Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Георгиева Инна: " Истинный Хранитель Делайла " - читать онлайн

Сохранить .
Истинный Хранитель. Делайла Инна Георгиева
        # Вы хотите познакомиться со своим личным ангелом? Ну, тем самым, который сидит у вас на правом плече и сует палки в колеса злобонравному бесу с левого? Таким симпатичным моралистом с ярко выраженной крылатостью? Что, правда хотите?! А не передумаете потом? Учтите, от ангела удрать не получится. И, свалившись однажды вам на голову, он останется там до победного конца.
        Да! Есть еще один маленький нюанс: раз уж ангел вас не пугает, будьте готовы встретиться с его темным антиподом. Ведь поодиночке они людям, как известно, не являются.
        Георгиева Инна
        Истинный Хранитель. Делайла
        Глава 1
        Она приехала в Сибирь и испортила там ему всю каторгу
        NN
        - Дана, зайди ко мне, пожалуйста, - прозвучало по громкой связи. Я прикрыла глаза и улыбнулась. Когда любишь кого-то больше всего на свете, увидеть его даже на мгновение - уже счастье. Жаль, что сегодня такой неблагоприятный день… Погода плохая, магнитная буря на Солнце, у охранника Миши жена заболела… Конечно, шеф раздражен. Я подхватила со стола блокнотик и ручку. Ни разу еще не пользовалась ими в кабинете у начальника, но брала с собой постоянно. На всякий случай. С блокнотом даже я выглядела серьезно или… насколько это вообще было возможно, - профессионально.
        - Александр, разрешите? - постучалась я к шефу. Любочка, секретарша, только глаза к небу подняла. Я единственная называла нашего шефа, да и всех остальных сотрудников, на "Вы".
        - Дана, проходи, садись, - на меня подняли темные красивые глаза. С минуту Александр рассматривал мои ярко красные колготки в сеточку и такую же красную кожаную куртку. Я с тоской покосилась на закрытые двери - за ними, в приемной, висело большое зеркало. "Опять напортачила с одеждой…" - пронеслось в голове.
        - Ну, хорошо, Дана, - вздохнул, наконец, начальник. - Я позвал тебя вот по какому делу. Ты знаешь, что у нашей фирмы открывается новый филиал во Владивостоке.
        Я кивнула, хотя слово "Владивосток" было мне не знакомо. Как и слово "филиал". Да и какая разница, если на меня сейчас смотрели самые родные во всем мире глаза? Я любовалась бы ими целую вечность, но тут шеф как-то подозрительно (и так мило…) вскинул левую бровь. Я разом встрепенулась - не хватало еще выдать себя! Для убедительности я даже открыла блокнотик и покрутила в пальцах ручку. Естественно, она вывалилась из рук и загрохотала по деревянному полу. Я зажмурилась, шеф замолчал и снова вздохнул.
        - Как я только что уже сказал, ты хороший бухгалтер, - решил продолжить он. Полторы минуты назад я была замечательным бухгалтером, но заострять на этом внимание показалось неуместным. - И мы приняли решение отправить тебя на две недели во Владивосток в командировку…
        Окончания его речи я уже не слушала. Я две недели буду вдалеке от него?! От своего самого близкого и дорогого человека?!! От того, без которого мне здесь просто нечего делать?!!!
        - Неееееттт!! - выдохнула я таким тоном, что шеф отшатнулся. - Я никуда не поеду! Я должна находиться здесь! Вот здесь! Прямо здесь!! - для убедительности я даже топнула ножкой. Красный сапог был подбит железом и звук получился внушительный.
        - Но здесь мой кабинет… - жалобно отозвался шеф, вжавшись в спинку своего кресла.
        - А во Владивостоке тебя будет ждать команда наших новых сотрудников, лучшая гостиница и две недели захватывающих приключений.
        Я в упор посмотрела на свое начальство. Его последняя фраза убедила меня в двух вещах. Первое - изменить решение про Владивосток просто так не получиться. Второе
        - топать ножками не безопасно. Можно повредить тонкую психику своего замечательного шефа и восстановить ее будет сложно. Я вздохнула. Честное слово, если бы не обстоятельства, я по единственной его просьбе поехала бы не только во Владивосток, но и в… Я вздохнула еще раз - географию планеты Земля я не знала вообще. Но ситуация сейчас нестабильная, задание мое находится именно в этом месте и никуда уезжать я не могу. Извини меня, мой драгоценный, я просто не могу.
        - Александр, я хочу сказать Вам… - когда твои глаза горят любовью это видно не многим. Но когда твои глаза просто горят не заметить этого невозможно.
        Визуальный контакт удался. Я выходила из кабинета, спокойная и абсолютно уверенная в том, что уже никуда не еду. Шеф так и остался сидеть в своем красивом черном кресле, бездумно глядя в одну точку. Гипноз это, конечно, не совсем честный способ добиться желаемого, но иногда - единственно возможный. И потом, если я не буду рядом с ним, как я смогу его охранять?
        В холле, напротив стола Людочки в узорчатой раме висело то самое, полутораметровое зеркало. Я на мгновение задержала взгляд на своем отражении. Не понимаю, почему на меня все так странно косятся. Я точно где-то видела одетую так же женщину. И, если честно, на мне эта юбка смотрится куда симпатичнее. Темные волосы, голубые глаза… Да, мне идет красный цвет!
        Я кивнула Людочке и отправилась в свой кабинет. В голове роились мысли. Наверное, становиться зам главбуха этой конторы было не совсем удачной идеей. Ангелы не разбираются в бухгалтерии! Это вообще не наша специализация. Но, пожалуй, стоит заняться самообразованием. Если я еще раз спрошу "Кто такой Кредит?" у своего подчиненного, он может не счесть это такой уж удачной шуткой… И потом - ангелы ведь славятся своей памятью и терпением! А что еще нужно для успешного обучения?

***
        Когда я была маленькой, мама рассказывала мне о смешных созданиях. Они не умеют делать правильный выбор, они долго учатся любить и доверять, их жизнь наполнена красками, которых они не замечают. Но эти создания, столь слабые по своей сути, несут в себе единственную истинную силу нашего мира - Надежду. Она помогает им созидать и творить и она же является источником Света, жизненной силы для нас, Ангелов. Испокон веков мы защищали Свет, Надежду и этих странных смешных созданий, не ведавших о своей значимости для Мира. Людей.
        Уже тогда я знала, что стану Хранителем. Для этого мне необходимо было закончить Академию и научиться основным правилам защиты - любить всем сердцем, направлять не принуждая и ни при каких обстоятельствах не высовываться. С последним оказались проблемы….
        - Уважаемая Делайла, - хмурая воительница эффектно ударила о пол тупым концом золотого копья, - я Вас вижу!
        - Простите, - простонала я снизу. - Я теряю концентрацию, когда о мою голову ломают палки… - Ноги разъезжались в стороны, и я никак не могла собрать их вместе, в глазах двоилось, а Валькирия нависала словно карающая десница небес. Когда в старших классах нам начали преподавать Призрачные Ткани, я не подозревала, что будет так больно. Видно, у каждого преподавателя свой стиль…
        - Делайла, Вы - ангел-хранитель! Таких тоже иногда бьют. Вам нужно быть готовой к этому! Вы должны научиться стоически принимать удары и ни в коем случае не терять фокусировки! - последнюю фразу Валькирия произнесла зловещим шепотом. И я поняла, что сейчас в ее руках снова появиться тяжелый предмет.
        - Ооооой…, - я на четвереньках попыталась отползти с линии огня - у меня и так на голове слишком много вмятин.
        Валькирия удивленно распахнула ротик: ангелы не убегают, они подставляют вторую щеку, а потом смиренно падают в обморок.
        - Вы куда?..
        - Я…ээээ… в ту сторону… - махнула я рукой прямо по курсу. Три конечности не были готовы держать мое тело в заданном положении, и нос соприкоснулся с циновками тренировочного зала как раз в тот момент, когда мадам Учитель приготовилась схватить меня за загривок.
        - Ты уворачиваешься?.. - едва слышно констатировала свои наблюдения Валькирия. И продолжила уже громко, довольно ехидно, для меня: - Может, тебе следовало бы стать боевым ангелом?
        Я протестующе замычала, перевернулась на спину, но как-то неудачно. Ударившись затылком о тренировочный снаряд я, как и каждый порядочный хранитель после урока с Валькирией, провалилась в глубокое оздоровительное небытие.
        Боевые ангелы, или Серафимы, обучались в этой же Академии. Их миссия заключалась в сохранении равновесия между Тьмой и Светом. Одно не может существовать без другого и, как ни странно, обе стороны признавали это. Глобальных войн с Демонами не было со времен сотворения мира. Но мелкие стычки иногда случались. Все полагали, что до тех пор, пока силы светлой и темной сторон равны, исчезает сам смысл сражений и сохраняется хотя бы призрачный мир.
        Но были те, кто знал иную сторону такого "пакта о ненападении". Моя мама, боевой ангел, погибла в поединке с демоном, когда я была еще совсем юной. И ничто не смогло ей помочь - ни Закон, ни Правила, ни защита Пресветлого Союза… А случай этот одинаково старательно заминали обе стороны - как мы, так и Демоны. У нас ведь мир. Все остальное - досадное недоразумение… Тогда я и поняла простую истину - если создается армия, значит, будет война. И ангелы, и демоны испокон веков пытались нарастить свою огненную мощь. Однажды должен случиться выброс этой силы, и тогда будет Битва, которой мир еще не знал. А пока… Пока мы готовились…
        Я бы никогда не стала боевым ангелом. Мой папа пришел бы в ужас, если бы я только заикнулась об этом. И потом, я слишком хорошо умела любить, чтобы учиться убивать. С первым необходимым условием профессии Хранителя я справлялась без труда.
        А вот скрываться в Скользящих Материях меня научить так и не смогли. Любой отвлекающий фактор заставлял приобретать видимость. Даже метод "кнута", практикуемый мадам Валькирией не помог. Но человек не должен видеть своего хранителя. И тогда, специально для меня, в Академию был приглашен Мастер Гипнос. Вообще-то он специализировался на снах, но был также очень силен в практике гипноза. Он научил меня навеивать образы, создавать мысли, контролировать разум. Он объяснил, что гипноз - это сильнейшее оружие в руках Тьмы. Но я, ангел, должна научиться использовать его для Света. Овладение гипнозом было моим единственным шансом попасть на Землю. И я им воспользовалась.
        На предпоследнем курсе, в виде практики, хранителям приписывают их первого человека. По правде говоря, далеко не каждый из людей имеет своего персонального ангела. Только избранные, в том или ином смысле - ключевые фигуры, удостаиваются постоянной защиты сверху. Но для нас, недоучек, выбирались простые смертные. Мы должны были некоторое время находиться рядом с ними, изучать их, стремиться понять их мысли и мотивы поведения. Именно за этим меня и направили к Александру…
        Василис постучал ко мне в комнату перед самым часом Успокоения. Он был младшим куратором нашего отделения и моим наставником.
        - Завтра, Делайла, Вы отправитесь на Землю, - начал он. Я блаженно зажмурилась - вот он, мой шанс стать настоящим Хранителем. - В связи с полным отсутствием у Вас умений к маскировке, Вам придется некоторое время, а именно - 91 день, прожить в мире людей как человек. Я рекомендую Вам продумать свой образ, в котором не будет места крыльям.
        - Как это - не будет?.. - я и представить себе не могла, что мне придется на три месяца отказаться от полетов.
        - Именно так, Делайла. Люди не умеют летать, Вы должны были это усвоить за столько лет обучения.
        Василис посмотрел на мое расстроенное лицо и вышел еще более хмурый, чем вошел. Не могу сказать, что куратор отличался ангельским характером: обыкновенно он был насупленный и довольно резкий в высказываниях. Но в тот момент меня не это волновало. Я думала о своих белоснежных крыльях, невесомых и таких родных. Снять их означало перестать быть ангелом. Именно в крыльях таилась наша сила. Они были защитой и оружием, они были частью нас. А при моем неумении скрываться я, фактически, превращалась в обычного человека с некоторыми дополнительными способностями. Почему-то раньше мне не приходило в голову, что став хранителем, я должна буду идти на такие жертвы…
        Александр Васильевич Тюара восьмым поколением проживал в городе Москва, на улице Третьяковской. Он искренне считал себя коренным москвичом и своего сына, трехлетнего Алешу, учил любить родину. Александр работал директором небольшой строительной фирмы и жил в меру безгрешной жизнью. Когда я узнала, что их фирма ищет человека на должность заместителя главного бухгалтера, мне показалось это знаком свыше. Гипноз помог мне получить работу, он же дал возможность не выполнять своих прямых обязанностей бухгалтера. Так появилась Дана Серфим.
        Моя первая неделя работы (и как ангела и как экономиста) была наполнена сюрпризами. Оказалось, в офисе ночевать нельзя, а если и можно, то не часто. Проводить ночи на крыше небоскребов было бы восхитительно, если бы я могла туда добраться. В отсутствие крыльев крыши находились слишком высоко. Я могла бы дожидаться утра в парках или скверах, но там ходили люди в странной форме, которые все время норовили провести меня домой. Нет, я не пыталась уснуть на лавочке (ангелы вообще редко нуждаются во сне). Просто молодая девушка в короткой юбке, снующая между деревьев в темноте, вызывала повышенный интерес. О, одежда! Моя, можно сказать, самая большая проблема! Как ангел я умела носить только одну вещь - тунику. Но смертные женщины имеют огромные гардеробы. Они ежедневно меняют наряды, обувь и даже прически. Пытаясь не отставать от заданного темпа, я постоянно попадала впросак. Никто не объяснял мне, где я ошибаюсь, но взгляды, которые я на себе ловила и мысли, которые красноречиво выражали лица моих собеседников, говорили сами за себя.
        Спустя неделю я перестала чувствовать себя такой уж чужой в этом мире. Главный бухгалтер приняла на себя мои профессиональные обязанности. Благодаря внушению она даже стала получать удовольствие от выполнения двойного плана. Конечно, начальница не подозревала, что занимается благотворительностью. Но взамен получала от меня услуги экстренной медицинской помощи для всей семьи. Собственно, за квартиру, которую я "сняла" у старушки на улице Третьяковской, расплачиваться удавалось тем же. Да и с одеждой промахов становилось все меньше. По крайней мере, теперь я точно знала, почему нижнее белье так называется.
        И вот теперь, когда я только наладила свою жизнь как человек, меня собрались отправить в командировку. Неслыханно! Мои учителя, узнай об этом, выгнали бы меня из Академии. Меня вообще видеть не должны, а тут каждый смертный куда хочет, туда и посылает.
        Я подняла голову от раскрытой книги "Бухгалтерия для чайников". Когда я ее покупала, то есть брала у продавца во временное пользование, решила, что если даже кухонная утварь по ней может изучить предмет, значит, книга стоящая. Спустя две ночи неотрывного чтения я стала очень уважать чайники. А вот в собственных умственных способностях засомневалась…

***
        Я еще подумала, что серая клетка пиджака и рыжие брюки смотрятся вместе не лучшим образом. Но, будучи и так в рядах катастрофически опаздывающих, переодеваться не стала. Почти месяц я пыталась привыкнуть к человеческому времоизмерению, но ориентировалась, как и раньше, по солнцу. Обычно мне везло. Но сегодня… Наверное, я слишком долго жила не Земле, раз на меня уже начал действовать пресловутый "закон подлости"… Небеса оставили своего ангела без поддержки и необходимой информации - грозовые облака полностью закрыли светило. Из всей моей одежды, красивой и пестрой горкой сложенной в углу комнаты, только две вещи хоть в какой-то мере подходили под описание "деловой стиль". А никак иначе сегодня одеться было нельзя…
        Шеф лично зашел ко мне в кабинет в конце рабочего дня накануне. Я как раз пыталась подключить непонятную машину со страшным названием "принтер" к своему рабочему компьютеру. Конечно, можно было попросить представителя соответственного отдела… Но снова читать у них на лицах мысли о своей "недалекости" очень не хотелось.
        Находиться под столом было неудобно. Сверкающие глаза позволяли обходиться даже тусклым светом, но вот толку от этого все равно было мало. Я держала в руках книжку-инструкцию и тихо, сквозь зубы, ругалась. Да, даже ангелы начинают говорить матом, когда Судьба загоняет их под стол и время от времени бьет током. Со стороны тыла компьютер выглядел устрашающе, огромное количество спутанных разноцветных проводов наводило на мысли о несовершенстве мира в целом и тупости отдельно взятых субъектов. Не последним в перечне был и сам ангел, но говорить плохо о себе - значит хулить своего Создателя. А это делать ни в коем случае нельзя. Очень удобная позиция…
        - Я надеюсь, там есть что-нибудь действительно интересное? - Александр ухмыльнулся и занял единственный свободный стул в кабинете.
        - Доброе утро, - я вынырнула из-под стола, жизнерадостная и веселая, со вздыбленной прической и грязными коленками.
        - Почему же не воспользоваться услугами айтишника?
        Я виновато опустила глаза. Что тут скажешь? Мне хотелось сделать кому-то приятное. Хотелось взять на себя груз чьих-то проблем… Когда айтишники увидят, что я натворила под столом, у меня действительно появятся дополнительные проблемы…
        - Ну, хорошо, Дана. Я, собственно, пришел по важному делу. Завтра, как ты знаешь, мы ожидаем гостей из дружелюбной Венгрии, - я постаралась как можно убедительнее кивнуть: да, знаю. - Потенциальных клиентов, очень пунктуальных и чистоплотных людей. То есть завтра - не опаздывать - раз! - Александр поднял указательный палец, - и надеть костюм, который соответствует занимаемой должности - два!
        Шеф вышел, а я задумалась. Фраза была длинная и не лишенная смысла. Я должна буду одеться как бухгалтер. Обязателен пиджак - моя начальница вообще без него на работе не появляется. Юбки не подходят, так как подходящей длины у меня просто нет. А вот брюки… Ладно, с утра что-нибудь придумаю.
        С утра соображалось туго. Из всего разнообразия одежды я нашла очень мятые узкие черные брюки, рыжие, напоминающие сочную морковку, но почему-то глаженные, и один единственный пиджак. В крупную, светло-серую клетку на темном фоне. Искать утюг было совсем некогда, общий внешний вид удручал, а часы тикали, неумолимо приближая мгновение, когда опоздание становиться прогулом.
        Я бежала изо всех сил, перепрыгивая кочки и зигзагами обегая ямы на дороге. Мне хотелось успеть вовремя, я мечтала о невозможном и, наверное, поэтому не услышала тихий звон в правом ухе. Мой личный предвестник беды.
        В офисе было пусто и тихо. Словно все сотрудники вдруг разом улетели в далекую Венгрию, делая красивый подарок потенциальным клиентам. Я перевела дыхание. Мне удалось прибежать на три минуты раньше обычного, но через две минуты после начала рабочего дня.
        Кое-как пригладив волосы, я поспешила в кабинет к Александру. Людочки на месте не было, но из-за двери доносились какие-то звуки и я решительно, не теряя ни минуты, заскочила внутрь.

***
        То, что я увидела, сначала показалось мне довольно смешным. Наши венгерские гости в количестве двух человек, а также Людочка с Александром, крепко обнявшись, стояли в углу комнаты. Такая трогательная картина, что ее хотелось навсегда запечатлеть в памяти. А потом я услышала его. Глубокий, спокойный и немного ироничный голос настоящего истинного демона.
        - Подходи, малышка. Присоединяйся к нашей теплой компании.
        Я плавно повернула голову на звук. Так и есть. Он. Большой, темный, рогатый. Первый увиденный мною демон. Наверное, поэтому я растерялась и просто не успела испугаться:
        - Какой волосатый… - голос не дрогнул, а степень нетактичности высказанной вслух мысли осталась незамеченной.
        Демон молча уставился на меня, пытаясь переварить услышанное. Александр что-то зашипел из своего угла, толи "Молчи, дура", толи "Молодец, мой ангел, не бросай меня, пожалуйста, ты сможешь меня защитить, я в тебя верю". Первый вариант был реальнее, но второй, несомненно, приятнее. У меня защемило в носу - явный признак того, что скупая слеза сейчас упадет на серый ковролин. Я стремительно развернулась к своему подопечному и надрывным тоном выкрикнула:
        - Не бойся, Светлый человек, я все сделаю, чтобы душа твоя попала к Райским кущам!
        Кажется, это было не совсем то, что хотел услышать Александр… Если до этого он просто с опаской косился на большого козлоподобного демона (а ведь и правда похож… , то теперь с ужасом уставился на меня. Я слишком поздно сообразила, что люди двадцать первого века достаточно эмансипированы и морально устойчивы, чтобы по-настоящему испугаться обычного представителя Пекла. Для них гораздо страшнее выглядит растрепанная девица в морковных брюках и фанатическим блеском в глазах. А демон что? Он со времен средневековья свой облик не менял - как козлом был, так и до сих пор на копытцах и прыгает…
        Мой оппонент такой реакции тоже не ожидал. Он удивленно смотрел, как четверо людей (между прочим, законная добыча!) медленно отодвигались от ангела прямо к нему в руки. Но так нельзя! Они должны кричать, молить, убегать в слезах и панике! Позволить ему насладиться охотой и почувствовать прелесть редкого выходного.
        Я напряглась. Теоретически мне положено было находиться между людьми и опасностью. А людям, вообще-то, следовало быть внимательнее к происходящему. Вон, демон уже нервничать начал. "Пытается сохранить дистанцию?" - пронеслось у меня в голове. И, правда, на каждый шаг своей добычи охотник отвечал таким же, пятясь по дуге назад. "Эдак люди скоро меня с ним в один угол загонят…" Похоже "крупный волосатый" подумал то же самое, потому что открыл рот и… И тут под окнами, которые, между прочим, выходили на довольно оживленную трассу, промчался мотоцикл без глушителя. Демон подавился громоподобным рыком и стыдливо опустил глаза. Я его понимала! Чтобы перекрыть такую звуковую волну нужно иметь луженую глотку и рупор. У демона было только первое.
        А мотоцикл навел меня на интересную, можно сказать спасительную, мысль. Ведь окно-то открыто! Пусть я не ангел сейчас, но послать весточку (читай - крик о помощи) можно в любом облике. Я стала аккуратно пробираться к окну, делая вид, что догоняю Александра. Когда почувствовала спиной легкий сквозняк, а свежий запах машинного масла попытался вскружить голову, медленно сжала кулак и сосредоточилась. А потом просто открыла ладонь, и маленькая белоснежная голубка выпорхнула на свободу. Операцию я провела очень аккуратно, ни люди, ни демон голубя не заметили.
        - Ну, все, - решил "великий и могучий" повести себя как хозяин положения. - Все, я сказал! - Люди не обратили внимания, и скорость движения не сбавили. Только Людочка соизволила повернуть голову. Все-таки она секретарь, женщина и вдобавок довольно любопытная - у нее давно выработался стойкий рефлекс реагировать на звук.
        - Вы! Люди! - Демон пытался найти достаточной аргумент для вразумления своих жертв. Что-то для себя решив, он с опаской выглянул в окно поверх головы венгерских клиентов и, видимо не найдя больше никаких препятствий, завыл. Это было похоже на одинокий плач очень крупного волка, так мелодично, так "от души", что я даже заслушалась. Однако мои подопечные не обладали музыкальным слухом ангела. Они удивленно обернулись и словно впервые увидели огромного, зубастого и рогатого Демона. Мгновение ничего не происходило. А потом люди, все разом, бросились ко мне. Причем так неожиданно, что я даже отпрыгнуть не успела. Меня просто смели, сжали с двух сторон и оттянули к облюбованному ранее углу.
        - Отпустите меня! - выдохнула я, активно работая локтями. Людочка прижалась ко мне своим необъятным бюстом и на одной ноте скулила в ухо. Александр с другой стороны крепко держал свою секретаршу за талию, а я оказалась зажата между ними как кусок ветчины между двумя булочками. Наконец, удачным рывком высвободив коленку, я услышала сдавленный мат начальника и почувствовала, что рук на мне стало ровно в два раза меньше. Сбросить с себя еще и Людочку оказалось не так сложно и вот я, наконец, оказалась прямо перед охраняемыми объектами, закрывая их своей маленькой спиной в клетчатом пиджаке.
        Демон злорадно улыбнулся - наконец он пришел, его звездный час! А первая жертва, человекоподобный ангел с косой, сама буквально в рот проситься, так рыжими штанами и зазывает. Демон ни людей, ни ангелов уже очень давно не ел - слишком много холестерина, а в нынешний век да при такой экологии вообще можно серьезно отравиться, побаловавшись человечинкой. Однако помечтать было приятно.
        Я заметила ухмылку врага, и мне стало не по себе. Сразу вспомнилось отсутствие любого намека на оружие, да и на умение им пользоваться тоже. Но ангел для того и нужен, чтобы брать на себя, хотя бы частично, горести своего подопечного. А потому я стиснула кулачки, поджала губы и решила, что ни за что на свете не сойду с места.
        Я себя переоценила. Увидев, что отступать я не собираюсь (а может, просто насмотревшись вволю), Демон короткими прыжками подлетел ко мне и протянул руку. По-моему, к горлу, но точно сказать не могу - не досмотрела до конца. Потому что, независимо от моего желания и даже, можно сказать, против моей воли, я поднырнула под волосатую лапищу и со всей силы ударила Демона обеими руками в бок.
        Дальше происходили уже совсем непонятные вещи. Я не поняла, каким образом позади меня образовались крылья, откуда взялся столб света, вырвавшийся из ладоней и отбросивший противника на добрых три метра в сторону. И куда вдруг исчезли мои ослепительно-рыжие брюки, оставив взамен тонкую пластинку металла, скрывающую ноги, но не стесняющую движения.
        Демон, кряхтя, поднялся. Он был уже достаточно стар для таких фокусов. Не отличить боевого ангела от обычного хранителя… М-да… Наводит на неприятные мысли…
        Мне тоже поплохело. Когда я поняла, что только что пережила произвольную трансформацию, я готова была заплакать. Уж лучше бы я превратилась в самку гамадрила, честное слово. Нет, я не настолько люблю животных. Просто если в образе хранителя у меня был хоть какой-то шанс выжить (законы обеих сторон запрещали убивать более слабого противника, если у него нет оружия, и он не нападает первым), то теперь демон имел полное право размазать меня тонким слоем по стеночке. Мои руки неумело сжимали длинный тонкий меч. Второй висел на бедре, но я бы предпочла увидеть где-нибудь щит. Хотя бы один удар выдержала.
        Демон тоже достал из воздуха клинок. Словно красуясь, он сделал красивый полу пируэт и ухмыльнулся. "Вот теперь я отыграюсь" большими мерцающими буквами было написано у него между рогов.
        Но, видно, сегодня не везло не только ангелам. Послышалось легкое шелестение крыльев и позади демона показался Василис, еще более мрачный, чем обычно. Сейчас он был не просто куратором и наставником, о нет! Он был страшен в своем величии, этот сын Неба, этот гордый Ангел, этот дивно красивый мужчина в одном сапоге и в перекошенном плаще, надетом, кажется, задом наперед.
        "Откуда я его вырвала.?.." - подумалось мне.
        "Сейчас узнаешь!" - разъяренные мысли Василиса ворвались ко мне в голову.
        И я пожалела, что меня не успели убить до его прихода.

