидя на полу, он по очереди вытягивал из-за щек выбитые зубы, издавал над каждым прощальный стон и лез за следующим. Мерси видела, что на месте безвременно почивших уже начинали прорезаться новые.- Еще есть вопросы? - грозной беловолосой горой нависая над поверженным учеником, застыл вчерашний Сирен. Однокашники молчали. - Идем со мной, Мерси.Девушка кивнула, по дуге обошла распластавшегося рыжего юмориста и проследовала за Араратом в конец
класса.- Какой стол нравится, тот и занимай, - милостиво позволил Сирен. Девушка пожала плечами и села за ближайший к окну. - Не обращай внимания на этих идиотов. Они лают, но не кусаются.
        А тебе ничего не будет за то, что ты его ударил? - шепотом поинтересовалась Мерси. Ямамото в свою бытность президентом не простил бы подобного поведения. Из Фузиоку исключали и за меньшие прегрешения.- Мы защищаем свою территорию и свой клан, - на стул перед Мерси опустилась знакомая русоволосая красотка. - Только чары накладывать нельзя. Во всем остальном - полное раздолье. Любимые одноклассники исцеляются быстрее, чем успеваешь их калечить.- Аннес! - Русал грозно зыркнул на блондинку, но та и бровью не повела:- Расслабься, Арарат. Как будто юная Мерседес не сможет справиться с жестокой реальностью.- Верно! - тут же поддакнула рыжая. - Не нужно меня беречь. Рассказывайте всё как есть. Я хочу быть готова к любым сюрпризам.- Ну, смотри, - хищно оскалилась русалка, и Мерси поняла, что та теперь будет резать правду-матку ей прямо в глаза.- Можно я сразу задам вопрос? - девушка подняла голову, чтобы заглянуть в глаза не сдвинувшемуся с места Арарату. - Я познакомилась с одной русалкой еще год назад. Правда, тогда я не думала, что мадам Шагал…- Ты познакомилась с мадам Шагал?! - перебила Аннес. - Кто
же невзлюбил тебя так сильно, что отдал в лапы правительнице?- Ты слишком много болтаешь! - практически зашипел беловолосый Сирен.- Прости, Арарат, - смутилась блондинка, - но суровый нрав твоей матери общеизвестен. Вряд ли я скажу что-то, чего Мерседес еще не знает.- Мадам Шагал - твоя мать?! - теперь уже Феникс во все глаза смотрела на Русала.- Что тебя так удивляет, милая леди?- Я видела ее под водой. На одно мгновение, но этого оказалось достаточно, чтобы ее облик навсегда засел в памяти! Эти острые зубы в несколько рядов, эти татуировки на лице, странные зеленые отростки вместо волос…- Тебе не повезло повстречать мать в мире людей, - ухмыльнулся Арарат. - Мы умеем скрывать свой истинный облик, чтобы смертные не могли отличить нас от себе подобных. Но если мы сбрасывает мираж…- Зрелище жутковатое, - вставила Аннес. - Ты разве никогда не видела деда без личины?Мерси покачала головой. Она даже никогда не думала о том, что ее дед-уэ может выглядеть как-то иначе…- Понимаешь, Мерседес, - Арарат подтянул стул и сел рядом, положив ладонь на пальцы девушки и слегка их сжав. Рыжая вздрогнула, но руку не
убрала - у Сирена была удивительно приятная на ощупь кожа. - Мы очень привлекательны. Это - наша природная черта, но в то же время, такая же магия как и способность творить порталы, присущая демонам. В полной мере раскрыть свою красоту мы способны только здесь, ибо для этого требуется минимум сил. Сам Огненный мир способствует развитию наших способностей.- А там, наверху, - опять не смогла удержаться русалка, - нам требуется прикладывать для этого много больше усилий. Говорят, таково проклятье Дэватов. Как только мы снимаем мираж, люди видят безобразных, ужасающих существ. Наверное, именно так представляют нашу сущность Лазурные создания.- Чем дольше Сирен живет среди людей, - продолжил Арарат, - тем больше сил у него уходит на поддержание личины. Вскоре он срастается с нею, она становится частью его облика… Со временем он забывает о своем истинном лице, меняя его по подобию человека и пользуясь иными чарами, привлекая своих жертв не красотой, но пением, музыкой, словами…- Наш принц пытается объяснить, почему твой дед не может прийти сюда, а затем снова вернуться на землю, - Арарат поднял такой
грозный взгляд на Аннес, что она даже смутилась.- Не была ты моей кузиной… - страшным тоном проговорил Русал, позволяя блондинке самой догадаться что именно он бы с ней сделал, если бы удача была на его стороне. - Впрочем, в чем-то гуппи права. Если Кей Томаши вернется в Огненный мир после стольких лет пребывания на земле, ему понадобиться не менее двадцати лет, чтобы накопить силы для восстановления своей человеческой личины.Мерси задумалась и спохватилась только когда в класс, волоча за собой длинный толстый хвост, ворвалась некая представительница неизвестного вида нечисти.- Сиятельный, - с заметной толикой язвительности позвала она, - не хотели бы вы занять свое место? Урок начнется с минуты на минуты. Разумеется, если юная леди не желает заниматься демонологией у вас на коленях.В классе послышались смешки. Арарат подмигнул смутившейся Мерси и занял соседнее место. Аннес достала из сумки толстенный фолиант в черной обложке, раскрыла ее на произвольной странице и углубилась в чтение.- А вы, юная леди, как я полагаю - Мерседес Томаши? - преподаватель (а это несомненно была она), скользнула по
деревянному полу и остановилась перед девушкой, внимательно рассматривая ее склонившееся к столу лицо. - Где Аша?- Полагаю на люстре, - осторожно призналась девушка.- И что она там делает, позвольте узнать?- Прячется от моего щенка…На мгновение Мерси показалось, что госпожа Химера лопнет от количества воздуха, который она со свистом в себя втянула. А затем раздался хохот. Стекла затряслись. С потолка отвалился кусок штукатурки. У рисунка на стенде отвалилось сердце и рухнуло в выемку тазовой кости. Мерси уставилась на движущееся изображение, но решила не сходить с ума раньше времени. Тем более, что у нее была гораздо более подходящая для этого причина. Например, змееподобная мадам на расстоянии вытянутой руки.Осторожно из-под длинной челки, Мерси скользнула взглядом по колоритной фигуре Химеры. Верхняя ее часть, до пояса, была человеческой. Весьма симпатичное лицо, разве что чуть крупнее, чем у обычной женщины, тугой узел черных волос на затылке, тонкая шея и руки с изящными кистями. Все это было затянуто в бархатный приталенный пиджак темно-бордового цвета. А ниже шла юбка, из-под которой выглядывал
змеиный хвост. На вид в нем было метра четыре, три из которых извивались по полу.- Добро пожаловать, гроза потомства Бастэт, - разрезая воздух длинным змеиным язычком, поприветствовала Мерси Химера. - Передай Аше, что ее фобии - только ее проблемы. Пусть хоть вообще с потолка не слезает, но если к следующей неделе не будет знать структуру человеческого мозга - собственноручно шкуру спущу.Рыжая кивнула и тут раздался звонок. По звуковым характеристикам он больше всего походил на пожарную сирену. Мерси вжалась спиной в спинку стула и несколько раз ошарашено моргнула. Слух к ней вернулся только полчаса спустя…
        Глава 4
        К концу второго урока небо окончательно затянули тучи, и Огненный мир захлебнулся дождем. Мерси сидела на демонографии и слушала вдохновленную речь маленького пухлого, похожего на леприкона, создания. Назвать его человеком - означало нанести непоправимый вред психическому здоровью и серьезно оскорбить. Девушка уже поняла, что в этом мире каждый гордится своей семейной отличительной чертой - будь то возможность превращаться в волка или отращивать вампирьи клыки по желанию. Даже сирены и те, объединившись хвостатой толпой против остального демонического мира, - не простили бы оскорбления "Человек!" в свой адрес. Господин Пруф сиреной, конечно, не был, да и леприконом, скорее всего, тоже. Но не спрашивать же у пораженного учителя, зачем ему такой длинный тяжелый посох и зеленый костюмчик с короткими штанами? И почему ребята с задних парт перешептываются о мешке золота, подозрительно косясь на ничего не подозревающего педагога?Капли стекали по стеклу огромного, в два человеческих роста окна.- Неупокоенный лес наиболее узнаваем по типу своей растительности: здесь доминируют низкорослые, колючие
листопадные деревья, теряющие листья в период засухи… - вещал учитель. Первое время Мерси слушала его, распахнув рот и не смея отвести взгляда. Казалось, он очаровал ее своим обожанием собственного предмета. Спустя полчаса ликование в его голосе стало утомлять.Девушка прислушалась ко все ускоряющейся дроби капель за окном. В такие минуты было сложно представить, что в Огненном мире бывает засуха.- Кактусы, суккуленты, колючие кустарники и сухостойкие травы покрывают поверхность земли, - продолжал надрываться профессор. - Значительное количество однолетних растений, которые прорастают, цветут и отмирают за время сезона дождей…"А… - мысленно протянула рыжая. - Теперь все понятно - сезон дождей…"На поверку, демонография от банальной георгафии, преподававшейся в Фузиоку, отличалась мало. Разве что иногда Господин Пруф вставлял "оговорки", как-то: "Обратите внимание, что листья данного дерева чрезвычайно ядовиты для демонических существ, но для семейства лисьих оборотней, единственного исключения, - безопасны и даже полезны в малых дозах".В такие моменты не только Мерси, но и остальные учащиеся
любознательно вскидывали головы и прислушивались. Наверное, они, в отличие от рыжей сирены, живо представляли себя ошивающимися в местах обитания ядовитых растений. А когда речь заходит о вполне реальной опасности - внимательность потенциальных жертв резко возрастает.Окончание урока ознаменовалось яркой вспышкой молнии и очередным воем звонка. Мерси подготовилась, закрыла уши ладонями, и все равно сердце вздрогнуло - столько неприкрытого ужаса, отчаяния и яростного надрыва было в этом звуке. Девушка помотала головой: если уж она за одно утро дважды едва не оглохла, то каково оборотням, чей слух должен быть в несколько раз лучше человеческого?- Ты привыкнешь, - вдруг тихо раздалось из-за плеча. Мерси обернулась. На нее, отчаянно краснея и переминаясь с ноги на ногу, смотрела Юмико. Смущенная, даже напуганная маленькая волчица."И как я раньше не замечала этих острых ушек, узкого лица и копны вздыбленных волос?" - поразилась про себя феникс, а вслух отметила только:- Ты ведь не из моего класса?- И даже не с твоего факультета, если уж на то пошло, - прошептала оборотень, так пристально рассматривая носки
своих туфель, будто надеясь увидеть там что-то действительно интересное. Несколько мгновений Мерси молчала. Желание гордо развернуться и удалиться от предавшей ее подруги не появлялось. Злость тускнела со временем. Обида забывалась.- Разве в школе несколько факультетов? - девушка поднялась из-за парты и улыбнулась враз просветлевшей Юмико.- Конечно! - кивнула та. - Школа Огненного мира состоит из трех Башен: для демонов, оборотней и духов. У нас есть общие предметы, но большинство все же отличаются.- Тогда я не понимаю, почему меня определили в Факультет демонов, - покачала головой Мерси. - Сирены отращивают себе хвосты и жабры, так же как оборотни - волчью шкуру.- Но вы меняете облик, а мы - сущность, - улыбнулась Юмико. - Моя волчица - это как вторая "я". У нее свои повадки, свой характер, свое любимое блюдо… Я бы, к примеру, не стала есть сырое мясо, но попробуй отобрать кусочек у волчицы!- Поняла, - засмеялась Мерси, подхватывая Юмико под руку. Та хихикнула в ответ и рыжая вдруг поняла, как сильно ей не хватало своей "неразлучной подружки". - Идем, поедим, и ты мне все об этой школе расскажешь.
Тем более что моя провожатая так и не появилась. Любопытно, она до сих пор висит на люстре?..Рассказ об Аше получился красочным и веселым. Наверное, в любой, даже самой благоразумной девушке, живет сплетница, ждущая своего часа и теплой компании.Столовая в школе для демонов была большой, с куполообразной крышей и расписанными в бордовые тона стенами. Окна, как и в большинстве классов, возвышались от пола до потолка и были выполнены в мозаичном стиле, что придавало помещению смутное сходство с церковью. У стен сплошной полосой тянулись длинные, уставленные яствами, столы. Отдельно - мясо и рыба, у противоположной стены - зелень. Самый дальний угол был окутан паром от горячих блюд. Там же оказались и десерты - в основном пирожки с фруктами.В центре столовой в произвольном порядке были разбросаны маленькие круглые столики. Вокруг каждого стояло от трех до пяти табуреток без спинок. Набрав еды на тарелку, девушки уселись за свободный столик в центре зала и Мерси поежилась. Студентов в Огненной школе было много, почти все места сейчас были заняты, и столовая вполне могла заменить собою Справочник "Перечень
демонических созданий Огненного мира".Услышав за спиной подозрительное скрежетание, рыжая осторожно повернула голову, полюбовалась на то, как острые зубки незнакомой младшеклассницы обгладывают, судя по размеру, берцовую кость носорога, сглотнула и решила сконцентрироваться на собственной тарелке. Не тут-то было:- Мерси-сан! - радостно оскалился Юно с противоположной стороны стола. Именно оскалился, потому что скрывать клыки в Огненном мире большинство оборотней считало лишним.- Мы рады видеть, что у тебя все хорошо, - поддакнул Сатоси. Каору величественно кивнул.- Вам там удобно? - пораженно спросила Мерси вместо приветствия. Зажатая с двух сторон Юмико только криво усмехнулась. Ребята оккупировали явно маленький для такой компании стол, при этом отчаянно стараясь не потревожить обидчивого Феникса. Мгновение Мерси рассматривала комплект волков на трех табуретках (четвертая попросту не поместилась на той стороне стола), потом фыркнула и махнула рукой:- Двигайтесь ближе, Юно, Каору. Обещаю, что не буду кусаться.У выхода из столовой, за тканевой перегородкой, отделяющей Вип-сектор от остальной
территории, столы были низкими и большими, а "сливкам местного общества", коим дозволялось обедать в столь уединенной обстановке, предполагалось возлежать на укрытых тканями скамьях. Мерси ошибалась, когда предположила, что тяжелая бархатная ткань служит границей между школьниками и учителями. Нет, там собирались те, кто мог себе позволить видеть остальных, пребывая при этом в тени. аирон был похож на очень мрачного римского патриция в своих черных одеждах и с длинными, струящимися по резной спинке скамьи волосами. Золотые глаза смотрели сквозь ткань, настойчиво, неотрывно, будто пытались понять, какие мысли роятся в хорошенькой рыжей голове. Мерси ощущала этот жаждущий взгляд, ерзала на стуле, пыталась понять, кто именно буравит ее с такой страстью… Но, в отличие от Наследника одной из могущественных Династий мира Огня, она не умела видеть сквозь предметы.- Ты простила Юмико, - губы демона растянулись в улыбке. - Похоже, мне тоже пора проявить инициативу, не так ли?Феникс, в этот момент неосторожно пытавшаяся успокоить расшатанные нервы глотком воды, похлебнулась и закашлялась.- Что с тобой,
Мерси-тян? - испуганно подалась вперед Юмико.- Все… все нормально! - рыжая покосилась на уже занесенную для удара руку Каору и на всякий случай отшатнулась в противоположную сторону. Она нисколько не сомневалась в благих намерениях оборотня, но сила его удара могла лишить ее дыхания вовсе, вместо того, чтобы помочь его выровнять.За соседним столом группка знакомых Мерси демониц громко обсуждала расписание. По их мнению, четыре дисциплины было слишком много для воскресенья. Сатоси прислушался:- А последний урок у нас общий! Животноводство только у духов не читают.- Почему? - не задумываюсь, спросила Мерси, все еще занятая поисками любопытного соглядатая. Будь она на земле, тот час бы подумала о дедовых шпионах, хотя, по правде сказать, даже они так никогда не "палились"…- Зверье боится призраков! - хохотнул Сатоси. - Представляю, как будет удирать стадо генуэрских кабанчиков при виде Арунабха с третьего курса!- То есть, четыре волчьи морды кабанов напугают меньше, чем одно несчастное привидение? - не поверила феникс.- Ты была бы осторожнее со словами, Мерси-тян, - шепотом посоветовала Юмико. - Арунабх
далеко не слабый дух, к тому же - старшеклассник. Он может и не разглядеть метку Таирона. Наследник, конечно, будет жутко мстить, но ты имеешь все шансы этого уже не увидеть…- И не захочу видеть! - решительно пресекла рыжая пламенную речь во славу Таики. Мысли о нем отдавали тоской и болью где-то внутри. Не острой, как раньше, а тупой, приправленной ноткой абсолютной безнадежности. - Я не желаю ни видеть, ни слышать, ни разговаривать на тему Наследника Первой Династии! - грозно продолжала она, стараясь, как обычно в такие моменты, заглушить обиду злостью.- Как скажешь, Мерси-тян, - испуганно пролепетала волчица.- Да… - рыжая вздохнула и… все-таки не выдержала. - Тем более что он не учится в этой школе, верно?- Почему ты так решила? - прищурилась оборотень. Остальные члены ее семьи старательно прятали глаза, чтобы Мерси случайно не заметила в них смешинки. За бархатной перегородкой во весь рот ухмылялся довольный Таирон.- Он гораздо старше нас, - чувствуя как краснеет, объяснила феникс.- Это так, - не стала отпираться Юмико. - И ты права. Диплом он уже получил. Однако, сейчас, во втором классе средней
школы, обучается его младшая сестра. Потому не удивляйся, если застанешь господина Таирона в этих стенах - у него есть причины здесь находиться.- Юмико хотела сказать, что он не только тебя преследует! - заговорчески подмигнул Юно. Мерси фыркнула и принялась сосредоточенно жевать лист салата. Преследует? Ее? Ну, разумеется! Она же теперь приносящий удачу феникс!..И все равно, было приятно. рок истории Огненного мира оказался до того скучным, что Мерси едва не заснула прямо за партой."В этом мире было столько войн! - в отчаянии думала девушка. - Почему же нам рассказывают о собраниях правящих Династий и принятии давно отмененных законов?!"Она просто утонула в калейдоскопе дат, названий и числительных для определения порядкового номера очередного заседания. Такие лекции нужно было записывать на диктофон, а потом включать перед сном - лучшую колыбельную придумать было сложно.Впрочем, ужас ситуации заключался как раз в том, что спать было нельзя. Оборотни предупредили Мерси, что госпожа Мэгарэ обладает третьим глазом и заглядывает им не только в будущее, но и в головы студентов. Мысли читать, к счастью,
старушка не умеет, но понять, о чем в данный момент думает неудачливый школьник, может на раз. И не приведите Владыки ему думать не о предмете! На экзамене шкуру спустит!Однако же все когда-то заканчивается: и хорошее, и плохое. Сирена, ознаменовавшая конец урока Истории привела Мерси в восторг.- Как часто у нас этот предмет? - потирая виски, спросила рыжая Арарата. Вопреки ожиданиям, тот выглядел вполне довольным и совсем не уставшим. Улыбнувшись мрачной девушке, он достал из тетради сложенный вчетверо лист бумаги и протянул ей:- Это твое расписание. Прости, утром забыл отдать.- Как тебе это удается?- Что именно? - не понял русал.- Быть таким веселым после полуторачасового выноса мозга, - Мерси заглянула в листок. Мадам Мэгарэ будет портить им жизнь раз в неделю по воскресеньям. Не так страшно, хотя… любопытно, были ли в ее практики случаи превращения студентов в зомби?- Я ее не слушаю, - отмахнулся Арарат.- И экзамена не боишься?- А чего бояться-то? - удивился Русал. - Я ей в прошлом году Древнюю Историю сдавал. Несколько легенд плюс пару дат на выбор…- Но мне рассказывали, что она едва ли не по
глазам видит, когда ты ее не слушаешь! А потом жестоко мстит во время сессии.- Кто же тебе такие ужасы понарассказывал?- Подруга с параллельного потока.- Дай-ка я догадаюсь, - сделал задумчивое лицо Арарат. - Ты вернулась из мира Людей, где с духами познакомиться просто не могла. Они, конечно, иногда пугают людей своим проявлением, но к демонам предпочитают не соваться.- Почему? - тут же вставила Мерси.- Ну, - хмыкнула Сирен, явно намекая на детскую жажду знаний новой подруги. - Можно нарваться на любителя правды и заплатить серьезный штраф за нарушения закона. Согласно какой-то там статьи, демоны не могут мешать жить друг другу в присутствии людей… А можно столкнуться с любителем подраться, и потом полгода восстанавливать разодранную ауру… Впрочем, молодые духи редко подымаются к людям - эта привилегия становится им доступна только после получения диплома и прохождения практики под чутким руководством наставника. Потому я и говорю - вряд ли твоим другом мог быть призрак. Остаются оборотни. Хм… Дракон? - Сирен взялся за подбородок и окинул Мерси оценивающим взглядом. - Возможно, хотя и маловероятно. С
молодыми драконами сложно дружить, если твоя кожа хоть сколько-нибудь чувствительна к огню. Единороги - это вообще жесть. Нервные, пугливые, и бегают так, что кхарэ догонишь…В этот момент у Арарата было такое расстроенное лицо, что Мерси невольно посочувствовала лошадям. И встрепенулась:- Здесь учатся единороги?!
        А чего ты хотела? Где то же они должны учиться!- Но это же школа для демонов!- А! - сообразил Сирен. - Ты путаешь светлых единорогов с темными. Первые действительно - создания Лазури, и в Огненном мире не появляются. А вот с темными тебе еще предстоит познакомиться. И не думай, пожалуйста, что они отличаются только цветом шкур. Среди местного контингента тоже встречаются белоснежные и даже золотистые. Кстати, их как раз нужно остерегаться больше остальных - те еще мрази… Остаются волки… Хм, ну теперь все понятно!Сирен усмехнулся, довольный результатом своего умственного труда, и закончил:- Госпожа Мэгарэ - оборотень. Одна из старейшин клана. Ясное дело, что своих подопечных она держит в железных рукавицах. Но демоны от ее лап не страдают. Так что расслабься и найди себе занятие по душе, чтобы уроки Истории проходили интереснее. Я, например, полирую чешую на хвосте. На это всегда времени не хватает…Только выйдя на территорию за школой, где, собственно, проводился урок Животноводства, Мерси поняла, отчего именно его читают двум потокам вместе. Учеников было не то чтобы очень много, но они были
везде. С учетом площади луга, с одной стороны спускающегося пологим холмом к озеру, а с двух других - окруженного лесом, казалось невероятным то, как всего два класса могли создать видимость присутствия целой армии. Демоны, не желая находиться в непосредственной близости к оборотням, постоянно меняли свою дислокацию. Причем не просто так, а телепортируясь, оставляя за спиной поток темной силы, похожий на очень грязный выхлоп двигателя космического шаттла. Впрочем, "оппоненты" тоже были не лыком шиты и, обнаруживая демона в зоне личного пространства, отращивали лапы/крылья/копыта и бросались в противоположную сторону. В такой кутерьме разобрать, кто от кого удирает было просто нереально. Теперь Мерси поняла, почему обеденный перерыв у всех потоков в разное время и почему оборотни не отпустили Юмико в столовую без сопровождения. А еще - чем таким зеленоватым подсвечивались коридоры школы - похоже, учителя пытались магически укрепить стены родного учреждения.Впрочем, спустя пару минут Мерси и сама была не против побегать. Несмотря на раннюю осень, погода стояла отвратительная. Дождь закончился, подняв
уровень воды в озере на пару сантиметров и прибив к земле луговую траву. Кусты угрожающе наклонили мокрые ветви, радостно сбрасывая целые водопады на неаккуратных студентов. Укутавшись в воротник позаимствованной у Юмико кофты, Мерси мрачно гадала, не была ли эта серая жесткая одежка сплетена из вылинявшей шерсти самой волчицы.- Довольно! Все!! - громовым тоном раздалось с небес, и в центр всеобщей кутерьмы буквально обрушился компактный дракончик. Туча брызг и грязи разнеслась по ближайшим ученикам.- Господин Фуко, - почти благоговейно прошептал Сатоси. - Правда, он великолепен?Мерси только кивнула. Дракон действительно был на редкость красивым созданием. Размером с годовалого бычка, на четырех лапах, с длинным хвостом, увенчанным шипастым наростом и двумя большими перепончатыми крыльями… Просто симпатяжка!Ящер обвел студентов красиво очерченными ярко-рыжими глазами, припал на передние лапы и обернулся высоким мужчиной в длинном плаще и заплетенными в короткую косу темными волосами. По рядам школьниц прошел восхищенный вздох.- Профессор Фуко, - мечтательно протянула Юмико. - Какой замечательный!С
серьезным видом Мерси оценила статуру местного покорителя дамских сердец и с прискорбием поняла, что Таики все равно лучше.- Я вижу, в нашей школе произошло пополнение? - дракон говорил тихим, вкрадчивым голосом, уделяя особое внимание шипящим гласным. - Четыре оборотня и одна… кто тут у нас?Господин Фуко приблизился так стремительно, что волосы Мерси отбросило назад потоком воздуха.- Сирена? - заглядывая девушке в глаза, полюбопытствовал учитель. Рыжая почувствовала себя бабочкой, попавшейся в руки юному натуралисту. Казалось, господин Фуко понимал, что в Мерси крылась какая-то загадка, а может, он уже знал ее и сейчас пытался разгадать, разглядеть получше этот фокус природы - феникс и сирена в одном теле."Только бы не проболтался!" - отчаянно надеялась девушка. Если одноклассники поймут, что в их ряды затесалось Лазурное создание… об этом даже думать не хотелось. Кажется, оборотни считали так же, потому что все они как-то разом напряглись, скучковались у Мерси за спиной, будто только и ждали момента прыгнуть вперед и наглядно продемонстрировать профессору вред болтливости.- Полагаю, чернослезые
скорпионы успели вас заждаться, профессор, - знакомый, чуть насмешливый баритон заставил вздрогнуть и Мерси, и любознательного педагога. Синхронно обернувшись, они уставились на худощавого школьника с модной стрижкой, в костюме, при галстуке и со знакомой Мерси тростью в руках.- Повелитель? - недоверчиво уточнил господин Фуко. Хирано улыбнулся. Приблизившись к девушке, он взглядом отогнал волков, склонился к ее уху и, почти мурлыкая, продолжил:- Рад тебя видеть, Мерси-тян. Как твой первый день в новой школе?- Я отлично знаю, как ты выглядишь на самом деле, Таирон, - рыжая повела плечом и заплетенные в хвост волосы легко ударили демона по носу. - Тебе не обязательно притворяться студентом.
        Но это также мой облик, - пальцы златоглазого скользнули по шее девушки, по затылку и аккуратно перебросили хвост на другую сторону. Учитель благоразумно смотрел в небо, будто пытался разглядеть за тучами звезды. Одноклассники по большей части уставились в пол и старательно повторяли таблицу умножения. Вмешиваться в дела Наследника Первой Династии не хотел никто.- Это обман, - решительно отрезала Мерси.- Ты так упряма, юная сирена, - прошептал Таики. - Но я выполню твое желание.Девушка вздрогнула и резко обернулась. Те же глаза, тот же костюм и галстук… но лицо постарше, волосы длинные, черной копной ниспадающие почти до пояса. И золотая змея, обвивающая руку вместо трости.- Так лучше? спуганно ахнув, девушка отшатнулась. В голове перемешались мысли. Хотелось куда-то убежать, спрятаться или, наоборот, метнуться вперед и содрать с лица демона эту маску холода и надменности. И вдруг высокомерие ушло. Губы Таики дрогнули, золотые глаза улыбнулись:- Не отворачивайся от меня, Мерси-тян, - прошептал он. - Я все тот же.- Но ты демон! - почти прорыдала девушка.- Как и ты… - Таирон протянул руку и коснулся
щеки Мерси. На мгновение ей показалось, что сердце сейчас выпрыгнет из груди. Она подалась вперед и прижалась к этой ладони, закрыла глаза, вдохнула такой любимый запах, коснулась раскрытыми губами, языком… и только потом поняла, что вытворяет.Но на этот раз демон не стал дожидаться, пока девушка, сгорая от стыда и ненужных страхов, броситься бежать. Скользнув ближе и прижав к себе своего непокорного трепещущего феникса, он накрыл ее рот поцелуем.Надо ли говорить, что чернослезые скорпионы так и не дождались Мерседес Томаши.

27 августа 20ХХ года"Дорогой дневник. Я устала. Столько нового вокруг, столько необычного. Все время кажется, будто вот-вот вляпаешься в очередную неприятность. Почему дед-уэ никогда не рассказывал мне о демонах, об этом мире, о том, как можно и нельзя поступать? Это похоже на странный сон, где ты, вроде бы, и понимаешь, что удивляться не нужно, но просто не можешь иначе.Не знаю, что бы я делала без Юмико. Как хорошо, что я переступила через собственную гордость! Но ведь волчица и правда не была виновата? Это Ямамото с Таики меня обманывали! Они могли все рассказать, но не хотели этого делать. Один боялся, что я переметнусь на темную сторону… глупый "мастер Йода"… А второй? Почему Таики мне лгал?! И только пусть не говорит, что его дед-уэ заставил! Я, конечно, еще не выучила местный Табель о рангах, но прекрасно понимаю, что заставить что-то делать наследника Первой Династии против его воли - очень и очень сложно. Мой дед не всесилен. Таирон мне лгал. Точка.А может, все не так как кажется?.. Может, это как с теми копьями? Которые, вроде бы, и есть, и которых нет. И ты погибнешь не потому, что не
побоишься упасть, а как раз от того, что попытаешься этого избежать?.."
        Глава 5
        Мерси знала, что за ней следят. Знала так ясно, будто самолично запихивала подозрительных субъектов в темные ниши школьных коридоров. Стоило ей утром открыть дверь своей крошечной комнатки в общежитии, как к девушке тут же намертво приклеился чей-то внимательный взгляд. Бегло оглядевшись по сторонам, Мерси решила не портить "шпиону" игру, кротко вздохнула и отправилась на первый урок. Шпион последовал за ней."Совсем озверели дедовы агенты", - мрачно чертыхнулась рыжая, и прибавила ходу. Соглядатай не отставал. Более того, сейчас Мерси казалось, что за ней наблюдают буквально со всех сторон. Резко обернувшись, она послала полный возмущения взгляд таинственному шпиону и почти побежала по коридору, локтями расталкивая попадавшуюся на пути нечисть.Раздасованная невозможностью отделаться от слежки даже в другом мире, девушка метеором свернула за угол и на полном ходу вписалась в не успевшего увернуться субъекта. Столкновение стало для Мерси фатальным. Боднув головой каменную, как ей в тот момент показалось, грудь "препятствия", Мерси взвизгнула от неожиданности, зажмурилась, и наверняка свалилась бы на
пятую точку, не подхвати "оно" ее под руки.- Ты бежишь не в ту сторону, - услышала Мерси тихий шепот над ухом.- Таики? - вскинула она брови. - А что ты здесь делаешь?- Разве я не могу навестить свою любимую сирену? - демон скользящим движением обнял покрасневшую девушку за талию и прижал к себе. Толпа вокруг, только что казавшаяся Мерси безграничным потоком, разом сменила русло. Словно перед Таики вдруг выросла стена, делившая цунами студентов на два тоненьких ручейка и заставляющая их на самых низких скоростях обходить влюбленных, причудливым образом прижимаясь к стене или извиваясь по потолку.- Вообще-то, я опаздываю на урок… - еще сильнее покраснела Мерси, не смея оторвать глаз от демона, от выреза его рубашки и пульсирующей жилки над ключицей.- Ты сейчас похожа на вампира, - улыбнулся он.- Почему? - не отрывая глаз, Мерси провела языком по верхней губе. Златоглазый хмыкнул:- У тебя первый урок "Пение", разве нет?Рыжая вздрогнула и полезла в сумку за блокнотом. Таики терпеливо дождался, пока она его достанет, откроет, прочитает и согласно кивнет.- Тогда, как я уже сказал ранее, тебе следует бежать
в другую сторону.- Я знаю, я… - запнулась девушка. - За мной кто-то следит!- Да ты что?! - не слишком натурально поразился Таики. Мерси нахмурилась:- Ты ничего не хочешь мне сказать?- Через десять минут начнется урок, - невозмутимо ответил демон. - Я тебя проведу.Девушку подхватили под руку и буквально потащили в противоположную сторону.- Таики! - взвыла она на очередном повороте при виде испуганных глаз встречающихся по дороге студентов. Демон не отреагировал. - Таики-кун! - Громче повторила Мерси уже в более решительной форме. Вместо ответа, ее подхватили за талию, прижали к себе и обернулись вокруг оси. А дальше была стена размытых образов, теней и цветов. Желудок подпрыгнул к сердцу и Мерси заорала во все горло: - Таирон!!!- Мы на месте, - спокойно заявил демон, останавливаясь так внезапно, что, не будь девушка крепко прижата к его боку, полетела бы дальше своим ходом. Подождав, пока синие глаза перестанут съезжаться на переносице, Таики распахнул перед сиреной дверь классной комнаты и приглашающе махнул рукой.- Не думай, что я забуду, - угрожающе выдавила зеленая Мерси. Демон ласково улыбнулся во
все клыки и следом за сиреной вошел в кабинет.- Ты привела группу поддержки? - недовольно хмурясь, к девушке приблизился Арарат. Совершенно голый торс отсвечивал синевой татуировок. Свободные штаны из тонкой ткани были затянуты на поясе обычной веревкой и опускались до самого пола. Что, впрочем, не мешало оценить длинные ухоженные пальцы на ступнях.- А почему ты голый? - удивленно спросила девушка. Арарат молча шагнул в сторону, открывая студентке вид на довольно широкий бассейн у дальней стены класса и сидящую на его бортике Аннес. Светло-голубое бикини позволяло оценить все прелести изящной фигурки. Две или три незнакомые сирены уже плескались в воде. Мерси задумалась и опять полезла за блокнотом. На сей раз оба демона терпеливо ждали, пока девушка найдет расписание, сверит указанную цифру напротив наименования урока с той, которая сверкала алым на двери кабинета, прикинет что-то в уме и обреченно вздохнет:- Я не взяла купальник.
        Аннес!! - гаркнул Арарат так, что несчастная сестра чуть не свалилась в бассейн. - Отдай Мерси свой запасной костюм.- Но… - попыталась было возмутиться блондинка.- Сейчас же!!!Аннес прислушалась к мелкому дребезжанию стекол и не решилась больше протестовать:- Идем со мной!Мерси чуть заметно скривилась и потопала за злющей сиреной. В углу кабинета оказалась еще одна малоприметная дверца. Распахнув ее точным пинком, Аннес подошла к одному из возвышающихся у стены шкафчиков и злобно зыркнула на рыжую:- Отвернись и закрой уши!Просьба была неожиданной и даже немного абсурдной, но Мерси устала удивляться. Честно выполнив просьбу подозрительной русалки, она уже не видела, какой именно знак сотворила руками Аннес и что прошептала дверце шкафа, чтобы та, натужно скрипя, отворилась.- Вот! - на сей раз купальник был темно-синим. И это было единственное, чем он отличался от того, что надет на блондинке."Я в нем утону…" - обреченно подумала Мерси. Она никогда не жаловалась на свою фигуру, но даже самый полный второй размер не идет в сравнение с пятым как у Аннес.- Переодевайся! - скривилась русалка, глядя на
сомневающуюся одноклассницу. Та вздохнула, но быстро сняла джинсы и рубашку.Таики смотрел, как его застенчивого рыжего феникса буквально выпихивают из комнаты для переодеваний, и помимо воли улыбался. Она так мило краснела, одновременно пытаясь не сверкать слишком открытой попой и поправить сползающий лиф. Русалки в бассейне захохотали, и Мерси, конечно, приняла это на свой счет. Скрестив руки на груди, она мрачно уставилась на веселящихся девиц."Бульк!" - пошла под воду одна."Бульк! Бульк!" - отправилась следом товарка. Третья сирена пока держалась на поверхности, но уже ощущала, как потяжелел хвост и вода, такая родная стихия, вдруг принялась буквально засасывать свое творение в пучину. Впервые в жизни русалка почувствовала, что тонет.- Ты замечательно выглядишь, Мерси, - мурлыкнул Таики, вновь обнимая девушку за талию и прерывая ее расшалившуюся Удачу.- Я похожа на клоуна! - гневно возразила она.- Но я не могу отвести от этого клоуна глаз, - не стал спорить демон. Девушка смутилась так, что, казалось, из ушей повалил пар:- Ты так и будешь здесь стоять? - несильно толкнула она Таики в грудь.- Я же
сказал, что пришел тебя увидеть.Мерси подняла глаза, заглянула в довольное лицо демона и скрипнула зубами. Если он продолжит смотреть на нее с видом довольного кота, она не то что петь, говорить не сможет!- Ты меня увидел, - грозно сообщила она. - Можешь идти дальше по своим делам.- Прогоняешь меня? - в шепоте явно сквозила угроза, но рыжая сейчас была слишком занята мыслями о собственном гардеробе, чтобы ее заметить:- Ты не можешь находиться здесь во время урока!- Я могу быть там, где захочу и тогда, когда захочу! - Мерси вздрогнула от этого сухого, страшного тона и Таирон вздохнул. - Но если моя леди не желает меня видеть…- Подожди! - рыжая вцепилась в уже почти отпустившую ее руку и виновато потупилась. В голове, будто испуганные кролики, прыгали мысли. Таики молча ждал, когда они сформируются во что-то конкретное. И дождался. - Твоя леди?!Рыжая уставилась на демона из-под нахмуренных бровей:- Я чего-то не знаю?Да, она его поцеловала. Так сказать, со всей страстью и решительностью отдалась порыву. И - да, в прошлом году у них было свидание с чудным видом на ночной Токио. Одно-единственное свидание!
После которого, между прочим, было много такого, что отнюдь не добавляло очков зародившимся отношениям. К тому же, согласно японской традиции, Таирон, прежде чем привселюдно объявлять Мерси своей девушкой, должен был задать этот вопрос ей. И получить утвердительный ответ, что она, Мерси, вовсе не против такого поворота событий в своей личной жизни. В конце концов, это было приятно, красиво и безумно романтично!Похоже, демон считал иначе. Мерси показалось, что стало темнее. Оглянувшись, она увидела синие, почти черные тучи, с угрожающей скоростью собирающиеся над школой. Вода в бассейне подозрительно забурлила. Студенты, на ходу отращивая ноги, с тихими ругательствами повыпрыгивали на мраморный пол и сгрудились за широкой спиной подобравшегося Арарата. У двери в класс остались они вдвоем - насупившаяся девушка и мрачный Наследник.- Ты так на меня смотришь, будто хочешь съесть, - очень храбро, как ей показалось, пошутила Мерси. Руку Таики она не отпустила, и это было довольно забавно - казалось, она ищет защиты у того, кого в данный момент больше всех боится.Таики тоже это понял. Потому что смерил
хмурым взглядом кривую улыбку рыжей сирены, закатил глаза и… тучи не менее быстро начали уползать куда-то в сторону "Лондона".- Мерси-тян, - немного уставшим тоном спросил он. - Тебе действительно важны эти заморочки?- Ну, это будет так…- Гламурно? - с непередаваемым оттенком сарказма подсказал демон.- Да ну тебя, - покраснела девушка. - Я хочу, чтобы все было по-правильному.- А просто так подчини… быть моей ты не хочешь? - уточнил Таики.- Что значит "быть твоей"? - недопоняла Мерси. Ей решительно не понравилось, как это звучит. И демон тут же подтвердил опасения: масляно ухмыльнувшись, он обнял рыжую за талию, притянул к себе и шепнул прямо в губы:- Вот так…Но целовать не стал, оставив за Мерси право сделать последний шаг. Всего сантиметра в два, и, тем не менее - по мнению демона, это тоже был выбор. Рыжая ощущала горячее дыхание на лице, чувствовала запах… этот невероятный, родной, любимый до боли запах осени и боролась с собой. Отстраниться сейчас казалось почти невозможным…- Ненавижу недоговоренность! - чувствуя себя одновременно героем и полной идиоткой, Мерси вскинула ладошку и просунула пальцы
между своими и Таики губами. У демона стали очень круглые глаза. Стараясь не разглядывать бушующее в них пламя, девушка сглотнула и закончила:- Я не девочка для поцелуев, Таики-кун. И я стану твоей леди только когда ты меня об этом попросишь.Мужчина в очередной раз закатил глаза, а девушка, задрав нос и бросив на него подбадривающий взгляд (бровь Таики взметнулась вверх, но он сумел промолчать), прошествовала к одноклассникам.Арарат посторонился, давая Мерси возможность скользнуть в толпу русалов. Им явно было некомфортно стоять босыми ногами на холодной плитке под угрюмым взглядом Наследника. Но вода все еще бурлила, и желающих найти этому причину пока не было.Доброволец появился случайно. Внезапно в центре бассейна образовалась глубокая воронка, широкий парапет накрыла волна, уложенные мозаикой стены загудели, и вообще - судя по размаху "шторма" на берег вот-вот должны были выпрыгнуть тридцать три богатыря в полном обмундировании. Вместо них появился один Черномор. Очень недовольный, волосатый и такой краснокожий, будто только что снял ритуальный костюм жреца Майя.- Какая хвостатая морда колдует в
моей вотчине?! - рявкнул учитель (а это, несомненно, был он, чему свидетельствовала длинная указка, зажатая в его кулаке), и студенты дружно отпрыгнули в сторону. Мерси от коллектива не отстала только потому, что Арарат успел подхватить ее за талию, прижать к себе и буквально волоком оттащить на безопасное расстояние. "Черномор" оказался настолько колоритным дядькой, что рыжая буквально не могла оторвать от него глаз.К сожалению, он это заметил:- Новенькая?! Чего зенки вылупила?!Мерси даже обернулась на всякий случай - вдруг русал сейчас на кого-то другого орет? Было обидно и несправедливо, что он решил выместить свой гнев именно на ней. Во-первых, потому что виноват во всем был Таики, сейчас с невозмутимым видом наблюдающий за картиной от двери. Под его взглядом щеки начинали пылать - Мерси было ужасно стыдно, что ее выговаривают на глазах у демона. Во-вторых, она была новенькой, и могла не знать правил поведения в этом классе. Потому, даже если бы колдовала она (в чем, конечно, учитель должен был убедиться до того, как срываться на крик), в первый раз ей могли бы это простить. И, наконец: Мерси,
пожалуй, была единственной, кто смотрел на "Черномора" с выражением внимания, даже можно сказать - умиления, на лице. А он…- Чего вертишься как уж на сковородке?! - рявкнул учитель, разрушая последнюю надежду девушки. И добавил, гаденько улыбнувшись. - Полезай в бассейн!"Дежа вю!" - скользнула в голове у Мерси любопытная мысль. Ситуация была до того похожа на прошлогоднюю, когда мадам Шагал, зимой, с трезубцем наперевес пыталась загнать ее в студеную воду, что рыжую так и подмывало спросить у Арарата, не очередной ли его родственник сейчас стоит перед ними.- Ну, - меж тем грозно сдвинул кустистые брови учитель. - Чего встала?! Живо в воду!- Не хочу, - помотала головой рыжая.- Почему же? - подозрительно ласково уточнил дядька.- Кажется, там кипяток…- Ага! - в Мерси ткнули коротким толстым пальцем. - Вот ты и попалась!И пока рыжая судорожно пыталась придумать хоть какой-то ответ, учитель обернулся к Арарату и радостно уточнил:- Я угадал?- Нет, - мрачно отрезал русал. - И прекрати выделываться. Ты пугаешь Мерси.- А неча было мой бассейн нагревать! Думаешь, мне приятно появляться на уроке в таком виде? -
"Черномор" с обиженным видом указал на свой крупный бордовый нос.- Это не она, - вздохнул Арарат. - Это он.И кивнул на Таики. Учитель бросил за спину быстрый взгляд, забавно хмыкнул и только потом сообразил, кто на самом деле стоит у двери. Кажется, он даже слегка побледнел, несмотря на пышущую жаром кожу.- О, какая честь… - подобострастно склонил голову "Черномор". Златоглазый скривился так, что стали видны клыки, закатил глаза и, ничего не ответив, покинул кабинет.Сказать, что Мерси была удивлена - это не сказать ничего. Такого странного поведения она в своей жизни еще не встречала.- Держись ближе ко мне, - шепотом предупредил Арарат. "Черномор" подошел к бассейну, взмахнул над ним руками и вода успокоилась. Спустя мгновение на ее поверхности натянулась тонкая корка льда и Аннес, не дожидаясь позволения, первая метнулась к воде.- Затока Ураг-вея! - гаркнул ей во след учитель. Обгоняя друг друга, студенты бомбочками, рыбками и солдатиками, подымая тучи брызг, и не пугаясь того, как кровь стынет от обжигающего мороза, ныряли в бассейн и, уже в виде хвостатых сирен, уходили в открытые воды. "Черномор"
прыгнул одним из последних. На парапете остались Мерси и Арарат.- Не удивляйся, - улыбнулся девушке сирен. - Ты к нему привыкнешь.- Он псих, - убежденно резюмировала Мерси.- Он - русал. Со временем ты поймешь, в чем дело. Мы не боимся выглядеть глупыми, эксцентричными, не такими как все. Нам неважно мнение окружающих, мы учимся этому с детства. Особенно, если речь идет о таких как он - тех, кто кроме нашего племени, ни с кем больше не общается. Мы - изгои, Мерси. Чтобы с этим жить, нужно быть сильным. Не каждый способен выдержать ежедневный натиск. Иногда быть чуточку сумасшедшим помогает…- Если я когда-нибудь стану такой, как он - убей меня… - прошептала девушка.- Не станешь, - фыркнул Арарат. - Я не позволю. К тому же, ты не обычная русалка.- Что? - вздрогнула рыжая. Перед глазами тут же предстало встревоженное лицо Ямамото: "Они разорвут тебя на части, стоит только расправить крылья!"Но парень только рассмеялся:- Наследник Первой Династии почтил нас своим присутствием явно не потому, что хотел поздороваться с профессором Черных!- О, не обращай внимания на Таики, - нахмурившись, махнула рукой
девушка. Златоглазый демон привлекал к ней нежелательное внимание. Это одновременно было и приятно, и очень опасно.- Не могу, юная леди, - подмигнул Арарат. - Мы с Таироном давние враги. Кровники, можно сказать. И то, как сильно он интересуется кем-то из моего племени, просто не может оставить меня равнодушным. Но не переживай по этому поводу, Мерседес Томаши. Я не позволю ему принудить тебя к чему бы то ни было. И, конечно, я выясню причины его повышенного внимания. А теперь идем, если не хочешь, чтобы профессора хватил удар от избытка эмоций, когда он будет выговаривать тебя за опоздание.Рыжая послушно ступила в воду, привычно задохнувшись от холода в первое мгновение. А потом, когда жабры фигурной дугой разрезали горло и между пальцами появились перепонки, а Сирен привычно подхватил свою медлительную спутницу за руку и со скоростью моторной лодки потянул вперед, она была даже рада, что ледяная вода остужает горящие щеки. Арарат не понял, что беспокоило Мерси, а она не представляла, как увести его мысли подальше от собственной персоны. Если он будет столь же решительным в своем желании разгадать ее
секрет, как тон, которым он только что это пообещал, - рыжей конец.

01 сентября 20ХХ года"Дорогой дневник. Сегодня я поняла, как сложно, оказывается, жить сиренам. В моем классе все представители нашего племени в той или иной степени высокородны, сильны духом и независимы от других демонов. Арарат не считает зазорным доказать свою правоту кулаками. Аннес визжит так, что стекла вылетают и от того редко находит себе оппонента в споре. Хотя и она не прочь потягать за волосы противника. Остальные благополучно держатся за спинами этой могучей парочки и горя не знают. Все же члены королевской семьи способны защитить свою свиту.А что делать тем, у кого нет такой поддержки? Тем, кто остался один против целого мира обозленных демонов?Я - изгой, такой же, как мой дед-уэ или профессор Черных. Я даже русалкой толком не могу обращаться, а меня уже считают врагом, по умолчанию. Я ведь ничем этого не заслужила, как и сотни других таких же пацифистов. Не умеющих себя защитить, и не желающих воевать…Если бы я не обладала даром бабушки, меня бы тоже травили с детства? Тоже все время напоминали бы, что я - урод, подлое создание, не заслуживающее доверия и дружбы? И я бы тоже училась
плевать на их мнение? Просто что бы хоть как-то выжить…Хотела бы тогда Юмико сидеть со мной за одним столом? Пытался бы помочь Ямамото-кун?Если бы я не была столь везуча, обратил бы на меня внимание Таики, или отворачивался бы с раздражением, как от приветствия"Черномора"?Как все запутано… Мое племя готово ценить меня, защищать и помогать во всем, пока моя крылатая тайна не выплывет наружу. А те, кто знает о Фениксе… ненавидят и презирают сирену во мне…Неужели я навсегда останусь на распутье между двумя мирами?"
        Глава 6
        Ямамото Хикару сидел на резных перилах моста через пруд и, не моргая, смотрел в воду. Если бы не поза, расслабленная и собранная одновременно, так, что казалось, будто Охотник, свесивший одну ногу к ровной голубой глади, дразнит удачу и вот-вот сорвется в полет, стоит только дрогнуть ветке сирени или ветру опустить на доски желтый осенний лист, можно было бы подумать, что он медитирует. В широких тренировочных брюках, завязанных на поясе грубой веревкой, черной безрукавке, босой, с катаной на коленях и бусинами пота на широких плечах, он замер натянутой пружиной, поражающей своею мощью и абсолютным спокойствием во взгляде. Такой контраст - напряженные мышцы и безмятежность на лице - Ямамото Хикару не зря был наследником семьи Охотников, перед членами которой открывались даже врата Огненного мира.- Господин, - высокий худощавый мужчина в темно-синем кимоно неуловимо-быстрым движением спрятал катану в резные ножны и упал на колено. - Тренировка закончена?- Ты свободен, - даже не обернулся Охотник. Сорвавшись с ветки, ему на колено упал нежно-фиолетовый цветок сирени. Опустив на него глаза, Ямамото
нахмурился.Он не любил осень, но здесь, в Огненном мире, где времена года подчинялись желанию владык, и в саду золотая листва устилала тропинки рядом с белоснежными "звездами" сакуры, он ненавидел ее еще больше. Природа не должна быть подвластна прихотям! Дождь не может идти по приказу, птица по принуждению петь, а река менять русло от мановения руки. Это было неправильно, как и его пребывание здесь, в окружении демонов и духов, оборотней и других созданий "огня". Возможно, он и презирал эту осень столь сильно как раз за то, что она служила постоянным напоминанием о его вынужденной покладистости, смирению перед правилами и законами чуждого мира.И все же, Хикару не был первым Охотникам, чья нога ступила на эту землю.За спиной юноши подымался к небу старинный семейный особняк, выполненный в традиционном японском стиле: высокий каменный фундамент, массивная двускатная крыша с деревянным каркасом, яркие тона… Предки получили землю в пригороде Огненной столицы много веков назад, по случаю заключения мирного договора между Лазурными созданиями и демонами. С тех пор здание перестраивалось несколько раз: по
"странным совпадениям", каждый раз, когда между небом и огнем отношения становились чуть более напряженными, с несчастным домом приключались какие-то несчастья. Он горел, падал жертвой локального землетрясения, покрывался пеплом и водой из искусственного водоема, раскинувшего свои отнюдь не глубокие воды у северной стены. Охотники плевались и проклинали соседей, ибо никто не был столь наивен, чтобы верить в подобные каверзы судьбы, но каждый раз, снова и снова, отстраивали особняк. Разумеется, за счет семейного фонда, потому что защитнику Лазури доказать свою правоту в мире демонов, даже если эта правота подтверждается обыкновенной логикой, невозможно в принципе.Наверное, никто не мог объяснить, почему род Ямамото так упрямо держался за этот клочок земли. Никто, кроме Ямамото Хикару.- Я должен вытащить тебя, Мерси! - прошептал он. Охотник решительно не понимал, почему ни Кей Томаши, ни его внучка не признают, насколько опасно для Феникса быть здесь! Однажды он видел, как она почти распахнула крылья, как почти оторвалась от земли… но ведь в следующий раз его может и не оказаться рядом! Его девочка, его
синеглазая удача, такая наивная и такая беспечная…Спрыгнув с перил, Ямамото двумя прыжками пересек парк и, сильно оттолкнувшись, буквально перелетел трехметровую стену, окружающую поместье. Кто сказал, что люди не могут посягнуть на высоту в несколько своих ростов? Охотник в этом плане был ловче кота - не каждый китайский боевик мог похвастаться героем, настолько презирающим законы гравитации.Не задумываясь, Хикару бросился к затоке Ураг-вея. Он привык, что само провидение всегда приводило его к Фениксу. Много лет род Ямамото защищал лазурных творцов удачи, теперь она возвращала долг и не давала свернуть с пути золотых созданий…Мерседес ступила на берег несколькими минутами раньше. Длинные рыжие волосы еще не успели высохнуть, капельки солоноватой воды блестели на белоснежной коже, но жабры исчезли, как и перепонки между пальцами и пока совсем небольшой гребень на икрах. Он впервые появился на очередном уроке пения, до смерти испугав Мерси. Жесткий и шершавый на ощупь, он был похож на рыбий плавник и по глубокому убеждению сирены - совершенно не украшал ее ноги. Впрочем, здесь ее с Араратом вкусы
сильно отличались, потому что он пришел от нароста в дикий восторг.- Ты превращаешься в русалку, Мерседес! - заявил он, с гордостью демонстрируя такие же "плавники" на локтях. - Очень полезная штука! И плавать помогает, и драться. Таким наростом в челюсть зарядишь - считай, победил.В тот первый раз девушка была слишком взволнована неожиданным "уродством", чтобы по достоинству оценить его положительные стороны, но со временем страх ушел, и его место заняло любопытство. Сражаться с наростом Мерси, правда, так и не попыталась, хотя бы потому, что она не умела так же легко находить себе соперников как Арарат с сестрой. Да и местонахождение неожиданного девайса этому не способствовало - одно дело ударить локтем, другое - икрой. Зато скорость плавания действительно выросла… хотя Мерси так и не поняла, почему.Ямамото вышел из леса, подступившего к затоке с южной стороны. Девушка ходила по берегу, осторожно ступая босыми ногами на блекло-зеленую осеннюю траву. Сейчас он шагнет ближе, сухая ветка сломается с резким звуком у него под пяткой, Мерси испугается, вздрогнет, и снова будет ругать его за слишком тихую
походку. Пообещает одеть на шею колокольчик или повязать бубенцы на пояс, не догадываясь даже, как сложно порой отыскать ту самую ветку, хруст которой предупредит Феникса о его приближении.- Привет, тенши, - бесстрашно поздоровался Хикару.- Ямамото-кун! - вздрогнула рыжая, - и тебе не болеть. Что ты здесь делаешь?- Пришел узнать, как у тебя дела?В первый миг девушка хотела скрестить руки на груди и, гордо вздернув подбородок, удалиться обратно в озеро. Она ведь до сих пор его не простила! О, подлый обманщик под видом благочестивого президента!.. Но, положа руку на сердце, она понимала, что если уж кто и заслуживал ее милости, так это он. Охотник всегда поддерживал ее в минуты трудности, помогал их преодолеть - даже самые нелепые на его взгляд, всегда выручал из неприятностей, давал советы и не позволял совершить очередную глупость. Он единственный знал и хранил ее секреты… а еще - всегда ворчал и бесился, когда она заставляла его волноваться. Как часто, глядя на него, она вспоминала деда. Так, может, хотя бы он объяснит то, что тревожило ее сердце вот уже который день подряд?Мерси вздохнула, закусила
губу, и села на землю, прижимая одно колено к груди:- Почему дед-уэ прислал меня сюда?- Ты хочешь вернуться на землю? - не веря своей удаче, Ямамото опустился рядом. Длинные ресницы прикрыли наполненные печалью синие глаза:- Я просто не понимаю, как здесь может быть безопаснее, чем там.- Только скажи, тенши, - горячо пообещал парень. - И я заберу тебя обратно!- Мой дед от ярости снимет стружку со стен "Свежести Фудзиямы"… при чем - зубами…- Да пусть хоть все кактусы обгрызет и на ковер написает для полноты эффекта! Ты будешь под защитой моего рода! И никто: ни демоны, ни духи, ни таинственный "хозяин", ни даже твой дед не посмеет тебя тронуть!- Про ковер - это ты здорово придумал, - грустно улыбнулся девушка. - Но поменять одну клетку на другую - не самый лучший выход.- А кто говорит про клетку? - сделал оскорбленное лицо Хикару, но Мерси ответила таким выразительным взглядом, что он скривился и сдался. - Ну, хорошо… какие-то ограничения будут. В разумных пределах! Для твоего же блага, тенши! Подумай сама: ты умудрялась вляпаться в неприятности даже без участия "хозяина" Сёя! Кого похитила местная
банда для выяснения отношений? Да я чуть не поседел от беспокойства!- Не знаю, как на счет этого, но отлично помню, в каком виде ты явился меня спасать! - засмеялась девушка. - Кимоно на голое тело в мороз! Странно, что ты не покрылся инеем… Хотя, знай я, кто ты на самом деле, мне бы это показалось не так странно.Плечи девушки поникли, и Ямамото нахмурился: ей было проще считать его сумасшедшим человеком, чем хранителем древних знаний.- Я - почти обыкновенный, тенши, - тихо сказал он. - Наверное, в этом мире я - ближе всех к людям. Ты ведь понимаешь?- Конечно, - грустно улыбнулась она. - Просто все случилось так быстро. Я совершенно не была готова. В один миг всё, что я знала, поменяло свою суть. Все стали другими: ты, моя семья, одноклассники, Таики…Так вот в чем было дело! О, да, теперь Хикару понимал все! Мерси было бы куда проще смириться с правдой, не окажись Хирано Таики демоном! Не будь Феникс столь потрясена переменами в том, кто путем лжи и ухищрений заставил ее себя полюбить. О, как же в этот миг ненавидел Охотник златоглазого демона!- Тенши, идем со мной! - стремительно поднялся на ноги
парень.- Куда? - послушно встала следом Мерси. Ямамото протянул ладонь, и она, не задумываясь, вложила в нее свою.- Я хочу показать тебе кое-что, - загадочно ответил он, одним рывком забрасывая девушку себе за спину. - Держись!Мерси ахнула и засмеялась, обхватывая голыми ногами торс Хикару. Ее руки ему на плечи и она, перегнувшись, шепнула прямо в ухо:- Вы ведете себя как мальчишка, Ямамото-кун!Рыжие локоны волной упали ему на грудь, и он задохнулся от нахлынувших ощущений, когда, обернувшись на ее голос, увидел губы девушки так близко. Манящие, полуоткрытые, алые и такие желанные, что не броситься к ним и не поглотить их казалось подвигом.- А я и есть мальчишка! - хрипло выдохнул парень, срываясь с места.Взвизгнув, Мерси крепче прижалась к Хикару и с восторгом смотрела на проносящиеся мимо деревья. Он бежал так быстро, словно не ощущал веса ее тела у себя за спиной. Когда Таики в тот единственный раз доставил ее к нужному кабинету, это вызвало страх и тошноту - вестибулярный аппарат необученной сирены не был готов к телепортациям. Но сейчас… это был полет, безумная скачка, когда от скорости ветер
свистит в ушах, но ты знаешь наверняка, что не упадешь, не пострадаешь. Что он никогда не уронит. Ни за что.Девушка не заметила, в какой миг перед ними выросла стена - поняла только, что она там есть, когда Ямамото взмыл в небо, и под его ногами мелькнула кладка сантиметров в пятьдесят шириной.- Добро пожаловать, Мерседес Томаши, - важно сообщил Хикару, бережно опуская девушку на деревянный мостик. Она пораженно огляделась - огромный дом, пруд, безумно красивый сад.- Где я?- В особняке моей семьи. Это - свидетельство нашей силы, нашего могущества. Обитель Лазури в Огненном мире. Мы можем защитить тебя. Останься со мной и это все станет твоим.Мерси обернулась, глядя на Ямамото совершенно потрясенным взглядом. О чем он сейчас?- Ты просишь меня поселиться в этом доме?Ямамото вздохнул - он понял, что наговорил лишнего. Нельзя было вот так бросаться с места в карьер. Мерси явно не была готова к подобным откровениям и, вместо того, чтобы заинтересовать, они ее напугали.- Сегодня я предлагаю тебе защиту своего клана. Прими ее, и ты никогда не пожалеешь! есколько мгновений девушка внимательно изучала лицо
молодого Охотника. Потом ответила шепотом:- Я думала, мы друзья.Он чуть на мостик не рухнул от такого заявления. Запустив обе ладони в свои длинные каштановые волосы парень с таким видом уставился на Мерси, словно хотел сейчас, прямо у нее глазах, содрать с себя скальп. Так сказать, в доказательство вечной дружбы.- Что из того, что ты услышала, вызвало в этом сомнения?! - почти прошипел он.- Во-первых, не надо плеваться, - Мерси демонстративно стерла со щеки прозрачную капельку. - Во-вторых, не заставляй меня видеть в тебе охранника. Меня всю жизнь пытаются защитить. Родители пытались, дед, Сёя, вы вон, с Таики, просто наперегонки рветесь подставить грудь под пули. И к чему это привело? Я в мире Огненных существ, без какого-либо понимая о том, как здесь выжить. Пойми, Хикару-кун, мне не нужен лист асбеста, чтобы защититься от пожара. Мне нужен кто-то, кто покажет, как обращаться со спичками. Пожалуйста, будь моим другом и не обещай спрятать от мира. Не пытайся построить вокруг меня крепость и приставить к ней дракона. Это уже делал дед, и три года я сидела под замком. Я даже имя меняла, чтобы
таинственный враг не догадался, где меня искать. Ничего не помогло. Но если я научусь защищать себя сама - где бы ни был ты, дед, Таики или Арарат - я всегда буду в безопасности. Потому, Хикару-кун, я задаю тебе этот вопрос: ты мне друг или моя защита?Несколько долгих мгновений Ямамото вглядывался в лицо Мерси. Она смотрела ему в глаза, выжидающе, настойчиво, готовая к любому ответу и, в то же время, намеренная до последнего сражаться за свою правоту. Или уйти, если его упрямство превзойдет ее собственное. И Ямамото понял, отчетливо понял, возможно, впервые в жизни, что ни за что не даст ей этого сделать.- Ты права, тенши. Я не должен тебя защищать, я должен тебя научить. Ты - Феникс, Лазурное создание, наделенное великой силой. Ты просто должна уметь пользоваться ею.- Разве не ты говорил, что я не могу раскрывать крылья в Огненном мире?- Я сейчас имел в виду не полеты, Мерси, - улыбнулся Хикару. - Ты - творец удачи. Именно в этом, а не в чем-либо другом, заключено твое могущество. И, конечно, ты не можешь тренироваться за пределами этого имения. Но я почту за честь тебя подготовить, если ты
согласишься на несколько простых условий.- Я слушаю, - подозрительно сощурилась девушка.- Ничего сложного! - засмеялся Ямамото. - Просто если я начну тебя тренировать, то хочу быть уверен, что ты не бросишь всё на полпути.- Да как ты мог такое подумать?! - искренне возмутилась Мерси. - Я даже мадам Шагал выдержала! А тут какой-то ты…- Спасибо, конечно, но у морской царицы ты была неделю, а на мои уроки придется ходить год.- Сколько?! - ахнула девушка.- Год, - невозмутимо повторил Хикару. - Ты четыре раза в неделю будешь приходить в мой особняк на трехчасовые тренировки. Согласна?- А что мы будем делать в течение этих трех часов?- Если ты принимаешь условие, мы можем начать прямо сейчас, и ты увидишь все своими глазами.Мерси задумалась: целый год под железной указкой Ямамото… В то, что он даст хоть какую-то слабину, девушка не верила. В праздники и с температурой, зимой и летом он будет требовать свои три часа в безраздельное пользование. Перспектива, если честно, немного пугала. Но возможный результат мог превзойти все ожидания…- Хорошо, Хикару-кун, я согласна, - девушка протянула ладонь и с несколько
садистским выражением на симпатичном лице, парень ее пожал. - С чего начнем?- С физкультуры, - улыбнулся Ямамото. Мерси вытаращила на него глаза:- С физкультуры? Ты заставишь меня бегать кругами вокруг особняка? Я думала, мы будем учиться призывать удачу. Или она вырабатывается вместе с потом?!- И кровью, - равнодушным тоном закончил парень. - Сейчас, тенши, ты делаешь это непроизвольно. В момент опасности, когда разум перестает контролировать тело, происходит выплеск магической энергии. В твоем случае - это и есть удача. Конечно, я научу тебя делать это сознательно, посредством медитаций и концентрации. Но первая ступень в познании своего дара - физкультура. Так что, тенши, переставай дуться, делай глазки поменьше и начинай разогреваться. У тебя пятнадцать минут на растяжку. делав Мерси ручкой, Ямамото развернулся и потопал к дому. Рыжая смотрела ему в спину, пока он не исчез за поворотом, потом все же закрыла челюсть и окинула себя взглядом: в этом коротком платьице с глубоким декольте и без рукавов она была похожа на фею Динь-Динь из мультика о Питере Пене. В нем и нагибаться-то было неприлично.
Какая, к черту, физкультура?!Впрочем, зная характер президента, спорить с ним Мерси не решилась. Кротко вздохнув, она коснулась ладошками дощатого пола моста. Растяжка, так растяжка…Ямамото вернулся ровно через пятнадцать минут. Без слов вручив рыжей длинный деревянный меч, он поднял свой и остановился перед девушкой в характерной позе фехтовальщика.- Мне нападать? - нерешительно уточнила она. Ямамото ухмыльнулся:- Не обязательно.Мерси облегченно выдохнула и едва не пропустила момент, когда президент бросился в атаку.
        Глава 6
        Ямамото Хикару сидел на резных перилах моста через пруд и, не моргая, смотрел в воду. Если бы не поза, расслабленная и собранная одновременно, так, что казалось, будто Охотник, свесивший одну ногу к ровной голубой глади, дразнит удачу и вот-вот сорвется в полет, стоит только дрогнуть ветке сирени или ветру опустить на доски желтый осенний лист, можно было бы подумать, что он медитирует. В широких тренировочных брюках, завязанных на поясе грубой веревкой, черной безрукавке, босой, с катаной на коленях и бусинами пота на широких плечах, он замер натянутой пружиной, поражающей своею мощью и абсолютным спокойствием во взгляде. Такой контраст - напряженные мышцы и безмятежность на лице - Ямамото Хикару не зря был наследником семьи Охотников, перед членами которой открывались даже врата Огненного мира.- Господин, - высокий худощавый мужчина в темно-синем кимоно неуловимо-быстрым движением спрятал катану в резные ножны и упал на колено. - Тренировка закончена?- Ты свободен, - даже не обернулся Охотник. Сорвавшись с ветки, ему на колено упал нежно-фиолетовый цветок сирени. Опустив на него глаза, Ямамото
нахмурился.Он не любил осень, но здесь, в Огненном мире, где времена года подчинялись желанию владык, и в саду золотая листва устилала тропинки рядом с белоснежными "звездами" сакуры, он ненавидел ее еще больше. Природа не должна быть подвластна прихотям! Дождь не может идти по приказу, птица по принуждению петь, а река менять русло от мановения руки. Это было неправильно, как и его пребывание здесь, в окружении демонов и духов, оборотней и других созданий "огня". Возможно, он и презирал эту осень столь сильно как раз за то, что она служила постоянным напоминанием о его вынужденной покладистости, смирению перед правилами и законами чуждого мира.И все же, Хикару не был первым Охотникам, чья нога ступила на эту землю.За спиной юноши подымался к небу старинный семейный особняк, выполненный в традиционном японском стиле: высокий каменный фундамент, массивная двускатная крыша с деревянным каркасом, яркие тона… Предки получили землю в пригороде Огненной столицы много веков назад, по случаю заключения мирного договора между Лазурными созданиями и демонами. С тех пор здание перестраивалось несколько раз: по
"странным совпадениям", каждый раз, когда между небом и огнем отношения становились чуть более напряженными, с несчастным домом приключались какие-то несчастья. Он горел, падал жертвой локального землетрясения, покрывался пеплом и водой из искусственного водоема, раскинувшего свои отнюдь не глубокие воды у северной стены. Охотники плевались и проклинали соседей, ибо никто не был столь наивен, чтобы верить в подобные каверзы судьбы, но каждый раз, снова и снова, отстраивали особняк. Разумеется, за счет семейного фонда, потому что защитнику Лазури доказать свою правоту в мире демонов, даже если эта правота подтверждается обыкновенной логикой, невозможно в принципе.Наверное, никто не мог объяснить, почему род Ямамото так упрямо держался за этот клочок земли. Никто, кроме Ямамото Хикару.- Я должен вытащить тебя, Мерси! - прошептал он. Охотник решительно не понимал, почему ни Кей Томаши, ни его внучка не признают, насколько опасно для Феникса быть здесь! Однажды он видел, как она почти распахнула крылья, как почти оторвалась от земли… но ведь в следующий раз его может и не оказаться рядом! Его девочка, его
синеглазая удача, такая наивная и такая беспечная…Спрыгнув с перил, Ямамото двумя прыжками пересек парк и, сильно оттолкнувшись, буквально перелетел трехметровую стену, окружающую поместье. Кто сказал, что люди не могут посягнуть на высоту в несколько своих ростов? Охотник в этом плане был ловче кота - не каждый китайский боевик мог похвастаться героем, настолько презирающим законы гравитации.Не задумываясь, Хикару бросился к затоке Ураг-вея. Он привык, что само провидение всегда приводило его к Фениксу. Много лет род Ямамото защищал лазурных творцов удачи, теперь она возвращала долг и не давала свернуть с пути золотых созданий…Мерседес ступила на берег несколькими минутами раньше. Длинные рыжие волосы еще не успели высохнуть, капельки солоноватой воды блестели на белоснежной коже, но жабры исчезли, как и перепонки между пальцами и пока совсем небольшой гребень на икрах. Он впервые появился на очередном уроке пения, до смерти испугав Мерси. Жесткий и шершавый на ощупь, он был похож на рыбий плавник и по глубокому убеждению сирены - совершенно не украшал ее ноги. Впрочем, здесь ее с Араратом вкусы
сильно отличались, потому что он пришел от нароста в дикий восторг.- Ты превращаешься в русалку, Мерседес! - заявил он, с гордостью демонстрируя такие же "плавники" на локтях. - Очень полезная штука! И плавать помогает, и драться. Таким наростом в челюсть зарядишь - считай, победил.В тот первый раз девушка была слишком взволнована неожиданным "уродством", чтобы по достоинству оценить его положительные стороны, но со временем страх ушел, и его место заняло любопытство. Сражаться с наростом Мерси, правда, так и не попыталась, хотя бы потому, что она не умела так же легко находить себе соперников как Арарат с сестрой. Да и местонахождение неожиданного девайса этому не способствовало - одно дело ударить локтем, другое - икрой. Зато скорость плавания действительно выросла… хотя Мерси так и не поняла, почему.Ямамото вышел из леса, подступившего к затоке с южной стороны. Девушка ходила по берегу, осторожно ступая босыми ногами на блекло-зеленую осеннюю траву. Сейчас он шагнет ближе, сухая ветка сломается с резким звуком у него под пяткой, Мерси испугается, вздрогнет, и снова будет ругать его за слишком тихую
походку. Пообещает одеть на шею колокольчик или повязать бубенцы на пояс, не догадываясь даже, как сложно порой отыскать ту самую ветку, хруст которой предупредит Феникса о его приближении.- Привет, тенши, - бесстрашно поздоровался Хикару.- Ямамото-кун! - вздрогнула рыжая, - и тебе не болеть. Что ты здесь делаешь?- Пришел узнать, как у тебя дела?В первый миг девушка хотела скрестить руки на груди и, гордо вздернув подбородок, удалиться обратно в озеро. Она ведь до сих пор его не простила! О, подлый обманщик под видом благочестивого президента!.. Но, положа руку на сердце, она понимала, что если уж кто и заслуживал ее милости, так это он. Охотник всегда поддерживал ее в минуты трудности, помогал их преодолеть - даже самые нелепые на его взгляд, всегда выручал из неприятностей, давал советы и не позволял совершить очередную глупость. Он единственный знал и хранил ее секреты… а еще - всегда ворчал и бесился, когда она заставляла его волноваться. Как часто, глядя на него, она вспоминала деда. Так, может, хотя бы он объяснит то, что тревожило ее сердце вот уже который день подряд?Мерси вздохнула, закусила
губу, и села на землю, прижимая одно колено к груди:- Почему дед-уэ прислал меня сюда?- Ты хочешь вернуться на землю? - не веря своей удаче, Ямамото опустился рядом. Длинные ресницы прикрыли наполненные печалью синие глаза:- Я просто не понимаю, как здесь может быть безопаснее, чем там.- Только скажи, тенши, - горячо пообещал парень. - И я заберу тебя обратно!- Мой дед от ярости снимет стружку со стен "Свежести Фудзиямы"… при чем - зубами…- Да пусть хоть все кактусы обгрызет и на ковер написает для полноты эффекта! Ты будешь под защитой моего рода! И никто: ни демоны, ни духи, ни таинственный "хозяин", ни даже твой дед не посмеет тебя тронуть!- Про ковер - это ты здорово придумал, - грустно улыбнулся девушка. - Но поменять одну клетку на другую - не самый лучший выход.- А кто говорит про клетку? - сделал оскорбленное лицо Хикару, но Мерси ответила таким выразительным взглядом, что он скривился и сдался. - Ну, хорошо… какие-то ограничения будут. В разумных пределах! Для твоего же блага, тенши! Подумай сама: ты умудрялась вляпаться в неприятности даже без участия "хозяина" Сёя! Кого похитила местная
банда для выяснения отношений? Да я чуть не поседел от беспокойства!- Не знаю, как на счет этого, но отлично помню, в каком виде ты явился меня спасать! - засмеялась девушка. - Кимоно на голое тело в мороз! Удивительно как инеем ты не покрылся… Хотя, знай я, кто ты на самом деле, мне бы это показалось не так странно.Плечи девушки поникли, и Ямамото нахмурился: ей было проще считать его сумасшедшим человеком, чем хранителем древних знаний.- Я - почти обыкновенный, тенши, - тихо сказал он. - Наверное, в этом мире я - ближе всех к людям. Ты ведь понимаешь?- Конечно, - грустно улыбнулась она. - Просто все случилось так быстро. Я совершенно не была готова. В один миг всё, что я знала, поменяло свою суть. Все стали другими: ты, моя семья, одноклассники, Таики…Так вот в чем было дело! О, да, теперь Хикару понимал все! Мерси было бы куда проще смириться с правдой, не окажись Хирано Таики демоном! Не будь Феникс столь потрясена переменами в том, кто путем лжи и ухищрений заставил ее себя полюбить. О, как же в этот миг ненавидел Охотник златоглазого демона!- Тенши, идем со мной! - стремительно поднялся на ноги
парень.- Куда? - послушно встала следом Мерси. Ямамото протянул ладонь, и она, не задумываясь, вложила в нее свою.- Я хочу показать тебе кое-что, - загадочно ответил он, одним рывком забрасывая девушку себе за спину. - Держись!Мерси ахнула и засмеялась, обхватывая голыми ногами торс Хикару. Ее руки ему на плечи и она, перегнувшись, шепнула прямо в ухо:- Вы ведете себя как мальчишка, Ямамото-кун!Рыжие локоны волной упали ему на грудь, и он задохнулся от нахлынувших ощущений, когда, обернувшись на ее голос, увидел губы девушки так близко. Манящие, полуоткрытые, алые и такие желанные, что не броситься к ним и не поглотить их казалось подвигом.- А я и есть мальчишка! - хрипло выдохнул парень, срываясь с места.Взвизгнув, Мерси крепче прижалась к Хикару и с восторгом смотрела на проносящиеся мимо деревья. Он бежал так быстро, словно не ощущал веса ее тела у себя за спиной. Когда Таики в тот единственный раз доставил ее к нужному кабинету, это вызвало страх и тошноту - вестибулярный аппарат необученной сирены не был готов к телепортациям. Но сейчас… это был полет, безумная скачка, когда от скорости ветер
свистит в ушах, но ты знаешь наверняка, что не упадешь, не пострадаешь. Что он никогда не уронит. Ни за что.Девушка не заметила, в какой миг перед ними выросла стена - поняла только, что она там есть, когда Ямамото взмыл в небо, и под его ногами мелькнула кладка сантиметров в пятьдесят шириной.- Добро пожаловать, Мерседес Томаши, - важно сообщил Хикару, бережно опуская девушку на деревянный мостик. Она пораженно огляделась - огромный дом, пруд, безумно красивый сад.- Где я?- В особняке моей семьи. Это - свидетельство нашей силы, нашего могущества. Обитель Лазури в Огненном мире. Мы можем защитить тебя. Останься со мной и это все станет твоим.Мерси обернулась, глядя на Ямамото совершенно потрясенным взглядом. О чем он сейчас?- Ты просишь меня поселиться в этом доме?Ямамото вздохнул - он понял, что наговорил лишнего. Нельзя было вот так бросаться с места в карьер. Мерси явно не была готова к подобным откровениям и, вместо того, чтобы заинтересовать, они ее напугали.- Сегодня я предлагаю тебе защиту своего клана. Прими ее, и ты никогда не пожалеешь! есколько мгновений девушка внимательно изучала лицо
молодого Охотника. Потом ответила шепотом:- Я думала, мы друзья.Он чуть на мостик не рухнул от такого заявления. Запустив обе ладони в свои длинные каштановые волосы парень с таким видом уставился на Мерси, словно хотел сейчас, прямо у нее глазах, содрать с себя скальп. Так сказать, в доказательство вечной дружбы.- Что из того, что ты услышала, вызвало в этом сомнения?! - почти прошипел он.- Во-первых, не надо плеваться, - Мерси демонстративно стерла со щеки прозрачную капельку. - Во-вторых, не заставляй меня видеть в тебе охранника. Меня всю жизнь пытаются защитить. Родители пытались, дед, Сёя, вы вон, с Таики, просто наперегонки рветесь подставить грудь под пули. И к чему это привело? Я в мире Огненных существ, без какого-либо понимая о том, как здесь выжить. Пойми, Хикару-кун, мне не нужен лист асбеста, чтобы защититься от пожара. Мне нужен кто-то, кто покажет, как обращаться со спичками. Пожалуйста, будь моим другом и не обещай спрятать от мира. Не пытайся построить вокруг меня крепость и приставить к ней дракона. Это уже делал дед, и три года я сидела под замком. Я даже имя меняла, чтобы
таинственный враг не догадался, где меня искать. Ничего не помогло. Но если я научусь защищать себя сама - где бы ни был ты, дед, Таики или Арарат - я всегда буду в безопасности. Потому, Хикару-кун, я задаю тебе этот вопрос: ты мне друг или моя защита?Несколько долгих мгновений Ямамото вглядывался в лицо Мерси. Она смотрела ему в глаза, выжидающе, настойчиво, готовая к любому ответу и, в то же время, намеренная до последнего сражаться за свою правоту. Или уйти, если его упрямство превзойдет ее собственное. И Ямамото понял, отчетливо понял, возможно, впервые в жизни, что ни за что не даст ей этого сделать.- Ты права, тенши. Я не должен тебя защищать, я должен тебя научить. Ты - Феникс, Лазурное создание, наделенное великой силой. Ты просто должна уметь пользоваться ею.- Разве не ты говорил, что я не могу раскрывать крылья в Огненном мире?- Я сейчас имел в виду не полеты, Мерси, - улыбнулся Хикару. - Ты - творец удачи. Именно в этом, а не в чем-либо другом, заключено твое могущество. И, конечно, ты не можешь тренироваться за пределами этого имения. Но я почту за честь тебя подготовить, если ты
согласишься на несколько простых условий.- Я слушаю, - подозрительно сощурилась девушка.- Ничего сложного! - засмеялся Ямамото. - Просто если я начну тебя тренировать, то хочу быть уверен, что ты не бросишь всё на полпути.- Да как ты мог такое подумать?! - искренне возмутилась Мерси. - Я даже мадам Шагал выдержала! А тут какой-то ты…- Спасибо, конечно, но у морской царицы ты была неделю, а на мои уроки придется ходить год.- Сколько?! - ахнула девушка.- Год, - невозмутимо повторил Хикару. - Ты четыре раза в неделю будешь приходить в мой особняк на трехчасовые тренировки. Согласна?- А что мы будем делать в течение этих трех часов?- Если ты принимаешь условие, мы можем начать прямо сейчас, и ты увидишь все своими глазами.Мерси задумалась: целый год под железной указкой Ямамото… В то, что он даст хоть какую-то слабину, девушка не верила. В праздники и с температурой, зимой и летом он будет требовать свои три часа в безраздельное пользование. Перспектива, если честно, немного пугала. Но результат мог превзойти все ожидания…- Хорошо, Хикару-кун, я согласна, - девушка протянула ладонь и с несколько
садистским выражением на симпатичном лице, парень ее пожал. - С чего начнем?- С физкультуры, - улыбнулся Ямамото. Мерси вытаращила на него глаза:- С физкультуры? Ты заставишь меня бегать кругами вокруг особняка? Я думала, мы будем учиться призывать удачу. Или она вырабатывается вместе с потом?!- И кровью, - равнодушным тоном закончил парень. - Сейчас, тенши, ты делаешь это непроизвольно. В момент опасности, когда разум перестает контролировать тело, происходит выплеск магической энергии. В твоем случае - это и есть удача. Конечно, я научу тебя делать это сознательно, посредством медитаций и концентрации. Но первая ступень в познании своего дара - физкультура. Так что, тенши, переставай дуться, делай глазки поменьше и начинай разогреваться. У тебя пятнадцать минут на растяжку.Сделав Мерси ручкой, Ямамото развернулся и потопал к дому. Рыжая смотрела ему в спину, пока он не исчез за поворотом, потом все же закрыла челюсть и окинула себя взглядом: в этом коротком платьице с глубоким декольте и без рукавов она была похожа на фею Динь-Динь из мультика о Питере Пене. В нем и нагибаться-то было неприлично.