***
        Василис и демон уставились друг на друга, как два коллеги-учителя, случайно встретившиеся в магазине "для взрослых". Не было ни злобы, ни призрения - только настороженное молчание. Ни один не был готов нанести удар первым. Наконец, демон не выдержал:
        - Я смотрю, тут уже стало не интересно…
        Василис хмыкнул.
        - Так я пошел? - Демон неуверенно подбросил оружие в воздух, и оно с легким хлопком исчезло.
        - Иди-иди.
        Я переводила взгляд с учителя на Демона и с отвисающей все ниже и ниже челюстью слушала их диалог.
        - Что смотришь, малышка? - Демон скосил на меня сверкающий алым глаз. Причем один, что было вдвойне страшно. - Не ожидала, что я уйду живим?
        Я хмуро посмотрела прямо в этот глаз и подумала, что вижу, наверное, единственного в мире косого демона. Может, он еще и криворукий, так я вообще зря волновалась? Сама бы справилась, а так Василиса вызвала, в немилость к учителю попала. Слава Небу, не догадалась обратиться к Валькирии…
        - Ослепнешь, крошка, - видимо, демону не понравились мысли, слишком отчетливо проступившие на моем лице. Я упрямо вздернула подбородок. Демон ухмыльнулся. - Странные у тебя ученики, Вася. Боевой ангел без малейшей военной подготовки. Хранитель, которого видят подопечные. Человек с полным отсутствием стиля в одежде. Хорошо, она хотя бы симпатичная…
        Я задохнулась от обиды. Да кто он такой? Да как он посмел? Полная праведного гнева, я обернулась к Василису и обмерла. Он стоял, потупившись и, казался… смущенным.
        - А не пошел бы ты, Яков? - с чувством выдохнул, наконец, куратор. - Ато ведь я на твои глаза любоваться не буду. А слухи об ангельском терпении слишком преувеличены.
        - Ага, тем более, когда дело касается тебя. Ладно, оставайтесь, - демон топнул копытцем и как бы между прочим, добавил. - Дети…
        Исчез представитель Ада, как и положено, в клубах серого дыма. Сильно завоняло серой. Странные звуки из-за спины заставили меня резко обернуться. А, ничего страшного: люди не справились с психологической нагрузкой. Вот полежат, отдохнут, когда придут в себя, глядишь, и помнить ничего не будут. Если я, конечно, со своим гипнозом не напутаю.
        - Ну, а теперь мы поговорим! - грозно объявил Василис и поковылял в мою сторону (ходить в одном сапоге, видимо, было не очень удобно).
        - Да, учитель, - я быстро опустила глаза в пол. Василис, когда он не в юморе, был пострашнее многих бесов.
        - Ты какого черта спуталась с Демоном? - Ого! Услышать проклятье из уст ангела - это вам не хухры-мухры. - Да еще с этим! Тебе повезло, что он не был заинтересован в результатах охоты, иначе я просто не успел бы прийти. Да если твой отец об этом проведает, я даже не знаю, что он может сделать!
        - Так, может, мы ему и не скажем ничего? - робко предложила я. Врать, конечно, некрасиво, тем более ангелу. Но, в отличие от Василиса, я знала, что сделает отец, если сказать ему правду…
        Учитель посмотрел на меня в упор и задумался:
        - Хм, вообще-то все ведь хорошо закончилось… - наконец вынес он свой вердикт. И добавил: - Но ты здесь оставаться больше не можешь.
        - Почему?! - взвыла я. Людочка, успевшая к этому времени прийти в себя, испугано взвизгнула и обратно нырнула в свою личную Нирвану.
        - Почему?! Да потому что ты больше не Хранитель, вот почему! Ты Серафим. Ты выглядишь как Серафим, ты думаешь как Серафим и бояться ты должна того же, что и Серафим. Я забираю тебе в Академию! Тебе нужно научиться защищать свою жизнь.
        Последнюю фразу Василис закончил почти шепотом, сверкая глазами, как грозовая туча молниями. Но я уже не боялась. Мне только что стало понятно, что если я сейчас уйду с учителем, я никогда больше Хранителем не стану. Из меня сконструируют боевого ангела, поставят на стражу Света, и я забуду, как это - любить всем сердцем.
        Решиться было сложно. Но я тряхнула головой, закусила губу и поняла, что если не сделаю этого, буду сожалеть всю оставшуюся жизнь. Быстро обернувшись, подошла к людям, штабелями лежащим в углу комнаты.
        - Да, проверь напоследок своего подопечного, - удовлетворенно кивнул Василис. Но я не собиралась смотреть ему в глаза, прощаясь. Приподняв Александра за плечи, я скороговоркой, пока учитель не сообразил, произнесла вычитанную когда-то фразу - древнее заклинание Истинного Хранителя:
        - Я даю тебе свое имя, свою кровь и свою душу. Я веду тебя по земле, над Небесами и под землей, во веки веков, пока есть Свет, пока есть Жизнь, пока в тебе есть Надежда. Да будет так.
        Василис молчал. Долго. Потом подошел к стене, совсем по-человечески оперся об нее плечом и снял свой единственный сапог. Зачем-то заглянул внутрь, перевернул вверх голенищем и потрусил. Из сапога ничего не выпало. Учитель философски вздохнул, да так и остался стоять босой на сером ковролине.
        - Ты знаешь, что только что сделала, - спокойно сказал он. Не спрашивал, не удивлялся, не злился, просто констатировал факт. - Ты останешься на земле, привязанная к этому человеку. Ты сможешь вернуться к ангелам, только принеся с собой его душу. Если же демоны заполучат ее, ты пойдешь следом, в самое пекло. И больше никогда не увидишь Свет. У этого человека не будет другого Хранителя. Если ты не сможешь защитить его, а он теперь - желанная добыча для Тьмы, ведь в придачу к обычному человеческому духу прилагается душа Ангела, ты погибнешь вместе с ним. Если ты умрешь, защищая его, человек потеряет свой шанс на Небо, потому что без твоей поддержки выйти к Свету, ежедневно противясь атакам демонов, ему не хватит сил. Но ты сделала выбор. И за него тоже. Ты дала своему подопечному величайший Дар, ты сделала его Уникальным. Ты подарила ему свою Удачу и свое Небесное Благословение. Но это же и величайшее проклятье, которым ты сковала вас обоих до конца его пути. Ангелы не отвернуться от тебя и не отнимут твои Крылья. Но ангелы не смогут защищать тебя всегда.
        Василис вздохнул. "Попрощайся с полетами, девочка, - подумал он. - Не на ничтожные
90 дней, а на целую человеческую жизнь. На долгие пятьдесят лет. Здесь, на земле, в окружении порока, злобы, смерти… Ты, Ангел, должна научиться здесь жить… Ты будешь великой, если вернешься с победой. Или канешь в забытие, если потерпишь поражение…"
        Вздохнув еще раз своим грустным мыслям, ангел расправил крылья. Чувство исключительной свободы захлестнуло его. "Ничего, - в кои-то веки Василис решил побыть оптимистом, - она справиться. И я что-нибудь обязательно придумаю, чтобы ей помочь!"
        - До встречи, Делайла, Ангел, подаривший себя человеку! - журавлиным клекотом пронеслось над землей. Серафим весенним ветром летел к солнцу. А под ним, где-то далеко внизу, колдовала над венгерским коллегами заместитель главного бухгалтера в ослепительно рыжих брюках.
        Скоро в Москве взойдут подснежники, вернуться перелетные птицы, в далеких лесах проснется зверь. Начнется новый цикл жизни. Начнется новая жизнь. Для всех.
        Глава 2
        - Вы понимаете, о каком задании идет речь?
        - Да, о том, за которое вручат орден. Но уже семье.
        NN
        Яков был доволен сегодняшней охотой. А еще он был несказанно счастлив от того, что случилось после. Этот маленький Ангел… Ее отчаянный но абсолютно бестолковый поступок нектаром омыл черствое древнее сердце. Демон застыл в дверях. Чем-чем омыл?! "Да я, оказывается, романтик…, - присвистнул он. - Сколько лет живу, а даже не догадывался…"
        Квартира демона была настолько небольшой, что когда он ее покупал даже риэлтор с тысячелетним стажем не смог честно соврать. Яков жил в коморке, именуемой "отдельной компактной квартирой, оборудованной санузлом". Единственным ее настоящим достоинством была и оставалась цена, но на момент приобретения этого было вполне достаточно. Пески времен поменяли многое - взгляды на жизнь, цвет волос, даже высоту каблука секретарши, а вот зарплата осталась та же. Потому-то квартирка до сих пор была единственной жилой недвижимостью великого и рогатого.
        Подойдя к зеркалу, Яков улыбнулся. Ну надо же, его средневековый костюм, который сейчас через одного носят подростки на Хэллоуин, еще способен кого-то напугать. Демон пристукнул копытцем, и облик его стал меняться.
        - Черт, про рога совсем забыл, - Яков подозрительно уставился на свое отражение. Да, рожки оставлять нельзя - засмеют. Но приклеены они были намертво. И не каким-то там супер клеем, а самой настоящей жвачкой. "Орбит" без сахара не только выравнивает во рту кислотно-щелочной баланс, но и надежно приклеивает к волосам посторонние предметы. Тихо матерясь и вспоминая автора гениальной идеи, Яков пытался отодрать пенопластовые крашеные рога и при этом оставить себе хоть немного прически.
        Спустя час, абсолютно лысый демон сидел в кресле и думал. Затем, видимо приняв для себя какое-то решение, Яков подхватил пиджак, хлопнул дверью и спустился в гараж. О! Машины… Единственная страсть древнего демона. Именно содержание автопарка съедало большую часть его зарплаты. Но Яков готов был жить в кладовке, лишь бы иметь возможно приобрести очередную красотку на колесах. Он был счастлив в гараже. И только сюда он мог вкладывать безбожные деньги.
        Пробок на дорогах не было, так что к офису Яков доехал быстро. Секретарша, как обычно, трепалась по телефону, остальные делали вид, что работают.
        - Найди свободного беса, - приказал демон и рванул на себя дверь кабинета. Она не поддалась.
        - От себя, шеф, - шепотом посоветовала секретарша. - Вам дверной косяк поменяли, после вчерашнего.
        Яков плюнул, но советом воспользовался. "Иногда секретари бывают удивительно полезны…" - подумал он.

***
        Василис ворвался к себе в келью, понимая, что безнадежно опоздал. Урок давно начался и что сейчас происходит в кабинете тремя этажами выше, было слышно даже здесь. Ангел рывком поправил плащ, съехавший на одно плечо, и слегка поморщился. Плащи вообще очень мешают летать. Даже более того - они опасны, равно как и шарфы и длинные туники, и другие свисающие части стандартной одежды боевых ангелов. Но наделив своих созданий чувством красоты, Бог видимо несколько подзабыл о здравом смысле.
        Второй сапог находился на том же месте, где вчера его поставил сам Василис. Он хищно поблескивал золотыми шпорами (еще одно абсолютно бесполезное приспособление) у изголовья спального ложа. С обеих сторон от сапога стояли домашние тапочки нежно лилового цвета.
        - Мило, - негромко съязвил Василис, подхватил сапог, лекционные материалы с письменного стола и рванул наверх, успокаивать разошедшуюся молодежь.
        А успокаивать было кого. Старший курс, группа боевых ангелов. Море адреналина вымывает из головы остатки мозгов. В этом возрасте кажется, что мир не только делиться на белое и черное, но и то, что в твоей власти нарисовать на нем фиолетовую крапинку. Многие пытаются. Потом сидят в карцере, выходят и снова пытаются. Вот уж, воистину, ангельское упорство.
        Но эта группа была особенная. Василис искренне полагал, что пару часов без него Академия пережила только чудом. Великовозрастные оболтусы, все сплошь отличники по профильным предметам, могли сравнять здание с землей, хотя для этого и нужно было отправить его в мир людей. Особенно выделялся один. По сравнению с некоторыми фокусами этого кадра даже выходка Делайлы казалась детской шалостью. И Василис еще раз смог в этом убедиться.
        Дверь в кабинет открывалась туго, а ведро летело быстро. В аудитории стало тихо-тихо, было слышно только, как вода тонкими струйками стекала по кирасе вниз. О, как не повезло сегодня студентам! Учитель уже был на взводе, а здесь такая возможность отвести душу.
        - Кто?!! - громоподобное шипение, усиленное эхом пустого ведра на голове, разнеслось по кабинету. Василис даже не пытался его снять - он уже понял, что внутри ведра была не только вода. Благо, сквозь металл он видел неплохо, а слышимость была, пожалуй, даже лучше.
        - Даниил! - рявкнул, наконец, учитель, не дождавшись ответа. - Шаг вперед!
        Белокурый ангел, вздохнув, вылез из-под стола.
        - Что в ведре??
        Еще один вздох.
        - Что в ведре, я тебя спрашиваю!
        - Ну… Вода… - Даниил был гордостью своего потока и проклятьем Академии. Когда этот ученик достиг своего совершеннолетия, он мог гордиться отличными боевыми навыками и молниеносной реакцией. Впрочем, если бы серафима из него не получилось, он вполне мог бы выполнять обязанности гида и водить экскурсии по карцеру-пещере Академии. Посмотреть там было на что - миражи и тени, охотники за головами, чудовища, привидения - учителя ничего в своей жизни не делали с такой отдачей, как тюремное помещение для любимых учеников. Конечно, почти все было мороком, но легенды ходили о действительно опасных созданиях, населявших темные влажные лабиринты. Именно туда направлялись провинившиеся студиозы, в основном, для генеральной уборки, ну и чтобы нервы пощекотать. Конкретно этот студент находился там чуть ли не в двое больше времени, чем на лекциях и, в общем-то, слава Небу - окружающие целее будут.
        Даниил даже не пытался выдавить из себя что-то на манер извинений. Если учитель уже догадался о супер клее с Земли, наполнявшем ведро помимо воды, извинения все равно не помогут. А когда он поймет о количестве магии, засандаленной в то же ведро для усиления эффекта, лучше быть в карцере, в самой далекой пещере. Есть шанс, что не достанет. Последнее заточение шкодника длилось пять с половиной лет, так что тюрьма под Академией стала ему как дом родной. Пещера отыщется быстро, глядишь, и заклятие долететь не успеет.
        Василис смерил своего ученика хмурым взглядом, ведро слегка качнулось.
        "Что с тобой делать?… - подумал он. - Ничем тебя не проймешь… Хотя…"
        И тут учителю пришла в голову такая веселая и пакостливая мысль, что даже ведро не смогло скрыть загоревшиеся азартом глаза. Даниил попятился. Кажется, родным карцером в этот раз отделаться не получиться.
        - Всем стоять на месте! Молчать! И даже дышать через раз!
        Василис выскочил из аудитории и бегом направился в сторону кабинета Директора. Теперь он точно знал, что будет говорить отцу Делайлы. И у него даже появилась некая надежда на старость без инвалидной коляски.

***
        Антонио (от рождения - Анатолий) смотрел на красивую длинноногую бесовку у шеста и видел только сам шест. Он напряженно пытался придумать оправдание своему длительному отпуску, проведенному в глубинах родного Пекла и отсутствию за последние несколько лет хотя бы одной души самого захудалого грешника. Нет, Антонио не боялся потерять работу - в его случае это могло быть результатом только смерти. Но вот это-то и было страшно! Пришла невеселая пора отчетов, и тягостные мысли все чаще посещали голову молодого беса. Он уже не мог рассчитывать на поблажки в память о прошлых заслугах. Такое прокатывает только раз. Ну, два. В случае с Антонио и его всесильным папой - целых три раза. А потом все равно приходят проблемы.
        Сейчас Антонио был напряжен, хмурен, невнимателен, но главное - он был полностью свободен. Этим и объяснялся павший на него выбор секретарши Якова. Будучи ассистентом великого начальника, ей даже не нужно было звать. Она топнула ножкой, нажала Enter на клавиатуре, и Антонио из милого ему сердца клуба громыхнулся на пол в приемной.
        - Шеф ждет, - невозмутимо объявила бесовка. И, подумав, добавила: - Дверь открывать от себя.
        Вся жизнь Антонио пронеслась у него перед глазами. Он мужественно встал с пола - коленки дрожали, ладони вспотели, но если заставить Якова ждать, ни коленей, ни ладоней может не остаться.
        - Заходи! - голос изнутри кабинета предупредил осторожный стук в дверь. Антонио вздрогнул, но дверь толкнул максимально решительно. "Помолиться бы…" - мелькнула в голове тоскливая мысль.
        Яков уже все продумал. И этот молодой тип, старательно рассматривающий носки своих ботинок, ему для этого очень даже подойдет. "Ух ты, какая шевелюра отменная, - присвистнул про себя Демон. - Надо бы ему тоже рога привертеть!"
        Антонио почувствовал улыбку Якова и внутренне содрогнулся. "Прощайте мои седины…
        - печально вздохнул он, не подозревая, что попал в самую точку.
        - Что ж ты грустен, мо?лодец? - Яков распластался по креслу и решил немного пошутить. - Почему взор потупил?
        Бес поперхнулся. Теперь он ясно понял, что никогда не выйдет из этого кабинета. Своими ногами, по крайней мере. Потому что свидетели такого поведения Якова еще ни разу не выживали…
        - Ну хорошо. Я вот у тебя спросить хочу - а почему ты без дела шляешься, когда там, - Яков ткнул пальцем вверх, - ходит бесхозная душа с ангелом?
        Антонио молчал, ему было плохо и страшно. Шефа он слушал очень внимательно, но отвечать не спешил, ведь плохой ответ иногда хуже самого грубого молчания. Яков тоже знал эту поговорку, а потому на реакцию мо?лодца сильно не рассчитывал.
        - Я решил тебе помочь, - Антонио удивленно крякнул: ему готовы помочь в чем? Вместо долгой и мучительной смерти он получит удар копытом в лоб от высокого начальства? И умрет от инфаркта?!
        - Мальчик, не падай в обморок! - Яков правильно понял намерения беса по сошедшимся на переносице глазам. - Я вовсе не собираюсь лишать тебя всех радостей жизни. Более того, я тебе их дарю! Ты сей же момент, прямо отсюда, отправляешься на землю, находишь там человека с именем Александр Тюара и остаешься при нем. Его личного хранителя зовут Делайла, и она весьма забавная личность. Тебе понравиться. Да, и еще. Поскольку демон и ангел при человеке должны быть пропорционально одинаковы, эта забавная черта достанется и тебе. Вперед!
        Антонио впервые поднял на шефа глаза - он сказал "Земля"? Он сказал "Ангел"? О, какая удача! Ведь это значит - жизнь! И весьма неплохая жизнь, даже в сравнении с самыми смелыми ожиданиями беса.
        Крутанувшись на месте, Антонио исчез как легкий сизый туман на солнце. Быстро и бесшумно, чтобы Яков не успел передумать. А демон все сидел и улыбался. Вот теперь станет совсем интересно. Для беса будет сюрпризом невозможность жить в Теневых Материях. Пусть попробует на себе личину человека. А за девчонкой, наверное, сейчас вся Академия наблюдает, во главе с Пресветлым союзом. Ну и черт с ней! Сможет бес оттяпать душу - озолотим. Ну, по крайнем мере, на какое-то время забудем о прегрешениях… Не сможет… Туда ему и дорога.
        "Но самое главное, - довольно зажмурился Яков, - мальчишка застолбит человека. В наше время нечестной конкуренции приходиться действовать быстро… и жестко…"
        Увы, как старый опытный игрок, Яков понимал, что сейчас охота за душой станет больше не сражением за нее, а попытками не отдать ее своему же "партнеру". Как всегда, ценный приз заставляет участников думать не столько о себе, сколько о тех, кто бежит рядом. Подножки и подставы становятся неотъемлемой частью забега. Яков знал, что присутствие своего беса заставит других действовать тише и аккуратнее. Пускай они сперва друг другу глотки перегрызут, парня сразу устранять не станут. Зачем? Когда ты впереди, ты открываешь спину… Он будем десертом. Его оставят на последний миг, для последнего рывка. "И вот тут-то, - Яков облизнулся в предвкушении, - на сцене появлюсь я. Я доведу до финишной прямой и человека и ангела, а потом… будет весело…"