Какая, к черту, физкультура?!Впрочем, зная характер президента, спорить с ним Мерси не решилась. Кротко вздохнув, она коснулась ладошками дощатого пола моста. Растяжка, так растяжка…Ямамото вернулся ровно через пятнадцать минут. Без слов вручив рыжей длинный деревянный меч, он поднял свой и остановился перед девушкой в характерной позе фехтовальщика.- Мне нападать? - нерешительно уточнила она. Ямамото ухмыльнулся:- Не обязательно.Мерси облегченно выдохнула и едва не пропустила момент, когда президент бросился в атаку.- Мама! - пискнула жертва учительского произвола, круглыми глазами уставившись на "лезвие" боккэна, проносящегося над головой. Однако президент не шутил! С таким рвением он порубит ее на шашлык прежде, чем она успеет чему-то научиться! Пытаясь уйти от следующего выпада, Мерси ласточкой запрыгнула на перила моста. Меч скользнул к ногам, и она крутанулась через голову, поражаясь собственным акробатическим способностям. Да, с таким умением танцевать на бревне ей было самое место на Олимпиаде… И Мерси была бы совсем не против отправиться туда прямо сейчас - по крайней мере, там не было
сумасшедшего парня с деревяшкой. То, что у нее в руке такая же - девушку особо не вдохновляло. Дед научил ее защищать свою жизнь, но не предусмотрел, что когда-нибудь его внучке понадобиться умение фехтовальщика.Зато удирать от опасности рыжая научилась просто феерически. Особенно, когда есть реальная возможность получить неслабый такой пинок по мягким тканям.Прыжок, кувырок, сальто назад, прогнуться, поднырнуть… и на этом месте сработал годами вырабатываемый рефлекс. Меч так и остался зажатым в кулаке, но костяшки так качественно приложились к "открытой" скуле Ямамото, что парень пошатнулся.Они замерли оба - пораженный собственной удалью синеглазый "боксер" и не менее удивленный президент.
        Прости, Хикару-кун, - пролепетала, наконец, Мерси. Тот осторожно потрогал щеку - судя по красноватому оттенку, стремительно проявляющемуся на скуле, синяк обещал быть конкретным. Мерси жалостливо сложила бровки. - Я случайно.- Ничего, - преувеличенно бодрым тоном ответил Ямамото. - Это я слишком расслабился. Буду носить синяк как напоминание о собственной ошибке. Одно удивляет - почему ты не атаковала мечом?- На твоем месте я бы порадовалась, - хмыкнула девушка. - Ударила бы мечом - скулу пришлось бы зашивать. А так нужно только лед приложить. Пойдем, я умею оказывать первую медицинскую помощь.- Нет, - строго, но с улыбкой отмел предложение Ямамото. - Урок не окончен. Признавайся, тенши, ты ведь не умеешь сражаться на мечах?- Догадался, - весело подмигнула рыжая. - В руках никогда меч не держала. Зато неплохо управляюсь с палкой…- Странно, - очень серьезно протянул парень. - Твой дед - один из лучших фехтовальщиков Огненного мира и он не захотел передавать тебе эти знания. Почему?- Дед-уэ умеет фехтовать? - казалось, удивлению Мерси не было предела. Это ее-то дед-уэ, которому бабушка не раз делала
замечания о том, как правильно держать вилку с ножом? Тот самый, у которого в доме не было ни одного меча на стене, зато картин с цветущими вишнями столько, что казалось, пыльца глаза режет? Который, играя с ней-ребенком в "ножики", не мог попасть в дерево с расстояния пяти шагов?!- За все время он не проиграл ни одной дуэли, - кивнул Ямамото. - Что и не удивительно, учитывая, что Кей Томаши до сих пор жив. Ты разве не знала? Здесь, в мире демонов, законы схожи с земными времен дикого Запада. Вызвать обидчика на дуэль и в честной схватке доказать свою правоту - вполне нормальная практика. Сражение проходит в присутствии секундантов и оружие всегда одно - меч. Я удивлен, что дед не только не рассказал тебе этого, но и не дал возможности в случае необходимости защитить свою жизнь и честь. С такими навыками у тебя не будет на победу и шанса!- Еще как будет! - рассердилась девушка. - И доказательством тому является гематома на твоей скуле.- Ты чудесно порхаешь, тенши, - ухмыльнулся парень. - Ни один человек не поспеет за тобой. И это очень бы тебе помогло, сражайся ты с обычным смертным.- Я смогла тебя
достать!
        И этот промах едва не стоил мне пары зубов, - весело добавил Ямамото. - Но не думай, пожалуйста, что так будет всегда. Я умею делать выводы и теперь знаю, что хоть ты и не умеешь сражаться этим способом, поблажки тебе давать не стоит.- Только не говори, что ты мне уступил, - не без гордости заявила Мерси. - Это была честная победа!- Хочешь попробовать повторить?- Легко!Секунд через пятнадцать, морской звездой растянувшись на деревянном полу мостика, с улетевшим куда-то мечом и нависающим сверху Ямамото, Мерси догадалась, что поддаться на "слабо" было не самой удачной идеей.- У тебя что, моторчик на реактивной тяге, что ты так быстро стартанул? - подозрительно уточнила девушка.- Почти, - серьезно кивнул парень.- Да ты еще меньше человек, чем я, Хикару-кун!Охотник только проказливо улыбнулся:- Не расстраивайся, тенши. Ты попала в руки хорошему учителю. Я даже тебя смогу превратить из балерины в воина.- Что значит "даже меня"? - обижено переспросила Мерси, подавая Хикару руку, чтобы он помог ей подняться. - Ты свалил меня с ног, потому что я была не готова. Давай попробуем снова, и я докажу тебе, на
что способно "балерина"!- Как-нибудь потом, мой ангел, - улыбнулся Ямамото, подавая девушке ее меч. - Повторяй за мной.И рыжая подчинилась. Что бы она не говорила Хикару, девушка была сражена его умениями, и понимала ничтожность шанса выстоять против него в схватке. Он был быстрее и сильнее любого противника, с которым ей доводилось иметь дело. Казалось, он мог увернуться от пули, справиться с армией в одиночку, голыми руками сразить тигра…Кстати, о тиграх. Мерси так сконцентрировалась на движениях - удар, блок, разворот, удар - что не услышала тихой поступи огромных лап и увидела хищника уже когда он стоял на мосту, с любопытством обнюхивая ее ногу. Эффектно блокировав со спины удар невидимого противника, девушка так и застыла, круглыми от ужаса глазами глядя на здоровенную зубастую морду в тонкую черную полосочку. В первый миг ей безумно захотелось не поверить своим глазам, но чувство самосохранения, растущее с каждым днем пребывания в мире демонов, услужливо подсказало - тигр был настоящим.- Хикару… - шепотом позвала Мерси, боясь пошевелиться или даже слишком громко вздохнуть. - Хикару! Здесь тигр!
Так и должно быть?- Вообще-то, нет, - на удивление спокойно ответил Ямамото. - Я приказал запереть ее в доме, но эта вредина, наверное, выбралась через окно. Знакомься, тенши, это - Фрида.И он ласково почесал тигрицу за круглым мохнатым ухом. Она подняла на него довольные рыжие глаза и заурчала. Мерси с ужасом вспомнила, что эти кошки отлично плавают и даже если сейчас сигануть с моста - это вряд ли поможет спастись.- Не волнуйся, тенши, Фрида не обижает гостей моего дома. И она никогда не поднимет лапу на Феникса.- А на Сирену? - подозрительно уточнила девушка. С недавних пор жизнь очень красочно демонстрировала, как по-разному относятся к ее сущностям окружающие персонажи. Создание Лазури воспитанная тигрица, может, и обойдет стороной. А если ей вдруг захочется рыбки?!- В моем доме ты в безопасности, тенши, - улыбнулся Ямамото. - Даю тебе слово.Недоверчиво косясь на зубастую хищницу, рыжая медленно опустила руки и глубоко вздохнула, пытаясь унять сумасшедший стук сердца.- Хикару-кун, если я буду приходить к тебе каждую неделю в течении года, лучше сразу открой мне перечень своих питомцев. Чтобы
какой-нибудь очередной "сюрприз" не довел меня до инфаркта.- Со временем ты познакомишься со всеми обитателями особняка. Думаю, больше ни один не вызовет твоего столь сильного удивления. И все же я повторю: здесь ты под защитой. Никто и никогда из моего рода не причинит тебе вред.- Вряд ли Фрида является твоей ближайшей родственницей…- Как ни печально это сознавать… - с тяжким вздохом Хикару размахнулся и от всей души приложил тигрицу по хвостатому заду.- Ау!.. - взвыла она человеческим голосом, и рыжая сама не заметила, как прыгнула на парапет, прижав к груди меч, словно испуганный ребенок любимого плюшевого зайца. А тигрица, сверкнув золотистым светом, вдруг обернулась симпатичной девочкой лет пятнадцати с короткой русой прической и огромными раскосыми глазами небесно-голубого цвета. Столь нетипичными для японки, зато стирающими все сомнения - перед Мерси стояла еще одна представительница древнего семейства Охотников.- А ты тоже оборотень? - сипло прошептала Феникс.- Нет, - улыбнулся Ямамото, прикидывая, как бы потактичнее стянуть рыжую с облюбованного насеста и при этом не схлопотать еще один
фингал. - Таким даром в нашем роду обладают только женщины. Как будто их замечательного нрава недостаточно для сведения в могилу любого врага…- Спасибо, дядюшка, - улыбнулась Фрида. - Теперь Мерси-тян будет считать нас монстрами. Ты всегда умел произвести впечатление на девушку.Рыжая перевела взгляд с Фриды на Хикару, потом обратно и хихикнула:- "Дядюшка"?- А что тебя так удивляет? - вскинул брови Хикару. - Я вполне подхожу на это роль, разве нет?- Да ты как будто рожден для нее! - уже откровенно веселилась Мерси. А ведь теперь, и правда, все становилось гораздо понятнее: и чрезмерная строгость президента, и его требовательность к выполнению правил, и даже не желание рисковать. Он напоминал рыжей дед-уэ, потому что, по сути, они выполняли одинаковые функции: защищали свои семьи.- Меня зовут Мерседес Томаши, - спрыгнув с парапета, девушка протянула Фриде руку, и та с готовностью ее пожала.- Рада познакомиться! Хотя мне ты больше известна под кодовыми именами "неразумная Феникс" и "взбалмошная Сирена".- Вот спасибо, Ямамото-кун!- Не переживай. Дядюшка любит бурчать о тех, кто имеет наглость пытаться
вырваться из-под его опеки, когда думает, что его никто не слышит. Но я же тигрица, у меня слух о-го-го! К тому же я так тихо хожу, что даже дядя меня не замечает.- Да, - буркнул Хикару. - Потому с сегодняшнего дня ты будешь "Фрида, сидящая под домашним арестом".- Я и так там сижу, - печально вздохнула девушка, подхватывая Мерси под руку и пытаясь утащить в сторону особняка. - С тех самых пор, как пришла в Огненный мир ты не выпускаешь меня за пределы поместья.- Ты, наверное, уже забыла, как попала сюда?! - взвыл Ямамото, хватая рыжую за второй локоть и дергая обратно на середину мостика. - Я запретил тебе идти за мной! А ты не только ослушалась и навлекла на свою неразумную голову кучу опасностей, но и каждый день ноешь, что я пытаюсь тебя от них оградить. Раз тебя не удается отправить обратно на землю…- Но я уже не маленькая девочка! - с таким пылом заявила Фрида, что Мерси помимо воли тут же узнала в ней себя. Сколько раз она вот так же пыталась доказать дед-уэ, что за ней не нужен постоянный надзор? - Ты душишь меня своей опекой, дядя! А ведь я только хочу научиться самостоятельности. И я знаю,
кто мне в этом поможет!Рыжей стало как-то не по себе. Она совсем не хотела помогать племяннице Ямамото впутываться в неприятности. А то, что именно этим закончится поиск свободы юной Фриды - Мерси практически не сомневалась. Ее личный пример мог служить прекрасным тому доказательством.- Мерси-тян, - голубые кошачьи глаза уставились на Феникса одновременно с нетерпением и мольбой. - Ты ведь учишься в Огненной Академии?- Д-да… - нехотя кивнула девушка, смутно понимая, в какую сторону клонит тигрица.- Скажи дяде, что в этом месте нет ничего страшного! Я тоже хочу туда поступить. Тем более, что за нами числится одно место на факультете Оборотней.- Да они оставили его за нами только чтобы попытаться переманить на темную сторону таких юных дурочек, как ты! - рыкнул Хикару.- Дядя! - обиженно рявкнула в ответ Фрида.- Хикару-кун, - нахмурилась Мерси. - Держи себя в руках! Тем не менее, - обернулась она к тигрице, - в чем-то твой дядя прав. Школа Огненного мира полнится демонами, призраками и другими недоброжелательно настроенными субъектами. Для тебя там действительно будет опасно.- Но ты ведь там учишься!-
Да, - ухмыльнулась Мерси. - Меньше месяца, а уже успела насмотреться такого, что волосы дыбом встают.- Но дядя не сможет все время охранять меня! - топнула Фрида.- Это правда, - не стал спорить Ямамото, - но пока могу, буду делать это со всей возможной…- Выслушай меня, пожалуйста! - перебила девушка. Хикару поперхнулся словом, и племянница тут же вставила явно заранее приготовленный монолог. - Во-первых, мое обучение в Школе даст нам понять, чему обучают демоны своих наследников. Разве эти знания не помогут в борьбе с ними? Во-вторых, даже ты не можешь толком объяснить, как мне управлять своей тигрицей. Она - как живое существо внутри меня и порой делает то, что считает нужным, вообще не реагируя на мои приказы. Ты ведь знаешь, как часто женщины нашего рода прекращают обращаться лишь потому, что не уверены, хватит ли им сил спрятать обратно свою вторую сущность. Я не хочу терять Хвостатую! И, наконец, разве тебе не нужен кто-то внутри Академии, кто приглядывать за Мерси-тян?- Ой, нет, Фрида! - вскинулась Мерси. - За мной и так приглядывают все, кому не лень.Но Ямамото, кажется, эта мысль понравилась.
Он не мог свободно перемещаться по Школе, но для племянницы, как для ученицы, там бы не было преград.
        А если с тобой что-нибудь случится? Кто поможет тебе?- Мерси-тян! - без тени сомнения определила Фрида. "Спасительница" вытаращилась на девчонку, не смея поверить в то, что сейчас происходит:- Вы серьезно?!Когда эти двое успели договориться?! Только что дядя был категорически против предложения племянницы, а спустя один монолог уже всерьез рассматривает такую возможность?!- Фрида говорит правду, тенши, - со вздохом кивнул Ямамото. - Мы не способны помочь нашим женщинам с их даром оборотничества. Но демоны могут. Мне тоже не нравится эта идея, но не могу сказать, что я не размышлял на эту тему. Возможно, это выход для всех нас.- Спасибо, дядюшка!- Не так быстро, Фрида! - рыкнул Ямамото. - Прежде чем я отправлю тебя куда угодно, ты выслушаешь и заучишь на память перечень того, что можно, и что нельзя делать в Огненном мире. Не хватало еще, чтобы ты выдала себя!- О, дядя, - хмыкнула Фрида, - у меня и мыслях не было, что я смогу выйти за границы особняка без твоих ценнейших указаний.В этот момент она так напоминала Мерси ее саму, что девушка поняла - уследить за Фридой будет невероятно сложно. И еще
она просто не могла ей не посочувствовать - в некотором смысле Ямамото мог быть еще дотошнее Кей Томаши.- Напрасно иронизируешь, - буркнул "дядюшка". - А теперь живо отправляйся в дом. Ты и так прервала нашу тренировку почти на полчаса. Впредь я настоятельно прошу тебя не появляться в поле моего зрения, пока идет занятие. Ты поняла?- Услышала и выгравировала золотыми буквами на мраморной дощечке своей памяти, - белозубо улыбнулась тигрица, радостным припрыгом направляясь к особняку.- Послушай, Хикару-кун, - шепотом воззвала Мерси к президенту. - Я не хочу отвечать за жизнь твоей племянницы.- Успокойся, Мерси-тян, - Ямамото крутанул в руке меч и замер в боевой стойке. - Фрида этого, конечно, не узнает, но я гораздо больше волнуюсь за тебя, чем за нее. Она способна защитить вас обеих, в случае же особой нужды от тебя потребуется лишь одно - позвать меня.- Как?! У меня даже телефона нет.- Тенши, - так ласково улыбнулся Хикару, словно общался с тяжелобольным пациентом дурдома. - Я услышу твой шепотом на другом конце планеты. К тому же, у тебя есть очень быстрая собака. А теперь выбирай стойку, тенши. Мы
не закончили. аса через два, когда меч уже валился у девушки из рук, а запрыгнуть на перила моста казалось так же сложно, как пробежать марафон, Ямамото, наконец, дал отбой:- Достаточно для первого раза.Тяжело дыша, Мерси согнулась пополам, упираясь ладонями в коленки, и покосилась на учителя. Зачем она согласилась? Четыре такие тренировки в неделю сделают из нее либо Рембо, либо труп. Последнее, почему-то, казалось более правдоподобным вариантом.- Сколько у меня времени на отдых? - спросила девушка, вытирая со лба капельки пота.- Это всё на сегодня, - улыбнулся Ямамото. Нельзя сказать, что он совсем не устал - после того меткого удара, которым Мерси наградила его в самом начале занятия, Охотник стал куда внимательнее следить за каждым движением девушки. А это изматывало, потому что дралась она хоть и не слишком успешно, но по мосту прыгала как белка.- Разве ты не обещал научить меня творить удачу? - удивилась рыжая.- Мерси, ты занималась этим три часа, просто не замечала, - и Ямамото рассмеялся, глядя в недоверчивое лицо своей подруги. - Ты получила бы куда больше ударов по своим симпатичным
ягодицам, если бы не была столь удачливым Фениксом.- И что, так будет всегда? - не поняла Мерси. - Три часа попыток уклониться от твоего меча, а я даже не могу сказать, в какой момент мне помогла удача, а в какой - сальто назад. Ты ведь говорил, что я смогу творить удачу сознательно.- Верно, - кивнул президент. - Но это умение придет к тебе не сразу. Сначала удача будет помогать выстоять, но со временем, чем проще тебе будет не просто убежать, но поставить блок или ударить в ответ, - ты почувствуешь ее, уловишь эту тонкую нить, всегда вьющуюся вокруг тебя, разглядишь ее источник. Ты начнешь приручать ее, как если бы она была дикой кошкой или твоей второй ипостасью. И однажды, когда эта нить перестанет ускользать, когда сила твоего тела и быстрота ума соединятся в своих порывах, ты поймешь, как ее позвать. Увидишь, как она ответит на твой зов, скользнет к тебе, почувствуешь, как она оплетет тебя и разрастется до предела. Это долгий и трудный путь, тенши. Но это твой путь, если ты хочешь быть Фениксом.Была поздняя ночь, когда Мерси вернулась в общежитие Школы. Родственники Ямамото долго и с явным
удовольствием показывали девушке особняк. Он, конечно, был большой, красивый и замечательно обставленный, но рыжая мало запомнила из интерьера. Ей гораздо больше нравилось слушать перепалку дяди с племянницей, тихонько подхихикавая и все больше понимая, что ей нравится эта маленькая бойкая тигрица. Она была полной противоположностью второй девушке-оборотню, с которой была знакома Мерси - Юмико. Тихая и скромная волчица, умеющая подчиняться приказам стаи и действовать в ее интересах, была так непохожа на бойкую Фриду, готовую броситься в атаку при первой же возможности. И где-то в глубине души, как бы Мерси не пыталась возразить, ей это безумно нравилось. Потому что Фрида была так же свободна и бесстрашна, какой была она, Мерси, еще до гибели родителей, до дедовой паранойи и до понимания того, насколько "бредовые" фантазии могут быть реальными и опасными.
        Глава 7
        Сказать, что Хирано Таики был зол, это не сказать ничего. Он привык к тому, что его планы осуществлялись, привык без особого труда получать желаемое. Никто прежде не осмеливался ему перечить. Никто не отказывал. И на это были причины! В мире демонов степень свободы напрямую зависела от личного могущества, и когда речь заходила о Первой Династии, никто за редким исключением, не чувствовал себя свободным. Они, златоглазые владыки могли требовать всё, и их приказы выполнялись беспрекословно.Один раз он позволил себе пойти иным путем. Мерседес Томаши могла дать то единственное, над чем не был властен ни один демон - удачу. Стань она на его сторону - и Таирону не было бы равных. С такой союзницей можно было замахнуться на любую вершину и покорить ее.Больше года Таирон пытался приручить девчонку. Приложил столько усилий, потратил столько драгоценного времени! Целый чертов год изображал из себя школьника! Он действительно хотел сделать все по-хорошему. И что в итоге?!Да, она здесь. И влюблена по уши - это видно по тому, как краснеют ее милые щечки, когда он рядом. Тогда что заставляет эту юную сирену
отступать каждый раз, когда он делает шаг ей навстречу?! Как она осмеливается раз за разом отказывать ему?!Нет, сложившаяся ситуация Таирона не устраивала. Он прямо чувствовал, как она ускользает из-под его контроля, и это было не только непривычное, но и крайне неприятное чувство. Как могло случиться, что Охотник добрался до его феникса даже в Огненном мире?! Откуда взялся этот Арарат, не понимающий, в чем сила Мерседес, но явно поставивший себе целью оградить ее от Таирона?! Сколько еще Наследнику нужно потратить усилий, чтобы завоевать то, что и так по право принадлежит ему?!Золотистые глаза опасно блеснули из-под нахмуренных бровей. Ответ был очевиден. Таирон никогда не играл по правилам и никогда не проигрывал. Если Мерси не станет его добровольно, он возьмет ее силой. Так или иначе, ей придется подчиниться. И уже утром следующего дня демон решил действовать. Мерси как раз дожевывала наспех приготовленный бутерброд, запивая обжигающим "капучино", когда в дверь постучали.- Странно… - нахмурилась девушка, отставляя пустую чашку. Давненько у нее не было гостей, да еще так не вовремя. Урок начнется
минут через семь, а ей еще к кабинету нужно добраться… Октябрь на дворе, а Мерси так толком и не выучила расположение классов в этом огромном, бестолково сооруженном здании. Рывком распахнув дверь, втайне надеясь, что за ней будет кто-то с компасом, Мерси так и замерла на пороге:- Доброе утро, Таики-кун…- Таирон, - сухо поправил демон. Впрочем, сейчас он и правда не выглядел тем японским школьником, с которым год назад познакомилась рыжая сирена. Длинные волосы каскадом опадали почти до талии. Полуприкрытые холодные глаза, острые скулы и четко очерченный волевой подбородок добавляли облику не только несколько лет возраста по человеческим меркам (и несколько сотен лет по меркам демона), но и ту строгость, властность и даже жесткость, от которой хотелось закопаться в подвале, или хотя бы перекреститься. Мерси с трудом проглотила кусок хлеба с вяленым мясом, усилием воли подавила желание поежиться и выдавила из себя кривую улыбку. Он же никогда не казался ей страшным! Весь этот мир - да, но только не Таики.- Хочешь? - не зная, что еще сказать, протянула она демону огрызок бутерброда. Тот опустил на него
мрачный взгляд и скривил губы в маслянистой ухмылке:- Ты предлагаешь мне еду? ерси нахмурилась: как-то подозрительно это звучало. Словно был у этого жеста некий скрытый подтекст и, судя по поведению Таирона, он не мог ей понравиться.- А не должна?У демона дернулся глаз. Почти незаметно, но в одно мгновение у Мерси вдоль позвонка зародилось, пережило свой "золотой век" и сгинуло в Лету целое поколение "мурашек".- Прости, - кашлянув, девушка усилием воли поборола трясучесть поджилок и решила начать сначала. - Ты пришел по какой-то конкретной причине?- Да, - кивнул демон. - Хочу доставить тебя в класс.- Ой, не надо! - с таким искренним ужасом воскликнула рыжая, что брови Таирона взметнулись вверх, а челюсть почти непроизвольно поползла в обратную сторону:- Что?!- Прости! - взмахнула руками девушка, понимая, что вот сейчас она явно ляпнула совсем не то, что нужно. - Мне не очень… хорошо после этих перемещений. Плохая вестибулярка…- Это нормально, - безапелляционно заявил демон, протягивая руку и буквально выдергивая Мерси из комнаты. - Тебе просто нужна практика.Бутерброд улетел куда-то в сторону, к
радости прожорливого Тамагочи. Впрочем, Мерси о нем нисколько не жалела. Более того - знала бы она, что так будет, избавилась бы от еды еще до первого укуса! Калейдоскоп цветов перед глазами быстро перерос в мятеж желудка и Мерси впервые обрадовалась, что вдоль коридоров школы было расставлено столько ваз:- Буэ-э… аирон замер. Он явно не был готов к тому, что Мерси будет настолько плохо. А лечить демоны не умели.- Давай я отведу тебя в медпункт!Девушка, только начавшая приходить в себя после головокружительного во всех смыслах полета, протестующее замычала и следом за завтраком отправила в вазу остатки вчерашнего ужина. В такой ситуации Таирон еще не был и как помочь рыжей - не представлял. Зато быстро сообразил, у кого такие знания могли быть.- О, Мерси-тян, - бросилась к подруге выдернутая прямо из-за парты Юмико. - Тебе плохо?- Нет, - кое-как отлипнула от вазы несчастная путешественница. - Уже нет.- Проводить тебя в комнату?- Лучше в туалет, - и добавила с грустной улыбкой, - у меня как раз осталось минуты две на то, чтобы привести себя в порядок. Спасибо, Таики-кун. В деле уничтожения планов твоя
помощь просто неоценима.- Я избавил тебя от поисков кабинета, - буркнул демон.- Ага, - сквозь зубы процедила девушка, - и от завтрака тоже.- Что ж, справедливо. Поспешу исправить оплошность, - Таирон с ехидной улыбкой склонил голову в поклоне. - Приглашаю на обед. В школьной столовой мне выделен… столик. Надеюсь, ты не откажешься присоединиться?- Прости, Таики-кун, - вздохнула девушка, - у меня уже есть планы на обед.- Я не приму отказа. После второго урока тебя проводят ко мне, - едва сдерживаясь, отчеканил демон.- Но у меня назначена встреча! - слова улетели в пустоту. Мерси надула губки и повела глазами. - Ну, как знаешь…- Ты же не хочешь разозлить Таирона? - осторожно спросила Юмико. И прозвучало это так, словно рыжая намеревалась, как минимум, плюнуть в лицо воинственному божеству. К сожалению, Мерси не сразу сообразила, что последствия ее поступка могут быть не менее плачевными:- Чем? Отказавшись от обеда? - скептически переспросила она. - Перетопчется Таирон. Он сегодня уже столько всего натворил, что у меня нет никакого желания встречаться с ним еще раз.- Но, Мерси-тян, так же нельзя!- О, еще
как можно, Юмико! - воскликнула девушка, с удивлением понимая, что злость вытесняет чувство тошноты. А позлиться и, правда, было на что! Но в этот момент сиреной взвыл звонок и все гневные мысли разом вылетели у Мерси из головы. Быстро прополоскав рот и распрощавшись с Юмико, сраженной наповал суицидальной смелостью подруги, рыжая успела юркнуть в класс до того, как у доски появилась профессор дисциплины с характерным названием "Изучение человеческих слабостей". Сама педагог представляла собой ту еще демоницу, и у Мерси порой складывалось стойкое ощущение, что мадам Салтэриэт ни раз в жизни не встречалась с настоящими людьми. Иначе откуда у нее такие странные взгляды на человеческую сущность?- Женщины, - убежденно твердила учитель, - все до единой, любят красивые вещи. Туфли от Manolo, платье от Louis Vuitton, духи от Гуччи - вот ваше главное оружие для соблазнения человеческой женщины. После пары таких подарков уже не важно, кто вы - огонь или лазурь, женского или мужского пола, с лицом сирены или волчьей пастью. Человечка ваша. Потому что жадность этих созданий не знает границ.Мерси слушала, раскрыв
рот, разве что конспект не вела. Во-первых, потому что на экзамене мадам с труднопроизносимым именем будет спрашивать пересказ именно своей версии "слабостей". И ей, мягко говоря, будет до лампочки, что кто-то среди людей прожил всю жизнь и мог существенно расширить ее, мадам, кругозор. А во-вторых, это действительно было интересно. Будто слушать болтовню самоуверенного и немного дерганного писателя-фантаста - реальности маловато, зато спецэффектов…И Мерси слушала. Целых две пары, почти без перерыва, потому что педагог не любила прерываться на самом интересном месте. А неинтересных мест, по ее сугубо личному мнению, в ее монологе не было.Звонок на большую, "обеденную" перемену был едва ли не заглушен воем ликования молодых демонов. Мерси хихикнула, забросила сумку на плечо и одна из первых выскочила из кабинета. Где ее уже ждал невозмутимый мужчина явно не школьного возраста.- Наследник первой Династии… - заунывно начал он.- Сегодня отобедает в одиночестве! - безапелляционным тоном перебила Мерси.- Н-но… - попытался было возразить мужчина, а рыжая уже бежала вниз по лестнице:- У меня
планы!Демон-прислужник несколько обалдевшим взглядом смотрел ей вслед. С одной стороны, приказа "доставить во что бы то ни стало" не было. С другой - страшновато было возвращаться с пустыми руками. А заставлять господина ждать - еще страшнее… ерси выскочила на крыльцо школы и, встав на цыпочки, принялась озираться по сторонам. Несмотря на осень и довольно-таки отвратную погоду, во дворе была толпа студентов. Многие сидели со своими обедами (в тарелки лучше было не заглядывать - свежей кровью отдавало почти каждое блюдо) прямо на земле, другие вообще кувыркались в кучах желтой листвы. Никто не боялся простыть или замерзнуть - демоны искренне наслаждались осенней прохладой.- Мерси! Мерси! Мерси-тян!!! - отчаявшись, выкрикнула знакомая маленькая фигурка, продираясь сквозь толпу нечисти.- Фрида! - обрадовалась сирена. - Ты пришла!- Конечно, пришла! - с гордостью ответила юная тигрица. - Попробовал бы дядя меня остановить!Сегодня она была настоящей красавицей: в костюме с короткой юбкой, в туфлях на шпильке и уложенной прической, позволяющей подчеркнуть красоту ее огромных, чуть раскосых глаз.- Как тебя
дядя в таком виде вообще из дому выпустил? - ухмыльнулась рыжая, подхватывая новоявленную подругу под руку. Пиджак с глубоким вырезом позволял свободно наслаждаться видом совсем не маленького декольте и отлично подчеркивал узкую осиную талию. А под ним у Фриды, кажется, ничего и не было.- Он не видел, как я ушла, - отмахнулась девушка. - У него были другие заботы: напомнить директору, что за нами все еще числится место на Факультете Оборотней. Старый баран не хотел его признавать. Представляешь?!Учитывая, что "старый баран" сейчас застыл пораженной статуей на две ступени выше, рядом с таким же остолбеневшим Ямамото, круглыми глазами рассматривающим наряд племянницы, отвечать было необязательно.- Кхм-кхм! - откашлялся директор, который по виду сущности относился к вампирам, а по характеру - к тем еще упырям, но его бесстрашно проигнорировали:- Посторонись, чучело! Не знаешь, с какой стороны по лестнице спускаются?!Мерси сглотнула. Ну, да, на директоре и, правда, был пестрый балахон с капюшоном и яркие тапочки. Специфический вкус старика давно стал объектом шуток среди студентов, но чтобы сказать об
этом вслух, да еще в присутствии самого директора… да еще ему в лицо…- Что?! - просипел упырь, пока Мерси безуспешно пыталась привлечь к себе внимание Фриды и каким-то чудом заставить ее умолкнуть. Но тут очнулся Ямамото:- Ф-ф-фрида… - страшным голосом взвыл он, перекрикивая шум толпы и заставляя родственницу все-таки поднять голову.- Ой! - побледнела она, теперь уже сама цепляясь за руку Мерси. - Хикару-кун…- Это и есть ваша "воспитанная" и "благоразумная" племянница?! - обернулся директор к охотнику. Но прежде чем дядя сообразил с ответом (а это было непросто, судя по ошалевшему лицу Хикару), в диалог вступила сама тигрица:- Младшая дочь Сидрика из семьи Ямамото, - и присела, изображая некое подобие книксена. Директор скривился:- Ничего другого и не ждал от оборотня. Пошли вон! Обе!"Пронесло!" - не веря своим ушам, выдохнула Мерси и бросилась по ступеням с такой скоростью, будто за ней гналось стадо обезумевших носорогов. Фрида не отставала, хотя улыбалась при этом так, словно все происходящее было веселой детской игрой.- По коридорам не бегать! - рявкнул вслед девушкам вампир, перевел взгляд на
Хикару, грозовой тучей замершего у стены, удовлетворенно хмыкнул и как ни в чем не бывало, продолжил беседу. Наказывать тигрицу своими руками? Вот еще! С таким-то дядей ей все равно дома влетит.Директор мог сколько угодно плеваться на защитников Лазури и, разумеется, никогда бы не признал, что юный потомок Ямамото произвел на него хоть сколько-нибудь положительное впечатление. Однако это было именно так. Хикару воплощал все те качества, которые так ценил кровосос: ответственность, сдержанность, уважение к старшим и неплохие знания законов Огненного мира. Прискорбно было это сознавать, но охотник оказался куда лучшей нечистью, чем могло бы стать подавляющее большинство здешних учеников. Это наводило на интересные мысли… в том числе и о том, могло ли появление тигрицы "расшевелить" его безнадежных студентов.- Вот это мы дали! - весело заявила Фрида, падая за ближайший свободный столик в школьной столовой. - Как думаешь, он теперь будет мстить?- Наверняка, - убежденно кивнула сирена.- И как же?- Понятия не имею… Его фантазия не знает границ. Может, отправит на соц.работы какие-нибудь, это было бы очень
на него похоже. Или заставит тренироваться вместе со мной.- Серьезно? - аж подпрыгнула воодушевленная тигрица. - Я была бы не против!- И тебя не пугает перспектива получить по мягким тканям дядиной рукой? - ухмыльнулась Мерси. - Уважаю.- При чем здесь дядя?Девушки посмотрели друг на друга, задумались и одновременно захохотали:- Я не слышала, чтобы директор отыгрывался на неугодных студентах, - наконец, покачала головой Мерси. Вот уж точно: у каждого свои страхи. - Впрочем, все может быть в первый раз.- Шутишь, да? - изогнула бровь Фрида. - Мы в школе демонов! Здесь каждый первый - неугодный. Если бы в правилах старого барана было избавляться от разозливших его студентов - школа стояла бы пустой.- А ты не учишься на ошибках, да?- Жизнь слишком коротка, чтобы цепляться к мелочам, - фыркнула тигрица, забирая с соседнего стола большую порцию полусырого мяса. Юный оборотень из младших классов, только приноровившийся к обеду, проводил взглядом уплывающую тарелку, оценил размер зубов "воровки" и молча отправился за добавкой. Мерси философски вздохнула, приступая к своему салату. Морковь с капустой весело
захрустели на зубах."Пора переходить на местные блюда…" - грустно решила девушка, прямо чувствуя, как с каждым укусом становится все больше похожа на кролика.Таики Хирано барабанил пальцами по столу. Так вот, значит, какие у нее были планы. Вот, значит, ради кого она отвергла его, Таирона, приглашение. Не поняла еще, маленькая ведьма, что игры кончились…Он был так зол, что всерьез размышлял, а не подойти ли к этой Фриде и не сломать ли ей шею на глазах у непокорного феникса. К счастью, выдержка, тренированная годами, взяла свое. Плавно поднявшись с подушек, демон в последний раз окинул взглядом смеющееся лицо синеглазой девчонки и беззвучно покинул школу. Продумывать план атаки, желательно не включавший в себя лишних смертей, которые наверняка побудят Мерседес уйти в "глухую оборону".

14 сентября 20ХХ года"Дорогой дневник. Сегодня в школе демонов появилась новая ученица - Фрида Ямамото. Вопреки моим ожиданиям, она не стала скрывать ни свою сущность, ни характер. По-детски прямолинейная, тигрица махом разделила мир на белое и черное. С первым решила дружить, со вторым бороться. О чем зубастая "Че Гевара" тут же сообщила мне и четверке оборотней, которых я попросила за ней присмотреть. По словам тигрицы, школьные обычаи притесняли слабых, и она была намерена положить этому конец. Ну-ну…Хотя вообще-то с Фридой было весело. Она настолько искренне верила в то, что может изменить мир, что перечить ей язык не поворачивался. В ее устах любая, даже бредовая затея, казалась легко выполнимой. Беззаботная, дерзкая, немного сумасшедшая в своих стремлениях, она была полной противоположностью своему дяде. И хотя мы понимали, что ее идеи о равенстве, братстве и сплоченном коллективе так и останутся утопией, слушать пламенные речи все равно было интересно. Потому что к каждой проблеме Фрида имела свой нестандартный подход, и жизнь вокруг нее всегда сверкала яркими красками.Что ж, будем надеяться,
что Академия Демонов не сгорит в этих радужных огнях и потомкам местной нечисти не придется водить своих детей на пепелище, рассказывая как хорошо здесь обучали до того, как один охотник выпустил на свободу юную амбициозную племянницу…"
        Глава 8
        Прошел месяц с тех пор, как Мерси приняла предложение Ямамото и начала учиться контролировать способность творить удачу. Почти пять недель она через день сбегала в особняк охотников и раз за разом поднимала в руках деревянный меч. И если первые тренировки казались ей изматывающими, то лишь спустя месяц девушка поняла, как сильно щадил ее Хикару. С каждым уроком занятия становились все дольше и отнимали все больше сил. Наступил момент, когда девушка засомневалась, что выдержит такое напряжение целый год…Октябрь выдался теплым, и Мерси продолжала оттачивать мастерство на берегу водоема, периодически ныряя в него с подачи "доброго" педагога. На одном из таких занятий произошло нечто особенное.- Замри, Мерси-тян! - рявкнул Хикару, когда девушка пошатнулась и едва не упала на мостик.- А долго мне еще так стоять? - сквозь зубы процедила она.- Не разговаривай, и станет легче сосредоточиться. Ты чувствуешь, как кровь течет в жилах? Как воздух проникает в каждую клеточку? Как напрягаются мышцы, и тело превращается в единую натянутую стрелу?Сирена, застывшая на бортике моста в весьма экзотической позе с
вытянутой к небу одной ногой и распростертыми руками, поморщилась. В Ямамото успешно сочетались замашки Конфуция и Чикатилы, что одновременно делало его очень строгим и очень занудным учителем.- Отбрось реальность, - утробным голосом вещал Хикару. - Забудь обо всем, сконцентрируйся на себе.- Я пытаюсь… - прошипела девушка. Она изображала цаплю вот уже полторы минуты и чувствовала, что если в скорейшем времени не опустит ногу, та попросту отвалится. Такого напряжения Мерси не испытывала никогда - кажется, огнем горело каждое сухожилие, каждая косточка. И невозможно было сосредоточиться на том, как ласково припекает осеннее солнышко или ласкает плечи ветерок. Потому что когда у тебя лицо свело от напряжения, а тело ноет так, словно вот-вот хрустнет и рассыплется мелкими кусочками, мысли крутятся только вокруг этого.- Выпрями спину! Руки выше! Колено не отводи!- Ррр!- Огрызаешься? - почти ласково уточнил Ямамото.Мерси прикрыла глаза, ощущая яркое чувство дежа вю. Будто она опять была на земле, в доме мадам Шагал и всеми силами пыталась не бултыхнуться в ледяные воды бассейна. А злобная родительница
Арарата с трезубцем наперевес гонялась за ней по мраморным плитам с твердым намерением притопить. Кажется, это было так давно, но в памяти вдруг всплыла каждая деталь: предметы, запахи, ощущения холода и… злости."Какого черта?!" - пронеслась шальная мысль. В груди вспыхнул огонек. Крошечный и едва заметный, он за мгновение вырос, вытянулся и вспыхнул золотом в глазах Феникса. За спиной развернулись огромные лебединые крылья, полупрозрачные и пышущие жаром. Они напряглись, словили воздух и Мерси, не понимая, что происходит, взмыла над деревянным бортиком моста.Ямамото восторженно смотрел на девичий силуэт, поглощенный золотым сиянием. Феникс, воин Лазури, погибель для мира Демонов. Знала бы она, какая сила кроется в этих крыльях! Понять бы ему, что побудило ее эту силу призвать…Мерси вздрогнула и открыла глаза. Ямамото держал ее в руках, прижимал к себе как драгоценнейшее из сокровищ и глядел с такой безграничной нежностью, что на щеках помимо воли начал разливаться румянец:- Что случилось, Хикару-кун?- Ты летала, тенши, - улыбнулся в ответ он. - Небо обратилось к тебе, и ты ответила на зов.Девушка
свела брови на переносице и соскочила на землю:- Глупости!- Ты не понимаешь, тенши! Это замечательно! Ты стала сильнее, наконец, смогла открыть свой истинный дар…- Нет, это ты не понимаешь, Ямамото-кун, - хмуро отрезала рыжая. - Никакой Лазури! Никаких полетов! Разве не ты говорил, что я не должна раскрывать свою сущность?- Но только не в пределах этого особняка. Здесь можно всё!- Здесь или нет, но я не желаю откликаться на зов Неба, - и добавила, глядя в ошеломленные глаза охотника. - История моей бабушки доказывает, что Лазурь - далеко не рай. Ее семья отказалась от нее, когда она выбрала моего деда. И они убьют меня, если узнают, что во мне есть кровь Сирены. Подумай сам, Ямамото-кун! Демоны готовы терпеть меня, полукровку, потому что сила Феникса кажется им чудесным дополнением к талантам Сирены. Но захотят ли Лазурные создания оставлять в живых демона, творящего Удачу? Я… рада, что могу использовать этот навык. Это действительно полезно, но… я не хочу превращаться в Феникса. Не хочу, чтобы каким-либо образом обо мне узнали… там. Ты понимаешь?Ямамото молчал, опустив глаза в пол и стараясь сдержать
рвущийся поток проклятий. Неужели она не понимала, как много даст ей сила Лазури? Могущество Света, способное противостоять гневу Демонов?!С другой стороны, он не мог не признать толику правды в ее словах. Лазурь до сих пор не обратила на нее внимания лишь потому, что не знала об истинных силах внучки Сакуры Оитомэ. Не было раньше такого случая, чтобы Тьма соединилась со Светом в одном создании. Это казалось противоестественным, невозможным! И дэватам действительно было проще уничтожить Мерси, чем контролировать.- Тенши… - выдохнув сквозь зубы, осторожно начала он.- Полагаю, на сегодня тренировка закончена, - оборвала она. - Прости, Ямамото-кун. Я бы хотела вернуться в Школу.И, не оглядываясь, пошла прочь. А за высоким забором, скрываясь в ветвях древних ив, стоял и мрачно ухмылялся демон Таирон. Он разглядел то, что укрылось от понимания Охотника - Мерси боялась. Кей Томаши хорошо постарался - внучка сопротивлялась, как могла, но заразилась его паранойей. Для Ямамото Лазурь была святыней. Для Мерси - еще одним миром, населенным странными созданиями, чья главная цель была - победить. Если они не
смогут переманить ее на свою сторону, если почувствуют слабину и возможность того, что Сирена возобладает и заставит Мерси поддержать вражеский лагерь - они, не раздумывая, уничтожат ее. Какой бы силой Света она не обладала, как бы ни доказывала своё нежелание участвовать в их сражениях, сколь бы чистой ни была и как бы ни старалась творить добро, дэваты не пожелают рисковать. Это было то, чем всегда отличался мир Огня от Лазури. Первый искал тьму в чистом свете, пытался ее взрастить и завербовать любым способом. Второй принимал только чистую веру. И за малейшее пятно, за ничтожнейший намек предпочитал истреблять. Потому что сомнения порождают непокорность, а непокорными сложно управлять. И легко потерять, если кто-то предложит больше, чем в силах предложить ты.Поздно вечером Мерси лежала в бассейне, откинув голову на бортик, и пустым взглядом рассматривая потолок. В голове роились неприятные мысли. Зря она, наверное, вызверилась на Ямамото. Он же ради нее старался, хотя и не понимал, что своими добрыми намерениями выстилает ей дорогу в ад. Надо было с ним по-человечески поговорить. Вдруг бы понял? А
она рванула из особняка, словно за ней стадо обезумевших слонопотамов гналось… даже с Фридой не попрощалась…Что-то коснулось щиколотки, но Мерси была так занята своими размышлениями, что только раздраженно мотнула ногой. И лишь спустя секунду до нее дошло.- А-а-а! - пулей выпрыгнула она на "берег", задрав ноги так, что коленки коснулись ушей.Из-под воды послышался ужасающий грохот, и на поверхность вынырнуло несколько больших пузырей. По звукам - там будто слона пытались утопить. Мерси осторожно вытянулась над бортиком, круглыми глазами вглядываясь в темные воды бассейна. Грохот нарастал. Тамагочи бросился под гамак, прижался к стене и завыл на одной противной ноте. Мерси сглотнула, не в силах унять бешено колотящееся сердце. И когда над водой показалось нечто белое и с шумом отплевывающееся, она с визгом поползла прочь.- Юная леди, вы похожи на водомерку! - утирая счастливые слезы, сообщил Арарат. Взмахнув головой, он отбросил назад мокрые пряди и Мерси, наконец, смогла рассмотреть довольное донельзя лицо русала.- Что ты здесь делаешь? - Уж точно не пытаюсь тебя убить! - с новой силой заржал он. -
Расслабься, а то брови на переносице срастутся!- Зачем за пятки хватаешь?- До чего дотянулся, за то и схватил, - философски пожал плечами татуированный блондин. - А ты чего вопишь и дерешься? Чуть челюсть мне не выбила.- Будешь знать, как подкрадываться к девушке со спины!- Запомню на века! - клятвенно пообещал Арарат.Несколько секунд они буравили друг друга глазами: Мерси гневно, сирен с улыбкой. Потом одновременно засмеялись:- Зачем пожаловал, жертва моей правой пятки?- Хочу пригласить юную леди на прогулку.- На ночь глядя?- Луна этой ночью восхитительна в своей полноте.- Чего?- Полнолуние сейчас, говорю, - отмахнулся русал. - Поплыли, я тебе территорию покажу. В озере сейчас, как днем, всё видно. Да и на берегу пусто - оборотни по комнатам сидят. У них от полной луны крышу сносит.- Серьезно? - удивилась Мерси. - Никогда не замечала…- На земле с этим проще бороться. Но здесь, в окружении себе подобных… Ты никогда не видела, как волки рвут друг другу глотки?Девушка изогнула бровь, а русал хмыкнул и добавил с чуть заметной горечью:- Они говорят, что мы опасны, а сами уничтожают друг друга за один
косой взгляд. За запах, который пришелся не по вкусу. Все-таки нечисть, Мерси, это такая нечисть…Рыжая вздрогнула и представила Юмико, маленькую серую волчицу, окруженную стаей. Ей всегда казалось, что волки едины в своих желаниях и целях. Такие сплоченные, такие дружные…- Знаешь, я не хочу больше думать о плохом, - решительно поднялась она. - Многовато сюрпризов для одного воскресенья.- Неужели я не первый, кто получил сегодня ногой по лицу? - с деланным изумлением уточнил Арарат. Мерси вспомнила их с Ямамото сражение и вздохнула:- По лицу - первый. Посторонись!И, сделав шаг, рыбкой ушла под воду. Ни капли не поднялось в воздух - стихия приняла юную сирену и сомкнулась над ее головой. Полюбовавшись невысокими волнами, Русал взмахнул хвостом и поспешил догонять свою синеглазую подругу.Под водой Мерси всегда было хорошо. А после того, как у нее отросло несколько новых девайсов, типа спинного плавника и ушных пластин, стало еще лучше. Теперь она могла плыть почти так же быстро, как другие сирены. Правда, недолго - потому что хвост у нее так и не появился.- Пойдем, - шепнул в голове голос Арарата. Мерси
вложила ладошку в узкую мужскую руку с длинными пальцами и такими же, как у нее, перепонками, и они торпедой помчались вперед.Озеро в серебристом свете луны, и правда, было удивительно прозрачным. С самой поверхности можно было рассмотреть рифы и кораллы, покрывающие дно обители морских подданных. Вяло шевеля плавниками, рядом проплывали рыбки всех цветов радуги. Мерси вздрогнула, когда одна из них слегка укусила ее за живот.- Что случилось? - оглянулся Арарат. Сейчас они плыли очень медленно, оглядываясь по сторонам и любуясь подводными красотами. Но руку девушки русал так и не отпустил. Да и она не вырывалась, охваченная ощущением благоговейного восхищения.- Грызутся, - с улыбкой кивнула Мерси на блеснувшего чешуйками карасика. Арарат растянул губы в ответ и вдруг с силой подтянул девушку вверх, чтобы она оказалась рядом с ним.- Вот теперь не укусят, - подмигнул, прижимая к себе.Рыжая подняла глаза и несколько долгих мгновений снизу вверх разглядывала лицо сирена - хорошо очерченный волевой подбородок, тонкий нос, сжатые в вечной ухмылке губы. А потом засмеялась беззвучным серебряным смехом. Смехом
Русалки. Тем самым, за которым люди ныряли с обрывов, ради которого отказывались от жизни и будущего, который заменял собою все надежды и все мечты. Сладостные переливы крохотных колокольчиков. Засмеялась и выгнулась дугой, удерживаемая за талию скользнувшим вперед Араратом. Отбросила назад руки, откинула голову и закружилась в сумасшедшем танце. Русал смотрел на подругу, как она кружится вместе с ним, отдается его ритму, подчиняется скорости и старался сделать что-то необыкновенное, чтобы удивить ее, еще и еще.Сколько они вот так ныряли спиралью ко дну и взмывали дельфинами над водой, Мерси не знала. Время исчезло под водой, растворилось в прозрачном аквамарине. И только когда звезды на небе померкли, а луна склонилась к горизонту, сирен отвел девушку домой.- Спасибо за чудный вечер, - мысленно прошептал, не показываясь над водой. Она оглянулась и улыбнулась в ответ ласковой и нежной улыбкой, так и не осмелившись нарушить тишину неосторожным словом.Каждое второе воскресенье месяца в школе демонов был выходной. Его любили почти так же сильно, как вторник, разве что вторник был выходным всегда, а
воскресенье - нет. На сей раз выходным было только воскресенье, потому что во вторник школа объявила день дополнительных занятий, и каждый учитель решил, что по его-то предмету знаний ученикам как раз и не хватает. Говорят, при составлении расписания случилась серьезная потасовка. После оной несколько преподавателей даже взяли больничный - собирать в кучу порванную ауру и кости. Победили сильнейшие, можно сказать, с мясом выгрызли право отчитать пару лишних часов. К сожалению, сильнейших в школе демонов было совсем немало, потому расписание вторника вгоняло в ужас даже зацикленных на книгах отличников.Мерси оценила грядущие перспективы еще утром в понедельник, когда Тамагочи своим раздражающим тявгом оповестил о подъеме. Пары часов сна сирене явно не хватило, потому что со своей лежанки она сползла полутрупом. Почистила зубы, вяло поводила щеткой по волосам, натянула джинсы, водолазку, старые кроссовки и сомнамбулой отправилась на урок.И только открыв тяжелую дверь кабинета, где пухленькая ведьма - мадам Кнопф - учила готовить настойки, яды и другие весьма полезные жидкости, Мерси поняла, что что-то
не так. Почти все столы, за которыми обычно сидели русалки, сегодня пустовали. Из ее племени в классе был только мрачный донельзя Арарат и не менее хмурая Аннес. Она бросала на брата разъяренные взгляды, казалось, из последних сил сдерживаясь, чтобы не разразиться гневной тирадой.- Доброе утро, - вежливо поздоровалась Мерси. - А где все?- Ты хочешь знать, где все?! - взвизгнула сирена, но Арарат рявкнул, даже не оборачиваясь:- Аннес, молчать! Все в порядке, Мерседес. Присаживайся. Урок скоро начнется.Он говорил сквозь зубы, с трудом заставляя себя не повышать голос и впервые в его присутствии рыжей стало не по себе.- Арарат, что случилось?! - шагнула она ближе.- Я не… - начал было русал, но сестра, сложив руки на груди, его перебила:- Скажи ей, Арарат. Пускай знает!- Ну?! - блеснула глазами рыжая.- Сегодня утром троих из нашего клана нашли с порванными хвостами и плавниками.- Они… поправятся? - шепотом уточнила Мерси.- Конечно, - раздраженно буркнула Аннес. - Но на это потребуется время. Они не смогут плавать, пока рану не затянутся. Будут лежать на одном месте, как шпроты в человеческой банке!-
Казимир скоро будет в норме, Аннес! - грозно выдохнул Арарат.- Казимир - один из пострадавших? - ахнула Мерси. - Мне так жаль, Аннес!Не было секрета, что вот уже более трех лет блондинка встречалась с русалом по имени Казимир. Высокий, статный, молчаливый, даже угрюмый, он объективно был для юркой вечно недовольной Аннес идеальной парой. Потому что только с его флегматизмом можно было ее вытерпеть.- Да уж, - буркнула девчонка. - Я бы сказал "спасибо", если бы в его ранах не было твоей вины!- Молчи, глупая! - уже откровенно беленился Арарат.- Аннес, я, конечно, все понимаю, - вслед ему нахмурилась рыжая. - Но как ты можешь меня обвинять?!И тут она впервые увидела, какой ужасающий облик может скрываться за прекрасным лицом: зубы Аннес вытянулись вперед, истончились, выросли так, что вышли далеко за пределы рта, язык стал узким и длинным, щеки впали, скулы, наоборот, выдвинулись наружу, глаза округлились и чуть выползли из орбит:- Если бы не ваша с Араратом вчерашняя вылазка, Казимир был бы здоров! Или ты думаешь, у Таирона есть другие основания нам мстить?!У Мерси перехватило дыхание:- Не верю…- А
придется, - ехидно хмыкнула Аннес. - Я говорила Арарату, что за вами вчера следили. То есть, не только мы следили…- Но зачем ему это делать?!- Сама не догадываешься? Это было предупреждение. И я тебя прошу! Я тебя очень прошу! Прислушайся к нему! Если мой брат забыл о своем долге перед кланом, хотя бы ты будь благоразумна и не позволь своему Наследнику вырезать нас из ревности! 16 октября 20ХХ года"Дорогой дневник. Сегодня случилось нечто ужасное. Кто-то изувечил моих одноклассников. Не верю, что это был Таирон! Что бы ниговорила Аннес, он на такое не способен. Конечно, Таики - демон, и при этом - достаточно могущественный демон, чтобы суметь такое провернуть. И да, черт возьми, у них с сиренами этот дурацкий мир на грани войны, но… калечить русалок из ревности?! Это же просто смешно! Какое предупреждение?! Чего?! Я за месяц Таирона от силы раза четыре видела! В меру сдержанный, спокойный… да он таким благоразумным на земле не был, в окружении смертных!Черт бы побрал эту Аннес, с ее предположениями… У нее ни одного доказательства нет, а она на меня весь день волком смотрела. Словно это я из-за угла
набросилась на ее Казимира…Дурацкий понедельник! Только расслабилась, только почувствовала себя в своей стихии, и тут такая… лажа… Надо как-нибудь со всем этим разобраться. И поскорее, пока воинственная Аннес не подбила своих товарищей на свершение акта жестокой мести. Дура блондинистая! Правильно ее Арарат "гуппи" называет. Набросится на демонов - только пострадает почем зря… и еще неизвестно, как это отразится на обстановке в целом… Что сирены, что другая нечисть - здесь вообще никто не страдает излишком хладнокровия. Им только дай повод, только намекни на возможность уничтожить старого врага… А я как-то не горю желанием попасть под перекрестный огонь. Нет, надо разобраться с этой глупой стычкой, пока она не переросла в войну… Тем более, что преподаватели, очевидно, не желают вмешиваться. Любопытно, они специально выбрали такую тактику, чтобы отсеять слабых и улучшить генофонд нации, или давно махнули рукой на школьные баталии, просто стараясь не встать на пути шального проклятия?"
        Глава 9
        Иногда чувствую себя сусликом во время Куликовской битвы - чувствую, что что-то происходит, а что - понять не могу.
        NNN
        На заднем дворе школы, скрытые от посторонних глаз густым кустарником, сейчас окрашенным в по-осеннему яркие краски, стояли двое. Луна щедро озаряла округу серебристым сиянием, играя бликами на белоснежных волосах одного из мужчин. Гневно нахмурившись, он сжимал кулаки и с откровенной всепоглощающей ненавистью смотрел на своего не менее разъяренного соперника.- Если господин Наследник узнает… - начал было последний, но яростное шипение, сорвавшееся с губ блондина, заставило его задохнуться собственным вздохом:- Что значит "если"?! "Когда" узнает!- Ты начинаешь войну!- Война, - скривил губы в злобной ухмылке беловолосый, - не прекращалась никогда.Карающей молнией бросившись к врагу, он скользнул под выставленный блок, изогнулся под невероятным углом и провел единственный, все завершающий удар. С презрительной ухмылкой глядя на раскинувшегося в корнях старого клена отключившегося демона, Арарат опустился перед ним на корточки, за воротник приподнял над землей и прошептал несколько слов. На ухо, очень тихо, только чтобы тот услышал, кому эти слова были предназначены. А затем, небрежно отшвырнув более
ненужного демона, сирен бросил беглый взгляд на луну - единственную свидетельницу того, как только что был нарушен древний мирный договор и, не убирая с лица предвкушающего оскала, пошел прочь. Завтра обещал быть очень интересный день…Мерси проснулась, когда звезды сверкали высоко в небе. Резко села в постели и дрожащей рукой стерла со лба капельки пота. Это же надо было такому присниться! Как будто кто-то резко и с чувством ударил кочергой о железный колокол. На фоне щебетания птичек и едва слышимого журчания ручейка (да, обычно у Мерси были очень пасторальные сны) такой звук произвел эффект взорвавшейся бомбы. Девушка просидела минут пятнадцать в тщетных попытках унять колотящееся сердце, затем осторожно опустилась обратно на подушки. Закрыла глаза, потянулась, зевнула, как порядочная девушка, прикрывшись ладошкой, и только расслабилась… как звук повторился вновь.- А-а! - с воплем выпуталась из гамака рыжая, подхватила халат и бросилась к двери. Зачем - и сама не знала. Наверное, этот инстинкт сохранился еще с тех пор, как, услышав среди ночи вой сирены, люди мчались в убежища. Вряд ли бы школу
сейчас начали бомбить, но оставаться на месте под аккомпанемент таких трелей было выше сил юной сирены.И, как выяснилось, в желании сделать ноги она была не одинока.- Мерси?! - к девушке, ловко проталкиваясь сквозь толпу куда-то несущихся студентов, бросилась Фрида. - Наконец-то я тебя нашла. Общежитие просто огромное! И без единой таблички на дверях. Я успела перебудить уйму народа, прежде чем сюда добралась.- Так это все… - рыжая кивнула на поток школьников, - твоих рук дело?- Не совсем, - фыркнула тигрица. - Большинство разбудил звон.- Я думала, он мне приснился…- Ну, тогда это - коллективное сумасшествие.- Знать бы еще, что оно означает, - протянула рыжая, и вдруг уставилась на Фриду донельзя удивленным взглядом. - Что ты вообще здесь делаешь?! Я думала, ты ночуешь в семейном особняке…- Тш-ш! - прижала палец к губам Фрида. - Не надо чтобы остальные знали фамилию моего рода. Хотя, по-моему, уже поздно об этом беспокоиться… Я сегодня в постели такую жабу нашла… Да, точно поздно.- Но почему ты не с дядей?!- Потому что мне шестнадцать! И я не хочу постоянно быть под дядиным колпаком.- Иногда такой
"колпак" бывает полезен, - поучительно кивнула Мерси. Фрида изогнула бровь:- И это я слышу от тебя?- Ладно. Проехали. Ты лучше скажи: не знаешь, куда все бегут?- Понятия не имею. Я в школе недавно и, честно говоря, подумала, что это какие-то учения…- Учения? - переспросила Мерси. - Что-то не похоже… уж больно лица воодушевленные…И сделала то, что на ее месте сделал бы любой разумный человек: поймала за рукав первого попавшегося монстра. Между прочим, зря она это сделала…- Простите, уважаемый, - без обиняков начала рыжая, но ее грубо перебили. Парень как-то странно, с садистской ухмылкой на лице, ступил ближе и мягко, почти с любовью, уточнил:- Сирена?- Э… - только и смогла выдавить Мерси, но Фрида оказалась куда более проницательна.- Нет, кажется, обознался, - быстро сориентировался подросток и на такой скорости рванул от девушек, что оставил в руке рыжей клок своей рубашки. Тигрица нахмурилась и едва заметным усилием вставила на место челюсть. Огромные клыки враз уменьшились до обычных человеческих резцов, а глаза из золотистых стали небесно-голубыми.- Мне это не нравится! - очень слаженно процедили
школьницы. Переглянулись, усмехнулись, так синхронно, словно заранее репетировали, и бросились следом за бегущими демонами.Арарат знал, что Таирон услышит его слова. Только он и не подумать не мог, что все случится так скоро. Оглушенный сиреном еще не успел прийти в себя и оставался лежать там, где его оставил соперник, как на школьном дворе снова образовалась похожая сцена. С той лишь разницей, что теперь здесь было противостояние не двух представителей Огненного мира, а двух его рас.- Итак, бунт? - насмешливо подытожил Таирон. - Неразумное, но предсказуемое решение.- Ты вынудил!Демон лишь фыркнул, вовсе не пытаясь скрыть свою причастность. Он вообще не понимал, почему Арарат осмеливается ставить ему это в вину. Он - Наследник Первой Династии, фактически владыка Огненного Мира. Сын Верховного Советника Правительницы, а при удачном раскладе - ее приемник. Какого лешего этот ничтожный русал требует от него оправданий?! Да если Таирон перебьет всю его родню, истребит целый род сирен - никто и словом не обмолвится! Возможно, этим ничтожествам пора преподать урок. Чтобы они, черт подери, запомнили его уже
навсегда. Или погибли, пытаясь.- Ты посмел коснуться того, что принадлежит мне, - ровным, почти равнодушным тоном сказал Таирон.- Мерседес - одна из нас!- Сообразительный мальчик, - хмыкнул демон. - Сразу понял, о ком речь идет. Возможно, - тут Таирон сделал эффектную паузу, позволяя Мерси пробежать очередной поворот и поспеть за школу как раз к развязке событий, - возможно, я позволю тебе уйти, если ты обратишься к своему хваленому разуму и сделаешь это немедленно. Разумеется, забрав с собой остальной сброд и намертво отчеканить в мозгу, что Томаши-тян - моя. И я не желаю видеть тебя или кого-либо из твоей стаи рядом с ней.- Так это все - из-за девчонки?! - не удержалась Аннес. Она стояла в первом ряду. Ближе всех к брату, готовая в любой момент броситься на врага (если атаковать будет не Таирон) или наутек (если Наследник все же пожелает замарать руки).Таирон окинул ее насмешливым взглядом и демонстративно закатил глаза:- Как многое в этой жизни происходит из-за женщины. Вам ли удивляться, юная леди?Аннес вздрогнула и стремительно покраснела. Демон хорошо знал, куда целиться. Русалкам запрещалось
пользоваться силой, но Аннес была из тех, что справедливо полагал: если очень хочется и очень аккуратно - то можно всё. А слегка изменить тембр голоса, добавляя в него нотки только им, сиренам, присущей магии - это ведь и не преступление вовсе, а так, баловство. Многого оно не приносило, но даже такой кратковременный эффект, легкий дурман, окутавший жертву, позволял сделать радости жизни чуточку доступнее. Аннес пользовалась своими приемами не первый год и искренне верила, что научилась заметать следы. Даже ее брат, сын морской Владычицы, не сумел обнаружить подвох. А Таирон смог. И сейчас Арарат буравил сестренку такими глазами, что она всерьез начинала жаждать начала войны. Дабы в пылу сражения у родственничка просто не осталось времени на нее.Именно в этот момент Мерседес, наконец, протиснулась в круг:- Что здесь происходит?!Ответом ей было очень выразительное молчание. Рыжая обвела глазами присутствующих, нахмурилась и повторила по слогам:- Что здесь происходит?!- А самой догадаться мозгов не хватает? - злобненько фыркнула Аннес. С тяжким стоном Арарат закатил глаза. Мерси скрипнула зубами,
огляделась в поисках виноватого, и в упор уставилась на Таирона. Боги свидетели, как же ей надоели его игры!Одного ее взгляда было достаточно, чтобы Наследник понял - сейчас будут разборки. Возможно, с мордобоем. Потому что смотрела на него Мерси не просто волком, а волкодлаком. Впервые в демоне шевельнулось подозрение, что он несколько переборщил с "ухаживаниями"…Рыжая не заметила как нечисть, всей разношерстной толпой, включая русалок, вдруг куда-то исчезла. На заднем дворе остался только сам златоглазый, она, да Фрида, косящая на демона из-за плеча старшей подруги. Как и Арарат, тигрица правильно рассчитала свои шансы на победу в этом поединке - Таирон и ее дядей при случае мог бы качественно удобрить травку. Но, в отличие от русала, Хвостатая была не намерена отступать. Просто выжидала удобного момента, чтобы прыгнуть и дотянуться. Ну, хотя бы раз…- Таирон, какого черта? - рыжая устало потерла виски. - Что тебе сделали сирены?- Мерси-тян, как ты могла подумать обо мне так плохо?Девушка с таким откровенным ехидством изогнула бровь, что демон понял: еще как могла. И мордашка "что не можно глаз
отвесть" уже не помогает. Повзрослела девочка… еще в прошлом году одной улыбки хватало, чтобы растопить ее сердце, а сейчас… эх!- Он напал на демона.- Ты покалечил Казимира.- Это еще кто такой?- Русал, Таирон! - вздохнула девушка. - Один из тех, кому ты плавники порвал.- Это не я! - с непередаваемым чувством собственного достоинства качнул головой демон. Мерси опять скривилась - ну да, не ты. Зато по твоему приказу. Как будто здесь еще кто-то осмелится нападать на хвостатых.- Зачем тебе это? Почему калечишь клан Арарата?- А ты не догадываешься, Мерси-тян?- Не называй меня так! - тут же окрысилась девушка. - Мы больше не в Японии. И я тебе не "-тян"! Я устала, Таирон! Я так устала от этих баталий! Оставь в покое русалок! Оставь меня в покое! Девушка уже не просто говорила - она кричала, выплескивала все, что тяготило ее, пугало все это время. То, что заставляло вздрагивать по ночам и с тоскою вглядываться в пустоту. То, от чего ей так хотелось убежать, скрыться, спрятаться, что давило на нее, давило силой тысячи миров, тысячи порушенных надежд… Мерси старалась, действительно старалась смириться с ее
новой жизнью, но с каждым днем все больше чувствовала себя в ловушке. И весь этот страх, все отчаяние, с которым молодая сирена боролась и которое не могла победить, сегодня впервые вырвалось на свободу.Но Таирон был не тем демоном, с которым стоило обсуждать страхи:- Довольно, Мерси-тян! - рыкнул он. - Арарат пришел сюда по своей воле и получил по заслугам. Никто не смеет коснуться тебя, ибо ты - моя! А я берегу то, что принадлежит мне.- Что-о?! - казалось, сирена вот-вот перейдет на ультразвук и демон поморщился. Это маленькое растрепанное чудо действительно не понимает?!- Ты - моя, Мерси-тян, - почти ласково повторил он, протягивая руку.И это был именно тот момент, которого ждала тигрица. Она даже не превратилась, так и бросилась на демона маленькой голубоглазой бестией. И это, казалось, поразило его больше всего. крутить девчонку было делом двух секунд. Вот здесь надавить, там подтолкнуть… но Таирон только уклонялся и медленно отступал. Одна мысль о том, чтобы причинить ей вред - этому котенку, этой маленькой колючей валькирии, казалась ему невозможной. Он восхищался ее храбростью, ее отчаянной
преданностью. Смотрел в сверкающие гневом голубые глаза и не мог, просто физически не мог поставить банальный блок. Чтобы она случайно не ударилась о его руку!Но, Мерси, как обычно, рассмотрела подвох и в этом промедлении. Она всегда умудрялась его рассмотреть, когда дело касалось Таирона.- Оставь Фриду!Ее полный гнева возглас удивил даже тигрицу. Все полторы минуты "битвы" девушка была свято уверена, что побеждает. Уж по очкам-то наверняка. И тут вдруг такие слова.- Но, Мерси-тян! - на мгновение обернулась она. В тот же момент Таирон оказался рядом.- Так вот как зовут котенка, - с подлой ухмылкой прижал он Фриду к себе.- Пошел прочь, паразит! - возопил "котеночек". Мерси сглотнула - обозвать Наследника Первой Династии "паразитом" даже у нее язык не поворачивался. Но Таирон только захохотал:- Спрячь зубки, малышка!- Ах, зу-убки… - злобно протянула Фрида.- Ой, не надо! - воскликнула Мерси, уже понимающая, что сейчас произойдет. Наивная! Да Хвостатую даже дядя сдержать не мог!На мгновение покрывшись золотистым сиянием, Фрида торжествующе рыкнула и обернулась златоглазой тигрицей. Белой в черную
полосочку и совсем не маленькой - килограмм под сто весом, с внушительными лапами, упругим хвостом и мордой голодного каннибала.- Святой ежик..! - пробормотала Мерси, отчаянно пытаясь сообразить, что лучше сделать в такой ситуации - броситься на помощь подруге (демону?) или упасть в обморок. Вдруг это заставит их отвлечься друг от друга ради психически нездоровой сирены?- А кошечка-то с сюрпризом, - мурлыкнул Таирон. То, что Фрида - оборотень, было понятно с первого взгляда, но тигр? Вот уж точно - внезапность… Из всех существ только Охотницы умели оборачиваться тиграми. И одну из них Таирон как раз держал в руках. Причем с такой нежностью, на которую только был способен демон, не горящий желанием подпускать дикую кошку к своему горлу.- Ар-р-рх!! - яростно ответила "девушка", всеми пятью конечностями, включая хвост, пытаясь оттолкнуться от вцепившегося в нее Таирона.Мерси уже откровенно было плохо. Она за себя так никогда не переживала, как сейчас за Фриду. Не представляя, чего можно ожидать от Таирона, рыжая успела вообразить с десяток возможных окончаний сего сражения и ни один из них ей не
понравился.- Пусти ее! - страшным тоном приказала рыжая и вдруг отчетливо увидела, как от нее к тигрице тянется тонкая золотая нить. Как она касается Хвостатой, опутывает ее и возвращается к Мерси. Долю секунду девушка круглыми, как плошка, глазами смотрела на эту полупрозрачную связь, а затем случилось невероятное.Фрида изогнулась, полоснула Таирона когтистой лапой по плечу, рванув камзол с рубахой и оставив несколько глубоких царапин на руке, и спрыгнула на землю. Кажется, на ее морде отразилось ликование. И абсолютная вера в победу. Да и кто бы, черт возьми, сомневался в своих силах, когда за твоей спиной раскрывает крылья дэват?Таирон тоже понял, что ловить ему здесь больше нечего. Арарат, цензурно выражаясь, нехороший сирен, добился-таки желаемого результата. Он хотел, чтобы Мерси поучаствовала в "разборках", хотел заполучить ее на свою сторону - и ему это удалось. Но он и сам не знал, как сильно в этом помогла ему юная тигрица. Если бы она не вмешалась, если бы не бросилась на демона, Таирон никогда не позволил бы Мерси оказаться по другую сторону баррикады. Да, сегодня "котенок" поломала ему
планы. А с покровительством феникса - еще и шишек наставила.Что ж, Наследник Первой Династии умел уходить красиво.- Запомни то, что сегодня случилось, Мерси-тян, - блеснул золотыми глазами он. Потом обернулся, заглянул в янтарные очи готовившейся к прыжку тигрицы и подмигнул. - Увидимся, котенок.Спустя миг девушки остались на заднем школьном дворе в гордом одиночестве.- Что это было? - привычно протянула рыжая. Подруга поднялась с земли уже в человеческом обличии, щелчком сбросила с плеча невидимую соринку и улыбнулась:- Ты поделилась со мной удачей, Мерси-тян. Спасибо! Без тебя я бы не справилась.- Хотела бы я знать, как мне это удалось… - девушка прижала ладони к щекам и скользнула любопытным взглядом по Фриде. Сегодняшнее поведение Таирона ей решительно не понравилось. - Тебе не кажется, что ты приглянулась Наследнику Первой Династии?- Ха-ха-ха! - без тени улыбки ответила Фрида. - У тебя, Мерси-тян, весьма оригинальное чувство юмора. Им людей убивать можно. Скажешь такое при дяде - и его сразу удар хватит.- Я серьезно, Фрида, - покачала головой рыжая. - Таирон просто так не отцепится. Будь
осторожна.И в этот самый момент рыжая отчетливо поняла: она совсем, ну ни капельки не ревнует. И это было не то чтобы странно, но… как-то правильно! Потому что когда она увидела, какими глазами смотрел Таирон на Фриду, то поняла, что он никогда не смотрел так на нее, на Мерси. И один этот взгляд заставил девушку проснуться, сбросить с себя наваждение, которое она столь неосмотрительно назвала "любовью" и понять: да, она нужна демону. И он всегда будет пытаться ее к себе привязать. Любыми способами, не гнушаясь и не сострадая. Только она больше не поддастся на эту уловку. Потому что ожидать от демона, что он полюбит в ответ "нужную вещь" - как минимум глупо. ихонько рассмеявшись, Мерси обняла Фриду за плечи и кивнула в сторону рассвета. Солнце пробудило новый день, окрасив в нежные оранжевые и розовые оттенки осенние кроны далекого леса. Звезды померкли. Луна стала прозрачной и опустилась почти к самому горизонту.- Обещай, что будешь осторожна, - прошептала сирена.- Всегда! - клятвенно заверила Фрида. И добавила, сверкнул озорным взглядом. - В каком-то смысле вы с моим дядей - просто идеальная пара.

19 октября 20ХХ года"Дорогой дневник. Сегодня случилось что-то невероятное: Фрида смогла ранить Таирона. И, кажется, отчасти это была моя заслуга. Мягко говоря, я в шоке. Как мне это удалось?! И как бы сделать так, чтобы мне это всегда удавалось? О, Фрида… я так волнуюсь за эту маленькую тигрицу! Какая-то часть меня вопит, чтобы я бежала к Ямамото и со словами: "Хватай в охапку племянницу и рви отсюда когти!" пинала бы их обоих из Огненного мира, но другая… Другая малодушно мечтает, чтобы Фрида осталась со мной. Во-первых, она - единственная, кто не пытается использовать меня как оружие (этот подлец Арарат еще поплатиться за свою "гениальную" идею натравить меня на Таирона! Как будто я сама не догадалась, что спектакль с нападением он разыграл специально для меня?! Хотел бы победить Наследника - пульнул бы в него из гаубицы. Не уверена, что помогло бы… но шанс точно был бы выше…). Во-вторых, и за это мне еще более стыдно: может, пока Таирон будет отвлекаться на Фриду, он оставит в покое меня?Да, дневник… все-таки сильно я изменилась за последние полгода. Как просто было влюбиться в Таики, купаясь во
взгляде ласковых золотых очей! И как же хочется сейчас бежать от него за тридевять земель! Он как гора, которая преследует по пятам. К которой либо идешь сам, либо - пеняй на себя! Догонит и растопчет…Но есть еще кое-что, о чем я просто не могу не думать - почему этот демон так упрямо в меня вцепился? Да меня почти любая местная нечисть укатает в асфальт, не особо напрягаясь! У меня же до сих пор единственное действенное оружие - приемы кунг-фу…Я бы поняла, если бы такая "игрушка" досталась ему даром. Оставил бы себе, как редкий экземпляр, засунул бы в банку с формалином и поставил на полочку - любоваться. Но какого дьявола тратить столько усилий на недоучку-дэвата и сирену, не знающую как пользоваться собственным даром?! Он действительно верит, что когда я научусь, то стану Терминатором местного пошиба?! Глядя на результаты моих тренировок - Таирон в конце концов будет жестоко разочарован…И кто знает, что ждет меня в тот миг, когда он поймет, что я такая ему не нужна..?"
        Глава 10
        Спрашивается, зачем вертолету Красного Креста три сдвоенных пулемета?
        NNN
        Урок Логического мышления был, пожалуй, любимым у Мерси. Его вел господин Ллойд, который и по характеру, да и по строению тела больше всего напоминал Халка. Он никогда не становился за кафедру, потому что в этом не было смысла - чтобы хоть как-то за ней укомплектоваться, несчастному пришлось бы уменьшиться раз в пять. Горой возвышаясь у доски, он потрясал указкой, размером со среднее метательное копье и добродушно называл студентов "свежим мясцом". Ясное дело, его пары не пропускали даже отчаянные прогульщики, а домашние задания учили с таким рвением, словно от этого зависела жизнь. Такому положению вещей немало способствовали ходившие по школе легенды о том, как господин Ллойд приглашал нерадивых школьников к себе в кабинет по вечерам на дополнительные занятия, и больше после этого их никто не видел…Мерси казалось это странным. Почему в Академии Огненного мира, где преподавали драконы, циклопы, оборотни, духи и другая не менее ужасающая нечисть, боялись огров? Тем более что сам господин Ллойд никогда не старался выглядеть страшнее, чем он был на самом деле. Никогда не повышал голос, не стучал
указкой по головам провинившихся студентов, что порой позволяли себе делать другие учителя (впрочем, говоря откровенно, на его уроках провинившегося студента было днем с огнем не сыскать, а указкой, захоти педагог применить ее по "назначению", можно было убить даже носорога). Зато он учил думать. Нестандартно, совершенно под другим углом глядя на мир. Он часто делил класс на группы, обзывал их представителями различных корпораций, и заставлял выполнять задания. Сделать презентацию своей фирмы, продать какой-то продукт, привлечь воображаемого инвестора - фантазия у штатного огра была просто великолепной… Студенты неоднократно пытались угадать, какой именно финансовой группой управлял он в свое время на Земле. И хотя до сих пор никто так и не смог разузнать сию великую тайну, в том, что огр таки чем-то управлял (разумеется, под личиной смертного) не сомневался никто…Да, Мерси любила этот предмет. Как и все сирены, она получала удовольствие от выступления перед публикой, а как японка со стажем - еще и от возможности поработать в команде.Только вот в последнее время все шло наперекосяк. первые Мерси
столкнулась с откровенной, ничем не прикрытой конфронтацией. Да, ее любили далеко не все и далеко не всегда - в прошлом году собственные однокашники мечтали шею свернуть, но… это скорее выражалось в натянутых улыбках и желании смыться от Тадаши куда подальше. Конспираторы из них были не особо хорошие - девушка спокойно читала эмоции на их узкоглазых лицах, понимала, что друзьями им быть не суждено, но они хотя бы пытались быть вежливыми! На такую вражду можно было махнуть рукой. Ну, не любят, и ладно. Главное, чтобы жить не мешали.А вот что делать, если мешают - она не представляла. Местная нечисть как будто с цепи сорвалась. И если раньше их сдерживали Арарат и Аннес, то сейчас этой "стены" больше не было. Блондина никто не видел с той памятной ночи, когда он вызвал Таирона на школьный двор. Мерси искренне надеялась, что с ним все в порядке, хотя и понимала, что просто так уроки русал бы прогуливать не стал. Аннес молчала, как партизан на допросе, буравила рыжую злобным взглядом и щерила зубы в ответ на малейшую попытку поговорить. Остальные сирены пока отлеживались по домам со своими ранами и это
было совсем плохо, потому что, хотя они и раньше не проявляли к Мерси большой любви, в компании себе подобных ей было хоть немного спокойнее. По крайней мере, сейчас, на любимом уроке, она бы точно не сидела в одиночестве, с тоской поглядывая на сформировавшиеся группки из однокашников.Черт подери, да она была лучшей по Логическому мышлению, а никто не захотел взять ее в команду! Вот же ж, толпа идиотов!Хотя, в таком их поступке был и свой плюс. Если до этого момента Мерси было обидно, досадно и даже немного страшно в толпе буквально озверевших школьников, сейчас она разозлилась.- Вы готовы отвечать, мисс Томаши? - любезно поинтересовался преподаватель. Пусть ее группа и состояла из одного человека, это нисколько не смутило педагога. Задание Мерси дали наравне с остальными. И количество времени на его выполнение никто увеличивать не собирался.- Конечно! - мрачно ответила рыжая. Поднялась из-за парты, чеканя шаг, протопала к доске и рявкнула, даже не оборачиваясь: - Положил на место!Демон вздрогнул и выронил ее записную книжку. Впрочем, рык получился на удивление качественным, даже учителя-огра
сподобился впечатлить. Потому что он хмыкнул и поддакнул, участливо глядя на неудавшегося воришку:- Верно. Лучше положи. Не стоит рисковать здоровьем. твет Мерси, как всегда, был безупречен. И даже рычащие звуки, периодически проскакивающие в ее речи, не побудили господина Ллойда снизить балл раздраконенной сирене.Два урока Мерси чувствовала себя русским солдатом, сидящем в окопе под Берлином и не удивительно, что когда гонг, наконец, известил студентов о начале обеденного перерыва, радости девушки не было предела.- Наконец-то! - вздохнула она, первой бросаясь к выходу из кабинета.Какого же было ее удивление, когда ни одного оборотня в столовой не оказалось. Зато в самом дальнем углу сидела мрачная-премрачная Фрида. Зарывшись обеими руками в свою светлую шевелюру, она немигающим взглядом буравила столешницу.- Привет, - Мерси осторожно оторвала ее от тяжких мыслей. Тигрица подняла на подругу хмурый взгляд:- И тебе того же.- Что случилось?- У меня был урок Медитации. Есть такая дисциплина, специально для оборотней, - пояснила, в ответ на удивленно поднятые брови рыжей. - Сидишь в позе лотоса, думаешь о
своей второй ипостаси, знакомишься, так сказать.- И..?- И на меня какая-то тф-фарь… - на этом месте Фрида с трудом удержала попытавшуюся вырасти челюсть, - сны напустила!- Ну, ты хотя бы выспалась, - философски вздохнула Мерси. Ей самой это уже который день сделать не удавалось. А всё нервы…- Ага, - скептически фыркнула тигрица. - Выспалась. Как же! Во-первых, от учителя влетело так, что мама не горюй. Во-вторых… - она замялась и слегка покраснела. - Впрочем, и первого достаточно.- Что, сны плохие? - догадалась сирена.- Аг-га, - споткнулась на слове Фрида. - Плохие, да…А кожу до сих пор жгло, словно прикосновения, те самые, полные страсти и силы, были настоящими. Девушка на мгновение прикрыла глаза и как будто снова нырнула в сон: горячие жадные губы покрывают поцелуями ее ноги - от самых кончиков пальцев, вверх, по щиколотке, икре, касаются внутренней стороны колена, скользят по бедру. Она задыхается от этих губ, таких желанных и таких настойчивых… протягивает руки, гладит широкие мужские плечи, впивается в них ногтями… Изгибается в истоме… Мужская ладонь ложится ей на живот, язык щекочет ямку пупка…
Не остается сил сдержать стон, когда длинные пальцы касаются груди и чуть сжимают ее… а губы все выше и тело, тяжелое тело, все сильнее вжимает ее в перину… Она проводит руками по спине и чувствует, как под пальцами бугрятся мышцы, как они перекатываются, то застывают, словно железные, то вновь расслабляются… горячее дыхание касается шеи, зубы осторожно сжимают мочку… она поворачивает голову и видит сверкающие в свете лучины золотые глаза…- Д-да! - побагровев, выдавила из себя тигрица. - Оч-чень плохой сон!- Я могу как-то помочь? - участливо предложила рыжая, но Фриду аж перекосило от мысли, что подруга узнает о ее эротических кошмарах. Помотав головой так, что каре встало "зонтиком", оборотень через силу улыбнулась и, подхватив тарелку, бросилась за продуктами. Сирена задумчиво посмотрела ей вслед, вздохнула и отправилась догонять…Вечером, по-турецки умостившись в гамаке и чувствуя себя при этом китайским акробатом, до того раскачивалась проклятая кровать, Мерси по одной вынимала из сумки школьные принадлежности и раскладывала перед собой на бумаге. Какая-та нехорошая морда все же умудрилась сунуть
ей в "портфель" склизкое нечто, что не только оказалось живым и донельзя противным, но и щедро полило все содержимое сумки тягучей зеленовато-серой жидкостью.- Ну, гады… - сквозь зубы ругалась девушка. - Нет! Правильно Фрида сказала - твари! Инквизиции на вас нет!.. дноклассники и правда словно пытались сделать и без того несладкую жизнь сирены как можно невыносимее. Разве что до физической расправы пока дело не дошло. Но с такими темпами дойдет, и скоро! Потому что либо они сами нападут, либо Мерси не удержится и настучит особо ретивым в бубен. У нее, конечно, характер спокойный, нордический, с ого-го какой выдержкой, но всему же есть предел! И черт с ними, с учебниками, но Мерси впервые искренне радовалась, что дед раздобыл для нее отдельную комнату в общежитии. Как бы она со своими однокашниками вместе ночевала при таком-то раскладе?Фрида, кстати, в этом плане оказалась куда более смелой. Мерси так и не смогла уговорить подругу перебраться к ней, пока они не разберутся в ситуации. Должна же быть причина, почему их все вдруг так резко возненавидели! Ну, то есть, Фриду, конечно, и раньше не особо
жаловали, но вот с Мерси всегда старались быть повежливее. А сейчас у нее порой возникало чувство, что кто-то нарисовал ей на спине мишень для дартса и теперь полшколы в нее целится!И тут девушку словно током ударило. Ну, конечно! Она не изменилась, одноклассники - тоже, а вот отношение Таирона к юной сирене - еще как!- Так вот, что ты удумал! - отбрасывая сумку, прорычала в пустоту рыжая. - Хочешь показать, какого оно - жить без твоей поддержки?! Сначала любовь, а не помогло - повернем дело обратной стороной, да?! Думаешь, я сдамся? А вот хренушки! Лучше откровенная вражда, чем дружба по принуждению. Теперь, по крайней мере, я знаю истинное обличие местной нечисти. А вот они моего, кажется, еще не видели!Мерси так и заснула, с кровожадной улыбкой на лице. А утром, ко всему прочему, положила в сумку парочку увесистых булыжников. Она как-то выловила их в озере - гладко отполированные, с любопытным рисунком, напоминавшим вязь арабских иероглифов на боках. На удивленный взгляд Арарата девушка ответила, что со временем собирается купить аквариум, и эти камушки станут отличным украшением. Пришлось русалу
их сначала весь вечер на своем горбу таскать, а затем еще и в комнату к подруге через бассейн забрасывать. Да, в тот момент он и подумать не мог, что камни однажды пригодятся…Уже на подходе в класс, девушку обступили "любимые" одноклассники.- Как жаль, что слизень уничтожил сумку! - с притворным сожалением вздохнул вампир. Мерси распахнула на него полные удивления глаза:- Какой слизень?Чернявый красавчик нахмурился. Верхние клыки забавно прижали нижнюю губу, от чего, по сугубо личному мнению девушки, вампир стал похож на жертву контузии:- Который в сумке.- Нет здесь никакого слизня.- Да как же нет? Есть!- Хочешь проверить? - и с этими словами девушка буквально метнула свой рюкзак парню в грудь. Как ядро, причем с тем же эффектном. Силой удара вредителя буквально впечатало в стену. Схватившись обеими руками за сумку, он смотрел, как злобная ухмылка расползается по лицу жертвы, еще вчера казавшейся столь беззащитной.- Что? - подхватывая портфель и вновь забрасывая его на плечо, улыбнулась рыжая. - Слизни оказались неподъемными для тебя? А я-то думала, вампиры дистрофией не страдают.Нет, Мерси не была
сторонником драк и не считала, что силой можно решить любую проблему. Но иногда быть сильной - просто необходимо. Потому что когда слова не слышат, клюшкой можно прочистить уши.Войдя в класс, рыжая взглядом Гитлера окинула территория. Демон Томако, закусив губу от напряжения, старательно вырезал что-то у нее на парте. Одноклассники замерли у входа, глядя как девушка, на ходу потирая кулаки, бесшумно двигается в сторону своего места.- Вот здесь черточка кривая!Томако вздрогнул и поднял на сирену глаза. Она смотрела на него с легким укором, но почти ласково, и это отчего-то придало парню уверенности:- Ты гляди, кто заговорил!- А я, - шепотом "призналась" рыжая, - еще и не такое могу!И, протянув руку, резко хлопнула парня по затылку. Не ожидавший такой подлости, он с размаху треснулся лбом о столешницу, вывернулся и вскочил на ноги:- Сама напросилась!Мерси только улыбнулась: а то как же! Конечно, сама.А дальше пошла полная неразбериха. Во-первых, демоны оказались явно не готовы к сражению с фениксом. Потому что когда сама удача поворачивается к тебе тыльной стороной, становится очень сложно победить.
Куда там! Нечисть падала на ровном месте, мешала друг другу, ругалась и отчаянно не понимала, как такое возможно! Попытки отрастить зубы заканчивались прокушенными языками. Один суккуб случайно выпал в окно. Вернулся в класс, приготовился к новому прыжку и выпал еще раз. Его коллега - сногсшибальная девушка-инкуб, не рассчитала силы и вскоре наматывала круги по классу в попытках удрать от навязчивых поклонников. Тот, самый первый, пострадавший вампир, понял, что дела пахнет неприятностями и попытался выпорхнуть в окно. В результате запутался в тяжелой шторе и повис там недовольной и малость потерянной летучей мышкой.Но самая главная неприятность поджидала всех в лице озверевшей Мерси. О, она-то как раз на удачу не уповала и совсем неслабо добавляла пинков тем несчастным, кого обошло стороной невезение.В общем, явившийся в класс учитель Астрологии и Прорицания оглядел порушенный кабинет, сильно потрепанных старшеклассников, радостно потирающую ручки Мерседес и тут же отправил ее к директору. С видом оскорбленного достоинства (но не забыв напоследок подарить студентам многообещающий взгляд, от которого
их передернуло) рыжая подхватила сумку и потопала к главному вампиру."Вот и отстояла честь и достоинство…" - с грустью думала она, дожидаясь своей очереди в приемной. За большой дверью из темного дерева старикан вопил на другого студента. Кажется, в гневной речи даже проскочили слова "осиновый кол" и "намордник". Мерси сглотнула. После того как Фрида практически в лицо назвала начальство "бараном", директор уже не питал к девушкам особой любви, а уж сейчас… В таком-то настроение…"Хотя бы живой удалось уйти"… - совсем скуксилась сирена. На нее с неким подобием жалости (если таковое чувство вообще присуще демонам) посмотрела старший ассистент Главы Академии мадам Суррикей. Впрочем, осуждения в этом взгляде было куда больше.Когда дверь директорского кабинета, наконец, отворилась и оттуда пулей вылетел бледный студент лет пятнадцати отроду, мадам криво ухмыльнулась и пропела:- Вы следующая, мисс Томаши.Мерси глубоко вздохнула, пытаясь унять бешено стучащее сердце, и скользнула в комнату. Сказать, что она был огромной - значило нанести кабинету непростительное оскорбление. Эти апартаменты можно было
использоваться как спортивный зал, причем в нем одновременно могли бы тренироваться и футболисты и жокеи. Совсем не стесняя друг друга. Возможно, такое ощущение складывалось из-за больших зеркал, щедро развешанных по стенам. Высокие окна были задернуты тяжелыми парчовыми шторами, отчего комната была погружена во мрак и наводила тоску. У самой дальней стены стоял тяжелый стол и кресло, похожее на трон какого-то средневекового узурпатора. Сейчас пустое.- Итак, госпожа Томаши, - директор, высокий худощавый мужчина с белыми волосами и стильной седой бородкой вынырнул у Мерси из-за спины. Она вздрогнула, но усилием воли заставила себя остаться на месте. - Не думал, что именно вы станете причиной моего беспокойства.Девушка опустила глаза и состроила виноватое личико. Кей часто ругал внучку, и она давно научилась делать вид, что страдает муками совести.- Возможно, вы хотите сказать что-либо в свое оправдание?- Они начали первыми, - не подымая лица, буркнула сирена.- Ясненько, - поджал губы директор. - Вы - истинная наследница своего деда. Тот, хочу вам сказать, тоже был далеко не прилежным учеником, но я
надеялся… искренне надеялся… что вы не пойдете его следами. Признайтесь, вы пользовались даром?- Нет.- Что ж, - директор сложил руки за спиной и вздохнул с видом мученика. - Тогда можете быть свободны. Надеюсь, больше вы не станете учинять драк на территории школы в учебное время. Пожалуйста, выясняйте отношения со своими недругами после занятий. Материальный ущерб компенсирует ваш дед.Несколько секунд Мерси стояла пораженной статуей, пытаясь осознать услышанное, а затем подняла на директора круглые глаза: "И все?!"- Ах, да, конечно, - ласково улыбнулся он и вдруг заорал так, что стекла задрожали. - А если вы еще когда-нибудь рискнете меня ослушаться, то вылетите из Академии со скоростью молнии! Сегодня вы отлучаетесь от занятий и поступаете в распоряжение господина Фуко! Ему как раз не хватает рук для уборки навоза подземных Гипси! И ОСВОБОДИТЕ СУМКУ ОТ КАМНЕЙ!!!Из кабинета Мерси вылетела ошпаренной курицей. Заглянула в испуганное лицо очередного провинившегося студента, нервно теребившего в руках ремешок портфеля, и… не смогла сдержать улыбку. Вот ведь директор! Вот ведь показушник!..
        Подземные Гипси оказались маленькими ушастыми зверьками, чем-то отдаленно напоминавшими кроликов. Они даже обитали в небольших прямоугольных клетках с железными решетками-дверцами. Эти домики, установленные в два ряда для экономии места, располагались у дальней стены здоровенного ангара, который господин Фуко, или "его великолепие дракон", как называла профессора большая половина студентов, именовал "маленьким питомником". Учитывая, что сюда поместился бы средний парк Аэробусов, он явно скромничал.- Берешь вот это приспособление, - Мерси кивнула, перехватывая поудобнее протянутую учителем тяпку, - и аккуратно вычищаешь навоз из клетки. Будь осторожна! Гипси весьма трепетно относятся к своей территории и всеми силами ее защищают.Рыжая бесстрашно кивнула и, с тяпкой наперевес, подкралась к первому "домику". Отворила дверцу…Вот тут-то Мерси и поняла, чем эти зверушки отличаются от кроликов. На ее появление Гипси отреагировали как деревня Нижние Валуны на приезд Скорпионс: громким топотом и восторженными писками. Это потом рыжая поняла, что Гипси совсем не радовались, а наоборот - готовились к атаке.
Когда у нее тяпку отобрали.- Ах, ты мелкий комок шерсти! - взвыла Мерси, цепляясь за древко и следом за ним волочась по грязному полу.- Пи! - коротко ответила дружная семья Гипси, всем весом налегая на железную насадку.Проходящий мимо дракон с любопытством понаблюдал за ходом эпической битвы, философски хмыкнул и отправился дальше, по делам. Он нисколько не сомневался в своих милых зверушках. Гераклу в свое время сильно повезло, что его отправили чистить какие-то там конюшни, а не обитель этих подземных бесенят.Когда Мерси закончила с заданием, солнце давно село. Опираясь на тяпку, девушка осторожно, словно боясь лишний раз потревожить пережившие Армагеддон косточки, опустилась на деревянную табуретку, посмотрела на большую кучу навоза, результатом ее стараний сваленную в специальном желобе, и протянула:- Да…Коснулась уже начавшего приобретать синий оттенок фингала, оставленного древком, с усмешкой покосилась на драный свитер и подумала, что даже после сражения с Ямамото никогда не была настолько измучена. Только минуту спустя мозг сумел осознать весь ужас происходящего.- Черт! - всхлипнула девушка,
подрываясь на ноги. - Ямамото!Он стоял на мосту, с деревянными катанами в обеих руках и мрачным выражением лица. Несмотря на середину осени и довольно-таки прохладную погоду, они продолжали заниматься на том самом месте посреди озера, и Мерси увидела Хикару сразу, как только скользнула в ворота. Увидела и замерла, как Чингисхан, который пришел завоевывать древнюю Русь, а те взяли и выставили ему в ответ команду спецназа в полном боевом облачении, да еще с бессмертным Чаком Норрисом во главе. К сожалению, в отчие от Чингисхана, Мерси отступать было некуда. Потому, вздохнув и приготовившись к худшему, она потопала на мостик.- Ты опоздала! - еще на подходе обличающе бросил Хикару. Рыжая скривилась: спасибо, Кэп. - И почему ты так выглядишь?! - продолжал распаляться Ямамото. Потом принюхался и осторожно уточнил. - А чем от тебя так… пахнет?- Подземными Гипси, - разом ответила Мерси на все три вопроса. - Прости, Хикару-кун. Не хотела опаздывать.- У тебя синяк под глазом.- Сильно видно?- Ну… - протянул парень. - У меня есть особое средство. Помажу, и все пройдет. И свитер помогу обратно собрать. А то одни
лохмотья висят.- Серьезно? - удивилась девушка. - А есть средство для починки одежды?- Да, - с каменной рожей кивнул охотник. - Называется иголка с ниткой. Ты мне лучше скажи: зачем тяпку с собой притащила?Только теперь девушка заметила, что, как дитя родное, прижимает к себе орудие садоводства. Надо же! Она с таким трудом отвоевала его у Гипси, что даже после завершения работ не решилась отложить в сторонку.Ямамото подозрительно нахмурился, когда рыжая растрепанная девчонка откинула назад голову и зашлась диким хохотом. А уж когда сквозь смех прорезались истерические нотки и щеки оросились слезами, он выронил мечи и бросился к своему перенервничавшему фениксу. Обнял, прижал к себе, словно пытаясь защитить от всего на свете, и прошептал, прижавшись щекой к макушке:- Что случилось, тенши? Кто тебя обидел?- Я сегодня с одноклассниками подралась, - невпопад призналась она.Хикару хмыкнул - не просто подралась, а напустила на них силу Лазури. Отобрала удачу и сама не заметила, как. Хорошо хоть разглядеть ее дар можно, лишь четко представляя, что ищешь. А то бы здесь, в Академии, уже все на ушах стояли…-
Уверен, они заслужили.- Они меня ненавидят, - совсем тихо сказала девушка. Смех утих так же внезапно, как и начался. Обхватив парня за талию, она уткнулась носом ему в грудь, закрыла глаза и тихонько всхлипнула.- Ш-ш… - еще крепче прижал ее к себе Президент. И впервые за последнее время тревога ушла. Не осталось обиды, не осталось злости - только спокойствие, какое-то отрешенное умиротворение. Здесь, в руках своего грозного учителя, такого требовательного и такого настырного в своей заботе, Мерси смогла, наконец, просто расслабиться. Как будто все последние недели в ней сидела маленькая пружина, с каждым днем сжимавшаяся все сильнее. Она мешала дышать, мешала спать, мешала думать и просто жить. И вот теперь эта пружина, наконец, стала выпрямляться, вытягиваться, отдавать напряжение и таять призраком старых кошмаров.- Спасибо, Хикару-кун, - прошептала девушка. Ямамото только улыбнулся. Как бы он хотел всегда держать ее вот так, в своих руках. Как бы хотел показать ей, сколь много она для него значит. На что он готов пойти ради нее, этого хрупкого феникса… Знала бы она, как сильно он боится испугать ее
своим признанием. Потому что если она откажется от него, оттолкнет, отвернется в попытке сберечь свою свободу - он никогда себе не простит. о тренировки они той ночью так и не дошли. Пока стояли, наслаждаясь обществом друг друга и вслушиваясь в осеннюю тишину, над головой взошла старая однобокая луна. Тут уже спать пора было ложиться, а не мечом махать. Да и, чувствуя, как напряжена и измотана девушка, у Ямамото рука не поднялась доводить ее еще и физического истощения. Взаимен он отправил ее в душ, демонстративно зажав нос, за что тут же по этому самому носу щелбан и схлопотав…Поздней ночью Мерси вернулась в Общежитие. Она бы и у Хикару осталась, благо в особняке было с десяток спален на любой вкус. Но для японца-Ямамото ночевка с девушкой под одной крышей приравнивалась едва ли не к обручению. Не желая сначала смущать парня, а затем долго отнекиваться и топтать ростки надежды, Мерси талантливо изобразила застенчивость и попросила ее проводить. Кажется, Хикару даже не расстроился. Кто-кто, а он чего-то подобного от своей Мерседес и ожидал…Уже лежа в постели, полуприкрытыми глазами всматриваясь в
потолок, девушка опять подумала, что ей обязательно нужно поговорить с Таироном. И чем скорее, тем лучше. Она просто обязана выяснить с Наследником все до конца. Чтобы русалки больше не страдали. Да и ее одноклассники тоже - она, конечно, не Арарат, не Аннес, и даже не Фрида, но если какой-нибудь вшивый вампир осмелиться еще хоть раз оскалится в ее сторону, она ему его зубы в самую печенку затолкает… то-то подозрительно кольнуло в груди. Неприятная мысль появилась и тут же исчезла на границе сознания, оставив после себя неприятное горькое послевкусие. Сон как рукой сняло. Нахмурившись, девушка села в гамаке и долго смотрела в пустоту, пытаясь, как кошка в охоте за мышкой, словить мысль за тонкий полупрозрачный хвост. Рыжая не знала, но чувствовала всем своим естеством - то, что так небрежно отбросила ее память, очень важно. И вспомнить это просто необходимо, прямо сейчас, прямо здесь, потому что потом может быть поздно.- Фрида… - выдохнула, наконец, Мерси. - Фрида!Что побудило ее спрыгнуть на холодный пол и в одной ночной сорочке броситься в коридор - она бы и сама не смогла сказать. Но так быстро
рыжая не бегала даже в тот день, когда ради нескольких дополнительных баллов пыталась обогнать Юмико на школьных соревнованиях. Голые ступни скользили по мраморному полу, пару раз девушка не вписывалась в повороты, больно ударялась о стены, падала, подымалась и даже не чувствовала как по телу расползаются гематомы.- Фрида! - дыхание сбилось, волосы встали колтуном, длинная сорочка разошлась по шву у подола, обнажив стройную ножку от колена и выше. Да, соседи тигрицы по комнате еще долго вспоминали взбудораженную сирену с глазами по пять копеек и раскрасневшейся физиономией, среди ночи ворвавшуюся к ним в комнату.- Ч-чего н-надо?! - кое-как отдышавшись после дикого вопля (Мерси едва звуковой волной не пришибло - она явно не ожидала столь бурной реакции), спросила едва не поседевшая волчица. Раньше она думала, что больше всего на свете боится скорпионов. После встречи с рыжей сиреной скорпионы навсегда заняли почетное второе место в рейтинге ее фобий.- Где Фрида?Оборотницы переглянулись:- Кто-нибудь видел ее после уроков? евушки покачали головами.- Куда она могла пойти?! - Мерси уже почти кричала, стоя
в дверном проеме. Нечисть синхронно поморщилась:- Почему ты задаешь этот вопрос нам?! Мы ей няньки или что?Рыжая чертыхнулась и обвела глазами комнату: шесть кроватей, одна из которых сейчас аккуратно застелена. Остальные занимали совсем юные девчонки, как на подбор, с темными прямыми длинными волосами и сверкающими в темноте желтыми глазищами. И все буравили ее взглядами, мягко говоря, далекими от одобрения.- Черт! - выдохнула сирена, понимая, что помощи от этих оборотней она все равно не добьется, а если сию минуту не очистит помещение от собственной персоны, может второй раз за день предстать пред очами директора. - Черт! - повторила, резко захлопывая дверь. - Что же теперь делать?! Что делать?!!Сирена чувствовала, как к горлу подкатывается комок. Не слезы, не крик - хуже. Паника. Когда дышать становится трудно, а принимать правильные решения - еще труднее. росившись обратно к себе, она ворвалась в комнату, прижалась спиной к двери и уже по ней медленно сползла на пол. Закрыла лицо руками, сцепила зубы, выдохнула… опустила руки, безвольными тряпичными куклами упавшие на колени, и столкнулась
взглядом с испуганно замершим Тамагочи.- О! - пришла в голову "гениальная" идея. - Ты можешь отвезти меня к Фриде? Тебе ведь удавалось найти Таирона! Тамагочи, пожалуйста, мне нужно отыскать тигрицу. Прямо сейчас!!От этих последних слов, сказанных твердым, до жути решительным тоном, песик аж подпрыгнул. Склонил на бок точеную головку, прислушался и… кивнул.Мерси успела подхватить халат, когда, обернувшись огромным мохнатым псом, ее Тамагочи по-волчьи забросил хозяйку себе на спину и прыгнул прямиком в стену. Мир перед глазами взорвался калейдоскопом ярких огней.А дальше была только пустота…
        Глава 11
        Не то, чтобы не рад Вас видеть, просто не успеваю соскучиться.
        NNN
        Пес остановился внезапно, словно перед ним вдруг выросла скала. Просто замер и все, а Мерси, не готовая к такому повороту событий, не удержалась у него на спине, скользнула по инерции вперед и благополучно свалилась под лапы. Тамагочи озадаченно склонил голову, обнюхал хозяйку, намертво вцепившуюся в его длинную гриву, и просительно тявкнул. Девушка с трудом разжала скрюченные пальцы и окончательно разлеглась в траве.Над головой расстилалось темное небо. Не ночное, а какое-то мрачное, предгрозовое. Углядев такие расцветки, деревенские жители обычно трижды крестились и поминали нечистого - подоспевшая гроза обещала начисто уничтожить посевы. Впрочем, сейчас в надвигающийся шторм верилось с трудом - ветра совсем не было. Воздух словно замер, остановился в движении. Прохладный, чуть солоноватый на вкус, влажный, тяжелый, но совершенно неподвижный. И такой безмолвный, что от этой гнетущей тишины начинало резать уши. Высокая трава не шелестела стеблями, листья не трепетали, камни не посвистывали в такт проносящимся потокам. Этот мертвый мир, словно искусно изображенный на холсте, пугал своей
холодностью и пустотой.- Куда я попала? - чувствуя себя Алисой в Зазеркалье, пробормотала рыжая. Перевернулась, с кряхтением поднялась на ноги, выпрямилась, прогнулась в пояснице… и застыла в этой позе: перед нею возвышался настоящий средневековый замок-крепость.Он стоял на холме, как и положено любому порядочному замку. Окруженный рвом с единственной подъездной дорогой и поднятым сейчас мостом. Острые шпили башен уходили в небо и терялись в низких фиолетово-черных тучах. Узкие окна с железными решетками навевали грустные мысли о перспективах выбраться оттуда без потерь. Темные в предгрозовом мраке высокие елки густо подпирали крепость со стороны леса. Будто довершая картину, весь первый этаж скрывался в тумане.- Прямо замок Дракулы какой-то… - мрачно процедила девушка. - Только нетопырей для полного сходства не хватает.Словно в ответ на ее слова, в полной тишине раздался тоскливый волчий вой, и с крыши самой высокой башни сорвалась в полет немалых размеров летучая мышь.- Тамагочи! - дрогнувшим голосом позвала рыжая, не смея отвести взгляд от кожистого рукокрыла, - ты куда меня притащил?!Пес ответил
невнятным скулежом и прижался к хозяйской ножке маленькой комнатной собачкой. Он не мог находиться на этой территории в боевом обличие. Здесь правили другие законы, и ему приходилось им подчиняться.- Ладно, - вздохнула Мерси, подхватывая пса на руки. - Если Фрида там, то выбора все равно нет. А она ведь там?Тамагочи поник головой.- Ну, я не знаю! - через силу изобразила улыбку сирена. - Вдруг мне повезло, и тигрица заблудилась в ближайшем лесу? Отчего-то хозяин замка пугает больше волков… Ну, почему я не позвала с собой Ямамото?А и правда - почему? Это ведь было так правильно: сообщить охотнику о том, что его племянница куда-то подевалась. Пойти с ним на поиски. Или оставить сию сомнительную честь ему и благополучно откланяться… Почему же Мерси сорвалась в погоню, напрочь отбросив здравый смысл и забыв о собственной безопасности?Может, потому что впервые за очень долгое время у нее, наконец, появилась настоящая подруга? Не та, которая любит по принуждению. Которая будет защищать, пока ты нужен, и исчезнет, едва только приказ будет отменен. Без щенячьей преданности в глазах, без признаний в вечной
дружбе и пафосных слов бессмысленной лести. Просто подруга. Просто близкий человек.И как же Мерси боялась сейчас за этого человека!К замку пришлось топать почти час. Как ни странно, ни один голодный обитатель местных лесов девушке не встретился, хотя, видят Боги, она этого ждала. Даже полы халата подвязала, чтобы в случае чего удобнее было сражаться. И от этого издалека стала похожа на младенца-переростка в экзотическом памперсе с рюшечками.А у самого моста - широкого, деревянного, приводимого в движение тяжелыми цепями, ее уже ждали.- Госпожа Томаши, - поклонился типично японский дворецкий. Невысокий, щуплый, с глазами-щелочками, подобострастной улыбкой, и экономными движениями мастера кунг-фу. Мерси нисколько не сомневалась, что, потребуй обстоятельства, этот хрупкий на вид Джеки Чан в одиночку уложит армию. Нет, в чистом поле да без оружия его, конечно, можно победить. Но попадись ему под руку хотя бы ежик…Эта мысль показалась рыжей настолько забавной, что недовольство в ее взгляде сменилось умилением. Застывшему в поклоне дворецкому стало как-то не по себе. Вышколенная прислуга не могла позволить
себе проявления эмоций, потому на лице мужчины не дрогнул ни один мускул, зато озноб вдоль позвоночника на мгновение обернулся рядом острых колючек. Не каждый день ему поручали встречать на пороге замка дэвата. Пусть неопытного, совсем юного и необученного, но кто знает, что взбредет в эту рыжую голову и куда потом прятаться от внезапного хука далекой Лазури?- Хозяин ожидает, - решился, наконец, прервать затянувшееся молчание дворецкий. - Позвольте Вас проводить.- Позвольте сперва поинтересоваться именем хозяина, - странно было вот так стоять на пороге чужого дома (Мерси незаметно дернула узелок на поясе, и халат "развернулся", коснувшись полами земли) и требовать объяснений. Но каким-то седьмым чувством сирена ощутила страх дворецкого и решилась им воспользоваться. В конце концов, если он до сих пор ее не убил - вряд ли сделает это после единственного вопроса. А попытать счастья было нужно. Тем более что после прошлогодних событий, Мерси буквально вздрагивала при слове "хозяин".- Господин Таирон, Наследник Первой Династии Огненного Мира владеет этим домом, - не разгибая спины, ответил слуга. - И
будет рад вашему обществу.- Тогда я с радостью проследую за вами, - сухо отчеканила Мерси. Где-то за каменными стенами хозяин замка усмехнулся и отпил вина. Если раньше девушка шла поговорить, то сейчас явно будет воевать. Конечно, в ее глазах он демон-искуситель, принуждающий невинную Фриду к различного рода нежелательных для нее отношений. И чихать она хотела на все его аргументы. А ведь в коем-то веке Наследник и правда был ни при чем!Она вошла в зал как королева, с высоко поднятой головой и с таким высокомерием во взгляде, который произвел впечатление даже на Таирона."Когда-нибудь она станет женщиной, одно упоминание которой будет вызывать страх, - про себя ухмыльнулся он. - Именно такой и должна быть демоница!"Поднявшись из кресла с высокой спинкой, стоявшего во главе длинного, заставленного яствами стола, Таирон чуть заметно склонил голову в приветливом полупоклоне и одним движением глаз отослал слугу.- Добрый вечер, Мерси-тян, - сверкнул белоснежной улыбкой демон. - Рад приветствовать тебя в своем скромном жилище.На последних словах Мерси не удержалась и таки изогнула одну бровь. "Скромное
жилище"? Да в средние века один этот замок считался бы целым королевством!- Надеюсь, ты не откажешь в такой чести и присоединишься к моей трапезе?- Ты действительно считаешь, что я пришла сюда в поисках позднего ужина? - с ехидством фыркнула девушка. Таирон вздохнул:- Вот и добрались до главной темы разговора. Не интересно с тобой, Мерси-тян. Я так хотел изобразить радушного хозяина. А теперь придется тащить тебя в пыточную и подвешивать на дыбу.- Очень смешно, - буркнула девушка.- Что? - не поверил демон. - Совсем-совсем не страшно?В ответ сирена демонстративно закатила глаза, и ответ стал ясен без слов: не страшно.- Ладно, давай начистоту, - он обошел стол и встал перед гостьей в полный рост. - Зачем ты здесь?Кажется, только сейчас Мерси осознала, какой маленькой она выглядит рядом с этим демоном. Когда нижняя строчка нагрудного кармана от его пиджака (очевидно, нечисть всегда ужинает при параде!) оказалась на уровне ее глаз. И, тем не менее, каким-то совершенно непостижимым образом, ей удавалось смотреть на него сверху вниз:- Верни Фриду.- И ты, конечно, уверена, что она здесь? - фыркнул Таирон. -
Собачка нашептала?- Не твое дело, - отбрила девушка. Только она имела право говорить о Тамагочи таким пренебрежительным тоном. - Я знаю, что охотница в этом замке. Ты хочешь сказать, что она попала сюда без твоего ведома?- Ничто не происходит здесь без моего ведома, - равнодушно отмахнулся демон.- Что и следовало доказать! Верни Фриду!- Не нужно нервничать, Мерси-тян, - аж поморщился демон. Однако голосок у сирены прорезался. Еще немного вот так повоет - и ему придется менять стекла. - Я твою тигрицу не трогал. Она сама пришла.- Чего?!- Вот где-то так и я отреагировал, когда ко мне прибежали покусанные слуги. Не знаю, о чем думала эта борец за добро и справедливость, но половину фарфора она мне перебить успела. Это у стражей Лазури такой метод сражения или как? Изничтожить врага психической атакой? Если да - то ей где-то даже удалось. У меня теперь прислуга заикается…Такого поворота событий Мерси не ожидала. Она-то думала, Таирон, сей полный желтоглазый змей, соблазнил и обманом заманил несчастную Фриду в свое жилище. Но зачем тигрица могла прийти сюда сама, по доброй воле, в трезвом уме и здравой
памяти - Мерси никак не понимала.- Я могу видеть Фриду? - осторожно спросила она.- Да на здоровье! - хмыкнул демон, словно судьба охотница была ему более неинтересна. - Она заперта в башне. Можешь идти к ней, хотя… пожалуй, я тебя проведу. Чтобы котенок на радостях не растерзал свою голосистую подругу.Последняя реплика, мягко говоря, показалась Мерси странной. С чего бы Фрида хотела причинить ей вред? Недоверчиво покосившись на Таирона, сирена опустила на пол Тамагочи, одернула халат и кивнула на дверь:- Веди.Иронично хмыкнув, демон в штуку поклонился, как мажордом при встрече с особо важными гостями, и, пропустив рыжую вперед, бесшумно скользнуть следом.Фриду действительно заперли в башне. В большой мрачной комнате, заставленной добротной раритетной мебелью. Кровать под балдахином, трюмо с огромным зеркалом и невысоким пуфиком на резных ножках, письменный стол, гардеробный шкаф… И вся эта непомерно дорогая красотища сейчас в свободном порядке лежала на полу. Таирон только присвистнул: ничего себе, девочка отвела душу! Битое стекло разбросано по всему периметру, как будто зеркалом играли в
"тарелочку". Покрывало роскошной кровати подрано на лоскутки, балдахин располосован и невнятными тряпками свисает с потолка, в воздухе летают перья и пух, дверца шкафа висит на одной петле и выглядит так, словно о нее точили когти.И, словно довершая картину, по этому кладбищу дизайнерского изыска с важным видом бродила белая тигрица.- Что ты с ней сделал? - ахнула Мерси.- Я?! - так искренне возмутился Таирон, что девушка ощутила легкий укол совести, вздохнула и гораздо более миролюбивым тоном попросила:- Открой, пожалуйста, дверь.- Запросто. Только учти: она в таком состоянии пребывает уже который час.- Фрида просто испугалась.- Ну, тебе виднее…Чуть отодвинув в сторону сирену, Таирон остановился напротив входа в комнату, развел руки и резко хлопнул в ладоши. С тихим скрипом дверь ввалилась внутрь. Не самая типичная реакция на снятие магического замка. Брови демона непроизвольно взметнулись к прическе, а Мерси впервые увидела, как может "улыбаться" разъяренная тигрица.- Фрида? - осторожно позвала она из-за плеча златоглазого.- Не угадала, - мрачно ответил тот, плавно скользя под лапу поднявшейся на
дыбы кошки. - Открой глаза шире, Мерси-тян! Это сейчас не твоя подружка, а ее вторая ипостась. Хвостатая, если не ошибаюсь…В это мгновение тигрице удалось-таки совершить кульбит, и она почти дотянулась клыками до упругой задницы ненавистного демона.- Ай-ай-ай, котеночек, - с улыбкой пожурил Таирон, едва ли не танцевальным па убирая с линии огня свое второе главное достоинство. - Разве послушные мурки так себя ведут?Долю юмора в последней фразе тигрица не уловила, но на "мурку" явно обиделась.- Аррррр! - припав на передние лапы, ответила она.- Ну, хор-рошо, - проурчал демон, увеличивая в размерах зубы и отводя в сторону украшенную длиннющими когтями ладонь. - Давай поигр-раем, котенок…Мерси только ойкнуть успела, когда эти двое сцепились в бело-черный клубок и покатились по полу. Странно, но казалось, Таирон действительно развлекается. Играет. Рыжая не сомневалась, что, будь у него такое желание, он "утихомирил" бы Фриду в один удар. Вместо этого демон тянул кошку за хвост, хватался зубами за ее пушистое ухо и неумолкающим попугаем говорил гадости:- Тиш-ше, моя хор-рошая, мой звер-реныш, моя
кр-расавица!От этих слов Фрида беленилась еще сильнее и в какой-то момент ей даже удалось достать Таирона хвостом под лодыжки. Проказливо улыбнувшись, мужчина демонстративно свалился на пол."Попался!" - отразилось на лице кровожадной Фриды. Почему-то в ответ фыркнул не только Таирон, но и Мерси. В миг, когда тигрица, уже полностью уверенная в своей победе, прыгнула добить "наглую чернявую вражину", демон вдруг оказался на ногах, провел ладонью вдоль позвоночника, приласкав своего непослушного котенка против шерсти, и, схватив за шкирки, на добрый метр поднял над землей. Поджав под себя все четыре лапы и хвост, тигрица замерла в воздухе, буравя противника яростным взглядом и шипя, как перегревшийся чайник.- Ей же больно! - воскликнула Мерси, бросаясь к подруге.- Не думаю, - таким спокойным тоном ответил Таирон, словно и не он сейчас на вытянутой руке удерживал оборотницу в сто кило чистого веса. - Кошки всегда таскают детенышей за складку на шее. У них там нерв расположен, который мешает дергаться. Видишь, какой покладистой сразу стала твоя подруга?Яростный рык подруги пообещал демону много приятных
моментов, стоит только "покладистой леди" оказаться на свободе. Таирон с нежностью улыбнулся в ответ, а вот Мерси нахмурилась. Она не видела в ситуации ничего смешного:- Долго ты собираешься ее так держать?- Сколько будет нужно.- По-моему, время отпускать пришло! Таирон, ей нужно снова стать человеком, а ты мешаешь.- Зачем? Эта дикая кошка всегда хотела дать волю второй ипостаси, и теперь ее получила. Пусть поиграет.В ответ Мерси бросила такой выразительно взгляд, что впечатлилась даже Фрида. Прижав уши, та со смесью подозрения и любопытства уставилась на сирену. Находиться в руках Таирона вдруг стало не только неудобно и обидно, но еще и опасно - тигрице совсем не улыбалось неподвижной грушей висеть между молотом-демоном и наковальней-Мерси.- Фрида, как ты могла прийти сюда одна? - повернулась синеглазая к новой жертве. - Ты ведь знаешь, кто он такой!- Прости? - вскинул бровь Таирон.- Не предупредила никого, - проигнорировала демона Мерси, - ни меня, ни дядю… Ох, и влетит же тебе от Ямамото! игрица прижала уши еще сильнее и как-то даже умудрилась поежиться.- И, знаешь, что? Мешать я ему не буду! Ты
вообще чем думала? Таирон же с тобой что угодно сделать мог!Демон скривился и закатил глаза, а Фрида сумела скорчить такую виноватую рожицу, что и правда стала похожа на побитого тапком котенка.- А если бы я не спохватилась? - продолжала распаляться сирена. - Если бы не почувствовала, что с тобой приключилась беда?!- А мне казалось, беда как раз приключилась с моим замком… - задумчиво вставил демон. На него небрежно рыкнули уже обе девчонки.- И не надо смотреть таким жалобным взглядом! Превращайся обратно в человека, и возвращаемся в школу. Таирон, отпусти ее!- Как скажешь, - пожал плечами мужчина, осторожно возвращая тигрицу на землю. Она тут же бросилась к подруге и уткнулась лбом ей в бок.- Ладно, так и быть: ничего дяде не скажу, - сжалилась сирена, любовно почесывая Фриду за ухом. - Если Наследник не проболтается, Ямамото не узнает.- Хорошенькое дело, - фыркнул Таирон. - А кто мне убытки возмещать будет?- Э… - замялась Мерси. - У меня денег нет.Фрида провыла что-то нечленораздельное, но явно свидетельствующее о грустном факте: у нее их тоже не было.- Можем заключить сделку, - масляно улыбнулся
Таирон. Хвостатая встопорщила уши, но тут же за это поплатилась - Мерси безжалостно схватила одно своей хрупкой ручкой и потянула на себя:- Ну да размечтался! Торговаться с демонами - я, по-твоему, совсем наивная? Присылай счет. Посмотрим, что можно сделать. Поговорю с дедом… Вдруг, расщедриться… И вообще - хорошей ночи, Наследник Первой Династии Огненного мира! Засиделись мы что-то у тебя в гостях.Таирон с улыбкой наблюдал, как, обхватив подругу за шею, Мерси поковыляла к выходу, не забывая втолковывать на ухо тигрице о том, как сильно та сегодня провинилась. На выходе из башни девушек встретил подобострастно кланяющийся дворецкий. Правдоподобности его радостному взгляду добавляло понимание того, что ураган "Фрида Ямамото", наконец, согласился покинуть замок…Мерси не сразу сообразила, что было не так. И, только оказавшись в своей комнате, рядом с белой тигрицей и опасливо косящим на нее Тамагочи, начала подозревать неладное.- Может, ты все-таки, станешь человеком? - с легким беспокойством в голосе попросила она. - Не думаю, что в таком облике тебе будет удобно посещать занятия.Вместо ответа тигрица
что-то пискнула, легла на землю и прикрыла голову передними лапами. Сирена медленно опустилась рядом:- Фрида, не пугай меня! Что не так? Фрида? Фрида! 02 ноября 20ХХ года"Дорогой дневник. Ямамото все узнал. Потому что когда в течении получаса Фрида не смогла вернуть себе человеческое лицо, мне ничего не оставалось как только послать за Хикару. Тамагочи, похоже, был только рад выполнить поручение, если это означало покинуть общество тигрицы.Не буду повторять слова Охотника, с которыми он ворвался в комнату. Даже у меня - почти американки - уши свернулись трубочкой. Кто бы знал, что наш образованный, высоконравственный, воспитанный Президент употребляет такие выражения. Потом он заметил меня и… Нет, фраза "Ой, прости, Мерси-тян" никогда не вернет мне гигабайт загубленных нервных клеток! Фрида от дядиных реплик вообще попыталась схорониться в бассейне - еле выловили…Но стать человеком ей все равно не удалось. И после моих просьб, и после дядиных стращаний. Хвостатая смотрела на меня умоляющим взглядом разнесчастной жертвы обстоятельств, огрызалась (и тут же получала за это по уху) в ответ дяде, но так и
не смогла отрастить пару женских ножек. В результате, подхватив племянницу за шкирки, "добрый" Хикару практически волоком отбуксировал племянницу из Школы.- Пока она не вернет свой облик, будет сидеть в своей комнате! Если и это не поможет - вообще на землю отправлю и в зоопарк сдам! За белую тигрицу мне такую сумму предложат, которой как раз на компенсацию Таирону хватит. Может, еще чуток и останется!Конечно, он шутил… я думаю. Но Фрида бросила в мою сторону такой тоскливый прощальный взгляд, что сомнения зародились помимо воли. О, хоть бы она поскорее снова стала человеком! Почему она не может этого сделать? Что ее сдерживает? Может ли так статься, что Таирон оказался прав: Хвостатая так давно хотела вырваться на свободу, что теперь просто не желает ее возвращать?.."
        Глава 12
        Один точный удар в челюсть заменяет 3 часа воспитательной беседы.
        NNN
        - Ау-ух-х… - вопль перешел в хрип, парень схватился за причинное место и упал на колени. Круглые от удивления глаза наполнились слезами. Губы так и застыли, изогнувшись правильной формы бубликом. В какой-то момент Мерси даже жалко стало этого конкретного демона, пока не очнулись его стоявшие рядом товарищи.- Ты чё творишь?!Теперь уже девушка задохнулась от возмущения: значит, в четыре рожи затащить ее в каморку - это нормально, а если она начнет отбиваться в попытках защитить свою девичью честь (ну, ладно, на честь никто пока не претендовал, но психическое здоровье тоже, знаете ли, дорогого стоит) - это уже из ряда вон?!- Ты украл мою реплику! Какого черты вы творите?!- Да мы просто поиграть хотели! - огрызнулся очередной представитель демонического сообщества. Мерси оскалилась и с очевидным предвкушением стукнула кулаком по раскрытой ладони:- Тогда я в игре и, пожалуй, вожу. Бегите, прячьтесь! Не дай Бог, кого отыскать сумею!Парни вздрогнули и спустя миг кладовая опустела.- Кошмар… - протянула рыжая. - Дед-уэ был бы в шоке…Мог ли он предположить, что однажды его благоразумная воспитанная внучка
станет грозой школы демонов? Эдаким хулиганом, дерущимся на переменках и оправдывающимся перед директором за ненадлежащее поведение? Да ни в жизни! Мерси была пацифисткой до мозга костей. Она не признавала конкуренции, не знала зависти и злобы, не пыталась стать лучше других или чем-то выделиться из толпы. Она, как никто, хотела мира! Как оказалось, хотела настолько, что готова была даже сражаться за него.Прошла неделя с тех пор, как Ямамото забрал племянницу из школу, и нечисть словно почувствовала, что Мерси лишилась последней поддержки. Нападки участились, стали более дерзкими, открытыми. Дело уже не ограничивалось просто надписями на партах, теперь в девушку бросали предметы! И далеко не всегда это была прессованная бумага. В какой-то момент рыжая поняла, что выходит сухой из воды исключительно благодаря своей везучести. Но эта самая невозможность навредить сирене однажды могла вылезти ей боком, потому что уже сейчас она буквально выводила нечисть из себя. Они распалялись все сильнее, нападали все яростнее, сдерживали силы все неохотнее, и девушка испугалась, что в один далеко не прекрасный миг их
атаки могут стать по-настоящему опасными. Что, если именно в этот момент сила Лазури, которой она так и не научилась толком управлять, оставит ее? Нет уж. Игнорировать нападения больше было нельзя.Вот тогда нечисть и сообразила, что просто злобная сирена и удачливая сирена с оригинальным чувством юмора - две большие разницы. Когда ведро, установленное на дверь и доверху наполненное ледяной водой, внезапно приземлилось точнехонько на голову мадам Химеры. Учитывая, что ведро было зачаровано конкретно на Мерси, ситуация удивила всех… кроме самой рыжей, преспокойно вошедшей в класс следом за отплевывающейся мадам. Попало каждому. Ну, или почти каждому - доказать, что Мерси каким-либо образом была причастна к этой "милой" шутке, не сумел никто.Впрочем, как истинный борец за мир, учителям сирена старалась не вредить, так что мадам Химера стала первым и последним исключением. А вот на школьниках, и, в особенности, на одноклассниках, отыгрывалась по полной. Даром она, что ли, до тринадцати лет жила в Америка? Да там целая нация на приколах воспитана - местной нечисти ни фантазии, ни смекалки не хватит
сотворить подобное! Например, пропитать несколько наборов школьных принадлежностей раствором йода и нашатыря, а затем в свободном порядке разложить по партам недругов. На вид - ничего особенного, но при любом прикосновении - взрыв с фиолетовым дымком. Очень эффектно и проснуться помогает. Особенно, когда смотришь со стороны и посмеиваешься.Или добавление "синьки" в стиральный порошок. Для этого пришлось спуститься в подземелья и поковыряться в стиральной машине, явно экспроприированной из мира людей, но оно того стоило. Когда на следующий день весь класс явился в одинаково-синей одежде и со звериными лицами, даже учителя не смогли сдержать хохот. Кстати, расследование данного инцидента тоже ни к чему не привело - при досмотре, "синька" отлично сошла за, так называемые, "кристаллики свежести". Но общим школьным собранием было постановлено больше порошок этой марки не покупать. Во избежание…Но по-настоящему нечисть поняла, что с сиреной нужно что-то делать после того, как в лаборатории господина Фуко "внезапно" образовался школьный буфет. И кто бы вспомнил, откуда взялись дурацкие листовки с
приглашением там пообедать, и почему замок на двери столовой именно в тот день открылся только с третьей попытки, когда весь класс Мерси уже отправился по указанному в листовках адресу. На дверях драконьей "святыни" (господин Фуко очень любил свою лабораторию), опять-таки, совершенно непостижимым образом, появилась надпись "Буфет", растаявшая дымкой при подходе учителя… Школьники так и не смогли объяснить свое вторжение на территорию дракона. А вот он в тот день получил целый класс буквально сраженных такой честью, но безропотных (попробуй противиться огнедышащему ящеру!) и очень несчастных помощников.Другими словами, это была война. Пока "холодная", но грозившая в скором времени перерасти в бессмысленную, беспощадную и очень свирепую. Нечисть подобралась, напрягла мозжечок, и решила в последний раз попытать счастья. Отобрав четырех наиболее смелых хулиганов с крепкой нервной системой, скелетом Росомахи и отсутствием сострадания к окружающим (в общем, тех, кого не жалко), и отправила приструнять разыгравшуюся сирену. В целом, все шло по плану… пока они не оказались с Мерси в одной, довольной маленькой
каморке. И пока ее острая коленка не вывела из строя их предводителя.- Кошмар… - повторила девушка, следом за рванувшей прочь нечистью покидая кабинет.Сказать, что после бесславного проигрыша четверки "удальцов" ситуация накалилась - это ничего не сказать. Класс замер, злобно глядя, как Мерси входит в кабинет. Да так замер, что она слышала скрежетание их зубов и чуть ускоренное биение собственного сердца. Казалось, вот-вот должно что-то произойти: под ногой сирены провалится пол, с потолка рухнет люстра или класс просто бросится на рыжую врагиню всем дружным коллективом. Девушка насторожилась, нечисть приготовилась, и тут… дверь отворилась вновь.- Здравствуй школа, вот и я! - с порога заявил Арарат. Челюсти демонов дружно осыпались на пол.Мерси вздрогнула от столь неожиданного появления, но подарила сирену одну из своих самых радушных улыбок. Она действительно была счастлива его видеть. Арарат оскалился в ответ и слегка приобнял девушку за талию, как бы намекая, что пора занимать места.- Что у вас здесь происходит, Мерси-тян? - прошептал он ей на ушко.- Да так, - пожала плечами девушка, - воюем
помаленьку.- И кто побеждает?Мерси хихикнула:- Пока ничья. Но вообще-то, им больше досталось.- О! - вскинул бровь сирен. - Да ты, я смотрю, прямо "девочка-Рэмбо".- Сама в шоке… Арарат, - рыжая обернулась на стуле и подняла на блондина встревоженный взгляд. - Где ты был? Я волновалась."Она волновалась?!" - подавился вздохом парень. Что за странная нечисть, эта Мерседес Томаши? Ее оставили одну против целой толпы недругов, а она волновалась за него? Нет, не такую реакцию ожидал увидеть русал. Что угодно - обиду, гнев, показное равнодушие, но только не заботу.- Прости, Мерси-тян, - он осторожно накрыл ладонью тонкие пальчики, замершие у него на столе. - Мне нужно было покинуть на время Огненный Город. По семейным обстоятельствам. Но теперь я вернулся, и все изменится.- Серьезно? - улыбнулась девушка. - Почему ты так думаешь?- Потому что я принял решение.- Какое? - продолжала допытываться она. Русал чуть сильнее сжал ее ладонь и загадочно прошептал:- Возможно, самое важное в моей жизни.Нечисть за его спиной задумчиво переглянулась. Она сразу почувствовала недоброе. И не зря…Арарат не лгал - с его
появлением действительно многое изменилось. В первую очередь -отношение к Мерси ее школьных недругов. Им попросту не осталось времени на вражду с рыжей русалкой. Тут хотя бы свои ноги в целости унести… Мерси никогда не нападала первой и всегда тянула до последнего, прежде чем применить силу. Арарат же прошелся по школе как всадник Апокалипсиса. Когда он говорил подруге, что русалки защищают свой клан, он забыл упомянуть о том, что они за него еще и с удовольствием мстят. Обворожительно улыбаясь рыжей однокласснице, Арарат самозабвенно колошматил любого демона, подвернувшегося под его тяжелую руку. Роли поменялись. И надо признать, из татуированного блондина сатрап получился куда круче, чем из его ощетинившихся одноклассников.Не прошло и суток, как воинственно настроенная школьная братия начала шарахаться по углам и панически соображать, как избавиться теперь уже от нового врага. Ничего более разумного не придумав, нечисть выделила парламентера и с наступлением ночи отправила его к потенциальному "спасителю".Таирон стоял в лесу. Часа три уже стоял. Солнце давно село, луна взошла, звезды засверкали, а
он продолжал изображать суслика, в струнку вытянувшись на пригорке. Полуприкрытые глаза с отсутствующим выражением глядели вдаль. Руки лежали вдоль тела, расслабленные ладони, затянутые в белые перчатки, не реагировали, даже когда маленькая золотая змейка скользила по кисти. Да что змейка - длинные волосы, каскадом опадавшие на плечи, не шевелились на ветру. Хотя последний старался как мог, пригибая молоденькие деревца к самой земле. Дыхание демона было ровным и глубоким, словно он пребывал в каком-то трансе, да и весь его вид говорил именно об этом.Но это было не так.Аккурат на уровне его глаз несколькими километрами дальше на юго-запад было окно. За ним - комната с большой кроватью у дальней стены. Зеленые тяжелые шторы закрывали правую половину окна, полупрозрачная гардина - левую, и кроме узкой полоски кровати сейчас не было видно ничего другого.Не включая белой тигрицы, которая в расстроенных чувствах мерила комнату шагами. Она ходила от стены к стене, каждые несколько мгновений оказываясь в поле зрения Таирона.И так уже три часа.Саске издалека разглядел высокую фигуру Наследника и замер, не
решаясь нарушить его уединение. Что делал господин Таирон юный демоненок понять не смог, но сразу догадался, что не йогой занимается. Потоптавшись на месте, он нерешительно обернулся, скрипнул зубами, даже сделал шаг… но потом вспомнил оскаленное лицо Арарата и вернулся к прежней траектории.- Господин, - склонившись в поклоне, пробормотал Саске. - У нас проблемы, господин.- Я догадался, - равнодушно шепнул златоглазый.- Простите, повелитель, - совсем расстроился парламентер. Он вдруг четко понял, что сегодня ему точно влетит: если не от хвостатого принца, то от собственного Владыки. - Мы пытались исправить всё своими силами, но…- Говори по существу! - не повышая голос, приказал Таирон, но от этого Саске стало еще страшнее. Он с трудом проглотил ком, возникший и яростно пульсировавший в его горле, и выдохнул:- Арарат вернулся.Только теперь Наследник соизволил скосить на демоненка глаза:- Да неужели?- Мы больше не в силах выполнять ваш приказ. Он встал между нами и девчонкой, защищает ее…- Даже так?- Более того: он специально нас атакует. Словно… словно он больше не боится за свой клан.- Или теперь она
значит больше, - задумчиво отметил Таирон. Тигрица, проходя мимо окна, бросила короткий взгляд в сторону леса, и лицо демона на миг озарилось любопытством. Саске, не удержавшись, покосился в ту же сторону, стремясь понять, что же с такой жадностью разглядывает его Господин. Но кроме густого куста орешника, умудрившегося затесаться среди вековых кленов, ничего примечательного не обнаружил. Таирон ухмыльнулся: выражение легкой потерянности в глазах Саске было таким занятным, что заставило Наследника простить демоненку его плохо скрываемую любознательность. Тем более что заветное окошко можно было рассмотреть только стоя на этом самом пригорке.- Что нам делать, господин? - позволил себе прервать затянувшееся молчание демон. - Девчонка дождалась помощи и привлекла на свою сторону русала. Словно поработила его - он слушает любое ее слово и атакует нас, невзирая на последствия.- Ты действительно считаешь, что она велела ему сражаться за нее? - улыбнулся Таирон.Ну, конечно, они так думали! Они и не могли иначе - только проецировать на сирену собственное поведение. А демоница не преминула бы воспользоваться
чужими руками, дабы решить свою проблему. Только Мерси не демоница. И она никогда не рассчитывала на помощь со стороны. Демон давно это понял. Еще со времен Фузиоку - она всегда надеялась только на себя. Ни дед, ни охотник, ни даже он, златоглазый Таики Хирано, не знали, что на самом деле тревожит ее сердце и занимает мысли. Даже после того, как он заставил ее влюбиться, она не раскрылась ему. Не поделилась заботами. Не отяготила ни на миг. Он уважал ее за это и, одновременно, не мог понять. Ведь скольких проблем можно было избежать, расскажи она о них сразу. Но нет! Мерси до последнего пыталась исправить ситуацию, сколь бы запутанной она не была. По-дурацки, по-детски, по-человечески, но сама. И порой… ей это удавалось.- Что же нам делать, господин? - тихо повторил Саске.- Прекратить, - в тон ему ответил Таирон. Он действительно хотел показать Мерси, что значит - остаться в Огненном Мире совсем одной, лишиться его поддержки. Только это ничего не дало. Потому что дружба с демонами для нее имела слишком малую ценность, и она готова была променять ее на свободу. Что ж, он найдет то, что будет значить
больше. - Верните оборотней.- Всех? - Саске внутреннее содрогнулся. Как-то ему совсем не улыбалось встретиться в темном коридоре общежития с четверкой принудительно отправленных на землю волков. Настолько не улыбалось, что он всерьез задумался, а не будет ли проще и менее болезненно "случайно" повстречать там Арарата, дабы, попав в больничное крыло, избежать мести Каору "со товарищи".- Всех. И проследи, чтобы Юмико узнала, что теперь ей дозволено общаться с Мерси.- Слушаюсь, господин.Дольше занимать внимание Таирона Саске не решился. Не разгибаясь в пояснице и не рискуя повернуться к начальству задом, демоненок попятился в кусты. Этот страх, испытываемый нечистью перед Правителями, был нелогичен, необъясним, совершенно беспочвенен, но такой сильный, что порой перерастал в панику. Сродни инстинкту, чутью, маленькому колючему ежику, с рождения живущему в сердце и навсегда покрывшему пеленой разум, он заставлял коленки дрожать при одной только мысли о златоглазых. Именно поэтому Саске не мог не восхищаться единственной нечистью, посмевшей дать отпор Наследнику Первой Династии. И в этом он был не одинок.
Как бы демоны не презирали сирен, Мерседес Томаши своей невероятной стойкостью, непреклонностью и безграничной отвагой заставила уважать себя больше, чем уважали ее деда за его взрывной характер и умение отстаивать собственные интересы…Саске просто не знал, что Мерси не умеет бояться "по умолчанию", и единственная ее фобия распространялась на тараканов. До тех пор, пока Таирон не отрастит длинные усики до кучи с жестким панцирем во все тело, ему придется доказывать на примере, что в страхе перед желтоглазым действительно есть смысл. Пока Наследнику удалось ее только разозлить.
09 ноября 20ХХ года"Дорогой дневник. Молю богов о терпении, либо о лицензии на отстрел особо нехороших личностей. Ой, почти забыла: еще бы моток веревки не помешал, чтобы связать излишне инициативного Арарата. Он тут, в школе, такой махач устроил, словно нечисть отобрала у него какую-то вундервафлю и теперь не хочет отдавать. Бегает по темным коридорам и чешет кулаки о любую рожицу, которая увернуться не успела. Прямо Тамерлан и Гитлер в одном флаконе - было бы что завоевывать, уже бы завоевал. Надо ему как-то намекнуть попрозрачнее, что быть блондинистым изувером - как минимум не прикольно…Хотя, стоит признать, мне есть, за что сказать ему "спасибо". Наконец-то школьная нечисть перестала меня доставать! Никаких кнопок на стуле, бумажек в спину (какое счастье, что жвачка в Академии запрещена!), подножек и "случайных" подстав. Не скажу, что так уж сильно вредили, но старались от души. Иногда с такими выжидательными лицами смотрели, как я к столу подхожу - только музыки Вагнера для полноты картины не хватало… Надеюсь, новое хобби у них появится до того, как Арарат успеет кого-нибудь серьезно
покалечить…Жаль, Фрида не видит, что у нас здесь происходит. Уверена: кому-кому, а ей баталии пришлись бы по вкусу… Когда же она, наконец, снова обернется человеком?
        Глава 13
        Для утвердительного ответа достаточно слова "да". Все прочие слова придуманы, чтобы сказать "нет".
        NNN
        - Это я виновата, - грустно, с толикой обреченности в голосе, прошептала Мерси. Рука безвольно опустилась, деревянный меч с глухим стуком коснулся досок моста. Ямамото, коего раскаяния противницы застигли буквально в полете, едва успел изменить траекторию и отвести удар своего оружия, нацеленного, между прочим, девушке прямо в лоб. Скрипнув зубами, он приземлился на три кости, не долетев до пункта назначения каких-то десять сантиметров. Медленно выпрямился, удерживая на лице выражение убийственного спокойствия, и только потом рявкнул:- Ты что творишь? - Ась? - удивленно хлопнула ресничками сирена. Охотника перекосило. Захотелось одновременно отшлепать девчонку боккэном по заднице, или заорать дурным голосом и убежать на ближайшие пару часов в окрестные леса. Пока жажда крови не утихнет. Но оба эти варианта попахивали деспотизмом, а Хикару в последнее время старательно пытался с ним завязать. Иначе эта свободолюбивая феникс еще чего доброго попытается спастись от него в лагере демонов, и фиг ее потом оттуда выкуришь. Потому, набрав в легкие побольше воздуха, он медленно, демонстративно-спокойно
объяснил:- Нельзя опускать меч во время боя, тенши. Я мог случайно тебя поранить.- Прости, Хикару-кун, - повинилась Мерси. Потом всплеснула руками, случайно угодив деревянным "лезвием" в президентскую коленную чашечку и добавила: - Я просто не могу видеть ее в таком состоянии!Бедный охотник, изо всех сил сдерживаясь, чтобы не разораться на сей раз от боли (сама того не желая, припечатала его рыжая от души), с удивлением уставился на пожухлые листья старого куста рябины, умудрившегося настолько огорчить Мерси. Печальной статуей она замерла перед осиротевшим растением и с тоской глядела на укрытые разноцветным ковром грубые, кое-где выбравшиеся из-под земли, корни. Задумчиво поскребя в затылке, Ямамото попытался улыбнуться:- Так ведь зима скоро, Мерси-тян. Ей так теплее.Откровенно говоря, в этот момент он чувствовал себя круглым идиотом и выражение лица девушки, поднявшей на него полный недоумения взгляд, это ощущение только усилило:- Теплее? - с выражением переспросила она.- Ну… - Ямамото судорожно попытался найти более подходящее слово и понял, что это бред какой-то - объяснять почти выпускнице,
почему деревья к зиме сбрасывают листву. Он, конечно, ради Мерси на многое готов, но почему-то, ему всегда казалось, что это будет нечто из ряда "отдать за нее жизнь" или "сразиться с демоном", а не "толкнуть речь о законах природы"… - Тенши, ну, это… правильно!- Что ж тут правильного-то?!Нет, кажется, она действительно не понимала. Потерев переносицу, Ямамото, сам себя представляя папой, выведшим на прогулку пятилетнюю дочь, устало пояснил:- Скоро ее накроет снег и до самой весны она окунется в долгий спокойный сон. А весной цикл жизни…На этом моменте из куста вылезла Фрида, села рядом с подругой и, склонив голову на бок, с интересом уставилась на дядю.- Так кого там накроет снег? - с усмешкой вскинула бровь Мерси. Хикару нахмурился, но крыть было нечем: подловили. Рыжая меж тем ласково провела пальчиками по пушистому лбу тигрицы и тяжко вздохнула:- О, Фрида, как же так случилось?!- Да запросто, - раздраженно отмахнулся президент. - В момент опасности она выбрала ту оболочку, которая могла ее защитить. Это - инстинкт.Мерси подняла на охотника скептический взгляд:- Хикару-кун, я безмерно благодарна
тебе за озвучивание прописных истин - это у тебя сегодня действительно хорошо получается, но, может, снимешь, наконец, маску учителя? А то ты начинаешь меня немножко пугать.Фрида согласно укнула, за что получила от дяди кулак под нос и обещание выпороть при возможности (в ответ Хвостатая укнула еще раз, но куда более ехидно). Ямамото понял, что эту битву ему выиграть не удастся, фыркнул сквозь зубы, встопорщив длинную челку над лбом, и улыбнулся:- Сдаюсь. Только ты, тенши, все равно не права: нельзя прекращать поединок только потому, что тебе так захотелось. Тем более что в нашей ситуации, у тебя и повода, как такового, не было. Ты не виновата в том, что Фрида так оволосатилась.Тигрица зарычала, но Ямамото и ухом не повел. А Мерси грустно кивнула. Как же, не виновата! Разве Таирон тронул бы охотницу, если бы она не была подругой Мерси? А сама Фрида разве пришла бы к демону, если бы… если бы… кстати, а зачем Фрида пришла к демону?- Я уже спрашивал, - предупредил вопрос рыжей Ямамото. - Молчит и огрызается.- А как ты догадался, что я хотела узнать?- Да у тебя лицо стало таким… хищным! - с улыбкой
подобрал эпитет охотник. - Как у меня, когда я допрос вел. Случайно в зеркало глянул - сам испугался. А, знаешь, тенши… - голос Ямамото вдруг стал совсем другим: глубоким, бархатным, чарующим, - ты могла бы помочь подруге.Мерси округлила глазки: отчего-то ей не нравился такой поворот событий. Эдаким сладострастным тоном Змий-искуситель когда-то всучивал Еве яблоко. Не то, чтобы рыжей не хотелось оказать Фриде услугу, но из уст Хикару это предложение звучало так подозрительно, что даже тигрица испуганно поежилась. А Охотник словно не замечал производимого эффекта. Ступив ближе, он склонился над девушкой (та чуть заметно прогнулась в пояснице, сохраняя дистанцию) и прошептал:- Поделись удачей с Хвостатой.- У-удачей? - пролепетала рыжая, заглянула в голубые, сверкающие как два чистейших лазурита, глаза, и… утонула в них.Как бы Мерси ни отрицала, как бы ни противилась, но Ямамото Хикару был очень красивым парнем: высоким, стройным, широкоплечим, с правильными чертами лица… а когда вот так стоял и улыбался - вообще не отразимым. Конечно, это были далеко не первые слова, которые приходили в голову сирене,
когда она думала о своем Президенте… Но она не могла не признать - деспоту, тирану и упрямцу капля порочности шла как никому другому. И он действительно умел пользоваться своим обаянием: не холодно-отстраненным, со спрятанным огнем внутри, каким Мерси испытала на себе обаяние Таирона, но властным и всепоглощающим, накрывающим всецело и лишающим воли. Когда-то рыжая сравнила Ямамото Хикару с рекой. Он пах рекой: чистой, свежей и неуловимо дерзкой. Как все это могло совмещаться с его характером - с этим желанием подчиняться правилам и избегать опасности, Мерси понять не могла. Но и поменять свое представление о Хикару не могла тоже. Он был водой, она видела его таким. Одновременно быстрая, непокорная, безмятежная и агрессивная стихия, способная успокоить саму себя, но которую невозможно усмирить извне. Навсегда послушная и преданная, но лишь собственным идеалам. И душой и телом - только самой себе.Таким в этот миг увидела Президента рыжая сирена. В его голубых глазах отразилась сама суть охотника - сила и верность, ярость и терпение, безграничная нежность и страх потери. Плененная буря, взрыв,
остановившийся во времени. Бесконечная страсть и танец над пропастью. С ним не страшно шагнуть и в бездну, потому что он проведет по нити, по самой призрачной тропке, по самой тонкой грани. Нужно только отдаться, принять его руку, закрыть глаза и признать его своим единственным ориентиром.Мерси почувствовала, как щеки заливает румянец:- Поделиться удачей? - прошептала она. - Хорошо, я попробую. очему бы и нет, в конце концов? Она верила ему. Просто не могла не верить. Все это время, все эти два года только ему и верила. И он, черт подери, никогда не делал того, что заставило бы ее об этом пожалеть!Мерси действительно попробовала. Опустилась на колени, уткнулась для полноты эффекта лбом в переносицу Фриды и так отчаянно попыталась воссоздать ту золотую нить, которая единственный раз уже возникала у нее перед глазами, что даже побурела от напряжения.Но у нее ничего не получилось. И когда получасом позже Ямамото помог девушке подняться (от напряжения у нее мир перед глазами ходуном ходил), даже Таирон, со своего пригорка наблюдавший за попытками, недовольно поморщился.- Не расстраивайся, Мерси-тян, -
улыбнулся Хикару. - Ты обязательно научишься.Фрида мотнула хвостом, как бы подтверждая слова дяди, и подсунула лоб под пальцы рыжей подруги. А та лишь грустно улыбнулась в ответ: наверное, научится. Но сколько времени это займет? И сколько еще ее друзей успеет пострадать до тех пор?- Я обращусь к Таирону, - наконец, решительно выдала она.- Зачем?! - Ямамото уставился на рыжую как племенной баран на новые ворота. Да что там! Решение было столь неожиданным, что даже демон на своем пригорке не сдержал задумчивое "хм…". Фрида вообще отреагировала злобным шипением, опустив короткие уши к голове и перенеся вес тела на задние лапы, словно собиралась прыгнуть на девушку и буквально лишить ее возможности идти к врагу. Мерси насупилась:- Демоны гораздо больше знают об оборотнях. Может, он подскажет, как обуздать Хвостатую?Тигрица взвыла, отчаянно мотая головой.- Прости, Фрида! - обиженно скрестила руки на груди сирена. - Я всего лишь пытаюсь найти того, кто тебе поможет. Вдруг Таирон знает какое-нибудь… ну, заклятие?Шесть пар глаз (включая золотые глаза новоявленного Гарри Поттера) сильно увеличились в
размерах.- Тенши, - кашлянул охотник, - не хочу тебя расстраивать, но ты не в сказке живешь. Нельзя взмахнуть волшебной палочкой и исправить проблему. Только воля и концентрация, а не… "трах-тибидох-тибидох!"Фрида упала на землю в беззвучном хохоте, и даже сам президент позволил себе легкую улыбку:- Таирон не поможет, - кратко закончил он свою мысль.- Значит, остается только ждать?- И не прекращать пытаться. Причем, как Фриде, так и тебе, тенши. Твое участие в этом вопросе сложно переоценить.- Боюсь, ты слишком высокого мнения обо мне, Хикару-кун, - вздохнула Мерси. - Я совсем не так талантлива, как тебе кажется.Ямамото улыбнулся и осторожно приподнял лицо девушки за подбородок, заставляя ее взглянуть ему в глаза:- Мне повезло, Мерси-тян, - тихо сказал он. И эти слова сквозили такой нежностью, такой всепоглощающей теплотой, что даже Фрида притихла на земле. - Я видел однажды свет Лазури. Многие охотники, поклявшиеся отдать за него жизнь, никогда не получают такого шанса, а мне он был дан, - Хикару улыбнулся, и девушка поняла, что сейчас он смотрит не на нее, а витает где-то там, за границей этого
времени, и перед его взглядом снова сияет мощь фениксов. - Эта сила - самое могущественное, самое чистое, самое светлое, что только можно себе вообразить. Один дэват стоит тысячи демонов, один Феникс способен уничтожить легион нечисти. Я не могу тебя переоценивать, Мерси-тян, просто потому, что я видел, на что способен источник этой силы. В тебе живет крошечное солнце, огненный Феникс, само олицетворение мощи света, победы жизни над смертью. Когда он пробудится, когда ты научишься его призывать и направлять - тебе не будет равных ни на земле, ни на небе."Он - фанатик!" - раздраженно подумал Таирон. К сожалению, эта же мысль пришла и к Мерси. Аккуратно отстранившись, она медленно кивнула и ехидно хмыкнула про себя:"Если дэваты столь могущественны, почему на земле правят демоны, а последняя битва Огненного мира с Фениксами Лазури закончилась капитуляцией последних?"Впрочем, задавать эти вопросы Ямамото имело столько же смысла, как и допрашиваться у священника, отчего Бог, всемилостивый и всепрощающий, допускает существование зла в мире. Он верил, и не было силы, способной сломить эту веру. Увы, Мерси
была куда более практична и возможность стать орудием света ее скорее пугала, чем вдохновляла на раскрытие своей внутренней, несомненно могущественной, но такой непонятной сущности.Она вернулась в общежитие Академии, продолжая прокручивать в памяти слова охотника. И чем больше об этом думала, тем больше вопросов появлялось.Если бы только Мерси могла понять, что именно в ней такого особенного. Почему, если сирена действительно представляет собой опасность для демонов, на чем упрямо настаивает Ямамото, они просто не уничтожили ее? Да это первое, что они должны были сделать! Сирена и Феникс - прямо идеальная мишень, когда одним выстрелом убиваешь двух неугодных зайцев. Поведение Таирона при таком раскладе казалось не просто нелогичным, а каким-то суицидально-маниакальным…Нет, что-то здесь было не так… Таирон знал больше, чем говорил. А Ямамото, кажется, намного меньше. Потому что его представление о дэватах сильно отличалось от того, что было у самой Мерси. Может, охотнику и "повезло" окунуться в свет Лазури, но Мерси-то выросла рядом с Фениксом, слушала его рассказы, и успела понять - дэваты такие же
как демоны, только силу черпают из другого источника. И сражаются они не за мир во всем мире, а за ресурсы и территорию. И избавляются от неугодных, вычеркивая их имена из своей истории, пожалуй, даже с большим рвением, чем население Огненного Мира пытается изничтожить русалок. Да, Сакура Оитомэ смогла надежно укрепить во внучке понимание того, что мир не делится на белое и черное. И Мерси просто не могла принять для себя беспрекословную веру Ямамото в собственное "светлое начало". Потому что она знала как никто другой - в самом ярком свете есть тьма. Равно как и в полном мраке можно отыскать свет. Она сама была подтверждением этому.