***
        Василис влетел в кабинет директора без стука, на правах старого приятеля. Сидевший за столом задумчивый, довольно молодой еще мужчина с бородкой удивленно поднял глаза. Мгновение длилась немая сцена. Потом директор захохотал. Василис обиженно забулькал из ведра.
        - Чего ржешь? - хмуро спросил он. - Это твой любимец постарался. В карцер бы его за это на пол века отправить… но у меня появились другие планы…
        - Почему же ты его не снимешь? - директор изогнулся и попытался заглянуть внутрь ведра, профессионально игнорируя ворчание товарища. - Хотя ты прав - отличный шлем получился!
        - Фиг его знает, чего мальчишка туда намешал! - раздраженно пожал плечами Василис.
        - Сидит намертво.
        - Не переживай! У меня есть классная штука! Стой здесь, я сейчас.
        Директор выскочил из-за стола, подхватил полы длинной туники и скрылся за ближайшей дверью. Действительно, он вернулся почти сразу. И нес он не что иное, как автоген. Василис сделал шаг назад.
        - Стелиос, это не смешно! - попытался вразумить он разошедшегося коллегу. - Ты этой штуковиной мне пол головы срежешь!
        - Не надо быть паникером! В случае чего, за счет Академии вырастим заново.
        - Я передумал! - Василис уже откровенно пятился. - Это очень удобное ведро! Меня все устраивает! Я всю жизнь о таком мечтал!
        - Да не бойся ты! А главное - не дергайся! Я все сделаю очень быстро - одним ударом - чик! И готово!
        - Чик! И у тебя появиться вакансия. Не подходи ко мне!
        - Ну, хорошо, - директор вздохнул. - Я понимаю, что автоген тебе не нравится. Ты огня с детства не любишь. А как насчет циркулярной пилы?
        Даже сквозь ведро Василис увидел светящиеся надеждой и смехом глаза своего начальника.
        - Тебе что, настолько скучно живется?! - с притворным ужасом воскликнул он. - И ты развлекаться пытаешься за мой счет? Какая, к черту, пила?!
        - М-да… Ты же боевой ангел! С чего ты вдруг стал таким опасливым?
        - Я живой боевой ангел! И остался таким только потому, что никогда не подсовывал голову под циркулярные пилы!
        Стелиос задумался. Конечно, он притащил сюда автоген шутки ради, но ведро-то надо было как-то снимать. А как?
        - Значит, говоришь, ты не знаешь, чего туда налил Даниил?
        Ведро качнулось из стороны в сторону.
        - А по ощущениям?
        - У меня на голове тяжелый железный предмет, какие могут быть ощущения? - язвительно спросил Василис. И тут же сам ответил на свой вопрос. - Отвратительные! И еще у меня кираса намокла.
        - Она металлическая! Вода давно стекла.
        - Значит, проржавела! - не унимался учитель.
        - Тяжело с тобой, - вздохнул Стелиос. - Ладно, не двигайся.
        Отложив автоген и разведя в сторону руки, директор замычал. Ведро стало медленно подниматься вверх, но улетать не спешило. Мычание стало громче. Ведро не сдавалось.
        - Скажи-ка, друг мой, насколько сильно ты любишь свою шевелюру? - не выдержал, наконец, Стелиос.
        - Это смотря какой выбор есть.
        - Ты можешь остаться либо с ведром, либо без волос. Что предпочтешь?
        Василис тяжело вздохнул.
        Спустя час абсолютно лысый ангел сидел в кресле и отпивал свое горе крепким чаем. Крепким потому, что процентное соотношение чая и коньяка в чашке было явно в пользу последнего.
        - Вообще-то я к тебе по другому делу пришел, - решился, наконец, Василис.
        Директор сидел на краешке стола и пил из бокала алкогольный напиток без всяких примесей, на правах начальника.
        - У нас с Делайлой проблемы.
        Директор философски пожал плечами:
        - Она еще ребенок. Все ее проблемы можно исправить.
        - Но на этот раз ей удалось превзойти себя. Стелиос, она произнесла клятву.
        - Какую клятву? - не понял директор. На "нижне-пяточном" уровне зашевелилось чувство тревоги.
        - Хранителя. Человеку. И раз уж мы заговорили о плохих новостях, вот тебе еще одна: Делайла пошла в маму. Она боевой ангел, хотя и очень старательно это скрывала.
        Стелиос молчал, крепко сжимая ножку бокала в руке. Василис поставил чашку, подошел к директору, помахал рукой у того перед глазами. Не получив никакой реакции в ответ, учитель аккуратно разжал пальцы начальнику, забрал бокал и быстрым движением вылил содержимое себе в рот.
        - Какого черта ты делаешь?! - рявкнул Стелиос, опуская руку.
        - Но ведь помогло, - весело икнул Василис.
        - Помогло… - тяжело опустившись на стул, директор подпер подбородок кулаком и задумался.
        - Ничего ты с этим не сделаешь, - занял освободившееся место на столе Василис. - Я уже думал. Девочка останется на земле. Но у меня появилась одна идея…
        Стелиос выслушал, и ему понравилось. Вряд ли остальные участники "авантюры" будут в восторге, но… "жизнь несправедлива". Директор в очередной раз вздохнул, заглянул в свой опустевший бокал и налил туда еще коньяка.
        - Для снятия стресса, - ответил он на немой вопрос приятеля.
        - Ну, тогда уже и мне плесни. Нечего напиваться в одиночку.

***
        Студенты стояли в три ряда и честно старались дышать через раз. Одно дело вылить клей на голову преподавателю, а другое - ослушаться его прямого приказа. За первое тебя отправят в карцер, что терпимо, в случае второго вполне могут выгнать из Академии. Большинство уже не считало идею главного заводилы такой уж хорошей. Весело, конечно, но больно последствия неприятные.
        Когда Даниил вдруг с легким хлопком исчез, многие из присутствующих серафимов злорадно улыбнулись. Отправился к директору. Да воздастся ему по заслугам! Чаще всего на этом этапе в дело вступало хваленое ангельское милосердие, и провинившегося начинали жалеть. Но этот случай отличался. В основном потому, что студенты так и остались стоять, чуть слышно дыша, даже после исчезновения Даниила.
        Двое преподавателей с редкостной радостью смотрели на своего лучшего студента. Даниил переводил взгляд с лысины одного на нетерпение в глазах другого. Василис, скрестив руки на груди, опирался бедром о стол. Периодически он начинал скользить вдоль столешницы, но неизменно возвращался в исходную позицию. Директор пытался сохранить достоинство и держаться прямо, но потуги не достигали цели. Глядя на своих вдрызг пьяных преподавателей Даниилу стало по-настоящему страшно.
        Наконец, Василис грозно начал:
        - Даниил!
        Учителя переглянулись, улыбнулись друг-другу и для пущей убедительности пожали руки. Вторая попытка начать разговор принадлежала директору:
        - Даниил!
        Начало не изменилось, но теперь оба смотрели на студента испытующе, словно чего-то ожидали. И Даниил решил не подвести их:
        - Да, Учитель?
        - У нас для тебя есть интересное заданьице, - потирая руки сказал Василис.
        - Очень интересное, - вторил ему директор, медленно сползая под стол.
        - Ты спустишься на Землю!
        - Ага, именно на Землю.
        - И будешь там…
        - Там… Будешь… - Директор все-таки рухнул под стол. Оттуда раздался смех, грохот, несвязные ругательства, снова смех и, наконец, храп. Василис махнул рукой и продолжил уже без дублера:
        - Будешь охранять младшего ангела Делайлу, давшую клятву Хранителя человеку по имени Александр Тюара! - выпалил он на одном дыхании и добавил, злорадно хихикая:
        - Пятьдесят лет….
        - Что "пятдесят лет"? - не понял Даниил.
        - На земле. Ты. Будешь. - Разделяя каждое слово пояснил куратор.
        - Но почему?
        - По качану! - рявкнул Василис. - И по капусте тоже! Считай, что ты наказан. Один год за каждую прядь моих волос.
        - Да сколько там было тех волос?! - отчаянно воскликнул Даниил.
        Челюсть Василиса звонко ударилась о пол. Стелиос из-под стола захохотал. Пора было отправлять юнца, пока было еще кого отправлять:
        - Можешь идти, Даниил, - рука директора поднялась над столом и принялась махать в разные стороны. - Тебя ждет путь вниз. Возражений нет? Нет! Нет, я сказал! - для пущей убедительности рука даже стукнулась о столешницу. Директор взвыл, и возмущений юноши уже никто не слышал.
        Даниил вышел. Ждет путь вниз? Нехорошо-то как получается… Одно ведро! И пятьдесят лет. До чего же несправедливо!!
        Этажом ниже все так же, не двигаясь, стояли студенты. Ноги затекли, головы кружились, мысли терялись… Даниил сам не знал своего счастья - если бы он сейчас вернулся в класс, его бы попросту избили. От всей души, как умеют только ангелы. Милосердие нервно курило в сторонке…
        Глава 3
        Для того чтобы быть другом не обязательно быть собакой
        NN
        Ориентировавшись по своему чутью, с утра пораньше Антонио вынырнул из недр любимого Пекла. И оказался прямо перед носом удивленного донельзя охранника Миши, недремлющего стража строительной компании "ЖилСтрой-эндКо", директором которой являлся Александр Тюара. Антонио предпочел не обратить внимания на круглые глаза человека в форме, поправил пиджак и смело шагнул в стену. Стена не поддалась. Даже не спружинила. А вот Антонио, врезавшись лбом в кирпичную кладку, присел на пол и задумался. Ненадолго, пока глаза не перестали съезжать в кучку на переносице.
        - Подозрительная стеночка какая-то… - пробормотал Антонио. Он потрогал обои пальцем, потом всей ладонью, даже понюхал их, но никаких признаков необычности не обнаружил.
        - Эээйй, мужиик, - тихонько позвал беса Миша, - ты откудова взялся?
        Антонио втянул голову в плечи. Его видят?! Какого…
        - Ты меня видишь? - спросил он у человека. Тот несколько раз кивнул - еще как вижу!
        - А почему?… - словно между прочим поинтересовался Антонио. - В детстве травмы были?
        - Ногу ломал…
        - Да нет! - отмахнулся бес, - Серьезные травмы. Головой бился?
        - Нееет… Кажется…
        - Тоесть ты не уверен? - Антонио победно усмехнулся. - Теперь можешь знать наверняка - ты бился головой в детстве! Кстати, а что со стенкой?
        Охранник Миша, озадаченный и расстроенный, только вздохнул.
        - Вы ее святили? - решил помочь Антонио.
        - Да нет вроде…
        - Тоже не уверен? Хотя ты же в детстве травмированный. Тебе можно… А какие стеночки вы еще святили? - бес принялся расхаживать по фойе, дотрагиваясь до различных предметов: - И это освячено, и это. И даже это. Какой вам батюшка попался трудолюбивый…
        Когда Антонио обтрогал почти весь первый этаж, ему стало понятно, что дело - дрянь. В святого отца, который освятил даже мусор, он больше не верил. Охранник Миша по пятам преследовал неожиданного гостя. Каким-то образом, даже в состоянии легкого анабиоза, Миша не забывал о своих обязанностях. Да, он оставил свой пост, да, не успел открыть входную дверь для ранних сотрудников и уборщиц, но отпустить гулять по территории незнакомого типа охранник не смог.
        - Слушай, человек, - не оборачивая головы сказал, наконец, Антонио. - Если ты все равно за мной ходишь, побудь хоть немного полезен. Где работает Дана Серафим?
        - Здесь! - уверенно кивнул Миша.
        - Ответ неподражаем… - съязвил бес. - А поточнее?
        - Пятый этаж налево, крайняя дверь справа.
        - ОК! Где лифт?
        Миша не задумываясь ткнул пальцем.
        - Спасибо! - "Первый день на работе, - в шутку подумал Антонио. - Надо быть вежливым".
        Большое зеркало в лифте подтвердило нехорошие предчувствия молодого беса. Оно отражало! То есть показывало не легкий сизый туман, каким Антонио могли видеть некоторые шаманы, и не истинную сущность, как если бы зеркало было зачаровано. Нет! Отражение было вполне приемлемым для человека. Лицо, ноги, руки - все на месте. И все видно…
        "Не будем паниковать раньше времени… - пробормотал Антонио. Двери лифта открылись.
        - А вот теперь можно паниковать…"
        Прямо в лицо бесу устремился длинный тонкий клинок. Второй направлялся ниже и защекотал нервы похлеще первого. Сверкающие доспехи боевого ангела слепили глаза, а улыбка была просто белоснежной. И оч-чень характерной.
        - Неужели Даниил? Собственной персоной спустился с облака и прямо мне на голову… - проворковал Антонио, пытаясь убрать стратегически важную точку с линии удара.
        - Да, это я! - подтвердил ангел, неумолимо двигая второй клинок за мишенью. - А какого… ты здесь забыл?!
        - Ангел, а так выражаешься! - сокрушенно покачал головой Антонио. - Кстати, у меня для тебя новость!
        Даниил изогнул бровь.
        - Нас здесь видят! Смотри! - Антонио ткнул пальцем куда-то за спину Даниила. Одного мгновения потери бдительности хватило для беса, чтобы изогнуться, нырнуть под клинок и уйти слева от противника. Отпрыгивая подальше, бес с разворота приложил кулаком Даниилу в глаз. Удар вышел смазанным, но весьма чувствительным. Пока Даниил не успел опомниться, бес изо всех ног припустился по коридору.
        "Последний кабинет направо?… Значит, мне сюда!" - резко распахнув дверь и заскочив внутрь, Антонио прижался к ней, как к самому родному созданию. "Подпираю спиной человеческую дверь, в человеческом мире, в человеческом обличии…" - подумал он, и только потом обвел комнату взглядом.

***
        Я открыла глаза от того, что кто-то громко хлопнул входной дверью. Солнце уже встало и залило золотом комнату. Я попыталась глубже утопить лицо в подушку, но она была угловатой и жесткой. "Бррр…" - подумалось мне, ощущение было такое, словно лицом подметали асфальт. Скосив один глаз вниз я прочла "Бухгалтерия для…" Все ясно! Я опять ночевала на работе. А Миша снова забыл проверить кабинеты и выпроводить меня домой.
        Прикрывшись кирпичом знаний, я позволила себе широко зевнуть и только потом увидела мужчину у своих дверей.
        - Доброе утро! - приветливо улыбнулась я ему, пытаясь одновременно убрать книгу и пригладить волосы. - Вы ко мне?
        - Нет, - пропыхтел мужчина от двери, - просто мимо пробегал! Где ключ?
        - От чего ключ?
        - От двери, конечно!
        Я задумалась. Если мужчина интересуется ключами, наверное, это наш новый охранник. Миша говорил, что они ищут человека в отдел. Что он пытается сделать с дверью оставалось загадкой, но если ему так нужны ключи…
        - Вот, пожалуйста! - протянула я ему свой.
        - Спасибо, дорогая! - улыбнулся мужчина и быстро провернул ключ в замке.
        - Вы только что заперли дверь, - констатировала я.
        - Знаю, - спокойно ответил он, одергивая пиджак. - Но иначе нам не дадут поговорить.
        - И так тоже не дам! - сквозь дверь вплыл серафим с обнаженными клинками. - Мы не закончили!
        Я переводила взгляд с одного на другого. Человек был искренне удивлен (я бы даже сказала - возмущен) тем фактом, что дверь пропустила ангела внутрь. Мне показалось целесообразным вмешаться:
        - Пожалуйста, не нервничайте, - подбежав к мужчине я тихонько потянула на себя рукав его пиджака. - Это не призрак, не фантом и не умертвие. - Мужчина поднял на меня круглые глаза. - Это обычный ангел, который сейчас уйдет! - злобно покосившись на представителя своего вида, я аккуратно попыталась перетащить человека себе за спину.
        - Э… позвольте!.. - начал было серафим, но его перебил искренний хохот человека:
        - Понял, красавчик? - поднял он в воздух указательный палец. - Ты здесь не нужен!
        - Сейчас посмотрим, кто здесь больше нужен! - оскалился ангел и сделал резкий выпад вперед. Клинок прошел совсем близко, но не успел зацепить человека. Схватив за плечо своего неожиданного подопечного, я резко потянула на себя. Видимо не ожидая от меня подобной прыти, человек потерял равновесие, взмахнул свободной рукой и упал на колено. Второй клинок ангела просвистел прямо над макушкой несчастного смертного, но и здесь я успела вовремя! Всем телом повиснув на шее жертвы серафима, я буквально впечатала ее носом в пол. Третий выпад мне удалось предугадать, и я загнала человека под стол удачным пинком еще до того, как ангел успел прицелиться.
        - А можно ты не будешь мне помогать?… - откуда-то снизу раздался жалобный стон. Я удивленно покосилась на голос и замерла, пораженная. Сжавшись в компактный комочек, мой гость прислонился к ножке стола, и выглядел, прямо скажем, немного затравлено. А с другой стороны корчился от смеха серафим.
        - Ну что же ты… - я присела перед столом, периодически оборачиваясь на странного ангела. - Я же защищаю тебя!
        - От кого? - чуть не плача спросил человек. Я подарила ему самую ласковую из своих улыбок:
        - От него, конечно! - серафим за моей спиной захохотал еще громче.
        - А от тебя меня кто защитит? - обиженно пролепетал неразумный человек. "Как ребенок, честное слово…", - подумала я.
        - Ну зачем тебе от меня охрана? Я тебя не обижу. Вот он, - я снова зыркнула назад,
        - как оказалось, может. А я - никогда.
        - Я с ним почти четыреста лет знаком, а он мне даже прическу ни разу не испортил. А тебя я вообще не знаю, но ты уже успела вывихнуть мне плечо, разбить нос, а про то, как я попал под стол лучше умолчать.
        - Да что ты… - снова начала я свои увещания, но вдруг смысл сказанного завершил свой длинный путь от уха в мозг и основательно встряхнул меня изнутри. Сколько-сколько лет они знакомы?.. Я лихорадочно стала перебирать в уме свои познания в анатомии человека. Может я и пропустила чего на занятиях, но я почти полностью уверена, что люди столько не живут.
        - А он не человек, - подошел ко мне серафим. Последнюю мысль, как оказалось, я высказала вслух. - Он самый настоящий бес. Зовут Антонио. Давненько я его на земле не видел… Эй, бес! - ангел заглянул под стол. - Ты чего здесь делаешь? Да ладно тебе, вылезай! Она тебя не тронет.
        - Тебе бы только поржать… - кряхтя и постанывая, Антонио осторожно высунул голову из-под стола с противоположной от нас стороны. - Знаешь, как больно?
        - Могу только догадываться. И это она тебе помочь пыталась. Представляешь, что будет, когда тебя захотят изгнать?
        Бес передернул плечами и шепотом пробормотал:
        - Страшная женщина…
        Мужчины в унисон вздохнули. Я тихо закипала, но пока не решалась вступать в диалог.
        - Ладно, - махнул рукой серафим. - Ближе к теме. Антонио, ты не ответил - какого тебя занесло на землю?
        - Я по делу, - насуплено ответил бес.
        - А поточнее?
        - А поточнее - иди в…!
        Серафим сдвинул брови:
        - Я смотрю, пинок под зад просто необходим, как стимул к душевной беседе…
        - Ну, попробуй! - бес поднялся во весь рост и поднял руки, готовый отчаянно защищать свой тыл.
        - Я? Зачем? - искренне удивился ангел и бросил очень выразительный взгляд в мою сторону. Антонио побледнел. Я тоже, но от злости.
        Наверное, боевые ангелы каким-то восемнадцатым чувством улавливают надвигающиеся катастрофы, потому что Даниил одним прыжком перемахнул через стол. Мой пинок, обещанный Антонио, но адресованный ангелу, ушел "в молоко". Теперь из-за стола на меня с подозрением смотрели уже две пары глаз.
        - Ты вообще уверен, что она - ангел? - локоть Антонио опустился на ручку моего кресла, надеясь незаметно занять это стратегически важное и удобное место.
        - Уже нет, - серафим покосился на беса и повторил его маневр. - Но очень похожа…
        - Да кто вы оба такие, в конце-концов? - не выдержала я. Мужчины резко отскочили от кресла и встали передо мной, готовые к внезапному нападению. Я скрестила руки на груди и притоптывала от нетерпения.
        - Меня зовут Даниил, - ангел вытянул руку вперед в известном приветствии нашей расы. - Я здесь, чтобы тебе помогать. Так что бить меня не нужно. Я, в принципе, хороший.
        - А я, как ты знаешь, Антонио, - бес повторил движение ангела, хотя к нему оно не имело никакого отношения. - Вообще-то меня послали тебе мешать. Но бить меня тоже не надо. Потому что я тоже хороший.
        На вопросительно-недоверчивый взгляд Даниила, бес быстро добавил:
        - В каждом можно найти положительные черты! Вам ли этого не знать, ангелы?…
        Я буравила взглядом по очереди обоих и не знала, что думать. Тоже мне, помощник и вредитель… Зачем мне дополнительные проблемы? К тому же демон, судя по всему, не может скрываться в Теневых Материях. Хм… В принципе, если мы привязаны к одному человеку, тогда все ясно. Закон объективного равновесия я выучила еще на втором курсе. Один только нюанс: равнение идет по мне. А значит, бес у Александра появился после ангела. То есть, Василис был прав. Не будь меня рядом, никто бы не посылал на Землю Антонио и жил бы мой подопечный, как и раньше, свободно и без забот. Я только одного не понимала - заклятие Истинного Хранителя должно было избавлять от проблем, а не создавать их. Оно должно было давать защиту, а вместо этого привязало меня к человеку и сделало его мишенью. Либо я чего-то не знаю, либо древние обладали исключительным чувством юмора. Немного злобным, но воистину оригинальным…
        - У меня есть предложение, - жизнерадостно заявил бес. Мы с Даниилом синхронно изогнули бровь. - Предлагаю с недельку осмотреться… И пока ваши брови не выползли за пределы ваших лиц, уточняю - не нападать! Одну неделю.
        - А если не врать? - Даниил в упор посмотрел Антонио в глаза.
        - Если не врать, тогда три дня, - честные глаза беса гарантировали нам ровно сутки стопроцентной безопасности и еще одни, если ему будет лень. На третьи бес начнет отрабатывать свой гонорар во что бы то ни стало. Но ни я, ни Даниил даже не шелохнулись. Уличать беса во лжи… Неблагодарное и невыполнимое задание.