        Следующим утром первым уроком был Этикет. Причем Деловой этикет, к тому же - человеческий. Впрочем, изучать правила поведения демонов было бы куда скучнее - их всего три. Первое: "Всегда подчиняйся тому, кто выше по иерархической лестнице. Иначе смерть". Второе - "Прислушивайся к интуиции". И, наконец, последнее по списку, но не по важности: "Постарайся не подписывать контрактов с другой нечистью". Всё! Остальное подскажет сама кровь - и кого бояться, и чему верить, и сколько почестей оказывать дорогому гостю. Здесь, в Огненном мире, все было проще, чем на Земле, потому что демоны умели чувствовать и повиноваться чутью там, где люди взывали к разуму.Очевидно, те, кто утверждал учебные планы Академии, считал, что рано или поздно, каждый демон окажется на Земле. И вот тогда ему понадобятся знания делового этикета местного населения. Потому целых полгода старшеклассников заставляли штудировать толстенный талмуд, вмещавший, наверное, законы вежливости всех народов Земли, да еще и с подробным описанием их эволюции. Не удивительно, что демоны этот предмет, мягко говоря, недолюбливали.Но в тот день все
было по-другому.- А где столы? - первое, что сказала Мерси, войдя в кабинет.- Сегодня великий день, юная леди, - патетично ответил Арарат. - Сегодня нас будут учить танцевать…- Вау! - глубокомысленно ответила сирена. Блондин скривился и добил:- Вальс.- Почему именно вальс?- Потому что на человеческих балах люди танцуют именно его. Я, конечно, предпочитаю ламбаду, - и русал так смешно задергал бедрами, что Мерси не удержалась от хохота.- Как-то неожиданно урок этика превратился в уроки танцев, - сквозь смех выдала она.- Да ладно, - отмахнулся Арарат. - Один день можно помучиться.- Один день?!Вообще-то, рыжая умела танцевать. Очень неплохо, причем и вальс, и самбу, и даже чечетку, раз на то пошло. Но как можно научиться этому за один день? Пробежавшись глазами по скучающим лицам своих одноклассников, Мерси про себя хихикнула: сегодняшний урок обещал быть очень интересным.К приходу госпожи Химмако студенты выстроились у стены и тяжко вздыхали, ожидая начала мучений. Не то, чтобы Химмако-сан (какое-то время баньши преподавала этикет в одной из японских школ и с тех пор требовала называть себя именно так)
была слишком сурова, скорее… по-японски педантична. Потому появлялась на пороге кабинета вместе со звонком, заканчивала лекцию с ним же, а говорила так, словно ей в мозг внедрили чип умелого лит.правщика. Каждая фраза была построена грамматически корректно, с кучей таких, несомненно важных литературных приемов как аллегории, метафоры, эвфемизмы, цитаты… При этом, к сожалению, криворукий инженер при установке чипа уважаемой госпоже Химмако долбанул кувалдой по правой половине ее мозга, той самой, которая отвечает хотя бы за какую-то эмоцию. Потому у Мерси было стойкое ощущение, что лекции им читает робот - ровным как кардиограмма у покойника, строгим голосом.По своему обыкновению сухо поздоровавшись с классом, госпожа Химмако включила музыку. Венский вальс. Мерси хихикнула еще раз - такое с первой попытки не спляшешь. Да и со второй тоже.Плохо она знала демонов! Молча разделившись на пары (к Мерси подошел Арарат, поклонился и вежливо подал руку), они закружились по залу. На равном расстоянии друг от друга, с застывшими улыбками на лицах. Никаких падений, никакой неловкости - прирожденные танцоры.
Вздохнув, Мерси сконцентрировалась на себе. Арарат вел отлично, она расслабилась и уже начала получать удовольствие от урока, когда почувствовала легкий укол деревянной указкой в спину:- Выпрямитесь, Мерси-сан. Ваша осанка оставляет желать лучшего. евушка покраснела и так прогнулась в пояснице, что кости затрещали.- Не сломайся только, - сдерживая смех, попросил Арарат. Мерси скрипнула зубами и тут же получила второе замечание:- Слушайте музыку, Мерси-сан! Вы сбиваетесь с ритма! евушка покраснела еще сильнее и… таки споткнулась.- Я начинаю сомневаться, а русалка ли ты? - пошутил Арарат. Не вовремя так пошутил: мрачно хмыкнув в ответ, рыжая от души наступила ему на ногу.- Мерси-сан! - не преминула отметить госпожа Химмако."Она точно робот!" - мысленно взвыла девушка.- Пока ты не довела несчастного педагога до нервного срыва, а меня до инвалидной коляски, - с улыбкой шепнул Арарат, - позволь кое-что посоветовать.- Ну?!- Ты танцуешь как человек. Раз-два-три, раз-два-три… Под музыку, четко в ритм.- Тогда какого черта она ко мне цепляется?- Потому что так танцуют люди, красавица. Люди, а не русалки. Ты
должна почувствовать музыку, ощутить каждую ноту, принять ее в сердце и отпустить тело в полет. Не задумывайся о том, что делаешь, не считай шаги, не пытайся подстроиться под меня. Мы, демоны, не ведём друг друга в танце, так делают люди. Для них важно понимать партнера, для нас - только музыку. Мы танцуем с ней. Уловила разницу? естно говоря, Мерси не уловила. Но вспомнила, как в прошлом году точно такими же словами Таики учил ее играть на фортепиано:"Не пытайся читать ноты! - говорил он. - Чувствуй музыку сердцем".Тогда ей это удалось. Что, если попробовать и сейчас?- Закрой глаза, - шептал Арарат. - Прислушайся к себе. Услышь шум океана, как бьются волны, как поют чайки, как играет ветер в волосах. Ты - русалка, юная леди. Музыка у тебя в крови. Твой танец может вознести к облакам и обрушить в бездну. Прислушайся к себе и отдайся этому порыву.Что сказать… Мерси отдалась. И опомнилась, лишь когда музыка стихла. Опомнилась в центре зала, в гордом одиночестве. Арарат, согнувшись и обняв себя руками, давился смехом у стены. Одноклассники с немым восхищением поедали глазами точеную фигурку,
остановившуюся под большой люстрой в весьма оригинальной позе. И даже Химмако-сан не осмелилась сделать ей замечание. Потому что прервать такое выступление не поднялась бы рука даже у настоящего робота.Прикусив губу, девушка медленно выпрямилась, одернула платье и подошла к Арарату:- Готовься, сейчас я буду тебя бить. Возможно, даже ногами.- Прости, красавица, - с новой силой заржал хвостатый принц. - Я не ожидал, что ты воспримешь мои слова настолько буквально.- А как я должна была их воспринять?!В этот момент заиграла очередная танцевальная мелодия, спасшая русала от немедленной расправы. Подхватив девушку за талию, он закружил ее по прежней траектории и сделал вид, что не слышит ее пламенное обещание оттоптать ему не только туфли, но и хвост.- Зато теперь ты знаешь, какой эффект производит на зрителя танец сирены, - улыбнулся он, наконец. И добавил, тихо, но недостаточно, чтобы разъяренная партнерша не смогла расслышать. - А я знаю, что держать тебя нужно очень крепко. Потому что, поглощенная океаном, ты, Мерси, препятствий не замечаешь…В благодарность она наступила-таки ему на вторую ногу.А на
следующем уроке случился приятный "нежданчик": довольная Аннес за руку ввела в кабинет абсолютно здорового Казимира. Причем выглядел он так, словно был бы не прочь поболеть еще немного, потому блондинка с ласковым оскалом на симпатичной мордашке практически тащила парня на себе.- Рада, что ты поправился, - первая поздравила русала Мерси. Во-первых, она стояла ближе всех к двери, а во-вторых, была действительно рада его видеть.- Твоими молитвами, - сквозь зубы процедила Аннес.- Прекрати, сестренка, - блеснул глазами Арарат. - Прояви вежливость!- С чего бы? - огрызнулась сирена. - Кто она мне такая? Почему я должна притворяться, что ее показная забота хоть как-то меня трогает?- Потому что я так сказал, - спокойно, но от этого не менее жутко ответил русал, и Аннес тут же прикрыла ротик. Впрочем, испуга хватило только до конца занятий. После уроков она подловила рыжую на полпути в общежитие, прижала к стене и злобно зашептала:- Я все о тебе знаю, Мерседес Томаши! И о тебе, и о твоем деде! Учти это. Ты кого угодно можешь обмануть, но я всегда буду следить за тобой. Всегда, слышишь?! Ты - мой враг.- Хорошо,
- сухо процедила сирена, глядя в сверкающие яростью голубые глаза. - Я запомню твои слова.По правде сказать, запомнить их проблемой не было. Гораздо сложнее оказалось их забыть. Рычание блондинки особо Мерси не впечатлило - не в первый раз ей приходилось выслушивать подобные реплики. Но вот упоминание деда… Хорошо хоть о бабке не заикнулась, а то у рыжей прямо там, в коридоре, истерика бы случилась. Так хотя бы есть надежда, что любознательная Аннес не раскопала информацию о Фениксе. Чем же ей Кей Томаши не угодил?Внезапный "бульк" в бассейне отвлек от тяжелых мыслей.- Эй? - осторожно заглянув внутрь, Мерси отшатнулась, когда с громким всплеском и, окатив девушку водой с ног до головы, в комнату торпедой вылетел Арарат. Извернувшись и еще в полете отрастив ноги, он с размаху приземлился задом на каменный бортик бассейна и недовольно поморщился:- Давно пора установить здесь деревянный топчан. Неужели удобно падать на камни?- А ты не пробовал хотя бы раз войти через дверь?! - буркнула в ответ девушка, убирая с лица мокрые волосы и демонстративно их выжимая.- Через озеро быстрее, - флегматично ответил
Арарат, подымаясь во весь рост.Мерси скользнула глазами по высокому мужскому телу, единственной одеждой которому служили плавки "в облипочку", и сильно покраснела. Да уж, русалы действительно могли похвастаться почти божественной красотой. Во всяком случае, Аполлон из Арарата получился бы отменный. До Зевса малость не дотягивал (гладкий подбородок подкачал - там борода нужна по пояс), но Бог солнца - в самый раз. Рельефные мышцы, широкие плечи и грудь, кубики на животе - он выглядел старше Ямамото (впрочем, Мерси подозревала, что он действительно был старше и ее, и Хикару, как и большинство ее одноклассников) и куда массивнее Таики Хирано. Того Таики, который однажды заставил ее задохнуться от восхищения, глядя на него, голого, стоявшего по колено в ледяной воде японского озера. Таирон же был Арарату под стать - с тем же властным выражением в глазах, с такой же длинной шевелюрой и развитой мускулатурой взрослого мужчины.- Пожалуйста, - быстро отвернувшись, пробормотала Мерси, - прикройся чем-нибудь.- Все еще стесняешься? - улыбнулся русал, послушно стягивая с постели одеяло и обматывая его вокруг
пояса.- Пока ты с хвостом - нет, - буркнула рыжая.- Можешь оборачиваться. Я задрапировался как римский сенатор.Мерси осторожно выглянула из-за плеча, оценила старания русала и подавила усмешку: сенатора из него не получилось, а вот обожравшаяся гусеница - еще как.- Да, - решительно кивнула девушка. - Так мне больше нравится.- У тебя странные вкусы, красавица. Тебе об этом говорили?- Ты говорил, - улыбнулась Мерси. - И не раз.Она вдруг поняла, что совершенно не обращает внимания на клички, которые щедро вешает на нее Арарат: "юная леди", "малышка", "красавица"… Ямамото она в свое время за "тенши" чуть головы не лишила, а здесь… ну, просто образец рассудительности и здорового пофигизма.- Послушай, Мерси, - продолжил Арарат враз посерьезневшим тоном, - я сегодня пришел не просто так. Нужно поговорить. Смех смехом, но в Академии твориться что-то неладное. Да и не только в Академии… Что бы я ни говорил Аннес, мы оба знаем - началось это с твоим появлением. Мне нужно понять, почему это так. Иначе я просто не смогу защитить свой клан.- Ты думаешь, на русалок будут продолжать нападать?- На нас всегда
нападали, красавица, - покачал головой русал. - Но всегда скрытно, из-за угла, когда не видел никто. Мы ведь можем огрызнуться в ответ, а это… чревато. Только сейчас все иначе. Казимира атаковали "в лоб". Демонстративно, как и других наших одноклассников. Словно в назидание… и я не могу это проигнорировать. Недавно я был у матери. Она сказала, что ты - уникальна, только не призналась в чем. Я пришел это выяснить.Мерси задумчиво накрутила на палец рыжий локон:- Мадам Шагал больше ничего не сказала?- Как ты успела заметить, у Властительницы весьма неприятный характер, - скривился Арарат. - Добиться от нее нужной информации все равно, что просить вулкан подождать с извержением.- Послушай, - усмехнулась Мерси, - я никак не могу понять. Как моему деду удалось отправить меня на обучение к морской царице? У нее что - хобби такое, с юными сирена нянчиться?- Вот уж точно - нет, - хохотнул принц. - Только ты могла предположить что-то подобное. Порой я забываю, что ты всю жизнь провела на земле и очень многого не знаешь о своем народе… Кей Томаши является главой клана "Полуночных звезд". По иерархии он стоит
выше клана "Хвост меченых", который возглавляет моя мать. Понимаешь, Мерси, русалки не имеют единого правителя или государства. Наше племя представляет собой множество разрозненных кланов, которых объединяет общая угроза в лице остальной нечисти и "дыхание океана" - сила, которой мы пользуемся. Каждый клан владеет своей территорией и, чем она больше, чем больше сирен входят в "семью", - тем могущественнее клан. С веками иерархия изменялась - какие-то кланы исчезали, растворялись друг в друге, объединялись… Твой дед, например, должен был жениться на моей матери…- Не может быть! - ахнула Мерси.- Сам в шоке, - в тон ей поддакнул Арарат. - Видимо, твой дед тоже не был в восторге от такой партии, раз пошел против воли клана и женился на твоей бабке. Но до сих пор моя мать не смеет противиться воле Кея Томаши. Он ведь так и остался главой "Получночных звезд", хотя и не появлялся в Огненном Мире боги знают сколько времени. А этот клан все еще могущественнее нашего…- Понятно, - задумчиво кивнула Мерси. Интересная ситуация складывается… Дед должен был жениться на мадам Шагал. Она вряд ли обрадовалась тому, что
он выбрал Сакуру, все же от этого брака "Меченые…" выигрывали больше "Полуночных звезд", но… все же склоняет перед ним голову. Любопытно, Арарат тоже должен подчиняться приказам Мерседес?Эта мысль показалась девушке почти кощунственной. Она даже головой мотнула, чтобы поскорее выбросить ее из головы. Да как она вообще может рассматривать такой вариант?! Варварство какое-то…- Я рад, что смог помочь, - русал, конечно, удивился странному поведению подруги и тому, как быстро сменяется окрас ее щек: от бледно-розовых до пунцово-красных, но решил не заострять на этом внимание. - Теперь и ты помоги мне, Мерси. Пожалуйста, скажи, чем ты такая особенна, что морская царица велела глаз с тебя не спускать, а Наследник Первой Династии грозился за это истребить нас ко всем проклятым богам?Девушка вздохнула и на мгновение спрятала лицо в ладонях. Из бордовых ее щеки приобрели какой-то странный синеватый оттенок. Потом она закусила губу, с тоской посмотрела на Арарата и прошептала:- Прости, пожалуйста. Я обещаю, что сделаю все, чтобы помочь русалкам и обезопасить твой клан, но я прошу тебя, умоляю, не задавай этот
вопрос. Я не хочу тебе лгать, но мне придется, если ты будешь настаивать.- С чего такая секретность, Мерседес? - нахмурился Арарат. - Мне известны как минимум трое, кому ты доверилась. Неужели Охотники достойны этого больше, чем я, тот, кто одной крови с тобой?!Мерси аж отпрянула от такого поворота событий:- Что ты вообще знаешь о Ямамото?!- Ты бегаешь в их особняк четыре раза в неделю, - русал мрачно уставился на Мерси из-под нахмуренных бровей. - О боги! Неужели ты действительно считала себя гением маскировки, чтобы надеяться, что твои визиты останутся незамеченными?Вообще-то, да. Мерси надеялась. Она чувствовала себя ниндзя каждый раз, когда на цыпочках, осторожно выбиралась из Общежития через окно или бассейн. Шла через лес, постоянно оглядываясь и проверяя, нет ли за ней хвоста. Пыталась не наделать шума и - да, она верила, что ей все это время удавалось остаться необнаруженной!- Не хотел тебя расстраивать, Мерседес, - вздохнул Русал, - но и ты должна меня понять. Речь сейчас идет не о праздном любопытстве. Речь о моем клане. Я должен о нем заботиться. Это моя прямая и… черт подери, священная
обязанность! Но я обещаю, что смогу позаботиться и о тебе тоже. Юная леди, - Арарат улыбнулся и, шагнув ближе, аккуратно взял девушку за руку, - я могу защитить тебя.Мерси опустила глаза. Она хотела ему рассказать. Так хотела, что начинали дрожать губы. Ей безумно надоело таскать в себе эту дурацкую тайну. Она сама еще не успела к ней привыкнуть, не успела понять мир, который внезапно свалился ей на голову, не успела навести порядок в своей, столь резко изменившейся жизни. Ей до боли хотелось увидеть понимание и поддержку в его глазах. Ведь русалки действительно страдали по ее вине, и ей было невыносимо грустно это понимать. Как же она мечтала в тот момент, чтобы он узнал это и простил ее. Чтобы он просто понял: меньше всего на свете она хочет причинить им вред…Только Таирон тоже обещал ее защищать. А что в результате? Шантаж, запугивание… Фрида в образе Хвостатой. Как можно довериться кому-то после такого?- Пожалуйста, Арарат, - девушка подняла на сирена печальные глаза, - пожалуйста, спой со мной. Музыка всегда меня успокаивала, и это то, что мне сейчас очень нужно. Давай споем?Он не заметил
подвоха. Да и сама Мерси вовсе не была уверена, что план удастся. Только рискнуть все же стоило, потому что другого выхода она не видела.Кое-как умостившись в гамаке (ступни Арарата так и остались на полу, в то время как ноги девушки бултыхались в воздухе в тщетных попытках удержать равновесие), они замерли на мгновение, глядя друг на друга так, словно увидели впервые."Невероятные глаза… - подумал русал. - Такие глубокие и такие печальные. Что же нужно пережить, чтобы получить такие глаза?""Какие у него забавные татуировки на лице… - пронеслось в голове у Мерси. - И если это - признак "Меченых…", то почему они есть только у него одного?"А затем она легонько провела пальцами по тыльной стороне ладони Арарата, чем вызвала армаду мурашек у него по спине, и, сначала тихо, а затем все громче и чувственнее запела:
        "От края до краяНебо в огне сгораетИ в нем исчезаютВсе надежды и мечты.Но ты засыпаешь,И ангел к тебе слетает.Смахнет твои слезы,И во сне смеёшься ты.
        Засыпай, на руках у меня засыпай.Засыпай под пенье дождя.Далеко, там, где неба кончается край,Ты найдешь потерянный рай.
        Во сне хитрый демонМожет пройти сквозь стены.Дыхание спящихОн умеет похищать. ояться не надо,Душа моя будет рядом.Твои сновиденияДо рассвета охранять.
        Засыпай, на руках у меня засыпай.Засыпай под пенье дождя.Далеко, там, где неба кончается край,Ты найдешь потерянный рай.
        Подставлю ладони,Их болью своей наполни.Наполни печалью,Страхом гулкой пустоты.И ты не узнаешь,Как небо в огне сгорает,И жизнь разбиваетВсе надежды и мечты.
        Засыпай, на руках у меня засыпай.Засыпай под пенье дождя.Далеко, там, где неба кончается край,Ты найдешь потерянный рай…"
        На втором куплете Арарат опустил голову девушке на колени и забросил ноги в гамак. Она продолжала петь, аккуратно перебирая прохладные длинные пряди. А когда закончила, русал спал так крепко, что не почувствовал, как его уложили на подушки, накрыли одеялом, и как Мерси на цыпочках отступила к окну.
        Глава 14
        Если тебе дают деньги - возьми их, положи в карман и застегни его, а уже потом можешь нести всякую чушь типа "ой да не надо", "да что вы" и т.п.
        NNN
        Арарат уснул, когда луна стояла высоко в небе. Не жалея сил, она окрашивала серебром свои владения, щедро посылая теплый поток в маленькое окошко над комодом. В который раз помянув по матушке криворукого дизайнера, Мерси встала на носочки и, одним глазком следя за сладко посапывающим Араратом, позвала:- Таирон, нам нужно поговорить.Ничего не произошло. Девушка закусила губу от досады: идиотка! С чего она взяла, что стала вдруг великой магичкой? Ей и русала-то усыпить, скорее всего, удалось не благодаря каким-то специфическим умениям (гениальный оратор, блин… "удачливая сказочница" - и то правдоподобнее звучит!), а просто песня хорошая попалась. И сирен уставший… А она, дуреха, такое понавыдумывать успела… Это все Ямамото виноват, с его проповедями: "ты - Феникс, ты - Творец удачи!.. Только захоти - и мир будет у твоих ног!.." Какой мир? Какая удача?! И почему она до сих пор стоит у этого проклятого окна, вместо того, чтобы обратиться за помощью к Тамагочи или попробовать передать весточку Таирону через кого-нибудь из демонов?! опрос был риторическим, и Мерси, положа руку на сердце, не хотела бы
услышать на него ответ - она знала, что он ей не понравится. Она даже успела порадоваться, что никто не слышал ее позора, этой просьбы, высказанной в закрытый комод. Не удивительно, что когда раздался очень тихий стук в дверь, она вздрогнула и уставилась на нее глазами первого миссионера, явившегося к аборигенам, обнаружившего, что они - голодные каннибалы и сообразившего, что Господь в своем бесконечном милосердии, послал им не слово Свое, а конкретно его, упитанного христианина.- Кто там? - шепотом полюбопытствовала девушка, когда звук повторился. В ответ загадочно промолчали."Ну, плохой человек стучать не будет!" - изрекла рыжая, на всякий случай нащупала деревянный меч, с которым она тренировалась в те дни, когда не было плановых занятий с Ямамото (по факту меч нетронутой палкой стоял в углу комнаты, но охотнику об этом знать было необязательно) и тихонько потянула на себя дверь. В коридоре, согнувшись в традиционном поклоне, застыл знакомый дворецкий.- Доброй ночи, - тихо поздоровалась рыжая.- Госпожа Томаши, - ответил тот, - хозяин ожидает.Где-то Мерси уже слышала эту фразу… Слуга будто не был
запрограммирован начинать разговор другим образом. Впрочем, задумываться об этом прямо сейчас показалось девушке не целесообразно, потому она вежливо улыбнулась и кивнула:- Тогда поспешим.Бесшумно прикрыв за собой дверь, следом за дворецким рыжая вышла из здания школьного общежития и села в большой черный автомобиль, припаркованный у входа. Душу охватила тоскливая ностальгия, когда дворецкий с поклоном открыл для нее дверь заднего пассажирского сидения. Перед глазами встало лицо Сёя - такого же вездесущего и предубедительного, только без этой дурацкой "фирменной" улыбки. Да, Сёя тоже был слугой, но он же был и другом. Он не заставлял себя притворяться и Мерси никогда не ощущала фальши в его мимике, словах или действиях. Наверное, потому было так больно узнать правду, что он столь искусно скрывал…- Прошу вас, - дворецкий протянул руку и помог девушке выбраться из авто. Погруженная в свои невеселые размышления, она не заметила, как они пересекли лес, мост и въехали во двор мрачной цитадели Таирона.Быть может, это было потому, что девушка уже второй раз попадала сюда среди ночи, или замок и правда
выглядел настолько зловеще, но Мерси он казался обителью какого-то Темного Властелина, к которому вот-вот должна заявиться команда светлых персонажей с красивыми лозунгами и радужным оружием наперевес. А порой случались моменты, когда девушка хотела самолично возглавить эту "группку воинственных пацифистов" и заставить Наследника заплатить за все страдания, которые довелось по его воле испытать добрым, ни в чем не повинным созданиям. Потом она вспоминала, что в Огненном мире нет созданий, коих можно было бы так охарактеризовать, да и паладинов со светлыми магами днем с огнем не сыщешь, и кровожадность девушки отступала перед здравым смыслом. Так было и сегодня:"Я пришла только поговорить!" - сжимая кулаки, мысленно процедила она.- У тебя такой вид, словно ты хочешь захватить мой замок, - задумчиво пробормотал Таирон, выныривая из неприметной боковой дверцы, и своим неожиданным появлением заставляя девушку подпрыгнуть.- Ты напугал меня! - обвиняющим тоном сообщила она и для пущего эффекта ткнула в демона пальцем. Тот скривился:- Довольно странно, что ты не ожидала видеть меня здесь. евушка обиженно
нахмурилась:- "Здесь" - понятие растяжимое. Я думала, ты будешь в зале.- Вот и веди себя прилично после этого, - ухмыльнулся Таирон. - Хотел сделать леди приятное, встретить, так сказать, у самого порога, и только по шее получил. Ладно уж, вспыльчивая ты наша, идем в зал."Черт, а ведь он прав, - нехотя сообразила Мерси. - Я действительно в последнее время постоянно на нем срываюсь. Конечно, этот гад сам виноват, но… если я хочу заключить мир - надо бы держать себя в руках…"И она подарила демону самую дружелюбную из всех своих улыбок. Он чуть изогнул бровь:"Умная девочка… правильные выводы сделала… и улыбается-то как старательно - зубы мудрости видно. Любопытно, такое благомыслие - результат того, что подружки нет рядом?.."В какой-то момент Таирон словил себя на мысли, что уж слишком подробно вспоминает лицо Фриды, и чуть слышно хмыкнул. Да… такую валькирию захочешь - не забудешь. Пришла, слуг перепугала, замок как после бомбежки оставила… Еще и компенсацию выплачивать отказывается. Однако, до чего же хороша, паршивка…К тому времени, как они добрались-таки в вожделенную залу, у демона было такое
мечтательно-одухотворенное выражение лица, что Мерси косилась на него с явной опаской. С таким видом Наследник мог как пригласить ее на свидание (действительно, мог, и даже приглашал уже однажды), так и устроить геноцид… Кстати, о последнем.- Таирон, - кашлянув, девушка по-японски сложила ладони перед собой, - я пришла просить тебя о маленькой… м-м… услуге…- А смущаешься так, будто моими руками хочешь завоевать мир.- Не говори глупостей! - покраснела Мерси. - Мне не нужен мир!- А зря, - пожал плечами демон.С минуту девушка молчала, мрачным взглядом буравя задумчивое лицо Таирона. Потом выдала:- Не трогай больше сирен.- Да как скажешь, - фыркнул демон. - Пусть только не нарываются.- Ты так говоришь, словно они виноваты в том, что ты их калечишь!- А ты говоришь так, словно я чудовище какое-то, - скривился Таирон. - А ведь, между прочим, это совсем не так. К примеру: сейчас в твоей спальне спит Арарат. Знаешь, как мне хочется наделать суши из его хвоста? Но я ведь себя сдерживаю!- Да ты смеешься надо мной!- Да ты сама над собой смеешься, Мерси-тян, - не выдержал демон. - Какой мне смысл атаковать
школьников? Хотел бы я уничтожить сирен - уж поверь, начал бы не с детей. И потом, я - Наследник Первой Династии Огненного мира. Я не рву плавники, Мерседес. Я убиваю. Понимаешь? Если мне кто-то неугоден - я его убиваю!Девушка смотрела на демона, в его горящие золотом глаза, на губы, кривящиеся в мрачной ухмылке, на золотистую змейку, обвивающую запястье и буравящую рыжую своим застывшим взглядом, и верила ему. Просто не могла не верить! Таирон сейчас был так не похож на мстительного студента, что представить его, поджидающего Казимира в темном коридоре, было попросту невозможно. Нет, он был тем, кто не приемлет игр, не прощает обид и не терпит неповиновения. Этот демон действительно был смертью во плоти. По крайней мере, для тех, кто имел несчастье оказаться в его власти.- Пойми, Мерседес, - вздохнул Наследник, - дело вовсе не в тебе. Дело в них. Если они не будут сдерживать свой характер, им будет очень сложно жить в мире, где правят демоны. А ты и сама знаешь, что у русалов есть множество достоинств, но терпение и самообладание не входит в их число. У нас с этими хвостатыми давняя вражда, только
демонам она нужна как корове седло. Хотели бы мы их уничтожить - уже давно стерли бы с лица земли! Так ведь не хотим! И если бы эта горстка чешуйчатых идиотов…- Эй!- Я сейчас их имею в виду, не тебя, - скривился Таирон. - Если бы они держали себя в руках - никто бы их не трогал. Понимаешь? У них своя территория, свои законы и своя экономика. Мы с ними пересекаемся только на земле и в некоторых точках торгового союза. Поверь, дэваты как соперники представляют для нас гораздо большую угрозу, чем сирены. И нам вовсе не хочется иметь в родном мире "пятую колонну" или воевать параллельно еще на один фронт. Сдерживай сирены свой нрав - и никто бы на них внимания не обращал. Так ведь не сдерживают! Есть договор, в котором алым по черному написано: "Не применять силу против другого вида нечисти". Но какая-то тварь (нет, Мерси, я все еще о них, а не о тебе!) обязательно применит! Демоны огрызнутся, русалы объединят свои кланы и ринутся в священную войну. Их побьют, они уйдут обратно в океан, залечат раны и десять лет от них не будет никаких проблем. А потом - снова "здорово". Нет-нет, да и рискнут. Как будто
проверяют: а не выросла ли за это десятилетие их внутренняя мощь? Словно у них в океане перенаселение, и они за наш счет с ним борются…- Погоди минутку! - ошарашено воскликнула Мерси. Впервые она слышала от Таирона больше трех предложений за раз. - Так это не по твоему приказу русалок калечат?Вместо ответа демон устало опустился в кресло и прикрыл ладонью лицо. Так сказать, изобразил крайнюю степень разочарования. Да так талантливо, что девушка в который раз вспыхнула (Наследник мысленно себе поаплодировал).- Тогда у меня другой вопрос, - не унималась сирена. - Почему сейчас на русалок нападают чаще, чем обычно?- Потому что с некоторых пор они возомнили себя местными властелинами. А кому это понравится? Но ты не переживай. Такой всплеск веры в себя для них - нормальное явление. Правда, пока не вернешь обратно на землю грешную - не успокоятся. Вот нечисть и возвращает…- А можно это как-нибудь… помягче делать? Понимаешь, - девушка сглотнула и перевела взгляд на стену - явный признак крайнего смущения, - ко мне сегодня Арарат пришел. Он считает, что русалок калечат из-за меня. А я не хочу, чтобы он так
думал.- Почему? - искренне удивился демон. - Какая разница, что он думает, если это - неправда?- Да потому, что он хочет выяснить, кто я такая! Раз вы в мою честь устраиваете "разборки" - ему стало любопытно, с чего вдруг такое внимание к какой-то там сирене…- И ты не хочешь рассказывать ему правду? - догадливо уточнил демон. - Разумно… Я надеялся, что ты постараешься это скрыть. Кстати, а как ты собираешься ему объяснить, что он так неожиданно задремал у тебя на коленях? Однажды он ведь проснется и начнет задавать вопросы…Мерси хмыкнула про себя:"Задремал"… "заснул богатырским сном" - было бы более верно сказано…Но Таирон говорил верно. Вряд ли русал поверит в красивую песенку…- А сирены могут использовать свою силу друг против друга? - осторожно поинтересовалась она.- Ну, тебе, очевидно, это удалось, - Таирон чуть сузил глаза, глядя на смущенную девушку и подумал, что она и сама не знает своих способностей. Но хуже было то, что и он их тоже не знал… - Ладно, Мерси-тян. Я помогу тебе в этот раз. Скажу, что сам наслала на Арарата чары. И, так и быть, пойду еще на одну уступку - прикажу демонам быть
поласковее с хвостатыми. Только и от тебя кое-что попрошу взамен.- Нет! - тут же выдохнула рыжая. Сделки с демонами ее не только не прельщали - они ее пугали. Это был первый шаг на пути к "контракту", а она слишком хорошо знала, что это такое - когда даже смерть не снимает с тебя обязательств.- Мерси… - демон поднял на девушку осуждающий взгляд. - Я не монстр какой-нибудь. Я не буду просить тебя продать мне душу. Просто одна маленькая услуга - и твоя жизнь станет куда проще. Хотя бы выслушай.- Ладно, - тяжко вздохнула рыжая. - Чего ты хочешь?- Самую малость. Каждый год в Академии проходит Зимний Бал. На этот раз сомнительное удовольствие его организации поручили моей семье. Тебе, наверное, уже сказали, что в вашей школе учится моя младшая сестра, ее такая перспектива очень обрадовала. А я не мог ей отказать… Платья, прически, пляски - девушки обожают вечеринки, и пусть эта будет ее новогодним подарком. Однако я знаю свою сестренку - она послужит прекрасным украшением бала и, возможно, развлечет гостей своими выходками, но на роль хозяйки празднества она не подходит. Я хочу попросить тебя оказать мне
эту честь.- Стать хозяйкой бала? - не веря своим ушам, переспросила Мерси.- Именно, - без тени улыбки кивнул Таирон.- Но я никогда прежде этого не делала!- Шутишь? Да ты будто родилась для этой роли! И уж, кто-кто, но Кей Томаши наверняка воспитал тебя настоящей леди.Мерси непроизвольно улыбнулась - ну, да, воспитал. Раньше она никак не могла понять, зачем он пытается вложить в ее голову эти странные знания - как вести себя на приемах, как организовать ужин на сорок человек, как сварить мыло в домашних условиях… Теперь, конечно, дедовы старания стали понятны (почти все, рецепт мыла ей так ни разу и не пригодился).- Давай повторим: я стану Хозяйкой Зимнего бала, а ты убедишь Арарата, что я не причастна к его внезапному усыплению, плюс русалок больше трогать не будут?- Верно.- Тогда есть последний нюанс, - криво ухмыльнулась девушка. - Мне нечего надеть.- О, женщины! - показушно воздел руки к потолку демон. - Я выпрошу для тебя право покинуть Академию. Возьми у деда средства и отправляйся по магазинам. Полагаю, Юмико не будет против составить тебе компанию.- Юмико? - удивленно округлила глаза девушка.-
Да, волчица вернулась в школу, - с видимым безразличием кивнул Таирон. И спросил, очень по-деловому: - Так ты согласна?Мгновение девушка молчала. Затем очень медленно кивнула. Конечно, это могла быть ловушка. Тот самый сыр, который соблазняет мышку в клетке. Та самая шкурка, вычинка которой не стоит потраченных усилий… Но возможность решить столько проблем одним махом казалась такой привлекательной, такой обманчиво-доступной, что Мерси не удержалась:- Да. Я буду хозяйкой на Зимнем балу, Таирон. Я согласна.- Ну, вот и ладушки, - маслянисто ухмыльнулся демон, и эта улыбка девушка категорически не понравилась. Только отказываться было уже поздно. - Доброй ночи, Мерси-тян. Тебя проводят до общежития.И он исчез, оставив гостью в гордом одиночестве в большой, укутанной в полумрак зале. Правда, ненадолго - услужливый дворецкий открыл тяжелую дверь и с поклоном проводил рыжую к автомобилю.А когда она вернулась в свою комнату, Арарата там уже не было.Мерси знала, что все сложится именно так. По-другому и быть не могло - даже с ее "прикормленным" везением нельзя дружить с двумя противоборствующими сторонами
одновременно. Что конкретно сказал Таирон Арарату, она не слышала, но уже одно то, что он вмешался в "допрос" (а именно так выглядела ситуация с точки зрения сирена), побуждало блондина держаться от Мерси подальше. Еще раз попросить ее довериться - означало зайти на территорию златоглазого демона, который очень четко дал понять, что этого не желает. И Арарат отступил. У него просто не осталось выбора.Но это не то, чего хотела девушка. Ей действительно нравился татуированный русал. Красивый мужчина с замечательным чувством юмора и совершенно нормальным, понятным для нее поведением - она хотела, чтобы он был ее другом. Бесхитростный, прямолинейный и честный: в Огненном мире такие личности - редкое сокровище. И вот теперь девушка вынуждена была от него отказаться.Такова была истинная цена сделки с Таироном. Его покровительство и поддержка в обмен на то, что неугодные ему будут держаться от нее подальше. Златоглазый все же замкнул нити на себе, и теперь сирена опять была в его руках…- Ну, уж нет! - девушка злобно сузила глаза, глядя как русалки дружной толпой обходят ее по широкой дуге. Как черную кошку,
ей Богу… - Я согласилась только на хозяйку бала. А чувство такое, словно он на мне свое клеймо поставил. Ладно, пока потерпим…"Пока" в понимании девушки должно было затянуться максимум на неделю. Пройдет бал, и она не сумеет найти способ поговорить с Араратом. Надо только тщательно продумать этот разговор, чтобы с одной стороны, объяснить как сильно она ценит его дружбу, а с другой - как много для нее значит его умение не задавать лишних вопросов.Девушка тяжело вздохнула: как-то уж больно часто в последнее время она со всеми "разговаривает". Вон у одного Таирона уже два раза побывала… По всему выходило, что плохой из нее собеседник - вечно попадает впросак.- Мерси-тян, - послышалось из-за спины. Рыжая обернулась: Юмико с подносом в руках улыбалась ей смущенной и немного нервной улыбкой. Мерси кивнула на свободный стул:- Привет, Юмико-тян. Присаживайся, пожалуйста.Она думала, волчица отыщет ее с самого утра, но повстречались они только во время большой перемены в школьной столовой. Мерси не могла сказать, что не была рада этой встрече. Просто довольно сложно дружить с человеком, поведение которого
целиком и полностью зависит от капризов другого. Сама по себе Юмико была замечательной: всегда старалась помочь, поддержать и искренне переживала, что не может сделать для подруги большего. Но за спиной у волчицы стоял Таирон. А это автоматически придавало волчице статус "шпиона" и не позволяло Мерси расслабиться в ее присутствии. Приходилось контролировать каждое слово, каждый взгляд и теряться в догадках, появится ли подруга, когда она будет нужна больше всего, или исчезнет, раствориться в мирах, словно и не было ее никогда…- Прости меня, Мерси-тян, - поникла головой Юмико. - Меня отправили на землю… по делам семьи.- Не переживай, - с улыбкой отмахнулась девушка. - Семья превыше всего. Я понимаю.- Правда? - так искренне изумилась волчица, что рыжая прыснула:- Честное слово. У меня есть дед - я знаю, что такое неожиданные и неоспоримые приказы.Юмико засмеялась. На сей раз куда более весело и открыто. Мерси про себя вздохнула: нет, она просто не может обвинять волчицу. Она - нечисть подневольная. Как и сама рыжая, когда речь заходит о русалках и Таироне…- Мерси-тян, - волчица лукаво прищурилась, - ты
хочешь сегодня заняться шопингом?- Еще как! - по правде сказать, Мерси не хотела. Но платье все равно нужно было купить, а деньги на карточку дед уже перечислил. Грех было этим не воспользоваться.- Тогда после занятий у школьных ворот?- Договорились, - весело улыбнулась девушка и с аппетитом вгрызлась в чью-то ляжку. Как-то в последнее время, на фоне постоянной борьбы за "выживание" в школьных джунглях и игры в салочки на "покорение" с Таироном, Араратом и другими нехорошими личностями, ей стало все равно, какое у этого мяса происхождение. Да чего там! Еще неделю назад Мерси была такой злой на весь этот проклятый мир, что с готовностью слопала бы и зажаренного одноклассника…Вечером, одевшись потеплее (осень в Огненном мире было чертовски холодной), Мерси отправилась к выходу из Академии. Там ее уже ждала Юмико с двумя туго перевязанными свитками. Мерси такие видела только в исторических фильмах - желтая бумага, красные чернила и буквы, написанные явно пером - тонкие, с сильным наклоном вправо. С каменным лицом волчица отдала свитки Привратнику, тот долго их изучал, кривился, чуть ли не принюхивался,
потом все же вернул ученице и открыл перед девушками ворота.- Неужели он правда думает, что студенты по ночам сидят в своих комнатушках? - фыркнула Мерси, забираясь в темно-зеленый Кадиллак семьи Юмико.- Вообще-то, да…- Но это же смешно! Я знаю минимум три способа, как можно выйти из здания среди ночи: Таирон телепортируется, русалки ныряют в бассейны, вампиры вылетают через окна…- Ой, Мерси-тян, - сокрушенно покачала головой оборотница, - ты считаешь, это так просто - обойти Привратника? Свободно перемещаться за пределы Академии могут только те, кто либо живет не в общежитии, но таких очень мало, либо уровень силы которых выше, чем уровень наложенных чар, - а таких еще меньше. Вся младшая и средняя школа не смеет и надеяться на то, чтобы без разрешения покинуть эти стены. Да и большинство старшеклассников по полгода никуда отсюда не выходят.- Почему же тогда мне это так просто удается?- Да ты вообще уникум, Мерси-тян, - засмеялась волчица. - Кто знает, какой уровень силы у той, кто сумел совместить в себе дар Лазури и Огня. Но вот я, например, без разрешения выйти из школы не могу.- Хм… - только и
ответила рыжая. Какое-то время они ехали молча, разглядывая в окно приближающийся город. Он был очень ярким, светлым, с множеством огней, красивой иллюминацией и тысячами мерцающих неоновым светом рекламным бигбордов. Другими словами - это был совершенно стандартный Лондон.Подруги выбрались из Кадиллака перед огромным торговым центром. Перебросившись парой слов с водителем, Юмико радостно потерла ручки, перехватила сумочку поудобнее и уверенно повела Мерси внутрь.- Вот здесь продают роскошные вечерние платья! - остановилась она у магазина перед самым входом. На манекенах в витрине действительно были шикарные наряды - с ручной вышивкой, украшенные россыпью драгоценных каменьев, выполненные из тончайшего шелка и атласа. Настоящие произведения искусства и (Мерси задумчиво посмотрела на ценник) стоили столько же.- Юмико-тян, - категорично сказала она, - если я потрачу на платье такую сумму, дед лишит меня доступа к кредитке на ближайшие десять лет.- Но ты только посмотри на эту меховую накидку! - заупрямилась волчица. Вместо накидки Мерси посмотрела на табличку с ценой, установленную напротив наряда, и
схватилась за сердце. Этого оказалось достаточно, чтобы волчица подхватила рыжую под руку и вывела из магазина.Подходящий отдел им удалось найти аж на пятом этаже, в самом дальнем углу крытой галереи.- Какая прелесть! - ахнула Юмико, прислонясь носом к витрине и восхищенным взглядом буравя короткое платье с пышной юбкой из красного шелка. Мерси покосилась на него с изумлением - ничего великолепного она там не видела. Хотя, возможно, оборотница отреагировала так бурно, потому что они ходили по торговому центру уже третий час и это был последний магазин, где можно было хоть что-то купить. - Ты должна его примерять!- Я не люблю красный цвет. олчица с некоторым недоверием перевела удивленный взгляд на рыжую прическу подруги и хмыкнула:- Он тебе очень идет.- Прости, Юмико, но это платье мне не нравится в целом.- Зато оно будет так гармонировать с алыми вставками новогоднего костюма господина Таирона! - не подумав, ляпнула волчица и… осеклась. Мерси сжала губы в тонкую нить, обернулась к продавцу и голосом, не терпящим возражения, спросила:- У вас есть голубое платье в пол?- Н-но… - попыталась было
высказаться подруга.- Я - русалка, Юмико-тян! Я - дитя океана. И я хочу быть в голубом.- Н-но…- Если бы господину Таирону было важно, какое платье я надену - он бы сам мне его купил. Этого не случилось. Значит, он полностью доверяет моему вкусу. Доверяй и ты!- Как скажешь, Мерси-тян, - вздохнула волчица, признавая свое поражение. Тоскливым взглядом она смотрела, как подруга вертится перед зеркалом и расплачивается за наряд, несомненно, замечательный во всех отношениях, кроме одного - с алыми вставками Наследника он не гармонировал совершенно…А поздно вечером, уже вернувшись в Академию и утрамбовав в комод платье, туфли и заколку для волос с изящной синий лилией в тон остальному костюму, Мерси открыла потрепанную тетрадь и написала: 16 ноября 20ХХ года"Дорогой дневник, почему в моей жизни все так сложно? Где те счастливые дни, когда мир делился на белое и черное? Когда друг был верным и честным, а враг - злым и с большими буквами на лбу: "Я желаю тебе плохого!!!" Когда тебе предлагали помощь и не просили ничего взамен. Когда говорили "прости" и ты знал, что прощать нужно конкретно этого человека,
потому что в его силах хотя бы попытаться сделать так, чтобы ситуация не повторилась…Иногда я жалею, что у меня было нормальное детство. Да, мне позволили жить как обычному человеческому ребенку: школа, товарищи, хобби и турпоходы всей семьей… Но лучше бы мне тогда сказали, что существует другая вселенная, где живут другие создания и правят другие законы. Может, я бы не ощущала себя такой потерянной второй год подряд! ерт, как же я устала… Фрида до сих пор в образе тигрицы, Таирон как был гадом, так и остался, Юмико… ее одновременно хочется "обнять и плакать" или пнуть под хвост и послать куда подальше. Честное слово, когда она сегодня заикнулась о костюме Таирона, мне хотелось ее ударить! Ты вообще мне помогать пришла платье выбрать или проконтролировать, чтобы у нас с этим мерзавцем наряды по цвету совпали?!Хэх, пора, наверное, уже привыкать, что не будет у меня в этом Огненном Мире нормальных друзей. Разве что Фрида, когда вернет свой облик, вот только… не нравится мне, какая улыбка проскальзывает на лице Таирона, когда он о ней вспоминает… Наверное, стоит сказать об этом Ямамото. Он у нас мудрый,
вот пусть и решает, стоит его племяннице возвращаться в школу или нет. Я, конечно, буду безумно по ней скучать, но на Земле Фрида будет в безопасности. И дело здесь даже не в Таироне - дело в ней самой. Противиться чарам этого демона очень сложно. Я знаю, я пыталась. Он может быть таким, каким ты захочешь его видеть: добрым, нежным, романтичный и терпеливым. Может очаровать, завлечь и влюбить по уши.Только когда сердце разбивают на части - это больно.А с ним оно всегда будет разбито… Всегда…"
        Глава 15
        Люди плачут не потому, что они слабые, а потому, что они были сильными слишком долго.
        NNN
        Следующим утром Мерси ждал сюрприз. За мгновение до того, как прозвенел будильник (за это мгновение девушка готова была убить раннего визитера - она всегда была ярко-выраженной "совой" и каждую секунду сна поутру ценила очень высоко), в дверь постучали. С трудом выбравшись из гамака, рыжая на ощупь сунула ноги в тапки и сомнамбулой потопала открывать.Каково же было ее изумление, когда за порогом оказался самый настоящий единорог! Сон как рукой сняло. Белая лошадь с длинным витым рогом и золотистой гривой до земли буравила сирену взглядом истосковавшегося по мясу каннибала. С минуту они молча рассматривали друг на друга: девушка и конь, потом взгляд сирены почти непроизвольно скользнул "гостю" под круп.- И-го-го! - аж опешил от такой наглости жеребец (очень конкретный такой жеребец - ошибиться было невозможно). Мерси честно попыталась покраснеть, но ничего не вышло. Во-первых, чувство стыда у нее просыпалось ближе к обеду, а во-вторых, ну не могла она вести себя по-человечески с конем. Пусть даже с рогатым… Впрочем, заглянув в сверкающие праведным гневом глаза прекрасного животного, она быстро
смекнула, что учиться быть вежливой никогда не поздно:- Простите, пожалуйста, - смущенно пролепетала она. В ответ жеребец заржал что-то явно угрожающее, поднялся на дыбы и прыгнул вперед. Мерси просто не успела испугаться. Видимо, спросонья вместо того, чтобы отшатнуться, она протянула руку и просто захлопнула дверью. Золотистый рог на полном ходу соприкоснулся с крепким деревом и вошел меж досок как острый нож в буханку хлеба. Вошел и застрял. За дверью послушалось копошение и странное бульканье, завершившееся гневной репликой:- Больно же, дура!Мерси фыркнула: сам такой! Нечего было пугать, коль рогами слаб!.. Но дверь все же открыла, медленно, очень страшась увидеть достоинство коняшки отдельно от хозяина. К счастью, дверь нанесла единорогу минимальный ущерб. Уперевшись в нее ладонями и изогнув шею, в комнату шагнул подросток. Он буравил Мерси злобным прищуром, шевелил губами, как будто мысленно пытался ниспослать на нее самое зверское проклятие, но от двери не отходил: рог, растущий у него из макушки, застрял в дереве намертво.- Ну, и что мне с тобой делать?Мгновение парень молчал, затем тяжко
вздохнул и деловито поинтересовался:- Отвертка есть?- Откуда?- А что есть?- М… - девушка обежала глазами комнату. - Шпильки?Единорог закатил глаза:- Обойдусь. Помоги лучше: у меня под штаниной нож. Под правой. Ну же! Доставай и начинай выковыривать меня отсюда!- А ты лягаться не будешь? - подозрительно сощурилась рыжая. Кажется, единорог зарычал. Мерси не выдержала, и все-таки расхохоталась. Какой, однако, забавный мальчишка! Приподняв штанину, она вытащила из примотанных к лодыжке ножен длиннющий кинжал, смерила его задумчивым взглядом и, не обращая внимания на колкие замечания младшеклассника (несмотря на размеры коня, в человеческом обличии парень был совсем юным, с яркими веснушками на лице и короткой, щедро пропитанной гелем, шевелюрой) принялась долбить дверь.Минут через десять единорог, наконец, был свободен. С хрустом выпрямившись, он ощупал свой сияющий рог, облегченно выдохнул и, наконец, сообщил:- Я к тебе не просто так пришел. Вот, держи. Это от Наследника.В ладонь Мерси легла бархатная коробка для украшений, перевязанная алой ленточкой.- Что здесь?- Откуда я знаю? - мрачно буркнул
единорог. - Я всего только почтальон, мать его…Девушка задумчиво кивнула, осторожно заглядывая внутрь подарка. Там обнаружилась брошь в виде цветка с большим темным сапфиром в центре, и серьги из того же комплекта. Довершала картину записка на плотной бумаге: Надеюсь, с цветом угадал? Таирон"- Не смотри на меня так! - словно прочитал ее мысли единорог. - Я - великий воин своего народа! Я не понесу Наследнику ответ.- Боишься? - сузила глаза Мерси.- Боюсь, - поник головой парень, но тут же гневно топнул. - И не нахожу в этом ничего смешного!- Ты видишь, чтобы я смеялась? - в тон ему уточнила девушка, закрыла коробку и, не глядя, бросила ее в гамак. - Как тебя зовут, великий воин?- Лаки Фрост, - парень проследил за полетом украшений и покачал головой. - Надеюсь, ты знаешь, что делаешь…- Для "Лаки" ты слишком осторожен, - ухмыльнулась Мерси. "Счастливый морозец" - надо же такое придумать…- А ты слишком наивна, сирена, если думаешь, что Наследник простит твое неуважительное поведение, - совсем незлобно, но как-то уж больно устрашающе ответил он.Мерси вздохнула: дожили. Непарнокопытные советы дают, что
дальше? И ведь говорит-то как… на полном серьезе. Словно действительно за нее волнуется… олько отправившись на уроки, девушка поняла, что рано удивлялась. Сегодня вся нечисть, кроме разве что русалок, демонстрировала совершенно нехарактерное для себя поведение."Никогда бы не подумала, что можно кого-то так активно любить…" - скрипела зубами рыжая, старательно избегая добродушных вампиров, ласковых демонов и обольстительных инкубов. А те словно поголовно записались к ней в фан-клуб: бродили по пятам, осыпая комплиментами; подмигивали, скаля острые зубки; одаривали комплиментами по поводу и без… В общем, планомерно и весьма успешно доводили девушку до белого каления. И когда особо ретивый представитель нечисти в столовой попытался по-джентельменски придвинуть ей стул, она буквально зашипела ему в лицо:
        Поставил на место!!- Да что тебя не устраивает?! - раздраженно рявкнул тот… опомнился, сделал "виноватое" лицо и растворился в толпе. Мгновение Мерси мрачно глядела ему в след: "что ее не устраивает"?! Да всё! От первого до последнего слова, с видимым радушием произнесенного сегодня в ее присутствии. Каждая натянутая улыбка, каждый пропитанный фальшью восхищенный взгляд. Может, для нечисти такое поведение и было нормальным: они не стали относится к ней лучше или хуже, чем в первый день, когда она вошла в эту школу. Просто когда Таирон сказал "Фас!", они это сделали. Когда же он приказал "любить" - они подошли к выполнению приказа так же обстоятельно. Не важно, что они чувствовали по отношению к самой Мерси. Важен был только их страх перед Наследником. И на этом страхе, на подчинении более сильному, более могущественному, строились любые отношения в Огненном Мире.По мнению демонов Мерси должна была быть довольна, а она злилась. И они не находили этому причины. Она же не могла отделаться от мысли, что ее засунули на сцену кукольного театра - единственного живого человека в окружение марионеток. И от
этого ей хотелось плакать, вопить, ругаться, но пуще этого - вцепиться когтями в рожу гада-кукловода!Неудивительно, что когда вечером она, наконец, добралась к себе в комнату и привалилась спиной к двери (в ней теперь зияла дыра размером с мячик для гольфа как раз на уровне глаз, в которой нет-нет, да и появлялась любопытная морда какого-то особо любознательного демона), она буквально пылала первозданной яростью. Сцепив кулаки, девушка скрежетнула зубами (в последнее время она делала это так часто, что челюсть стала побаливать) и вдруг разглядела знакомый деревянный меч в углу.- Ой, да у меня же тренировка вот-вот начнется! - опомнилась Мерси, непроизвольно растягивая губы в предвкушающей улыбке. Ну, если Ямамото сегодня ее победит - она к нему иначе как "мастер Йода" обращаться больше не будет. Только что-то ей подсказывало, что ничерта он ее сегодня не победит…Заткнув дыру в двери туго свернутым конспектом по нежитиеведению, девушка через голову стянула шерстяное платье, оставшееся еще со времен Фузиоку (Акиро специально перешила молнию, чтобы его можно было застегивать без посторонней помощи) и
позволяющее Мерси "выбешивать" одноклассников своим ярким желтым цветом, засунула джинсы, свитер и кроссовки в не пропускающий воду пакет и только намылилась "рыбкой" нырнуть в бассейн, когда дверь с тихим скрипом отворилась:- Госпожа Томаши?Тетрадь с глухим стуком упала на пол. Мерси прикрылась пакетом и перебросила за спину косу:- Что вы здесь делаете?Дворецкий Таирона поднял голову и посмотрел на нее очень серьезным взглядом. Девушка вдруг поняла, что никогда прежде не видела этого лицо без улыбки. Не украшенное морщинами, оно выглядело совсем не старым. А глаза, когда они были открыты во всю ширь, оказались ярко-рыжего цвета, не с красным оттенком, как волосы Мерси, а ближе к золотистому.
        Господин велел передать, что Хозяйке бала не следует посещать особняк Охотников накануне важного события. Это может быть неверно трактовано.- Кем? - не поняла девушка.Дворецкий загадочно улыбнулся, прижал ладонь к груди, слегка наклонил голову и, не оборачиваясь, шагнул назад, чтобы раствориться в полумраке коридора. Мерси опустила одежду, да так и осталась стоять, невидящим взглядом буравя приоткрытую дверь…
        Таирон снова был в лесу. Он вообще в последнее время туда зачастил. Всех хищников успел распугать. Медведи держались до последнего - всё надеялись, что однажды демону наскучат его ночные бдения на пригорке и он, наконец, оставит в покое их подготовленную к зиме берлогу. Не тут-то было! Таирон проявил недюжинное упрямство и каждый вечер в одно и то же время замирал мрачной статуей на любимом "постаменте". По какой-то и ему самому непонятной причине златоглазый не хотел поручать это дело кому-либо другому. Только не Фриду. Он сам, своими глазами, должен был увидеть, как белая тигрица возвращает себе облик голубоглазой бестии. И даже то, что пока он довольствовался наблюдением лишь за одной ее ипостасью (да и то не всегда) не могло побудить демона отказаться от своих планов.- Господин Таирон? - дворецкий показался между деревьями как призрак удава Каа из сказок Киплинга: полное равнодушие к окружающему миру, отсутствие резких движений и стеклянные глаза:- Я выполнил приказ, хозяин.- И как она отреагировала?- Подчинилась.- Действительно? - демон задумался на мгновение, потом улыбнулся и весело
добавил. - Похоже, она и правда решила временно побыть послушной девочкой. Любопытно, надолго ли ее хватит… можешь идти.И слуга исчез, так же бесшумно, как и появился. Таирон же вернулся к любимому занятию - наблюдать за тем, как в узкой полоске между шторами мелькает полосатая шкура Хвостатой. Только мысли его все еще витали вокруг рыжей сирены. Какой она стала покладистой в последнее время… Либо действительно согласилась пострадать за весь русалочий род, либо… либо готовит феноменальную гадость и своим видимым послушанием пытается приглушить его бдительность."Что ж… - улыбнулся демон. - Посмотрим, чем дело закончится. Одно ясно прямо сейчас - скучно не будет!"Мерси же сейчас было совсем не до улыбок, а наоборот - очень грустно. Злость ушла, но ей на смену явилось понимание полной безысходности. Она больше не видела выхода из западни, в которой оказалась. И когда стало совсем невмоготу, девушка топнула ножкой, подхватила пакет с одеждой и крикнула в сторону окна:- Не пойду к Ямамото. Доволен? Но на берег Ураг-вей ты не можешь меня не пустить!Вода поглотила сирену, окружила ее, заполнила каждую
клеточку. Смыла слезы, порывающиеся вот-вот скатиться по щекам соленым потоком, успокоила дрожащие губы, сняла оцепенение с тела. Она словно позволила девушке на несколько коротких мгновений сделать то, о чем она мечтала все это время - убежать, скрыться, спрятаться, раствориться в океане. Сделать хоть что-нибудь, только бы не стоять порабощенной скульптурой и не ждать, пока "владыка" обратит на нее свой взор. Сирена плыла с потоком, отдавалась ему, сливалась, выплескивала в него свою боль. И только когда усталость тела превысила усталость духа, она, наконец, выбралась на берег.Тяжело дыша, Мерси навзничь упала на песок, раскинула в сторону руки, чувствуя, как пульсируют усталые мышцы, и долго лежала не шевелясь. Думая лишь о том, что в следующей жизни она хотела бы родиться единорогом. Не для того, чтобы скакать по полям и поражать человеческое воображение своей дивной красотой. Нет! А лишь потому, что они "всего только почтальоны, мать его". Всего лишь почтальоны.Она не сразу поняла, что стала замерзать. Тело само собой приняло сидячую позу, прижало колени к груди и обхватило их руками. А глаза все
так же неотрывно смотрели на луну. Здесь, в Огненном мире она казалась такой огромной, такой близкой. Не понимая, что творит, девушка протянула руку в попытке ухватить ее за острый край. Потянулась сильнее, провела пальцами в воздухе, нащупала пустоту… и вдруг разрыдалась, впервые с тех пор как села в самолет, перенесший ее в этот мир. Так громко, с таким отчаянным надрывом, словно пыталась излить слезами всю тяжесть, обрушившуюся на ее плечи.- Ш-ш-ш, тенши… - прошептали вдруг на ухо. Ямамото опустился рядом, обнял своего измученного ангела, и она прильнула к нему, как к последнему незыблемому хранителю света в царстве кромешной тьмы.- Меня… меня… не пустили-и-и к тебе! - проглатывая гласные и захлебываясь слезами, попыталась оправдаться сирена.- Ш-ш… - против воли улыбнулся Ямамото. Какая ответственная девочка… Пропустила занятие и переживает. Правильно, конечно, но так несущественно в свете последних событий. - Не волнуйся, тенши. Я все понимаю…Какое-то время они сидели молча: он баюкал ее в своих руках, крепко прижав к груди и уткнувшись носом в макушку. Она закрыла глаза и, понемногу успокаиваясь,
вдыхала такой знакомый и такой приятный запах.- Спасибо, что пришел, - наконец, очень тихо сказала она. Ямамото провел ладонью по мокрым рыжим, сейчас прочти красным волосам и ответил:- Все образуется, тенши. Удача на твоей стороне.- Прости, но я не верю в нее больше, - девушка сильнее вцепилась пальцами в рубашку охотника и усилием воли подавила очередной всхлип. Улыбнулась через силу:- Если я - везучая, кто же тогда - нет, Хикару-кун?- Иногда нужно просто верить, тенши, - и продолжил, пока девушка не успела возразить, - верить, и бороться за то, что считаешь правильным. Удача - не гарант успеха, Мерси-тян. Но если ты отринешь страх, соберешь волю в кулак и будешь идти своей тропой, во что бы то ни стало, - она встанет на твою сторону. Удача любит сильных и смелых, тенши. Ты - именно такая.- Похоже, ты в меня веришь больше, чем я, - тихонько фыркнула девушка.- У меня есть на то причины, - улыбнулся Президент. - Я тебя знаю. Я видел девушку, впервые ступившую в Школу Демонов после трехлетнего заточения, и покорившую ее. Я видел Феникса, потерявшего друга, но сумевшего найти в себе силы его простить. И
сейчас передо мной юная леди, которая завтра будет блистать на балу среди демонов и заставит их преклонить перед ней колени.- Странно, - поежилась Мерси, - почему же я вижу только замерзшую полуголую девицу, сидящую на холодном песке? Чего мне не хватает? Воображения или сил, чтобы тебя не разочаровать?- Чего тебе не хватает, - ухмыльнулся Президент, раздирая пакет с вещами и натягивая на девушку свитер, - я не скажу. Зато скажу, чего в тебе слишком много. Скептицизма.Она сверкнула на него недоверчивым взглядом, а он одним неуловимо быстрым движением пересадил ее к себе на колени:- Ты никогда не разочаруешь меня, тенши. Никогда. ерси улыбнулась:- Как ты можешь говорить такое?- Наверное, я просто верю в тебя больше, чем ты в себя…Рыжая подняла глаза, вгляделось в лицо охотника, как будто сияющее в лунном свете, скользнула глазами по его губам, растянутым в ласковой улыбке, и… не смогла перед ними устоять. Словно целый мир на мгновение перестал вращаться, и время остановило свой бег. Ладошка Мерси скользнула по груди парня вверх, пальчики коснулись обнаженной ключицы, шеи… и Хикару хрипло выдохнул, сам
не ожидая от себя такой реакции. Он смотрел в полуприкрытые аквамариновые глаза, на жаждущие губы, отчаянно пытался не опускать взгляд ниже, туда, где в вырезе тонкого, насквозь промокшего свитера, проступали четкие контуры соблазнительно женского тела и понимал, что если сейчас поддастся этому порыву, уже не сможет остановиться. Он никогда в своей жизни не хотел чего-то столь сильно, как эту юную соблазнительницу. Но удовлетворение этого желания требовало куда больше того, что она сейчас могла ему предложить. Ему мало было поцелуя - он хотел обладать ею целиком, без границ в своей абсолютной всепоглощающей жажде. Каждый ее вздох, каждый взгляд, каждая мысль должна была принадлежать ему. Он не был согласен на меньшее и понимал, что не согласится, даже если от этого будет зависеть его жизнь. И он так же знал, верил всем своим естеством, каждой крупицей своей души - однажды наступит день, когда она согласится отдать ему себя. Когда она предложит - и он примет ее. Примет с восхищением и восторгом. Наступит день, когда она утолит его жажду, но до тех пор…Ямамото обхватил девушку за плечи и прижал к себе
так крепко, что ей сложно стало дышать. Опустив подбородок ей в макушку, он тяжело выдохнул, закрыл глаза и попытался унять бешено колотящееся сердце.- Ты очень замерзла, тенши, - тихо сказал он, погодя. - Идем. Я проведу тебя в школу.Мерси едва заметно кивнула и поднялась на ноги. Она повиновалась без вопросов и без сожалений, потому что только что поняла нечто очень важное. Пусть ей не хватает сил, чтобы поверить в себя. Пусть весь этот мир будет настроен против нее и удача повернется к ней спиной. Она выстоит. Потому что есть некто, кто будет идти с ней по этому пути. Некто, кто подскажет верный ход и проведет по краю. Некто, кто никогда не сделает больно и никогда не исчезнет в трудную минуту. Кто всегда делает правильный выбор и значение кого в ее жизни сложно переоценить.Тот, кому нужно просто верить.
        Глава 16
        В старинную венгерскую деревушку MАglya стоит заглянуть хотя бы для того, чтобы насладится удивительной традицией местных жителей сжигать всех приезжих…
        NNN
        - Ты великолепно выглядишь, Мерси-тян, - в пятый раз повторила Юмико, закрепляя заколкой последнюю рыжую косичку. Волчица никогда прежде не подозревала за собой талант парикмахера, но результат получасовых усилий убедил ее в собственной гениальности: длинные волосы подруги короной обрамляли затылок и мягкими волнами спускались к лопаткам. Светло-голубое платье, подчеркнутое брошью и серьгами, оттеняло глаза, от чего они казались еще ярче, и струилось по фигуре до самой земли. Туфельки на каблуке украшали изящные точеные ножки. - Просто великолепно!- Спасибо, Юмико-тян, - улыбнулась Мерси. Она в который раз провела ладошкой по полупрозрачному рукаву с вышивкой, расходящемуся клином от локтя, и с предвкушением вспомнила выполненную в такой же манере "спину" платья. Конечно, в какой-то степени оно было самим олицетворением благопристойности - скромное декольте, закрытые плечи, юбка в пол, расклешенная от бедра - но это только спереди. Сзади же атлас превращался в тончайшую паутинку и открывал весьма любопытные виды до самой талии. Мерси очень хотела взглянуть на себя со стороны, но дизайнер,
создававший ее комнату, по всей видимости был святым, поскольку единственное зеркало, хоть сколько-нибудь справившееся бы с этим заданием, висело на комоде, и увидеть себя в него можно было только из самого центра наполненного водой бассейна.Стук в дверь отвлек девушку от созерцания рукавов и порицаний себя любимой за то, что до сих пор не сподобилась купить трюмо. Юмико, складывающая в шкатулку лишние шпильки, с удивлением подняла голову:- Разве господин Таирон не ожидает тебя в замке?- Господин Таирон ожидает! - подпрыгивая на ноги, с вызовом кивнула рыжая. Они с демоном действительно договорили встретиться на месте, куда хозяйку бала должна была сопроводить Юмико.- Тогда кто это может быть?- А это - мой почетный гость, - сузила глаза девушка, во всю ширь распахивая дверь.- Юная леди, вы выглядите просто шикарно!- Спасибо, Арарат, вы очень милы, - с усмешкой изобразила реверанс сирена. - Проходи, пожалуйста. Чувствуй себя как дома. Мы почти готовы.И только после этих волчицу, наконец, прорвало:- Арарат?!Пожалуй, сходу Юмико не смогла бы придумать, чье появление в данный момент могло быть более
неуместным. Русалок никогда не приглашали на вечеринки к демонам, и на то были причины! Этот же явно собрался на Зимний бал - вон как вырядился, у-у… хвостатое чудовище…Конечно, Арарат почувствовал злобный взгляд волчицы - его вообще было сложно не заметить. Только вопреки ожиданиям Мерси, не смутился. Явно красуясь, он повернулся к Юмико сначала правым, затем левым боком и под конец игриво подмигнул. Оборотница зарычала.- Позволь вернуть тебе комплимент, принц, - поспешно вмешалась Мерседес. - Камзол великолепен!- Я правильно подобрал цвет?- Идеально! - девушка не врала: костюм русала отлично гармонировал с ее нарядом, к тому же здорово подчеркивал достоинства мужского тела (на большинство из которых Мерси старалась вообще не смотреть, чтобы слюной не захлебнуться).- Мерси-тян, - скрипнула зубами волчица и, осторожно потянув подругу за рукав, зашептала ей в ухо. - Это - плохая идея. У тебя уже есть пара. Господин Таирон…- …хозяин на этом балу, - решительно кивнула девушка. - Я в курсе.- Он будет очень недоволен, если ты приведешь сирена.
        Во-первых, не "если", а "когда". Во-вторых, я имею право пригласить своего друга на этот праздник."И, в-третьих, - добавила про себя Мерси, - скажем откровенно: он будет не просто недоволен. Он будет в ярости. Но это мы и так знаем…"- Да, - выдавила Юмико, - пригласить, конечно, можешь. Но не его же!- А чем он тебе так не нравится? - изобразила самое искреннее изумление рыжая.- Он - русал!- Как и я! - и на этой высокой ноте спор прекратился. Не то, чтобы у Юмико закончились аргументы, но Мерси так откровенно-угрожающе произнесла последнюю фразу, что продолжать пререкаться стало немножко страшно. Волчица поняла, что рыжая не отступит. И хотя в ее понимании это был глупый и попахивающий мазохизмом поступок, в глубине души Юмико уважала Мерси за ее храбрость.- Не говори потом, что я не предупреждала, - буркнула она себе под нос.- Не скажу, - примирительно улыбнулась Мерси. - А ты отвезешь нас к Таирону, как договаривались?В ответ Юмико так выразительно поморщилась, что девушка не смогла сдержать хохота. "Куда же я денусь с подводной-то лодки?!!" - говорили грустные глаза волчицы, когда она вела
теперь уже двух пассажиров к своему припаркованному у входа автомобилю.Мерси меж тем подхватила Арарата под руку и прошептала:- Спасибо, что согласился.- Как я мог упустить такую возможность? - браво подмигнул парень. Девушка вяло улыбнулась в ответ. На самом деле, она очень за него беспокоилась. Возможность позлить Таирона могла обойтись дороже, чем она готова была заплатить. И если бы Арарат не выглядел таким спокойным и уверенным в себе, она бы не сдержалась и передумала, высадив его из машины в самый последний момент.Знала бы Мерси какие страсти кипели в эти мгновения в душе "невозмутимого" русала!.. Он ведь отлично понимал, что идет не просто в логово заклятого врага, а в логово врага с его женщиной под руку! Такое не прощается, и Таирон вполне мог вызвать противника на дуэль, о практике которых рыжая сирена успела благополучно позабыть. Арарат был мастером клинка, да и чары свои умел применять по назначению, вот только против Наследника Первой Династии это было все равно, что бросаться с саблей на танк. И после сегодняшнего раута мадам Шагал вполне могла предстать перед проблемой выбора
очередного Наследника для своих состояний…Но он бы все равно не отказался. Даже если бы знал наверняка, что придется обменять этот вечер на целую жизнь."Почему? - сам у себя спросил русал, повернул голову и с улыбкой посмотрел на сидящую рядом девушку. Она теребила в руках шелковый носовой платок и, не отрываясь, глядела в окно. Явно нервничала. - Потому что просто не смог бы отпустить ее одну".Мерси почувствовала на себе взгляд и, обернувшись, увидела буквально светящуюся нежностью улыбку спутника:- Ты почему такой довольный?- Радуюсь, что мне выпал шанс сопровождать на бал столь очаровательную юную леди, - хрипло ответил Арарат и у девушки вмиг заалели уши. Юмико, занявшая место напротив в просторном салоне лимузина, и которую уже откровенно подташнивало от страха, демонстративно закатила глаза."Ну, почему это все происходит со мной?!" - пронеслась в ее голове тоскливая мысль. скоре мрак за окном начал постепенно наполняться светом. Это они подъезжали к замку наследника, который специально к балу разукрасили так, что впору было снимать заставку для студии "Дисней". Только фейерверков для полного
антуража не хватало, во всем остальном - типичный Нойшванштайн. Мерси даже грешным делом подумала, а не затерялась ли в самой высокой башне сказочная принцесса, тут же вспомнила Фриду и наверняка бы загрустила, если бы в этот самый момент машина не остановилась…Они вздрогнули все вместе, побледнели, переглянулись, трясущимися губами попытались друг другу улыбнуться и только потом по очереди начали вылезать из авто. Рыжая выбралась последней, увидела, с каким задумчиво-мрачным выражением на лице разглядывает ее Таирон, застывший у подножия ступеней в ожидании хозяйки своего бала, и едва не нырнула обратно в салон. Чтобы не вылезти оттуда даже под угрозой немедленной казни! Остановило лишь понимание того, что Наследник (особенно в таком настроении) церемониться не станет - если ему понадобиться разворотить машину Юмико на пример консервной банки, дабы представить гостям хозяйку бала, он это сделает. Перспектива же предъявить деду счет за изувеченную собственность подруги Мерси пугала, пожалуй, даже больше, чем грядущее выяснение отношений со златоглазым.К счастью, он решил ее удивить и вместо
немедленного всплеска негодования доброжелательно улыбнулся:- С прибытием, Мерси-тян.- Спасибо, Таики-кун, - в ответ растянула губы рыжая, и демон, не удержавшись, изогнул бровь. Любопытная тактика… "Таики-кун" - так она его с прошлого года не называла. Неужели решила заключить мирное соглашение? Зачем тогда русала притащила?"Ну, хорошо… - мысленно пожал плечами он. - Подождем пока с репрессиями… посмотрим, что задумала эта рыжая плутовка. К тому же, - тут он склонил голову на бок и пару мгновений наблюдал, как девушка заливается не самым искренним смехом и, подхватывая под руку Арарата с Юмико, буквально утягивает их обоих в замок, с милой улыбкой обходя Наследника по широкой дуге. - К тому же, у меня тоже есть для тебя… сюрприз… Троица влетела в замок, чуть не сшибла на скорости склонившегося в поклоне дворецкого и, только когда Таирон исчез из поля зрения, позволила себе выдохнуть. Вернее, Мерси вообще согнулась пополам, упираясь ладошками в колени - ей казалось, что она только что пережила крушение Титаника… Юмико ее в этом поддерживала и выглядела, в целом, не многим лучше - прислонившись к
холодной стене, она глубоко дышала и то отращивала, то вновь убирала волчьи когти на руках. Единственный, кто не потерял лица - Арарат. И то лишь благодаря огромному опыту и недюжинной силе воли.- Ну, дамы, - чуть погодя, улыбнулся он. - Какие планы на вечер?- Ах да! - опомнилась рыжая. - Где-то здесь дворецкий ходил. Вы случайно не видели, куда он делся?Юмико молча ткнула пальчиком вверх - там, уцепившись за штору, болтался под потолком искомый объект. Сообразив, что его координаты рассекречены, слуга спрыгнул на пол, невозмутимо поправил сюртук и вежливо склонил голову:- Госпожа Томаши, позвольте вас проводить?- Угу… - "поблагодарила" впечатленная кульбитом девушка и молча потопала в указанном направлении. Юмико с Араратом переглянулись.- Идем, или как? - первая не выдержала волчица. Русал пожал плечами и согнул руку в локте. Юмико положила ладошку на сгиб и так, идеальным воплощением поговорки "враг моего врага - мой друг", они и вошли в украшенный к празднику холл замка. Там пока было пусто - только слуги сновали у столов с угощениями да Мерси с дворецким о чем-то ругались на последней ступени
широкой лестницы. Гости явятся спустя четверть часа - пунктуальные до невозможности, когда речь касалась златоглазого демона. К тому моменту хозяйка бала должна быть установлена на постамент, усыпанный цветами так, что там впору было лежать в белом одеянии покойницы, и чарующе улыбаться новоприбывшим. Что именно не устраивало Мерси, Юмико не слышала, но вдруг отчетливо поняла, что не хочет оставаться на этом балу в одиночестве. И если ее единственным спутником сегодня станет беловолосый русал - так тому и быть. евушка чуть заметно вздохнула и попыталась расслабиться. О, если бы кто-то знал, как ей опротивел весь этот фарс! Ее вырвали из стаи, приставили к Мерси как какую-то дуэнью… Наследник распоряжался каждым ее шагом, каждой минутой ее жизни и, Боги свидетели, она уже устала ему подчиняться! Тем более что в последнее время служба стала напоминать участие в дурной комедии! Как же часто нужно менять свои приказы, чтобы добиться цели? Она была бы согласна дружить с Мерси-тян, согласна с ней воевать, согласна вернуться на землю и продолжить учебу в Фузиоку, но не все же сразу! Как можно за три месяца
трижды менять правила игры?! Юмико вымоталась, ей все надоело: и просить прощения у рыжей сирены, и отчитываться перед Таироном, и ожидать его дальнейших указаний… Год назад дружба с Мерси казалась ей увлекательной игрой. Тогда рядом были волки, школа, да и сама Томаши по большому счету Юмико нравилась: честная, веселая, смешная - почему бы и не подружиться, в конце концов? Только сейчас это была уже не игра… И сегодня, здесь, на этом балу Юмико чувствовала себя такой же одинокой, как Арарат. А раз так, отчего бы не потанцевать с тем, чья удача еще пакостливее, чем твоя собственная?Русал, кстати, тоже был совсем не против. Мерси пригласила его на бал в роли помилованного декабриста (по факту - жертвенного козла, именно так на него будут смотреть демоны). Она хотела продемонстрировать "обществу" положительное отношение Таирона к хвостатым. Показать, что раз Наследник позволил одному из них присутствовать на празднестве, значит, давнюю вражду пора заканчивать. Что ж, план был неплох. Наверное, в мире людей он бы даже порадовал результатом. Таирон ведь действительно что-то такое синеглазой обещал - "…не
обижать русалок без повода…", если Арарату не изменяла память. К сожалению, он был склонен предполагать, что демону будет проще отыскать "достойный" повод, недели сдержать свой гнев. Только сдаваться русалу не хотелось. Раз уж пригласили - надо получать удовольствие. И какая, к черту, разница, что будет потом?!
        Дворецкий все же смог убедить девушку, что для хозяйки Зимнего бала пьедестал - самое лучшее место. Яростно сверкая синими глазищами, она подошла к тумбе, высотой чуть выше ее роста и покосилась на мужчину:- Я туда не допрыгну.- Разумеется, леди, - сдержанно улыбнулся тот. - Я вас подсажу.И наклонился, протягивая к девушке руки со сложенными вместе ладонями. Так в исторических фильмах обычно подсаживали дам на лошадей. Тяжело вздохнув, Мерси приподняла подол, осторожно ступила на ладонь туфелькой, оттолкнулась… дворецкий добавил ускорения, и на глазах у изумленной публики рыжая перелетела пьедестал и ласточкой "ухнула" в цветы позади него.- Прошу прощения, леди, - флегматично молвил слуга. Мерси со скрипом поднялась на ноги и потерла ушибленную поясницу.- Попробуем снова? - любезно предложил мужчина.- Принесите, пожалуйста, табуретку! - выделяя каждое слово, ответила девушка.Слуга подчинился мгновенно, и очень скоро малость потрепанная хозяйка бала стояла на своей законной тумбе. Затем, бесшумно ступив из-за портьеры, к ней присоединился Таирон (правда, на пьедестал он не полез, остановившись
рядом, аккурат у ее ног), и буквально в ту же минуту врата замка отворились…"Что я здесь делаю?" - через полчаса сама у себя спросила Мерси. Гости давно разбрелись по залу и сейчас либо болтали, поделившись на группки, либо что-то ели, либо перешептывались, бросая косые взгляды на единственную танцующую пару - Арарата и Юмико. Таирон, мерзавец, куда-то слинял сразу после вступительной части, когда демоны по очереди подходили выказать свое почтение хозяину и подолу платья хозяйки (выше него глаза никто не подымал и улыбки, которые щедро раздавала Мерси, уходили в никуда). Теперь же про нее словно вообще забыли: ну, стоит кто-то ряженый на постаменте - пускай себе стоит, главное, чтоб не мешал никому…А кушать меж тем хотелось все сильнее."Если я отсюда спрыгну, сломаю каблук или сразу ногу? - задумалась Мерси, с любопытством поглядывая на землю. Высоко… - А, была-ни-была… Убедившись, что на нее никто не смотрит, она села на тумбу, перевернулась, упираясь в нее руками, и начала медленно сползать вниз. Именно в таком положении ее и настигли слова:- Разве ты не знаешь, что хозяйка бала не может куда-то
идти без своей пары?- Вот я и решила отправиться на твои поиски, - сквозь зубы процедила Мерси, понимая, что назад взобраться сможет только ценою платья.- Порой нужно просто подождать, и искомое придет само, - назидательно ответил Таирон, подхватил девушку подмышки и осторожно опустил на мраморный пол.- Главное - чтобы не слишком поздно, - буркнула она, поправила платье и, наконец, обернулась. - Что вы здесь делаете?!На Мерси одинаково круглыми глазами смотрели Яамамото Хикару и большая белая тигрица - Фрида.- Сюрприз!! - наиграно-веселым тоном воскликнул Таирон. Рыжая медленно повернула голову и уставилась на демона тяжелым взглядом. Тот ответил радостным оскалом и весело подмигнул.Мерси стало нехорошо…- Зачем они здесь?- На праздник пришли. Я пригласил.- С какой стати?!- Ты такая недоверчивая, Мерси-тян, - ухмыльнулся демон. - Пожалуй, самая недоверчивая из нас всех. Вон Ямамото, например, приглашение принял с радостью."Да я вообще в шоке, как его не перекосило!" - хотела рявкнуть рыжая, но взглянула в лицо Президенту и поперхнулась словами. Он выглядел расстроенным! Словно чувствовал стыд за свое
пребывание здесь. И девушка поняла, что причина, по которой Хирано удалось завлечь сюда охотников, заключалась вовсе не в танцах или угощении. Но что же могло заставить гордеца-Ямамото согласиться на условия златоглазого врага?!- Что ты задумал?- Идем с нами, и все узнаешь сама.Мерси нахмурилась, но послушно потопала вглубь зала, где, за очередной портьерой пряталась маленькая дверца. Друг за другом: Таирон, Мерси, молчаливый Хикару и его порыкивающая племянница, ступили в небольшую квадратную комнату без окон. В самом ее центре возвышался на треноге подсвечник, окруженный десятком золотых огоньков. У дальней стены стояло большое зеркало в широкой серебрянной оправе. Именно к нему Таирон подвел сирену:- Что ты видишь, Мерси-тян?Девушка скептически изогнула бровь. Что она видит? А сам-то он как думает?- Таики-кун, у меня нет настроения отвечать на риторические вопросы.- Жаль это слышать. Ямамото?Подхватив племянницу за шкирки, дядя, особо не церемонясь, подтащил ее к Томаши. Тигрица выдала забавный набор звуков, больше напоминавший возмущения закипающего чайника, но послушно уселась перед своим
отражением.- Посмотри еще раз, Мерси-тян, - продолжал приставать демон. - Что ты видишь?- Фриду, - тихо ответила девушка.- Действительно? А знаешь ли ты, Мерси-тян, что Хвостатая - лишь порождение Фриды? Говорил ли тебе кто-нибудь, в чем разница между женщиной-Охотником и оборотнем? Юмико родилась в образе волчицы. И первое время она не могла обратиться человеком, потому что не было еще того облика, который ты видишь сейчас. Лишь спустя время она смогла создать свою вторую ипостась. Зверь дал ей жизнь, и только после этого Юмико смогла из волчицы становиться девушкой. У Охотников все наоборот. Они изначально рождаются людьми, но где-то в них всегда существует крошечная частичка другого создания. Она растет, развивается, набирается сил и однажды становится достаточно могущественной, чтобы показать себя миру. Именно так появилась Хвостатая. Она - создание Фриды. Ее независимая вторая сущность, со своим характером, своими инстинктами, рожденная для сражений и для защиты. С воспоминаниями Фриды, но не Фрида. Однако же где-то там, покоренная тигрицей, есть и твоя подруга. Ей нужен всего лишь толчок,
стимул, который заставит проснуться и вернуть себе оболочку. Она - законная хозяйка, это ее право, и ничто не сможет ей помешать, лишь бы только она этого захотела. Ты могла бы ей помочь - позвать, поманить, заставить очнуться от долгого сна. И Фрида стала бы собой.- Ты хочешь, чтобы я позвала?- Да, - кивнул демон. - Только не так, как ты это делала раньше. Потому что Мерси-японка, американка, сирена - никогда не сможет помочь Фриде. А Мерси-феникс сможет. Позови сначала себя. Посмотри в зеркало. Перед тобой, в этом платье с брошью и туфлях на каблуке, стоят три создания, три разных сущности. Лишь одна из них способна управлять силой Лазури, остальные - только мешают. И пока ты не сумеешь увидеть в себе самой то самое отражение, пока не сможешь позвать его и попросить о помощи - ты никогда не поделишься удачей с Фридой. Потому я повторяю еще раз: погляди в зеркало, Мерси-тян. Что ты там видишь?Девушка моргнула и с замиранием сердца перевела взгляд на свое отражение. Ничего не изменилось, все было как раньше, как всегда: рыжие волосы, тонкие нос и яркие синие глаза. Она заглянула в них… и увидела небо.
Не понимая, что творит, Мерси протянула руку и коснулась зеркала. Провела пальцами по щеке отражения, по затянутому в атлас плечу… А спустя миг она увидела, как ее фигура начинает сверкать, так, словно она ступила в огонь и он окутал ее, с головы до пят. Искры летели к небу, прическа рассыпалась на локоны и накрыла плечи. И только аквамариновые глаза, все такие же яркие и живые, смотрели на нее, смотрели в самую душу и видели там… свет.Не было никаких нитей. Мерси просто знала, что они больше не нужны. Сейчас она тянулась к Фриде не через призму собственного недоверия и упрямства, не сквозь лазейку в глухой броне из самоконтроля и концентрации. Феникс получил свободу и всем своим естеством, всей бесконечной силой Творца, окутал Хвостатую.Как обратилась Фрида, Мерси уже не видела. В миг, когда Феникс попытался расправить крылья и устремиться к столь любимому им небу, Наследник взмахнул рукой, и словно кто-то выключил свет. Девушка уснула до того, как начала падать. Златоглазый подставил руки и хозяйка Зимнего бала, с колтуном на голове и подпалинами на платье, прижалась к его груди.- Полагаю, ваш визит
затянулся, - без намека на улыбку сообщил он Ямамото. Хикару молча кивнул - за весь вечер он не сказал ни слова. Но Фрида, как всегда, была менее сдержана:- Что с Мерси? - увернувшись от дядиной руки, бросилась она к подруге.- С ней все будет хорошо, - ответил Таирон. А ведь не собирался отвечать! - Я отнесу ее в общежитие. Ей нужно выспаться.Фрида подняла на демона взволнованный взгляд, кивнула и отступила. Они с дядей покинули замок через потайной ход, чтобы никто из гостей не видел, как Наследник Первой Династии без боя отпускает заклятых врагов. Таирон же исчез со своей ношей прямо из комнаты, оставив после себя только легкий аромат осенних трав. И никто не заметил белокурого сирена, замершего у портьеры с круглыми от удивления глазами. Узкая щель в полуприкрытой двери позволяла ему разглядеть кусочек зеркала и, хотя он не мог видеть все, это было достаточно, чтобы Арарат отступил на шаг, судорожно вздохнул и прошептал:- Лазурь?! 02 декабря
20ХХ года"Дорогой дневник. Я проснулась среди ночи в своей комнате, в школьном общежитии, в гамаке, укрытая одеялом и без платья. Надеюсь, меня раздевала Юмико, потому что если это сделал гад Таирон, я ему глаза выцарапаю!..Кстати, а почему я на него так злюсь? Ничего не помню… Мы пришли на бал, меня поставили на постамент, потом я попыталась оттуда слезть - и провал. Похоже, не быть мне акробатом… Хотя, нет, я точно помню, что после тумбы что-то было… Кажется, я видела Ямамото. Но что бы Ямамото делал на Зимнем балу у демонов? Нет, это точно был сон.Или не сон? А Фрида мне тоже приснилась? Ох, как голова болит… У кого бы спросить, что вчера произошло? Как я попала сюда, в общежитие?.. А может, память мне не изменяет, и я действительно расколдовала Фриду?! То есть, помогла обратиться… Но как?! Как я это сделала?! И почему после этого я себя так отвратительно чувствую? Бабушка не предупреждала, что Фениксы после использования дара страдают жутким похмельем… Это что, всегда так будет?! Тогда заберите у меня эту силу, я на такое не подписывалась!Черт, ну почему рядом никогда нет того, кто мог бы хоть
что-то объяснить?!"
        Глава 17
        Успешные отношения складываются у двух типов пар:- Оба партнёра приличные адекватные люди.- Оба партнёра конкретно шизанутые.
        NNN
        Зима в Огненный мир пришла по расписанию - первого декабря небеса разверзлись и оттуда вывалилась целая тонна снега, температура упала до минус пятнадцати по Цельсию, и Мерси впервые поняла, как много в ней от русалки. Потому что когда бассейн покрылся коркой льда, а единственное окно - изморозью, ее человеческая суть принялась судорожно искать батарею. А хвостатая половина ехидно заметила, что если отопления не включили до сих пор, значит, не включат никогда. Потому что при минус десять его есть смысл предлагать только очень везучим избранным. Тем, кто умудрился выжить.В первую ночь Мерси действительно готовилась околеть. Надела длинную белую рубашку, распустила волосы, придала лицу выражение торжественной умиротворенности, сложила руки на груди, мысленно перекрестилась и попыталась изобразить из себя Белоснежку. В том плане, что если все равно ночью помрет - то хотя бы в красивой позе. А утром проснулась, разметавшись в гамаке, со сброшенным на лед одеялом. Холодно не было совсем.- Чувствую себя уже не русалкой, а снежным человеком каким-то, - пробормотала девушка. Тамагочи мрачно подтявкнул из
своего "гнезда" - хозяйка позволила ему спать в комоде среди кучи теплых носков. Бедняга попытался однажды пристроиться у Мерси в ногах, но среди ночи был нещадно оттуда выпихнут. Сирена оказалась на редкость вертлявой. Пришлось девушке создать для песика некое подобие спального места в одном из глубоких ящиков шкафа. Не самая идеальная постель, но все же теплее, чем на полу…В дверь постучали, когда Мерси уже готова была отправиться на занятия.- Открыто! - крикнула, пытаясь сообразить, стоит ли надэвать еще и перчатки. Руки пока не замерзли, но что будет спустя две пары?- Ты собралась покорять Северный полюс? - слова Арарата отвлекли ее от задумчивого созерцания собственных пальцев. Прислонившись плечом к косяку, русал саркастично изогнул бровь и демонстративно скользнул взглядом по шубке с меховой оторочкой, в которую тщательно задрапировалась подруга. Особое внимание уделил пушистой муфте на цепочке и наброшенному на голову капюшону. Сам русал выглядел так, словно только что вышел из тропического леса: расстегнутая на груди шелковая сорочка, закатанные по локоть рукава, летние штаны, заправленные в
высокие сапоги… Кстати, Фрида, стоявшая рядом с ним и буравившая Арарата подозрительным взглядом, оделась так же по-летнему: пиджак на двух пуговицах и короткая юбка.- Неужели я единственная боюсь морозов? - ответила рыжая, и только потом сообразила, кого видит перед собой:- Фрида?!- Сколько праведного удивления в голосе, - хмыкнула тигрица. - Ты не рада меня видеть?- Просто это так неожиданно! - Мерси подпрыгнула к охотнице и схватила ее за руки. - Как тебе удалось обратиться?Мгновение Фрида молча смотрела в честные глаза сирены. Потом кашлянула и, косясь на Арарата, ответила:- Я тебе потом… расскажу.- Да, девушки, - улыбнулся русал. - Сейчас действительно нет времени на обмен новостями. Вот-вот начнется занятие. А Мерседес еще переодеться нужно.- Нет, не нужно! - отмахнулась девушка. Скорее из упрямства, потому что в шубе и правда становилось жарковато. Но твердый слой льда в бассейне подсказывал: так только кажется. - Я вовсе не горю желанием подхватить воспаление легких, или еще чего похуже.Фрида с русалом переглянулись:- Какое воспаление, Мерси-тян? - не поняла тигрица.- Ты - сирена! Ты плаваешь
в самых холодных водах. Мороз не может навредить тебе!- Не хочу вас разочаровывать, - девушка скрестила руки на груди, - но в прошлом году еще как мог!- Тогда ты была на земле! - воскликнул Арарат. - Там - другие законы… А, впрочем, одевай, что считаешь нужным. Тем более, шубка тебе так идет. Ты похожа на… - русал задумался, - на снежную белку. Правда, скоро станешь вареной белкой, но это ведь такие мелочи, ага?"Это енот!", - хотела было поправить рыжая, но тут в дверном проеме нарисовалась третья фигура, и ей сразу стало не до меха.- Мерси-тян, - ухмыльнулся Таирон, - тебе для полного комплекта только валенок не хватает."А тебе совести, но я же молчу!" - проступило у девушки на лице, но усилием воли она умудрилась сдержаться:- Доброе утро, Таики-кун. Какими ветрами?- Поздороваться зашел, - хохотнул демон и вдруг навис над Фридой, опираясь локтем в стену над ее головой. - Доброе утро, котенок.- Р-р-р!!!- Тело человека, повадки тигрицы, - мурлыкнул демон, но прежде чем успела вмешаться Мерси, отодвинулся и сделал всем ручкой. - Удачных занятий, студенты. Еще увидимся.И, в буквально смысле, испарился.-
Что ему здесь нужно было? - прошипела Фрида, аккуратно заправляя в прическу выбившуюся прядь.- Это же Таирон, - с кривой улыбкой пояснила Мерси. - У него привычка появляться в самый неподходящий момент.- И не уходить, пока не пошлют, - добавил от себя Арарат. евушки вздохнули в унисон: вот уж точно, "человек-нежданчик".- Ладно, - решилась, наконец, Мерси и быстро стянула шубу. - Так и быть, поверю вашему мнению. Но если я замерзну…- Я тебя согрею, - обольстительно улыбнулся русал. Девушка подняла на него мрачный взгляд:- Ты сейчас так похож на Таирона, что словами не передать.- Вот спасибо, красавица! - в шутку обиделся русал. - Я всегда знал, что ты удивительно тактична.Вот так, подшучивая друг над другом, они и побежали в школу. На лестнице Фрида помахала ладошкой и ускакала в свой корпус, пообещав присоединиться к подруге во время обеда. Арарат тоже прибавил ходу, ухватив одноклассницу за руку повыше локтя. Звонок вот-вот должен был оповестить о начале уроков, а опаздывать на демонологию к мадам Химере не хотелось совершенно. Бывали случаи, когда она за это превращала учеников в камень, и до конца
дня заставляла стоять у доски, на собственном примере демонстрируя анатомию того или иного вида нечисти. Говорят, после такой экзекуции тело болело еще два дня, оборотни лишались возможности обращаться, вампиры - рассыпаться стайками летучих мышей, а самые невезучие - кашляли пылью вплоть до самого выпуска.Неудивительно, что когда парочка ворвалась в кабинет, Аннес выглядела по-настоящему встревоженной:- Вам что, уже надоела жизнь без приключений?! - злобно зашипела она на брата. Тот вяло отмахнулся:- Не придирайся по мелочам. Успели ведь.Блондинка скривилась, бросила на Мерси раздраженный взгляд, но промолчала. Невероятно! Обычно она не сдерживалась, даже когда брат обещал посадить ее в аквариум и кормить только едой для рыбок. Да что там брат! Когда рядом был Таирон, и перспектива аквариума становилась вполне реальной! Это была совершенно неадекватная, бесстрашная и бестолковая, по мнению Мерси, воительница. Из тех, которые сами толком не знали, за что, собственно, сражаются, но делали это либо пока не падали жертвами собственных иллюзий, либо не побеждали. Последнее им удавалось крайне редко, в тех
уникальных случаях, когда утомленный враг все же сдавался под натиском их агрессивных нападок и тихонько удалялся с поля боя…И вот сегодня Аннес, наверное, впервые в жизни, смогла промолчать.Впрочем, это был не единственный сюрприз, который ожидал Мерси в тот день. Оказывается, в Огненной Академии тоже были промежуточные экзамены! И тоже зимой! И начаться они должны были буквально через неделю! Нечисть на предупреждение мадам Химеры либо подготовиться, либо поперчить себя перед входом в аудиторию, чтобы педагогу было приятнее глотать лентяев, отреагировала вполне пофигистично. А вот у Мерси волосы на голове встали дыбом.- Экзамены?! - страшным шепотом переспросила она у Арарата. Тот пожал плечами:- Ничего страшного. Обычная проверка знаний в конце семестра. Разве на земле не так? ак-то оно так, только здесь была не земля. Преподаватели Фузиоку считали своим долгом едва ли не с первого дня обучения готовить студентов к будущей сессии. А если бы мадам Химера не обеспокоилась наличием специй в своем меню, Мерси узнала бы об экзамене в день его сдачи?!- Фрида, ты в курсе, что со следующего воскресенья у
нас сессия? - нервно теребя булочку, спросила девушка. Несколько долгих секунд тигрица молча наблюдала, как подруга истребляет мучное изделие, потом мягко положила ладошку на трясущиеся от волнения руки Мерси, и улыбнулась:- Ты была лучшей студенткой в Фузиоку, присутствовала на каждой паре в этом семестре, слушала учителей, пожалуй, внимательнее нас всех, вместе взятых. Почему ты боишься?- Потому что я все время попадаю впросак! - не подумав, ответила рыжая и поняла, что случайно призналась в том, что ее на самом деле тревожило. Призналась, в первую очередь, самой себе. Разве ее волновали экзамены? Нет. У Мерси были все конспекты, все необходимые учебники, да и на память она никогда не жаловалась. Ей действительно хватило бы суток, чтобы вспомнить весь пройденный материал и ответить на самые каверзные вопросы. Но только по тому объему информации, который им отчитали на протяжении семестра. Шаг вправо, шаг влево - и она пролетит над проходным балом, как печально-известная фанера над славным городом Парижем.Именно этого она боялась! Что ей не хватит времени не для познания школьного курса, а для
изучения этого мира.- Не переживай, - покачала головой Фрида. - Все будет отлично, вот увидишь. Спрашивать будут по теме, а если нет - тебе сделают скидку как сирене, никогда прежде не жившей в Огненном мире. Ну, в конце концов, Мерси-тян, не съедят же тебя за плохую оценку?Рыжая судорожно сглотнула и уронила голову на стол. Пугать Фриду мадам Химерой ей не хотелось.А в этот самый момент в "ВИП-комнатке" за шторами в той самой столовой сидел и умирал со смеху златоглазый демон Таирон. Он и подумать не мог, что кто-то способен поверить самой распространенной угрозе в Академии - быть съеденным. А вот Мерси поверила."Какая же она наивная! - мысленно заключил он. - Никогда не перестану удивляться. Как ребенок…".Это была поразительная черта рыжего феникса - логик до мозга костей, она попадалась на таких нюансах, которые никогда не смогли бы смутить другого человека. Подозрительная, осторожная и очень аккуратная в суждениях, она совершенно невероятным образом умудрялась находить самые неправдоподобные сказки и верить в них. Мерси была из тех самых людей, которые с голыми руками бросятся на группу
вооруженных грабителей и порвут их в клочья, но при этом станут шарахаться в темной комнате от собственной тени, искренне считая ее недружелюбно настроенным привидением. Ей действительно нужен был рядом кто-то, способный отделить блеф от истины. И Фрида в этом плане оказалась лучшим вариантом.- Фрида… - шепотом повторил демон, пристально вглядываясь в юную охотницу. Что в ней было такого особенного? Мелкая, колючая… красивая? Есть и покрасивее. Интересная, любопытная… "особенная" - вот подходящее слово. Он никогда не знал, чего от нее ждать. Она единственная была способна удивить его даже тогда, когда он, казалось бы, предусмотрел все возможные ходы. Она злилась, когда он предлагал помощь, бросалась в атаку, когда не было шанса победить, и отвечала с огненной страстью, стоило лишь на мгновение приспустить стену ледяного отчуждения. О, да! Он помнил ту ночь, когда впервые явился к ней во сне. Помнил так, словно это было только вчера - каждое движение, каждый звук. Как давно это было, а он так и не смог забыть…- Почему именно ты засела у меня в голове? - ровным голосом почти проурчал Таирон.Словно
ощутив на себе этот взгляд, Фрида подняла голову и огляделась. Демон улыбнулся: она не могла его видеть.А что бы сделала, если бы могла?С тихим шорохом шторы опали на пол. Столовая замерла. Ученики, все как один, прекратили жевать, говорить, вообще - дышать."Что-то сейчас будет!" - пронзила тишину наполненная паникой мысль.Фрида тоже замерла на своем места. Сидя в пол оборота, продолжая удерживать в руках ладони Мерседес, чей лоб все так же упирался в столешницу, и круглыми глазами глядя в самое сердце золотистого меда глаз развалившегося на подушках Наследника. От его улыбки, такой откровенно-соблазняющей, такой манящей Фриде стало не по себе. В лицо словно пахнуло жаром, внутренности связались тугим узлом. Демон шевельнул губами и словно легкий ветерок коснулся лица охотницы. От неожиданности ее брови подпрыгнули еще выше, а ладонь Мерси она сжала с такой нечеловеческой силой, что сирена охнула и подняла, наконец, голову.- Что случилось? - обеспокоено спросила она. Тигрица вздрогнула, перевела взгляд на подругу и с шумом выдохнула. Надо же, она еще помнила, как нужно дышать!Таирон исчез мгновением
раньше, чуть заметно кивнул ей на прощание, но при этом наградив таким взглядом, чтобы она не сомневалась - это был далеко не конец."Издевается, гад!" - тут же определила Фрида и через силу улыбнулась:- Все нормально. Просто… показалось.- Уверена? - сощурилась Мерси.- Конечно!Нет, она не станет жаловаться рыжей сирене - у той и своих проблем по самое горло. Но Таирон, мерзавец, однажды доиграется! И если он еще раз явится к ней во сне (Фрида опять покраснела, да так, что Мерси аж отшатнулась), видят Боги, она примчится к нему и не уйдет до тех пор, пока не заставит навсегда исчезнуть из ее жизни. Даже если для этого придется своими зубами отгрызть его… голову!
        После занятий, решительно отбросив предложение Фриды отдохнуть и набраться сил перед грядущими экзаменами, Мерси подхватила сумку и отправилась в библиотеку. Мрачная тигрица потопала следом, чисто из вредности прихватив с собой Юмико. Последняя охотницу побаивалась и не очень-то горела желанием проводить с ней в закрытом помещении на длительное время, но от Томаши старалась далеко не отходить - господин Таирон отдал приказ и его следовало исполнять. Потому, старательно нацепив на лицо маску воодушевления, Юмико включилась в охоту за знаниями. иблиотека школы Огненного мира находилась в отдельном корпусе - огромное здание, сверкающее почти что девственной чистотой. Демоны были не склонны обучаться самостоятельно, потому тонны книг, манускриптов, покрытых воском дощечек, оставшихся еще со времен древности, так и лежали нетронутым грузом на полках. Гарпия-библиотекарь (Мерси вообще не понимала, кто мог утвердить на эту должность именно гарпию - голос этих тварей звучал набатом в помещении с высоким куполообразным потолком), окинула троицу задумчивым взглядом поверх очков с толстыми стеклами и быстро
собрала стопку запрошенных учебников. Благодарно оскалившись, рыжая подхватила книга и прошествовала в самый дальний угол читального зала - чтобы никто не мешал. Фрида задумчиво поскребла затылок: кто им может помешать? Нечисть сюда по доброй воле ни за что не войдет. Разве что дверью кто-то ошибется…Как же она заблуждалась! Буквально через четверть часа, когда и тигрица и волчица откровенно заскучали, а Мерси окончательно закопалась в хранилищах печатного слова, в помещение вошел Арарат. Он за руку тянул сильно сопротивляющуюся Аннес, которая в свою очередь, мертвой хваткой вцепилась в Казимира. Несчастный влюбленный выглядел так, словно в данный момент предпочел бы повстречать Таирона, дабы вновь оказаться на больничной койке - лишь бы не в библиотеке.- А вы что здесь делаете? - подняла на шум голову Мерси.- У нас тоже сессия, юная леди, - с невероятно серьезным лицом ответил Арарат. - Мы пришли готовиться. Можно воспользоваться твоими учебниками?- Да, конечно…- А сокращенного варианта нет? - сообразив, что сбежать уже не получится, буркнула Анне. Мерси хмыкнула и подтолкнула к ней свои конспекты.С
тяжким вздохом русалка упала на стул и принялась нехотя их листать, периодически бросая возмущенные взгляды на брата. Тот очень талантливо их игнорировал. Придвинув стул и небрежным движением оттеснив Юмико, Арарат нахально умостился рядом с Мерси и заглянул через ее плечо:- Что читаешь, красавица?Девушка, не отрываясь, ткнула пальцем в верхнюю строчку, где мелким шрифтом было указанно название. Несколько мгновений русал молча разглядывал ее сосредоточенное лицо, потом игриво подмигнул:- Интересно?- Не очень, - ровным тоном буркнула Мерси.- И много еще читать?- Пока до конца не дойду.- Так может, отдохнешь немного? - демоном-искусителем прошептал русал прямо на ухо подруге. - А потом…- Я еще не закончила, - перебила девушка. Арарат звонко сомкнул челюсти. Посидел немного, помолчал. Подумал, что с такой уникальной русалкой он еще не сталкивался, и снова не выдержал:- Юная леди, не хотите ли со мной отужинать?- Нет, спасибо. Я занята.- А как на счет маленького перекуса? Исключительно чтобы голова лучше работала. Хочешь, Аннес сейчас сбегает и принесет нам бутерброды? ннес аж поперхнулась от такой
перспективы, но ответить не успела:- Здесь нельзя есть.- Хм… А пить? Ты хочешь пить?- Нет, спасибо.Арарат задумчиво опустил голову на кулак. Непрошибаемая девчонка. Что ли и самому почитать немного? Да ну, это совсем неинтересно…- Смотри, у тебя чернила заканчиваются, - нашел, наконец, к чему придраться неугомонный русал. - Давай я долью?Мерси скрипнула зубами и аккуратно пододвинула к нему чернильницу:- Наливай.- Хм… А какой цвет тебе больше нравится? У меня есть синий, красный, черный…- Синий, пожалуйста.- А может, лучше красный? Он так идет к твоим… - девушка подняла голову и Арарат чуть не закончил "…глазам", до того четко в них отражался огненно-бордовый оттенок ярости. - Хорошо-хорошо, синий. Как скажешь!Аннес, Фрида и Юмико, склонившиеся над тетрадями, синхронно прижали ладошки к губам и зашлись кашлем. Впрочем, как бы они не старались, скрыть смех не удалось никому. Даже Казимир, всегда такой равнодушно-флегматичный, позволил себе легкую ухмылку.- Арарат, - Мерси сделала глубокий вдох, досчитала до десяти и только потом продолжила. - Ты действительно хочешь что-то для меня сделать? Тогда
помолчи, пожалуйста. Я же пытаюсь сконцентрироваться!- Я тебе мешаю? - "искренне" удивился русал.- Немнож-жко, - сквозь зубы прорычала рыжая. Больше ее не отвлекали. Все как-то сразу поняли, что в следующий раз Мерси может не сдержаться и своими изящными ручками затолкает в рот чересчур болтливым что-нибудь очень крупное. Да так, что вытащить его можно будет только с помощью хирурга.Не удивительно, что вскоре школьники устали делать вид, что их интересуют книги и решились-таки на маленький бунт. Первой, ткнув братцу кукиш под нос и подхватив Казимира под локоток, убежала Аннес. Потом не выдержал сам Арарат. Шепнув на прощание "до встречи, красавица" и не дождавшись ответа, он глубокомысленно пожал плечами и отправился на поиски развлечений. Уже когда солнце скрылось за горизонтом, от учебников оторвалась Фрида. Потерянным взглядом огляделась по сторонам, увидела что-то в дверном проеме и подпрыгнула:- Мне нужно… - запнулась на полуслове, поглядела на таких же, захлебывающихся информацией, подруг, и закончила фразу. - До завтра, девочки!На одно мгновение Мерси показалось, что она ощущает тонкий аромат
осенних трав, но прежде чем девушка успела понять, откуда он мог взяться, запах исчез, растворился в терпком амбре древних, давно не тревоженных фолиантов."Показалось, наверное…" - она вновь склонилась над учебником, выписывая в тетрадь самые значимые факты. И не заметила, как напряженно вглядывается в темноту, сгустившуюся у выхода из библиотеки, Юмико. олько когда звезды на небе засверкали во всю мощь, а волчица тоскливо, раз в десятый, поглядела на застывшую высоко над горизонтом круглую луну, Мерси сообразила, что кроме них двоих, да дремавшей в кресле гарпии, в зале никого не осталось. Она потерла затекшую шею, прогнулась в пояснице, размяв косточки спины, и улыбнулась подруге:- Тебе вовсе не обязательно меня караулить.- Я не карау… - начало было оборотница, но тут же, под насмешливым взглядом Мерси, пристыжено умолкла. Зачем врать, когда и так все ясно… - Тебя провести в общежитие?- Не стоит. Дойду сама. Вряд ли мне удастся отыскать неприятности так поздно.Волчица фыркнула и скривилась: по ее личному мнению, Мерси могла найти проблемы где угодно, когда угодно, еще и в таких количествах, что
порой казалось: фениксы не удачу притягивают, а как раз наоборот.- Не делай такое лицо, - засмеялась рыжая подруга. - Я не пропаду. Не в первый раз брожу по территории школы ночью.- Но…- Иди спокойно.И волчица ушла. Потому что мысль, что придется еще хотя бы пятнадцать минут потратить на учебу, вызывала у нее стойкий рвотный рефлекс. Впрочем, у Мерси тоже. Сейчас, когда ночь давно вошла в свои права и буквы перед глазами начали самопроизвольно превращаться в какие-то странные незнакомые символы с сильно вытянутыми конечностями, она поняла, что несколько перестаралась. Сессия, конечно, перестала пугать… правда, все остальное тоже - на какие-то эмоции сил попросту не осталось. Собрав разбросанные по столу учебники, Мерси сладко зевнула, по-детски потерла кулачками глаза, подхватила сумку и на цыпочках, чтобы не разбудить библиотекаря, вышла на улицу. Постояла с минуту на крыльце, вдыхая морозный воздух зимней ночи. Полюбовалась на луну, на снег, толстым покрывалом накрывший землю, и едва не сверзилась по ступеням, когда на ухо шепнули:- Здравствуй, тенши.- Мамочка! - девушка схватилась за сердце. Сумка
улетела в сугроб и благополучно в нем утонула.- Это всего лишь я, - улыбнулся Ямамото.- Это точно. Всего лишь ты, - повторила Мерси. - А что ты здесь делаешь?- Захотел проведать любимую ученицу, - хмыкнул Президент. И только тут Мерси сообразила, что у них сегодня должно было быть занятие:- Пощады! - молитвенно сложила она ладони. - Прошу пощады! С этой сессией все остальное просто вылетело из головы…- Ты боишься экзаменов? - не поверил парень.- Почему всех это так удивляет?!- Ну, не знаю! - с очевидным сарказмом выдохнул он. - Может, потому что ты - феникс, способный творить удачу? Или потому, что в прошлом году ты отлично справлялась с нагрузкой Фузиоку… Ты никогда не задумывалась, почему в японской академии обучается столько нечисти? Да потому, что ни одна школа Огненного мира не способна обеспечить студентов таким же уровнем знаний!- Да, Президент, - улыбнулась Мерси, - ты верен своей вотчине до конца.- Еще бы! - подмигнул Ямамото, отряхивая снег с сумки рыжего "ангела". Девушка честно попыталась придумать какой-нибудь язвительно-остроумный комментарий в ответ, но именно в этот момент луна вышла
из-за тучи и окутала фигуру охотника серебристым сиянием."А-ах…" - мысленный вздох был честнее любых слов. Какой же он красивый! Эти каштановые пряди, эти яркие голубые глаза, эти чувственные губы…- Мерси-тян? - с усмешкой позвал Хикару. Девушка вздрогнула, сообразила, что уставилась на Президента как голодный кот на миску сметаны и сильно покраснела. Ямамото сделал над собой героическое усилие, но скрыть смешинки в глазах не сумел. Мерси насупилась:- Чего ржешь?- Как можно, тенши? - попытался выкрутиться охотник. - Просто погода сегодня замечательная, а ты такая серьезная…- Замечательная, говоришь? - девушка задумалась и кивнула. - Просто чудесная…Они медленно побрели по узкой, очищенной от снега тропинке в сторону общежития, но на развилке Мерси вдруг остановилась. Одна дорожка уходила прямо - к высокому муравейнику студенческих комнатушек. Друга заворачивала за угол, скрывалась в тени укрытых белоснежным покрывалом кустов сирени и вела к озеру.И рыжая просто не смогла сдержаться:- Бежим! - шепотом приказала она, первой бросаясь по тропке. Ямамото изогнул бровь, но послушно припустился следом.Они
выскочили на берег, прорезали две борозды в нетоптаной перине свежего, искристо-белого снега, и остановились, с восхищением глядя на сказку, расстилавшуюся перед ними. Огромная луна низко висела над стянутой коркой льда водой. Она бережно плела длинную серебристую косу, протянувшуюся от горизонта до самого берега. Весь мир сверкал в этом свете - лес по правую руку, затока, выделяющаяся на фоне скалистых берегов озера, пожухлые камыши, украшенные высокими снежными шапками…- Красиво… - почти благоговейным шепотом сказала Мерси. Ямамото кивнул, не отрываясь, глядя как легкий ветерок срывает с ветки "пух" и кружит его в воздухе. Потому и пропустил момент, когда Мерси, захохотав, швырнула в него первую снежку.- Эй! - воскликнул Президент, фыркая и стирая с лица воду.- Защищайтесь, сир! - по-мушкетерски ответила сирена, в том же направлении посылая друг за другом еще три "колобка". От двух Хикару увернулся, а вот третий угодил ему прямо за шиворот и быстро объяснил охотнику, насколько невыгодно быть джентльменом.- Ну, держись! - угрожающе воскликнул он, бросаясь в атаку.Мерси завизжала.На снежки Ямамото
решил не размениваться, широко раскрывая руки и прыгая с места на добрые три метра. Только чудом девушка умудрилась вывернуться и, заливаясь веселым смехом, добежать до кустов. Первый круг Президент за ней честно пробежал - уж слишком соблазнительная впереди была добыча. Но при заходе на второй тренированные годами инстинкты тактично намекнули хозяину, что так он Мерси не поймает.- Тенши! - грозно позвал Президент, делая неожиданный рывок в сторону. Как он оказался перед ней, Мерси поняла не успела. Только зажмурилась, вцепилась в лацканы его сорочки и рухнула в сугроб. Ямамото, тщательно прицелившись, упал сверху. Несколько мгновений девушка продолжала смеяться, уткнувшись лбом в переносицу охотника, потом подняла глаза, встретилась с ним взглядом и обмерла в его руках.А кто первым потянулся навстречу поцелую, она уже не помнила…
        Глава 18
        Фраза "Я тебя никогда не забуду" звучит нежно и ласково. А вот "Я тебя запомнил" уже как-то угрожающе.
        NNN
        Ямамото Хикару сидел в сугробе и с блаженной улыбкой разглядывал звезды. Мерси посапывала у него на коленях, по-детски засунув ладони под щеку. По мнению охотника - это было самое яркое проявление доверия, которое она только могла продемонстрировать. Всего полтора года стараний - и ему удалось убедить ее открыться, забыть о страхе и осторожности. Наконец, его Феникс поняла, что если и нужно кого-то бояться, то только не его, Ямамото-куна. Ведь он был тем, кто всегда встанет на ее сторону, что бы ни случилось.Впрочем, он не мог сказать, что все это время Мерси так уж сильно его боялась. Скорее, он злил ее своей, как она считала, чрезмерной опекой. Как она не понимала, что каждый его поступок, каждая фраза, даже мысль были направлены лишь на то, чтобы ее защитить? Наивная, маленькая девочка… Она думает, что мир состоит из славных приключений, а жизнь - из преград, которые нельзя не преодолеть. Верит в доброту демонов и беззащитность русалок. Думает, что дэваты - зло, хотя по отношению к ее семье они поступили более чем милосердно. По законам Лазури Сакура Оитомэ заслуживала смерти, но ее изгнали,
позволив связать свою бесценную жизнь с тем, кто никогда не был и не будет этого достоин.- Ничего, Мерси-тян, - улыбнулся охотник, ласково перебирая рыжие пряди. - Ты поймешь сама, кто есть кто в этих мирах. Поймешь со временем, а я помогу тебе не ошибиться.Девушка поморщилась, когда ее подхватили на руки, но не проснулась. Сейчас ей было хорошо и тепло. И, откровенно говоря, совершенно безразлично, какие там матримониальные планы строились в буйном воображении Ямамото. В последнее время Томаши жила сегодняшним днем. Максимум - ближайшей неделей. Потому что если задумываться "на перспективу" - можно вообще умом тронуться. И в ее заветных мечтах числился не мир во всем мире, и не победа в войне, на которую периодически намекали все, кому не лень, а, конкретно сейчас, - банальное студенческое желание пережить сессию.Ямамото Хикару, узнай он об этом, схлопотал бы жесточайшее потрясение…Следующим утром Мерси проснулась у себя в гамаке. Потянулась, вспомнила о том, что произошло накануне, улыбнулась и мысленно поблагодарила Хикару за транспортировку. А он-то оказался не таким благовоспитанным, как она себе
представляла… Раньше она была уверена, что с Президентом романтика будет напоминать приключения Электроника, в том смысле, что в его представлении порядочная девушка свой первый поцелуй получает на свадьбе, да и то - в лоб. До чего же приятно было ошибиться вчера, когда он так пылко ответил на ее инициативу. лыбка девушки стала шире, она счастливо зажмурилась, свернулась калачиком, прижав подушку к груди, и представила, как прибежит к нему сегодня на тренировку. Ну, и что, что не по расписанию? Зато с удовольствием!Именно с такими мыслями она отправилась на урок.- Привет, Мерси-тян, - первым поздоровался Арарат, столько девушке только войти в кабинет. - Откуда столько радости на лице? Мы уже не боимся сессии?- Да ладно, - отмахнулась рыжая. - Конспекты почитаю и сдам.Русал, конечно, изогнул бровь, но решил не уточнять. Он вообще все перемены в женском настроении называл одним словом: "ПМС", и искренне верил, что спастись он него невозможно. Единственный выход - переждать. Будучи сыном своей матери и постоянно пытаясь наладить контакт с "любимой кузиной", он уже давно научился пропускать мимо ушей
истерики, неоправданные гневные вопли, а в самых плохих случаях - уклоняться от тяжелых предметов и качественно прятаться в труднодостижимых "бомбоубежищах". Но за годы практики он также научился отлично понимать, когда гнев сменяется милостью и пучеглазая фурия с львиным оскалом превращается в милую (насколько это вообще было возможно в отдельных случаях) и относительно довольную жизнью барышню.- Я рад, что у тебя хорошее настроение. Учитывая, что после занятий придется выдраить два подсобных помещения, этот заряд бодрости тебе еще ой как пригодится.- Что сделать? - округлила глаза рыжая.- Это - обязательная повинность. Перед каждой сессией в школе проводится генеральная уборка. Каждому классу выделяется своя территория. Наша - два подсобных помещения в конце коридора на втором этаже нашего отделения, - и добавил, уже потише. - Это нам еще повезло! Кое-кого и в соседние башни отправляют, представляешь? Там вообще работать невозможно: ты убираешь - местные мусорят. Иногда до драк доходит. Особенно сложно с духами - их даже поймать на месте преступления нельзя. И ведь не уйдешь, пока чисто не будет!Ну,
после Фузиоку, где даже самые богатые детки японских аристократов вынуждены были отправляться на завод перебирать гнилую морковку, Мерси уже ничем нельзя было удивить. Потому, дождавшись окончания пар и вооружившись перчатками, тряпкой и моющим средством для окон, она отправилась вместе с одноклассниками по указанному адресу.Но она и подумать не могла, что бывает такой срач! Даже не так - БЕЗБОЖНЫЙ СРАЧ! Большими буквами. Такое чувство, что эти конкретные комнаты были построены еще во времена динозавров, потом провалились в другое измерение и все годы до сегодняшнего дня находились там. Паутина, толстым слоем покрывавшая стены и потолок, могла удержать Боинг на весу, потому что это было уже не то тонкое кружево, которое создает любой уважающий себя паук, а прочные такие, черные сети. По разнообразию живности, которая нашла в них последние пристанище, можно было составить энтомологический справочник, а по их количеству - заселить насекомыми какой-нибудь пустынный остров размером с Канаду. Стены были коричневыми, хотя во всех остальных кабинетах их красили в белый, и что-то подсказывало Мерси, что после
недели чистки белыми станут и эти. Пол был покрыт таким слоем мусора, что в некоторых местах нельзя было стоять в полный рост -собранный из хлама Эверест возносился к потолку.- О Боже… - только и смогла выдавить девушка.- Да все нормально, - пожал плечами русал и протянул рыжей очки для игры в пейнтбол. Свою пару он уже успел надеть, вдобавок к каске и желтой строительной робе. - Бывает и хуже. Ты главное правило одно запомни: видишь особо большую кучу мусора - сначала ткни в нее вилами, а потом только начинай разбирать. А то был тут у нас один случай…Уборка закончилась поздно ночью и принесла несколько "забавных" открытий. Во-первых, плитка на полу в подсобках была двухцветная. Это обнаружила одна очень упорная демоница, после того как едва не стерла в кровь когтистые лапки, пытаясь сделать ее равномерно-белой. Во-вторых, не каждого паука можно сгонять с насиженного места без последствий. Особо злобные особи одним выстрелом способны оштукатурить лицо уборщика тройным кольцом паутины, которую потом еще попробуй отодрать! И, наконец, в-третьих: никогда, ни под каким предлогом нельзя просить вампиров
открывать окна, если снаружи они заперты плотными ставнями, но из-за толстого слоя грязи на стеклах этого не видно. Потому что, не сумев распахнуть окно с первой попытки, у зубастых срывает крышу и они начинают биться в него с отчаянием посаженной в банки мухи. Пока не вышибают напрочь, вместе со ставнями, рамой и кусками штукатурки.Все эти нехитрые правила Мерси прокручивала в голове, шагая в свою комнату, и не сразу заметила девушку, дремавшую на полу в обнимку с веником. Наверное, если бы последняя не опиралась спиной о косяк двери рыжей, сирена так и протопала бы дальше, не обратив на Фриду внимания.- Привет, - тигрица сонно моргнула и поднялась на ноги. - А наш класс чердак вашему корпусу чистил, я вот решила в гости заглянуть. Буквально на секунду глаза закрыла…- А веник зачем принесла?- Сроднилась я с ним, - Фрида ласково провела ладошкой по черенку. - Хороший помощник, верный и неубиваемый. После того, где он сегодня побывал, ему памятник нужно поставить, как первому венику-космонавту.- Вы запускали на орбиту предметы?- Это не понадобилось, - мрачно ответила Фрида. - У вас на чердаке пыли как
на Луне: по колено.- Ну, у вас хотя бы просто пыль, - ухмыльнулась Мерси. - А у нас грязь, которая к тому же отбивается, когда пытаешься от нее избавиться… евушки вошли в комнату, Фрида осторожно поставила "почетный веник" в угол и села на край бассейна, опустив ноги в воду. Поморщилась от холода:- Тебе сюда кресла нормального не хватает.- Какая ты неприхотливая, - улыбнулась сирена. - Кресла! То есть, все остальное в этой жуткой комнате тебя устраивает?- Ну, ты же русалка, - пожала плечами тигрица. - Кто знает, как тебе удобнее? Да и вообще - грех жаловаться, когда один живешь…- Не буду спорить, - легко согласилась Мерси. Она бы в жизни не согласилась переехать в комнату с соседками, даже ради хорошего зеркала, кресла и двуспальной кровати.- Правда, в последнее время мне тоже кажется, что я одна живу, - добавила Фрида. - И не только в комнате - во всем корпусе.- Почему вдруг?Блондинка поморщилась:- У тебя было когда-нибудь чувство, что тебя не видят? А если видят, очень пугаются, обходят десятой дорогой и вообще - ведут себя так, словно ты болен проказой?Вообще-то, нет. Мерси были знакомые другие
аномалии в поведении окружающих: когда они начинали активно любить ее безо всякой на то причины, или наоборот - страстно ненавидеть. А вот страх и безразличие были в новинку.- Как думаешь, с чем это связано?- Я надеялась, ты мне скажешь, - вздохнула Фрида. - Но ощущение такое, словно меня пометили. Знаешь, "застолбили"… как куст какой-то, на который волк пописал и распугал всех собак в округе.- Э..? - округлила глаза рыжая.- О, Мерси! - в сердцах воскликнула тигрица. - Ты - одна из самых умных девушек, которых я знаю. Отлично учишься, логически мыслишь, в шахматы играешь… но в некоторых вопросах ты совершенно темная…К сожалению, рыжая так и не поняла, что подруга пыталась этим сказать. Стук в дверь отвлек ее от размышлений. Девушка нахмурилась - она никого не ждала сегодня, да еще так поздно. Распахнула дверь и замерла пораженно, когда, аккуратно обойдя ее по стеночке, в комнату скользнула троица знакомых оборотней: Юно, Сатоси и Каору.- Дамы, - кивком поприветствовал девушек ступивший следом Таирон. - Как поживаете? Надеюсь, неплохо.- Кстати, о волках… - хмуро процедила Фрида. Мерси перевела взгляд с
нее на своих японских одноклассников и покачала головой: неужели стая Юмико успела чем-то не угодить охотнице? Таирон заметил этот взгляд и закатил глаза: он-то как раз отлично понял, кого имела в виду Фрида.- Не надо хмуриться, Мерси-тян, - улыбнулся он. - Мы пришли не воевать. Наоборот - помочь.- Э…- Не стоит благодарности, - щедро отмахнулся демон. Рыжая скривилась:- Да я, вообще-то, думала, как бы отказаться помягче…- А я вот наивно полагал, что мы - союзники?- Именно так и есть, - криво ухмыльнулась сирена. - У нас договор, и мне бы не хотелось его нарушать. И все же тебя напрягать у меня желания тоже нет. Боюсь потом не расплатиться.- Хотя бы выслушай, прежде чем отказываться, - демон подошел к Фриде и, не обращая внимания на ее злобное шипение, опустился рядом. Тигрица изогнулась, чтобы не касаться его рукой, и златоглазый словно воспринял это как приглашение. С каменной рожей он навалился на Фриду плечом, облокачиваясь о нее как о спинку дивана. Девушка под его весом чуть в озеро не свалилась, но тут же извернулась и попыталась вскочить на ноги.- Пожалуйста, веди себя тише, - тоном английского
сноба, отчитывающего недостаточно расторопного официанта, заявил он. - Мне неудобно.- Проваливай, демон! - не выдержала Фрида. - Я не тактична, как Мерси. Я и в лоб дать могу!И снова рыжая поспешила вмешаться, пока ситуация не стала критичной:- Ладно, Таики-кун, что ты там хотел мне сказать?"Как просто, - мысленно покачал головой демон. Тигрица бросила на него разъяренный взгляд. - Стоит пригрозить тебе - и ты показываешь зубы. Но совесть не позволяет прикрываться другими, так? Интересно, как скоро ты с ней договоришься, и мне придется искать другой способ для манипуляций…?"- Тренировки с Ямамото следует прекратить.- В этом и заключается твоя помощь?! - остолбенела рыжая.- Послушай, Мерси-тян, - спокойно продолжил Таирон. - Как думаешь, сколько требуется времени обычному демону, чтобы совместить два и два? Полгода я тебя прикрывал каждый раз, когда ты бегала в особняк охотников, потому что знал: тебе это нужно. Но со следующего семестра у вас введут новые дисциплины. Они позволят тебе оттачивать свое мастерство на уроках, среди себе подобных. Я больше не вижу необходимости тратить столько сил на
сокрытие твоей связи со слугами Лазури.- Ты говоришь, что прикрывал меня? - нахмурилась девушка. - Но Арарат знал, что я четыре раза в неделю посещаю занятия Хикару…- Работа у Арарата такая - знать, где находятся русалки, - отрезал демон, чуть приподнимаясь, и Фрида, почувствовав слабину, тут выскользнула из-под его руки. - К нашей общей радости, раскрывать твои тайны было не в его интересах. Тогда. Что будет в следующем полугодии - я не знаю. Потому вынужден просить тебя быть осторожнее и помнить: Огненный мир таит опасности для тех, кто не хочет соблюдать его правила. Однако я понимаю, что без тренировок как таковых тебе оставаться нельзя. Как смотришь на спарринг с волками?- В смысле? - не поняла Мерси.- Каору, Сатоси и Юно любезно согласились побыть твоими временными партнерами в этом нелегком деле.Троица добровольцев при этом издала такой тяжкий синхронный вздох, что даже Фриде стало их немного жаль. Таирон же и ухом не повел:
        Собственно, это и была причина моего визита: я хотел представить вас друг другу. Сегодня уже поздно для тренировки, но завтра после уроков вы могли бы выбраться на школьный двор. Полагаю, там вам никто не помешает… Дамы!Одним плавным движением златоглазый поднялся на ноги, махнул оборотням и, не оборачиваясь, покинул комнату. Волки поспешили следом.Уже при выходе из Академии Каору решился обратиться к Наследнику:- Как именно следует проводить тренировки, господин? Мы, конечно, сделаем все возможное, чтобы не навредить Мерседес, но стоит ли поддаваться для ее победы?- Поддаваться? - фыркнул демон. - Удиви меня и выиграй хотя бы раз. Охотник знает свое дело - эта девчонка способна голыми руками вампира уложить. Что уж говорить о трех несчастных волчатах.- А Фрида? Она вечно крутиться возле Томаши. Можно избавиться от нее и…Договорить Каору не успел - пальцы Наследника сомкнулись вокруг его горла. На одно мгновение золотые глаза встретились с круглыми от ужаса темно-карими. Словно раскаленная медь потекла по венам волка - такого всепоглощающего животного страха он не испытывал никогда прежде.- Ты все
понял? - голос Таирона был сух и деловит.- Д-да… - прохрипел волк, и осел на землю, когда наследник убрал ладонь. Сатоси с Юно бросились к своему предводителю, подхватили его под руки и потащили в сторону башни оборотней.Таирона в Академии уже не было.
        - Он блефует! - твердо сказала Фрида. - Никто не узнает о твоих походах в наш особняк. А даже если и узнает - ничего не смогут поделать.Мерси задумчиво покосилась на подругу:- Ты уже можешь слезать с комода. Во-первых, Таирон давно ушел. А во-вторых, революционные призывы лучше воспринимаются, если оратор едет впереди войска на танке, а не пьет валерьянку в бункере за спинами солдат.- Прости, Мерси-тян, - вздохнула тигрица, осторожно спускаясь на землю. Комод тихонько покряхтывал в такт ее движениям. - Сама не знаю, что на меня находит, когда он рядом. Бежать хочется, как от цунами какого-то…- Это хорошо, - протянула сирена. - Это - правильная реакция. А на счет того, блефует он или нет… Какая разница, Фрида? Наследник дал понять, чего хочет и либо мы соглашаемся с его "рекомендациями" и живем без проблем, либо не соглашаемся - и проблемы он нам устраивает. Не знаю, как тебе, а я второй вариант уже пробовала. Практика показала, что первый лучше.- И что? Ты вот так просто откажешься от тренировок с дядей?- Нет, милая, - с грустью покачала головой девушка, - не просто. Я очень сожалению, что не могу
их продолжить. Мне безумно надоело, что моею жизнью управляют другие. Я хочу иметь право на собственный выбор, потому что, будь это так, я бы никогда не отказалась от предложения твоего дяди. К сожалению, мой голос в последнее время ничего не стоит.Больше Фрида не сказала ни слова. Просто нечего было говорить. Только что она увидела Мерси в совершенно ином свете. Сначала, когда только дядя рассказал ей о фениксе, получившем в наследство от деда умение сирены, она завидовала ее удаче. Такая сила поставила бы на колени Огненный мир. Фрида искренне не понимала, как можно не использовать ее, не жаждать этого каждый миг, не сражаться во имя света и не побеждать?Потом она познакомилась с Мерси лично и многое стало ясно. Фрида всегда была воином, это была ее суть, отражение Хвостатой. Охотница видела выход в сражениях, часто - единственный выход. Никогда прежде она не сталкивалась с силой, превосходящей ее собственную, и от этого ее вера в себя была практически безгранична. Она позволяла забыть о страхе и бросаться на врага, отринув всякую осторожность. Но Мерси была другой - такой безропотной, такой
покорной… тигрица не могла понять, как существо, обладающее таким потенциалом, могло вот так себя вести? "Почему она не пытается драться?! - думала Фрида. - Как она может мириться с этим?!"И только сейчас она, наконец, осознала: всё было. И сражения, и отрицание, и попытки бежать… Но с каждым разом последствия оказывались все хуже. Они вынуждали Мерси отступать, идти вопреки своей воле. Они учили ее быть покладистой ради высшей цели. Но теперь Фрида понимала, что Мерси не смирилась - она просто ждала. Столько времени проведя рядом с рыжей сиреной, тигрица, наконец, осознала каково это - по-настоящему сражаться за свою свободу. Когда есть столь многие, жаждущие на нее посягнуть и эти "многие" куда сильнее, куда могущественнее и куда опытнее тех, кто когда-либо становился на пути Фриды. Теперь она знала, что бывает и такая война - когда битвы проигрывают нарочно, а крепости нарочно сдают. Когда хитрость сменяет отвагу, когда доблесть скрывается в милосердии, а силу побеждает тот, кто умеет терпеть чуточку дольше.
15 декабря 20ХХ года"Дорогой дневник, сегодня я разметала по углам Сатоси, Юно и Каору. Был бы еще соперник - занял бы четвертый угол. Хорошо же меня Ямамото обучил - и сама не сообразила, как так быстро справилась. Казалось, тренировка только началась - пять движений, и всё закончилось: лежат, постанывают. И драться больше не захотели, сказали: "Бью слишком больно. Надо раны залечить". Бедные оборотни. Оказались в таком же дурацком положении, что и я: сказали "надо" - вот и деремся. Как игрушечные солдатики…О, как же надоело это проклятое слово "надо!". Таирон - гад… С предложением он, видите ли, пришел. Как будто сразу не знал, что этим все закончится? Мог бы прямо сказать, вместо этого "рекомендую", "советую", "было бы лучше"… Словно я не знаю, что было бы, захоти я отказаться.Хорошо хоть Фрида начала понимать, что его стоит бояться. Хватило с нее одного раза, заперли в башне, еле обратно человекомобратилась - вот и поумнела. Она думает, что я темная… Ха! А сама-то? Ксена - королева воинов… По ее вине никто не страдал, к ней не приходили с претензиям, ей еще не выставляли цену, которую она не была
бы готова заплатить… Хотела бы я, чтобы она хоть раз побывала на моем месте. Исчез бы тогда этот проблеск осуждения в ее глазах?Впрочем, нет. Пусть она лучше только за себя боится - главное, чтобы этот страх был. Он уйдет потом, со временем, превратиться в осмотрительность, но сейчас он нужен, именно такой как есть - заставляющий прыгать на комод в его присутствии… потому что толькотакой страх способен удержать ее от глупостей… по крайней мере, я надеюсь на это…"
        Глава 19
        Все-таки как много зависит от места действия: Воскрес в Иерусалиме - Чудо; воскрес в Голливуде - Зомби.
        NNN
        Сессия прошла мирно и без особых эксцессов, как и обещали опытные "старожилы". Все, кто знал о способности Мерси призывать удачу, списывал хорошие отметки именно на нее. Сама же рыжая считала это несправедливым, поскольку на подготовку потратила больше сил, чем все ее одноклассники вместе взятые. И на вопросы отвечала своими силами, неплохо разбираясь в пройденном материале. Она ни разу не попыталась списать или зачаровать учителя, что позволяли себе некоторые особо "одаренные" инкубы (их быстро вычисляли и отправляли к директору на перевоспитание). И все равно в ответ слышала только "О, как тебе повезло!" или "Ну, конечно, удача была на твоей стороне!". К последнему экзамену девушка из последних сил сдерживалась, чтобы не пожелать чего-нибудь особо неприятного очередному "догадливому" товарищу.Однако свое начало и свой конец имеет все: и хорошее, и плохое. Сессия исключением не была. Впереди ожидало две недели каникул, которые Мерси собиралась провести на Земле. Была, правда, маленькая проблема - она пока не знала, как туда добраться.- Отличная идея! - радостно подпрыгнула Фрида, когда подруга
сообщила ей о своих намерениях. - Я уйду с тобой. А ты, кстати, не знаешь, как это делается?- Сюда я прилетела на самолете, - задумалась Мерси.- Мы с дядей тоже, - вздохнула Фрида. - Но когда я намекнула ему на возвращение в Японию, он сказал, что категорически против, и гонять самолет "туда-обратно" не собирается.- А остальная нечисть? Они же как-то обходятся без транспорта?И девушки синхронно повернули головы к Юмико. Та сосредоточенно жевала, уставившись в тарелку, и делала вид, что ее разговор подруг совершенно не касается.- Бабушка рассказывала, что нечисть умеет шагать сквозь грань, отделяющую мир людей от мира демонов. Это ведь так, Юмико-тян?Волчица отложила вилку, подняла на рыжую глаза и кивнула.- Можешь научить нас?- Не могу.- Почему? Это так сложно?Волчица задумалась на мгновение и пожала плечами:- Да нет, не очень. Только я в этом деле вам все равно не помощник.- Таирон? - догадливо скривилась сирена. Юмико с видимым безразличием запихнула в рот здоровенный кусок мяса:- Ага.- Что ж, - Мерси закусила губу. Один вариант отпал. В принципе, она ожидала, что так и будет. У Юмико свои задачи и
принуждать ее воспротивиться Наследнику было бы не только бесполезно, но и опасно. С другой стороны - был Ямамото с его обещанием прийти на помощь в любой ситуации и отказом тратить средства на открытие драматического кружка в Фузиоку в прошлом году. Отличный помощник! Готов пожертвовать жизнью (в этом Мерси практически не сомневалась), но не японскими йенами, или какая там валюта ходила в Огненном мире… Странно, учитывая, что жизнь у него одна, а денег, судя по всему, - куры не клюют. Хотя, может потому и не клюют, что хозяин - скупердяй.Так что оставалась последняя надежда - Кей Томаши, и тем же вечером, заглянув в библиотеку, где отдельной секцией стояли компьютера с доступом в Интернет (вот уж точно - всемирная паутина), рыжая написала письмо. Бабушке. Потому что если у кого и был шанс убедить дед-уэ раскошелиться - то только у нее. Мы будем рады видеть тебя, милая, - ответ пришел почти сразу. - С Кеем договорюсь. О дате путешествия тебе сообщит госпожа Суррикей. И, да, разумеется, твои подруги могут составить тебе компанию. Мы счастливы будем предоставить кров вам всем".Ну, здесь бабуля явно
переборщила - дед, мягко говоря, недолюбливал охотников, и вряд ли Фрида стала бы исключением. Да и с оборотнями сирены особо не ладили. Впрочем, Мерси решила на мелочах внимание не заострять и воспользоваться приглашением в полной мере. Во-первых, так веселее, а во-вторых - спокойнее. Не нужно переживать о тигрице, которая останется наедине с Таироном в Огненном Мире или о Юмико, которой так или иначе придется за рыжей следить. Пусть уж лучше обе на виду будут: и им хорошо, и Мерси совесть не замучает.Единственное, чего не учла рыжая - это того, что бабуля и вовсе не будет просить у деда разрешения. Видимо, Оитомэ посидела, подумала и сообразила, что для такого дела даже ее сил не хватит, а потому отправила за внучкой самолет без ведома любимого супруга. Неудивительно, что когда троица школьниц ступила пред светлые очи русала, на его лице можно было прочитать что угодно, кроме радости от встречи.- Милая! - распахнула объятия бабушка. - Как я рада тебя видеть! И вас тоже, девочки. Хорошо долетели?- Замечательно! - Мерси пришлось нагнуться, чтобы миниатюрная Сакура поцеловала ее в щеку, и добавила
шепотом. - Что с дед-уэ?- Не обращай внимания, - отмахнулась та. - Скоро придет в себя, и не такие потрясения выдерживал. Я подготовила вам комнаты рядом, на третьем этаже в южном крыле. Приводите себя в порядок, отдыхайте, мы ждем вас к ужину.- Э… спасибо, бабушка…Фрида радостно улыбнулась окаменевшему русалу, подхватила свою дамскую сумочку, весившую как забитый до отказа солдатский мешок и вмещавшую ровно такой перечень необходимых вещей, который позволил бы хрупкой одинокой девушке сносно обустроиться на необитаемом острове, и отправилась за Мерси. Юмико поежилась (ей странное поведение хозяина "Свежести Фудзиямы" было хорошо понятно, и под его хмурым взором она чувствовала себя жертвенным агнцем на алтаре) и потопала следом. Каникулы обещали быть интересными…
        - И почему вам не сиделось в Академии?!Это были первые слова, произнесенные Кеем Томаши с тех пор, как внучка "осчастливила" его своим визитом. Сейчас они все сидели за столом в гостиной: Мерси, Юмико, Фрида и Сакура в пестрых японских одеждах и сам Кей в строгом деловом костюме, от чего и так мрачный мужчина выглядел поистине устрашающе.- Не говори глупостей, - шикнула на него супруга. - У девочек каникулы. Нечего им в Школе делать.- А я говорю: не стоило возвращаться! - и добавил в ответ на пораженный взгляд рыжей. - Пусть бы сконцентрировались на учебе. Это еще никому не мешало.- Дед-уэ, - не выдержала Мерси. - Что-то случилось, пока меня не было?- Нет, конечно! - слишком быстро ответил он, чтобы можно было ему поверить. - Что здесь могло случиться? Это же Япония - самая стабильная и консервативная страна в мире. Просто… устал на работе.Больше рыжая ни о чем спрашивать не стала, только улыбнулась участливо и защебетала о том, как рада получить немного отдыха после трудных месяцев сплошной учебы. Сакура вздохнула: эта игра была ей знакома и противна. К сожалению, внучку с дедом объединяло так
мало хороших воспоминаний и так много ежедневных трудностей, что в попытке уберечь хрупкий мир в семье в редкие моменты встреч они оба старались не касаться спорных вопросов и общались исключительно в двух направлениях: Мерси рассказывала о новых достижениях в учебе, дед - о трудностях на работе. Ясное дело, ни один не говорил о действительно серьезных проблемах, поскольку никто не ждал ни поддержки, ни понимания, ни, тем более, помощи от собеседника. Когда они только начали вести эту игру, Сакура еще надеялась, что однажды все изменится и внучка с дедом станут ближе друг к другу. Теперь же она могла почти дословно угадать каждую, набившую оскомину фразу, срывавшуюся с уст родных ей людей, и только горестно качала головой, наблюдая, как с каждым днем таяли в лучах взаимного непонимания ее мечты.- Ты не очень-то дружишь с дедом, верно? - осторожно полюбопытствовала Фрида после ужина. Девушки сидели в комнате Мерси, разместившись втроем на огромной кровати, и в шесть рук "выглаживали" Тамагочи. Малыш млел и попискивал от тройного удовольствия и (на что рыжая искренне надеялась) постепенно забывал
полгода хозяйского безразличия.- С моим дедом, если ты не заметила, не так-то легко дружить.- Он очень… таинственный, - с трудом подобрала слово Юмико.- Да, и мне эта таинственность постоянно выходит боком. Например, сейчас я почти уверена, что в Японии происходит что-то серьезное и неприятное. Но зачем же меня предупреждать? Пускай лучше потом сюрприз будет!- Он просто хочет тебя защитить.- Практика показывает, что лучше бы не хотел. Понимаешь, Юмико, с одной стороны я своего деда понимаю - он хочет оградить меня от опасностей. Но с другой стороны, его методы - это же просто ужас какой-то! Когда погибли мои родители, думаешь, кто-нибудь сказал: "Мерседес, их убили. Тебе тоже грозит опасность. Доверься мне - я помогу тебе выстоять"? Нет! Ко мне просто ворвалась среди ночи толпа вооруженных мужиков и увезла в Японию. Враг-то, может, и не догадался, куда я делась, но каково было мне?! А три года заточения в этом самом особняке? Думаешь, хоть кто-то попытался объяснить, зачем все это? Нет! Мне досталось только слово "Надо!" от деда и печальные, полные сожаления взгляды от бабушки. Скажу по секрету: не
помогало ни то, ни другое.- Но ты была совсем маленькой, когда это случилось. Он боялся навредить тебе правдой.- Мне было тринадцать, - отрезала Мерси. - Не так и мало. Впрочем, сейчас мне уже почти семнадцать, а ничего не изменилось.Подруги горестно вздохнули. Фрида рыжую понимала отлично - самой приходилось мириться с на редкость авторитарным дядей. Правда, тигрице все же было проще - она давно поняла, что прощение заработать куда проще разрешения и активно пользовалась этим принципом, добавляя в русую шевелюру Хикару седых прядей. А вот Юмико Мерси откровенно завидовала. Она бы многое отдала, чтобы ее вот так же пытались уберечь от трудностей. К сожалению, жизнь в стае была такова, что каждый имел свое место и свой перечень обязанностей. Конечно, друг другу они помогали, но только лишь в строго оговоренных рамках. Юмико сомневалась, что ее родители вообще знали, что она сейчас на территории людей. Зачем? Сам Наследник взял их дочь в услужение и даже если так станется, что она погибнет, выполняя его приказы, стае это все равно принесет великую честь.- Что собираешься делать завтра? - Фрида хлопнула
себя по коленкам и подняла на Мерси любознательные голубые глаза. Она не любила долго грустить и всегда старалась перевести разговор на более приятную тему.- Утром хочу сходить в одно место. Проведать кое-кого.- Друга?- Да, - не задумываясь ответила Мерси. - Друга…
        Тем утром сирена особо тщательно выбирала наряд. Платье из тончайшего шелка, волнами ниспадающее до самой земли, туфли на каблучке, белоснежная шубка с меховой оторочкой. Акиро грустно улыбалась, помогая госпоже укладывать волосы. Она не думала, что результат будет стоить затраченных усилий, но понимала, что для Мерседес это важно, и старалась помочь по мере возможности.- Вам вызвать машину?- Я заказала такси, Акиро. Спасибо.- Такси? - служанка округлила глаза. - Но как же. ?- Тише, Акиро, - Мерси прижала палец к губам. - Все будет хорошо.Сакура не позволила похоронить Сея в семейной усыпальнице. Что бы ни говорил Кей, она не простила ему смерти единственного сына. Сея упокоился там, где случился его последний вздох - на вершине пустынного холма близ Токио. Таксист удивленно покосился вслед девушке с двумя белыми лилиями в руках, но не проронил ни слова. Какая разница, зачем она приехала в эту глушь и почему выглядит сейчас так печально? Если этот путь ее влечет - она должна пройти его до конца.Мерси поднялась на самую вершину. Там, покрытый толстым слоем снега, виднелся маленький неприметный
холмик. Ни крестика, ни таблички, один лишь треснувший камень с руной - контракт, соединявший некогда Кея и его слугу. Сирена ступила ближе, опустилась на колени и положила рядом с камнем цветы. В голове, словно цветное кино, сменяли друг друга картинки прошлого. И на каждой был он - ее друг, ее помощник, ее Сея-сан. О, как она злилась на него, когда он сказал ей правду! Как сильно она ненавидела его, презирала за предательство. И как же она скучала по нему все это время!Морозный ветер растрепал прическу, колючими льдинками застыли на щеках слезы, а Мерси все сидела, поджав под себя ноги, и не знала, как выразить словами то, что тяготило ее сердце. Полгода она думала об этом, представляла себя на этом самом месте и каждый раз правильные слова приходили на ум. Почему же сейчас горло сжималось, а мысли в голове разбегались пугливыми зверьками?И в какой-то миг все чувства, вся боль и обида, весь страх и печаль заклубились, поднялись, переполнили чашу и излились в серую небесную мглу. Мерси закрыла глаза и запела. Слова улетали ввысь, рассыпались звездной пылью и уходили туда, где за облаками, за
солнечным светом, за космической тьмой был иной мир, иная вселенная. Где потерянное обреталось ищущими, и забытые истины возрождались к новой жизни."Спи, мой друг,Мы встретимся опятьТам, где не будет тьмы, и не будет света.В мире иных мерилСумею тебя позвать,И даже сквозь вечный сонДождусь от тебя ответа…"Песня давно закончилась. Пошел снег, белым невесомым пухом оседая на голые деревья, дремлющую землю и рыжие, трепещущие на ветру волосы. А Мерси все оставалась на месте, окунувшись в свои невеселые мысли, и чувствуя, как тоска постепенно отпускает ее душу и пульсирующими волнами исчезает в морозной мгле. Оставалась до тех пор, пока тихое покашливание рядом не заставило ее встрепенуться.- Арарат? - удивленно хлопнула она ресницами. - Что ты делаешь здесь?- Твой дед сказал, что ты пошла по могилам павших солдат. Решил составить компанию.- Сея-сан не был солдатом.- Для тебя не был, - улыбнулся русал. - Слышал твою песню, красавица. Хорошо получилось. Так искренне, так откровенно. Не по меркам русалки, по меркам человека. Но ты же не думаешь, что она значила что-то для него?- Она много значила для меня,
- бросила рыжая, подымаясь с колен.- Понимаю… - протянул русал. - Собираешься возвращаться в поместье?Мерси вытянула из сумки мобильный телефон, стянула перчатку и принялась искать номер такси:- Сейчас вызову машину и поеду. Дед наверняка волнуется.- Не думаю, - бодро возразил Арарат. - Я же с тобой.- Он всегда волнуется, - покачала головой девушка. - Это в его крови и с этим уже ничего не поделаешь.- Ну, раз ты настолько боишься потревожить деда, может, воспользуешься другим транспортом? Такси только сюда час будет добираться.- Что ты предлагаешь?- Здесь неподалеку есть отличная прорубь.Так Мерси уже давно не хохотала:- Прорубь? Арарат, ты смерти моей хочешь?!- С чего такие странные предположения? - в шутку возмутился русал.- Может, потому что сейчас зима и дико холодно? А, быть может, потому что я до сих пор не научилась отращивать хвост и на своих двоих плыть в Токио буду целую вечность.- Ну, с этим я тебе, допустим, помочь смогу, - деловито хмыкнул мужчина. - Ты просто не научилась пока разделять свои сущности: человека и сирену.- Все равно это плохая идея…- Брось, красавица, - мурлыкнул русал,
ступая ближе. - Ты ведь хочешь попробовать, по глазам вижу.- Посмотри еще! Эта шуба стоит целое состояние. Я не оставлю ее на холме только потому, что ты предлагаешь любопытный эксперимент.- Фу, как ты могла подумать обо мне так плохо! - жестом фокусника Арарат вытащил из кармана тонкую сумку из прозрачной целлофановой ткани и пояснил. - Не промокает. Упакуем твою одежду, я сам ее донесу.Честно говоря, в первый миг Мерси очень захотелось послать упрямого сирена куда подальше, но любопытство все же взяло верх. В конце концов, не так часто ей выпадал шанс испытать собственную силу.- Ну, что? - Арарат протянул девушке руку и улыбнулся такой соблазняющей улыбкой, что и Таирон, наверное, поперхнулся бы от зависти. - Ты согласна?- Да! - твердо ответила Мерси.Впрочем, ее уверенность быстро померкла, стоило ей оказаться по колено в снегу перед прорубью в одном нижнем белье.- Прошу, - вежливо пропустил даму вперед Арарат. Дама зябко поежилась:- Может, не надо?- Ты ведь знаешь, что в воде сразу станет теплее.Это было правдой. После мгновения обжигающего холода, когда, казалось, сердце вот-вот лопнет от бешеной
скачки в попытке согреть остывшее тело, словно крошечная искра внезапно загоралась в груди, и пламя от нее окутывало члены. Наверное, это и была магия русалок. Она создавала перепонки между пальцами, жабры, тонкими фигурными полосами разрезавшие горло, и тепло, позволяющее не замерзнуть в самой ледяной воде.Пытаясь сохранить в памяти именно это самое тепло, Мерси и шагнула в прорубь. Следом прыгнул Арарат. Он, в отличие от подруги-русалки, нижнее белье берег, потому перед погружением обычно раздевался догола. Однако, ценил чувства застенчивой Мерси и делал это так, чтобы ничего "лишнего" ей не показать.- Отлично! - мысленно похвалил Арарат девушку. - Теперь расслабься и позволь мне позвать твою истинную суть. Это не больно, даже приятно. Словно сбрасываешь старую кожу и освобождаешься от оков бренной оболочки.Мерси кивнула и сделала, как ей сказали - попытался расслабиться и получить удовольствие. Но взамен тело вдруг пронзила такая боль, что у девушки слезу брызнули из глаз (хотя кто-то когда-то ей говорил, что русалки плакать не умеют).- Ой, - только и смог сказать Арарат, глядя как подругу корчит в
судорогах. Мерси сжалась в комочек, обхватила себя руками и могла бы - завыла в голос. Все тело словно пронзалось короткими, но от того не менее болезненными молниями. А когда боль, наконец, отступила, перед Араратом предстала настоящая русалка - с длинным темно-синим хвостом, гребнем вдоль позвонка и фигурными ушными раковинами.- У тебя странные представления о приятном, - хрипло пожурила мужчину девушка.- Странно, что тебе было так больно! - покачал головой тот. - Зато хоть мучилась не напрасно. Ты только глянь на себя - истинная сирена.Мерси окинула себя внимательным взглядом, махнула хвостом что есть мочи, и едва не пробила головой еще одну прорубь - до того мощным оказался толчок.- Осторожнее, красавица, - засмеялся Арарат. - Если хочешь испробовать хвост в деле - вовсе не обязательно бодать двадцать сантиметров льда. А вот наперегонки я бы с тобой поплыл.- Показывай направление, - пробормотала красная от смущения девушка и сорвалась с места, едва только русал взмахнул рукой. В голове раздался его звонкий хохот и подбадривающее улюлюкивание. А Мерси плыла без оглядки, так быстро, как никогда
прежде. И казалось ей, что сама вода помогает стрелой уноситься вдаль. юрприз случился, когда Арарат крикнул:- Довольно, красавица, - и Мерси резко затормозила, от чего вода под ее хвостом пошла пузырями. - Приплыли. Можешь возвращать себе человеческий облик.- А как? - задала девушка вполне закономерный по ее мнению вопрос. Правда, русал на него отреагировал как-то странно:- Что, прости?- Как превратиться обратно?- Ну… - протянул он. - Странно, что ты не умеешь этого делать. Ведь как-то же ты обратилась человеком и довольно долго жила в этом обличии. Это все равно, что… ну, я не знаю… птенцу научиться летать, потом встать на землю и вдруг забыть, как подняться в небо. Хотя в мире людей нам, и правда, сложнее призывать человеческий облик. Может, именно в этом дело… Что ж, сконцентрируйся, вспомни, как ты выглядела до того, как отрастила хвост. До мельчайших подробностей воссоздай этот образ у себя в памяти. Потянись к нему, дотронься до него…Мерси вообще-то была очень послушной девочкой. И, хотя при обращении в русалку послушание вылилось ей боком, она все же постаралась сделать, как ей советовал
Арарат. Правда, это ничего не дало. Как ни старалась она ощупать собственное изображение в памяти, ноги не появлялись.- Я могу помочь, Мерси, только… вот это, боюсь, будет больно.- Еще больнее, чем в прошлый раз?! - ахнула девушка.- Я вообще в шоке, что ты тогда что-то почувствовала! Но - да, больнее. Потому что сейчас я буду накладывать облик насильно, вопреки твоей воле.- Да я как раз совсем не против! - попыталась возразить Мерси, но русал остановил ее взмахом руки:- Все, что мы делаем, используя свой дар, имеет две природы: одна порождается нашей изначальной сущностью. Ей легко обучиться и она отнимает мало сил. Сбросить инородную оболочку - лучший пример. Другая природа идет от разума. Ею можно овладеть, но она дается куда сложнее. И каждый поступок, который мы совершаем с ее помощью, как бы противоречит нашей сути и требует гораздо больших затрат сил и энергии. Теперь ты понимаешь, почему будет больно? Я могу заставить тебя обернуться. На правах более сильного и старшего сирена. Но для этого я вынужден буду сломать твое внутреннее сопротивление.Мерси закусила губу: чертов экспериментатор! Чтобы
она еще когда-нибудь пошла на поводу у этого блондинистого садиста! Да ни в жизни! Но сейчас-то нужно было что-то делать… Не могла же она все каникулы просидеть под водой.- Ладно, действуй.- Ты уверена? - уточнил сирен. Откровенно говоря, ему и самому не нравилась сложившаяся ситуация. И он совершенно не хотел делать больно этой юной русалке.- Выбора у меня нет, - твердо ответила Мерси. - Так что - да. Уверена.И Арарат взмахнул руками, не задумываясь и не давая себе самому времени на то, чтобы передумать.Только и на сей раз Мерси удалось его удивить.- Хм, - спустя миг улыбнулась девушка. - А вот это было даже приятно. первые в жизни у Арарата отвисла челюсть.- Я, пожалуй, не стану уточнять, - задумчиво пробормотал он. - Тем более что тебя, кажется, уже ждут. Но ты, красавица, совершенно уникальная русалка…Мерси только ухмыльнулась и подняла глаза - действительно, ее ждали. На берегу озера или реки (она так и не поняла толком, где же плавали) стоял мрачный дед в окружении нескольких десятков не менее хмурых лиц в черных одеждах.- Он как-то будто тебя завоевывать приехал, - хмыкнул русал. Мерси
фыркнула:- Это называется "паранойя". Не обращай внимания, - и вынырнула на поверхность. - Привет, дед-уэ!- В машину ее, - строго велел Кей, развернулся, взметнув к небу целый сноп снежинок полой плаща, и стремительно зашагал к лимузину. Мерси философски вздохнула и, махнув на прощание Арарату, выбралась на берег. Ее тут же укутали в огромное мохнатое полотенце, подхватили на руки и потащили следом за дедом. Она даже не возмутилась - его приказы обычно понимались буквально и обсуждению не подлежали.