***
        Не очень темным весенним вечером, когда солнце еще только-только село за горизонт, Татьяна Тюара спешила домой по своему обычному маршруту. Нельзя сказать, что она сильно любила рисковать, но желание оказаться дома как можно раньше вело ее через старый заросший парк, между покинутыми домами по пустырям… Да что там! Она прошла бы и по кладбищу в полнолуние, если бы это сохранило ей пятнадцать минут. Чему удивляюсь в людях, так это их полному неумению, а главное - нежеланию правильно реагировать на опасность. Вот, к примеру, летит вам в лицо кирпич. Зачем останавливаться и внимательно наблюдать за траекторией его полета? Что вы там увидите? Не лучше ли сделать шаг в сторону и не тратиться потом на собственные похороны? А идя по тихому безлюдному пустырю вдруг услышать неожиданное шипение из-под земли? Зачем говорить себе, что это бред твоего воображение и специально идти медленнее? Дабы убедиться в собственной смелости? Что ж, Татьяна Тюара оказалась удивительно смелой женщиной. Оборотень даже немного опешил, когда его так некультурно игнорировали первые несколько минут. Жаль, что в отличие от
человека, нечисть умеет правильно расставлять акценты.
        Татьяна очнулась, когда луна поднялась уже довольно высоко и первая мысль, пришедшая в голову женщине, была мыслью о любимом мужчине. "Интересно, - подумала Татьяна, - Саша сообразил приготовить себе ужин сам, или умер от голода?…" Улыбнувшись, она поднялась на ноги, поправила прическу, отыскала отброшенную в сторону сумку и спокойно пошла дальше по пустырю. Еще никогда Татьяна не ощущала себя так хорошо после обморока. Ей хотелось летать и смеяться, она была бесстрашна и абсолютно счастлива. Обескураженный оборотень сидел в кустах неподалеку и с тоской провожал взглядом свою жертву. Ночь вступила в свои права и принесла ему одни неприятности… Обидно…

***
        "Я не сплю, я просто медленно моргаю…" - тягуче проплыла в голове мысль, и я перевернулась на правый бок. На нем мне всегда думается хуже, а значит - лучше спиться. Последнее время, сон от меня стал ускользать. Возможно, потому что в соседней квартире поселился Антонио, который на поверку оказался очень жизнерадостным бесом. В том плане, что теперь из-за стены первые полночи доносились смех и музыка, а вторые полночи - ругань хозяев квартиры с другими, не менее бодрыми соседями. А может, виной всему был неугомонный Даниил, который ночевал в кресле под окошком в моей комнате. Он каждый вечер желал мне хорошо отдохнуть и обещал беречь мой сон. В результате, я получала комментирующего хранителя, который периодически перекрикивался с Антонио через стену.
        И так продолжалось уже неделю. Я все больше походила на воскресшее умертвие, с темными кругами под глазами, упавшими уголками губ и забастовкой мозгов в голове. Нет, как ангел я все еще не нуждалась во сне. Но, прожив больше месяца среди людей, я научилась ценить ночной покой. И я действительно уставала от еженощной перебранки, а попытки уснуть выматывали сильнее, чем целый день бодрствования. Я - ангел, мне положено смиренно относиться к тягостям жизни, но как сказал однажды Василис - ангелы терпимы не бесконечно.
        За стеной послышался шум воды и надрывное пение. Я села в кровати:
        - Половина второго?
        - Мг, - Даниил даже не оторвался от книги.
        - По нему можно часы сверять… - простонала я. Пение за стеной становилось все громче. - Ему кто-нибудь говорил, насколько он немузыкален? - я скривилась на очередной сорвавшейся ноте.
        - Не обращай внимания, - посоветовал мне Даниил, философски вздохнув. - Может, он мечтает выступать в хоре и так тренируется?
        - Его не возьмут в хор, даже если руководитель и все музыканты будут глухие. Хотя почему будут? После его пения точно оглохнут! - мне хотелось сказать что-то еще, но вдруг по спине прошел озноб.
        - Что случилось? - встревоженный Даниил опустил ладонь мне на голову.
        - Не поняла… Такое мгновенное чувство опасности… А потом все прошло.
        Вода за стеной литься перестала и пение стихло. Мы с Даниилом переглянулись:
        - До окончания концерта еще пятнадцать минут… - посчитала я. - Что с ним могло случиться?
        Поугадывать нам не дали, поскольку буквально через мгновение кто-то громко застучал в дверь.
        - Я открою, а ты усыпи старушку! - Даниил бросил мне халат и побежал к дверям. - Звонок есть! - рявкнул он, впуская Антонио. Я только зубами скрипнула - успокоенная бабушка недовольно засопела, но моими стараниями не проснулась.
        - Уже нет! - бес кивнул в сторону комнаты моего арендодателя. - Она все вывинтила. Даже не представляю, почему, а главное - как. Бабуля-то - Божий одуванчик! А со звонком на раз-два справилась. Ножницами!
        - Нечего было в полчетвертого утра за солью приходить! Кстати, ты сейчас здесь что забыл? Опять водку не с чем пить?
        - Во-первых, тэкилу. Во-вторых, мне проверить кое-что нужно. ДЕЛАЙЛА!!! Ты здесь?!
        Небо, ну где я еще могу быть?! Как мельница махая руками над головой старушки я скороговоркой повторяла про себя мантру: "Не убей, не убей… ой! Не проснись, не проснись…"
        - Заткнись, придурок! - громоподобный шепот и звонкий подзатыльник Даниила заставил зарычать как беса, так и меня. "Это безнадежно!" - подумала я, схватила кусок ваты, которую всегда можно найти на прикроватной тумбочке пожилого человека, и засунула бабуле в уши. Потом подумала, покосилась на дверь и поверх самодельных берушей наложила свое Слово. Да, там где не обойтись гипнозом, придут на помощь обычные ватные тампоны.
        Оставив старушку досматривать сны, я тихонько прикрыла дверь в ее комнату и поспешила выяснять причины ночного визита.
        - Антонио, что случилось? - с тревогой заглянула я в глаза бесу.
        - Да так…, - решил пошутить он. - За солью зашел.
        Даниил крякнул, я приложила палец к губам:
        - Полдома уже разбудили… Закройте дверь и идите за мной, - мужчины переглянулись, пожали плечами и отправились в мою комнату, аккуратно подняв и переставив меня к стеночке. Чтобы проход не загораживала. Я стиснула зубы, еще раз помянув неласковым словом свое ангельское воспитание. Потом закрыла за мужчинами входную дверь, клацнула цепочкой и отправилась к себе.
        На кровати, положив руки за голову, лежал бес. Даниил сидел в своем любимом кресле с таким выражением лица, будто под ним был, по меньшей мере, золоченый трон. Я осмотрелась - больше в комнате сидений не было. Подойдя к кровати и старательно не замечая любопытных взглядов, я постаралась максимально комфортно уместиться на свободной от беса территории. Даниил немного понаблюдал за моими действиями:
        - Удобно? - наконец, спросил он.
        - Не очень, - я вообще старалась поменьше врать. Тем более, когда все и так очевидно. Тяжело вздохнув, ангел оторвался от кресла и жестом предложил мне его занять. Я улыбнулась и поспешила переместиться. Даниил проводил меня печальным взглядом и пошел к кровати:
        - Туловище подвинь! - буркнул он Антонио.
        - Постоишь, - даже не пошевелился бес. Даниил пожал плечами и спокойно уселся прямо на вытянутые ноги. Бес побурел, я улыбнулась:
        - Удобно?
        - Терпимо, - вернул мне улыбку Даниил. Резко выдернув из-под ангела свои пострадавшие конечности, Антонио фыркнул и сел.
        - А скажи-ка, Дана, - начал он. - Не случалось ли с тобой в последнее время чего странного?
        - Случалось, - хлопнула я ресницами. - Уже месяц среди людей живу, спать по ночам хочется, на беса и ангела любуюсь, которые рядышком на кровати сидят. Что может быть еще более странным?
        Антонио поднял на меня тяжелый взгляд:
        - Может, прекратишь притворяться дурой?
        - Нет, не прекращу, - спокойно ответила я. - Извини, но помогать тебе я не буду.
        Долгое мгновение Антонио провел в раздумьях, потом тяжело вздохнул:
        - Ну, хорошо. Давай разберемся. Во-первых, я только что ощутил волну опасности, которая приближается к нашему человеку. Опасности вполне реальной, а значит - смертельной. И никакого отношения ко мне не имеющей. Чтобы ты не испытывала ненужных опасений, я тебе кое что объясню. В моих интересах добиться того, чтобы этот человек, Александр Тюара, жил долго и, желательно, без лишних стрессов. Потому что если сейчас по каким-либо причинам его жизнь прервется, он попадет прямиком к Райским воротам. Да и ты тоже. А значит, его смерть никак не может быть мне полезна. Так вот, я хочу спросить еще раз - ты ощущала или не ощущала чего-то странного, что могло бы отнестись к нашему человеку?
        Я подумала, взвесила все "за" и "против", и кивнула. Бес говорил правду. Жизнь Александр, - не предмет охоты для таких как Антонио. Его душа - да. На сегодняшний день человек совершил слишком мало зла, чтобы убивать его ради души. А это значит, что какое-то время мы с бесом можем рассчитывать на взаимную помощь. В некоторых вопросах… Так сказать, "дружить против общих врагов".
        - Понятно… - Антонио прикрыл глаза. - Что будем делать?
        - Не думаю, что вваливаться среди ночи к нашему начальнику будет разумной идеей… - покачала я головой. С недавних пор отдел охраны "ЖилСтрой-эндКо" все-таки пополнился. Антонио предпочел спокойную и непыльную должность, без необходимости в обозримом будущем заниматься собственным образованием. Бесы вообще не признают самосовершенствования. Зачем? Идеальный камень не требует огранки. Даже если это идеально правильный кирпич.
        - Согласен с тобой. Будучи человеком, я стараюсь проникнуться человеческими ценностями.
        - Ценности? В смысле - здоровый сон? - подозрительно уточнил Даниил. Бес хмыкнул:
        - Ценности в смысле - зарплата и премиальные!

***
        Ночью на улице было темно и безлюдно. С одной стороны от меня скользил Даниил, с другой - бесшумной тенью шагал Антонио. А между ними стучала каблучками я. Каждый шаг отдавал набатом в тишине, и сотоварищи поминутно награждали меня косыми взглядами. Если бы идти нужно было чуть дальше, они вдвоем выработали бы во мне стойкий комплекс неполноценности:
        - Я не виновата! - наконец не выдержала я. - Все человеческие женщины так ходят. У меня просто нет другой обуви.
        - Ты могла бы идти босиком!
        - Но еще почти зима! - я повернулась к ангелу в поисках поддержки, и на этот раз он меня не обманул:
        - Нечего причитать, Антонио. Мне приказано не спускать с нее глаз и всячески беречь. Насколько я знаю анатомию человека, сняв обувь зимой, она может простудиться. Если хочешь, чтобы не было лишних звуков - тащи ее на себе.
        Антонио окинул меня внимательным взглядом, и ехидно процедил:
        - Спасибо. Меня уже все устраивает.
        Кажется, у меня задергался правый глаз, но прежде чем я успела что-то сказать, мы были на месте.
        - Ну, я в путь, - сам себе сказал Даниил и исчез в Теневых Материях.
        - Вот! - Антонио ткнул пальцем в то место, где только что стоял ангел. - Какого демона ты так не можешь?! - Из ниоткуда появилась рука и отвесила бесу звонкую оплеуху:
        - Не матерись при даме! Еще научишь плохому. А мне потом перед начальством отчитываться.
        - Как это? - переспросила я.
        - Как-как… - Даниил прискорбно вздохнул. - По акту приема-передачи… Не приведи Небо на тебе лишнюю царапину отыщут. Или какое другое отклонение от нормы…
        - И что тогда? - Антонио вложил в эту фразу столько чувства, что я самым живым образом представила Даниила на костре.
        Из той же пустоты образовалась вторая рука, и они смешно разъехались в стороны:
        - Поврежденный товар обмену и возврату не подлежит!
        Глава 4
        Не к добру искать черного добермана на охраняемом складе… Особенно, если он там есть!
        NN
        Даниил вернулся, когда я уже начала по-настоящему замерзать. В туфлях было очень некомфортно мартовской ночью - под некоторыми деревьями еще лежал снег, а ветер продувал до самых костей. Я кутала руки в воротник своего полушубка и пыталась как можно сильнее вжать голову в плечи.
        - Холодно, да? - прозвучало над ухом. Я судорожно кивнула. - А почему вы не зашли в подъезд? - Бес, чьи зубы стучали громче мои каблуков, злобно сощурился.
        - Я не знаю код замка, - пришлось признаваться мне. - А без него мы, как люди, не попадем внутрь.
        - Ты должна больше знать о своем подопечном, - покачал головой ангел. - По крайней мере, как попасть к нему домой. Там двери без замков.
        - О, Хуан-Педро-Кончита! - вскинул руки бес и молнией помчался к дому.
        Мы догнали его уже около батареи. Старый облезлый кот хищно поглядывал на свое спальное место, которое сейчас обнимал Антонио. Даниил подтолкнул меня к радиатору, но я тут же отпрыгнула назад.
        - Тоня, сгинь! - сделал свои выводы Даниил. - Уступи даме место.
        - Не надо! - цокая зубами, пробормотала я. - Там грязно…
        Ангел посмотрел сначала на меня, потом на беса и задумчиво провел пальцем по подбородку.
        - Даже не мечтай, - отрезал Антонио. - Я не буду ради нее устраивать здесь уборку!
        - Мне уже почти не холодно, - улыбка получилась немного кривой, но я старалась. - Лучше расскажи, что ты узнал.
        Даниил еще раз покачал головой, взял мои ладони в свои, и стал растирать:
        - Ничего я не узнал, - недовольно ответил он. - Спят они. И он, и его жена и сын. Все вполне здоровы и в меру счастливы.
        - Но мы точно что-то ощущали…
        - Вы может и да, только не я. Это не мой подопечный и не в моей компетенции чувствовать его беды.
        - Значит, нам все-таки нужно идти самим, - я с готовностью посмотрела наверх.
        - Может, лучше подождать до утра?
        - Даниил, есть другая идея, - Антонио, наконец, оторвался от батареи. - Ты можешь их посторожить.
        - Но мы даже не знаем, откуда исходит опасность! - Решительно отвергла я. Уж мне-то было известно, как бережет сон Даниил. - Мы можем навестить их сейчас, а потом заставить забыть об этом!
        - Твоими методами они скоро с тумбы на тумбу по команде прыгать будут! - Даниил недовольно скривился. - И совершенно перестанут принимать самостоятельные решения. Ты же знаешь, что гипнотические амнезии вредят людям.
        - Сейчас экстренный случай! - Я попыталась вырвать ладони их рук Даниила. Вместо этого он сжал их еще сильнее:
        - Сейчас вы оба отправитесь по домам, а я прослежу, чтобы ничего не случилось с вашим Александром.
        - Но если на него кто-то нападет?!
        - Делайла, я - серафим. Если на него кто-то нападет, я единственный из нас всех, кто действительно сможет его защитить. Так что - идите! Антонио!
        Демон пожал плечами, схватил меня за шиворот и потащил за собой. Даниил растаял в Призрачных Материях, а я только обреченно вздохнула. Может, ангел и прав. Тем более, что ни я, ни бес больше не ощущали никакого беспокойства. А завтра мы обязательно все выясним.

***
        Сон не шел ни ко мне, ни к бесу, ходившему от стенке к стенке в своей квартире. С первым светлым пятнышком на горизонте он ворвался ко мне в комнату с предложением бежать в офис. Я тоскливо посмотрела на часы и покачала головой - слишком рано.
        - Ну… тогда…кофе хочешь?
        - Лучше чай.
        - Это твой выбор, - Антонио удобно развалился в кресле. - Будешь готовить себе чай, не забудь про мой кофе.
        Я криво усмехнулась и направилась в ванную. Неторопливо вспенила на волосах шампунь, отложила губку и вдруг всем телом содрогнулась. Вчерашнее ощущение повторилось. На одно короткое мгновение, но этого было достаточно, чтобы у меня по спине пробежали мурашки. Дрожащей рукой убрала с лица прядь и прислонилась к стене.
        - Дана, - тихо окликнул меня бес. - Ты тоже это почувствовала?
        - Да…
        - Тогда какого черта ты там расселась?!
        На оставшиеся водные процедуры мне удалось потратить не более пяти минут, но все равно, выйдя из ванной комнаты, я наткнулась на недовольный взгляд беса:
        - Идем туда. Будешь гипнотизировать.
        - Да, конечно! - я судорожно вспоминала, куда положила фен. - Даниил! Даниил, где ты?!
        - Чего ты орешь? Вряд ли он тебя сейчас услышит, а вот старушка - вполне может быть…
        На половине фразы голова Даниила вынырнула из стены, и бес с интересом на нее уставился:
        - Вот это канал связи… - завистливо пробормотал он.
        Я кинулась к голове, схватила за края позолоченной кирасы и втянула в комнату всего ангела.
        - Что с Александром?!
        - Да ничего…
        - Как это - ничего?! Ты там что, спал?! - от страха за своего подопечного мне хотелось плакать, но более того - мне хотелось ударить Даниила. Чем-то очень тяжелым и желательно с размаху. Предупреждая истерику, серафим схватил меня за плечи и пару раз встряхнул:
        - С ним все в порядке. Они проснулись, завтракают.
        - Ничего не в порядке, - бес бросил на Даниила злой взгляд. - Что-то ему опять сегодня угрожало. И сейчас мы отправляемся туда. Дана, одевайся!
        Я снова кинулась было на поиски фена, но Даниил схватил меня за пояс на халате и слегка приподнял. Пару раз по инерции мои ноги еще "пробежали" по воздуху, потом я обернулась:
        - Что не так?
        - Предлагаю альтернативу. Вы идете на работу, и весь день неустанно следите за своим шефом. А вечером под каким-нибудь благовидным предлогом провожаете его домой.
        - Ну, уж нет! - завертелась я в руках серафима. Бес с грозным видом мне кивнул. - Один раз я уже послушала умный совет, и сегодня могла лишиться подопечного!
        - Пока ты не высушишь волосы, я тебя никуда не отпущу, - спокойно заявил Даниил. - А когда ты их высушишь, будет уже слишком поздно ловить Александра дома. Так что я предлагаю не метаться. Успокойся, подумай, просчитай варианты. К тому же, у тебя действительно нет выбора.
        - Зато выбор есть у меня! - бес решительно направился к выходу. - А вы тут разбирайтесь, сколько хотите.
        - Сделаешь еще один шаг, и я лично заберу твою душу на Небеса!
        - Какую душу?!
        - Какую найду! - Серафим решительно взмахнул рукой, меня качнуло.
        Антонио замер в дверном проеме. Подумал, развернулся, окатил Даниила презрительным взглядом и снова отошел к креслу. От безнадежности ситуации я только закусила губу. Сейчас бес представлял собой человека с темной душой Антонио. И эта душа была как никогда беззащитна. Конечно, он все еще имел больше способностей, чем человек. Но против Серафима у него не было шансов. Как и у меня.
        Покорно кивнув, я приземлилась на четыре конечности, когда Даниил разжал кулак, и принялась перебирать свой гардероб. В этот момент я ощущала больше тепла к порождению Ада, чем к этому самодовольному и упрямому ангелу.
        Даниил посмотрел на надутых и обиженных "соглядатаев", удовлетворенно усмехнулся и вернулся обратно к охраняемой территории. То, что никого постороннего в квартире не было, он знал наверняка. Но два сообщения об опасности, с расстановкой в четыре часа, о чем-то да говорили! Вот только как найти то, что не видишь, не слышишь и не ощущаешь?

***
        Впервые за все время моей трудовой деятельности, я пришла на работу вовремя. Даже чуть раньше, чем несказанно удивила охранника и уборщицу.
        - Пожалуйста, продолжайте, - улыбнулась я тете Маше, нашей пылесосной гуру, с энтузиастом орудующей тряпкой у меня на столе. Но толи я была слишком расстроена, толи недельное недосыпание сыграло свою злую шутку, только улыбка получилась на редкость кособокой. Тетя Маша бросила на меня испуганный взгляд и ретировалась за дверь до лучших времен.
        Беса я оставила на первом этаже и могла поспорить, что сегодня охранять наш офис не будут. Вяло пожелав мне никуда не вляпаться, он уселся в кресло, закинул руки за голову и сладко зевнул. Кажется, я нашла причину его нежелания спать по ночам.
        На моем столе уже шесть недель лежала книга о бухгалтерии. Почти родная стала, хотя перешагнуть рубеж в двести пятнадцать страниц мне так и не удалось. Я грустно перевернула талмуд вверх ногами, потом титульной страницей вниз и вдобавок хлопнула по ней ладошкой. Книга не уменьшилась в размерах, не исчезла и не превратилась в какой-нибудь вкусный кулинарный шедевр. Надежды не оправдались.
        Затем я включила компьютер, открыла первый попавшийся документ Wordа из последних, обнаружила чистый лист и принялась рассматривать иконки вверху экрана.
        День начинался исключительно тоскливо.
        К девяти, как и положено, явился Александр. Я увидела его в окно и выскочила навстречу. Из лифта мой начальник вышел, постоянно оглядываясь. Заметив меня, он спросил:
        - Привет, Дана. Ты не знаешь, что это с нашим новым охранником?
        Я усердно закивала - он здесь, мой дорогой человек, он живой и здоровый! О, как прекрасен этот мир! Шеф сделал шаг назад:
        - Я что, как-то странно сегодня выгляжу? - сконфужено поинтересовался он.
        - Нет, что вы! - я улыбнулась максимально широко и добродушно.
        - Хм… Ну ладно… - медленно обойдя меня по стеночке, начальник направился к себе в кабинет.
        Я задумалась - никаких неприятных или странных ощущений не было. Все как обычно. Не угадывалось ни скрытой опасности, ни реальных проблем или трудностей.
        - Антонио, - вернувшись в кабинет, я набрала телефон охраны. - Это ты?
        - Да, - недовольно отозвался бес. - Тебе чего?
        - Что ты сделал нашему боссу?
        - Да ничего. Пуганный он какой-то. Я к нему всей душей, как к родному. А он паникует.
        - А как к родному - это как? - решила я уточнить. Мало ли как там у них в Пекле с родственниками встречаются…
        - Не бойся! - Антонио верно растолковал вопрос. - Я его поприветствовал чисто по-русски. Три раза в обе щеки.
        - Ударил?! - в ужасе подпрыгнула я.
        - Поцеловал! И вообще, не мешай работать, - послышался еще один зевок. - Звонят тут всякие…
        Я положила трубку и тяжело опустилась на стул. Теперь все ясно. Бедный шеф… Поцеловался с бесом. Хм, с мужчиной бесом. "Надо бы рассказать Даниилу", - вредная человеческая мыслишка подло пробралась в мой ангельский разум.
        - Алло? - телефон зазвонил, когда я все еще глупо хихикала.
        - Это я, - недовольно отозвался Антонио. - Не вздумай рассказывать об этом Даниилу. Я должен был к нему прикоснуться, потому что в отличие от вас, ангелов, мы можем проверить состояние своего человека только при прямом контакте. Ясно?
        - Ясно… - пробормотала я. - А почему ты ему руку не пожал?
        - Он держал кейс, плащ, зонт и мобильный телефон!
        В трубке раздались короткие гудки. Я вздохнула… А так пошутить хотелось…

***
        Даниил видел, как закрываются двери за няней, и подождал, пока они с мальчиком выйдут из подъезда. Потом вынырнул из Теневых Материй, немного покрутил головой - шея затекла ужасно - и принялся обыскивать квартиру. Она была довольно большая, но Даниил не спешил. Он точно знал, что сегодня, помимо прогулки, няня отведет Алешу на прием к врачу в районную поликлинику. Даже ангелы были в курсе очередей в этих заведениях. Больше всего обращений к Создателю поступало именно оттуда.
        Когда последний угол был тщательно осмотрен, серафим уселся на подвернувшуюся табуретку и задумался. Дом был абсолютно чист в плане духов, тьмы, наложенных проклятий или других видов опасных для человека проявлений зла. Если бы Делайла и Антонио не были так единодушны в своих ощущениях, он бы подумал, что это неудачная шутка.

***
        - Куда лезешь, убогий?
        - Сгинь, нечисть!
        - Я не нечисть. Я чистокровный потомственный бес!
        - Это твои проблемы.
        - Почему проблемы? Я этим горжусь!
        - Да Бога ради!
        - Нет, я ради себя горжусь. И вообще, ты чего притащился? - Антонио надоело ругаться на входе, и он призывно махнул рукой. Даниил прошел сквозь турникет, недавно появившийся в фойе, и отправился за бесом на корпоративную кухню.
        - Я буду чай!
        - А я не буду тебе ничего предлагать, - Антонио гаденько улыбнулся и налил себе в чашку побольше молока. Обычно он пил кофе безо всяких добавок, но за молоко на кухне шла жестокая битва - его всегда кому-то не хватало. Бес не мог упустить такую замечательную возможности напакостить.
        Даниила не смутило отсутствие у Антонио желания делиться. Он спокойно мог и сам приготовить себе чай, если бы отыскал хоть одну чистую чашку.
        - Ты так и будешь ходить? - бес махнул рукой сверху вниз, намекая на внешний вид серафима.
        - Тебя что-то не устраивает? - Даниил осмотрел свою кирасу, белоснежный плащ, пояс. Наручи и поножи, как будто вырезанные из золота, приятно холодили тело.
        - Вообще-то, мне не нравится твоя юбка…
        - Это не юбка! - Даниил грозно покосился на беса, хихикающего из-за стола. - Это необходимый элемент одежды ангела. Если я его сниму… - Даниил задумался, как бы выразиться потактичнее, - будет хуже!
        - Не пугай ежа голым задом! - небрежно бросил бес недавно вычитанную откуда-то поговорку. Даниил слегка покраснел и поднял глаза к потолку. В верхнем углу располагался небольшой телевизор, который почти беззвучно транслировал старое черно-белое кино. Пару секунд Даниил и Антонио молча наблюдали, как человек под закадровый хохот с криками летит по отвесной скале вниз.
        - Когда смотрю, над чем люди смеются, начинаю их побаиваться… - пробормотал Даниил.
        - А ведь это твой создатель придумал для них юмор.
        - Наш создатель дал людям возможность смеяться, а причины для смеха люди определяют себе сами!
        - Мг…
        - Смех продлевает жизнь…
        - Тому, кто смеется, или тому над кем? - Бес и ангел в унисон подняли глаза к телевизору, одновременно скривились над очередной шуткой, переглянулись и пожали плечами.
        - Идем к Делайле? - Даниил поднялся, поправил плащ и направился к выходу из кухни.
        - Рекомендую все-таки сменить облик.
        - Зачем?
        - Во-первых, если я поведу к Дане видимого гостя, у меня будет повод оставить свой пост. Во-вторых, так тебе не придется скрываться в Теневых Материях…
        - Но мне вовсе не сложно скрываться в Материях!
        - И в-третьих! - назидательно подняв палец, продолжил бес, - мне будет комфортнее общаться с тем, кого я вижу.
        - Да плевал я на твой комфорт!
        - А если спросить у Даны? - мягкий баритон беса подсказывал, насколько он уверен в ответе хранительницы. Даниил смерил его хмурым взглядом и…
        - Нет-нет-нет! - бес осторожно положил ему руки на плечи. - Я помогу!
        - С какой стати? - подозрительно спросил ангел.
        - А ты умеешь менять облик? - наивно хлопнул ресницами Антонио.
        - Разумеется, - с достоинством ответил Даниил.
        - И кем ты захочешь быть?
        - Что значит - кем? Проблема в одежде? Ее и поменяю, - все казалось совсем просто, но бес сокрушенно покачал головой:
        - Дорогой мой Даниил, - глаза серафима приобрели форму правильного круга. Бес хлопнул ангела по плечу и продолжил:
        - Представь, как будет здорово, если ты не только поменяешь одежду, но и весь свой внешний вид?
        - Не понял юмора… - процедил ангел.
        - Никакого юмора! - поспешил заверить бес. - Ты будешь все такой же красивый, а может даже лучше! Да, наверняка, еще лучше, чем сейчас. Просто немного другой…
        Даниил задумался. Верить бесам… Глупо и опасно. Но сейчас, здесь… Что может сделать один беспомощный человекообразный Антонио?
        - Ладно. Что ты предлагаешь?
        Десять минут спустя в кабинет Делайлы без стука вошел охранник Антон и платиновая блондинка в шикарном манто. Женщина томно улыбалась и стреляла огромными чуть раскосыми глазами. Остановившись возле зеркала, она пару раз обернулась, посмотрела на себя со спины и произнесла абсолютно мужским голосом:
        - Да, так я действительно лучше выгляжу!
        Бес оглушительно захохотал.

***
        - И что бы это могло значить?! - пальцы Делайлы отбивали чечетку на столе.
        - Я разве тебе не нравлюсь? - томным баритоном спросил Даниил.
        Делайла внимательно осмотрела серафима. Блондинка, в целом, ничего… пока молчит.
        - Ну… - попыталась она ответить Даниилу максимально честно. - С точки зрения внешнего вида, могу сказать, что ты - совершенен… совершенна… совершенно…е создание…
        - Так! Все, понял! - Даниил поднял руку. - Что смущает?
        - Голос! - тут же определил Антонио. - Но изменить его ты все равно не сможешь, так что не мучайся. Зато я, кажется, знаю тот предлог, по которому мы сегодня напросимся в гости к Александру!
        Оба ангела подозрительно покосились на беса.
        - Разве может нормальный земной мужчина отказать в ма-а-аленькой просьбе такой сногсшибательной женщине? Могу поспорить, он будет счастлив пригласить к себе нашу красотку, так сказать, для продолжения знакомства.
        - Не хочу казаться грубой, - нахмурилась Делайла, - но мой подопечный женат. Причем, счастливо женат.
        - Ну, так разве ж это проблема? - с готовностью подался вперед Антонио. - Отдай мне его на 10 минут, и брак перестанет быть препятствием.
        - Что?! - негромко выдохнула зардевшаяся блондинка, до которой начал доходить смысл идеи беса.
        - Это грех! - отрезала Делайла.
        - Но речь идет о жизни и смерти!
        Лица ангелов четко выразили единую мысль - если Антонио будет продолжать настаивать, ему объявят войну. Бес сокрушенно покачал головой - нет… против двух женщин он не пойдет. Побьют…
        Спасительный стук в дверь избавил Антонио от необходимости продолжать беседу.
        - Дана, можно к тебе? - Александр приоткрыл дверь и окинул взглядом комнату. - А… у тебя посетители… Я зайду позже…
        - Нет! - в унисон прозвучало три голоса. Александр даже подпрыгнул от такого звукового эффекта.
        - Добрый день, - ласково мурлыкнула блондинка мужским голосом и протянула руку. - Меня зовут Диана. Мне очень приятно с вами познакомиться, - вторая ладонь серафима ненавязчиво приобняла человека за протянутую кисть и с силой потянула на себя. В попытке кокетливо моргнуть, Даниила несколько раз перекособочило в районе глаз, и Александр испуганно попятился к двери. Антонио только головой покачал. Ангел входил во вкус. Вырез платья позволял некоторые вольности с обзором ног, и Даниил решил воспользоваться этим по полной программе. Развернувшись боком к человеку он, подобно крабу, пошел на него от бедра, максимально демонстрируя голую стройную ножку. Александр попытался было освободить дорогу, но серафим ловко дернул его за ладонь, так непредусмотрительно протянутую для приветствия. Удерживая равновесие, человек пошатнулся, но Даниил с выражением крайней сосредоточенности на лице, не дал ему упасть, выворачивая руку в другую сторону:
        - Отпустите меня, пожалуйста, - взмолился, наконец, Александр. Серафим фыркнул, но руку бросил. Человек прискорбно глянул на свою изрядно помятую и опухшую кисть, вздохнул и поднял глаза на Делайлу.
        - Александр, - мягко начала она, слегка заикаясь от волнения. - Это наша потенциальная клиентка - Диана…ээээ…
        - Злыдевна, - хихикая, подсказал бес.
        - Ага, - кивнула Делайла. - И она собирается…
        - Строить дом! - еще раз подсказал Антонио. Тут уже на него уставились все трое.
        - То есть, - с нажимом продолжила свою мысль Делайла. - Диана ищет сменщиков… Смекальщиков… Сметчиков!
        Серафим выгнул бровь - что ищет? Но Александра, похоже, ответ устроил - еще бы, гипноз Делайлы никто не отменял - не захочешь, согласишься.
        - Что ж… - пробормотал он. - Я рад, что наша маленькая фирма заинтересовала Вас…
        - Но чтобы лучше узнать своего будущего… партнера, - опять влез Антонио. - Необходимо встретится в дружеской приятной обстановке. Как насчет сегодня вечером у вас дома?
        Александр перевел взгляд на беса, пару раз моргнул, словно вспоминая, кто бы это мог быть:
        - А ты вообще что здесь делаешь?!
        - Дана, он очнулся! Твой гипноз исчез! - Антонио подлетел к хранительнице, своей болтовней не оставляя ей никакого выбора. - Делай что-нибудь.
        - Уйди с линии! - огрызнулась она, отталкивая беса. Тот послушно отпрыгнул. Даниил просчитал варианты, шагнул к человеку и схватил его за голову:
        - Давай, колдуй! Он вырывается!
        Пока трагизм ситуации не успел окончательно накрыть ее лавиной паники, Делайла заглянула в испуганные глаза своего подопечного и тихо, нараспев, стала читать мантры. Мгновение спустя Александр успокоился, вздохнул и обмяк в руках серафима…
        Делайла тяжело опустилась в кресло:
        - Давайте вы больше не будете заниматься самодеятельностью? - устало попросила она.
        - А мне понравилось! - потер руки бес. - Это ж надо! Любить, направлять, не принуждать… Я-то думал, это все - правда! А вы, оказывается, еще покруче нас работаете…
        - Ой, помолчи, пожалуйста! - в сердцах махнула рукой Делайла. - И так на душе гадко.
        - Ничего! - бодренько потянулся Антонио. - Поплачешься позже. Нам еще убеждать жену нашего человека, что приглашать симпатичных блондинок для более тесного общения вечером к себе домой - вполне обычная практика для бизнесменов. - Потом подумал и добавил: - Впрочем, тут даже врать не придется.
        Делайла спрятала лицо в ладони и горестно всхлипнула.

***
        Вечером компания из человека, беса и двух ангелов отправилась праздновать приобретение фирмой нового клиента "на квартиру" к генеральному директору. На улице, несмотря на весну, все еще лежал снег. Да и ветер, поднявшийся ближе к ночи, был достаточно морозным. Александр жил в пятнадцати минутах ходьбы от офиса, а потому домой добирались пешком. Блондинке Даниилу было холодно. Манто, конечно, грело плечи, но голые ноги просто заледенели. Когда вдалеке замаячило спасительным пятном парадное Александра, красавица-Диана перешла на резвый галоп, ловко перепрыгивая лужи. Прячась в Теневых Материях, Даниил не испытывал ни холода, ни жары. Но сейчас, в образе человека, эта участь его не миновала. С интересом понаблюдав за олимпийским забегом гостьи, Александр только философски пожал плечами.
        В квартире было тепло и тихо. Ребенка на вечер забрали к себе родители жены, в чем заранее убедилась Делайла. Пока Диана строила глазки невозмутимому Александру, хранительница и бес осматривали квартиру.
        - Ничего тут нет! - недовольно бормотал бес.
        - Ты под кроватью посмотрел?
        - А что я там увижу? Барабашку? - съязвил Антонио, но под кровать послушно полез.
        - Если твой человек от чего и умрет в ближайшее время, то либо от моих конкурентов, либо от пыли.
        - Каких конкурентов? - обеспокоенная Делайла опустилась на пол рядом с бесом.
        - Сколько мусора… - Антонио выполз из-под кровати и стал отряхиваться. - Плохая хозяйка, плохая! Нужно к ней какую-то мелкую нечисть приставить…
        - Чтоб помогала убирать в доме?
        - Чтобы кошмарами мучила, когда не убрано! К ней гости пришли, а квартира похожа на свалку! - поборник чистоты был неумолим. В черных волосах серыми хлопьями запуталась пыль, костюм приобрел оттенок на тон светлее и еще чертовски хотелось чихнуть. Но Делайла не обращала внимания на все эти мелочи:
        - Ты упомянул каких-то других бесов? Они здесь?
        Антонио окинул хранительницу тяжелым взглядом:
        - Разве я настолько туп, чтобы привести своего подопечного прямо в руки конкурентов? - спокойно спросил он. - Да я и сам в этом облике не хотел бы с ними встретиться.
        - А что же ты тогда говоришь?…
        - То, что их нет здесь, еще не означает, что их нигде нет, - резонно ответил Антонио и ушел в другую комнату. Делайла поднялась на ноги, испуганно оглянулась по сторонам и раздраженно мотнула головой: "Ну и что, что есть. Я об этом знала. Я подготовилась. И Даниил со мной…" Последняя мысль была единственной правдой из всех доводов, но она стоила многого. Делайла решительно вытряхнула свое сердце из пяток, затолкала туда страх и отправилась обыскивать ванную.

***
        Василис ходил по келье из угла в угол, периодически замирая перед большим панорамным окном во всю стену. Окинув взглядом растущую под окном яблоню, ангел проводил ладонью по голове, взлохмачивая короткие волосы, и снова принимался шагать. Пару раз он думал заняться чем-то общественно-полезным, вроде патрулирования или даже целенаправленной охоты, и тогда перебирал взглядом оружие, украшавшее противоположную от окна стену. Но всякий раз отказывался от этой идеи, выдумывая самые разнообразные причины. Единственное, что он действительно сегодня сделал - это переставил ближе к кровати низкий журнальный столик. И то, только чтобы проход не загораживал.
        Серафим уже целых десять восходов солнца не мог найти успокоения. Периодически он испытывал странное чувство необъяснимой тревоги, и тогда рвался спуститься на землю, чтобы осторожно понаблюдать за Делайлой. Но потом чувство опасности отступало, и дабы не искушать себя и не злить хранительницу (скажем прямо, незаметно явиться удалось бы, только если бы Делайла была слепо-глухо-немой, прикованной к кровати инвалидкой… или человеком), оставался на Сфере. Вот и сегодня, наблюдая за бликами заката на листьях яблони, Василис мучился нехорошими предчувствиями. Наконец, не выдержав, он распахнул крылья и как мальчишка вылетел в окно.
        Стелиос сидел на лавочке под пальмой, грелся в лучах заходящего солнца и с наслаждением "попивал" золотистый нектар.
        - Опять квасишь в одиночку? - Василис присел рядом и крылья сами собой исчезли. Довольный жизнью Стелиос скосил на него глаза.
        - А за дочку у тебя душа не болит?
        - Хм… Чего же ей болеть, когда у дочки есть ты? - по-настоящему удивился директор.
        - А… что-то случилось?
        - Пока нет, - Василис устало потер лоб. - Но, по-моему, у нее проблемы…
        - А по-моему, у тебя паранойя, друг мой, - доброжелательно диагностировал Стелиос.
        - И если не успокоишься, в скором времени близко познакомишься с облысением, маразмом и энурезом.
        Василис слегка приподнял бровь на последнем слове.
        - А, болезнь такая, - махнул рукой декан. - Неприятная. Так зачем ты пришел?
        - Займи меня чем-то, - попросил Василис. - Ато скоро я на почве безделья начну на демонов бросаться. Хотя нет, я просто спущусь на землю, заберу Делайлу и за шкирку доставлю сюда.
        - А Даниил? - ради интереса уточнил декан.
        - Ну… Его тоже заберу, что ему там делать? И в карцер отправлю. Полы драить. Слушай, да какая разница?! Мы же сейчас про Делайлу говорим!
        - Ты всегда про нее говоришь, - резонно заметил Стелиос. - И думаешь. И в кураторы сам к ней напросился. Хорошо, что я догадался тебе в комплекте целое отделение всучить.
        - И я, кстати, еще не успел тебя за это отблагодарить! - угрожающе показал кулак Василис. Декан зашелся в кашле.
        - Помочь? - с готовностью предложил свои услуги товарищ, замахиваясь пудовой дланью.
        - Нет! - подпрыгнул Стелиос. - Я еще жить хочу! И ходить…
        Солнце давно ушло за горизонт, а два ангела так и сидели под пальмой, слушая тишину и думая каждый о своем: Василис о непослушной Делайле, Стелиос о смысле жизни. Размечтавшись, декан поднял глаза на друга и вдруг увидел, как его лицо покрывается тонким слоем природной защитной пленки светло-серого цвета.
        - Ээээ…. - протянул Стелиос, но задать вопрос не успел. На ходу принимая боевое облачение, Василис с положения "сидя" ушел головой вниз в Теневые Материи и камнем понесся к вожделенной земле. Стелиос пожал плечами, махнул рукой и его бокал снова наполнился пьянящим напитком. Он был абсолютно спокоен - что бы ни случилось внизу, в какую бы беду не попала его любимая дочь, если рядом будет Василис, волноваться не о чем.
        Глава 5
        - Ты влюбилась?
        - Не, у него просто глаза прикольные:) И губы… И голос… И… черт - я влюбилась!!…
        NN
        Спустя два часа Даниил понял, что продолжать дальше разговор о воображаемой новостройке просто не в состоянии. Он устал, запутался в мыслях, проголодался и вообще чувствовал себя паршиво. Ни разу в жизни (а жил он долго!) серафим столько не говорил. Впрочем, судя по виду сидевшего напротив человека - тот ни разу столько не слушал. Оба, по сути миролюбивых создания, смотрели друг на друга как два закипающих чайника, всем сердцем желая наподдать собеседнику чем-то тяжелым в челюсть, но усилиями гипнотизера-хранительницы все еще сдерживались. Оба при этом искренне полагали, что всему виной их личное врожденное и взлелеянное годами терпение, а посему чувствовали себя героями. В какой-то степени это было даже приятно.
        Делайла подоспела как раз к моменту разлома гипнотического купола и к началу членовредительного мордобоя. У нее не было сомнения, что даже в образе фигуристой, но довольно-таки изящной женщины, Даниил скрутил бы Александра, как резвый сенсей-йог своего неудачливого ученика. Поэтому при виде поднимающихся собеседников с огнем в глазах и оскалом вместо улыбок, Делайла не придумала ничего лучше, как с места броситься на шею к серафиму. Вот чего она не учла, так это разницу в живом весе между боевым ангелом мужского пола и красавицей-блондинкой. Александр даже моргнуть не успел, когда его сотрудница, зависнув на мгновения темным пятном в воздухе, впечатала в пол рычащую Диану.
        Но то, что случилось после, полностью перечеркнуло все предыдущие потрясения и погрузило в состояние шока всех присутствующих на кухне:
        - Милый, я дома! - Татьяна Тюара своими ключами открыла дверь, бросила сумку на тумбу, а в следующий момент была прижата к стене, тихонько поскуливая от страха. У ее горла крест-накрест сошлись боевые клинки Серафима. Краем глаза Делайла заметила пятки Антонио, мелькнувшие под кроватью. Василис неподвижной статуей застыл перед смертной, готовый нанести последний удар. И хотя женщина лишь на один миг показалась ему Зверем, он не собирался убирать оружие.
        - Василис? - в унисон протянули Диана и Делайла.
        Татьяна Тюара тоненько ахнула и сползла по стеночке на пол. Нет, сейчас она точно была обычным человеком. Серафим убрал клинки.
        - Вы тут чем занимаетесь? - посмотрел он через плечо на растянувшихся по полу ангелов. - Даниил?
        - Я здесь, учитель, - блондинка резво вскочила на ноги и вытянулась по струнке. - Как было приказано, слежу за хранительницей, не отрывая глаз, - Делайлу подхватили под локоток и тоже поставили в вертикальное положение. Василис внимательно осмотрел сначала ученика, потом ученицу:
        - Эту - на диван, этого - к столу, - кивнул он на людей. - Нужно поговорить. И ты тоже вылезай! - из-под кровати послышался тихий приглушенный стон.

***
        Сказать, что приказы исполнялись быстро - не сказать ничего. Казалось, по комнате пронеслось два смерча. Александра Даниил попросту швырнул на стул, рядом бес пристроил меня. Противоположную сторону стола занял Василис, и никто не решился составить ему компанию. Юный ангел одним мановением руки вернул себе родной облик, и теперь пытался слиться с ландшафтом за моей неширокой спиной.
        - Значит, Антонио, верно? - Василис с интересом окинул взглядом бледного беса. - Яков постарался? Ладно… живи пока. А вот ты, Даниил, зря расколдовался. Хорошо выглядел. - Я подняла глаза: учитель шутит или у меня слуховые галлюцинации? Нет, на губах действительно улыбка, немного косая, но для Василиса - неимоверный прогресс.
        - Простите, а вы кто? - Александр, как в школе, поднял руку для вопроса.
        - Боевой ангел, - не лукавя, ответил Василис. Мы с Даниилом переглянулись. Вот и вся конспирация.
        - А… - глубокомысленно протянул мой шеф, как будто все понял.
        - Что "а…"? - не поверил серафим.
        - Учитель, а может не надо? Все-таки, это люди…
        - Уже нет, - возразил Василис и отправил меня этим в глубокий нокаут. Не досмотрела.
        Александр, мгновение назад остервенело щипавший себя за ногу в надежде проснуться, встрепенулся, обвел взглядом нашу компанию и остановился на Антонио.
        - Ты - не человек?!
        Бес глухо кашлянул, прочищая горло, с опаской посмотрел сначала на меня, потом на Даниила и, наконец, за него ответил Василис:
        - Вообще это бес. Но речь не о нем. И чтобы вопросов лишних больше не задавали, рассказываю сразу: я и Даниил за Вашей спиной, Вы знаете его под именем Диана, - боевые ангелы. Рядом с Вами - Ваш персональный Хранитель, зовут Делайла. На диване отдыхает Ваша супруга Татьяна. Она - молодой оборотень, Нечисть. Подлежит умерщвлению путем отрезания головы.
        Василис замолчал, а я подпрыгнула - так вот оно что! Нечисть! И до первого полнолуния… эта…как же ее…? полуденная нечисть!
        - Значит, ее еще можно обратить! - закончила я свою мысль вслух и торжествующе уставилась на Василиса.
        - И как ты собираешься это сделать? - Даниил обернулся к дивану уже с клинками в руках. - Через двадцать дней она потеряет человеческую сущность.
        - Ага! А потом схарчит и нашего подопечного и его сына с няней, если поймать сможет! - Антонио играючись подбросил в воздух длинный тонкий стилет.
        - Значит, у нас есть двадцать восходов солнца, чтобы изгнать из нее демона, - упрямо повторила я.
        - В нашем мире такой ритуал провести нельзя, - заметил учитель.
        - Ам…, - я потерла пальцами кончик носа, формируя мысль. - Значит так! - Мужчины переглянулись. - Мы… э… пойдем туда, ну… где это возможно сделать…и… э… сделаем это… Да, это план!
        - Где план? - Антонио фыркнул. - И как ты думаешь попасть в это твое туда? Я сквозь миры прыгать не умею… - Даниил пожал плечами, показывая, что он - тоже. Я закусила губу - меня даже в Теневых Материях прятаться не научили, куда там до межмировых путешествий…
        - Переходы можно сделать портальными, - Василис откинулся на спинку стула. - А в нужное место выведет сама нечисть, - Александр бросил злой взгляд, но быстро опустил глаза. Назвали любимую женщину нечистью…сволочи… Серафим заметил и усмехнулся - вот она, сила любви, творящая злость против страха. Делающая самого слабого сильным, самого трусливого храбрым, самого осторожного отчаянным и безрассудным. Она заставит Александра сражаться за супругу даже если шанс победить будет призрачным и почти утопичным… И она же заставляла Василиса без раздумий перейти на сторону непокорной взбалмошной ученицы.

***
        Я положила мокрый компресс Татьяне на лоб и бросила осторожный взгляд на своего куратора. Мужчины оккупировали стол и о чем-то живо переругивались. Как это ни было странно, после всех потрясений, Александр принимал в споре самое живое участие. Наверное, правду говорят, что люди ко всему привыкают. Даже к ангелам и бесам у себя на кухне.
        Василис задумчиво помешивал ложечкой кофе в маленькой ажурной чашке. Было впечатление, что он просто не знает, как можно пить такую гадость. Короткие темные волосы стояли торчком. Губы кривились в ухмылке в ответ на особо экстравагантные идеи "молодых". И я невольно залюбовалась этой улыбкой. Когда Василис вдруг обернулся и встретился со мной взглядом, я вспыхнула от стыда и так приложила тряпкой по лбу Татьяны, что она охнула даже сквозь обморок.

***
        Серафим чуть в голос не захохотал, глядя, как Делайла заливается благородным румянцем. Но потом перевел взгляд на молодого оборотня, и тяжелые мысли стерли улыбку с его лица. Очень понятными стали редкие всплески чувства опасности в последнее время. Они возникали, когда тьма преобладала в душе новообращенной нечисти. Сейчас это длилось не дольше секунды и Татьяной ощущалось как приступы плохого настроения или головные боли. Скоро тьма станет сильнее, разрушительнее, а потом и вовсе поглотит душу человека. В момент, когда полная луна появиться на небосводе, Татьяна Тюара перестанет существовать.
        Василис понимал, что появление оборотня - не каприз удачи. Мелькнувшие под кроватью в соседней комнате голые пятки молодого беса дали понять, что битва за Александра началась. Значит, Яков тогда далеко не ушел. Он видел, что натворила Делайла, и сделал выводы.
        Не удосужившись объяснить что-либо своему подчиненному, Яков за его спиной натравил на Татьяну оборотня. Можно было, конечно, просто убить женщину, но ведь эффект был бы не тот. Вот теперь, когда в ней живет тьма, сами ангелы просто обязаны от нее избавиться. А это не добавило бы доверия к ним со стороны Александра. Ну, кто же знал, что у человека такая гуманная хранительница? Да, это так по-ангельски, принесли двадцать жертв для спасения одного обреченного. Пойти туда, не знаю куда… а пока они будут там ходить, здесь бесы всей толпой совратят Александра.
        Именно поэтому Василис решил ничего не скрывать. В момент, когда клинки остановились в полете, когда было принято решение не убивать Татьяну немедленно, он уже знал, что Делайла грудью встанет на ее защиту. А еще он вспомнил, что обернуть вспять обращенного можно только вне этого мира, и что разделять человека и хранителя ни в коем случае нельзя. Так пусть уж лучше правда сразу станет известной, чем потом ее с материнской заботой, по кусочком, пытаясь не повредить нежную психику человека, Делайла неделю будет скармливать Александру.
        - Бес, нагрей воду, - Василис решительно взял чашку. Закрыв глаза, он сосредоточился, крылья исчезли, и кираса тут же сменилась человеческой одеждой.
        - А…? - попытался возмутиться Антонио.
        - Живо, я сказал!
        Даниил, наблюдая превращение учителя, только свистнул. Ему бы так… И одежда вполне человеческая. Зато Делайла как-то подозрительно нахмурилась:
        - Э… учитель, а где вы взяли эти джинсы?
        - В соседней комнате, на стуле висели, - пожал плечами Василис. Брюки, конечно, непривычные, все в дырах, но если в некоторых местах ужать и удлинить - как раз впору будут.
        - Вы бы лучше вернули их Татьяне, - посоветовала Делайла. - А мы вам другие подберем.
        Василис пожал плечами - ему-то что:
        - Так, где вода? - поторопил он Антонио.
        - На плите чайник закипает, - недовольно ответил бес. - Порталы будете открывать? Новый метод?
        - Чай буду готовить, - усмехнулся серафим, - давай сюда свой чайник. - Василис поднялся из-за стола и вытянул из шкафчика блюдце с медом. Все же, хорошая это способность - видеть сквозь предметы.
        - А… это не мои брюки? - Александр внимательно посмотрел на изменившуюся одежду серафима.
        - Жадность - порок! - грозно ответил тот. Человек только обреченно вздохнул.