        А поздно ночью в особняке мадам Шакал объявился нежданный гость. Он прошел прямо в гостиную, бросил на стол трость в знак своих мирных намерений и кивнул хозяину.- Чем обязан? - ухмыльнулся Арарат, протягивая руки к огню в камине.- Слышал, сегодня Мерседес впервые обратилась русалкой.- Твоей осведомленности позавидовали бы лучшие шпионы Ее Высочества.- Стараюсь как могу, - Таирон прислонился плечом к стене и ласково, словно играя с котенком, провел пальцами по пляшущей ветви огня. - И как быстро она обучилась?- Думаю, здесь ей еще потребуется моя помощь, но в Огненном мире должно быть проще. Однако… меня несколько удивила ее реакция…- Что ты имеешь в виду?- Пока сам толком не понял. Но ей легко дается то, что сложно постичь обычной сирене. И наоборот. Не хочешь сказать, почему так?Демон маслянисто улыбнулся: и знал бы - не сказал.- Так я и думал, - хмыкнул Арарат. - Так зачем пожаловал?- Поговорить надо.- Выбора у меня все равно нет, так что, - русал задумчиво сложил руки на груди. - Давай. Говори…
        Глава 20
        Жизнь прекрасна. Нужно только правильно подобрать антидепрессанты.
        NNN
        - Ой, девочки, а вы уверены, что это - хорошая идея? - что есть мочи вцепившись в деревянную перекладину, Юмико застыла перед выходом на каток и жалобными глазами смотрела то на Мерси, то на Фриду. У бедной волчицы дрожали коленки, онемели пальцы, болели щиколотки после того, как тигрица предложила свою помощь в надевании коньков, а перед глазами стояло четкое видение того, как она с размаху будет падать на твердый лед.- Не волнуйся, Юмико-тян, - русалка ободряюще хлопнула подругу по плечу. - У тебя все получится. Коньки только с непривычки кажутся такими неудобными.- К тому же, мы будем рядом, - подмигнула тигрица, с нетерпением переминаясь у дверцы. На нее, роняя слюну с выпадающих языков, во все глаза смотрела мужская половина местных "спортсменов". Учитывая, что Мерси для катания выбрала свитер с высоким горлом и джинсы, а Юмико и вовсе спортивный костюм в добавок к полному комплекту защитных приспособлений, типа нарукавников-наколенников, тигрица в своей короткой плиссированной юбке и гетрах выглядела просто умопомрачительно.- Но я ведь уже говорила, что ни разу прежде не стояла на коньках? -
простонала Юмико.- Дважды, - кивнула тигрица. - И даже если мы бы не поверили тебе вначале, все сомнения улетучились бы, едва ты надела снаряжение.- Которое, кстати, тебе очень идет! - в попытке хоть как-то приободрить подругу, добавила Мерси.- Совершенно согласна! - кивнула Фрида. - А если к твоему наряду добавить шлем, тебя вообще нельзя будет отличить от хоккеиста. Очень… грозно смотришься во всех этих штуковинах.Раздавшийся сигнал, оповестивший об открытии катка для новой партии желающих получить несколько лишних синяков, заставил тигрицу подпрыгнуть в предвкушении. Подхватив Юмико под руку, она потащила упирающуюся волчицу к дверце. Мерси догнала парочку и пристроилась по другую от подруги.- Тебе понравится, - подмигнула она Юмико и первой ступила на лед. Следом прыгнула Фрида, с нечеловеческой силой утаскивая за собой белого от страха оборотня. И спустя мгновение они, все трое, уже лежали на полу, растянувшись в совершенно нелепых позах и задумчиво рассматривая высокий потолок. Как упали - не понял никто.- А я ведь могу обязательную программу Чемпионата мира по фигурному катанию на спор
повторить… - протянула Фрида. Мерси хмыкнула, соглашаясь. Нет, она не была так же талантлива в этом виде спорта, но чтобы свалиться на первом же метре… Это еще постараться надо было.- Дамы? - голос, раздавшийся сверху, заставил сирену поежиться, а Фриду в мгновение ока вернуться в вертикальное положение и подобраться, как перед боем.- Что ты здесь делаешь?- Что вы оба здесь делаете? - поправила Мерси.- Мимо проезжали, - улыбнулся Арарат, помогая девушке встать. - Смотрим: вы лежите. Кстати, а кто эта малышка в латах? Ах, это ты, Юмико! Прости, не узнал.Волчица злобно покосилась на русала, но протянутую руку не оттолкнула. Более того, признав сирена своей единственной опорой, она с такой "страстью" в него вцепилась, что бедняга сам едва на ногах устоял.- С каких это пор вы с Таироном так подружились? - подозрительно сощурилась Мерси.- Я?! - тоном оскорбленного достоинства воскликнул Арарат. - И этот демон?! О, красавица, как ты могла подумать обо мне так плохо?!- Дай угадаю, - Мерси скрестила руки на груди и проводила взглядом Юмико, медленно крадущуюся по границе катка, отчаянно цепляясь о деревянную
жердь. - Ты рассказал ему, что я обернулась русалкой.- Ага, рассказал.- И ему стало интересно?- Мне бы на его месте стало, - пожал плечами Арарат.- То есть, демон сюда пришел… - рыжая отыскала глазами Таирона и нахмурилась. - А зачем он, собственно, сюда пришел?- Ну, если мне глаза не изменяют: чтобы твою подружку позлить. Кстати, забавная из них получается парочка.- Таирон и Фрида?! - ахнула Мерси. - Да ты, верно, шутишь?!- Любовь не знает границ, красавица, - мурлыкнул русал. - Верно?- Мг, - буркнула девушка. - Особенно с тобой согласится ее дядя…Арарат философски вздохнул, совершенно не желая поведать о собственных догадках старшему Ямамото и получить сломанную челюсть в награду. А Мерси меж тем глаз не сводила с обсуждаемой парочки - там, по ходу, было на что посмотреть.- Отвали, демон! - рыкнула Фрида, припускаясь по катку во всю прыть. Златоглазый не отставал, со своей фирменной ехидной улыбочкой нависая у девушки над плечом. Понимая, что никак иначе от этой погони она оторваться не сможет, тигрица на полной скорости вильнула в сторону - вяло перебирающиеся по внешнему кругу новички так и
прыснули наутек. Туча снежинок вырвалась из-под коньков и качественно облепила мордашку самому неповоротливому - от резвой девицы бедный японский школьник попытался схорониться у самого бортика, и уже успел сильно об этом пожалеть.- Прошу прощения! - рявкнула охотница, глядя в его поразительно круглые глаза в обрамлении длинных, сейчас уже белых ресниц.- Ну, что ты, котенок, - насмешливо заурчал демон. - Людей пугаешь?- Слушай, ты! - от переизбытка эмоций Фрида даже не сразу придумала достойное ругательство, - ирод! Уйди от меня, пока зубы целы!- Не ругайся, кошечка, - мурлыкнул Наследник, - со мной ведь и полюбовно договориться можно.И, протянув руку, пропустил сквозь пальцы один из светлых локонов. Ладно бы только пропустил - но он практически зарылся лицом в прическу несчастной Фриды. Сказать, что у нее мурашки по коже побежали - это ничего не сказать. Ее аж передернуло от нахлынувших ощущений. Пропищав нечто неразборчивое, она дернулась в сторону, поскользнулась и точно бы рухнула плашмя, если бы Таирон не успел вовремя подставить руки.- Котенок, олимпийские чемпионы так не падают.Ярость, стыд и
что-то еще, совершенно непонятное, но до боли острое, захлестнули Фриду, и с воплем:- Сам напросился, гад! - она бросилась на демона.У Мерси челюсть со звоном упала на лед: таких пируэтов ей еще не доводилось видеть. Фрида действительно была гениальной фигуристкой! Извиваясь всем телом, демонстрируя фигуры высшего пилотажа с невероятной растяжкой и балансировкой китайских акробатов, она всеми силами пыталась дотянуться до глаз своего личного врага и не растянуться при этом у него в ногах. Тот же, будто в насмешку над невыдержанной девицей, уворачивался от ее выпадов и шептал такие "мерзости", от которых тигрица беленела буквально на глазах.- Надо их растащить, - решительно бросилась к подруге сирена. Арарат, все это время ухохатывающий рядом, покачал головой и перехватил рыжую за рукав:- Не мешай им, красавица. Милые бранятся - только…- Закончишь эту фразу, - холодно процедила Мерси, - и я на тебя Фриду натравлю.Русал подавился смехом. Однако! Получить по голове от беснующейся охотницы ему хотелось еще меньше, чем от раздраконенного вмешательством златоглазого. С вежливым полупоклоном Арарат отступил
в сторонку, позволяя решительно настроенной сирене броситься на выручку Фриде, но сам за ней идти не спешил. Наоборот - скользнул к Юмико, подхватил за талию и, под аккомпанемент ее испуганного писка, потащил в центр катка.- Нет, волчица, - спустя пару минут покачал головой русал. - Ты и правда безнадежна. Ну-ка, собери ножки в кучу! Что они у тебя разъехались, как разводной мост в славном городе Петербурге? Почему ты меня так смотришь? Не была там никогда? Зря, очень зря - хорошее место: ночи белые, музеи шикарные, холод, правда, собачий… - взгляд волчицы стал откровенно обалдевшим. Она никогда не была в Петербурге, да и вообще - в России, и вряд ли когда-нибудь судьба ее туда занесет. И уж точно у нее не было желания слушать о начитанных жителях культурной столицы северного государства сейчас, когда из всех точек опоры оставался только этот неумолкающий источник ненужной информации. А Русал все говорил:- Давай, красавица. Познакомь коленки друг с дружкой. Двигай правую влево… Солнце мое ненаглядное, не топай, а двигай! Потому что если ты еще раз так топнешь - катку предстоит долгий курс
реабилитации…На этой фразе волчица не выдержала и зарычала, а Мерси схватилась за голову, уже не знаю, к кому бежать первому: к тигрице, которая вот-вот нацарапает свои инициалы на улыбчивой мордашке демона, или к бедной Юмико, из последних сил удерживающей равновесие на расползающихся ногах. После секундного размышления выбор пал на волчицу. В большей степени потому, что где-то в глубине души Мерси и сама надеялась, что Таирону от тигрицы достанется по полной программе. Так зачем же мешать такому благому делу? Только бы она не заигралась!" - мысленно простонала рыжая, поворачиваясь на визг Юмико. Но то, что она увидела потом, заставило распахнуть глаза еще шире и замереть на полушаге. Выскользнув-таки из кольца русалочьих рук, волчица встала на четвереньки, подняла коньки так, чтобы лезвия не касались льда, и шустро потопала к бортику.- Юмико?..- Отстань, Мерси-тян, - довольно грубо отмахнулась от подруги изображающая краба волчица. - Первый раз на катке человеком себя чувствую…За ее спиной буквально взорвался от смеха Арарат. Мерси медленно досчитала до десяти:- Какой-то кошмар… - выдохнула сквозь
зубы и… вдруг улыбнулась. Да какого черта она здесь изображает службу спасения? Неужели две взрослые девицы не способны управиться с парочкой охамевших ухажеров?!Впервые за последнее время на рыжую нахлынуло блаженное чувство здорового пофигизма. Что было тому причиной: усталость ли, раздражение или понимание того, что она все равно никого не сможет уберечь от проблем - было уже не важно. Самое главное, Мерси, наконец, поняла: всё, чем она действительно может помочь подругам - это пожелать им большой удачи и послать с миром каждую своей дорогой.Фрида даже от Таирона на мгновение оторвалась, когда рядом на порядочной скорости пронеслась довольная сирена. А Мерси было хорошо - она просто летела вперед, скользя по гладкой поверхности льда и тревоги отступали, растворялись в морозной воздухе. Словно целая гора вдруг упала с усталых плеч - так легко и спокойно девушке не было уже давно.
        - Жаль, что каникулы закончились, - в самый последний вечер их пребывания на земле вздохнула Мерси. Юмико мрачно покосилась на подругу: более сложных двух недель, по ее личному мнению, придумать было сложно. Куда ее только не таскали эти охотницы за впечатлениями: один раз даже в аквапарке были. Волоком затянули на самую высокую горку и "слили" в буквальном смысле этого слова. Да она от страха три раза ипостась меняла, пока вниз катилась! Бухнула в воду серым зверем - за ней потом толпа охранников носилась, с транквилизаторами. Хорошо хоть за овчарку приняли - а то ведь и на полном серьезе пристрелить могли!- А я рада, что мы возвращаемся! - сама того не зная, согласилась с нечистью Фрида. Ее, в принципе, можно было понять: Наследник своими внезапными появлениями уже всем оскомину набил. И если рыжая с волчицей от этого страдали не больше обычного - с ними он только здоровался и прощался (вежливость всегда была уникальной чертой златоглазого демона, так же как наглость, самоуверенность и хроническая вездесущность), то бедная тигрица уже не знала, куда от него дэваться. Одним своим появлением он
делал ее похожей на дикобраза - с миллионом невидимых иголок и жаждой обстрелять ими любую движущуюся мишень. Не удивительно, что сейчас ей жуть как хотелось поскорее покинуть землю. Наверное, впервые в жизни она оценила дядину защиту. Да что там! За эти две недели она бы сама с радостью купила ему двустволку для отстрела потенциальных "женихов"! Конкретно одного, особо наглого жениха - уж точно.Мерси окинула взглядом усталых подруг и улыбнулась про себя: в кои-то веки в этой компании главным параноиком была не она.- Что бы вы ни говорили, а на земле хорошо, - засовывая в сумку недавно приобретенные гаджеты для Тамагочи, покачала головой она. - Весело. Вы не согласны?И засмеялась, не в силах больше сдерживаться: до того хмурые были у девушек лица. Внезапно под пальцами что-то хрустнуло. Опустив глаза, Мерси увидела свернутый вдвое лист бумаги - хорошей такой, дорогой бумаги. Очень плотной, с тиснеными буквами, золотым ободком и - О, Боги! - даже нежным ароматом сирени! Прямо приглашение на свадьбу особы королевской крови!- Девочки, это ваше? - не разворачивая записку, протянула подругам. Те синхронно
покачали головами. - Интересно, кто бы мог ее принести…- А ты внутрь загляни, - мрачно посоветовала Фрида. - И все сразу станет ясно.Мерси фыркнула, разворачивая лист, и фыркнула еще раз, только гораздо задумчивее. Там было всего одно предложение, написанное красивым угловатым почерком на английском языке:"Тебя ждет сюрприз… скоро…"Настроение сразу упало ниже плинтуса. Тигрица заметила сошедшую на "нет" улыбку, нахмурилась и требовательно протянула руку. Мерси отдала записку. Сердце бешено колотилось - внезапно стало так холодно… и так страшно. Она почти упала на кровать, запуская в волосы обе руку и с непередаваемым оттенком грусти, раздражения и толики отчаяния прошептала в потолок:- О, Господи, как же я ненавижу сюрпризы!..
        Глава 21
        Демон имеет два мотива поведения: - один настоящий, и второй, который красиво звучит.
        NNN
        Юмико была очень рада вернуться в мир демонов. Наконец можно было снять опротивевшую личину человека, убежать в лес и в полный голос завыть на луну. В последнее время эта идея стала навязчивой, равно как и почти непреодолимое желание отправиться на необитаемый остров и никогда оттуда не возвращаться. Бедная волчица чувствовала себя запертой в клетке, посаженной на цепь и окруженной медвежьими капканами одновременно, и ради долгожданной свободы к моменту отъезда была готова даже на некоторые жертвы. Лапу себе отгрызть, например… Конечно, побегать волком можно было и в Токио, но тогда был реальный шанс скоротать остаток жизни в зоопарке: японская полиция была не самой быстрой в мире, но уж точно - одной из самых упорных…Фрида тоже радовалась отъезду. Нет, она была благодарна Мерси за приглашение погостить, но "Свежесть Фудзиямы" никак нельзя было назвать гостеприимным домом. Особенно портили впечатление мрачные взгляды Кея Томаши за ужином. Вел он себя, правда, предельно вежливо и даже улыбался периодически (каждые пять минут - Мерси засекала), но делал это так вымученно, словно Сакура Оитомэ,
тщательно контролирующая каждый шаг любимого супруга, пообещала устроить ему феерический скандал за невыполнение приказов.Кстати, больше всех отъезду внучки был рад именно дед. Он, можно сказать, ликовал, отправляя ее в аэропорт: такого искреннего счастья на лице Кея Мерси не видела уже давно. Он даже толпу провожатых им выделил, так что уезжали девочки с помпой. Наверное, дед-уэ хотел удостовериться, что Мерси действительно покинет мир людей. Конвой справился на "отлично": окружив троицу плотным кольцом, крупногабаритная охрана переправила подруг на самолет и так быстро убрала трап, что не успела сработать автоматика закрытия дверей. Мерси только головой покачала, усаживаясь в кресло между волчицей и охотницей.- Ты уже придумала, кто бы мог прислать записку? - тут же обернулась к ней Фрида. Утром они эту тему не поднимали: рыжая настояла, чтобы ни дед, ни бабуля в поисках "благодетеля" не участвовали. Подруги решили, что это из-за строгости Кея, не желавшего видеть рядом с внучкой ретивых кавалеров, и Мерси не стала их разубеждать. В конце концов, часть правды в этом была: любой ухажер, кроме
Таирона, вызывал у старшего Томаши тик правого глаза и стойкое желание убивать. Но не потому Мерси решила скрыть записку от предков. Рыжая просто боялась, что они разглядят в ней что-то тревожное, опасное, то есть, то же самое, что разглядела она. И отправят в "надежное место". Поскольку последним надежным местом Кей Томаши посчитал Огненный мир, Мерси даже предположить боялась, куда ее зашлют в следующий раз. Вот и не хотела рисковать. Пускай они уж лучше останутся в счастливом неведении, а с этим любителем сюрпризов Мерси разберется своими силами. Тем более, кандидаты на роль были ей приблизительно известны.- Пока нет, - девушка сделала злое лицо и что есть силы сжала кулаки. - Но когда придумаю: найду и устрою такой хэппенинг, чтобы он раз и навсегда возненавидел сюрпризы!Фрида с Юмико переглянулись и хмыкнули в унисон. Они не сомневались, что кому-то обязательно влетит - уж больно разозлила Мерси злосчастная записка. Правда, не очень хорошо понимали причину такой реакции. Ну, пошутил кто-то, очевидно, кто-то из знакомых. Ну, неудачно пошутил. Так что же теперь ему за это - ноги повыдергивать?-
Послушай, - устало, наверное, в тридцатый раз, пожала плечами Юмико, - тебе не нужно так расстраиваться. Ты ведь не знаешь пока: вдруг это будет что-то замечательное?- Например… - попыталась поддержать волчицу Фрида, но хорошие аргументы отчего-то на ум не приходили.- Например, кто-то хочет подарить тебе будет цветов? - нашлась Юмико.- И предупреждает об этом заранее? Это что будут цветы-людоеды?- Ну почему так пессимистично?- Потому что практика показала: с реальностью совпадают мои самые депрессивные предположения. И я совершенно не удивлюсь, если презентованная фиалка среди ночи выберется из горшка и попытается меня удушить…Однако не все оказалось так печально. По крайней мере сюрприз, ожидавший Мерси в первый учебный день после каникул, очень даже ей понравился. Последней парой в воскресенье числился предмет "Кэндо". Тренировки на мечах. Та самая новая дисциплина, о которой упоминал Таирон.- Идем переодэваться, - потянул подругу в раздевалку Арарат. Вот там-то ее и поджидала "внезапность" в лице Фриды и Юмико.- Что вы здесь делаете? - удивилась русалка, глядя как подруги надевают черные кимоно.-
О, Мерси-тян! - обрадовалась тигрица. - Эти уроки у нас проходят совместно. Здорово, да?- Доспехи не забудь! - прервал блондинку Арарат и сгрузил в руки Мерси целую охапку всевозможных защитных приспособлений. - Наденешь в классе, после сигнала кхм… учителя.Это задумчивое "кхм" должно было сразу заинтересовать сирену, но она была так занята разглядыванием пестрого лакированного панциря для защиты живота и груди, что пропустила его мимо ушей. Как оказалось, зря.Со звонком два класса вошли в огромное светлое помещение с полом из хорошо отполированных, гладких досок, плотно пригнанных друг к другу. Они были особым образом расчерчены, словно определяли место для каждого члена тренировки. В центре зала красовался большой белый крест. При входе ученики снимали обувь, делали церемониальный поклон, словно все в прошлом обучались в Японии и успели проникнуться духом буддистской культуры, и складывали доспехи на татами, разложенные по периметру зала у стен. Мерси послушно повторила за Араратом всю последовательность действий, хотя это и было для нее в новинку. Да и, положа руку на сердце, она не очень понимала
необходимость этих заморочек: с Ямамото они занимались на мосту посреди озера, без доспехов и поклонов. И результатом она была полностью довольно.- Этот зал называется "додзё", - шепнул ей на ухо Арарат. - Я не прошу тебя благоговеть перед ним, но хотя бы сделай лицо попроще. А то у тебя на лбу надпись проступает: "Что я потеряла в этом сумасшедшем доме?"- Да нет, что ты! - замахала руками девушка. - Я вполне толерантна и очень уважаю чужую культуру.- Ага, - буркнул русал. - Именно поэтому мелким шрифтом там же дописано: "Вы все психи, но ничего, я потерплю". Ладно, не бери в голову. Просто постарайся выполнять то, что говорит сэнсэй.- Конечно! - не подумав, закивала девушка. И замерла в шоке, когда в зал ступил Таирон. В белом кимоно, подпоясанном широким поясом, босой и с тугой длинной косой. Фрида издала тихий стон, который, подхваченный эхом, тут же разнесся по всему залу. Демон поймал ее горестный взгляд, улыбнулся во весь рот и утвердительно кивнул. Последние сомнения разлетелись пеплом на могиле хорошего настроения тигрицы. Златоглазый заделался педагогом на полном серьезе.- Итак, студенты, - с
непередаваемой ноткой презрения в голосе обратился новоиспеченный учитель к своим подопечным. Те выстроились вдоль стены и смотрели на него с откровенным ужасом в глазах. - С сегодняшнего дня вы приступаете к тренировкам на мечах. Кэндо. Поскольку эти уроки, как вы уже догадались, буду вести я, считаю своим долгом, прежде всего, рассказать вам о правилах техники безопасности. Они есть. И их нужно строго придерживаться. Следить за этим я не буду, так как тому, кто желает смерти - помочь нельзя. Но хочу отметить, что как первый меч Огненного мира, обладаю реакцией, ведущей мою руку быстрее мысли. Потому не удивляйтесь, если получите лезвием в незащищенную для удара часть… организма. Всем все ясно? ечисть испуганно кивнула. Лезвие боккэна было хоть и деревянным, но очень крепким. А рука у учителя тяжелой. Да и жалеть он не будет. Мерси скользнула взглядом по своим одноклассникам и мысленно ухмыльнулась - кажется, это будет первый в истории Академии класс, где школьники знают правила "ТБ" лучше учителя.- Что ж… - Таирон, кажется, остался довольным произведенным эффектом. - Тогда продолжим. Обычно занятие
кэндо предполагает последовательное выполнения отдельных практик. Но кому в наше время нужна медитация? Потому можете поклониться мне, чтобы совсем уж не отступить от традиций, и надэвать доспехи. Затем делитесь на пары и приступайте к сражению.- Но, сэнсэй, - не выдержал Арарат. - Как именно нам следует драться?- Как именно? - удивленно обернулся демон. - Постарайся убить друг друга - как же еще?Мерси сглотнула и подступила к Фриде:- Хочешь быть моей..?- Нет-нет-нет, - с улыбкой встрял Таирон. - Ты, котенок, позанимаешься с Юмико. Уверен, вам вместе будет интересно. А с тобой, Мерси-тян, проведу спарринг я. Посмотрим, чему ты научилась за последние полгода.И, хотя рыжая понимала, что калечить, а тем более убивать ее никто не собирается, ей все равно стало не по себе. Да и Фрида нахмурилась. А вот губы Арарата почти непроизвольно растянулись в широкой улыбке - он не сомневался, что Таирон сегодня схлопочет по нахальной физиономии:- Идем, помогу тебе одеться, - добродушно позвал он. Девушка обернулась на голос и ахнула - русала видно не было. На его месте стоял какой-то Дарт Вейдер, правда, без плаща,
зато с забавными широкими наплечными, чуть выгнутыми вверх. Не отрывая от него глаз, девушка отошла к татами.- Вот это, - начал объяснять сирен, - "До", панцирь. Его следует надэвать первым. Видишь эти ленты? Верхние завязываешь перекрестно на спине, нижние - на поясе, так "до" не будет сдвигаться вперед при движении… ты слушаешь?- Ага… - задумчиво кивнула рыжая. Арарат фыркнул:- Ладно. Следующая часть доспехов: "Тэнугун" - платок. Повязываешь на голову. Затем надеваешь "Мэн" - маску. Закрепляешь ее шнурками на шее и затылке. Повернись, пожалуйста, я сам завяжу. Это сложно, пока навыков нет. Потом наловчишься.Мерси медленно развернулась, продолжая с любопытством поглядывать на русала. Он закатил глаза:- Стой смирно, юный воин! Я еще не закончил.В ответ послышался тихий всхлип, словно девушка изо всех сил пыталась сдержать смех. Русал скрипнул зубами, глубоко вздохнул и принялся растолковывать дальше:- Это - "Котэ", рукавицы. Надэвать нужно так же, как у меня. Закрепляешь здесь и выше - вот здесь. Видишь?- Вижу, - кусая себя за щеки изнутри, кивнула Мерси. Арарат заглянул в ее лучистые глаза и покачал
головой - нет, с таким подходом она Таирона не побьет.- Ты готова, - буркнул он. - Иди и покажи, на что способна.- А как же напутствие на дорожку? - не отставала девчонка. Арарат уставился на нее с искренним изумлением и… как-то очень быстро понял, чего именно от него добиваются - до того выразительный был у Мерси взгляд:- Какое еще напутствие?! - рявкнул, отшатнувшись как от прокаженной.- Ты знаешь! - мурлыкнула она.- Представления не имею! - русал даже отпрыгнул для полноты эффекта. Мерси шагнула следом:- Ну, пожалуйста!- Нет!- Ну, скажи!- Нет!!- Ну, пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста!- Ты невозможна, Мерси-тян! - взвыл бедняга. - Ладно! Но больше никогда об этом не проси! - И, откашлявшись, с чувством прохрипел. - Да прибудет с тобой сила, Люк!Такого громкого искреннего хохота в почитаемом зале с загадочным названием "додзё" прежде никогда не слышали.- Я вижу, ты готова показать класс, - беззвучной походкой приблизился Таирон. Девушка утерла слезы и, все еще подхихикивая, весело кивнула:- А то! - и первая подхватила деревянный меч. Что она - не Феникс, что ли? Да она этого демона тонким слоем по
всему полигону раскатает! Да она его белым кимоно "додзё" до блеска начистит, а крест в центре и вовсе сотрет к демоновой бабушке! Да она ему…!Вера в собственную непобедимость заставила Мерси расслабиться и полностью отдаться процессу. Она порхала вокруг Таирона как трудолюбивая пчелка вокруг благоухающей розы. Картинку, правда, портила чрезмерная подвижность "цветочка", но при хорошем воображении можно было предположить, что действие происходило в шторм. Одноклассники давно передрались, перемирились и с интересом наблюдали за сражением. Многие сняли маски и расселись на татами по кругу - Таирон был слишком занят, чтобы делать замечания. Он пытался достать это веселящееся дитя Лазури, но у него пока ничего не получалось. Она ускользала из-под самого кончика его меча, двигалась на долю мгновения быстрее, чем он, и выходила невредимой из, казалось бы, самой опасной ситуации.Студенты ахнули, когда девушка впервые зацепила Таирона по руке, но уже в следующее мгновение - поддержали ее бурными аплодисментами. Ни один не сомневался, что златоглазый поддается - иное казалось им просто невозможным. Они
любовались зрелищем сражающейся парочки, как боем профессиональных рестлеров - театрализованной постановочной борьбой, где победитель каждого матча предопределён заранее, и ты просто наслаждаешься красивым шоу. В это верили студенты, в это верил Арарат, даже Мерси - и та в это верила. И только сам Таирон пребывал в полнейшем шоке, хотя это и никак не отразилось на его холеном лице. Только что юная девчонка, ничего, по сути, не умеющая и не особо при этом напрягаясь, провела успешную атаку. С дырой на сорочке ему внезапно стало гораздо интереснее драться. Сперва он действительно поддавался, но теперь, когда она так замечательно себя показала…Губы Таирона расползлись в победоносной ухмылке, движения ускорились, удары стали мощнее. Зрители восторженно подались вперед, Арарат нахмурился, а Мерси, казалось, не замечала перемен. Сначала. Пока в какой-то момент капелька пота не скатилась по лбу прямо ей на нос и не упала соленым признаком усталости на деревянное, хорошо отполированное "лезвие" боккэна. И только когда в воздух взметнулись сотни крошечных брызг Мерси вдруг поняла, как сильно устала. Она отбила
одну атаку, вторую, скользнула златоглазому под руку, подпрыгнула над мечом, выпрямилась… и увидела только, как палка несется прямо в лицо. Демон ударил наотмашь, рукоятью. Четко в переносицу, зная наверняка, что Мерси успеет увернуться.Но она не успела. В последний миг Таирон сумел изменить траекторию удара, чтобы он пришелся чуть выше. Потому вместо сломанного носа Мерси получила неслабый тычок в лоб. Хорошо, что удар получился смазанным, а маска - крепкой, иначе не миновать ей сотрясения. А так только упала навзничь, сведя глазки в кучку и рывком сдирая с головы защиту.Класс издал дружный вздох и отшатнулся. Такого окончания поединка не ждал никто. Арарат выругался сквозь зубы и метнулся к подруге. Следом, бросая на демона убийственные взгляды, побежала Фрида. А Таирон так и остался стоять, опустив меч и пораженно глядя на осоловевшую от удара Мерси. онадобилось время, чтобы рыжая пришла в себя. Медленно сев, она подняла руку, ощупала лоб и ухмыльнулась:- Кажется, будет шишка…- Еще бы ее не было! - рявкнула Фрида, прыгая вокруг и не знаю, что лучше: попросить подругу полежать еще немного, или
поднять ее с холодного пола. - Тебе так по лбу шандарахнули, что звон пошел. Этот гад совсем меры не знает!- Да ладно, Фрида, - встала на защиту демона Мерси. В больше степени потому, что совсем не хотела участвовать в их с тигрицей очередной разборке. - Я сама виновата. Не надо было так глупо раскрываться.- Как ты можешь это говорить?! - воскликнула блондинка. - Ты ведь только учишься! А он - первый клинок Огненного мира! Да чтоб ему этот клинок по самую рукоять засунули в… оговорить Фрида не успела. Мерси подпрыгнула на ноги и крепко прижала ладошку к губам своей воинственной и бесстрашной подруги. Кстати, очень вовремя, так как большинство студентов поглядывали на тигрицу с явным неодобрением. При Таироне, может, и не сделали бы ничего плохого, но устроить "темную" после заката в комнате общежития - всегда "пожалуйста". И демон это отлично понял. Потому что обернулся к ученикам и, не повышая голоса, хмуро уточнил:- Кто вам сказал, что занятие окончено?Их с татами как ветром сдуло. Застучало дерево, зашлепали по доскам босые ноги. Улыбнувшись Фриде, Мерси перехватила боккэн и потопала к Таирону дабы
продолжить спарринг, но на сей раз он только помотал головой:- Пожалуй, тебе стоит попробовать свои силы с ним, - кивнул в сторону Арарата. - А я понаблюдаю.Русал заметно повеселел - он переживал, что Наследник не откажется от своего желания испытать девушку даже после случившегося. Правда, Арарат так толком и не понял, зачем ему это надо. То, что рыжая использовала силу Лазури однажды его поразило, но это было только раз. Да и то - не без помощи охотников, иначе зачем бы Таирону приглашать в замок старшего Ямамото? Впрочем, одно то, что Мерси удалось призвать иную магию в Огненный мир делало ее достойной внимания. Ни один дэват не мог управлять удачей на территории демонов. Здесь, в мире Огня, им был отрезан путь к сердцу Лазури и они были совершенно беспомощны, потому и не пытались сюда соваться. Предположить, что Мерси, потомственная сирена, каким-то образом смогла обойти древнюю магию было по меньшей мере смешно. Хотя, видят Боги, русал был бы не против понаблюдать за девчонкой, дабы удостовериться в этом наверняка. Быть может, и у Таирона такие же планы? Главное - чтобы в своем желании
удовлетворить любопытство Наследник не зашел слишком далеко.Но сейчас об этом размышлять было некогда. Улыбнувшись, Арарат протянул подруге маску:- Всё будет хорошо.- Не надо меня жалеть! - тут же напыжилась девушка. Нет, она не злилась на Таирона. Она была зла на себя - за то, что пропустила такой глупый удар. Хикару отлично обучил ее, а она расслабилась, забылась и потеряла "нить". Ведь чувствовала ее! Держала в сознании, как никогда прежде! Надо же было в самый ответственный момент так оплошать!- После того, что ты сделала с ним?! - наиграно ахнул русал. - С первым мечом Огненного мира? Что я - враг сам себе?! Я слишком люблю себя, чтобы тебя жалеть.Мерси просто не смогла не улыбнуться. А вот Таирон послал Арарату короткий, но очень многообещающий взгляд. Тот ответил не менее дерзким и опустил маску на лицо…Минут пятнадцать Мерси привыкала к новому противнику. Сирен отличался от Таирона - его выпады случались реже, но были наполнены такой силой, что девушка не решалась выставить блок - только уклоняться. Она не была уверена, что сможет устоять, если их мечи соприкоснуться. Русал тоже изучал
соперницу. Она была быстрой и ловкой, но недостаточно искусной - полгода фехтования не могли противостоять навыкам опытного бойца. Удача же позволяла ей избегать ударов и атаковать, только если у нее появиться случай. Арарат его ей не давал. Потому Мерси оставалось лишь танцевать по кругу и продолжать высматривать брешь в защите соперника.Все это время Таирон кружил рядом, контролируя каждый шаг, выверяя точность удара, готовый броситься на Арарата при малейшем намеке на опасность для рыжей сирены. А его, этого намека, всё не было. И в какой-то момент демон понял, что его участие здесь не нужно. Сирен сам обучит подругу необходимым приемам. И не позволит себе той роскоши, которую осмелился допустить он. Арарат не забудет, кем является его спарринг-партнером и всегда будет предельно осторожным с Мерси. Он не расслабиться.А раз так…- Юмико-тян, - приобняв волчицу за плечи улыбнулся Наследник. - Думаю, тебе стоит отдохнуть. А ты, котенок, пока поработаешь со мной. о, как блеснули в ответ глаза Фриды, было видно даже сквозь плотную сетку защитной маски. Мерси дернулась было что-то возразить, но Арарат
шикнул:- Не отвлекайся! - и, словно специально, принялся нападать в два раза активнее. Беспокоиться о подруге стало просто некогда.Но Фриде, как оказалось, помощь была не нужна. Перехватив меч двумя руками, она замерла перед Таироном, дожидаясь его сигнала. Напряженная и сосредоточенная, словно пытаясь в уме разделить сто пятнадцать на двадцать три с половиной. Улыбка демона стала донельзя довольной - в отличие от остальных в классе он маску не надевал, как бы подчеркивая превосходство своего мастерства, потому все его эмоции были Фриде отлично видны. А сейчас он наслаждался ее поведением, насмехался над ней: стоял спокойно, на ровных ногах. Даже меч из ножен не вытащил, подлец! Так был уверен в своей победе, что не стесняется это показать!- Р-р… - высказалась Хвостатая и Фрида решила, что костьми в этом "додзё" ляжет, но не уйдет, пока златоглазому в бубен не настучит. И едва Наследник чуть заметно склонил голову, ознаменовав таким образом начало поединка, она с прытью бешеной тигрицы бросилась в атаку.Да, сегодня удача явно была не на стороне Таирона. Первая же серьезная серия ударов завершилась его
полной капитуляцией. Вообще, сложно не сдаваться, когда лежишь на полу, а над тобой нависает беловолосая валькирия с очень воодушевленным взглядом. И меч, зараза мелкая, точно знала, куда направить! В сердце бы, или в горло там - он бы увернулся и не заметил, но рисковать этой частью тела не хотелось совершенно. С горем пополам согнав девчонку в первый раз, Таирон лишь посмеялся над ее изобретательностью. И смеялся до тех пор, пока спустя неполные две минуты получил острой коленкой туда, где не так давно побывал меч.Бедняга охнул и схватился за причинное место.- Сдаешься?! - тигрица с видом победительницы ткнула ему в плечо боккеном. Демон покосился на нее как на испанского конкистадора, вырезавшего селение мирных индейцев. Класс, старательно делая вид, что продолжает выполнять приказ, с изумлением поглядывал на своего Владыку. Тот, кстати, тоже сам себе удивлялся. Он ведь мог скрутить эту девчонку в бублик одним движением запястья! Так отчего же не делал этого? Почему терпел ее издэвательства?! Может, потому, что одна мысль о том, чтобы сделать ей больно, казалась невыносимой?Мрачно скривившись
собственным выводам, демон аккуратно отодвинул ее меч и поднялся на ноги. В два прыжка боккен Фриды был выбит у нее из рук и отлетел к дальней стене зала. Медленно, с чувством спрятав оружие в ножны, Таирон произнес:- Занятие на сегодня окончено. Можете быть свободны.Студенты облегченно выдохнули. Звонок-то на самом деле прозвучал с четверть часа назад, но сообщить об этом учителю никто не решился. Стягивая маски и стараясь особо не шуметь, ученики потянулись к выходу. Туда же бросилась и Мерси, по дороге прихватив малость обалдевшую от последнего выпада Наследника Фриду. Казалось, тигрица вообще не сообразила, что произошло. Она послушно дошла до раздевалки, ступила внутрь и вдруг встрепенулась:- Черт! Я меч забыла!- Да не переживай ты так, - попыталась успокоить подругу сирена. - Кто-нибудь обязательно принесет. Или на следующем уроке другой возьмешь - вон их сколько в подсобке валяется.- Ты не понимаешь: этот меч - дядин подарок. Он мне им же голову снимет, если узнает, что я его потеряла. Даже если придется обыскать полмира, чтобы его найти. В некоторых вопросах дядя очень сентиментален. Или это
как-то по-другому называется…?Мерси подхватила брошенную ей в руки маску с платком и только головой покачала, глядя как Фрида быстро удаляется в сторону спортивного зала. Сентиментальный Хикару Ямамото… ну не звучали эти три слова в одном предложении!А Фрида ворвалась в "додзё" и, не глядя по сторонам, тут же направилась к своему оружию, когда ее остановил равнодушный голос:- Разве ты не знаешь, что при входе сюда нужно снимать обувь?Тигрица вздрогнула: она была уверена, что демон уже покинул Академию. Он ведь никогда не оставался дольше необходимого минимума. Никогда и нигде! Чего ж сегодня решил задержаться?- Я только меч заберу и уйду, - сквозь зубы процедила она. Меньше всего на свете она хотела оставаться наедине с ним.- Вернись, сними обувь и войти снова, - не меняя тональности, приказал Таирон. Фрида возмущенно покосилась на уже пройденный путь:- Но это же глупо! Я только сильнее испачкаю пол!- Тем не менее, ты это сделаешь, - отрезал демон и девушка вспылила:- Я не собираюсь выполнять нелепые приказы! Будь ты учитель, Наследник первой Династии или хоть сама Королева этого мира! - Таирон мрачно
нахмурился, а Фриду "понесло". Она сама не понимала, почему это говорит, но остановиться не могла. Только чувствовала, как лицо начинает гореть, как слезу появляются на глазах, как голос срывается в попытке перекричать ультразвук… - Я не какая-то там нечисть, вроде моих трусливых одноклассников! Сегодня я уже дважды победила тебя в бою. Разве не об этом говорится в ваших законах? Кто сильнее, тот и прав! Я - сильнее! Сильнее! Сильнее!!..Повторить это слово в четвертый раз тигрица не успела - демон оказался рядом так быстро, что она не то, что отбежать - руки выставить не смогла. Схватив за плечи, Таирон с силой развернул и прижал ее к стене. Навалился сверху, упираясь локтями в доски по обе стороны от девушки, поставил колено так, что оно оказалось точно между ее ногами, и несколько долгих мгновений просто смотрел, склонив голову и как будто принюхиваясь. Охотница дернулась, когда он прижался губами к ее щеке, и дернулась еще раз, когда опустился ниже - к шее. Лизнул, словно пробуя на вкус. Движения его стали резче, настойчивее, поцелуи грубее - теперь он захватывал нежную кожу зубами. Длинные пальцы
скользнули по позвонкам вверх, к затылку, запутались в коротких русых локонах и, зажав в кулаке, потянули их вниз, заставляя Фриду поднять лицо.- Ты, котенок, еще слишком юна, чтобы тягаться со мной, - шепнул в распахнутые в изумлении губы, а затем впился в них поцелуем.Это было как в том сне! Так же страстно, так же горячо, только по-настоящему. И Фрида отвечала ему с таким же пылом, с каким он отдавался этому поцелую! Закрыв глаза и растворившись в нем, она дышала этим демоном, без оглядки ступала по пути, который он ей предлагал, и в его жарких руках таяла, забыв об осторожности и отринув доводы рассудка…
        Мерси уже собралась ложиться спать, когда дверь ее комнаты внезапно распахнулась. Да ни как-нибудь, а с силой, словно по ней кто-то от души ударил ногой. Девушка так и замерла, сидя в гамаке с полой одеяла в руках.- Помоги мне, Мерси-тян! - на пороге стояла Фрида с очень-очень круглыми глазами. - Кажется, я сошла с ума.- Ну… - протянула рыжая, не зная, как реагировать на такое заявление. - Тогда ты однозначно рекордсмен в этом вопросе. Потому что еще три часа назад была вполне адекватным человеком.- Вот и я тоже думаю! - взмахнула руками тигрица. - Как же меня угораздило-то?!- Не вопи так, котенок, - спокойный тон Таирона заставил Мерси нахмуриться, а Фриду и вовсе покрыться пятнами. - Тебя слышано в самой высокой башне Академии. Летучие мыши оглохли и потеряли управление в воздухе. Я сам видел, как парочка упала на землю. Завтра кое-кто из ваших одноклассников-вампиров будет ходить с синяками. Возможно, захотят отомстить…- Ты-ы! - страшным голосом просипела блондинка, грозя демону пальцем. - Ты-ы!!Видимо, от переполнявших ее эмоций продолжение речи она из себя выдавить не могла. Но уже по
интонации было видно, что продолжение это Таирону вряд ли понравится. Он изогнул бровь, сложил руки на груди и уставился на блондинку, явно в ожидании продолжения спектакля. А она, то бледнея, то краснея, все тыкала в него пальцем и повторяла свое хриплое:- Ты-ы!!!!Первой не выдержала Мерси:- Ребята, а вас вообще не смущает, что я в постели?- Не беспокойся, Мерси-тян, - даже не обернулся гад-Таирон. - Я без предрассудков.- Да что говоришь! - взорвалась сирена. - А мне, знаете ли, не нравится, когда вы вваливаетесь сюда среди ночи!- Десять вечера, - удивленно покосилась на подругу Фрида. Мерси скрежетнула зубами:- Сегодня был тяжелый день. Я хочу спать! А если вы опять пришли ругаться, так идите дальше!Охотница с демоном переглянулись.- Что с ней? - шепотом спросил златоглазый.- Тебе же сказали: тяжелый день.Вот это уже было выше терпения Мерси. Она отпустила, наконец, одеяло, сложила руки на коленках и захихикала:- Так зачем вы оба все-таки облагородили меня своим вниманием?- Я… - запнулась Фрида и снова покраснела.- У тебя это так хорошо получается, - умилился демон. - Можно ставить на перекресток
вместо светофора.Тигрица зарычала, Мерси устало закатила глаза и ее взгляд случайно упал на сумку. А в ней лежало кое-что интересное. Кое-что, о чем девушка совершенно успела забыть…- Скажи-ка, Таирон, а любишь ли ты сюрпризы? - осторожно полюбопытствовала она.- Смотря какие, - честно ответил демон. - А что?- Да мне тут на днях одно послание передали. Пытаюсь найти автора. Не ты ли это?- Не я ли, - в тон девушки ответил Наследник. - Я записки перестал писать еще лет двадцать назад.
        Действительно?.. - протянула девушка. Она была почти уверена, что адресантом был Таирон. Выбравшись из гамака и щегольнув длинной ночной сорочкой с оборочками (Фрида хмыкнула, сделав себе отметку в памяти подарить подруге нормальную пижаму), она вытянула из сумки плотный листок. Запах уже почти выветрился, но, если хорошенько постараться, еще можно было уловить нежный отголосок сирени. - То есть, это прислал не ты?Демон взял записку, развернул, прочитал, нахмурился и покачал головой:- Верно, не я. Отдашь мне ее на время? Я хочу кое-что проверить…- Забирай. Но если отыщешь загадочного отправителя, попроси его в следующий раз свои письма подписывать. Чтобы я знала, кого благодарить за столь щедрый дар.- Ух, какой у тебя злобный взгляд сейчас был, - в шутку поежился Таирон. - Почему такая странная реакция? Вдруг тебе что-то хорошее готовят?- Ты, правда, в это веришь? - устало вздохнула девушка. Демон хмыкнул - даже он не был настолько лицемерен, чтобы кивнуть. Особенно когда являлся лучшим пример невезучести конкретного человека. инут десять спустя, когда Мерси все же улеглась в постели, а оба
визитера были успешно изгнаны из ее отдельных "апартаментов", в своем ящике визгнул Тамагочи. Подняв голову, девушка заглянула в его круглые, светящиеся в темноте глаза и поежилась. Отчего-то снова стало очень страшно."Как давно я не видела Хикару-куна, - промелькнуло в голове. - Но можно ли ему говорить о записке, или он переполошиться еще больше моих предков?"- Черт, - шепотом выругалась Мерси. - В последнее время я стала слишком пугливая. Все действительно может быть намного проще. Правда, Тамагочи?В ответ раздался невнятный скулеж, и девушка поняла, что собака с ней не согласна. Мрачно усмехнувшись, она подтянула колени к груди, обняла себя руками, натянула одеяло до самого носа и закрыла глаза."Я справлюсь, - подумала напоследок. - Я со всем справлюсь…"И забылась коротким тревожным сном.
        Глава 22
        Умереть за любовь - не сложно. Сложно найти такую любовь, за которую стоит умереть.
        NNN
        Весна не особо хотела радовать Огненный мир своим присутствием. В марте было так холодно, словно самый короткий месяц в году вдруг растянулся желейным ползунком и раскинул ледяные сети на владения своих теплолюбивых братцев. Те особо не сопротивлялись и вообще, кажется, жили по принципу: "Догони меня, работа!", потому на ветвях голых деревьев все еще лежал толстый слой снега, а озеро было сковано плотной коркой льда.Сейчас, когда солнце уже скрылось за горизонтом, а из набухшей темно-серой тучи сыпануло белоснежное крошево, которое все ждали с самого утра, Мерси как никогда переполнялась тоской за пением птиц, шуршанием зеленой травы под ногами, веселым пением лесных ручьев… Она куталась в пушистый ворот шубы и, прижимаясь к деревянному фигурному парапету на школьном крыльце, наблюдала за хороводом снежинок, тихонько шмыгая покрасневшим носом. А еще думала, ведь в такой морозной ночной тиши мысли складываются сами собой, и порой совершенно непостижимым образом.В последние месяцы время для нее бежало невообразимо быстро. Она и не заметила, как прошел январь, а сейчас уже и последний февральский
день был безжалостно вырван из календаря. Мерси позволила себе забыть обо всем, окунувшись в мир учебы и тренировок. Ей нравилось быть занятой и вовлеченной только в те проблемы, которые возникают у обычной школьницы (если бы, конечно, обычная школьница тренировалась на мечах с принцем русалок). Однако кое для кого последние месяцы оказались очень сложными.Вчера Фрида вернулась на землю. Навсегда. Поздно вечером накануне Мерси застала подругу в своей комнате. Та сидела на холодном полу, подтянув колени к груди и уткнувшись в них носом. Такой маленькой и уставшей Мерси свою подругу еще никогда не видела. Голубые глаза сверкали в темноте комнаты и, казалось, в них одновременно отражается и паника и болезненная отрешенность.- Фрида? - испуганно позвала сирена. Она вдруг вспомнила, что уже больше недели не видела вездесущую подружку. Да и вообще - в последнее время та старалась не попадаться на глаза рыжему фениксу. Только Мерси как-то не придавала этому значения - слишком много всего важного занимало ее мысли. И как же она корила себя за это сейчас!- Прости, Мерси, - едва слышно прошептала Фрида. - Я
больше не могу.Рыжая вздрогнула от этого голоса: бесцветного, тоскливого. Он так не шел маленькой боевой Фриде, всегда веселой, всегда сильной, что в первый миг Мерси даже опешила. А тигрица вдруг опустила голову еще ниже и тихо заплакала.- О, Боже… - выдохнула рыжая, бросаясь к подруге и обнимая ее за плечи. - Что с тобой, Фрида? Кто тебя обидел?Девушка подняла на подругу красные беспокойные глаза и часто, сбивчиво заговорила:- Мне снятся сны, Мерси! Каждую ночь, уже который месяц. Я не могу спать, потому что стоит закрыть глаза - а там они…- Кто "они"? - не поняла рыжая.- Кошмары… И это не те кошмары, которых я боялась раньше! - Фрида заломила руки, что есть мочи прижимая их к животу. - Они всегда разные, и всегда такие реальные… Я все чувствую, все понимаю, только сделать ничего не могу. Это сонники, Мерси-тян! - она вдруг вскочила на ноги и отбежала к стене. - Я знаю, это сонники! Я видела, как они смотрят на меня, как они шепчутся за моей спиной!- Фрида… - Мерси осторожно подступила к нервной подруге. - Ты говорила об этом с дядей?И тут блондинка начала хохотать. Громко, буквально захлебываясь
смехом. Она закрывала лицо руками, хваталась за стены и размазывала по щекам слезы:- Дядей?! - истерично переспросила она, наконец. - Он решит, что я сошла с ума!"Ох, Фрида… - тяжко вздохнула Мерси. - Боюсь, как бы он ни был прав…"Рыжая полночи отпаивала блондинку отваром ромашки с валерьянкой, раздобытых в больничном крыле школы. Правда, к первому охотница оказалась совершенно равнодушна - выхлебав залпом три чашки, она так и продолжала сидеть на корточках у стены, бездумно глядя в одну точку. Зато валерьянка подействовала. Наверное, на тигрицу, потому что после первых же десяти капель блондинка стала подхихикивать, и делать робкие попытки отобрать бутылочку. Сообразив, что буйная Фрида еще хуже Фриды испуганной, Мерси решительно вылила остатки в озеро, за что получила грозный взгляд и шипение. Но это все равно было лучше того невнятного скулежа, на котором общалась девушка, когда они только начали свою беседу. Теперь с Фридой хотя бы можно было говорить.И Мерси говорила. Всю оставшуюся половину ночи она убеждала подругу вернуться на землю. Вернее, как убеждала… Пыталась словить ее бодрый, но
расфокусированный взгляд и достучаться до такого же сознания. И, в конце концов, ей это удалось: следующим же утром Фрида покинула Огненный мир. Не сомневаясь и не оглядываясь. А рыжая могла только надеяться, что однажды судьба сведет ее еще раз с юной воинственной блондинкой…- Мерси-тян? - тихий голос оторвал девушку от размышлений. Вспоминая прошлую ночь, она и не заметила, как снег прекратился, и сумрак позднего вечера плавно перетек в кромешную тьму мартовской ночи. Обернувшись, Мерси увидела Юмико.- Ты замерзнешь, если будет стоять вот так, - сказала волчица. Рыжая заглянула в ее глаза, помолчала и вдруг спросила:- Где твоя семья, Юмико-тян?- Осталась на земле, - честно призналась волчица.- А стая?- Продолжают учебу в Фузиоку. Юно-сан, Каору-сан и Сатоси-сан покинули Огненный мир, как только стали тебе не нужны.Мерси скривилась, но тотчас взяла себя в руки. Юмико сказала правду, и за это на нее нельзя было обижаться: подавляющее большинство тех, кто окружал юного Феникса, делились на две категории - те, кто был нужен ей и те, кому была нужна она. И так же, как она не желала подчиняться кому-то,
но ничего не могла с этим поделать, так и те, другие, склонявшие головы перед нею, были лишены выбора. И мучились они от этого также. Мучились по ее вине, из-за нее. Из-за Мерси. Как маленькая Фрида, которую сломал Огненный мир… как Юмико, оставившая своих родных…- Я хочу, чтобы ты покинула меня, - Мерси подняла голову, чувствуя себя декабристом, отстаивающем свои убеждения и при этом отлично понимающим, чем это грозит.- Хорошо, - кивнула подруга. На ее лице не дрогнул ни единый мускул. - Я приду завтра утром узнать о твоем самочувствии.- Нет, Юмико, ты не поняла, - покачала головой рыжая. - Я хочу, чтобы ты вернулась в Фузиоку. Спасибо за все, что ты сделала для меня. Я, правда, это ценю. Но больше ты мне не нужна. Уходи.Волчица задумалась на мгновение - было очевидно, что ей очень хочется последовать совету. Но сделать этого она не могла:- Это невозможно…- Я сама поговорю с Таироном!- Ты не знаешь господина Таирона…- Зато я знаю себя!Нет, Мерси вовсе не была уверена, что все пройдет гладко: вопреки предположениям подруги она отлично представляла себе реакцию златоглазого демона. Он, конечно, не
будет кричать, как Ямамото или ее дед, не станет бить кулаками в стены и крушить мебель. Он мило улыбнется и кивнет, а на следующее утро Юмико будет стоять на ее пороге и убеждать, что она, дескать, здесь по собственной воле и если в Мерси есть хоть капля сострадания она больше никогда не попросит ее уйти. Но кое в чем Мерси была уверена еще сильнее: она сделает все возможное, чтобы никто больше по ее вине не пострадал. И если для этого ей придется "очаровать" Наследника первой династии - она это сделает. В конце концов, разве это не входит в перечень возможностей Феникса?Наверное, эта решимость столь явно отразилась у Мерси на лице, что Юмико все же сдалась. Кивнув, она с такой скоростью и с таким воодушевлением в глазах рванула с крыльца, что рыжая испугалась, а не случится нервный срыв еще и у второй ее подруги? Это было бы слишком для каких-то пары дней…Проводив задумчивым взглядом убегающую волчицу, Мерси решила не откладывать на завтра то, что можно сделать прямо сейчас. Тем более, завтра весь запал и уверенность в собственных силах могли благополучно сдуться под натиском здравого смысла, а
этого никак нельзя было допустить. Потому, вдохнув поглубже морозный воздух, девушка повторила заветную фразу:- Таирон, я хочу поговорить. Откликнись, пожалуйста.Как ему это удавалось, Мерси решительно не понимала, но спустя минуту перед ней в поклоне склонился знакомый дворецкий:- Господин ожидает.- Благодарю, - с достоинством кивнула рыжая. Оглянулась по сторонам, вглядываясь в черную мглу ночи, - машины нигде не было. Перевела глаза на дворецкого и почувствовала как брови в недоумении ползут вверх - он стоял с протянутой рукой, словно предлагая Мерси опереться на нее и спуститься по ступенькам на землю. Не то чтобы девушка была так уж сильно удивлена подобным джентльменским поведением… просто раньше конкретно эта нечисть руку ей не подавала, скорее наоборот - старалась не коснуться даже случайно, словно боялась заразиться какой-то особо опасной болезнью. Сейчас же на лице слуги застыла вежливая улыбка, и ладонь он не убирал, терпеливо дожидаясь, пока девушка сообразит, что с ней делать.- Ну, раз вы настаиваете… - пробормотала она, осторожно укладывая пальчики сверху и тут же почувствовала, как их
сжимают железными тисками.А миг спустя мир перевернулся.- Ненавижу телепортации… - прохрипел зеленый Феникс, хватаясь за живот и склоняясь над ближайшей вазой.- Прости, Мерси-тян, - участливо протянул Таирон. - Я совсем забыл, как сильно тебя укачивает.При этом вид у него был такой довольный, словно он не только не сожалел о поступке дворецкого, но и искренне наслаждался полученным эффектом. С мрачным лицом девушка отошла от вазы и представила демона с длинными витыми рогами, козлиной бородкой и кривыми мохнатыми ножками. В последнее время эта картинка поднимала ей настроение всякий раз, когда новоиспеченный учитель "Кэндо" пытался его испортить.- Спасибо за то, что откликнулся, - вполне дружелюбным тоном сказала она (учитывая тему разговора, от крика следовало воздержаться), - однако в следующий раз я бы предпочла автомобиль.- В следующий раз, - улыбнулся Наследник, - не планируй встречу на половину двенадцатого ночи в среду перед рабочим днем. Кажется, ты еще не умеешь обходиться без сна?- К сожалению, эта тема не могла ждать до завтра, - сделала грустное лицо девушка. - Я должна была обсудить это
прямо сейчас.- М..? - подался вперед Наследник. - Что-то интересное?- Я отправила Юмико домой, на землю.- Не самое удачное решение. Но поправимое. Не волнуйся, я не сержусь, - демон благородно кивнул, опускаясь в кресло.Дворецкий перенес девушку прямиком в центральную залу Дворца и бесшумно оставил парочку наедине. Мерси ступила ближе, чтобы их с Таироном не раздело десять метров дубового стола и осторожно присела на краешек тяжелого стула с мягкой сидушкой:- Ты не вернешь Юмико, - просто, без лишних эмоций сказала она. И добавила в ответ на удивленно изогнутую соболиную бровь. - Семь лет без удачи.- То есть? - не понял демон.- Ну, вот как тебе объяснить? - ласково улыбнулась Мерси. - Если ты не прислушаешься к моей просьбе и не оставишь в покое оборотней, я гарантирую тебе семь лет сплошного невезения. Не знаю, как я это сделаю. Не представляю даже, когда. Но сделаю обязательно. Таирон, - она опустила глаза, задумалась, а потом подняла их на демона и посмотрела совсем другим взглядом. Он сразу понял, что она призывает "нить", использует свою силу. Только говорить ничего не стал. Во-первых, было
интересно полюбоваться результатом ее стараний, а во-вторых, он отлично знал, чем закончится этот разговор. И ее магия здесь не играла никакой роли. - Послушай меня, пожалуйста, - продолжила девушка. - Прошу тебя. Ты ведь уже испортил жизнь Фриде. Не делай того же с Юмико. Она этого не заслужила.- Фрида? - демон невесело усмехнулся. - Эта маленькая боевая тигрица? Я и пальцем ее не тронул, если ты об этом.- Тебе не обязательно кого-то трогать, - строго одернула его Мерси. - Но Фрида вчера вернулась на землю, потому что не смогла больше оставаться здесь. Я очень волнуюсь за нее. Она была в таком состоянии…- Странно, что ты не замечала этого раньше, - как бы невзначай отметил демон, и Мерси покраснела. - Что это? Невнимательность или равнодушие?Девушка закусила губу и даже как будто съежилась:- Ну, да. Я виновата. Я должна была увидеть. И не мне обвинять тебя сейчас, но все же…- Ох, Мерси-тян, - откинулся на спинку кресла демон. - Что мне всегда нравилось в тебе - так это твое гипертрофированное чувство собственной значимости. Но дай я тебя успокою. Ты бы все равно ничего не смогла сделать, даже если бы
вмешалась раньше. В том, что случилось с Фридой, виновата только сама Фрида.- То есть, ты признаешь, что приложил к этому руку?- Хм… как сказать… Я лишь снял с нее свою метку. Но она сама этого хотела, так что…Девушка нахмурилась:- Я не понимаю. есколько секунд демон молчал, потом заговорил, чуть слышно перебирая остро-заточенными когтями по столешне:- Фрида - охотница. У этих милых леди есть характерное умение, и это не только талант бросаться на все, что движется. Они выделяют особый… феромон. Люди его не ощущают, так же как и дэваты, но демоны буквально сходят от него с ума. Ты ведь понимаешь, что какой бы ловкой не была охотница, она, прежде, всего человек? А нечисть ведь гораздо сильнее человека, в особенности - женщины. Как же они могут сражаться с нами? В теории - никак, а по факту… Дэваты в свое время подсуетились, и дали им способность очаровывать своего врага. Они приманивают нас ближе, затуманивают голову, лишают воли и разума. И как только мы оказываемся в их нежных лапках, выпускают когти и расправляются с нами в один удар. Твоя подружка, милая Мерси, именно такая.- Нет! - замотала
головой рыжая. - Фрида не собиралась использовать это против вас!- Смысл в том, Мерси-тян, что она не должна собираться или нет. Она это просто делает.- Но, почему же… почему ты только сейчас поставил это ей в вину?Таирон фыркнул:- Это? О, не смеши меня, Мерси-тян. Я бы никогда не обвинил ее в этом. Скорее наоборот - именно это меня в ней привлекло. Понимаешь, мой статус Наследника Первой династии Огненного мира позволяет не опасаться феромонов какой-то охотницы. Но Фрида пахла… особенно сладко. Я просто не смог удержаться. Я чуял ее за много миль, на других континентах, в других мирах. Постоянно! Ее образ стоял у меня перед глазами, горел в крови, проносился в мыслях, как бы сильно я не пытался его забыть. Она совершенно непостижимым образом сломала мою личную защиту. Но я опять-таки ни разу не обвинил ее в этом. Более того, я защитил ее от остальной нечисти! Ямамото, идиот, привел в вашу школу совсем юную девчонку-охотницу! На что он рассчитывал?! Да ее бы сожрали в первый же день! И если не буквально, то одними только видениями довели бы до безумия!- Именно это и случилось… - прошептала Мерси. Она
была поражена откровением Таирона. Он говорил так просто, словно не в слабости своей признавался, а рассказывал о чем-то прекрасном, волшебном. О настоящей любви… которая, увы, давно умерла, но которая была, и которую невозможно забыть.- Я так и понял, - демон опустил глаза и забарабанил по столу в два раза громче.- Почему ты лишил ее своей защиты?На сей раз Таирон думал дольше. Потом поднял на Мерси золотые глаза и усмехнулся холодной, леденящей душу улыбкой:- Потому что девочка охамела.Рыжая вздрогнула. Демон помолчал, словно подбирая слова, и когда заговорил вновь, его голос уже был таким же спокойной и чуточку насмешливым, как в момент их встречи:- Я не говорю о благодарности, Мерси-тян. Хотя нужно быть полной дурой, чтобы не понимать, какую услугу я ей оказал. Я так же не говорю о любви или поклонении. Но обычное уважение должно быть всегда. Это ведь так просто, верно? И позволяет избежать многих проблем. Я долго терпел. Она ворвалась ко мне в дом и разнесла башню - ладно, проехали. Не позволяла коснуться - ее право. Но лишь тот, кто совсем не дружит с головой или решил свести счеты с жизнью
особо болезненным способом может позволить себе орать на меня благим матом.На последнем слове Таирон скатился до громкого шипения и Мерси подозрительно сощурилась: неужели его так зацепили слова Фриды, что он до сих пор их не забыл?- Я не стал наказывать девчонку сам. Зачем? Я просто отошел в сторону. Жизнь сама карает глупцов. Могу лишь надеяться, что этот урок, каким же суровым он ни был, заставит ее задуматься и изменить свой взгляд на некоторые очень важные вещи. Ты ведь поняла это, Мерси-тян? Что нельзя быть слабой среди сильных и поступать так, словно ты сильный среди слабых?На том разговор и окончился. Мерси попрощалась, тихо, почти шепотом. Она не ждала, что Таирон расскажет ей все вот так и, хотя он бы никогда не узнал этого от нее, - она его понимала. Сирена любила Фриду. Любила как сестру, такую экспрессивную, бесстрашную, даже чуточку сумасшедшую. Но и боялась за нее по той же причине. Казалось, для Фриды не существует преград, никто и ничто не способен ее сокрушить. Но так только казалось… на самом деле, тигрица была слишком юной, слишком самоуверенной и слишком слабой для этой войны.
Быть может, сейчас, через страх, через отчаяние и боль к ней, наконец, придет понимание того, что не все на свете решается силой. Быть может, однажды это понимание спасет ей жизнь…- Мерси-тян, - уже в дверях девушку застал оклик Таирона, и она обернулась, чтобы увидеть его кивок. - Я выполню твою просьбу. Если ты действительно этого хочешь, Юмико останется на земле…
        Следующим утром Мерси проснулась с огромным трудом. И это было неудивительно, учитывая, что домой накануне она вернулась далеко за полночь. А ведь сегодня ее ждали не только пять полноценных пар и занятие по "Кэндо", но еще и тренировка с Араратом. И как раз это была одна из основных причин, по которым в последнее время девушка света белого не замечала. Вот уже два месяца русал давал ей уроки по смене облика.Как обычно, сегодня он приплыл к ней в комнату, помахал рукой, чтобы она не испугалась его "внезапному" очень характерному появлению с тучей брызг под громкий лай Тамагочи, но не нырнул обратно в ожидании, пока девушка прыгнет следом в ледяную воду, а наоборот - аккуратно выбрался на деревянный пол.- Красавица, я понял, почему у нас ничего не получается! - заявил без предисловий. Мерси скривилась:- Ну, почему же "ничего"? Еще месяц подобных занятий и я стану закоренелым мазохистом. Чем не прогресс?До сих пор любая попытка обернуться русалкой по требованию принца отдавала резкой, жгучей болью во всем теле. А по собственной воле отрастить себе хвост она не могла никак.- Не надо так шутить! -
воскликнул "учитель". - У меня сердце кровью обливается каждый раз, когда я смотрю, как ты мучаешься.- Тем не менее, пытаться мы отчего-то не прекратили, - мрачно заметила девушка.- И не прекратим! - тут же "обрадовал" ее друг. - Только теперь будем идти другим путем. Мерси, ты не русалка!- Ась? - округлила глаза рыжая. Арарат шагнул ближе и взял ее ладони в свои:- Ты, - повторил он, - не русалка. Вот почему тебе так сложно превратиться. Для тебя обличие человека - родное, а обличие сирены - личина. Именно поэтому тебе так больно, когда я приказываю ее надеть. Частичка русалки в тебе отвечает на мой зов и вырывается наружу вопреки твоей воле. Она ломает твои собственные, возведенные барьеры. И этим тебя ранит.- Любопытно, - хмуро буркнула девушка. - И как же мне… убрать эти самые барьеры?- Только тренировками. Когда твоя воля будет достаточно сильна, ты сможешь снимать их и ставить, когда только пожелаешь. И, как и мы, ты должна дорасти, чтобы сменить личину. Сама сирена в тебе должна сформироваться, окрепнуть. В нужное время она появится. Но ты не бойся. Я с радостью помогу тебе. И никому не скажу о
твоем секрете!- Правда? - грустно улыбнулась девушка. - Ты не расскажешь, что я - человек?- И что каким-то образом ты можешь обращаться к Лазури - тоже не скажу. Ты ведь охотница, верно? Не полноценная - наверное, дедовы гены сыграли роль, но в какой-то степени?- Ну… - задумалась девушка. Этот вариант ее легенды - тоже не фонтан. Хорошо было бы, если бы Арарат вообще ни о чем не догадался, но "охотница" в любом случае лучше, чем "дэват". - Можно сказать и так…
        Я так и думал! - русал улыбнулся и прижал ее ладони к своей голой растатуированной груди. - И я помогу тебе. Чего бы мне это не стоило, помогу!- Потому что я такая "талантливая"? - грустно усмехнулась девушка. Как же ей надоели эти помощнички… Стоит кому-то прознать о ее даре и от него уже просто невозможно избавиться. Каждый норовит внести лепту в ее судьбу, помочь, поддержать… застолбить за собой, как особо перспективный, но пока, к сожалению, бесполезный актив. И Мерси знала, что ответит Арарат. Она даже не хотела задавать ему этот последний вопрос, не хотела слышать его лжи, просто сдержаться не смогла.Но его ответ в буквальном смысле заставил ее уронить челюсть:- Я помогу тебе, ведь ни о ком другом вот уже полгода думать просто не могу…Где-то Мерси уже слышала эту фразу… Но ведь она не испускала никаких фероманов, как Фрида! Отчего же Арарат сейчас смотрел на нее с такой непостижимой нежностью? Откуда это взялось?!- Ты… - прошептала она.- Я люблю тебя, Мерседес Томаши, - очень решительно выдал он.Рыжей показалось, что мир плывет у нее перед глазами. Она только что потеряла Фриду, отправила
Юмико так далеко, как только могла. Только успела расслабиться. Только поверила, что больше ни о ком не нужно переживать! Ну, почему на ее несчастную голову свалился еще и этот влюбленный русал?!- Ты не понимаешь, что говоришь! - зашептала она. - Ты хоть представляешь, чем все это может кончиться?!- Да, - спокойно ответил принц. - Но ради тебя я готов рискнуть. Готов бороться. Даже когда соперником выступает Таирон.- О Боже! - вскричала бедная девушка. - Ладно. Отложим этот вопрос, хорошо? Мне нужно подумать!- Но я хочу услышать твой ответ сейчас! - продолжал настаивать русал.- Сейчас?! - вскинула брови рыжая. - Хочешь узнать, что я об этом думаю? Я думаю, ты сошел с ума. Я думаю, ты забыл о том, что сейчас речь идет не только о тебе, но и о всей твоей стае! Я думаю, что если Аннес узнает о твоем монологе, она выпотрошит меня как рыбину. И еще я думаю, что если ты сей же час не отпустишь мои руки, ты их оторвешь к чертовой бабушке!Арарат нахмурился, дослушав эмоциональную фразу до конца, подумал мгновение, опустил глаза ниже, на уже успевшие слегка побелеть ладошки, которые он сжимал в своих пальцах и
усмехнулся:- Да, красавица. Признаваться тебе в любви может только очень устойчивая в психическом плане личность…- А ты не признавайся, - тихонько попросила она. - Мне так нужен друг Арарат! Здоровый друг. Пожалуйста, не отнимай его у меня.Русал чуть скривил губы в ухмылке, и весело, даже слишком весело, чтобы можно было принять это за правду, ответил:- Ты разбила мне сердце, красавица. Ты знаешь об этом?- Да, и за это я буду гореть в аду, - хихикнула, поддерживая тон, Мерси.- Рядом с тобой и ад покажется раем, - не подумав, ляпнул Арарат, но тут же исправился. - Ведь с тобой будет весело даже в аду!Вместо ответа Мерси прижала ладошку к его щеке и улыбнулась так ласково, как только могла. Это означало "спасибо", и он принял его.Потому что больше никогда не поднимал эту тему. 04 марта 20ХХ года"Дорогой дневник, сколь многое произошло за последнее два месяца. Я сама порой удивляюсь тому, как быстро течет время. Кажется, только вчера мы были на земле, втроем. Веселая бесшабашная Фрида, молчаливая, все понимающая и прощающая Юмико. А сейчас… Словно кто-то безжалостный ударяет в гонг и с каждым ударом
вдаль уносится песчинка времени, забирая кого-то близкого и дорого для меня. Раз! И больше нет Хикару-куна. Никто не знает, где он - даже его племянница. Он просто исчез однажды, оставив меня без своего… надзора. Это странно, но только сейчас я по-настоящему смогла оценить усилия Ямамото. Как часто я ругала их раньше, а теперь так скучаю… Обидно, что мы понимаем истинную ценность вещей, только когда теряем их…Гонг ударил еще раз, и ушла Фрида. Это правильно - она должна была уйти. Она не должна была даже приходить сюда…Еще удар - и растворилась в ночи Юмико. Наконец-то, она получила то, чего так хотела. Я надеюсь, она найдет свое счастье среди тех, кого любит…Гонг забрал всех. Никого не осталось. А что случится, если он зазвучит в четвертый раз? Ведь больше уходить некому… Не может жетак статься, что эта последняя песчинка унесет меня? Безропотную и покорившуюся… Такую слабую среди сильных, как сказал Таирон.Или достаточно сильную, чтобы назвать это одиночество - свободой, сражаться с тем, кто держит этот чертов молоток, и стучать им в гонг уже своими руками?.."
        Глава 23
        Спасибо тем, кто оставил меня в трудную минуту. Вы сделали меня сильнее. Настолько сильнее, что лучше нам не пересекаться. (с)Мерси проснулась от запаха. Такого сильного запаха цветущей сирени. Довольно приятного, свежего, чуточку терпкого… и очень знакомого.Открыв глаза, девушка рывком села. Сквозь мутное со сна пятно перед глазами постепенно стало прорисовываться нечто красное с неровными очертаниями, чуть погодя принявшее вид розы на коротком стебле, с которого предупредительный "даритель" посрезал шипы. А под розой, источая тот самый аромат весенних цветов, пряталась уже знакомая, сложенная вдвое открытка."Сложно остаться светом, когда вокруг тьма?" - участливо вопрошала она.- И сейчас я особенно сильно понимаю, насколько, - прошипела в ответ девушка. Впервые она пожалела, что дедова паранойя не заставила его установить камеры наблюдения в комнате любимой внучки. Что за гад может себе позволить вот так врываться к ней в спальню (между прочим, второй раз за последний квартал!) и оставлять послания без подписи?!А вдруг… и от этой мысли девушка поежилась, вдруг на самом деле все совсем плохо?
Что, если вопрос такта и культуры здесь и поднимать-то нет смысла, потому что записки эти сулят что-то куда хуже обычного неудачного подарка?События прошлого года встали у нее перед глазами. Сея… Хозяин…- Стал бы он устраивать такие игры? - прошептала Мерси в пустоту. Разумом она понимала, что - нет. Тот, кто смог поработить ее дворецкого, не присылал бы открытки сейчас. И не ждал семь месяцев, чтобы начать это делать, даже появись у него такое странное желание. Нет. Хозяин попытался бы прибрать ее к рукам как можно скорее. По какой-то причине он пока не смог проявить себя, знать бы только - что это была за причина. Руки в Огненный мир не дотягиваются? Или пугает постоянное присутствие Таирона и Арарата рядом с ней? А, может, дед был прав, когда отправлял ее сюда, чтобы спрятать? Не так-то просто отыскать одну-единственную рыжую русалку в мире демонов?!Да, разум упрямо твердил, что записки присылал не "Хозяин". А вот сердце сжималось в комочек и вздрагивало каждый раз, когда взгляд падал на злосчастную открытку. И пусть все вокруг советовали успокоиться и прекратить ожидать худшего, она не могла себе
этого позволить. Слишком сильно пугала ее неизвестность. Слишком много нехороших сюрпризов преподнесла жизнь за последнее время, чтобы полагаться на удачу. Мерси должна была что-то предпринять.Выпрыгнув из гамака, она быстро переоделась в джинсы и свитер, с трудом пропихнув голову в нужное отверстие, такое длинное, что напоминало третий рукав, накинула сверху толстовку, опустилась перед псом на колени и протянула ему записку:- Мне нужно знать, кто ее принес.Собака принюхалась, фыркнула, видимо, запах был слишком сильным для ее острого нюха, и в полном недоумении уставилась на хозяйку. Та скрипнула зубами:- Тоже мне, сторожевой пес! К нам среди ночи ввалился кто-то чужой, а ты даже не тявкнул! Почему?Тамагочи смешно наклонил голову и ответил таким невинным взглядом, словно каким-то образом вдруг превратился в бестолкового выставочного, а самое главное, - совершенно обыкновенного той-терьера. Это навело девушку на очередную мысль, которая показалась очень здравой:- Значит, это был не чужой, верно? А кто тогда? Кто так часто бывает у меня в комнате, что ты на него уже даже не реагируешь? Таирон? - она
задумчиво нахмурилась. - Он, конечно, говорил, что к запискам отношения не имеет, но мы-то с тобой понимаем, что этому демону верить нельзя? Вот только зачем ему врать? Особенно сейчас, когда он оставил дурацкую идею меня очаровать…На мгновение девушка окунулась в приятные воспоминания прошлой весны, когда душа порхала бабочками от одного взгляда таких теплых золотых глаз. Как здорово это было… И как давно…- Но забудем о прошлом, - сама себе приказала она. - Предположим, Таирон действительно ни при чем. Тогда Арарат? - и сама хмыкнула, настолько глупо это звучало. - Ну, зачем русалу заниматься такой дуристикой? Это же Арарат! Принц русалок! У него и без меня куча проблем. Хотя… может, он так ухаживать пытается?Мерси задумалась. Ну, да: каждый сходит с ума по-своему. Кто знает, на какие глупости толкнули сирена его внезапно-пробудившееся чувства?- Нет, - все же решила Мерси. Почерк не похож.Она со знанием дела развернула открытку и ткнула пальчиком в текст. Пес зарычал.- Да я не о том! - отмахнулась девушка. Тоже мне, критик! Конечно, Мерси не имела в виду почерк в буквальном смысле. Просто не подходил
Арарат на роль любителя парфюмерии, аккуратно выводящего на дорогой открытке философские вопросы. Он бы скорее прислал ей неровный кусок выдранного из тетради листа, где среди похабных картинок и зачеркнутых алгебраических формул можно было бы разобрать приблизительно следующее:"Хей, красотка! Встречаемся сегодня в восемь - покажу что-то интересное. Ты будешь в шоке!"Вот это был бы Арарат. Ну, может, Мерси и приукрасила (для записки о встрече с девушкой, которая ему нравится, русал мог бы отыскать и чистый лист бумаги), но совсем немного. А здесь… здесь писал кто-то другой. Кто-то галантный, обходительный, подчеркнуто-вежливый…- Ямамото! - подпрыгнула на ноги Мерси. - Точно тебе говорю: Ямамото! Тамагочи, ну что ты сидишь?! - пес удивленно встопорщил уши и нехотя выполз из своего гнезда в ящике комода. - Отвези меня к Хикару! Пожалуйста. Мне очень надо.Собачка подняла на хозяйку тоскливый взгляд и осела на задние лапки.- Что с тобой? - не поняла Мерси. - Тебе плохо?Тамагочи пискнул в ответ и отвернулся. Рыжая оторопело захлопала ресницами, пригляделась к питомцу и нахмурилась. Нет. У него ничего не
болело. Он просто не хотел заниматься ее транспортировкой. Не хотел, и всё тут. Ну, или не мог. В то, что собака не подчиняется из чистого упрямства, девушка верить отказывалась, как и в то, что она ее не понимает. Сея отлично знал, какого именно питомца ей подарить и воспитал его не другом, или слугой. Он дал ему способность мыслить и принимать решения самостоятельно. Хорошо это или плохо - Мерси пока понять не могла, но до сих пор его поступки были логичны и обоснованы. Выходит, и сейчас Тамагочи поступает правильно?С трудом поборов желание топнуть ножкой и добавить в голос железных ноток, девушка попыталась пойти другим путем:- Хорошо. Не можешь к Хикару, отвези к Таирону.Не то, чтобы Мерси особо верила в помощь златоглазого, но был шанс, что его заинтересует сама возможность напакостить охотникам. И на этом-то фоне он согласится навестить особняк служителей Лазури. Правда, в таком замечательном плане тоже была пара загвоздок. Во-первых, как уже давно поняла Мерси, Хикару с Таироном не были такими уж злейшими врагами. Раньше, еще на земле, она терялась в догадках: почему эти двое постоянно грызутся
между собой? Разве можно быть такими злобными и недружелюбными личностями? Сейчас, когда она узнала их истинную сущность, та грызня стала казаться обычным баловством. Охотники и демоны - извечные враги и их свары простыми ругательствами не обходятся. Потому, кто знает, захочет ли Таирон прислушаться к Мерси и устроить Ямамото допрос с пристрастием. У них сложившиеся отношения и ломать их из-за необоснованных догадок?..Вторая проблема заключалась в том, что даже если Таирон пойдет рыжей навстречу, вероятность того, что он возьмет ее с собой в Особняк стремилась к нулю. Увы, в этом плане демон был построже самого Хикару - тот тоже отличался редкостным желанием делать все в одиночку. Но если последнего хотя бы за руку можно было схватить, таким образом поставив перед фактом, что "либо со мной, либо никак", то этот вообще таял в воздухе как прошлогодний снег и исчезал, оставляя на память только легкий еловый аромат. А отпускать Таирона к Ямамото одного Мерси не хотелось совершенно…Но и просто так от своей идеи она отказываться не собиралась. Ей во что бы то ни стало нужно было как можно скорее развеять
свои страхи!"Пускай бы только Хикару писал эти записки! - думала она. - Я на него даже злиться не будет - так, стукну разочек для профилактики, и вернусь на уроки. Только бы это был он!"- Тамагочи? - видя, что собака не собирается выполнять и эту просьбу, девушка двумя пальцами заставила питомца поднять морду и взглянуть ей в глаза. - Отвези меня к Таирону! - повторила, четко выговаривая каждое слово. Не зря она уже третий семестр в школе Демонов отучивалась - команда получилась что надо. Аккуратно подкрасив ее магией русалок, девушка уже не сомневалась, что пес не сможет ей отказать.Но он смог. Заскулил, потоптался на месте и снова сел у открытого комода.- Ты к нему что, привязан?! - не выдержала хозяйка. Тамагочи горестно вздохнул. Мерси задумалась, отбивая ногой чечетку на полу, и опустилась рядом, прислонившись спиной к деревянной дверце гардероба.- Не можешь? - тихо спросила она. Тамагочи вздохну еще раз и лег, спрятав морду между лапами. Протянув руку, девушка провела пальцами по шерстяной спинке.- Ладно. Я все понимаю.Хотя это было не так. Она ничего не понимала - наоборот, была совершенно
сбита с толку. Единственное, что сейчас стало очень ясно: это что ни к демону, ни к охотнику она сегодня не попадет. И никто ей здесь помочь не сможет: ни дворецкий Таирона (она ведь уже звала его, тихонько наговаривая заветную фразу в окошко), ни волшебный пес, ни даже собственные ноги. Каким-то седьмым чувством Мерси знала, что, даже попытавшись дойди до особняка самостоятельно, - ничего не получится. Что-то обязательно помешает. Знала наверняка и злилась, кусая губы. Несправедливо, нечестно, неправильно! Какого черта она всегда должна подчиняться чужой прихоти?!. Арарат вздрогнул, когда девушка ворвалась в раздевалку с оскалом проклятого бога на лице.- Ты чего? - осторожно полюбопытствовал спарринг-партнер. И получил в ответ такой взгляд, что предпочел отступить подальше и проверить, насколько качественно прилегает шлем к голове. Он как-то сразу понял, что сегодня у него могут появиться новые травмы.Мерси заметила краем глаза маневр блондина и кровожадно улыбнулась. Она тоже кое-что для себя поняла. А именно, что сейчас у нее будет чудесная возможность сбросить напряжение. На Таирона-то рычать все
равно смысла не было (хотя и хотелось: чего это он приходит, когда зовут?!): Мерси была не Фридой, чтобы свято верить в собственную непобедимость. А вот Арарату от соперницы дэваться было некуда…Особенно жажда крови взыграла в венах обычно миролюбивой русалки, когда оказалось, что класс сегодня остался без "любимого" учителя.- А где Наследник? - осторожно спросила Аннес, оглядываясь с таким видом, словно Таирон сейчас сиганет на нее с люстры. Арарат кашлянул и громко, чтобы его расслышал каждый студент, произнес:- Сегодня я вместо него…Договорить новоявленный лидер не успел: крикнув: "Да!", его сестра отшвырнула меч и принялась скакать по "додзё". Редкая нечисть посматривала на нее с осуждением, основная же масса поддержала веселье дружным гиканьем и даже аплодисментами. Мерси хмыкнула: кажется, и в этой Академии любимым уроком большинства студентов был тот, на который учитель не пришел. Но что же могло заставить Таирона прогулять пару? Вдруг он тоже исчез, как Ямамото? Просто взял и пропал?!Глаза девушки стали размером с блюдце. Нет, она не верила всерьез, что с Наследником случилось что-то плохое.
Всей удачи Лазури на это не хватит - она уже давно поняла, что златоглазый был живучее тараканов. Не дай Бог ядерная война случится, только они и останутся: тараканы и Таирон. Но паранойя - вещь забавная. А в свете последних событий еще и опасная. Для окружающих. Спустя миг девушка вцепилась обеими руками в боккен и чуть слышно зашипела:- Кажется, урок начался.Русал бросил на подругу озадаченный взгляд, кивнул и рявкнул, перекрикивая буйное ликование толпы:- А ну захлопнули варежки и встали в пары!- С чего это мы должны тебя слушать? - пакостливо фыркнул высокий вампир с длинными, черными как смоль волосами. Арарат мрачно ухмыльнулся из-под насупленных бровей:- Потому что тот, кто не захочет работать на этом уроке, следующий может провести в больничном крыле!О, это возымело отличный эффект! Студенты мигом успокоились, рассредоточились по залу и подняли с пола деревянные мечи. Нечисть, конечно, не особо жаловала русалок, но с этим конкретным представителем хвостатого племени старалась не связываться. Так или иначе, силу уважали все.Или почти все. Русал надвинул маску на глаза и принял стойку. Мерси
повторила движение, но не замерла, как обычно, в ожидании сигнала, а бросилась в атаку сразу, вытягивая меч из ножен уже в момент прыжка. Парень едва отпрянуть успел, когда она широкой дугой очертила пространство перед собою. Следующий выпад был встречен более достойно, но завершился тем, что рыжая скользнула под неудачно поставленную руку и со всей силы надавила Арарату под коленку. Тот не упал, но, подставив плечо, ушел кувырком в дальний угол их личного ринга. Подпрыгнул, обернулся и замер, когда деревянное лезвие боккена легонько ткнулось ему в кадык.- Я победила! - тяжело душа, сверкнула глазами Мерси.- Да ты, красавица, вообще рубилово устроила, - буркнул Арарат. - Пленных сегодня решила не брать, или как?- Прости, - девушка убрала меч. - Перестаралась.Сирен снял маску, хмыкнул и взметнул одну бровь:- Все нормально?- Да, - небрежно отмахнулась рыжая. - Просто утро плохо началось.- А… - догадливо протянул Арарат. - Встала не с той ноги?- Можно сказать и так. Но, учитывая архитектурные особенности моей комнаты, встать не с той ноги означает принять очень ранний душ.Сирен хмыкнул, девушка
улыбнулась и вновь опустила маску на лицо. Нет, с ним она не стала бы откровенничать. Не потому, что не доверяла, а потому, что не могла предугадать. Она понятия не имела, как отреагирует влюбленный русал на известие о подозрительном "ухажере". Нет уж, пускай лучше он так и остается в счастливом неведении, чем полезет к черту на рога выяснять отношения непонятно с кем. Тем более, ему и так есть над чем задуматься: в гневе или радости, но его только что победила та, кто фехтованием занимался всего-то полгода.- Попробуй повторить подвиг, - пробурчал Арарат. - Тогда и будешь скалиться.- Я не… - попыталась было открестится Мерси, но русал хмуро ее перебил:- Я вижу, как сверкают твои зубы даже через маску! - и сделал выпад. Подруга захохотала и увернулась. Настроение постепенно ползло в гору…До обеда Мерси старательно гнала от себя дурные мысли, но на большой перемене, сидя одна за столиком в столовой, она загрустила опять. Не было больше Фриды, так любившей рассказать анекдот, а потом с удовольствием наблюдать, как давятся от смеха жующие подруги. Или Юмико, заботливо пододвигающей соус в комплекте с
салфетками. Острое чувство собственной ненужности и одиночества захлестнуло девушку. Да так сильно, что на обед она взяла гамбургер с картошкой фри и баночку "Сoca-cola": сомнительное и невкусное, но хоть какое-то воспоминание из счастливого "американского" детства. Кухарка посмотрела ей вслед тревожным взглядом: она так долго пыталась соблазнить худенькую сирену попробовать местные мясные деликатесы, но никак не ожидала, что та "опустится" до пережаренных котлет из человеческого "Макдональдса"! Эти бутерброды здесь, считай, для красоты стояли: что поделаешь, если битки в маринаде смотрятся не так аппетитно, как две булочки с сыром посередке. И надо же, кто-то польстился…Мерси быстро поняла, что с ностальгией она погорячилась. Гамбургер был несвежим, огурец в нем - прокисшим, булка - черствой. Картошка тоже аппетита не вызывала: холодная, вялая, сильно подгоревшая. Рыжая колупала в ней вилкой, пытаясь найти более-менее съедобный кусок и все раздумывала, не пойти ли за новой порцией обеда, когда за стол с размаху бухнулся Арарат. Тяжело груженый снедью поднос опустился перед ним на столешню. Чуть
погодя рядышком умостились еще три русала из ее класса, один из которых тут же сунул любознательный нос Мерси в тарелку:- Что это?- Гамбургер, - честно ответила девушка. И пояснила в ответ на недоуменно вздернутую бровь. - Бутерброд с котлетой.- М… - облизнулся русал. - Вкусно, наверное.- Меняю на твою запеканку, - быстро сориентировалась рыжая. Сирен скривился:- Ты же его погрызла с одной стороны!- Ладно, на половину запеканки.То ли Арарат подсуетился, то ли однокласснику так уж сильно хотелось вкусить незнакомый продукт, но обмен удался. Более того! По факту Мерси досталась не только вся запеканка, но еще и полная тарелка вермишели с мясными фрикадельками. Потому что после первого же куска национального американского продукта несчастный русал позеленел, схватился за рот и пулей выскочил из столовой.- Что ж там было такое, интересно?.. - задумчиво мурлыкнул Арарат.- Булка, котлета, сыр, - стала перечислять Мерси, - кетчуп, майонез, салат, лук, помидор и кабачок.- Кабачок?! - хором вскричали сирены с такими лицами, словно несчастный овощ обладал свойствами цианида. - Ты его что, отравить решила?!-
Чего?! - не поняла девушка.- Мерси, - кашлянул Арарат. - У нас, русалок, стойкая непереносимость кабачков. Ты только что обрекла несчастного Калигула на два дня жесточайшей диареи.- Да что ты ей рассказываешь?! - рявкнул один из одноклассников. - Сам же видишь: сожрала полкабачка, теперь сидит и лыбится! Разве она поймет нас, с нашими проблемами?!Мерси покраснела. Во-первых, она не улыбалась. То есть, не хотела улыбаться. Это случайно получилось, против ее воли, можно сказать. Ей действительно было жаль любознательного Калигулу. Во-вторых, она не знала, что у русалов на кабачки аллергия. Откуда? У нее же самой ее отродясь не было! Да она и мир-то этот узнала всего полгода назад, а о таких нюансах ведь на каждом углу не говорят?!Девушка уже хотела было высказаться в ответ на несправедливые обвинения и посоветовать русалам проверять в следующий раз, что они в рот тянут, если уж уродились с такими слабыми желудками, но вмешался Арарат. Надо признать вовремя: русалы раззадорились не на шутку и гневная отповедь Мерси вполне могла закончится битой посудой:- Пожалуй, я составлю для тебя список продуктов,
которые нам, русалкам, есть нельзя.С трудом сдержавшись от выкрика: "Да на кой он мне сдался?!", девушка смирно кивнула, подтянула к себе поднос пострадавшего Калигулы и буркнула:- Буду очень признательна.Арарат фыркнул, двойка его товарищей некоторое время мрачно наблюдали как Мерси "невозмутимо" поглощает вермишель, потом переключилась на свои продукты и девушка, наконец, смогла вздохнуть поспокойнее. Что ж, если блондин хотел избавить ее от одиночества, ему это не удалось. Потому что Мерси никогда прежде не ощущала себя более одиноко, находясь в компании себе подобных.Таирон пришел ближе к ночи. Рыжая как раз дочитывала очередную главу толстенного учебника древней истории, лежа в своем гамаке с Тамагочи в ногах, когда дверь медленно отворилась, и в комнату шагнул Наследник. Несколько долгих секунд Мерси молча изучала его поверх книги, потом не выдержала:- И тебе вечер добрый, странник. Какими судьбами?- Ты разве не хотела меня видеть? - устало поинтересовался он. - Вот он я. Пришел, как только смог.Девушка отложила книгу и осторожно, чтобы не потревожить Тамагочи, сползла на пол. Достала из сумки
записку и без объяснений протянула демону. Тот так же молча ее раскрыл, изучил, понюхал и поднял глаза на сирену:- Когда принесли?- Сегодня утром. Прямо сюда.- Ты кого-то видела?- К сожалению, нет, и это меня беспокоит больше всего.Таирон помолчал. Потом осторожно спосил:- Кого-то подозреваешь?- Тебя, - как бы в шутку призналась девушка, но златоглазый не улыбнулся:- Это не я.
        Тогда Ямамото.- И не он, - покачал головой с тем же каменным лицом. Рыжая нахмурилась:- Откуда знаешь? Ты говорил с ним на эту тему?Демон вздохнул, запуская пятерню в волосы:- Этого не требовалось. Ямамото не мог принести записку, потому что сегодня утром мы с ним были на земле. Я вернулся буквально пять минут назад. Охотник, скорее всего, там и останется. Это все, что ты хотела узнать? Да? Тогда - спокойной ночи.- Эй-эй! - схватила за рукав уже хотевшего было удрать демона Мерси. - Ты что, издеваешься?! Что происходит? Что вы делали на земле? Почему Хикару не вернется?- Мерси-тян, - Наследник мягко улыбнулся, без видимых усилий отдирая ладошку девушки от своего запястья, - я не могу ответить на эти вопросы. Пока. Наступит время, и ты все поймешь сама. Главное, помни: ты не должна волноваться. Я все сделаю для того, чтобы тебя защитить. Все будет хорошо.И с этими словами он наклонился, отодвинул длинную рыжую челку, поцеловал Мерси в лоб и исчез. Возмущения застряли у нее в горле.- Хорошенькое дело… - пробормотала она, наконец, когда первый стресс ушел, и способность говорить вынырнула из ступора.
- Попрощался как с покойницей. Это, типа, должно было меня успокоить?!- Типа того, - раздался из-за спины мрачный голос. Рыжая аж подпрыгнула, судорожно прикидывая, чем лучше запустить в незваного гостя. А когда обернулась…- А-а-а!!!- Чего орешь, дура?! - бедное привидение звуковой волной отбросило к противоположной стене и впечатало так, что оно стало похоже на большую полупрозрачную кляксу. Мерси со звоном сцепила зубы, часто заморгала и пришла в себя. А ведь и правда, что это с ней? Словно она призраков раньше никогда не встречала! Тоже мне, редкость: в Академии их целая башня обучалась. Они, правда, очень редко забредали на территорию демонов, да и в столовой почти никогда не появлялись - зачем привидениям есть? Потому видела их Мерси только издали и то пару раз от силы, но сейчас могла бы и сдержаться. Ясное ведь дело: Таирон постарался. Он же обещал ее защищать? Вот и приставил духа: кушайте - не обляпайтесь.И Мерси, как всегда, была очень благодарна ему за заботу, вот только жить в одной комнате с привидением не собиралась.- Простите мое любопытство, а что вы здесь делаете? - откашлявшись,
уточнила она.- Изображаю охранника, - хмуро ответствовала привидение, с трудом отлипая от стены.- Вот это вы зря, - улыбнулась девушка. - Я, как бы, вполне самостоятельная сирена. Проживу и без охраны.- Очень смешно, - буркнул склонный к сарказму дух. Мерси нахмурилась:- Я, вообще-то, серьезно. Уходите немедленно из моей комнаты. Я собираюсь ложиться спать, и вы мне мешаете!- Я никому не могу мешать, - закатил глаза призрак. - У меня нет тела. Я не занимаю места в пространстве.- Я вас стесняюсь!- А еще у меня нет пола. Можете не стесняться.- Что, правда - нет? - округлила глаза сирена, но тут же встрепенулась. - Мне не нужна охрана!- А мне не нужны проблемы! - в тон ей бросило привидение. - Потому давайте сделаем друг другу одолжение и прекратим пререкаться. Все равно ведь не поможет.Девушка скрежетнула зубами:- Скажите хоть, вы здесь надолго?- Пока господин Наследник не велит уйти."Дьявол бы продрал этого Таирона! - мысленно выругалась девушка. - Хотя… это же будет чистой воды мазохизм…"Тем вечером она переодевалась минут сорок, стараясь не поворачиваться спиной к застывшему у дальней стены призраку.
Если особо не приглядываться, можно было подумать, что это такой предмет интерьера, типа настенных часов, несколько размытых в скудном свете серебристой луны, но абсолютно неживых. Уже лежа в гамаке и пытаясь заставить себя закрыть глаза, девушка подняла голову, прислушалась: ни единого постороннего звука. Словно она и правда осталась в комнате одна. Ни биения чужого сердца, ни шелеста дыхания, ни скрипа половиц… ничего.- Эй, привидение! - чуть слышно позвала она.- Чего? - отозвались в ответ. Мерси фыркнула: ну, да. Так оно сразу взяло и ушло. Мечтать не вредно.- Как тебя зовут?- Шаффе, - раздалось со вздохом.- А меня Мерси, - грустно представилась девушка. - Будем знакомы.Следующий вздох был таким слаженным, словно они годами тренировались его воспроизводить. И на сегодня он стал последним. Привидение замерло в своей излюбленной позе вытянувшегося оловянного солдатика, а Мерси заснула с мыслью о том, что бывают обстоятельства, бороться с которыми совершенно бесполезно. Можно только расслабиться и попытаться отыскать хоть какие-то плюсы в сложившейся ситуации.
        Глава 24
        Дааа… хорошо погуляли вчера! Теперь хочется начать новую жизнь… в новом городе… под новым именем… (с)Ко всему на свете можно привыкнуть - это Мерси поняла давно. Нужно только чтобы прошло достаточно много времени. Иногда, когда происходит что-то совершенно невероятное, непредсказуемое, страшное, ты думаешь: как?! Как можно это принять? Как свыкнуться к тем, что это случилось? Ведь все, что было до этого: вся твоя жизнь, твои планы, мечты, надежды - все рассыпалось прахом. Ничего не осталось. И ты чувствуешь себя абсолютно беззащитным, испуганным, одиноким, тебе кажется, что жизнь кончилась. Но на самом деле это не так. Завершилась только фаза, какой-то этап, очень большой, возможно, очень важный. Но проходит время, ты успокаиваешься, смиряешься и понимаешь, что вот это падение, которое привело к абсолютному краху, породило собой и новое начало. Новый взлет. Сперва ты не веришь, что хватит сил преодолеть этот такой незнакомый и такой пугающий новый путь. Сперва ты боишься его начинать, потому что у тебя нет ничего, что могло бы помочь его пройти: ни опыта, ни навыков, ни знаний. Но затем ты
понимаешь, что назад дороги нет, а значит, выбора тоже не осталось. И ты делаешь шаг. Потом второй. И третий. Тебе тяжело, тебе страшно, но ты идешь вперед, замирая и вздрагивая, изучая этот новый путь, принимая его для себя. И с каждым мгновением он становится тебе ближе и роднее. Ты становишься частью этого пути. Привыкаешь к нему. Проходит еще время, и ты уже не знаешь, как жил раньше без него…Да, привыкнуть можно ко всему. Кто-то верит в это, потому что так говорят другие, те, кто достоин доверия. А кто-то вынужден проверить это на своем опыте. Способ горький и трудный, но полученный результат никогда не будет подвергнут сомнению и никогда не будет забыт. Ведь он стоил слишком дорого, чтобы вот так запросто отказаться от него.Увы, Мерси была из тех, кому приходилось проверять верность истин на собственной шкуре. Но она так же была из тех, кто знал: рано или поздно проходит любая тревога, гаснет обида, растворяется боль, и образы стираются в памяти. Нужно только подождать…Вопрос в том, как долго. Был конец марта, а снег все так же укрывал землю. Казалось, эта долгая холодная зима никогда не покинет
Огненный мир. Птицы не вернутся с юга и не совьют гнезда на обледенелых ветках, не зазвенят колокольчиками ландыши, не зацветет сирень. А солнце, блеклое, тусклое, никогда больше не засверкает самоцветом и не пробудит ото сна спящее по берлогам зверье. Каждую ночь Мерси с тоской поглядывала в крошечное окошко над комодом и все ждала, когда белый узор на нем станет талой водою. Порой ей казалось, что время остановило свой бесконечный бег, замерло, как ветер замирает перед самой жестокой бурей. Наверное, так всегда происходит, когда чего-то ждешь - спокойствие вокруг кажется натянутым до предела, звенящем в своем хрупком равновесии. Она боялась того, что вот-вот должно случиться, терялась в своих догадках, пыталась собрать по крупицам варианты и с каждым новым пугалась еще сильнее. Сперва она радовалась, что ничего не происходит, но потом ожидание стало ее тяготить. Она устала бояться, устала выдумывать планы, которым, возможно, никогда не суждено сбыться. Прошло время, и худший сценарий стал казаться не таким плохим. Потому что ведь даже самое страшное падение - это начало чего-то нового, возможность
сделать шаг наверх, разве не так? Но пока ты летишь, в этом мареве белых снежинок, одинаковых изо дня в день, в этом застывшем мире спокойствия и тишины, ты совершенно беспомощен. И все, что тебе остается - это ждать. Единственное, к чему Мерси так и не смогла привыкнуть…Прошло около двух декад с той ночи, когда Таирон подселил к девушке призрака Шаффе. С тех пор он ее больше не навещал. Даже на занятиях не присутствовал, полностью отдав бразды правления в руки Арарата. Нельзя сказать, что Мерси так уж сильно тосковала по златоглазому демону - она знала, что его визит не уймет ее беспокойства, зато вполне может добавить новый повод для него. С самим духом со временем сирена научилась мириться. Шаффе оказался вполне безвредным и очень тихим соседом. По большей части он стоял себе в уголке и читал книги, которые вопреки мнению девушки, вполне мог листать. Очень редко от него можно было услышать слово, даже когда Мерси здоровалась или прощалась он чаще всего предпочитал хранить торжественное молчание. Иногда девушке это нравилось, а порой - сильно раздражало. Она понимала, отчего Шаффе настроен так
недружелюбно, но считала несправедливым, что он злится на нее, а не на Таирона. Впрочем, нечисть, в отличие от людей, крайне редко злилась на кого-то более сильного. Зачем, если изменить все равно ничего не сможешь? Зато вымещать гнев на слабом было в порядке вещей. По мнению Шаффе Мерси вполне подходила на роль "подушки для битья", но, принимая во внимание приказ Наследника, привидение сдерживало свои желания. Девушка это чувствовала, но пока не возмущалась. С одной стороны ей очень хотелось доказать Шаффе, что он не прав, и что она вполне может за себя постоять. С другой - зачем портить сюрприз? Вот нарвется однажды, тогда и увидит, на кого скалился. Быть может, поумнеет и в будущем станет тщательнее выбирать врагов…- Доброй ночи, красавица!Мерси мельком глянула на часы: без пятнадцати восемь. Вот уж точно: ничего не меняется в этом мире. Который вечер, ровно в семь сорок пять в небольшой проруби, которая осталась от скованного льдом бассейна в ее комнате, появлялась голова Арарата. А дальше происходил совершенно стандартный диалог: приветствие, вопрос о самочувствии и настроении, приглашение
куда-то сплавать и выражение сожаления в ответ на мягкий отказ девушки. Мерси старалась не оставаться наедине с влюбленным русалом, дабы не доставлять неудобств ему или, что еще хуже, не воскресить случайно его угасшую надежду. Впрочем, судя по настойчивости, с которой он куда-то пытался вытащить свою рыжеволосую "Джульетту" - не такой уж и угасшей.- Привет! - Мерси выразительно подняла учебник. Уже в который раз она собиралась отказать ухажеру, ссылаясь на учебу. Он скривился:- Если бы я столько учился, у меня бы мозг лопнул.- Все дело в привычке, - пожала плечами девушка.- Но отдыхать-то когда-то нужно!- Как говорит мой дед: "на том свете отдохнем".- Ты уж не обижайся, но зная характер твоего деда, вряд ли ему это удастся.- Неужели нечисть верит в загробную жизнь? - удивилась рыжая. Арарат фыркнул:- В том-то и дело, что нет. Могу поспорить, что твой дед, после того как коньки отбросит, явится сюда в образе фантома и начнет устраивать мелкие пакости "подрастающему поколению". И моя матушка ему в этом с удовольствием поможет.Девушка медленно подняла глаза на Шаффе. Бесполый, значит?!- Ты тоже когда-то
был живым?- Я - дух! - с достоинством ответил тот. - Я был соткан из дыхания вечного пламени, да будет тебе известно!И отвернулся лицом к стене.- Он - демон вулкана, - шепотом объяснил Арарат. - Фантомы бестелесны, а эти - всего лишь умеют управлять собственной массой лучше другой нечисти. Они питаются огнем и из него же черпают свою силу. Могут проходить сквозь стены, а могут - и разнести их к чертовой бабушке. В зависимости от настроения. Не советую обзывать духов призраками. Обижаются и мстят!- Но я думала…- Не те книги читаешь, красавица, - подмигнул русал. - Но сегодня я пришел не учить тебя. Собирайся. У нас турнир по покеру. Русалки против демонов.- Ой, нет! - тут же отмахнулась Мерси. - Вот это уж точно без меня. Я не играю на деньги.- А кто говорил о деньгах? - изогнул бровь Арарат. - В призах числится только вечная слава, уж извини.- Но я очень плохо играю в покер, да и правил почти не знаю!- Довольно отговорок! - решительно мотнул головой русал. - Твой коллектив нуждается в тебе, и я почему-то уверен, что ты его не разочаруешь. Поплыли!Мерси вздохнула. Покер… Вот именно его ей сейчас и не
хватало для полного счастья! А может…Тут она хитро улыбнулась и, подскочив к комоду, быстро распустила косу, чтобы длинные пряди скрыли часть лица. Может, и правда, пора бы уже отвлечься?
        Турнир на звание лучшего игрока в покер проходил на третьем этаже женского отделения башни демонов, в давно заброшенной спальне на пять человек. Комната находилась в самом конце северного коридора и снаружи ее дверь казалась плотно заколоченной. Строгая комендантша редко забредала в такую глушь и, конечно, не пыталась вломиться внутрь, хотя остальные помещения башни контролировала зорко: учителя не разделяли любовь студентов к азартным играм. Почему - Мерси поняла позже. Когда вошла в полутемное помещение и ощутила себя мирным хлеборобом между русской ратью и ханской ордой. Напряжение в комнате стояло такое, что казалось - вот-вот промелькнет молния. Или топор. Демоны с русалками замерли по разные стороны баррикады, роль которой успешно выполнял круглый, укрытый тяжелой бархатной скатеркой стол. Вокруг него стояло четыре стула. К одном из них Арарат с подлой многообещающий улыбкой и подтолкнул застывшую в дверях девушку:- Присаживайся, красавица.- Не хочу! - помотала головой она.- Чего боишься? Никто тебя не обидит.- Ага, - недоверчиво скривилась девушка и добавила, талантливо копируя низкий
баритон друга. - А если обидит, мы за тебя отомстим. Спасибо, не стоит. Я лучше…- Мерси, я уже объявил тебя членом моей команды, - безапелляционно заявил русал.- Зачем?!- Ну, вот так получилось! - "объяснил" парень с таким выражением на лице, словно и, правда, не имел к данному обстоятельству ровно никакого отношения. - Да не трусь, Мерси. Ты ведь не одна будешь!И усадил-таки слабо отнекивающуюся рыжую на мягкий стул с высокой спинкой и резными металлическими подлокотниками. Очень неудобными, между прочим, и обжигающе холодными в промозглой комнате. Сам русал уселся в соседнее кресло, развалился на нем с видом обожравшегося феодала и повелительно кивнул: мол, "начинаем, смерды". Последнее, судя по всему, относилось к Аше - девушке-кошке, в свое время страшно испугавшейся Тамагочи, и величественной Саскии - представительнице древнего рода сонников. Они были так не похожи между собой: сверкающа в золоте своих украшений вечно недовольная Аша и флегматичная Саския в длинном белом балахоне со сложенными на груди руками, что представить их в одной команде было почти невозможно. Тем не менее, это было так.
Девушки заняли места на противоположной стороне стола, демоны и русалы, буравя друг друга напряженными взглядами, обступили своих игроков и только потом в комнату вошел "крупье".Это был Волк. Староста, как по привычке именовала его Мерси, вожак или "первый голос" старшего класса оборотней. Высокий, статный богатырь с квадратными плечами и таким же лицом. Даже не так - харей, потому что у нормального лица такого тяжелого квадратного подбородка быть просто не может. Еще сильнее его подчеркивала трехдневная щетина, которую Волк оставлял, видимо, для придачи образу большей брутальности и сеть темно-коричневых, затенявших глаза, татуировок. Словно в довершение образа характер у парня тоже был несладкий. Правда, первым он никогда не нападал, но уж если кто-то выводил его из себя - бил так, чтобы все объяснить раз и навсегда. С оборотнем старались не связываться и вообще - по возможности обходить десятой дорогой. Мерси не знала, было ли у парня настоящее имя, да и никогда особо не задумывалась над этим вопросом - кличка "Волк" подходила ему как нельзя лучше. Матерый, властный, он вошел в спальню, и тут же
приковал к себе взгляды всех присутствующих.- Надеюсь на честную игру, - сказал таким тоном, что Аша поежилась. Оскаленные в ухмылке зубы "крупье" были отличном гарантом того, что любителей обманывать сегодня не будет. Или не останется…Народ попритих. Властной рукой Волк раздал присутствующим фишки, до того уложенные в большой деревянный ящик, более всего походивший на шкатулку, раскрыл новую колоду карт, принюхался к ним, стреляя глазами в присутствующих, удовлетворенно хмыкнул и начал сдавать.Мерси не особо хорошо играла в покер. Сказывалось отсутствие опыта, да и большой любви к азартным играм она никогда не проявляла. Во-первых, свободных денег, которые можно было просаживать в казино, у нее не было, а во-вторых, узнай дед, что внучка играет на тотализаторе - отобрал бы и те запасы, которые выдавались на еду и шпильки. Кей Томаши в этом деле был очень суров.Но сегодня, и это Мерси поняла сразу, все было иначе. Она чувствовала себя очень уверенно, так, словно знала наверняка - удача улыбается ей. Это чувство поднималась изнутри, разливалось по венам, кололо иголками в кончиках пальцев и заставляло
ерзать на стуле под осуждающими взглядами Арарата. Везение было рядом, оно предлагало себя, одаривало щедрой рукой, и, казалось, стоит лишь приглядеться - ты увидишь его. Это было как ожидание чудо, как первый взмах крыльев, как прыжок с утеса в морскую гладь - когда захлебываешься эмоциями и счастье, кажется, вот-вот перельется через край. Мерси знала, что сегодня она поймает удачу за хвост! Просто не могла не поймать, ведь та сама шла ей в руки, и в какой-то момент девушка, наконец, разглядела знакомую золотую нить.Чуть заметная, слабо мерцающая в тусклом свете подпотолочной лампы, она извивалась мышиным хвостиком прямо перед носом, струилась по картам, по столу, по фишкам. Обегала игроков, чуть заметно изгибаясь в их сторону, но в последний миг передумывая и ускользая по только ей известному пути. Знакомая и чуждая, такая родная и невозможно далекая, нить подрагивала невесомым солнечным зайчиком и снова стремилась в центр. В компанию других, таких же незаметных для нечисти золотистых творений Лазури. Сегодня их было великое множество: тонкие и длинные, медленно струящиеся в самом центре; короткие
соломинки, мечущиеся в поисках пристанища и целые клубки переплетенной и спутанной паутинки. Яркие как крошечные звезды, чистые, теплые даже в этой холодной комнате с большими, покрытыми изморозью окнами.Мерси смотрела на них и чувствовала, как улыбка расползается на лице. Как уходит грусть, легкой волной накатывается умиротворение. Не задумываясь, она чуть качнула пальцами, и ближайший клубок поплыл над столом, словно отвечая на ее зов. А затем скользнул в ладонь и растворился в ней, оставив на прощание ощущение легкого жжения.- Фул Хауз! - раздался над головой зычный голос Волка, и Мерси вздрогнула, когда перед ней с неприятным грохотом высыпали целую гору фишек.- Это мои? - ошарашено спросила она у Арарата. Тот хохотнул:- Конечно, красавица! Еще бы не твои! С такими-то картами. Я знал, что сегодня нам повезет…Мерси задумалась на мгновение, шевельнула ладошкой, все еще горячей от подарка благосклонной Фортуны и улыбнулась в ответ. Мрачненько так, предвкушающее улыбнулась, даже "крупье" подозрительно сощурился. Она поверила Арарату. Только что поверила: да, сегодня им действительно повезет! первые
нити не убегали от Мерси. Их было совершенно несложно призвать или отпустить. Как бумажные кораблики на воде, они скользили над столом, ныряли вглубь, поднимались к самому потолку, но Мерси знала, что сегодня они не рассыплются золоченой пылью, не растворятся перед глазами. Потому что не она творила их. Все участники за столом, все присутствующие в комнате - все призывали удачу, молились ей, отдавались, жаждали ее всем сердцем. Но одна только Мерси могла ею управлять. В тот самый миг девушка поняла: никто и никогда не изгонит Лазурь из Огненного мира. Она была и есть здесь, потому что для этой силы нет преград. Ведь она не приходит извне - она творится тобой. Вопрос лишь в том, сумеешь ли ты воспользоваться своим творением. Или, потратив силы, отдашь столь ценное сокровище тому, кто сильнее и удачливее тебя.Игра закончилась внезапно. Мерси, уже давно не следившая за картами, да и за крупье тоже, по привычке протянула руку, дабы забрать свою раздачу, но нащупала лишь голый стол. На мгновение в комнате повисла звенящая тишина.- Что она делает?! - громким, свистящим шепотом поинтересовалась Аша. Мерси
вздрогнула, подняла голову, столкнулась с опасно сузившимися глазами кошки и, не задумываясь, бросила:- Расслабься.Вот это было уже слишком. Потому что Аша вдруг ахнула, хлопнула ресничками и замертво свалилась под стол.- Спит, - невозмутимо констатировала Саския мгновением позже. Мерси мысленно стукнулась головой о столб: что же она наделала?!Страшась услышать гневное: "На костер дэвата!", она подняла глаза и тихонько, втянув голову в плечи, прошептала:- Простите.- Ладно, - миролюбиво отмахнулся Волк. - На первый раз забудем. В конце концов, Аша давно нарывалась. Но на будущее, сирена, запомни хорошенько: использование силы против демона чревато серьезными последствиями!Этого было достаточно для нечисти. Они выдохнули, переглянулись и быстро вернулись к своим отложенным разговорам. Никто больше не смотрел на сопящую под столом кошку, никто не косился на Мерси осудительно. Старший сказал свое слово, они его поняли и приняли. Сам же "крупье" задерживаться в сомнительной компании не захотел: развернувшись на каблуках, он, не прощаясь, покинул комнату. Мерси задумчиво смотрела ему вслед, гадая, то ли
удача сделала свое дело, что он сегодня ее пожалел, то ли… А других вариантов на ум почему-то не приходило.Вскоре демоны тоже начали разбегаться. Друг за дружкой они осторожно выглядывали в коридор, убеждались, что коменданта поблизости нет, и бесшумными тенями растворялись во мраке. Многие успевали подмигнуть сирене на прощение или махнуть рукой - как ни странно, несмотря на проигрыш "вчистую" своей команды, большинство осталось довольны сегодняшней игрой. Даже Саския отвесила сопернице церемониальный поклон. Никто не удивился необычному везению новичка. Ни один не засомневался в честности Волка. Для них все было кристально ясно: Мерси оказалась лучшей, потому и победила. А победитель, кем бы он ни был, заслуживает почета. асплата настигла девушку позднее, уже в ее комнате, куда окрыленную и немного пьяную от последних событий рыжую отбуксировал Арарат. Он завел подругу внутрь, аккуратно прикрыл дверь, чтобы их случайно никто не потревожил, и только потом вежливо спросил:- Ты что, совсем сдурела?!- Ась? - не поняла сирена.- Я спрашиваю: ты в своем уме, красавица?! - напустился на рыжую принц. - Ты
понимаешь, что творишь?! Они же сегодня могли растерзать тебя, прямо там, на месте!- Мне кажется, ты сгущаешь краски… - попыталась было огрызнуться Мерси, но Арарат шагнул ближе и прошептал (а точнее - прошипел):- Да ну?!При этом вид у него был такой, словно он прямо сейчас хотел наглядно продемонстрировать девушке все те ужасы, которых ей удалось избежать. Она попятилась:- Арарат, держи себя в руках! Ничего страшного со мной не случилось!- Это поправимо! - прорычал принц, и тут Мерси не выдержала:- Я тебя не понимаю! Ты заставил меня участвовать в этом дурацком турнире, хотя я этого и не хотела! Ты жаждал победы и получил ее. Моими стараниями, между прочим! Да, я сделала глупость. Так даже Волк мне ее простил! Потому что победителей не судят, разве нет? Остальная нечисть вообще никак на мой проступок не отреагировала и только ты вопишь так, словно я с Аши живьем шкуру спустила!С минуту русал молчал, буравя подругу задумчивым взглядом. Потом вздохнул и куда спокойнее ответил:- Если бы не Волк, та самая нечисть, которая, по твоим словам "никак не отреагировала", объявила бы нам священную войну и
попыталась бы устроить самосуд на месте. Не думаю, что им бы это удалось, но поверь: тебе бы не понравилось то, что там бы произошло. Волк же сегодня согласился судить игру по приказу Таирона. Прежде он этим занимался лишь раз, и это было более двух лет назад. Я думаю, Наследник прислал его не просто так… однако, об этом предлагаю тебе поразмышлять в одиночестве. Хочу лишь сказать, что ты - очень удачливая русалка, Мерседес Томаши. На моей памяти ты единственная, кому простили применение способностей против демона.Мерси выслушала эту длинную речь молча, сцепив зубы и прижав руки к груди, словно пытаясь защититься ими от Арарата. С каждым словом ей становилось все более стыдно. Она поняла, что сегодня своей неосторожностью могла подставить не только себя, но и его, и других русалок в комнате. На миг забывшись, она могла стать причиной настоящей войны…- Спасибо… - прошептала, опустив глаза в пол.- За что, Мерси? - с толикой грусти уточнил Арарат. Она вздохнула, улыбнулась и подняла на него сияющий взор:- За то, что вступился бы за меня, если бы этого не сделал Волк. Я все поняла, Арарат. Я больше не
совершу подобной глупости.- Рад это слышать, красавица, - губы сурового прежде русала растянулись в ответной улыбке. - Не хотелось бы наказывать тебя за проступок.- И рука бы поднялась? - насмешливо изогнула бровь Мерси. Арарат масляно улыбнулся и мурлыкнул:- О… еще как!Девушка покраснела второй раз за вечер, и русал понял, что ляпнул что-то явно лишнее. Он быстро попрощался и буквально выскочил из комнаты. Похоже, боялся не сдержаться и продолжить. Мерси же немного постояла у стенки, восстановила дыхание, и только потом подошла к воде. Пора было подвести итоги сегодняшней ночи.Она опустилась на корточки у самой кромки, поглядела на свое отражение: рыжие волосы струились прядями по груди, синие глаза мерцали в тусклом свете, нижняя полная губа была прикушена, как всегда, когда девушка была чем-то озабочена. Мерси вздохнула и задумалась. Итак, что у нее было на текущий момент?Золотая нить удачи, наконец, поддалась. Это плюс. То, что вызывать ее своими силами Мерси до сих пор не умела - минус. Зато она научилась очаровывать демонов - опять-таки, плюс. Если, конечно, не брать во внимания обстоятельства,
при которых был протестирован результат стараний. Потому что иначе это минус. Волк помог выкрутиться из опасной ситуации - спасибо ему за это и большой плюс. Увы, сделал он это не от чистоты душевной, а токмо по приказу Таирона: вроде как минус, но, учитывая последствия, - все равно плюс…Не прошло и пяти минут, как девушка схватилась за голову и уже не сидела, а вышагивала по комнате, загибая пальцы и пытаясь воссоздать в голове события дня. Русалки, демоны, завитушки нитей, карты… все смешалось в одну кучу, и когда раздался стук в дверь Мерси уже сожалела, что вообще начала о чем-то размышлять.- Я знаю, что ты там! Открой! - раздалось из коридора и рыжая нахмурилась. Знакомый голос… Сцепив зубы, она решительно дернула за ручку: Аннес стояла, опираясь плечом о косяк, и смотрела на рыжую откровенно издэвательским взглядом.- Впустишь меня или будем говорить прямо здесь? - насмешливо спросила она. Мерси мысленно чертыхнулась. Выслушивать о том какая она дура еще и от язвительной блондинки ей ну совсем не хотелось. Так ведь Аннес же не отцепится! Придется ругаться в коридоре…- Заходи.Русалка не вошла -
вплыла в комнату, сильно качая бедрами и осматриваясь на ходу таким пытливым взглядом, словно собирала разведданные.- Знаешь, зачем я пришла?- Догадываюсь, - буркнула рыжая.- Ты сегодня очаровала Ашу.
        Да, - не стала отпираться Мерси. - И я уже поняла, что поступила плохо. Ты вряд ли скажешь мне что-то новое. Буквально четверть часа назад отсюда ушел твой брат.- Не сомневаюсь, - хмыкнула Аннес. И добавила с ноткой сочувствия в голосе. - Сильно злился?Мерси скрипнула зубами:- Я не жалуюсь.- А я бы на твоем месте еще как жаловалась, - "по секрету" сообщила Аннес. - Да от моих воплей протеста башня бы содрогнулась!- Верю, - мрачно кивнула девушка. - Но я сейчас не совсем поняла, к чему ты клонишь.- Не поняла… - усмехнувшись, повторила Аннес. - Знаешь, Мерси, нам, русалкам, порой бывает так сложно обходиться без своих сил. Я считаю, это несправедливо. Любая нечисть может призывать свой дар, но только не мы.- Но ведь не одна другая нечисть не способна использовать дар друг против друга?- Это верно, - кивнула сирена. - Но мы не должны страдать потому что кто-то менее талантлив.- Ты на что намекаешь? - подозрительно сощурилась Мерси. - Твой брат велел мне больше никогда не применять силу против демонов!- Отнюдь! - клацнула зубами сирена. - Он велел никогда больше не попадаться. Мы сильнее остальных,
Мерси. Глупо было бы этим не пользоваться. Нужно только делать это так, что бы никто и никогда не засек.- Но я не умею! - пожала плечами Мерси. И тут Аннес сделала то, чего не только рыжая, но даже Арарат никогда бы не ожидал от нее. Она насмешливо фыркнула, подмигнула и предложила:- Хочешь научу?
        Глава 25
        Любишь влюбляться? Люби скулить вечерами и ждать, как Хатико! (с)Мерси давно поняла, что никто не хочет быть одиноким в своих убеждениях. Не важно: человек ты или нечисть, добрый или злой, ратуешь за мир во всем мире или упиваешься войной, тебе нужно, чтобы кто-то разделял твои взгляды. Понимал их и поддерживал. Аннес в этом плане исключением не была и, разглядев в Мерси соратника по запрещенной деятельности, с радостью предложила ей свою дружбу. А точнее - помощь в достижении мастерства по скрытному использованию дарованных природой способностей. Весьма заманчивое предложение, хотя сперва Мерси и хотела отказаться. Во-первых, обучаться у взбалмошной блондинки, до этого всячески демонстрирующей тебе твою же несостоятельность, - удовольствия мало. А во-вторых, Мерси даже думать боялась, что с ними обеими сделает Арарат, если об этом узнает.И все же Аннес сумела ее убедить. Русалка оказалась до того красноречивой и уверенной в собственных силах, что в конце концов Мерси сдалась. Ведь в глубине души она и сама этого хотела. Да, рыжей давно надоело быть послушной и осторожной "гостьей" в чужом доме.
Она пришла в этот мир и безропотно приняла его законы, стала частичкой великого механизма, основанного на понятиях дисциплины и подчинения. Она скрыла свою сущность, поборола желания и отказалась от собственных предпочтений ради блага своего народа. А что же она получила взамен? Ничего.Аннес показала Мерси другую жизнь. Похожая на игру, она позволяла избегать опасностей и уходить от ответственности, но в то же время - применять по назначению силу, которую прежде сирене приходилось держать под неусыпным контролем. Не прошло и месяца, как она овладела этим искусством. Быть может не так хорошо, чтобы составить достойную конкуренцию Аннес, но достаточно для того, чтобы удовлетворять свои, куда менее опасные и сложно выполнимые прихоти. А самое главное: позволив своей русалочьей ипостаси выбраться на свободу, Мерси, наконец, удалось сделать то, чему так долго и безуспешно пытался научить ее Арарат!- Я в шоке! - выдохнул русал, глядя как подруга без видимых усилий превращается в человека, а затем - снова в сирену. - Кто ты, и что сделала с Мерси Томаши?- Потренировалась чуточку в своем бассейне, - весело
засмеялась девушка. - Правда, здорово получается?!- Не то слово, красавица! - русал взмахнул хвостом, огибая девушку по кругу. - Идеальное превращение.И это действительно было так. Мерси обрела облик настоящей русалки: вдоль скул протянулся широкий ряд сине-зеленой чешуи. Точно такие же полосы покрывали шею и грудь, так что впервые девушка могла не стесняться своей наготы - она была надежно скрыта под блестящим панцирем. Уши вытянулись и покрылись острыми шипами-гребнями у основания, еще один гребень, похожий на переливающийся всеми цветами радуги спинной рыбий плавник украсил спину вдоль позвоночника. Жабры и перепонки между пальцами рук были Мерси знакомы и никуда не исчезли, а вот длиннющий темно-синий хвост оказался новинкой, и она никак не могла на него налюбоваться.- Я хочу кое-что тебе подарить, - заявил русал и быстро поплыл куда-то вглубь озера. Девушка проводила его взглядом и усмехнулась: она это сделала! Научилась менять личину, и призывать русалочью сущность. Как это ни странно звучало раньше - сейчас Мерси остро чувствовала ее присутствие. Словно крошечная искорка горела в ее сердце:
маленькая, но весьма могущественная сирена. Они не разговаривали в прямом смысле этого слова, но рыжая хорошо понимала ее. Порой сирене было скучно, и она пыталась пробить себе дорогу к свободе, выпускала чары, когда этого нельзя было делать. А иногда грустно - и применение способностей становилось ужасно сложным занятием. Однако со временем эти две метущиеся души сумели-таки отыскать общий язык. Они поняли друг друга, признали, договорились и вот он - результат! Никакой боли, никакого напряжения, одна лишь полу-высказанная просьба, намек и обличие появлялось словно из ниоткуда.- Это тебе! - вынырнул, наконец, сирен из-за спины. Мерси охнула, когда он с размаху прилепил куски ила прямо на основание ее шикарного хвоста. Туда, где крупные чешуйки соединяли его с животом и спиной.- Спасибо, но вкус у тебя, прямо скажем, не фонтан!- Тс! - шикнул Арарат, прижимая ил ладонями. Девушка почувствовала, как бедра начинают подозрительно покалывать, словно руки сирена вдруг стали нагреваться. А потом пригляделась - ну, точно! Вода вокруг пальцев уже сменила свое агрегатное состояние и теперь "радовала" русалку
полупрозрачной, устремленной к поверхности дымкой. А сирен все прижимал ладони и перебирал губами, словно читал длинную беззвучную молитву. Или матерился сквозь зубы, когда девушка начала-таки вырываться.- Мне больно! - в конце концов, взвыла она, с размаху ударяя русала хвостом. Тот недовольно поморщился и разжал "тиски".- Могла бы и потерпеть для благого дела, - пробурчал, дуя на дымящиеся пальцы.- "Благого"? - тупо переспросила подруга, опуская глаза на свой многострадальный хвост, и тут же умолкла, в восхищении: там, где только что были обычные глина и песок сейчас сиял серебром изящный пояс. Он плотно прилегал к чешуе по всему основанию хвоста и резным доспехом струился вниз.- Нравится? - заметил взгляд девушки Арарат.- Невероятно! - ахнула она. - Но как ты это сделал?- А вот это уже моя магия, - насмешливо ответил друг. - Считай пояс - даром озера. Это - часть боевого облачения русалок. Однажды ты научишься создавать его самостоятельно, но мне хотелось, чтобы какая-то часть моей силы всегда была с тобой.- Спасибо, Арарат! - девушка схватила его за руку и с восторженными глазами ее потрясла. -
Это - чудесный подарок!Русал чуть помрачнел: не такой благодарности он ждал от подруги, но она на него уже и не смотрела. Рыжеволосой бабочкой Мерси порхала под водой, наслаждаясь свободой и скоростью. Так, собственно, они и провели тот вечер: догоняя друг друга и отпуская в самый последний миг. Играя, смеясь и танцуя в объятиях весенних волн, но не переступая тонкой собственноручно возведенной грани… страя серповидная луна стояла высоко над линией горизонта, когда Арарат проводил Мерси домой. Она тепло попрощалась с ним, посмотрела, как его испещренная татуировками фигура растворяется в толще водной глади и одним мощным прыжком вылетела на дощатый пол своей комнаты.Со всего размаху окольчуженный зад опустился на дерево. Чешуя так и брызнула во все стороны. Вот что значит - отсутствие опыта. Силушкой-то богатырской тоже нужно уметь пользоваться!От удара на глазах у девушки выступили слезы, а дыхание перехватило. Несколько долгих минут она сидела на полу, привыкая к неожиданно тяжелому хвосту, и только потом смогла разглядеть то, что мгновение назад нащупали ее пальцы.На сей раз записка лежала у самого
края бассейна. Словно кто-то знал, что именно там девушке будет легче всего ее отыскать. Медленно развернув, Мерси заглянула внутрь. Тот же почерк, те же острые английские буквы:"Скоро".Брови девушки сошлись на переносице, пальцы сжались в кулак, сминая дорогую надушенную бумагу. Не было больше печали, отчаяния или страха. На сей раз таинственному гаденышу удалось-таки ее разозлить!- Какого черта?! - рявкнула и осеклась, глядя в испуганные глаза Тамагочи. - Что, и в родном доме поорать нельзя?!Собачка съежилась и не ответила, а девушка, злобно скрежетнув зубами, головой вниз ушла обратно в воду, чтобы вынырнуть уже за школьным забором, на берегу затоки Ураг-вей. Это было ее место: она приходила сюда, когда было тяжело или страшно, сидела на пожухлой прошлогодней траве, любуясь закатом в минуты безмятежного умиротворения, и сюда же она пришла в попытке унять гнев. Выскочила на берег, на ходу снимая личину русалки, и замерла у воды, не зная, что делать дальше.Вторая половина апреля принесла в Огненный мир тепло и новую жизнь. Почки на деревьях набухли и вот-вот грозили выстрелить первыми влажными
листочками. Сочная молодая трава яростно рвалась к солнцу, несмотря на то, что в низинах еще лежал снег. Но самое главное - воздух уже был пропитан весной, и ничто не могло этого скрыть. Он звенел, словно натянутая струна, обволакивал и оставлял за собой шлейф почти неуловимого, но такого пряного цветочного аромата.Мерси ворвалась в этот мир, проснувшийся от долгого зимнего сна, и он обрушился на нее всей своей мощью, поглотил ее и ошеломил. Все, что накопилась в душе, все злые слова, готовые сорваться с языка, все переполнявшее ее желание крушить и уничтожать вдруг съежилось, сжалось в одну точку и замерло пульсирующим комком в горле:- А-а-а!!!Это был крик отчаянной жажды освободиться, и он действительно унес все. Обессиленная, девушка рухнула на колени и невидящим взглядом долго смотрела на водную гладь. Пока чьи-то руки, такие теплые и знакомые, не обняли ее за плечи и не прижали к груди.- Тише, тенши…Мерси потерлась щекой о ключицу и спрятала нос в яремную впадинку мужчины:- Ты уже второй раз приходишь, когда мне плохо…- И всегда приду. Всегда услышу твой зов.- Но сейчас тебя со мной нет…- Прости,
тенши, - охотник еще сильнее обнял девушку, и она обхватила его руками за спину, сжав в кулачках тонкую ткань шелковой сорочки - единственной вещи, покрывавшей торс Ямамото. - Это ненадолго. Я вернусь и, быть может, новость, которую принесу, заставит тебя улыбнуться.- Я хочу улыбаться сейчас, - Мерси подняла голову и с непосредственностью ребенка нахмурила брови. - Скажи, что ты готовишь!- Пока не могу, - парень осторожно провел пальцем по ее щеке и повторил, - прости, тенши.Мгновение девушка пристально вглядывалась в ласковые голубые глаза, потом потянулась и робко коснулась его губ. Поцелуй получился до того неуклюжим, что рыжей стало стыдно. Так девочки в детском саду проявляют чувства к зажатому в углу напуганному мальчишке. Еще бы Ямамото держал кто-то, чтобы он удрать не смог, - и достоверность была бы сто процентной. А еще - можно было бы треснуть кавалера по голове ранцем после поцелуя и ускакать к бабуле, хвастаться "подвигом"…Все эти мысли промелькнули у Мерси в голове буквально за долю секунды и она тут же мучительно покраснела. Но Ямамото, кажется, все устраивало. Потому что он мягко
переместил ладонь к девушке на шею, заставив ее чуть запрокинуть голову, и следующий поцелуй был уже полностью его инициативой. Мерси ощутила как горячие жадные губы сначала с нежностью, а потом все более страстно и грубо впиваются в ее собственные, податливые и мягкие. Как его руки гладят ее обнаженную спину, опускаются ниже, туда, где еще совсем недавно сверкала чешуя хвоста. И эти действия, эти невинные ласки были настолько приятны ей, что она полностью доверилась, отдалась им. Даже собственная нагота больше не смущала ее. Наоборот: обхватив парня за шею, она так сильно прильнула к нему, что чувствовала биение его сердца, словно оно стучало в ее груди.А потом Ямамото внезапно отстранился. Быстро, не жалея пуговиц, он стянул сорочку и, заглянув в его потемневшие глаза, Мерси поняла, что сейчас что-то будет. Что-то очень важное, прекрасное, с чем она была заранее согласна.Протянув к нему руки, она приготовилась следовать за ним до самого конца, растаять в его объятиях и раствориться в нем. И каково же было ее разочарование, когда охотник внезапно нахлобучил на нее сорочку и решительно
задрапировал.Нет, сперва Мерси даже не поняла, что произошло. Но вот когда до нее дошло…- Ты куда намылился?!- Прости, тенши, - попятился парень. Любой бы на его месте испугался: до того разъяренный взгляд был у сирены. В последний миг самое вкусное отобрали! Она, конечно, не совсем понимала, чего именно лишилась, но за возможность это понять была готова драться даже с самим Президентом! - Ты не готова.- Еще как готова! - возразила девушка, быстро подползая к парню. - Да никто в целом мире не был так готов, как я сейчас готова!Парень улыбнулся и схватил упрямую русалку за руки повыше локтя, заставляя ее сидеть на месте, а не броситься на него в прыжке, что она, судя по взгляду, как раз и намеревалась сделать.- Я умею ждать, ангел мой, - прошептал тихо, с нежностью целуя девушку в лоб. - Я дождусь тебя. И это не произойдет вот так, на холодной земле и камнях…С этими словами парень резко встал и исчез в деревьях так быстро, что мог бы посоперничать в этом с демоном Таироном. Тот тоже любил растворяться в воздухе, оставляя после себя только разочарование и легкие признаки надвигающегося бешенства.- Что
же вам всем так нравится целовать меня в лоб?! - яростно прошептала Мерси в темноту. Ямамото, скрывавшийся за толстыми стволами голых еще деревьев, таинственно усмехнулся. Ему была по вкусу эдакая наивность юного Феникса. Жаль, что придется снова ее оставить. Сегодня он, как и планировал, улетит обратно на землю. Но сделает это позже, после того как девушка вернется в школьное общежитие целой и невредимой.И никто не видел, как под толщей воды, наблюдая за разыгранной на берегу сценой, что есть мочи сжав кулаки, застыл Арарат. Белые волосы разметались за его спиной, татуировки полыхали седым огнем, яркие глаза сверкали безумной ревностью и гневом. И даже когда берег опустел, и запах охотника до конца растворился в горьковатом аромате озерных трав, он все так же оставался на месте. Вода удерживала свое творение, омывала его, но и ей не дано было забрать эту тупую пульсирующую боль, стучащую у него в висках. Ту самую, которая приходит, когда видишь, как кто-то очень близкий и очень дорогой разбивает в дребезги твои мечты.
        Глава 26
        Говорят, нужно полюбить, чтобы понять эту жизнь. Я полюбил пирожки с картошкой, но зачем все мы здесь так и не понял.
        NNN

22 апреля 20ХХ года"Дорогой дневник, я в смятении. То, что случилось вчера между мною и Ямамото, было чудесно и как-то… неправильно. Я ощутила такой подъем, когда он меня целовал, такой небывалый восторг, но лишь до тех пор, пока, отдаваясь чувствам, не думала, кого именноцелую. Мысль о том, что рядом со мной сидел сам Президент студенческого совета Фузиоку пробежала электрическим током по позвоночнику. Как я могла?! Это же… как поцеловать священника, как сплясать чечетку на алтаре, как плюнуть на статую Будды в храме Юньган! Немыслимо! И до чего же стыдно!Но ведь он сам этого хотел? Я же не вешалась ему на шею и не принуждала силой? А если, все же, вешалась? О, Боже, так ведь ибыло! Я действительно это делала! Прямо мартовская кошка какая-то! Именно поэтому он, наверное, так быстро ушел - как только смог снять с плеч мои загребущие ручонки. Всё, я - падшая женщина! Он никогда меня не простит. Но я об этом никогда не узнаю, потому что больше не смогу показаться ему на глаза!А, может, все не так страшно? Вдруг он вообще не понял, что вчера произошло? Он ведь сказал что-то напоследок? "Я подожду",
кажется… Но чего именно он собрался ждать? Быть может, он думает, что я еще слишком мала?! Да нет, не может быть. У меня грудь уже почти третьего размера. Ну, ладно, второго. Он должен был увидеть, что…О Боже, я же была совершенно голая!! Конечно, он все увидел и… сбежал! Кошмар!!!Нет, лучше об этом вообще не думать. Жаль, что мы не способны отмотать назад время или хотя бы вычеркнуть из памяти события, при воспоминаниях о которых все внутри вздрагивает и переворачивается. Кто-то говорит, что такие моменты - самые ценные в жизни, потому что они приносят нам опыт. А мне кажется, что мы вполне могли бы обойтись и без них, потому что опыт - дело наживное, а вот нервные клетки восстановлению не подлежат. Нет, я хочу все забыть. Как кошмарный сон с элементами эротики. Уверена, если сильно постараться - это можно сделать. Главное только… потом об этом не пожалеть…"
        Первые несколько дней после случая на озере Мерси все никак не могла успокоиться. Она то обвиняла себя в неприличном поведении, то Ямамото в том, что ушел, ничего ей не объяснив. То обещала себе самой никогда больше так не поступать, и вообще - близко к мужчинам не подходить (проскакивала даже глупая мысль все бросить и уйти в монастырь), то шипела сквозь зубы и клялась при случае откусить Ямамото нос за то, что лишил ее сна. Обычно в такие минуты одноклассники поглядывали на девушку с опаской: в ее глазах плясал огонь Преисподней, грозивший излить свою мощь на случайную жертву. Однако рано или поздно любой страх угасает. Нет, он не уходит полностью, не растворяется кошмарным сном на исходе ночи, но притупляется и, становясь привычным, уже не так тревожит сердце.Со временем Мерси угомонилась и ее жизнь снова вернулась в знакомое русло. Только теперь в ней не было Арарата.Уже больше недели он не появлялся в школе. Аннес лишь пожимала плечами на вопросы рыжей подруги: она не следила за перемещениями венценосного брата и просто верила, что его прогулам есть достойное объяснение. В глубине души Мерси
понимала, что русалка права: мало ли какие дела могли отвлечь принца сирен от школьных занятий. Но она скучала по нему. По его веселым шуткам, ироничному взгляду и удивленно приподнятым бровям в ответ на ее замечания и вопросы. По их урокам, когда можно было расслабиться и забыть обо всем, отдавшись безудержному ритму танца под названием "кэндо". По тому, как они плыли вместе в холодных водах озера, и как он держал ее за руку, когда она не могла успеть за ним. Он был ее другом, и каждое утро она поднимала голову, когда кто-то из учеников открывал входную дверь кабинета в надежде, что это он, наконец, вернулся. Но Арарат объявил о себе только в субботу. Да и то - довольно необычным способом.Поздно ночью, когда Мерси уже давно спала сном праведной русалки, чьи-то сильные руки зажали ей рот и притиснули локти к бокам.- М-м! - бодро выразила свой протест девушка, распахивая глаза и видя перед собой парочку крупногабаритных похитителей. - М-м?!- Будь смирной! - прикрикнул один из них низким голосом с легкой хрипотцой. Смелый мужчина поставил ногу в гамак, удерживая его на месте, и попытался прижать к носу
девушки пропитанный чем-то жутко вонючим платок. - Не брыкайся, и мы не сделаем тебе ничего плохого!Ага, сейчас! Вот так прямо Мерси взяла и позволила себя украсть. Ладно бы это в первый раз было - наверное, она бы испугалась сильнее и, подумав, все же вняла требованиям похитителей. Но после того как в тринадцать лет дедовы люди утащили ее в Японию буквально из родной постели, она бояться перестала. Ведь если не убивают сразу - она зачем-то нужна и можно хотя бы попытаться отстоять свою свободу.Без колебаний Мерси согнула ногу в колене, хорошенько так припечатав нависшего над ней похитителя по самому ценному.- У-уй! - протянул он, хватаясь за пах и падая рядом с девушкой в гамак. Он прогнулся под двойным весом и благополучно сомкнул края у Мерси над головой. Рыжая взмахнула руками, напряглась, но "кровать" только зашаталась, как во время сильного шторма: выбраться из нее в таком положении да с постанывающим рядом (фактически - сверху) стокилограммовым балластом не стоило и мечтать."Спеленали, гады!" - испугалась она, силясь ухватится за край и заставить гамак накрениться в бок. Второй похититель
ругался где-то наверху в попытке удержать плотную ткань и добраться-таки до непокорной жертвы. В какой-то момент девушка почувствовала себя гусеницей в коконе, да в таком крепком, что фиг из него выберешься в положенный срок!Наконец, второму похитителю удалось ухватиться за сомкнувшиеся края "постели" и рывком их распахнуть. Мрачно ухмыльнувшись, девушка тут же от души врезала изящной ножкой маньяка по лбу. Схватившись за голову, тот отшатнулся, сделал шаг, и спиной назад повалился в бассейн. Мерси криво ухмыльнулась: "так вам, подлые террористы!", но в этот миг раздался подозрительный треск рвущейся веревки и гамак внезапно распахнулся, выплевывая в воду и не успевшую испугаться рыжую, и все еще поскуливающего от боли мужика. Учитывая, что за время их совместного барахтания девушка успела потоптаться даже там, куда, по идее, не должна была дотянуться, причитал он громко, с выражением и вполне резонно.Однако в воде роли поменялись. Оба похитителя пришли в себя очень быстро, словно озеро давало им силы и лечило недуги. Что, в принципе, было понятно, учитывая, что злодеи могли похвастаться длинными
русалочьими хвостами. А вот Мерси наоборот: слишком долго отплевывалась и пыталась докричаться до сирены внутри себя. Этим-то мужчины и воспользовались, в четыре руки плотно обмотав ее толстым канатом от шеи до хвоста. А затем потащили куда-то вглубь озера.- Отпустите! - мысленно вопила Мерси, пока ее, словно на буксире, волокли какими-то незнакомыми дебрями, сквозь заросли водорослей, под корягами, прямо к подводной пещере. Девушка почувствовала себя профессиональным дайвером, когда русалы нырнули в каменную пустоту и минуты три плыли вертикально вниз, унося с собой извивающуюся добычу. Как они ориентировались на такой глубине - Мерси решительно не понимала. Солнечные лучи никогда не проникали сюда, они были отрезаны толщей камней над их головами. Но русалы безошибочно наши нужный тоннель и скользнули в него, дабы проплыть еще несколько десятков миль уже под скалой. Когда же они, наконец, выбрались из каменного лабиринта, и вокруг стало хоть немного светлее, Мерси поняла, что находится так далеко от Академии, как никогда прежде, и что сейчас перед ней открылся совершенно иной мир.Это было царство
русалок: множество изящных домиков расползалось на мили вокруг. Разноцветными грибами они обступали королевский дворец. Очень аккуратный, высокий, с кучей башенок и резных балкончиков он был выполнен из гладко обточенных камней, здесь, на глубине, сиявших нежным насыщенно-зеленым цветом. У этого замка не было углов, и его стены не предназначались для защиты от захватчиков. Они лишь показывали границы помещения, а в некоторых случаях - были только намеком на их очертание. Дверей или окон во дворце не предусматривалось, зато возле каждого проема стояла стража: русалы в серебристых кирасах, с развитой мускулатурой, копьями в руках и напряженно-хмурыми выражениями на лицах. Они не обратили внимания ни на девушку, ни на двух ее провожатых: эти могучие сирены казались искусно сотворенными памятниками самим себе, неподвижно возвышающимися на своих постаментах и вечно вглядывающимися вдаль в попытке заметить приближение коварного врага…Мерси поежилась, проплывая мимо стражи, но уже спустя мгновение напрочь о ней забыла. Внутри дворец оказался просто огромным: высокие потолки, лепнина на стенах, нескончаемые
комнаты, следующие одна через другую при полном отсутствии коридоров. Но, быть может, такое ощущение складывалось от того, что в замке, по мнению Мерси, было слишком пусто. Здесь не наблюдалось ничего, что обычно находилось в подобных помещениях: ни кроватей под балдахинами, ни мягких стульев, ни ковров на полу, ни даже люстр на потолках. Только голые стены с аккуратными нишами, треноги по углам с круглыми шарами, испускающими зеленоватый свет да каменные столы в окружении таких же табуретов.А потом Мерси оказалась в очень светлом зале, одна стена которого представляла сплошное зеркало. В самом центре на резном троне восседала мадам Шагал со знакомым трезубцем в руке. И она была не одна - вокруг сновало множество сирен, сейчас с некоторым изумлением посматривающих на связанную девушку.Стража подтолкнула Мерси прямо к своей королеве, двумя сильными рывками освободила ее от веревок и замерла за плечом. Мадам подняла на гостью удивленный взгляд и сказала, не разжимая губ:- Добро пожаловать, Мерседес Томаши.Брови девушки сами собой поползли вверх. Ее похитила мать Арарата?! Да нет, это просто бред
какой-то! Зачем королеве русалок это понадобилось?- Как поживает дед? - меж тем вежливо поинтересовалась Мадам.- Благодарю, неплохо, - теряясь в догадках, ответила девушка. И тут королева спросила то, что окончательно сбило рыжую с толку:- Какими судьбами?- Ась? - не поняла Мерси. Королева изогнула бровь, подумала и догадалась:- Наверное, ты пришла повидаться с Араратом?- А он здесь? - тут же воодушевилась девушка.- Где же ему еще быть? - хмыкнула Мадам. - Впрочем, это ты у него и сама можешь спросить. А я, пожалуй, не стану тебя задерживать. Эй, вы, двое! - она махнула рукой, подзывая тех самых похитителей. - Проведите гостью к принцу. И, смотрите мне, осторожнее с ней. Что это вообще за мода - использовать веревки вместо приглашения?Вот и Мерси хотела задать тот же вопрос и была очень рада, когда ей выпал такой шанс. Арарат ожидал ее на открытой террасе третьего этажа. В том, что именно ожидал, Мерси не сомневалась: уж больно радостное у него было лицо, когда сирены ее привели. С такими лицами не удивляются внезапным гостям.- Я рад видеть тебя, красавица, - подплыл к ней принц.- Не могу сказать того
же, - хмуро отчеканила она. - Арарат, скажи мне правду: ты рехнулся?- С чего вдруг такие странные мысли?- А какими они должны быть? Ко мне врываются в спальню, вытаскивают из постели, связывают по рукам и ногам и приводят в твой дом. Это вообще нормально?!- Не кричи, красавица, - поморщился русал. - У меня от твоих воплей уже в голове гудит.- Я по ней сейчас тресну чем-нибудь, - огрызнулась девушка. - И будет гудет еще сильнее! Какого черта ты вытворяешь?- Ну, надо же мне было как-то тебя сюда заманить!- Ты надо мной издеваешься? Почему ты меня просто не позвал? Я бы с удовольствием приплыла сама!- Я боялся, ты не захочешь прийти.- Ну, теперь-то уж точно не захочу! - вскинула руки Мерси. - Желание кого-то навестить пропадает сразу после того, как этот кто-то пытается тебя украсть.- Ничего же не случилось… - буркнул Арарат.- Неужели ты не понимаешь? Ладно, представь себе, что ты хочешь в первый раз проехаться на поезде. Садишься, расслабляешься, паровоз набирает ход. Тут к тебе подходит кондуктор и со словами: "Хочешь острых ощущений?" хватает за шиворот и высовывает из окна. Вокруг - пейзажи
немыслимых красот. Скорость поезда - триста километров час. А ты летишь над землей: ветер в лицо, камни под ногами мелькают, за руку держит чокнутый кондуктор, который не слышит твоих просьб оставить тебя в покое. Ну и минут через пятнадцать, когда ты мысленно уже распрощался с жизнью, он затаскивает тебя обратно в салон и говорит: "Ничего же не случилось". Как думаешь, ты еще хоть раз сядешь в поезд?Мгновение русал молча размышлял. Потом поднял глаза на слуг и мрачно прорычал:- Они что, сделали тебе больно?!- Не пытайся переложить свою вину на них! - рявкнула Мерседес. - Они выполняли твой приказ и ни в чем не виноваты. А вот с чего ты вдруг решил меня похитить - это уже вопрос!- Нам нужно было поговорить, - русал шевельнул бровями, слуги чуть заметно склонили головы, и на террасе принц с Мерси остались вдвоем. - Я не знал, как иначе позвать тебя сюда.- Ты идиот, - покачала головой Мерси. - С чего ты взял, что я бы отказала тебе?- Но однажды ты ведь уже сделала это.- Когда же это? - не поняла девушка.- Когда я открыл тебе свое сердце, а ты меня оттолкнула.Рыжая не посмотрела, она уставилась на
Арарата круглыми обалдевшими глазами. Принц стоял у невысокого парапета, опирался о него руками и с тоской глядел вдаль. Неужели он сейчас вспоминал о том, что случилось более месяца назад, когда он столь не вовремя и сумбурно пытался рассказать ей о своих чувствах?- Но ты ведь не серьезно тогда говорил? - нахмурившись, спросила она. Арарат чуть не захлебнулся впервые в жизни: она ему не поверила? То есть, когда он сказал, что влюблен в нее, она решила, что он… шутит?! Как вообще о таком можно шутить?!- Хорошо, красавица, - русал подплыл к девушке и осторожно коснулся ее подбородка, заставляя поднять лицо. - Сейчас я серьезен как никогда. Ты мне нравишься. Ты мне очень нравишься. Скажи: я - дурак?- Конечно, нет!- Тогда сказочник? Раз поверил в то, чего никогда не может случиться?- Арарат, я…- Нет, красавица. Я не хочу слышать банальных фраз. Мне нужен твой ответ. Сейчас или никогда. Посмотри вокруг. Вот, как живет твой народ. Мой клан. И я - его гарант. Я защищаю его, вершу правосудие… поведу на войну, если будет нужно. Это - моя семья и если войдешь в нее, я сделаю все, чтобы ты больше никогда не
была одна. Мы вместе сможем сделать для нашего народа больше, чем кто-либо другой. Ты ведь не обычная русалка, Мерседес! Ты можешь использовать свою силу против других сирен, против демонов, даже когда они защищены. Ты способна побеждать там, где другие наверняка проиграли бы. Я долго наблюдал за тобой, красавица. Ты сама не знаешь, на что способна. Часть твоей силы все еще дремлет, но когда она проснется - ты станешь непобедима. Моя мать говорила об этом однажды, но я не понимал ее тогда. Когда я увидел тебя в первый раз, ты показалась мне такой слабой, такой хрупкой. Но сейчас, по прошествии всего восьми месяцев, ты полностью изменилась. Так поздно обратившись, ты смогла за короткий срок превзойти всех. И я знаю, что это для тебя не предел. Я прошу тебя - останься со мной. Я нужен тебе, красавица, а ты нужна мне. Нужна нам всем, своему народу.Он говорил, и с каждым словом Мерси все сильнее закусывала губу. Разве это было похоже на признание в любви? Нет, скорее это напоминало подписание взаимовыгодного контракта! И сейчас Арарат так старательно доказывал, почему она должна согласиться на эту сделку,
что ей стало противно:- Я не могу дать тебе то, о чем ты просишь.- Но почему же? - нахмурился блондин. - Мы - твоя семья, но ты отворачиваешься от нас. Ты готова пойти за демоном, который использует тебя и управляет тобой? Или за охотником, который считает своим долгом защитить тебя лишь потому, что ты каким-то образом способна коснуться света Лазури и не сгореть при этом? Они недостойны тебя! Ни один из них! Ты никогда не будешь счастлива рядом с ними. Отчего же ты выбираешь их?!- Минуточку, - сузила глаза Мерси. - Причем здесь Таирон или Ямамото? Ты хочешь, чтобы я стала оружием и удивляешься, почему я против? Открою тебе тайну: ни демон, ни охотник не имеют к этому отношения. Я вообще не хочу с кем-то сражаться! Год назад я даже не знала, что являюсь сиреной, а сейчас ты мне говоришь, что я должна выступить на вашей стороне в какой-то дурацкой войне. Но я не хочу этого, Арарат! Мне не нужна такая жизнь!- А разве Таирон или Ямамото не просили тебя о том же? - тихо поинтересовался русал. Мерси вздрогнула: ну, да. Просили, а как же. Что демон, что охотник - каждый пытался доказать, что ее место -
рядом с ним. Демон ради этого влюбил в себя. Да так искусно влюбил, что до сих при воспоминании сердце сжимается. Но Ямамото… Не мог же и он поступить так же? Такой нежный, такой понимающий… Мерси знала, что Президент признает только дэвата внутри нее, но верила, что и с сиреной он успел примириться. Ни разу он не поставил ей в вину ее происхождение, ни разу не просил отказаться от хвоста и дара. Могла ли это быть только игра? Или Ямамото действительно принял ее такой, какая она была?- Да, ты прав, - сухо кивнула она. - Просили однажды. Но им я сказала то же самое: я не хочу воевать. Ни за Лазурь, ни за Огненный мир. Ты говоришь, что это - моя семья? Нет, Арарат. Моя единственная семья находится на земле. Это - Кей Томаши и Сакуре Оитомэ. Ни охотники, ни сирены, ни демоны - никто больше не входит в нее. Я предложила тебе быть своим другом, но тебе не нужен друг. Тебе нужен пес, которому можно скомандовать "Фас!" и он примется рвать твоих врагов на части. Так вот я повторяю, сейчас, когда ты так серьезен. Я повторяю: нет. Я не стану частью твоего клана. Когда-то я обещала тебе, что сделаю все, чтобы
его защитить и, черт подери, я выполню свое обещание. Но не тем, что буду сражаться за него с Таироном или другими демонами, а тем, что не дам им повода на вас нападать.Несколько долгих секунд Арарат всматривался в гневное лицо подруги. Сейчас с ней больше не было смысла о чем-то говорить. Она была зла и сдерживалась из последних сил, чтобы не послать его по матушке далеко и надолго. Откровенно говоря, у нее были на это причины. Покоренный своей ревностью, неспособный принять единственно-верное решение, он едва не загубил все, велев притащить ее сюда. Что ж, зато теперь у него больше не было сомнений.- Прости меня, красавица, - со вздохом произнес русал. - Я не хотел злить тебя или пугать. Но мне нужно было услышать это от тебя. Потому что теперь я понимаю: у нас у всех нет выбора. А значит, и вариантов быть тоже не может.Он развернулся, вновь вцепившись пальцами в парапет, и бросил через плечо:- Тебя проводят домой.Мерси скрипнула зубами и поплыла к выходу. Гнев в ее сердце соперничал с жалостью и чувством вины. Она хотела как-то смягчить ситуацию, ведь Арарат и правда был дорог ей, но не знала, как
это сделать, не подавая ложных надежд. К тому же, его слова действительно зацепили некие струны в ее сердце. Неужели никто и никогда не будет смотреть на нее как на обычного человека? О, если бы она только могла исчезнуть из этого мира и очутиться где-нибудь на земле, там, где ее никто не знает, где будут оценивать не уровень ее дара, не его уникальность и не способность творить чудеса… Как же она ненавидела в этот миг и свою хвостатую русалку и свои крылья Феникса. Почему то, что должно было делать счастливым и сильным, приносило только боль и разочарование? Стоило ли верить, что однажды это изменится?