***
        - Стелиос! Стелиос, старый пьяница, спускайся немедленно! - Василис стоял на балконе и от души орал в звездное небо. Сидевшие на кухне наблюдали за ним, охая и втягивая головы в плечи на особо громких нотах. Наконец, когда половина окрестных собак уже охрипла, подгавкивая Серафиму, послышалось легкое шелестение крыльев, глухой удар и спокойный голос невозмутимого директора Академии:
        - Не могу сказать, что рад тебя видеть, о мой горластый друг.
        Василис, получивший тычок под ребра, тряхнул головой, нахмурился и… вдруг улыбнулся. Стелиос попятился:
        - Ты чего?..
        - Радуйся, дружище, - ликующе произнес Василис. - У тебя есть уникальный шанс попрактиковаться в роли дедушки.
        Директор распахнул рот, потом его закрыл, снова открыл, видимо решая, в каком виде он сможет продемонстрировать всю полноту своего изумления:
        - Ты в своем уме? - наконец, заговорил он. - С чего ты вообще…?
        - Расслабься, дедуля! - перебил его серафим, панибратски обнимая за плечи. - Делов-то! Понянчить человеческое дитя двадцать суток. С этим даже я бы справился.
        - Но объясни мне, ради Создателя, зачем все это?!
        - Нам с Делайлой нужно ненадолго отлучиться. И мы прихватим родителей ребенка с собой. Сам понимаешь, времена сейчас неспокойные… Лучше будет, если мальчик останется здесь. Жаль, что его нельзя забрать на Сферу, но…
        - Куда это вы направляетесь?!
        - Лучше тебе об этом не знать, - махнул рукой серафим. - Смысл сводиться к тому, что следующие двадцать восходов солнца, до нашего возвращения, Алексею необходим присмотр высших сил.
        - И ты думаешь, я - оптимальный вариант?!
        - Нет, конечно, - Василис вздохнул, оценивающе пробежав взглядом по Стелиосу. - Но ты единственный, кто есть в зоне доступа, имеет достаточно сил и задает минимум вопросов.
        - По поводу последнего я бы поспорил!
        - Вот и ладушки! У тебя будет почти три недели, чтобы обдумать аргументы. А пока бери сменные рясы, пеленок побольше и перебирайся вот в эту квартиру.
        - Но… - Стелиос лихорадочно пытался придумать отговорку, - Но как же Академия?
        - Долго думал? - улыбнулся Василис. - Она без тебя, уважаемый Директор, столетий двадцать просуществовать сможет. На голом энтузиазме! Так что хватит отвираться и приступай к работе.
        Стелиос поник головой, а Василис напряг крылья, взлетая к небу. Ему тоже нужно было подготовиться. Но проблема номер "Раз" в списке незавершенных дел Делайлы была решена. Что не могло не радовать.

***
        Ночью в Академии было темно, тихо и удивительно спокойно. Василис бесшумно шел по коридору и думал. В большей степени о том, как сейчас будет открывать двери Хранилища - единственный экземпляр ключа от которых находился у вредного старика-домового. Амулеты, артефакты и, главное - телепорты, находились в обезмагическом пространстве за толстой скрипучей дверью. Василис сжал в руке связку отмычек, оставшуюся со времен бурной молодости, и улыбнулся - вот и сгодилась.
        Остановившись перед лестницей вниз, Серафим прислушался. Нет, там было так же тихо, как и в коридоре. Спустившись в подвал, Василис уверенно свернул в один из проходов, похожих на огромную кротовую нору. За время существования академии каждый новый ректор считал своим долгом дорыть пару витков и несколько пещер. Где-то хранились сокровища, где-то книги и свитки, а кое-где даже припасы съестного. Некоторые проходы со временем позабылись, запылились и, возможно, там действительно обитали те самые жуткие монстры, о которых шепотом говорили провинившиеся ученики.
        Василис заблудиться не боялся. Будучи студентом, он часто лазил по подвалам в поисках чего-нибудь интересного, за что потом отсиживался наказанным этажом ниже - в небезызвестном карцере. Его он тоже отлично выучил.
        В подземных катакомбах было много факелов, но Василис отказался их зажигать. Старый хранитель жаловался на бессонницу, и серафиму не хотелось встретить его блуждающим на подотчетных территориях. Крошечный отблеск огня где-то впереди застал врасплох. Хранитель, как и любой домовой, отлично видит в темноте, и не стал бы дымить в пещере. Василис остановился, прислушался, но неожиданный конкурент был слишком далеко. Как назло, огонек блеснул именно в том коридоре, который позарез был нужен Василису. Он еще думал, подождать ли пока пришлец сам уйдет, или рискнуть прокрасться окружными путями, как вдруг скрипнула дверь. Та самая. Василис уронил челюсть, вытаращился в пустоту, а потом рванул на звук. Академию грабили!
        Уже на подлете, в руке серафима материализовался меч. Дверь была чуть приоткрыта и распахнулась от удара плеча с таким скрипом, словно собиралась прямо сейчас распасться в труху. Василис на мгновение замешкался, останавливая ее тяжелый ход - если их сейчас "застукают", куратор будет вне подозрений, но предпринимать повторную попытку украсть телепорты в ближайшее время можно даже не пытаться. Переполошенная академия выставит такую охрану, через которую и мышь не проскочит.
        Мгновения было достаточно, чтобы настигнутый Василисом вор потушил факел и слился со стеной пещеры. Серафим поморгал, сощурился и понял, что глаза его подвели. Но чтобы так скрыться нужно… И тут до него дошло. Амулет! Невидимости, или как-то так… А главное - он лежал там-же, где и сферы-телепорты. Значит, вор уже добрался до них!
        Пещеру осветила искра. Пахнуло дымом, воздух затрепетал, словно водная гладь на ветру. Василис рванул к открывшемуся проходу, на ходу забирая со стеллажа два круглых маленьких камушка. Прозвучал легкий хлопок, и пещера опустела.
        Сначала из потолка вывалился Даниил. Как в американских мультфильмах, он на мгновение завис в воздухе, а потом всем своим немалым весом рухнул вниз. Делайла и Антонио синхронно подняли глаза, удивленно рассматривая портальный переход. Выглядел он как черная дыра локальных масштабов, но вместо того, чтобы затягивать в себя предметы, она их выплевывала. Александр и пришедшая в себя Татьяна сидели рядышком на диване. У их ног морской звездой распластался помятый ангела.
        Следом появился Василис. С мечом наперевес и воинственным рыком, он сделал эффектное сальто, задел головой люстру и только тут понял, где оказался. Осколки хрустального фужера осыпались на голову Даниилу. Тихо постанывая, тот отклеился от пола, подержался за голову и переместил ушибленное тело на кресло.
        - Ты ограбил Академию! - догадался Василис.
        - Уж кто бы говорил… - буркнул Даниил, потирая плечо, и положил перед собою пару камушков.
        Василису стало не по себе:
        - И взял два телепорта?
        - На самом деле три. Один пришлось использовать, когда от Вас убегал… Но там еще парочка осталась!
        - Ничего там не осталось… - горько пробормотал учитель, разжимая кулак. Последние два камушка крупными черными жемчужинами сверкали на ладони.
        Делайла покачала головой, осмелевший Антонио заржал в голос, люди облегченно выдохнули.
        - Ну что ж, - утирая слезы, подвел итоги бес. - Вы всех собрали, предупредили и обокрали. Даже я не смог бы подготовиться лучше. Не пора ли отправляться в путь?

***
        Высокий темноволосый мужчина хмурым взглядом обвел разношерстную компанию за столом. Восемь скуксившихся лиц уставились в ноутбуки так пристально, словно на месте знакомых цифр там вдруг появилось фото красотки из Плейбоя. Задрапированное окно не пропускало в комнату солнечный свет, а тусклая лампа над столом только добавляла теней.
        - Коллеги, я жду ответа, - ровным тоном напомнил мужчина. В помещении стало заметно холоднее. - Стоит ли повторять вопрос… - на окне образовалась изморозь. - Почему никто из вас не знает о новом хранителе?
        Мужчина встал и подошел к большому овальному зеркалу. Оценил отражение. Скривил губы в одобрительной улыбке. Многие выглядели ничтожествами рядом с ним. Даже Яков. О, Яков… Большие глаза в обрамлении длинных черных ресниц сузились, ястребиные брови сошлись на переносице. Как этот старик, этот мягкотелый интриган посмел его обогнать? Его! Самого могучего, самого богатого, самого влиятельного демона наземного мира!
        Зеркало пошло трещинами…
        - Немедленно разыскать человека! Лишних убрать, человека сюда, ангела… ангел тоже лишний. И чтобы с головы человека даже волос не упал!
        Последняя фраза прозвучала в пустоту, но она была услышана.
        - Что бы я делал без внутренней разведки… - пробормотал Арон. Он был демоном молодым, не лишенным амбиций, и расставлял сети повсюду, куда только мог дотянуться. Да и туда, куда не мог, тоже расставлял. Арон давно отвоевал себе северную половину Евроазиатского континента. К сожалению, южная его часть была поделена между тройкой на удивление сговорчивых демонов. Они моментально договаривались между собой выступить единым фронтом, едва только Арон оборачивался в сторону экватора. Так, каждого по одному, он уничтожил бы их, не напрягаясь. Но втроем они уже несколько раз изгоняли его в шею.
        Демон приоткрыл занавес, и яркое весеннее солнце пробилось в комнату. Пентхауз на двадцать шестом этаже был оборудован под офис и обладал одним уникальным свойством
        - имел постоянно открытый портальный переход в родное Пекло. Москва внизу бурлила жизнью, весельем, удивительным чувством свободы.
        - Весна… - констатировал Арон. Люди любят эту пору года, но даже не подозревают, насколько сейчас уязвимы. И демон не имел в виду простудные заболевания. Он кожей ощущал, как вокруг вспыхивают эмоции, как вырываются из-под контроля застоявшиеся желания, как совершаются глупости. А потом, позже, когда придет время расплачиваться, многие любители весны будут плакать горькими слезами и проклинать свою неосмотрительность. - Даже ангелы подвластны прихотям, - блеснув клыками, улыбнулся демон. Он не знал точно, зачем Делайла привязала себя к человеку, но полагал, что в трезвом уме она бы никогда такого не сделала. Когда ему доложили о появлении Истинного Хранителя, Арон не стал тратить время на размышления. Яков, конечно, и в подметки ему не годиться, но он далеко не дурак - нельзя давать ему фору.
        - Слишком аккуратно играешь, - обращаясь к оконному отражению, пробормотал демон.
        - И погоришь на этом. - Пускай старики строят заговоры, натравливают друг на друга своих конкурентов и пытаются отвоевать человека "джентельменским" ударом в спину. Импульсивный и нетерпеливый, Арон отдавал предпочтение банальному торгу, нежели долгим годам тягостного ожидания. Зачем соблазнять, если можно купить? Что же до цены… У каждого она своя, но у каждого она есть.

***
        - Кто оборотень? Я - оборотень?! - сверкая вертикальными зрачками, кричала Татьяна. - И не смей использовать на мне свой гипноз!
        Я опустила руку. В конце-концов, она имеет право злиться. Александр с бледным лицом стоял позади супруги, осторожно гладил ее по плечу и дрожащим голосом предлагал выпить успокоительное. Татьяна ругалась уже полтора часа. Даже Антонио устал слушать. Он полулежал на диване, откинув голову на спинку, и внимательно изучал потолок. Даниил удрал к родителям Татьяны под предлогом защиты маленького Алеши. Василис все это время сидел на кухне за закрытыми дверями, и настраивал телепорты. А я выслушивала длинную пламенную речь молодой нечисти.
        Наконец, Антонио не выдержал:
        - Женщина, ради всего, что тебе дорого, помолчи хотя бы пять минут.
        - Ты это мне говоришь? - взбеленилась Татьяна, повысив голос еще на октаву. Я оскалилась на беса, но прежде чем успела высказаться, крепкая рука Василиса затащила меня на кухню.
        Усадив на стул, меня придвинули к столу, сунули в руки чашку с чаем и поднесли к глазам два телепорта.
        - Вы еще этого не изучали, так что я проведу краткий инструктаж.
        Я согласно кивнула. Даже босой, в майке и джинсах, с короткими волосами, без нимба и ореола, Василис все равно отличался от человека. Чем, я так и не смогла понять. Может, глаза слишком яркие - карие с золотом, сверкающие даже в кромешной тьме. Или походка чересчур летящая, походка птицы, которая привыкла полагаться на свои крылья. Интересно, какой возраст приписали ему Александр с Татьяной? Я окинула взглядом статную фигуру, задержавшись на крупной серебряной бляхе. Наверное, лет тридцать…
        - Делайла! - голос прервал мои размышления, и я покраснела. Это же надо было додуматься: склонив голову, в упор рассматривать пояс куратора. - Я продолжу? Телепорты открываются по желанию. Бросаешь на твердую поверхность, мысленно формируешь приказ - всё, готово. Пункт назначения нужно обозначить заранее. Телепорт настраивается по точке входа и точке выхода. Это как будто мост между двумя мирами. Одним телепортом можно пройти только в одну сторону, связь быстро рушиться. Но для возвращения тем же путем перенастраивать ничего не нужно. Телепорты сами находят нужный мир и по умолчанию создают выход на равнинной местности площадью не менее двадцати квадратных метров в локте над землей. Так что есть вероятность оказаться в пустыне или на необитаемом острове, но не в жерле вулкана.
        - Уже неплохо… - кисло согласилась я. - А как Вы смогли настроить телепорты, если только Татьяна знает тот мир, который нам нужен?
        - А я на нее и настраивал. Только это не Татьяна знает. В межмировом пространстве ее выбросит в нужное место. Без учета собственного желания.
        - Все равно не понимаю, как такое возможно. Что значит "выбросит"?
        Василис придвинул стул и сел напротив.
        - Этот мир - лишь один из множества других. Ангелы и демоны имеют возможность перемещаться из одного мира в другой с помощью некоторых приспособлений. Вот как эти камушки, например. Но хотя мы и можем находиться в других плоскостях, нас неизменно притягивает к родному миру. Причем это правило действует как на живые, так и на неживые предметы. Например, если бросить мяч в межмировое пространство и дать ему возможность избрать любой мир для выхода, он неизменно выберет именно тот, где был создан. Для того чтобы выбрать другой мир, иное отражение - нужно приложить волю.
        - То есть, - я начала понимать смысл, - поскольку оборотни пришли к нам из другого мира, Татьяна при переходе будет стремиться именно туда?
        - Верно. К сожалению, мы не знаем точно, существует ли лекарство, способное вернуть Татьяне человеческую суть. Но если мы не найдем его в родном мире оборотней, мы не найдем его нигде.
        Я опустила глаза в чашку и подумала о том, какой была эгоисткой, когда произносила клятву Хранителя. Прежде эта мысль ни разу не приходила в голову. А ведь если говорить откровенно, не будь я такой настырной искательницей "любви", все могло случиться совсем иначе. И до того мне стало обидно за себя, глупую, за несчастного Александра, за невинную Татьяну, что слезинки друг за другом закапали в чай. Василис наклонил голову, пытаясь заглянуть мне в глаза, а потом вдруг обнял за плечи и прижал к себе. Я уткнулась носом ему в грудь, готовая разрыдаться, и… успокоилась.
        - Ты ни в чем не виновата, - тихо, но твердо сказал Василис. - Никто не знал, что все так обернется. Тобой двигали лучшие мотивы. И, кроме того, - он осторожно взял меня за подбородок, заставляя поднять голову, - если бы не ты, Александр давно уже был бы мертв. Это ведь ты спасла его от Якова. А я, между прочим, из-за тебя в тот день сильно опоздал на урок. И лишился волос.
        Куратор усмехнулся, я покраснела, но вряд ли от стыда за содеянное. Казалось, будто комната поплыла, а в груди затрепетала огненная птица. Василис наклонился и тут:
        - Все! Алеше ничего не грозит! - В комнату быстрым шагом вошел Даниил. - А… чем это вы здесь занимаетесь?…

***
        Даниил явился как гром среди ясного неба. Кажется, я покрылась пятнами, а сердце оборвалось и упало куда-то глубоко-глубоко. Уперевшись ладонями в грудь Василиса я отчаянно попыталась вырваться из его объятий, но не тут-то было! Куратор еще сильнее сжал мои плечи, рывком поставил на ноги и только после этого повернулся к любопытному ангелу:
        - Вот тебя-то мне и не хватало!
        Честное слово, если бы сейчас Василис меня отпустил, я бы села на пол. Впервые в жизни меня накрыли столь сильные эмоции. Половины из них я не понимала, но они были восхитительны. Вот страх и стыд, пришедшие им на смену, оказались знакомы, но вкупе с только что пережитыми превратились в лавину, накрывшую с головой.
        Василис же стоял чуть впереди меня и вел себя так, будто ничего не произошло:
        - Поскольку Делайла оказалась боевым ангелом, нужно помочь ей в максимально сжатые сроки принять эту силу.
        Даниил поперхнулся:
        - Она - серафим?! - с непередаваемым оттенком презрения и недоверия спросил он. Глаза Василиса сузились. Даниил попятился и поднял руки вверх: - Я не против! Если вы так говорите…
        - Делайла, - Василис посмотрел в мои ошалевшие глаза и непонятно от чего усмехнулся, - не стоит так нервничать. На, глотни чаю.
        Горячая жидкость обожгла горло, но остудила щеки. Я вздохнула, выдохнула и перестала опираться плечом Василису в грудь.
        - Мне бы хотелось узнать, как именно ты трансформировалась?
        Я посмотрела на учителя и пожала плечами:
        - Сама не знаю. Все случилось очень быстро.
        - Но ведь был какой-то катализатор… - заинтересованный Даниил подошел ближе.
        - Хм, если демона можно таковым считать, тогда был.
        - Расскажи подробнее, - Василис снова сел на свой стул, предлагая и мне занять место за столом.
        - Яков напал, я ушла от удара… и через мгновение уже была в доспехах.
        - Ты испугалась, - констатировал Даниил. Василис согласно кивнул. - И отреагировала автоматически. Кстати, не думал, что хранители умеют уклоняться от ударов.
        - Демон тоже не думал…
        - Нам нужно точно понять, как тебе это удалось, - гнул свое Василис.
        - Это запросто, - обрадовался Даниил, вскинул руки вверх и зарычал.
        - Что это? - не поняла я.
        - Медведь…
        Сначала захохотал куратор, потом согнулась пополам я. Молодой серафим обиженно засопел:
        - Сами тогда ее пугайте, раз такие умные.
        Из гостиной раздался женский крик. И я испугалась.
        Не знаю, как мне удалось обогнать серафимов, но из кухни я выскочила первая.
        - О, небо!
        Черти были везде. Они прыгали по кухне, вопили, толкали друг-друга. Невысокие существа, покрытые густой коричневой шерстью с маленькими рожками были так же непохожи на виденного мною демона, как обезьяны на человека. Низшие создания, выполняющие черную работу.
        Я неосмотрительно застыла в дверях, и была вытолкнута в самую гущу событий не успевшим затормозить Даниилом. Василис сзади прорычал что-то неодобрительное. Приседая и подпрыгивая, я нашла глазами Александра и бросилась к нему.
        Татьяна визжала на одной ноте, оседлав спинку дивана. Ее героический супруг отмахивался от чертей табуреткой.
        - Татьяна, - закричала я. - Татьяна, возьми ты стул! Ты сильнее!
        Еще бы! Даже молодой оборотень раза в два сильнее обычного человека. Но мои потуги были проигнорированы - супруги даже головы не повернули, хотя я была уверена, что чуткое ухо Татьяны меня услышало. А вот черти среагировали оперативно. Я даже ахнуть не успела, как меня окружили.
        Если бы враги не были так бестолковы, на этом повествование можно было бы заканчивать. Черти остановились, развернулись и бросились всем скопом. Кто-то поскользнулся, о него зацепились остальные и на меня полетел орущий шерстяной клубок.
        Наверное, чтобы стать серафимом, меня нужно было испугать сильнее. Потому что как я не тужилась, а меч в руках не появился. Василис возник за спиной, словно незабвенный мешок со знаниями, схватил меня за шкирки и метнул на диван. Мы с Татьяной стали напоминать двух куриц на перекладине. Александр краем глаза проследил мой полет и принялся молотить табуреткой еще отчаяннее. Даниил и Василис, словно два смерча, сражались спина к спине. Антонио, вцепившись всеми конечностями, висел на люстре. Она тягостно скрипела, но пока держалась.
        Глядя, как серафимы расправляются с чертями, я уже было возликовала, но тут везение закончилось. Запахло серой, комнату заволокло дымом и на сцену вышли демоны. Это были не самые сильные противники, но их было четверо. Теперь уже и Антонио придется вмешаться. И я прекрасно понимала, на чьей стороне он будет драться. Черти отпрянули. Это была поисковая группа, ищейки. Они обнаружили и задержали жертву. Судя по Даниилу, им даже удалось ее немного утомить. Впрочем, с самими охотниками младший ангел не справился бы даже будь он в лучшей своей форме.
        Это же пришло в голову и Василису:
        - Делайла!
        Я обернулась на голос, машинально подняла руку и выхватила из воздуха брошенный телепорт. Демоны разделились. Трое стали надвигаться на Василиса, который быстро затолкал себе за спину Даниила, а один с мерзопакостной улыбкой повернулся ко мне. Я вздрогнула, комнату озарил свет и второй раз в жизни в моей руке появился меч.
        - Делайла! - гаркнул Василис, словно испугавшись, что я сейчас ринусь в бой. И хотя такое мне даже в голову не пришло бы, оклик подействовал. Меня словно встряхнули изнутри. Я наотмашь ударила рукой о стену, открывая портал. Глаза демона стали на размер больше. Не дожидаясь дальнейшего развития событий, я столкнула в образовавшийся проход Татьяну и за локоть втащила за собой Александра. Самым краем глаза, прежде чем свет и тьма смешались в один сплошной поток, я успела заметить, как у противоположной стены открылся еще один портал.
        Оставалось только надеяться, что в мире перворожденных оборотней нас выбросит хотя бы на одном континенте.
        Глава 6
        - Ты бы мог ради общего дела пожертвовать жизнью? - спросили его.
        - Конечно! - ответил он. - Только скажите, чьей.
        М. Генин
        Теперь понятно, почему люди не путешествуют по мирам. Казалось, эти двое высосали из меня при переходе половину жизни, и все равно вповалку лежали друг на друге в бессознательном состоянии. Не позволяя себе расслабиться, я вытянула вперед меч и на трясущихся ногах повернулась вокруг своей оси. К сожалению, разведка не удалась, так как в глазах сверкали искры, и я с трудом понимала, где заканчиваются кроны деревьев и начинается небо. К тому же спустя два оборота, тело решило, что долг выполнен и повалилось на землю. Если бы меч не исчез мгновением раньше, он бы объяснил мне значение слова "харакири".
        Когда я очнулась, было уже темно. Прийти в себя помогло звенящее чувство холода. Словно ноги и руки покрылись тонкой коркой льда. И этот лед подымался все выше и выше, сковывая колени, локти, плечи… Усилием воли я разлепила веки. Все вокруг сверкало белым цветов. Где-то в сознании трепыхалась мысль о зеленом лесе и мягкой траве под ногами. А сейчас деревьев не было вовсе. Только снег, мохнатый и крупный сыпался отовсюду, да еще ветер, леденящий душу, подхватывал эти хлопья у самой земли. Сквозь ресницы я отчетливо увидела три фигуры, бредущий сквозь снегопад. Две сверкали золотом, а третья представляла собой темное пятно без тени.
        - Василис… - прошептала я окоченевшим языком, и мир в глазах снова погас.
        Второй раз пробуждение понравилось мне гораздо больше. Во-первых, я выспалась, восполнила резервы ауры и даже согрелась. Во-вторых, я опять лежала на опушке векового леса. Зеленая бархатная трава щекотала щеки и нос, где-то вдалеке негромко стрекотали кузнечики и пели птицы. С глухим стоном я поднялась на локте. Люди спали спина к спине чуть поодаль. Собственно, ничего не изменилось.
        Я потянулась, зевнула и поняла, что проблемы только начинаются. Ангелы не нуждаются в пище, так же как и во сне, но я уже поняла, что они и едят и спят, при этом получая от этого немалое удовольствие. Что же касается людей, так тут ситуация вообще плачевная - кормить их совершенно нечем. Но кормить нужно обязательно. Так как впадать в панику было не вовремя, я поднялась, возвела на поляне защитный купол и отправилась в лес за ягодами.
        "Если повезет, еще и грибов наберу, - пришла в голову оптимистическая мысль. - Ах, как красиво птицы поют… Что значит весна…" Стоит ли говорит, что с грибами мне не повезло…
        Я зашла в лес и почти сразу наткнулась на куст смородины. Ярко красные спелые ягоды сверкали на солнце, большие желтые пауки подставляли спинки под теплые лучи. Того и гляди - замурлычут от удовольствия. Вообще, куст был увешен паутиной, как девушка ожерельями. Я осторожно протянула руку, сорвала ягодку и тут же угодила пальцем в полупрозрачную нить. Пауки удивленно подняли глаза, оценили размер потенциальной жертвы, взгрустнули и нахохлились. Очень захотелось как можно скорее оказаться подальше, но тогда была вероятность утащить за собой всю паутину вместе с ее обитателями.
        - Тихо, тихо, хорошие паучки… - принялась я гипнотизировать желтоспинных насекомых. Пауки не поддавались, но и не нападали. Нежная конструкция опасно подрагивала. - Чтобы я еще когда-нибудь захотела смородины…
        Паутина устояла. Я вернула себе потерянную руку и рассматривала испачканный палец, когда из-под куста что-то вылетело. Серая тень мелькнула в траве и понеслась прочь. Не задумываясь, я махнула рукой ей в след. Что-то блеснуло и заяц, высоко подпрыгнув, тряпичной куклой упал на землю.
        - Мама… - простонала я, подбегая к нему. - Вставай, миленький! Зайчик…
        Из спины несчастного создания торчал тонкий серебряный кинжал. И был он не моим, а того серафима, в которого я периодически превращалась. Кинжал попал точно в основание черепа, а потому встать ушастик уже ну никак не мог. Я села рядом с ним и дрожащей рукой погладила ушки.
        - Ну, по крайне мере, ты не мучился… - бережно подхватив зайца, я поспешила к выходу из леса. - Прости меня, божье создание, но раз ты все равно погиб, я из тебя что-нибудь приготовлю.