        Глава 27
        На самом деле воображаемые друзья есть у всех. Вокруг тебя слишком много людей, которых ты воображаешь своими друзьями.
        NNN
        Хорошо, когда ты - принц русалок и не особо озабочен собственным образованием. Обидела тебя девушка, ты себе взял чего-нибудь покрепче, заперся во дворце, взгрустнул - и пусть весь мир подождет! Ни тебе прогулов, ни нотаций со стороны преподавателей - сплошная благодать для израненной души.Именно так думала Мерси, когда Арарат не явился в Академию на следующий день после их разговора. Она была даже рада, что его не оказалось в пределах ее зрения - девушка все еще злилась и боялась не удержаться от колкостей при встрече. Или от пинка… Дне на третьем злость сменилась обидой. Почему он не приходит извиняться? Не то, что она вот так запросто взяла бы его и простила, но ведь он должен был хотя бы попытаться!Однако когда он не вернулся на учебу и спустя полторы декады, - Мерси заволновалась. Принц ты или нет, а сессия должна была вдохновить на подвиги в сражении с гранитом науки. По крайней мере, ее-то уж точно вдохновила. С тех пор как экзамены замаячили на горизонте, Мерси опять забыла о личной жизни (впрочем, когда она у нее была, эта жизнь, достойная того, чтобы о ней помнить?) и буквально
переселилась в библиотеку. Демоны снова косились в ее сторону подозрительными взглядами, не понимая, зачем юная сирена ломает себе голову на пустом месте. Библиотекарь, правда, уже привыкла к причудам своей постоянной гостьи и даже принялась подкармливать Мерси пряниками. Та старалась не ежиться слишком откровенно и отнекивалась с зеленым лицом, перечеркнутым натянутой улыбкой: пряники долго ждали своего звездного часа и, прежде чем оказаться на тарелке в виде угощения, "належали" себе грибковый налет и довольно-таки явственный трупный аромат. Узнавать, какие ингредиенты входили в этот дивный продукт, и почему он сейчас так странно вонял, Мерси не захотела - испугалась. Но на будущее сделала в памяти зарубку: никогда не прельщаться дармовыми харчами, побывавшими в руках у нечисти.Именно в один из таких вечеров, сидя над огромной старинной книгой при свете настольной лампы, Мерси поняла, что пора прекращать дуться, а признать простую истину: Арарата ей не хватало. Каким бы дурнем он не показал себя в последнее время, это был не повод вычеркивать его из своей жизни. Тем более ей, у кого и так осталось
совсем немного друзей. Потому на следующий же день, с утра пораньше она подошла к Аннес:- Привет. А где твой брат?- Мерси! - со вздохом, как больному родственнику, ответила русалка. - Дорогая Мерси! Разве мы уже не говорили с тобой на эту тему? Я понятия не имею, где шляется этот белобрысый ушлепок!- В прошлый раз ты называла его любимым братом… - задумчиво покосилась на подругу рыжая.- В прошлый раз, - отрезала та, - он не посылал меня к чертям собачьим со своими вопросами!- Ой, - прикрыла Мерси рот ладошкой, чтобы Аннес не заметила невольно вырвавшуюся ухмылку. - Прости, пожалуйста.- Нечего извиняться, - буркнула та. - Не ты же мне нагрубила. Но, если серьезно, с братцем и правда что-то происходит. Даже его мать волнуется. Я его таким никогда прежде не видела, а видела я его, поверь, в разных ситуациях. Только он всегда либо сурово молчал, а потом жестко бил, либо отшучивался. Ну, поорать мог иногда, для разрядки, но быстро отходил. А сейчас… бродит непонятно где, думает непонятно о чем и бросается на каждого, кто хоть слово ему в поперек скажет. Прямо как с цепи сорвался…- Аннес, но… как же? -
Мерси испуганно округлила глаза. - Нужно же что-то делать!- А что тут сделаешь? - философски пожала плечами подруга. - Он парень взрослый. Разберется.- А если нет?- Значит, будет у нас другой хранитель, - невесело пошутила блондинка и добавила, уже куда серьезнее. - Думаешь, мы не пытались? Не слушает он никого. Да и попасть под горячую руку принцу - желающих особо нет. К тому же он сейчас вообще непонятно где ходит: домой даже переночевать не возвращается. Но ты не переживай, Мерси, вернется наш Арарат. Вот перебесится, и вернется.Мерси отошла от Аннес, села за парту, подумала и уронила голову на скрещенные руки. Да что же это твориться такое, а?! Кто же мог знать, что Арарат окажется настолько ранимым? Он же… мужчина-скала! Непробиваемый как носорог, как танк, как пряники гарпии-библиотекаря! У него же уровень Мега-мастера во всем, что касается моральной и психической защиты! Он же сам учил ее не обращать внимания на удары судьбы, сам говорил, что для сирен это - главное жизненное правило! И что выходит? Как он-то мог удариться в депрессию?!- Что я сделал не так? - тихонько простонала девушка и
принялась в который раз повторять в уме их гневный диалог. Фразы звучали в ушах, словно были произнесены только вчера, и с каждой секундой Мерси все больше погружалась в воспоминания. Она понимала, что сделала все верно. Просто знала, и точка. Это ведь как сорвать пластырь: можно долго и осторожно подводить к нужной мысли, утешать, подбадривать, доказывать правильность принятых решений, а можно разрушить все надежды одним ударом. Да, это больно, но гораздо проще. Прежде всего - для нее. Потому что она знала, что другого варианта их отношений все равно не будет.И чем больше она над этим размышляла, тем яснее перед ней представал единственно-важный вопрос: почему она считала настолько невозможным то, что предлагал Арарат? Это ведь так странно: принц да к тому же красавиц, а она от него, как от чумного… Да какая, в сущности разница, что именно в ней он видел самым привлекательным?! Любая девушка была бы в восторге от подобного предложения! Любая, только не она. Почему?- Может, я люблю Ямамото? - с некоторой долей иронии полюбопытствовала у себя Мерси, топая в библиотеку после уроков. Она и не заметила,
как пролетел день - практика показала, что от общения с "умным человеком" начинает не только болеть голова, но и куча драгоценного времени неуловимо тает в пространстве.Вопрос оказался непростым, потому что спустя еще пятнадцать минут судорожных размышлений Мерси поняла, что никого она не любила, даже более того - частенько относилась к Арарату с большей нежностью, чем к своему малость надоедливому тирану-Президенту. Да и, положа руку на сердце, нельзя было отрицать тот факт, что русал был куда симпатичнее охотника. Вот чисто внешне. Эти широкие плечи, эта потрясающая улыбка, эта грива белоснежных волос - тут любая должна была изойти слюной и влюбиться с первого взгляда.Так почему же она испытывала к Арарату что угодно, только не любовь?Догадка всплыла в голове и здорово напугала свою "гениальную" создательницу.- Не может быть! - прошептала девушка, заработав чуть удивленный взгляд от гарпии, но даже не заметив его. Слишком сильно полыхало ее лицо, слишком стыдно было перед самой собой, чтобы обратить внимание на что-то еще. Она впервые поняла, почему вот так сразу, раз и навсегда, лишила Арарата
надежды на их отношения. Почему она могла прилюдно поцеловать обманщика-Таирона, но никогда не позволила бы этого принцу русалок.Да потому что Таирон - Наследник Первой Династии, а Арарат - обычный сирен. Нет, не такой же как она: она была нужна всем. Она была уникальна, особенна, очень важна для сильных мира сего. А он был просто русалкой, нечистью, которую презирают и ненавидят. Где-то в глубине души девушка понимала, что они - не пара. Она могла жалеть его, смеяться над его шутками, защищать его, но она не позволила бы ему прикоснуться к себе. Он был недостоин ее.Вот, что это была за правда и от осознания ее Мерси стало противно. Она была куда более высокого мнения о себе, а оказалась настолько мелочной и тщеславной… Эдакий неприятный сюрприз!- А вдруг он тоже это понял? - схватившись за голову, пробормотала Мерси.Ответ напрашивался сам собой: еще как понял. И обиделся. Потому что любой бы обиделся. Но она же как раз не хотела делать ему больно!А, может, пересилить себя и..?Сами собой задрожали губы. Красавиц-Арарат в воображении опустился на четвереньки, покрылся мохнатой шерстью с проплешинами и
стал выглядеть как симпатичная такая добродушная дворняжка. Которую можно и потискать и покормить, но не более того.- Я - ужасный человек! - спрятала девушка лицо в ладонях.- Что, совесть грызет? - раздалось вдруг совсем рядом. Мерси подпрыгнула на стуле и обернулась: за соседним столом, сложив ладони в белых перчатках на набалдашник знакомой трости, сидел Таирон.- Привет, - тихо поздоровалась рыжая. - Что ты здесь делаешь?- Да вот, - ухмыльнулся демон, - за тобой наблюдаю. Ты так громко думаешь, что я просто не смог мимо пройти.- Но ты же не умеешь читать мысли?!- Ш-ш! - прижал Таирон палец к губам. - А то из библиотеки выгонят. Как же ты потом, без книг, да накануне экзаменов? А на счет чтения мыслей - это необязательно, когда у тебя все на лице написано.- И что думаешь?- Тебя интересует мое мнение? - удивленно изогнул бровь желтоглазый.- Ну, свое мнение, допустим, я уже и так знаю, - огрызнулась девушка. - А вот взгляд со стороны не помешал бы…- Хм… - задумчиво поскреб в затылке демон. - Ладно. Только пообещай не бросать в меня "Сказаниями древних народов", а то эта книга весит килограмм пять и ты,
скорее всего, промахнешься. А по траектории ее полета стоит шкаф с ценными экземплярами природных ископаемых и они при соприкосновении с кислородом начинают дико вонять. Я лично не хочу спасаться бегством и лишаться обоняния на неопределенный срок.- Да ладно уже! - скривилась рыжая. - Говори!- Я считаю, ты слишком много думаешь, Мерси-тян. Посмотри вокруг: да ты же самая озабоченная нечисть в Огненном мире! Ты беспокоишься по любому поводу, сходишь с ума днем, плохо спишь ночью…- Это твое привидение меня будит.- Да ему просто нечем тебя будить! - возразил Таирон. - Но, если ты настаиваешь, я попрошу Шаффе вести себя потише. Представляю, как он будет удивлен…- Ладно-ладно, я все поняла, - Мерси устало потерла переносицу. - Я слишком волнуюсь. Очень помог советом, спасибо.- Вообще-то, я серьезно, - улыбнулся Таирон. - Забей, Мерси-тян. Ты - нечисть. Ты не должна быть доброй, ласковой и переживать о том, что тебя совершенно не касается. Например, об Арарате.- Да что ты понимаешь! - всплеснула руками девушка. - Я не о нем переживаю, а о себе! Черт… - она поняла, что ляпнула не то, что имела в виду, и
добавила. - То есть… о нем, конечно, тоже, но я не такая как вы. И не хочу такой быть…- О, нет! - тут же хохотнул демон. Гарпия-библиотекарь сделала вид, что временно оглохла. - Совсем не такая! Правда, делаешь то же самое. И думаешь так же. Но потом страдаешь жуткими приступами совести, так что - да. Ты не такая, как мы, ты гораздо хуже.- Спасибо, утешил.- Мерси-тян, - демон снова стал серьезен. - Я не пытаюсь тебя обидеть. Но и не хочу, чтобы ты обижала себя сама. Доверься своей интуиции и не нужно противиться собственным решениям. Тебе не нравятся мотивы - так не ищи их! Главное, что ты делаешь правильный выбор, не так важно, что именно сподвигло тебя на него. В конце концов, ты все равно не станешь хорошей для всех, но ты можешь быть честной, а это порой куда важнее.Несколько секунд девушка смотрела на задумчивого Таирона. Возможно, он прав. Здесь, в мире демонов, ей не было резона оставаться человеком. Так может, ну его: и эту совесть, и это глупое милосердие? Принять как данность, что она - нечисть, и вести себя соответственно? Не вспоминая и не сожалея? Они ведь поступают с ней именно так?-
Скажи, Таирон, кто я для тебя? - в первый раз девушка посмела задать вопрос настолько прямо. Но ведь это он только что назвал ее честной, вот пускай теперь думает, что отвечать. - Друг? Оружие? Забавный эксперимент?- М… - протянул златоглазый. - Хочешь правду? Ладно. - Он задумался на мгновение, и выдал. - Ты нужна мне. К сожалению, есть кое-что, что можешь сделать только ты. Нет! Не спрашивай, что именно - не скажу. Когда придет время - сама все поймешь.Что ж, большей откровенности от демона ждать не стоило. Мерси покачала головой, закрыла книгу и решительно встала на ноги. Была ли она удивлена? Нет. Давно было понятно, что демон прицепился к ней не по причине внезапно вспыхнувших глубоких чувств. Оставался лишь один вопрос, который еще ее интересовал:- Зачем тебе Фрида?- Понравилась девчонка, - фыркнул златоглазый. - Удивлена?Мерси вспомнила, как год назад этот самый демон влюблял в себя ее, и нахмурилась.- Не обижайся, Мерси-тян.- Ну, что ты! - притворно отмахнулась девушка. - Ты - нечисть, и ведешь себя соответственно.- Вот видишь! Ты уже почти начала нас понимать.В ответ Мерси только загадочно
улыбнулась. Вопреки ожиданиям этот разговор ее успокоил и даже в какой-то мере обрадовал. Не потому, что пролил свет на загадочные моменты - как будто "честный" ответ демона смог уменьшить количество ее вопросов! Просто именно сейчас она поняла: доброта и милосердие заключаются не в том, чтобы идти против своей воле, дабы не обидеть кого-то другого. А в том, чтобы быть тактичной и деликатный, даже когда все вокруг ждут от нее в лучшем случае честности. И еще в том, чтобы переживать о последствиях своих решений и поступков. Этого нечисть делать не умеет. Только человек.
        Глава 28
        Вообще, это так мило, что Волдеморт всегда ждёт конца учебного года, чтобы убить Гарри. Не смотря ни на что, он серьёзно беспокоится за его обучение.
        BASH
        Летняя сессия в Академии Огненного мира была делом особенным, важным и от своего зимнего варианта отличалась, прежде всего, тем, что представляла собой один-единственный экзамен. С одной стороны: нет двухнедельной нервотрепки, времени на сдачу тратиться куда меньше, да и преподавательские устрашающие морды не успевают так сильно надоесть. С другой: появляется здоровенная куча минусов, лихо перевешивающих все плюсы. Например, сам экзамен. Перед тобой кладут стопку макулатуры высотой в Эльбрус, карандаш и велят приступать к решению. По каждой дисциплине - около двух сотен тестов или задач. Дисциплин восемь. На все про все: десять часов времени. Без перерыва. Учителя все это время бродят вдоль столов, зорко следя за любителями списать. И их не пара-тройка сонных пофигистов, а весь преподавательский состав во главе с заучем - магистром некромантии, местным аналогом длиннобородого Сарумана. В туалет можно выйти один раз в день и то под конвоем. Есть запрещается - при желании могут поднести стакан воды.В общем и целом, это была Спарта. Там студентов учили спать на жестких постелях и бродить в мороз с
непокрытой головой и тот, кто выживал, уже ничего не боялся: ни нищеты, ни болезней, ни каверз буйной природы. Здесь испытание длилось один день, но после него жизнь тоже мало чем могла удивить. Быть может, поэтому ученики так спокойно относились к предстоящей сессии: не важно - учил ты что-то или нет. Когда главное - выжить, оценка перестает иметь значение.Очень скоро (где-то между четвертой и пятой по счету дисциплиной) Мерси поняла, что мозг ничего не соображает. Покосилась вокруг: народ сидел веселенький, тыкая галочки наугад и бросая на нее сочувственные взгляды. Забавно! Она тут из сил выбивается, несчастные извилины напрягает так, что они превращаются в длинные непересекающиеся прямые, а эта толпа нечисти ее еще и жалеет!- Можно воды? - охрипшим от негодования голосом попросила девушка. Стакан подала мадам Химера с такой улыбкой, будто плюнула туда ядом. Мерси стоически выпила. Отказываться было страшно, потому что учитель следила за действиями рыжей с таким пристрастием, словно подозревала ее в способности нанести непоправимый вред школе посредством этого самого стакана. Только получив обратно
стеклянную посудину, учитель соизволила удалиться, шелестя окольчуженным хвостом по натертому паркету.А Мерси потянулась, размяв засидевшиеся косточки, и мрачно хмыкнула себе под нос:- Ну, что, посмотрим, кто тут у нас самый везучий?Нет, она не собиралась просто взять и начать ставить точки наугад. Наоборот: сконцентрировалась, напыжилась и долго смотрела в тетрадь, представляя рождение золотой нити удачи. Ничего не произошло. Синяя птица летала где-то по окрестным помойкам и на зов хозяйки откликалась насмешливым чаячьим "хохотом". Мерси подняла голову: часы над доской показывали половину второго. Принимать решение нужно было прямо сейчас, а то она могла просто не успеть отметиться у каждого вопроса. Девушка перевела взгляд со стопки уже решенных заданий на нетронутые листы. Предположим, утром я решила верно процентов восемьдесят заданий, - лихорадочно соображала она. - Оценка будет общей по всем дисциплинам. Значит, если по оставшимся я наберу хотя бы двадцать, это будет уже пятьдесят процентов. Проходной балл. Слабая троечка, но не пара. Что ж, была ни была…"И она поставила первую "галку". Даже не
читая вопрос. А следом за ней еще шестнадцать штук на листе, уже не задумываясь и особо не переживая. Первые отметки больно стеганули по гордости: как же она, отличница, да согласилась на трояк?! Но потом дело пошло куда проще. И, отложив первый листок, Мерси вдруг увидела, как на второй с ее пальцев, словно крошечная змейка, соскользнула ниточка везения."Ну, здравствуй, красавица! - улыбнулась ей рыжая. - Помогай хозяйке!"Со змейкой было веселее. Мерси так увлеклась, ставя "галки" там, где нить сворачивалась клубочком, что перестаралась, и последнюю влепила уже на гладкую поверхность стола.- Вы закончили? - с непередаваемым оттенком сарказма в голосе спросил господин Фуко, тот самый "великолепный" дракон, в которого было влюблено подавляющее большинство студенток Академии. - Или хотите еще и инициалы свои на столе вырезать?- Простите, - побурела от стыда Мерси, быстро стирая отметку пальцем. Дракон покачал головой и отобрал у нее задание.- Можете быть свободны.Наклонив голову так, чтобы волосы рассыпались по плечам и не было заметно чрезмерного румянца, рыжая выскочила в коридор. Там уже ошивались
некоторые ее одноклассники, в том числе Аннес. Она, кажется, закончила с экзаменом первая, наставив "галок", банально играя пером в "дартс".- Ну, как успехи? - блондинка с любопытством уставилась на Мерси. - Я была уверена, что ты выйдешь последней. Даже боялась, что придется разъединять вас силой: тебя, и твою незавершенную работу.- Размечталась, - буркнула Мерси. - У меня будет пять. Ну, четыре, если не повезет… Короче, не меньше тройки.- В крайнем случае, пересдашь, - "успокоила" подругу русалка.- Кстати, о неприятном. Твой брат не собирается являться на экзамен?- Думаю, если бы собирался, утром бы пришел, - проворчала враз погрустневшая Аннес.- Я за него беспокоюсь…- А вот не надо! - сузила глаза русалка. - Знаешь, Мерси, так бывает. Ты за кого-то переживаешь, беспокоишься, а оказывается, он просто идиот.- Какая ты строгая, - фыркнула рыжая, подозрительным взглядом рассматривая свою подружку. Та грозно зыркнула в ответ и отвернулась. Мерси вздохнула. Кажется, Аннес знала больше, чем хотела говорить, но, учитывая ее характер, вытянуть правду можно было только клещами. Да и то не факт.- Ладно, -
рыжая забросила на плечо сумку и принялась копаться в ней в поисках ключей от комнаты. - Когда нам результаты скажут?- В течении недели. Только ты особо не надейся, обычно их присылают…Дальше Мерси не слышала. Медленно, словно в надежде, что находка успеет исчезнуть из ее пальцев, она вытащила на свет знакомую открытку. Как она там оказалась? Сумка ведь все время была при хозяйке!"Я знаю ответы на все твои вопросы"Фраза, как всегда, оканчивалась на самом интересном месте. Подписи тоже не было. Но в самом низу плотной бумаги стоял оттиск сургучной печати. Несколько долгих секунд девушка буравила ее взглядом, не чувствуя, как впивается ногтями себе в ладонь. Этот знак - две скрещенные сабли, заключенные в треугольник, - был ей хорошо знаком. Однажды печать вместе с кольцом и отцовским боккеном должна была перейти к ней по наследству. Как и остальные регалии семьи Томаши.Девушка подняла на Аннес ошалевший взгляд.- Ты чего? - слегка отшатнулась подруга.- Я… сейчас!И Мерси сорвалась с места. Куда бежала - сама не могла понять. Мысли в голове путались, ноги скользили по начищенному паркету, сумка на длинном
ремне била по бокам. На особо крутых поворотах рыжую заносило, и она больно ударялась плечами о стены. Но продолжала бежать, на ходу пытаясь отыскать способ вернуться на землю.Пока не разглядела высокую дверь из темного дуба в конце коридора: кабинет директора. Хищно оскалившись, Мерси рванула туда. иректор тем чудесным весенним днем, к счастью или к сожалению, решил остаться на рабочем месте. Он надел свой любимый пестрый балахон, натянул на голову колпак как у древних звездочетов, переобулся в тапочки с забавными помпонами и уселся в кресло, разложив перед собою календарные планы на следующее полугодие. Чашка ароматного чая, которым вампир с удовольствием разбавлял свою "кровяную" диету, "дымилась" на столе.- А-а-х… - протянул он, с блаженной улыбкой устраиваясь на мягкой сидушке. Любовно оглядел бумаги, обжигая пальцы взял чай, обмакнул второй рукой перо в чернильнице и только собирался поставить первый росчерк, когда дверь распахнулась. Да с таким грохотом, словно в комнату пытался пробиться полк рыцарей с тараном наперевес. Рок судьбы в лице Мерседес Томаши его настиг.- Кхм, - вампир аккуратно
отставил чашку. - Ты заблудилась?- Нет! - решительно ступила вперед рыжая. - Я как раз по адресу. Доставьте меня на землю. Пожалуйста.- Милая девочка, - в кои-то веки директор решил не казнить сразу, а поиграть в доброго старца. - Мы не занимается открытием переходов между двумя мирами. И, потом, ты же не бандероль, в конце концов, чтобы тебя куда-то доставлять?- Но мне очень надо!- Верю. Нам всем куда-то надо. Однако это не повод беспокоить почтенных учителей внеплановыми визитами.- Нет, вы не понимаете!- Чудесно понимаю! Но тебе придется найти другой способ добраться туда, куда тебе нужно. А теперь покинь мой кабинет. Пожалуйста! - и улыбнулся. Характерно так улыбнулся, во всей красе продемонстрировав тонкие длинные клыки.Нет, Мерси не испугалась. Просто поняла, что здесь ей ловить нечего. Потому, буркнув что-то на прощание, она вылетела за дверь, хлопнув ею напоследок с такой силой, что горячий чай расплескался по учебным планам. Директор раздасованно покачал головой: ох, уж эта молодежь! Вечно куда-то спешит, чего-то требует. Всегда кто-то ей должен в чем-то помогать. Нет бы своей головой
подумать, поискать решение, поднапрячься…Рыжая его гневную тираду слышать не могла, а могла бы - возмутилась. Потому что она как раз старалась изо всех сил, и уже придумала второй способ попасть к деду. Да! Она соображала очень быстро, особенно, когда следовала немного притормозить.Остановись Мерси на мгновение, представь ситуацию со стороны и, быть может, она догадалась бы, что Кей Томаши никогда не присылал бы ей открытки со странным содержанием. И уж, конечно, не написал бы последней, зная, что внучке никак не выбраться из Огненного мира без его непосредственного участия.Но Мерси была слишком возбуждена, слишком запутана, чтобы размышлять трезво. Как упертый барашек, она видела морковку над головой и не понимала, что ее держит на палке хитрый возница. Выбиваясь из сил, она едва не свалилась с лестницы, впечаталась на полном ходу в дверь своей комнаты, дрожащими руками с третьей попытки засунула ключ в замок и, наконец, ворвалась внутрь. амагочи встретил хозяйку унылым воем и прижатыми к голове ушами.- Быстро, малыш, доставь меня к Таирону!Песик завыл еще тоскливее, лег на землю и прикрыл нос лапой.
Мерси скрежетнула зубами: прямо дежа вю какое-то…- Ладно, а если так… Таирон! - заорала она, подпрыгивая у комода в попытке заглянуть в круглое окошко над ним. - Таирона, ты нужен мне!Никакой реакции не последовало.- Эй! - продолжала надрываться девушка. - Демон, отзовись!! Загадочный дворецкий, имя которого я так и не удосужилась узнать, обещаю больше не удивляться твоим галантным манерам, только приди!Последнюю фразу Мерси произнесла почти шепотом, уже зная, что никто к ней сегодня не явится. Прижав ладонь ко рту, она быстрым шагом обошла бассейн. Внутри поднималась обида и злость от безысходности ситуации. Как всегда, ни до кого нельзя было докричаться в случае нужды. Где же взять транспорт?!- Хоть бери да лети на метле… А что? Была бы эдакой ведьмой, довела бы дед-уэ до нервного срыва своим появлением. Кстати! - и тут ей на ум пришла "блестящая" идея. - А кто у нас умеет доводить до бешенства? Черт! Только бы она еще была в школе! туденты-старшеклассники, читающие конспекты на лестничных пролетах, только брови изогнули, когда мимо них снова пронеслось нечто рыжее и плохо находящее свою траекторию.
Только теперь оно бежало в обратную сторону и тихонько материлось (или молилось?!) себе под нос.Аннес оказалась там же, где они с Мерси расстались четвертью часа раньше. Она стояла у окна, ведя пространную беседу о том, что все учителя - сволочи (раз списать не дали) с теми новенькими, кто вышел из кабинета после рыжей сирены. Девушке пришлось пробиваться сквозь толпу, дабы поговорить с блондинкой. Вернее, чтобы схватить ее за руку и на глазах у изумленной публики утащить в туалет.- Это что такое только что было? - пораженно спросила Аннес, нервным кивком отбрасывая упавшую на глаза челку.- Мне нужна помощь!Блондинка попятилась: подруга выглядела так, что от нее хотелось держаться подальше. Синие глаза пылали, волосы стояли столбом, у пиджака где-то потерялась пуговица, да и вообще он представлял собой плачевное зрелище, будто его только что пожевал и выплюнул обратно крокодил.- Ты сейчас на меня так смотришь, словно тебе нужно помочь вынести труп…- Ну… - нервно хихикнула Мерси, - с переносом тела ты почти угадала. Отправь меня на землю!И, прежде чем Аннес успела возразить, бросила ей на шею
золотистую змейку. Та растянулась по мраморной коже, превратившись в тончайшую нить, а затем скользнула блондинке в ухо.- Ты с ума сош…? - сирена споткнулась на полуслове, задумалась и пожала плечами. - Хотя… почему бы и нет? Идем.
        Аннес привела Мерси во дворец. По ее словам, каждая достаточно могущественная семья нечисти могла пользоваться собственными переходами. Они создавались сильнейшими представителями рода и подпитывались силой каждого его члена. Если клан погибал - переход так же приходил в негодность.У мадам Шагал был свой, довольно старый, но рабочий "телепорт". Чтобы добраться до него, русалкам пришлось плыть едва ли не животом по земле - особо бдительно стража комнату перехода не охраняла, но и на лишние вопросы девушкам отвечать не хотелось. Выдохнули посвободнее, только когда спустились в подвал. Здесь охраны не было, зато в каменной комнате с дырой в потолке, выходящей прямо к звездам, стоял большой, в человеческий рост, предмет, похожий на овальное зеркало на треноге, обрамленное толстой серебрянной рамкой. Только гладкая поверхность не отражала, а словно наоборот - поглощала свет. Она была мутной и темной, как будто даже вязкой на ощупь.- Тебе сюда, - посторонилась Аннес, позволяя Мерси приблизиться к переходу вплотную.- А где… - девушка сглотнула, впервые соображая, что делает что-то не совсем правильное. -
Где я окажусь?- Ну, - пожала плечами подруга, - представь какое-нибудь знакомое место. То, куда ты хочешь попасть. Воспроизведи картинку в голове и ступай вперед.- А я не врежусь в скалу, например?Отчего-то именно это беспокоило рыжую больше всего. Ведь разве не того же пугались герои фантастических романов, когда впервые проходили телепорт? Очнуться запечатанным в камне - не самое удачное завершение жизненного пути и, откровенно говоря, не самое приятное. о Аннес так удивленно вскинула брови, что вопросы сами собой исчезли. Решительно сжав кулаки, Мерси прошипела:- Хочу к деду!И шагнула в "зеркало".- Да не так же, дура!! - закричала Аннес, но подруга ее уже не слышала. Она спешила домой, в мир людей, где надеялась получить долгожданные ответы. Не задумываясь о том, что за все придется платить. И что сыр, которым ее так успешно выманили из Огненного мира, редко сулит что-то хорошее любознательной рыжей мышке.
        Глава 29
        Он был таким козлом, что его убийцу осудили по статье "Браконьерство"
        BASH
        Удача - вещь неоднозначная и очень индивидуальная. Есть же поговорка: "Бойтесь своих желаний - они сбываются". Иногда, если то, чего ты хочешь больше всего на свете, никогда не происходит - это и есть удача. Жаль, что люди не могут увидеть, какой бы стала их жизнь, если бы кто-то однажды ответил им "Да! Получай, что хотел!" Быть может, они стали бы гораздо осторожнее в выборе того, что зовется "мечтой".К сожалению, тогда Мерси еще не понимала, что ее дар таит в себе как величайшее благо, так и опасность для своего хозяина. Удача - обоюдоострый кинжал, прекрасное оружие для защиты и нападение, но стоит расслабиться или забыться - и вот он уже режет руку, которая его приручила."Зеркало перехода" должно было доставить девушку в то место, которое она представила последним. Так уж вышло, что это был луг, раскинувшийся на двух берегах широкой клокочущей реки. Мерси по инерции пробежала несколько шагов вперед, когда под ногами вдруг образовалась земля, и едва не ухнула носом в роскошный куст колючего терновника. Кое-как удержав равновесие, она огляделась по сторонам и задумчиво хмыкнула. Местность была
ей совершенно незнакома.- Как меня угораздило оказаться именно здесь? - пробормотала она. Пожелав "телепортироваться" прямо к деду, она была уверена, что появится в "Свежести Фудзиямы". Но это было даже не Токио! Трава вымахала по колено, жучки в немыслимых количествах стрекотали под ногами, неугомонные птицы летали над самой головой, еще и солнце жарило так сильно, словно мечтало превратить этот луг в раскаленную сковородку. И вокруг, сколько глазом не кинь - ни одного дома или огорода, или даже тропики. Девственная природа…- Черт! - выругалась девушка. - И как теперь домой добираться?- Я могу тебя проводить.Мерси обернулась как раз вовремя, чтобы увидеть, как широкоплечий высокий брюнет выходит из воды. Честное слово, с таким пафосом на лице из пены морской рождалась богиня Афродита! Черные мокрые волосы струились по плечам, белое кимоно, отделанное серебрянной нитью, подпоясывалось широким белым поясом. За спиной, в специальном чехле, мужчина нес меч. Его рукоять возвышалась над правым плечом и была первым, что заметила Мерси. Как и набор метательных ножей, спрятанный в широких рукавах. И
подвязанный к запястью набор отравленных игл. Она еще лицо незнакомца разглядеть не успела, а уже знала, какой именно арсенал он с собой принес. Вот что такое - великая сила паранойи."Снарядился как на войну…" - подумала девушка, отмечая, что бежать от такого противника глупо. Если он захочет ее убить - вряд ли станет атаковать мечом. Просто швырнет вдогонку кинжал, и дело на этом закончится.Но мужчина не выглядел так, словно собирался нападать. Наоборот, он улыбался очень приветливо, от чего черные по-японски вытянутые глаза превращались в две узкие щелочки. Он казался таким искренним и таким приветливым, что Мерси, не задумываясь о том, что сейчас делает, заулыбалась ему в ответ. А мужчина меж тем подходил все ближе, и девушка опомниться не успела, как он уже стоял перед ней, протягивая руку ладонью вверх. Только теперь она поняла, что он был намного старше, чем ей показалось на первый взгляд. И еще, каким-то непонятным образом, быть может почувствовав схожую кровь, она поняла, что он - сиренном.- Идем, девочка, - низкий глубокий голос окутал ее теплом и умиротворением. Хотелось расслабиться,
забыться и покориться воле его владельца. Мерси почувствовала, как накатывается усталость, толстыми щупальцами опутывает ее тело, ложится на веки… У девушки не осталось сил даже на то, чтобы бояться, не что противиться этой атаке. Кто-то гораздо более сильный, более умелый и опытный подчинял ее себе…А потом внезапно она вспомнила, что бывает с теми, кто лишился воли. Перед ее внутренним взором предстал Сея, заключивший контракт с демоном. Его лицо, такое знакомое и такое родное, вывело ее из ступора и придало сил. Неужели она тоже подпишется исполнять приказы, избавить от которых ее не сможет даже смерть? Неужели однажды она тоже станет бессловесным орудием, потому что сейчас не сможет противиться воле обычного русала?Этого оказалось достаточно, чтобы девушка вздрогнула, мотнула головой, сбрасывая наваждение, и уставилась в улыбчивое лицо незнакомца разъяренным взглядом:- Кто ты такой?!- Ну, надо же! - засмеялся вдруг мужчина. - А я уже испугался, что все будет слишком просто!- Это ты перенес меня сюда?- Может - да, а может, и нет, - пожал плечами незнакомец. - Если бы я не позвал, ты никогда не
пришла бы сюда, но то, что ты оказалась именно здесь - целиком и полностью твоя заслуга.Мгновение девушка размышляла над словами мужчины, потом нахмурилась:- Те записки… их присылал ты?- О, Мерседес Томаши! - хохотнул мужчина. - До чего же просто тебя предугадать! Девочка, которой кажется, что чем больше она будет знать, тем проще ей будет управлять своей жизнью.- А это не так?- Существуют вопросы, ответы на которые ты предпочла бы забыть.Мерси скрипнула зубами, чтобы подавить внезапно возникшее острое чувство тревоги. Ей не нравилось вот так стоять, под палящим солнцем и не менее обжигающим взглядом русала. Но что делать дальше - она тоже не могла придумать. Говорить и пытаться тянуть время, в ожидании помощи? Только кто ей поможет? Кто вообще знает, что эта помощь ей сейчас ой как нужна? Или, может, напасть, пока противник не ожидает? Попытаться отвоевать свою свободу? Но даже на первый взгляд получалось, что победить этого русала Мерси вряд ли удастся…- Ты - хозяин? - тихо спросила она, чтобы развеять все сомнения. Незнакомец посмотрел на нее долгим задумчивым взглядом, улыбнулся и ответил:- Нет.
Но ты можешь называть меня так, если захочешь, конечно.- Зачем я тебе нужна?- Увидишь, - загадочно улыбнулся незнакомец. - Идем со мной, Мерседос Томаши.И вновь протянул руку. Девушка посмотрела на нее, потом в улыбающиеся глаза мужчины и мысленно улыбнулась в ответ. Как же не повезло бедному хозяину Сея! Он потратил столько сил, чтобы ее заполучить, а по всему выходило, что убьет ее кто-то другой. Особой радости это понимание, конечно, не добавляло, но Мерси с удовольствием посмотрела бы на вытянувшуюся рожу Хозяина, когда тот узнает, что добыча сумела-таки от него ускользнуть.- Иди к черту! - тихо и твердо сказала она.- Не сопротивляйся, девочка, - почти мурлыкнул мужчина. - Так будет гораздо проще…- Карнак! - зычный голос из-за спины прервал незнакомца на полуслове. Губы Мерседес все же растянулись в радостной ухмылке. Выходит, и на сей раз удача ее не подвела. Девушка хотела оказаться рядом с дедом, и ее желание сбылось. Кей Томаши пришел за внучкой.- Мерседес, немедленно отойди! - не терпящим возражения тоном приказал дед-уэ. Мерси демонстративно скривилась и с видом оскорбленного достоинства
сделала шаг в сторону.- Не так быстро! - прошипел незнакомец, хватая ее за руку. Вернее, пытаясь это сделать, потому что совершенно непостижимым образом между рыжей и ее похитителем нарисовался Таирон. Обхватив рыжую за плечи, он крутанулся на месте и танцующим движением отконвоировал ее к ближайшим деревьям. Странно, но он даже не попытался коснуться Карнака, словно торжественно вручал эту сомнительную честь другому. В сторонке Мерси уже поджидал Ямамото и потрясенная девушка, которая еще мгновение назад чувствовала себя совершенно одинокой, а теперь не знала, куда глянуть, чтобы глаз не натыкался на очередного ее спасителя, оказалась зажата между парнями.- Я только что понял, кто твой самый страшный враг, Мерси-тян, - задумчиво сказал Президент.- Хозяин Сея? - осторожно предположила девушка.- Если бы! Ты сама! Никто не сможет загнать тебя в более безвыходное положение, чем ты! Как тебя вообще сюда занесло?!- Конкретно на этот луг или на землю в целом? - вжимая голову в плечи под гневным взглядом Ямамото, уточнила рыждая. Кажется, парень зарычал, но тут вмешался Таирон:- Не мешайте наблюдать
шоу!Вместо ответа Ямамото одним сильным движением запихал девушку себе за спину. Она ахнула, попыталась вернуться в первый ряд, но ее не пустили. Чертыхаясь сквозь зубы на кое-кого со слишком высоким самомнением, она отыскала щелочку между ребятами и, наконец, смогла разглядеть деда.Только теперь Мерси поняла, кого так неуловимо напоминал ей незнакомый русал. Они стояли друг против друга, в похожих кимоно, с одинаковыми прическами, для чего деду пришлось распустить черные, подернутые сединой волосы, и казались братьями. Карнак был повыше, помощнее и помоложе, зато Кей смотрел волком, и от этого взгляда хотелось схорониться под землю.- Как ты посмел посягнуть на Мерседес? - тихим зловещим шепотом спросил дед-уэ.- Она - часть клана, - улыбнулся его противник. - А значит, принадлежит мне.Таирон с Ямамото переглянулись.- Я думал, Томаши - глава клана "Полуночных звезд"? - спросил охотник.- Мои источники говорят о том же, но… быть может, он слишком долго пробыл на земле.- Но Карнак же не может потребовать, чтобы я пошла с ним! - испуганно воскликнула Мерси. Впрочем, не слишком громко, чтобы не привлекать
внимание воинственно настроенных русалов. - Даже, если он - глава клана.- Вообще-то, может, - пожал плечами Таирон. - Но твой дед может сразиться за твою свободу. Если он победит, то докажет право называться сильнейшим, и ты снова окажешься у него под крылышком.- Не волнуйся, Мерси-тян, - добавил Ямамото, глядя, как побледнела Мерседес. - Твой дед - лучший фехтовальщик, которого я знаю. В свое время он был непобедим.- Кажется, с тех пор многое изменилось, - задумчиво вклинился в монолог демон и кивнул головой на сирен. Девушка охнула, когда они разом стянули кимоно и на мгновение покрылись ярким зеленом сиянием. А когда оно ушло - и дед и таинственный Карнак сильно изменились. Нет, они все так же стояли на ногах - вопреки представлению Мерседес о превращениях, русалки по желанию умели проходить этот путь частично. Сейчас их торс и руки, а также верхнюю часть бедер покрывала плотная чешуя. Но ни перепонок между пальцами, ни жабр, ни тем более хвостов не наблюдалось. Длинные, чуть заостренные лица, немного более длинные волосы и яркая россыпь татуировок на лице, шее и ладонях Карнака - вот и все, что
отличало их от людей.- А это уже интереснее… - пробормотал демон.- Что? - не поняла Мерси. - Что не так?!- Видишь русинки на теле Карнака?- Да, - кивнула девушка. - Такие же носит Арарат, когда обращается русалкой.- Знаешь, что они означают?Рыжая отрицательно покачала головой.- Чему их только в Академии учат? - поверх ее головы спросил демон у охотника. - Эти татуировки достаются сильнейшему воину клана. Так называемому, Хранителю. Не обязательно, но чаще всего именно он возглавляет род. Или будет возглавлять, когда нынешний вождь… хм… уйдет на покой. У меня, кстати, такие же. Ну, и у Арарата, естественно.- У меня - нет, - буркнул охотник в ответ на вопросительный взгляд девушки. - Это - заморочки нечисти.- Такие тату дают своему хозяину силу?- Нет, они, скорее, ее отражают. Когда сильнейший представитель клана обретает достаточную мощь, она получает свое видимое обличие. Тело воина начинает ее, как бы… излучать. Хранитель - это сосуд, а украшение сосуда - свидетельство того, что он - сильнейший. Как и Арарат твой дед стал хранителем "Полуночных звезд" в очень юном возрасте. Когда пришло время
выбирать Главу клана, не было сомнений, что им станет именно Кей. Но затем он ушел на землю и растратил могущество, живя среди людей.- То есть, - выдохнула Мерси, - дед-уэ может проиграть?!- Ну, - протянул демон. - На его стороне опыт…- А что будет, если его не хватит?Таирон посмотрел на девушку долгим задумчивым взглядом и ответил:- Тогда я объявлю на тебя свое право.И Мерси поняла, что - да. Объявит. Потому что она была слишком ценной, чтобы уступать ее русалу. Понимая, что жизнь вот-вот повернется к ней своей темной стороной, девушка испуганно отступила, спряталась за спины парней, неотступно следящих за развитием сюжета на берегу. А там Кей уже вытащил боккен, чтобы в схватке с сильнейшим защитить жизнь и свободу своей семьи.Они бросились в атаку одновременно, словно много лет тренировались бок-о-бок: Карнак и Кей. Мечи соприкоснулись на миг, высекли искру и распались на две сверкающие молнии. Мерси зажмурилась, не в силах наблюдать, как вальсирует в танце смерть ее дед-уэ. Оружие порхало в воздухе хищной птицей, и пока Кею еще удавалось держать Карнака на расстоянии. Таирон был прав - там, где
более молодой использовал силу и ловкость, Кею приходил на помощь опыт. Уйти от удара мгновением раньше, чем он обрушится на голову, скользнуть под рукой и вынырнуть на полшага в стороне, достать мечом туда, где, казалось, он не должен был появиться - вот, в чем могла заключаться победа старого русала. Но как долго ему удалось бы вот так играть?Страх и отчаяние овладели Мерси, когда она увидела, как Карнак начинает теснить Кея. Тяжелое дыхание дед-уэ набатом звучало у нее в ушах. А когда росчерк меча, сверкнувшего по его кимоно снизу вверх, оставил в воздухе красную нить, она не выдержала.Что-то щелкнуло внутри и Мерси, как в замедленной съемке, упала на колени. Остекленевшими глазами она смотрела перед собой, и не видела ничего. Слезы закрыли от нее мир, превратили его в подернутую пеленой картинку из теней и света. Руки безвольно легли на землю, словно вдруг стали неподъемно тяжелыми. А потом где-то в районе диафрагмы стал подниматься и расти огненный ком. Мерси почувствовала, как он переполняет ее, пронизывает иголками все ее существо - от кончиков пальцев до застывшей влаги на ресницах. И когда он
коснулся краев, Мерси подняла голову, посмотрела в небо, улыбнулась немного безумной улыбкой и отпустила его на свободу.Сила Феникса, вырвавшаяся из переполненного "сосуда", была похожа на цунами. Ударной волной Таирона снесло к кустам. Ямамото подбросило в воздухе и припечатало о ствол ближайшего дерева. А Кей, которому внучка столь щедро отсыпала удачи, едва ею не поперхнулся. Он даже замер на мгновение, настолько необычны и сильны были ощущения. Словно он разом помолодел лет на сто. В тот же миг испещренная татуировками кожа Карнака вновь стала чистой и гладкой. Сила вернулась к тому, кто ее не звал, и росчерк этого могущества появился на других руках.- Что она делает?! - Ямамото первым подбежал к девушке. Она так и стояла на коленях, широко раскрытыми глазами глядела в небо и сияла как маленькое солнышко. Не было больше змеек или нитей - удача всем своим потоком направилась к назначенной цели.- Она делится с ним, - коротко пояснил подоспевший Таирон. - Нет! Не трогай! - рявкнул, глядя как охотник пытается тронуть Мерси за плечо.- Это надо остановить!- Ты сделаешь только хуже! Она сейчас - самое
невезучее создание на планете. Любое вмешательство может стоить ей жизни.- Но надо же что-то делать! - переступая с ноги на ногу, воскликнул Ямамото, отлично представляя, как под его пальцами ломается хрупкая шея одной глупой маленькой девчонки. Златоглазый был прав: сейчас она отдавала все до последней капли, оставляя саму себя совершенно не защищенной. Неужели она забыла, как погибли ее родители?!Демон тоже понял, что долго так девушка простоять не сможет. Эдакое невезение притягивает не рядовые злосчастья, а целые катаклизмы! Падение метеорита, например, было бы вполне закономерным явлением. Но раз остановить эпохальный жертвенный "поход" Мерси было нельзя, демон решил хотя бы оградить ее от того, что могло навредить. Заодно защитив остальной мир от самого Феникса: японцы вряд ли были бы благодарны за внеплановое землетрясение…- Что ты делаешь? - заволновался Ямамото, глядя, как напряженно сжимает ладони очень серьезный Таирон.- Не мешай, - тихо ответил тот. Правильно: никто не должен тревожить демона, когда он плетет защитную сеть. Плавно и медленно Таирон свел потоки силы в одну точку, а затем
стал разводить руки в стороны. Охотник даже засмотрелся на тонкую паутину серебристого света, раскрывающуюся между его ладонями - настолько это была изящная и тонкая работа. Словно искусно выполненное панно - сеть все увеличивалась в размерах, а пространство между нитями зарастало все новыми "струнами". А затем Таирон пошевелил пальцами, словно сбрасывая паутину с рук, и она плавно опустилась на голову и плечи юной русалки. от только Мерси этого не видела. Она вообще ничего не видела: ни чем закончился бой Кея с Карнаком, ни каких усилий Таирону стоило ее защитить, ни беспокойства в глазах юного охотника, ни даже неба, на которое смотрела. Только в какой-то момент она вдруг почувствовала себя совершенно опустошенной. Сила излилась единым потоком и забрала все, что только могла унести. Ноги перестали держать, и девушка ничком упала в траву. За ее спиной раскинулись огромные огненные крылья и тут исчезли, оставив на память только обожженную почерневшую землю и отчетливый запах гари. еникс взлетел и упал. Снова.
        Глава 30
        Друзей нельзя купить, но зато их можно выгодно продать…
        BASH
        Мерси очнулась, когда все было кончено. Очнулась в своей комнате, в токийском особняке семьи Томаши. Нещадно болела голова, и саднило горло. Девушку била крупная дрожь, но она точно знала, что это была не простуда и не аллергия, просто тело не привыкло к таким нагрузкам и теперь выражало юной хозяйке свое недовольство. Сев в постели, Мерси отбросила назад распущенные рыжие локоны и задумалась."Похоже, дед-уэ, все-таки, победил…"Особой радости девушка почему-то не испытала. Где-то в душе сидела тоскливая догадка того, что это было только началом ее испытаний. Она выбралась из кровати и подошла к фигурному трюмо с огромным зеркалом. Это ее бабушка когда-то оформляла комнату для внучки. Сакура любила розовый цвет и французский шик, а еще - была собственницей достаточного состояния, чтобы суметь воплотить в жизнь свои даже самые смелые идеи. Спальня после ее трудов просто светилась женственностью и сказкой. Кровать под тончайшим балдахином с резной спинкой и высокой периной, пушистый белый ковер под ногами, нежные персиковые обои с выпуклым рисунком - ветвями цветущей японской вишни… Комната была
великолепна, даже по мнению Мерси. Но она так и не научилась ее любить. Тогда, почти шесть лет назад, эта спальня, как и весь дом со снующей туда-сюда бесшумной прислугой, как и хмурые дед с бабушкой, только что потерявшие сына и невестку, пугали ее. Потом, на долгие три года, комната стала ее клеткой, оберегающей от внешнего мира и скрывающей свою пленницу ото всех. Сейчас, когда Мерси было почти восемнадцать и она уже понимала, что стены не таят в себе опасности, находясь здесь она все равно не чувствовала себя счастливой. Этот величественный особняк не был ее домом.- Здравствуй, Акиро, - поздоровалась рыжая со своей бессменной служанкой. Та тихо замерла у комода, дожидаясь, пока хозяйка обратит на нее внимание. Раньше Акиро была веселой и открытой, но после смерти Сея и того пристрастного внимания, которому подверг остальных слуг Кей, она замкнулась, стала очень задумчивой, и в присутствии Мерси почти не говорила. - Я долго спала?- Нет, госпожа, - ответила девушка. - Мне велели сообщить, когда вы проснетесь и проводить вас в обеденную залу.- Почему ты служишь в этом доме? - Мерси обернулась и
заглянула Акиро прямо в глаза. - Я ведь знаю, тебя пугает мой дед.Какое-то время девушка молчала. Потом подняла голову, улыбнулась и ответила:- Я родилась в Японии, госпожа. Моя семья научила меня быть преданной тому, кто дал кров и еду. Служить роду Томаши - не моя работа. Это - моя жизнь.- Что ж, - улыбнулась Мерси. - Я рада, что ты не заключала с дед-уэ контракт.- О, нет, госпожа! - потом подумала и добавила. - Я - чистокровный человек.- Но ты ведь знаешь, кто нанял тебя?- Я живу в "Свежести Фудзиямы" с пяти лет. Сложно было не догадаться.Вот так просто! Мерси вдруг стало любопытно, испытала ли Акиро шок, когда узнала, что служит нечисти, но она не решилась задать этот вопрос. Если испытала - зачем бередить старые раны. Если же нет - значит, Акиро была не тем человеком, которого видела в ней ее хозяйка. Мерси было бы неприятно ошибиться. ыжую одели по всей строгости этике, заведенного в этом доме: в светлый брючный костюм и туфли на высокой шпильке. Волосы уложили "короной", отчего девушка стала выглядеть очень строго и внушительно, а по мнению Акиро - еще и привлекательно. Мерси взглянула на себя
в зеркало и с сомнением покачала головой: пошла бы она вот так на званый вечер, и только закоренелый мазохист пригласил бы ее на танец, эдакую красотку со взглядом потомственной Мегеры.В самый большой зал особняка девушка спустилась ближе к девяти утра. Завтраки, обеды и ужины в поместье проходили четко по графику, и в выходные дни семья собиралась в столовой как раз к девяти. Сегодня за большим деревянным столом, укрытым вышитой скатертью, сидели не только Кей Томаши с супругой, но и Таирон с Ямамото. А еще Фрида, тихонько перебирающая еду в тарелке рядом с дядей. Мерси очень обрадовалась, увидев подругу. Она скучала и переживала за нее, но за все время Фрида ни разу не ответила ни на одно письмо или телефонный звонок.Усевшись рядом с девушкой, Мерси подождала, пока слуга поставит перед ней тарелку, расстелила салфетку на коленях и шепнула:- Привет. Как ты себя чувствуешь?- Как будто нахожусь внутри осиного гнезда, - тут же ответила блондинка. - Твой дед нам очень не рад.- Ничего подобного! - возразила Мерси. - Это - недовольство средней степени, иначе вы бы не только за стол не сели, но и в особняк
не вошли. Кстати, а ты не знаешь, почему сегодня здесь так многолюдно?- Вроде бы после завтрака Кей хочет сделать какое-то важное заявление, - пожала плечами девушка. - Но точно сказать не могу. Меня дядя вообще с собой в нагрузку взял. Он решил, ты будешь рада меня видеть.- Он был прав, - девушки переглянулись, обменялись улыбками, и остаток завтрака провели в полной тишине. Как раз так, как любил Кей. Кстати, дед-уэ сегодня выглядел не как обычно. Его волосы, всегда убранные в по-японски строгий пучок, были заплетены в тугую косу, а на лице и ладонях просматривались уже знакомые Мерси татуировки. По какой-то причине глава "Томаши Корпорейшнс" не надел маску человека, которую носил, не снимая, последние десть лет. Сегодня за столом в гостиной сидел русал. ерси напряженно ждала, когда дед вытрет губы и отложит в сторону салфетку, обведет присутствующих грозным взглядом и поднимется из-за стола.- Прошу следовать за мной, - сухо попросил он и первым прошел в малую гостиную. Это было длинное помещение, по форме напоминающее пенал. В его дальней стене был вырезан камни, у которого, почти вплотную друг к
другу, стоял маленький журнальный столик и два кресла. Дед прошел прямо к ним, но садиться не стал. Бабушка встала у его правого плеча и посмотрела на Мерси с толикой грусти и сожаления. Внучке этот взгляд очень не понравился, и вскоре она поняла, почему.- Мерседес, подойди ко мне, - торжественно произнес дед. Девушка ступила ближе. Откровенно говоря, она чувствовала себя бандерлогом под тяжелым взглядом удава. - Хочу сказать тебе, внучка, что твое вмешательство вчера… было попросту недопустимо!- Кей! - рыкнула бабушка.- Но я все равно тебе благодарен, - тут же выкрутился ее сообразительный супруг. - Наверное, у тебя появилось много вопросов?- Да! - кивнула Мерси. Такой возможностью грех было не воспользоваться. - Кто такой Карнак? Это - хозяин Сея? Ты убил его?- Не так быстро, Мерседес! Будь сдержана, как и подобает истинной леди.Рыжая нахмурилась, давая деду понять, что конкретно в данной ситуации предпочитает забыть об этикете. Дед вздохнул:- Карнак - младший сын брата моего отца.- Так вот откуда у него печать рода!- Естественно. Впрочем, он мог и подделать ее, чего ты, разумеется, никогда бы не
определила. Тебе не приходило это в голову?Мерси вздохнула: нет, не приходило. Дед продолжил:- Карнак откуда-то узнал о твоей… уникальности. Понятное дело, что он возжелал прибрать тебя к рукам. К счастью для нас братец вел себя не слишком осторожно. Как и все мы когда-то, он слишком полагался на свою силу. Я понял, что он замышляет что-то недоброе, когда за тобой стали следить. Первым, кстати, это заметил охотник, и я благодарю его за то, что он пришел с этой информацией ко мне.На этой фразе Ямамото торжественно кивнул, сохраняя каменное выражение лица.- Атаковать Карнака "в лоб" я не мог, - продолжил дед. - Я не знал, кому еще он успел о тебе рассказать. Но слежка за ним велась постоянно и, скажу тебе, гораздо более профессионально, чем та, которую он устроил за тобой. Конечно, я узнал, когда он отправился на землю. Не сразу понял - зачем, но к счастью, успел догнать его до того, как он утащил тебя обратно в Огненный мир. И, отвечая на твой последний вопрос: да, я убил его. Больше он никогда не причинит вред моей семье.- А что с сообщниками?- Ничего. Карнак был достаточно силен, чтобы полагаться
только на себя. Он не захотел делиться тобой и твоей силой. Жадность его сгубила.- Но… он ведь сильнее тебя. Как тебе удалось его победить?- Благодаря несвоевременному вмешательству одной юной персоны, - криво улыбнулся дед. - Я потерял право называться Хранителем еще два года назад, но продолжал быть главой своего клана. Правда, мне не было известно, что вторым по могуществу русалом в роду является Карнак. Я бы повнимательнее следил за мальчишкой… Однако, с твоей помощью я получил второго дыхание и, как видишь… - дед поднял ладонь, демонстрируя россыпь татуировок.- Это же хорошо? - улыбнулась девушка. Чтобы ни говорил дед, она видела, как он рад снова получить былое могущество.- И да, и нет. Я обратился сиреной, Мерседес. Сломал печати, наложенные на свою сущность много лет назад. Боюсь, мне не удастся снова обратиться человеком.- Но ты и сейчас выглядишь как человек! Разве что прическа другая и… рисунки на лице. А больше - никакой разницы.- Есть разница, Мерседес. Меня тянет в море. Я пока сопротивляюсь, но хвост и жабры… они вернутся. Я должен покинуть землю и как можно скорее, иначе у тебя в
бассейне будет плавать неучтенная русалка и зачаровывать всех, кто попадется ей на пути. Потому что, получив волю, боюсь, на некоторое время я утрачу контроль над собственными инстинктами.- Но как же… как же так? - ахнула Мерси. - Ты не можешь просто взять, и исчезнуть! Что будет с бабушкой? А с твоей работой?- Сакура уйдет со мной. Я сумею защитить ее в Огненном мире.- Да и слишком уж многое мы пережили вместе, - добавила от себя бабушка. - Я просто не могу отпустить его одного.Мерси едва не заумилялась тем взглядом, которым Кей посмотрел на супругу: столько в нем было нежности и любви. Она вдруг поняла совершенно точно, что дед никогда не позволит причинить Сакуре зло. Даже если весь мир будет против них. Даже если он сам будет воплощением чистого зла.- А на счет работы, - продолжил Кей. - Этот вопрос решился очень давно. Еще когда ты только перебралась сюда из Америки, я понял, что оставлю "Томаши Корпорейшнс" тебе. Конечно, я не ожидал, что это случится так скоро, но я уверен, что ты справишься.- Да ты шутишь! - не удержалась Мерси.- Отнюдь, - мрачно покачал головой Кей. - У меня особо нет выбора,
как ты можешь видеть. Сын подарил мне единственную внучку, а вовсе не выводок сыновей. Но я… где-то даже рад этому. Ты - юная, Мерседес. Но очень сильная.- Вряд ли мой дар поможет принять решение, когда нужно будет сократить расходы, или оптимизировать налогооблажение!- О, нет, Мерседес! Я говорю не о твоем таланте, хотя его со временем ты тоже научишься правильно применять. Ты - умная, сообразительная девушка. Ты умеешь учиться и мыслишь нестандартно. А еще у тебя есть отличная команда, которую я нанял, чтобы помочь тебе принять дела и первое время - управлять корпорацией. Но все же, кое-что, требуется и от тебя.- Еще кое-что?! - саркастично уточнила Мерси. - То есть, этого всего недостаточно?!- Ты должна выйти замуж, - коротко ответил дед. ыжая крякнула, нащупала ногой кресло и аккуратно в него опустилась:- Чего?!- Ты - девушка, Мерседес. Очень молодая и неопытная. Вскоре, я уверен в этом, ты станешь достойной наследницей моего состояния, но сейчас тебе нужна помощь.- А как же команда?- Они не станут подчиняться пигалице, как только поймут, что я не стою у тебя за плечом. А эти люди поймут это очень
быстро. Тебе нужен вес. И самый простой способ его получить - выйти замуж.- Как я понимаю, - язвительно выдохнула Мерси, - супруга мне ты уже тоже подобрал?- Откровенно говоря, - Кей бросил быстрый взгляд на напряженно поджавшую губы Сакуру, - есть тот, кому я отдал бы предпочтение. Таирон способен защитить тебя лучше кого-либо еще. Но… я так часто пытался оградить тебя, и мне так часто это не удавалось, что сейчас я готов дать тебе право выбора.Мерси покосилась на Фриду, Таирона и Ямамото. Демон почти не сомневался в том, что она назовет его имя. Это было видно по самодовольной ухмылке, играющей на его губах. Ямамото, в свою очередь, был напряжен. Он тоже боялся, что девушка выберет златоглазого. Не потому, что любит, а потому что он объективно казался лучшей партией. Одна только Фрида не сомневалась в подруге. Она искренне верила, что Мерси предпочтет демону ее дядю. Ведь как можно отказать такому человеку?- Я бы хотела поговорить с дед-уэ и бабушкой наедине, - тихо попросила рыжая.- Мы подождем снаружи, - за всех ответил Таирон и последним покинул гостиную, мягко прикрыв за собою дверь.- За что вы
так со мной? - обернулась девушка к родственникам.- Прости, милая, - поникла головой бабушка. - Я понимаю, каково тебе сейчас. Видят боги, был бы у меня выбор, я бы никогда…- Прекрати, Сакура, - шикнул на супругу дед. Она покорно замолчала, утирая платочком слезы в уголках глаз. - Ты же умная девушка, Мерседес. Посуди сама: как еще я могу поступить? Мы пытались спрятать тебя сначала здесь, потом в Огненном мире. Но тебя везде найдут. Ты слишком ценная, чтобы прекратить на тебя охоту… Я ведь смог победить только Карнака, а где-то еще остается неведомый "хозяин". И еще неизвестно сколько другой нечисти, которая позарится на тебя, лишь только ты приоткроешь завесу своей тайны. Удивительно, что за целый год ты ни разу не привлекла к себе внимание, но как долго нам еще будет вот так везти? Здесь, на земле, ты хотя бы не станешь каждый день рисковать своей головой в окружении толпы демонов… Только я больше не способен тебя защитить…- Но это же не повод выдавать меня замуж!- Мерседес, не говори так, словно замужество - это тюрьма.- А как еще мне это называть? Думаешь, я буду счастлива с Таироном?!- Ты уже
приняла решение? - подала голос бабушка.- А разве вы оставили мне выбор? Разве я позволю себе навлечь на наши головы гнев Наследника Первой Династии Огненного мира?!- Он дал слово, что уйдет мирно, если ты ему откажешь.- Лишь потому, что уверен в том, что не откажу!- Он поклялся, Мерседес, - тихо ответил дед. - Таирон не станет мстить. Ни тебе, ни нам, ни нашему клану. Признаюсь честно: я был очень удивлен. Но, наверное, у этого демона какие-то свои планы, раз он готов вот так запросто с тобой проститься.- Вы не находите, что это - как-то уж слишком странно?!- Даже если и так: что ты предлагаешь сделать, Мерседес? - хмуро полюбопытствовал дед. - Хочешь иметь право задавать ему вопросы и контролировать его действия - выходи за него замуж. Но… если говорить начистоту… я бы порекомендовал выбрать охотника.- Вот теперь, дед-уэ, ты меня пугаешь… - протянула рыжая. - Тебя вчера по голове не били, случайно, что ты встал на сторону Ямамото?- По чем меня вчера только не били, - безрадостно улыбнулся дед. - Но за прошедший год я кое-что понял. Ты - не демон, Мерсесед. Не русалка и не дэват. Ты - человек. Была
им, и всегда им будешь. Только здесь, на земле, ты сможешь найти свое счастье. Таирон не даст тебе такого шанса, но Ямамото… да простят меня мои предки… Ямамото может дать.Несколько долгих мгновений девушка молча смотрела на своего вечно-хмурого, недовольного деда, и впервые по-настоящему понимала, что он ее любит. Она поднялась на ноги, ступила ближе и молча его обняла. Мерси не обнимала деда с тех пор, как трехлетней девчонкой впервые с ним познакомилась. Тогда Кей серьезно разругался со своим сыном, отрекся от него, от своей невестки и даже от внучки. Больше ни Кей, ни Сакура своего ребенка не навещали. А Мерси тогда впервые их увидела и поняла, что ей не рады. Она запомнила деда именно таким: кричащим страшные вещи, топающим ногами и раздраженно от нее отмахивающимся. Но сейчас она знала: в глубине души Кей всегда любил сына и хотел только лучшего для него. Просто он был слишком горд, чтобы признать право своего ребенка на собственное мнение.И сейчас они стояли, обнявшись, все втроем, как никогда прежде. За долгие шесть лет Мерси впервые почувствовала, что рядом с ней - семья.- Я люблю вас, -
шепнула она и отстранилась. - Пожалуйста, войдите!Дверь отворилась, и в комнату вошли два "почетных жениха" и Фрида.- Я сделала выбор, - сказала Мерси. - Примите его и… уткий грохот заглушил ее слова. Крыша проломилась, потолок осыпался на пол, подняв в воздух столбы пыли, и с неба, в самый центр комнаты, упал высокий юноша с огромными лебедиными крыльями за спиной. Он встал с колена, не спеша отряхнулся, с презрительной полуухмылкой оглядел помещение и сообщил:- Мои приветствия, почтенная Сакура Оитоме и ее драгоценная внучка. Я пришел, чтобы выказать вам свое почтение и предложить себя в качестве будущего супруга Мерседес Томаши. Как вы понимаете, отказа я не приму.Это был как кошмарный сон. Мерси обвела комнату осоловевшим взглядом: Ямамото стоял на колене, низко опустив голову. Таирон замер соляным столбиком, удерживая за рукав кусающую губы и ничего не понимающую Фриду. Он буравил пришельца хмурым взглядом, периодически поглядывая на окна. Там, вышибив стекла и балансируя на узких подоконниках, стояли четыре совершенно разные девушки. Каждая была вооружена и даже на первый взгляд - очень опасна.
Мерси пробежала глазами: блондинка в голубой шубке поверх корсета и длинной юбки была истинной снежной королевой. Посох в ее руках отливал серебром и, казалось, от него прямо тянет холодом. Рядом с ней застыла медноволосая мечница с хмурым взглядом под насупленными бровями. Лучница с татуировками на скулах сверкала яркими зелеными глазами из-под низко опущенного капюшона. Мерси никогда прежде не встречала такой застывшей маски отрешения на лице. Но лучше уж эта маска, чем полубезумный взгляд последней девицы! Ее глаза пылали алым, идеально совпадая по цвету с волосами и тяжелым поясом поверх кирасы. Девушка улыбалась, и от этой улыбки становилось жутко.- Четыре сестры смерти, - представил их пришелец. - Четыре лазурных легиона. Рискнешь?Таирон не рисковал.- Назад, котенок, - шепнул он Фриде, но тигрица была иного мнения. Каким-то совершенно немыслимым образом выскользнув из объятий демона, она бросилась к Хикару:- Дядя, неужели ты это допустишь?!- Он - дэват, Фрида, - жестко оборвал ее родственник. - Мы служим им, как служили наши отцы и деды.- Но как можно подчиняться такому?!- Твой дядя говорит
правду, девочка, - оскалился незнакомец. - Меня зовут Рихард. Я - будущий правитель Касдагара и всего Лазурного эмирата. Подчинись мне, или умрешь.- Я никогда не встану на колени! - выкрикнула Фрида прежде, чем кто-либо успел вмешаться.А дальше случилось одновременно три вещи. Во-первых, тигрица бросилась в атаку, даже не успевая толком обратиться. Во-вторых, одна из сестер плавно натянула лук и послала свою стрелу. Но прежде, чем она вонзилась в сердце Фриды, Таирон взмахнул рукой. Он раскрыл сеть за мгновение до того, как было бы поздно. Но этим карающую стрелу Лазури остановить было нельзя. Она прошла "паутинку", оставляя на ней искры и обрывки своего оперения. А затем, легко и с громким ужасающим звуком, вошла в грудь Фриды. Хвостатая завизжала от боли. Уже не задумываясь, что делает, Таирон схватил девушку в охапку и растворился прежде, чем лучница успела пустить вторую стрелу.Мерси почувствовала, как по щекам бегут немые слезы. Казалось, она вдохнула, и уже никогда не сможет выдохнуть. Сцепив зубы и опустив голову, Ямамото продолжал безмолвно стоять в той же позе абсолютной покорности. Ждать
помощи от него было наивно и глупо.- Ну, так что, Мерседес Томаши, - обернулся к ней Рихард. - Ты приняла решение или мне следует дать тебе больше аргументов?Не чувствуя своего тела, девушка медленно кивнула в ответ.- Ах да, - вдруг хлопнул себя по лбу дэват. - Чуть не забыл. Вот это тебе!И он протянул Мерси последнюю аккуратно сложенную записку. Даже сквозь пелену из слез она узнала тесненную золотом бумагу, почувствовала резкий запах сирени. Дрожащими руками она развернула лист. В записке было только два слова:"Прости меня"И подпись:"Арарат".
        Конец второй книги
        Боккэн - деревянный макет японского мечаГруппа "Ария", песня "Засыпай".
        This file was created
        with BookDesigner program
        [email protected]

11/8/2012

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к