***
        На месте приземления из телепорта меня ожидала следующая картина. Чуть поблескивающий защитный купол находился в центре поляны. То есть, там, где я и поставила его полчаса назад. А поблескивал он от того, что об него с двух сторон что есть силы молотили люди и эльфы. При чем, если эльфы уперто желали войти внутрь, то люди с противоположной стороны так же отчаянно пытались выйти. Спрашивается - зачем? Сидели бы себе в куполе, ни один посторонний не дотянулся бы.
        Когда я, с зайцем на руках, показалась из-за дерева, все действующие лица обернулись, и замерли в вольных позах. Эльфы заявились на поляну втроем. Не могу сказать, что это были возвышенно-прекрасные создания с безупречными лицами и атлетически подтянутой фигурой. Да, симпатичные ребята. Высокие, стройные, все в зеленом. С длинными черными волосами и пронзительными голубыми глазами. По сравнению с человеком - красавцы знатные, если сравнивать с ангелом - так себе.
        Все это успело промелькнуть у меня в голове за одно короткое мгновение, пока эльфы с озверевшими лицами переводили взгляды с моего лица на убитого зайца. Я сглотнула. Не уверена, что эльфы - вегетарианцы. Но они точно ярые противники охоты.
        - Вы не так поняли, - пробормотала я, думая как еще можно объяснить торчащий из затылка зверя кинжал. Эльфы ощерились и начали вытаскивать стрелы. Я спешно попыталась скрыться в Теневых Материях. Не вышло. Заяц на руках вытаскивал обратно, не давая полностью погрузиться в подпространство. Конечно, его нужно было бросить, но от страха я так в него вцепилась, что разжать пальцы можно было только плоскогубцами.
        - Остановитесь! - раздался откуда-то сверху зычный голос. Эльфы подняли головы и опустили луки. Я перевела дух. На поляну вышел еще один представитель остроухих, и троица воинственно-настроенных преклонила колени. Новенький был светловолосым. Не блондином, скорее шатеном с медным отливом роскошной шевелюры, но разница была очевидна. Одет он был в черный бархатный костюм с кожаными вставками, и весь увешан оружием, как новогодняя елка игрушками. В вытянутой руке эльф торжественно нес длинный посеребренный посох, что выдавало в нем мага.
        - Прекрасная незнакомка, - начал светлый. Я опустила глаза. Лестно, конечно, но - правда. А раз так, это, выходит, одновременно и комплимент и обычная констатация факта. Даже имея человеческое тело, я обладала ангельской внешностью. - Я рад проводить Вас и Вашего слугу к властителю этих земель, великому… - а дальше было имя. Нет. Не так. Имище! Плавно и нараспев, своим дивным баритоном маг говорил его с минуту.
        - Ого, - пораженно выдохнул под конец Александр.
        - Спасибо, - вежливо ответила я эльфу. - Но эти люди мне не слуги, и во дворец мы, с Вашего позволения, пойдем все вместе. Втроем.
        - Прекрасная госпожа, - несколько удивился эльф. - Я не могу допустить присутствие оборотня при дворе Повелителя.
        Вот это уже было плохо. И не потому что Татьяну не звали в гости, а потому что если эльф почувствовал в ней нечисть, значит Тьма пробуждается. Времени остается все меньше.
        - Либо мы идем все, либо я буду вынуждена отклонить Ваше лестное предложение.
        - К сожалению, этот вариант неприемлем, - мягко улыбнулся эльф, и я даже испугаться не успела.
        В глазах стало темно, на плечи словно навалилась вся тяжесть прожитых лет, и заяц, наконец, выпал из ослабевших рук. Кинжал исчез сизой дымкой, оставив после себя слабо кровоточащую ранку. Я навзничь упала в подставленные руки светловолосого эльфа:
        - Оставьте их. Никуда из этого купола они не денутся. Пускай живут. Пока живется.

***
        На этот раз вокруг был песок. Золотые горы вздымались во всех направлениях до самого горизонта. Ослепительно светило солнце. В одночасье стало так жарко, словно подо мной развели костер. Три фигуры кружком стояли на одном из барханов:
        - Снова промахнулся, - прошипел Василис. Сильный ветер заставлял поменьше открывать рот.
        - Вы хоть немного ее ощущаете?
        - Время от времени.
        - А… это потому мы время от времени делаем такие бездарные прыжки в никуда? - злорадно протянула темная фигура.
        - А тебя вообще никто за собой не звал, - отрезал Даниил. - Свалился на наши головы.
        - Хватит, - Василис посмотрел вокруг. - Я опять что-то уловил. Надо спешить.
        Видение исчезло, и я окунулась в пустоту.

****
        В большом мраморном зале было много окон, ажурных колонн, хрустальных светильников и только один эльф. Он сидел в высоком резном кресле, покрытом серебром, и иногда бросал тоскливые взгляды на дверь. Эльф был совсем еще молодым, с большими сиреневыми глазами и короткой пепельно-белой шевелюрой.
        Сегодня был день общения Повелителя с народом, но последний подло отсутствовал. Конечно, если бы им грозила война, экономическая нестабильность или какой-нибудь политический конфликт, Великий и Всезнающий враз оказался бы самой популярной личностью в Граде. Но, увы. Ни в ближайшее время, ни в дальнейшей перспективе ничего подобного не предвиделось. Если вообще у его народа будет эта самая "дальнейшая перспектива".
        Два месяца назад на территории эльфов появилось незнаное раньше чудовище. Размером как дракон, умом аки бревно. Договориться с ним оказалось невозможно, эльфийское оружие и магия действовали плохо, а жителей становилось все меньше и меньше. Нет, чудовище не ело прекрасных эльфийских дев. Только вот жить по соседству с огнедышащей громадиной почему-то никто не желал. Да и серой от него воняло невыносимо.
        Повелитель еще раз с тоской обвел глазами свой огромный тронный зал и с удовольствием распластался в кресле. Скрипнула дверь. Повелитель подскочил, напустил на себя величественный вид и:
        - А… это ты…
        В зал быстрым шагом вошел придворный маг. На плече без видимого усилия он нес женскую фигурку и, судя по смотревшей в небо пятой точке, фигурка эта было - то, что надо. Повелитель понятливо усмехнулся, но тут же взял себя в руки:
        - Друг мой, - торжественно начал он. - Объяснись.
        - Объясняюсь, - кратко ответил медноголовый. - Это - она.
        - Увы, не понял, - сощурился Владыка, глядя как маг, не смущаясь и не сбавляя скорости, идет прямо на него. - Да, не нужно спрашивать разрешения! - саркастично усмехнулся он, поднимаясь с трона. - Разве это так важно - выразить немного уважения к своему Господину?
        Маг осторожно положил женщину на кресло, стараясь максимально удобно устроить ее голову и ноги на подлокотниках, и отошел на полшага.
        - Ты помнишь, я рассказывал о той, кто спасет нас от ненавистного иждивенца?
        - От кого?!
        - От того, кто живет на соседнем болоте и кто уже всю округу загадил.
        - Слушай, - устало потер лоб Повелитель. - Ты можешь выражаться яснее?
        - От ящера огнедышащего. Теперь понятно?
        - Теперь да. И как это милое создание нам поможет?
        - Понятия не имею, - маг покачал головой. - Но, судя по моим подсчетом, чудовище должно ее съесть.
        - Ты с ума сошел! - воскликнул Повелитель, становясь между своим кровожадным магом и прелестницей. - Как это может помочь?
        - Откуда я знаю?! Может, она ему в поперёк горла станет. Может, этот гад подавиться и сдохнет, наконец.
        - И почему, когда ты что-то выдумываешь, в расход идут самые красивые барышни? - чуть не плача заломил руки Владыка. Маг сокрушенно вздохнул:
        - Так велят звезды. И если это наш последний шанс, мы обязаны им воспользоваться. Во имя нашего народа.
        - Во имя нашего народа, - глухо повторил Повелитель, делая шаг в сторону. - Как будем это делать?
        - Ну… - о подробностях русый как-то не задумывался. - В кандалы ее, и на болото.
        - Ты прямо зверь какой-то! - покосился Повелитель. - Как можно заковывать такую красавицу в железо?
        - А мы его серебром покроем!
        - Хм… Это значительно лучше. Распоряжайся.
        Владыка посмотрел вслед своему товарищу с драгоценной ношей на плече, и в очередной раз подумал, что он самый разнесчастный Повелитель эльфийских земель. Вон у Хозяйки Озерной Глади с востока поселился трехметровый обезумевший кабан, а ей и то лучше. Там от него даже избавляться не хотят, просто днями по домам отсиживаются. А по ночам занимаются своими обычными делами. Сначала эльфы роптали, потом возмущались, устроили две-три попытки отстоять свои земли, потерпели неудачу и смирились. За что же судьба повернулась к нему своим необъятным задом и швырнула, как снег на голову, такое вонючее здоровенное и упрямое существо?

***
        В нос ударил сильный запах серы, и я открыла глаза. Голова болела нещадно, во рту пересохло, руки затекли. Мир представлял собой яркую мешанину красок, и подозрительно сильно качался из стороны в сторону. Я словила себя на мысли, что ощущаю жар и холод одновременно: спина замерзла, а лицо уже, кажется, начало загорать. Несколько раз моргнув, мне все-таки удалось сфокусировать зрение. О, Небо! Лучше бы я вообще ослепла!
        Мне в лицо дышал здоровенный ящер. Это был не дракон, скорее динозавр. Маленькие передние лапки по-старушечьи сложены на груди, длинный хвост задран над головой, а сама голова… Мама дорогая! Круглые желтые глаза с вертикальными зрачками, пар из ноздрей и чуть приоткрытая пасть с набором зубов в два ряда.
        - Ты не эльф, - неожиданно тонким голосом заявила рептилия. Я икнула от избытка чувств. - А что ты здесь делаешь?
        Вместо ответа из горла вырвался только жалкий всхлип.
        - Что такое? Хочешь пить?
        Ящер развернулся и куда-то поскакал. Земля затряслась еще сильнее. Буквально через минуту он прибежал обратно, держа в передних лапках ведерце с водой. В этой посудине меня можно было утопить, что он и попытался сделать. Не знаю, на что рассчитывал добрый динозавр, но он чистосердечно наклонил ведро к моему рту, и вся масса воды благополучно вылилась мне на голову.
        Нет, я не ругалась. Ангелы вообще редко ругаются, тем более что напиться мне все-таки удалось.
        - Извини, - покаялась животинка. Я улыбнулась в ответ. - Как тебя зовут?
        - Делайла, - голос подчинился, хотя и звучал немного хрипло.
        - А я зеленый! - радостно оскаблился зверь. Он действительно был ярко-зеленого окраса. Ну, раз для него это так важно..:
        - Очень красивая.
        - Кто красивая? - не понял ящер.
        - Твоя зеленая чешуя.
        - Нееет, - улыбнулась рептилия. - Меня так зовут.
        - Э… очень приятно, - ситуация становилась все интереснее. Я окинула взглядом территорию. Вокруг - болото. Желтая трясина на грязно-коричневом фоне удручала. Где-то вдалеке маячил холм с одинокой березкой. - А что я здесь делаю?
        - Тебя эльфы принесли, - отчего-то еще более радостно выдал Зеленый.
        - Когда?
        - Недавно. Положили здесь и убежали. Я вышел, смотрю, - ты лежишь. Решил поздороваться.
        Надо же, какой воспитанный динозавр попался. Я попыталась поднять руку, но что-то не пускало. Опустив глаза вниз, я обомлела. Все тело было замотано в серебряную цепь, как будто я попалась какому-то экзотическому пауку. Эльфы, эти подлые создания, связали меня и оставили лежать на камнях, потому было так холодно в спину.
        - Ты не мог бы оказать мне услугу?
        - Конечно! - с удовольствием кивнул ящер.
        - Помоги встать, пожалуйста.
        Он и помог. Меня подняли в воздух, чуть повертели из стороны в сторону, словно соображая, где именно находятся ноги, и осторожно поставили. Я почувствовала себя гусеницей и рухнула лицом вниз. Зеленый успел подхватить меня у самой земли:
        - Спасибо!
        - Тебе цепочка мешает, да? - участливо спросил ящер.
        - Немного, - застенчиво ответила я.
        И снова меня подбросили в воздух, осмотрели, а потом просто схватили за один конец цепи и дернули. Я завертелась вокруг оси с такой скоростью, что все вокруг слилось в одну сплошную линию. Голова закружилась, но когда я уже приготовилась распрощаться с завтраком, цепь кончилась.
        - Так удобнее?
        - Д-да… - пробормотала я, пытаясь удержать равновесие. Вот что это такое, оказывается, - центробежная сила! - Подскажи, пожалуйста, где мы находимся?
        - На моем болоте! - гордо подбоченился ящер, но тут же сник. - Только его эльфы испортили. Провоняли мой дом какой-то дрянью. У… остроухие вредители…
        - Это сера, - растолковала я. - Точнее, сероводород. Наверное, где-то поблизости находятся залежи руды.
        - Но раньше-то она так не пахла!
        - Ну… - я задумалась. Из ангелов плохие геологи, но что-то я точно по этому поводу читала. - По-моему, сероводород содержится в нефти… - Ящер скептически фыркнул. - Вулканический газ?
        - Не то.
        - М… Небо, дай мне памяти… Горячий источник?
        На этот раз Зеленый думал дольше, а потом неуверенно кивнул:
        - С месяц назад у нас с эльфами небольшая потасовка вышла. Они в меня пульсаром бросили, я ответил. Взрыв был сильный. Деревья с корнями повыкорчевывались, пол холма снесло. Я еще тогда удивился - откуда у остроухих такая огневая мощь. Спустя какое-то время на месте взрыва образовалось озерцо. Там вода горячая, аж бурлит. И воняет страшно.
        - Вот это и есть причина твоих бедствий.
        - Что же делать?
        Я должна была сказать, что не знаю. Во-первых, это было бы правдой, а я обещала не врать. Во-вторых, это вообще была не моя забота. Моя находилась где-то на опушке леса под защитным куполом. Но ящер смотрел с такой надеждой, с такой щенячьей преданностью в глазах, что я сдалась:
        - Давай вместе посмотрим на это озеро. Может, и найдем выход…
        Зеленый радостно взвизгнул, от чего зашаталась одинокая березка, а меня буквально впечатало в камни, осторожно подхватил меня за талию и забросил себе на спину:
        - Держись!
        Была бы рада! Спина у динозавра оказалась чуть покатая, чешуя скользкая, а шаг широкий. Я вцепилась руками в необхватную шею, вытянула ноги по обе стороны от нее, зажмурила глаза и принялась молиться. В этом мире мне не отыскать поддержки свыше, но мало ли… Вдруг откликнется кто-нибудь родственный по духу, и удержит меня на этом галопирующем создании.

***
        Лодка подошла к берегу неслышно, как будто по воздуху. Гребцы замерли в ожидании дальнейших приказов. Темноволосый мужчина с высокомерным выражением на холеном лице замер в "капитанской" позе. Одну ногу, словно демонстрируя высокие кожаные сапоги, он взгромоздил на корму, сверху положил холеные ладони с длинными тонкими пальцами.
        - Блох, - негромко позвал мужчина, не оборачивая головы.
        - Да, мой Господин, - подобострастно сутулясь, к капитану подошел седой уже старец.
        - Посмотри что там.
        - Люди, - спустя мгновение ответил старик. - Под магической сферой.
        - Ты уверен?
        Старик посмотрел еще раз. Теперь он прикрыл глаза ладонью от солнца и даже сощурился:
        - Женщина - оборотень.
        - Верно… - протянул темноволосый. - И что же они там делают…
        - Сидят!
        - Вопрос был риторическим, - недовольно фыркнул мужчина. - А зачем они там сидят?
        Старик побоялся снова опростоволоситься, и промолчал.
        - Ты не думаешь, мой верный раб, что мы должны были бы пригласить этих несчастных созданий погостить в нашем доме?
        - Простите мой Господин, - зашептал старец, - но там начинается Священный Лес, территория эльфов.
        - Ты видишь где-нибудь эльфов?
        - Нет, мой Господин, но…
        - Тогда отправь кого-нибудь разрушить сферу и забрать жертв… То есть, наших почетных гостей.
        - Да, мой Господин, - обреченно вздохнул старик и потер поясницу. Когда-то давно в это место угодила эльфийская стрела. Рана давно зажила, но Блох почему-то именно ее считал виновницей своего прогрессирующего радикулита.
        Лодка стояла на воде как влитая, когда с нее сошли трое и направились к берегу. Именно сошли, поскольку вода держала их на поверхности, аки водомерок. Троица бодренько вышла на опушку, огляделась, напряглась, и… ничего. Магический купол стоял намертво. Люди внутри быстро отсели подальше, прижавшись к прозрачной стенке. Троица попыхтела еще немного, затем обернулась к лодке и развела руками.
        - Купол не поддается, мой Господин, - разъяснил жест старик. Черноволосый закатил глаза:
        - Пускай забирают вместе с куполом. Там разберемся!
        Из лодки вышло еще четверо поджарых ребят с лопатами наперевес. Александр с Татьяной напряглись. Семь пришлецов, периодически оглядываясь на Священный Лес, зашуршали садовым инвентарем и уже через пятнадцать минут купол начал шататься. Теперь он напоминал перевернутую чашку, припаянную к блюдцу. Люди, вцепившись друг в друга, перекатывались по стенам и потолку, пока пришельцы, особо не церемонясь, катили купол к реке.
        - На буксир его! - величественно махну рукой темноволосый.
        - Простите, Повелитель, - снова подал голос старик, - но его не за что цеплять.
        Владыка вконец озверел:
        - Вы же все - маги, идиоты!
        Старик отпрянул, хлопнул ресницами, подпрыгнул и бросился выполнять приказ. Не прошло и пяти минут, как лодка отправилась дальше по реке. Купол, словно воздушный шарик на веревке, плыл в фарватере.

***
        Василис точно знал, что Делайлы поблизости уже нет. Он с удивлением смотрел на средних размеров котлован, недавно вырытый кем-то по непонятной причине в самом центре поляны на опушке леса.
        - Зачем мы здесь? - оглядываясь по сторонам, задал свой вопрос Антонио. Он задавал его каждый раз, когда Василис переносил троицу на новое место, и каждый раз получал один и тот же ответ. Чем-то тяжелым от Даниила. На этот раз бесу удалось увернуться.
        - Делайла была здесь не позднее как вчера вечером… - задумчиво пробормотал Василис. Ему давно надоели непримиримые юнцы, постоянно дающие друг-другу повод для новых перепалок. Совершая по четыре прыжка в час, да еще волоча на себе пару лишних тел, серафим измотался так, что ему хотелось сесть под ближайшим деревом и просто немного посидеть. Молча. В полной тишине, чтобы аж в ушах звенело. А вместо этого он с остервенением бульдога вцепился в исчезающий след Делайлы и продолжал летать по миру.
        - Что это за кратер? - Даниил опустился на колени и потрогал землю. - Влажная…
        - Естественно! - раздался из-за спины злой возглас. - С чего бы ей быть сухой, если совсем недавно здесь была прекрасная зеленая поляна.
        Василис не ответил и даже не удосужился обернуться. Пять эльфов, абсолютно убежденных, что подкрались незаметно. С ними взмахом крыла справится и один Даниил. А если под шумок они избавят их от компании Антонио… Серафим мечтательно ухмыльнулся, и от этой улыбки бесу захотелось закопаться в землю.
        Меж тем эльфы распалялись все сильнее:
        - Что вы сделали с травой, стервецы?!
        Даниил пожал плечами.
        - Зачем вы это сделали?!!
        Похоже, остроухие агрономы просто не рассматривали мысль о том, что надругаться над землей столь изощренным способом мог кто-то другой. Ну, конечно! Куда легче обвинить во всем троих чужеземцев, чем тратить уйму времени на поиски действительно виноватого.
        - Значит так! - продолжал орать самый беспокойный эльф. - Этих - в кандалы. А здесь охрану удвоить. Поляна стала слишком популярна. Сначала какая-то нелегкая оборотня принесла, теперь эти… И садовника вызови! Пусть внешний вид откорректирует…
        Василис на половине тирады стал прислушиваться. Оборотень?
        - Простите, уважаемый, - Даниил, кажется, уловил ход мыслей своего учителя, потому что напрягся на том же месте. - Вы сказали, "оборотень"?
        - Да, я так сказал! Что неясно?
        - А с оборотнем никого больше не было?
        - Человек был, - пожал плечами эльф. - И еще какая-то девица. Зайца убила, дрянь сволочн…
        Договорить эльф не успел. Пальцы Василиса железными тисками сомкнулись на его горле. Серафим даже не стал ничего объяснять или спрашивать. Он посмотрел в ошалевшие от страха глаза своей жертвы, считал память за последние два дня и брезгливо тряхнул рукой.
        - Идем, - обернулся он к своим юным спутникам. Даниил подобрал челюсть, нервно сглотнул и поспешил следом. Антонио наоборот присвистнул, ухмыльнулся и помчался за Серафимом чуть ли не в припрыжку.
        Василису было плевать на оба мнения. Его не интересовала судьба оставшихся на поляне эльфов. Его не заботила потеря людей. Делайлу, его Делайлу принесли в жертву. Нет, то что с ней все в порядке, он знал наверняка, просто чувствовал это так же точно, словно видел ее сейчас своими глазами, здоровую и в безопасности. Но какова же наглость?! От злости Василис треснул рукой по стволу ближайшей ели. С нее градом посыпались шишки. Даниил и Антонио запрыгали, прикрывая головы руками. Их тихие ругательства несколько подняли настроение серафиму. Так что штурмовать королевский дворец лесных остроухих жителей он отправился уже с улыбкой на лице.

***
        Лодка по реке плыла быстро и плавно. Купол скользил следом, мерно рассекая волны. Он походил на большую каплю, наполненную воздухом и до половины погруженную в реку. Александр и Татьяна, обнявшись, с интересом наблюдали за стайками рыб, снующих вокруг. Вода, освещенная солнечными лучами была нежно-бирюзового цвета, водоросли, как будто живые, обнимали купол, но быстро отпускали его из своих цепких щупалец, оставляя на прозрачных стенках зеленоватый оттенок.
        - Словно в батискафе по реке путешествуешь… - восхищенно прошептала Татьяна. Александр хотел было поддакнуть, но заглянул в глаза любимой и внутренне содрогнулся. Они были темно-бордового цвета, с вертикальными зрачками. И этими глазами Татьяна хищно следила за проплывающей рядом рыбой. "Хотя бы у нее еще зубы не выросли…", - грустно подумал Александр, обнимая жену за плечи. Она чуть дернулась, бросила последний взгляд на ускользающую добычу, но потом обмякла, мурлыкнула и прижалась к мужу. "Нет, это все еще моя Татьяна", - радостно констатировал Александр. Они уже сутки сидели без еды и для него не было загадкой, кто пойдет в расход, если глаза Татьяны станут отображать ее истинную суть.
        Наконец, лодка причалила к берегу. Темноволосый повелитель махнул рукой и первым ступил на землю. Гребцы положили весла, и поднялись следом. Четверо под руководством старца сняли с буксира купол и вытолкали его на берег.
        - Владыка, - темноволосый остановился, но повернуть голову не удосужился. Старик подобострастно кланяясь, подошел ближе. - Владыка, мы не сможем докатить купол до дворца. Там лес вокруг. И еще этот холм…
        Повелитель на мгновение задумался:
        - Мне купол во дворце не нужен. Только люди. Найди способ вытащить их оттуда.
        Легко сказать! Старик опустил глаза и попятился, пропуская своего Владыку. Спустя три минуты на поляне остался только он, и четверо молчаливых товарищей с лопатами.
        - А зачем вам лопаты? - удивился старик. Парни синхронно пожали плечами. - Я пропал… - тяжело вздохнул седой. - Ладно. Ты! - обратился он к одному из четверки, у которого, по мнению старика, был самый осмысленный взгляд. - Быстро иди во дворец. Найди Вепря и отдай ему это кольцо. Скажи что я, великий визирь Блох, жду его здесь и прошу прийти как можно скорее.
        Парень кивнул, взял кольцо и быстрым шагом направился в лес. Старик проводил его длинным обреченным взглядом и уселся прямо на траву.
        - Что, люди-нелюди, доставили вы мне хлопот, ага? - с усмешкой спросил он. - Ну ничего, сейчас придет Вепрь. Он мой старый должник. И маг хороший. Он быстро ваш купол разнесет… Что смотрите? Страшно?
        Страшно от того, что купол уберут, почему-то не было. После путешествия в воде Александр с Татьяной свято уверились, что он не пробивной и без ограничения срока годности. Страшно было, что его не смогут снять. Александр припоминал, что без еды человек может прожить недели две. А сколько без нее проживет молодой оборотень? Прежде чем догадается схарчить любимого супруга?
        Старик, разумеется, ход мыслей Александра знать не мог. Он был уверен, что купол - дело рук самих пленников, хотя и не понимал, зачем человек закрыл себя вместе с оборотнем, да еще и проявляет к нечисти теплые чувства. Он не ощущал в человеке мага, но оборотень тем более не был способен приложить свою когтистую лапу к созданию сферы.
        - Все будет отлично, - продолжал он утешать сам себя. - Вот придет Вепрь, вытащит вас отсюда и отправитесь вы прямиком к столу нашего хозяина. Почетными гостями. В яблоках.
        Татьяна с Александром переглянулись, что не ускользнуло от взгляда старца:
        - Да, - злобно подтвердил он опасения людей. - Сегодня у Владыки будет знатный ужин. Человек и новорожденный оборотень. У новорожденных, знаете ли, такая пикантная кровь…
        Татьяна очень боялась крови. Обычно ее начинало мутить от одной мысли, а от вида кидало либо в обморок, либо в очень сильную дрожь, сравнимую с припадком. Но сейчас мысль о крови ее, наоборот, взбодрила. Или даже разгневала. Оборотень вскочила на ноги, сверкнула красными глазами и вдруг наотмашь ударила по воздуху. Послышался тихий звон. Словно где-то далеко разбили зеркало и осколки мелким крошевом осыпались на землю. Александр сглотнул. Старик медленно поднялся. Татьяна с удивлением посмотрела на свою когтистую руку, еще не покрытую шерстью, перевела взгляд на троих опешивших молодцев, схвативших лопаты на манер дубинок, и зарычала. Седой зарычал в ответ. Верхние клыки старика стали удлиняться, зрачки сузились и вытянулись в вертикальную струнку. Но Татьяна не стала дожидаться пока трансформация закончиться. Она схватила Александра за руку, легко перебросила его себе на плечо и скрылась в кроне ближайших деревьев. Несколько мгновений старик тупо таращился на пустой берег, а потом завопил:
        - За ними, идиоты! Владыка с нас головы снимет! За ними!!

***
        Татьяна шла на запах. Она была голодна, и это единственное, что сейчас ее хоть немного волновало. В отличие от Александра. Тряпичной куклой переброшенный через плечо супруги, он получил отличную возможность все обдумать. "Вот, оказывается, как превращаются в оборотня…". Нельзя казать, что Татьяна существенно изменилась внешне. Она была все той же симпатичной, невысокой и хрупкой на вид женщиной. Только теперь ее уж никак нельзя было назвать слабой. Перед глазами Александра с невероятной скоростью мелькали точеные ножки супруги. А нос щекотали ее длинные ярко-красные волосы. Что странно, так как в обычной жизни Татьяна была коротко стриженной брюнеткой.
        Неожиданно бег прекратился, и Александр ничком упал на землю. Кряхтя, он поднялся на ноги и опешил - лес кончился. Они стояли у подножья холма, на котором возвышался величественный и пугающий средневековый замок. Со рвом, высокими каменными стенами и тяжелыми воротами на железных цепях. Сейчас поднятыми, между прочим.
        - Дорогая, - неуверенно крякнул Александр. - Ты уверена, что нам именно туда?
        Запах жареной курочки, сочившийся из замка, заставил Татьяну кивнуть.
        - Странно, я думал, мы не захотим принимать приглашение на ужин…
        Татьяна не ответила. Вместо этого, она слегка присела, а потом прыгнула через ров.
        - Любимая… - только и успел ахнуть Александр, но той уже и след простыл.
        В два скачка преодолев холм, Татьяна остановилась у замковой стены и только тут поняла, что чего-то не хватает. Зверь внутри упорно подсказывал, что не хватает ужина. Но перед глазами все время стоял какой-то мужчина, которого есть было почему-то нельзя, а таскать за собой - нужно. Оборотень фыркнул, развернулся и побежал обратно. Он уже плохо понимал зачем, но Александр все еще был той бесценной ношей, от которой нельзя было просто избавится.

***
        Чем ближе мы подходили к источнику, тем тяжелее становилось дышать. Наконец, Зеленый остановился.
        - Все, - решительно заявил он. - Дальше мне хода нет. Я подожду тебя здесь. Источник прямо за теми деревьями.
        - Прости, но… - опешила я. Ящер замахал передними лапками:
        - Ничего не говори! Здесь и дышать-то из-за серы нельзя.
        И с этими словами он осторожно подтолкнул меня в нужном направлении. О, небо… Что же мне с этим всем делать? Деревья впереди умирали. Пожухлые листья толстым ковром лежали на земле, чуть желтоватая кора была сухая и покрытая крупными трещинами. Я старалась не прикасаться к печально опущенным веткам. Страдающий лес было безумно жаль, но я не представляла, как избавить его от мучений. Разве что вырубить здесь все под корень и остановить эту агонию.
        Горячий источник напоминал большую бурлящую лужу грязно-желтого цвета.
        - Может, ее засыпать чем-то… - спросила я сама себя, но над ухом вдруг раздалось:
        - А чем?
        Кто говорит, что ангелы не прыгучие, просто не использовал достаточный стимул. Я взлетела так, что увидела затылок здоровенного ящера и наверняка отбила бы себе пятки при приземлении, если бы он не успел меня подхватить:
        - Ох, Зеленый, - севшим голосом просипела я. - Как же ты меня напугал. А что…
        - Что я здесь делаю? - перебил меня ящер. - Я решил тебе помочь!
        - Очень мило с твоей стороны…
        - Знаю, - выпятило грудь это благородное существо. - Так как ты собираешься избавить меня от вони?
        - Возможно, нам стоит засыпать источник?
        - А чем?
        - Землей, - недоуменно пожала я плечами. - Правда ее, наверное, нельзя брать здесь. Мы же не знаем, насколько обширны залежи. Может, здесь, где не копни - источники будут появляться. Нам нужно найти где-нибудь небольшой холмик и переместить его сюда.
        Зеленый не выглядел слишком воодушевлённым. Наверное, он уже представлял себе сколько земли смогу перенести я, и сколько придется перетащить ему. Да еще и на неизвестно какое расстояние.
        - А другого выхода нет?
        Я честно пожала плечами:
        - Начнем?
        Ящер печально опустил лапки и тут же вскинул морду:
        - Что-то слышу… Эльфы, паскуды, наступают! Бежим! - меня снова забросили на спину, и даже не дождавшись пока я усядусь, понеслись галопом в обратном направлении.

***
        - Но как же… Как же… - рыжий эльф с выражением ужаса на красивом лице ощупывал камни. Над ним бронзовым изваянием застыл Василис. - Мы точно оставили ее здесь! Наверное… - эльф замялся. Он просто не знал, как сказать этому страшному полубогу, что они скормили чудовищу его женщину.
        - Что "наверное"? - нетерпеливо напомнил Антонио, вольготно развалившись на жертвенных камнях.
        - Ну… Вполне возможно… Только я не берусь утверждать… Хотя, конечно, шансов больше всего…
        - Говори давай, остроухий! - не выдержал Даниил.
        Эльф бросил короткий взгляд в сторону молодого серафима и презрительно скривился. Каждый может быть смелым, когда его прикрывают такие крылья. А ты попробуй сам на сам. Эльф был свято уверен, что даже при отсутствии магии, одним только клинком он бы сбил спесь с юнца.
        - Не отвлекайся, - Василис грозно скрестил руки на груди. - Где Делайла?
        - Простите? - не понял маг.
        - Девушка. Где она?
        - А…, - протянул рыжий и снова принялся ощупывать камни.
        - Можешь не стараться, - зевнул Антонио. - Здесь ее точно нет. Ой!
        Земля задрожала и бес, кувыркнувшись, свалился со своего насеста. Несчастная одинокая березка скинула последнюю листву. Воздух содрогнулся от рева. Навстречу бравой компании неслось что-то огромное, зеленое и явно очень разгневанное.
        - Монстр! - заорал маг, бросаясь за спину Василису. Откуда был тотчас выпихнут Даниилом. Опытный Антонио сражаться за безопасное место с молодым серафимом не стал, а тихонечно примостился за камнями. Он справедливо рассудил, что когда динозавр схарчит Василиса с учеником, то наверняка будет сыт и удовлетворен. От такого врага убежать проще.
        Василис сузил глаза и выхватил оружие. Он не чувствовал реальной угрозы от этой реликтовой ящерицы, но мало ли что тому в голову взбредет…
        Меж тем Зеленый приближался. Я сидела у него на загривке и наблюдала, как перед глазами мелькает скудный болотный пейзаж. Естественно, за могучей шеей видеть то, что находиться по курсу, возможности не было. Поэтому когда ящер резко остановился, я только чудом не разбила нос о твердую чешую.
        - Вы, эльфы проклятые, что здесь забыли???
        Василис решил, что если враг настроен на разговор, то бить его клинками как-то неэтично. Вместо этого он схватил рыжего мага за загривок и поставил в вертикальное положение:
        - Ты местный, - заявил серафим. - Тебе и диалог вести.
        Маг попытался было выкрутиться, но стальная хватка держала мертво. Поняв, что дело безнадежно, эльф опустил глаза и пролепетал:
        - Уважаемый ящер, вы тут случайно девушку не находили?
        Зеленый несколько опешил от такого обращения. Учитывая, что обычной реакцией со стороны эльфов были камни в лоб, он даже немного растерялся.
        - Ну да… находил…
        Эльф понял, что теперь, если его даже не сожрет зеленый динозавр, то точно оторвет голову неулыбчивый серафим. Но в этот миг я решила поинтересоваться текущими событиями и высунула голову. Не заметить шлейф длинных черных волос было сложно, а Василис на зрение никогда не жаловался. Эльф плюхнулся на землю и едва увернулся от каблуков целенаправленного серафима.
        - Делайла, - грозно начал учитель. - Что ты делаешь на этом создании?
        Ящер покосился на странного "человека", и на всякий случай сделал шаг назад. Мало ли… Серафим не понял опасений и быстро приблизился:
        - Делайла, слезай!
        Я огляделась, но лестницы нигде не было:
        - Как? Крылья остались на Сфере.
        - Прыгай! Я поймаю!
        И тут нервы Зеленого сдали. Он сделал два неуклюжих шага, поскользнулся в грязи и ничком упал в болото. Тина взметнулась в небо, с головой покрыв и удивленного Василиса, и отползающего подальше мага-эльфа и даже присевшего за камнями Антонио. Я некультурно взвизгнула, больно ударившись локтем о чешую. Еще повезло, что на шее удержалась, иначе быть бы мне погребенной под здоровенной ревущей тушей. Дракон молотил ногами по грязной воде, стараясь выбраться, но только глубже в нее погружался. Василис, грязный и злой, запрыгнул на светлое пузо и побежал ко мне, балансируя, как на батуте. Ящер его даже не почувствовал. А может, был слишком занят своим утоплением, чтобы отвлекаться на каких-то там серафимов.
        - Делайла! - Василис схватил меня за руку и потянул, заставляя встать. Уж не знаю, какие тренировки были у боевых ангелов, но хранителей они точно не затронули. Потому что я вообще не могла удержать равновесия на бултыхающемся чудище. Видя такое дело, Василис кротко вздохнул и подхватил меня на руки. Теперь мы представляли собой незаконченное творение талантливого скульптора. Когда силуэт уже можно угадать, но детали все еще скрыты под толстым слоем глины.
        - Его надо вытащить! - умоляющими глазами посмотрела я на учителя, стоило нам выйти на берег. Василис обернулся, окинул взглядом утопающего, что-то подсчитал в уме и кивнул.
        - Даниил, иди сюда! - младший серафим нехотя прекратил оттирать лицо и приблизился. - Поможешь. Делайла, - меня сгрузили на землю. - Пойди пока, посторожи нашего эльфийского товарища.
        Я злорадно ухмыльнулась. Уж теперь он от меня никуда не денется. Похититель!
        Василис подошел к болоту вплотную и произнес несколько слов. Даниил послушно повторил. Серафимы синхронно вскинули руки и ящер, вместе с грязью, тиной и болотной флорой стал подыматься в воздух. На высоте приблизительно двух метров весь этот столб поменял направление и поплыл на меня.
        - Отпускай, - приказал Василис. Даниил расслабил руки, и ящер рухнул на землю. Приземлился он хорошо - на ноги, хотя и громко. Остальная жижа плавно потекла по воздуху в обратном направлении.
        - Нет, погоди! - вдруг вспомнила я. - Не туда!
        Василис удивленно вскинул бровь, пожал плечами и направил свою ношу в указанном направлении. За века существования он успел неплохо натренироваться в области телекинеза.

***
        Мы вошли во дворец Правителя эльфов с видом завоевателей. Очень потрепанных, грязных и недовольных таких властелинов. Никто не посмел встать на нашем пути. Никто не высказал недовольства грязными пятнами на мраморном полу, которые четко обозначали каждый наш шаг. Я недоуменно смотрела по сторонам. Нет, меня не поражало роскошное убранство дворца. После Сферы вообще сложно было удивляться таким мелочам, как хрустальный потолок и резные колонны. Скорее странно было полное отсутствие каких-либо признаков жизни. Да и рыжий похититель подозрительно притих. Того и гляди, стрела в спину вопьется. Чувство, что мы заходим в ловушку все дальше и дальше нарастало.
        - Как там Зеленый? - шепотом спросила я у Василиса, чтобы хоть как-то сбросить напряжение. Он понял все правильно, потому что осторожно убрал из моих волос пожухлый листок и покровительски улыбнулся:
        - А что ему сделается? Его здесь все боятся.
        Ящера мы оставили снаружи - он банально не протиснулся в дверь. Заявил, что "аки сторожевой пес будет охранять наши тылы".
        "Ну, в крайнем случае, он всегда сможет удрать…" - и эта мысль принесла хоть какое-то успокоение.
        Наконец, мы добрались до тронного зала. Как и положено, у дальней стены возвышалось резное кресло, именованное троном. На нем, высоко подняв подбородок, сидел Правитель. Я это сразу поняла по недовольному виду и высокомерному взгляду, брошенному на нас из-под густых ресниц. Владыка эльфов был еще более примечательный внешне, чем рыжий маг. Короткие пепельные волосы стояли торчком и как будто даже слегка шевелились. Словно на голове Правителя развели маленький белый костер.
        - Что вам еще нужно, сударь?! - гневно бросил нам Владыка. Я поперхнулась. "Еще"? Василис спокойно сложил руки на груди, но вместо него ответил неугомонный Антонио:
        - И это приветствие?! Позор на ваши гостеприимные головы! Мы им монстра ловим, от сероводорода избавляем, а они… У-у! Неблагодарные!..
        Правитель заинтересовался:
        - Простите, вы сказали "монстра ловим"?
        Бес кивнул с видом оскорбленного достоинства.
        - А где сейчас плененное чудовище?
        - Где-где… В саду рядом с дворцом. Где же ему еще быть, если мы все здесь?
        Владыка перевел потрясенный взгляд с наших лиц на своего подданного:
        - Это правда?
        - Да, Господин, - коротко кивнул рыжий. - Они действительно сподобились притащить сюда дракона.
        На мгновение мне показалось, что Правитель рухнет в обморок. Но нет, он умел держать себя в руках:
        - Что вам нужно?
        Я хотела было уверить его, что абсолютно ничего. И что мы всё сделали исключительно из лучших побуждений абсолютно безвозмездно, но Даниил меня опередил:
        - Хотим ванную. Прямо сейчас. Много полотенец, мыло душистое и…
        - Мойдодыра в спальню? - язвительно закончил за него бес. Владыка выслушал с непроницаемым лицом:
        - Распорядись, - кивнул он рыжему. - Вода и ванные принадлежности будут готовы через четверть часа. Насчет Мойдодыра обещать ничего не могу, но… мы постараемся.
        Что может быть более волшебно, чем окунуться в теплую ароматную прозрачную воду после купания в болоте? Правильно, ничего. Вымыть тело ангела вообще не проблема - оно по умолчанию отталкивает от себя все посторонние элементы. Когда я вылезла из ванной, вода уже совсем остыла. Зато и ощущала я себя помолодевшей лет на двести. Хотелось бегать за бабочками, смеяться безо всяких причин и не занимать голову какими-то там оборотнями.
        - Небо! Александр!!
        Отличное настроение как ветром сдуло. Я вдруг отчетливо поняла, что стою сейчас совершенно голая в ванной комнате своего похитителя, а где-то там… далеко… под покровом моего купола Татьяна, возможно, уже утоляет звериный голод моим подопечным…
        Так быстро я еще никогда не одевалась. Моя человеческая одежда реставрации не подлежала, но Правитель соблаговолил выделить из своих запасов два походных костюма, один из которых достался Антонио, а второй отобрал у беса Василис. Для меня. Костюм был явно мужским, и это выглядело как мелкая месть со стороны Владыки. Сидел он на мне не то чтобы плохо, просто очень тесно. Широкий пояс подчеркивал талию, но пуговицы на груди трещали так, что наклоняться было просто страшно. На ходу зашнуровывая высокие сапоги, я бросилась вниз.
        Вся команда уже сидела в тронном зале за длинным дубовым столом. Магу выделили место рядом с Василисом, чему он был совершенно не рад. А вот сам Повелитель отсел максимально далеко, так что я его даже не сразу заметила за огромным букетом полевых цветов посреди стола. Он же был гораздо внимательнее:
        - Моя госпожа, - галантно поклонился Владыка, осторожно целую мое запястье. - Окажите честь быть моей гостьей на этом скромном ужине. - К слову сказать, ужин вовсе не был скромным. Стол заставили яствами так, словно собирались накормить роту голодных серафимов. Меня за руку отвели к столу и отодвинули стул, приглашая садиться. Не желая казаться плохо воспитанной, я осторожно присела. Владыка тут же умостился рядом и что-то зашептал мне на ухо. Я бросала отчаянные взгляды на другой конец стола, за которым сидел потемневший от злости Василис, несчастный маг и пара неразлучных недругов. Антонио некультурно показывал на меня пальцем и смеялся. Даниил вторил ему, хотя и косился при этом на учителя.
        - Что же вы не кушаете ничего, моя леди? - приставал несносный Владыка, напирая на меня своей худощавой грудью. - Смотрите, какой виноград. Смотрите, какие вишенки… А вот здесь такие бананы…
        - Ну, все! - раздался над ухом знакомый шипящий баритон. Так мог говорить только очень злой Ангел. Меня подцепили под руку и буквально вытащили из-за стола. - Спасибо за гостеприимство, но нам пора.
        Владыка недовольно глянул на конкурента, но спорить не решился:
        - И куда же вы направитесь, на ночь глядя?
        - Нам нужно найти моих спутников, - выдохнула я. Василис, похоже, поставил перед собой цель со мной срастись - с такой силой прижал меня к себе. Честное слово, я уже не была уверена, что мне меньше нравится - настырные, но галантные ухаживания белокурого Повелителя, или грубые собственнические повадки Серафима.
        - Леди неприятно, - глянув на мое синее лицо, сообщил Владыка. Василис проследил за его взглядом и быстро ослабил хватку. Да… с нежностью у него были явные проблемы…
        - Мне жаль вас огорчать, прекрасная леди, - меж тем продолжал Повелитель. - Но ваших спутников больше нет.
        Мир покачнулся, и теперь уже я сама вцепилась в Василиса обеими руками:
        - Как - нет?!
        - Они пропали. Вместе с куполом.
        - Но куда?! - мою защиту могли разрушить только серафимы, демоны или сами охраняемые. А они не настолько глупы, чтобы это сделать. Даже если догадаются, что это для них вообще возможно.
        - Мне кажется, их похитили вампиры, - спокойно закончил мысль Владыка. - На это указывает хотя бы то, что только они (не считая нас, эльфов) могли переместить сферу. У них есть действительно сильные маги…
        - А зачем мои подопечные вампирам?
        - А зачем вообще вампирам люди? Кровь пить, разумеется.
        - Создатель! Нам срочно нужно туда!
        - Куда? К вампирам?! - хохотнул Правитель, но под жестким взглядом Василиса вновь сделал серьезное лицо. - Нет, моя леди. Мне жаль, но в этом я вам помочь не могу. Наши народы не так дружны, чтобы направлять к вампирам делегацию. Фактически, они воспримут это как нападение. Вернее, повод к тому, чтобы атаковать первыми. Они вообще до ужаса враждебная раса. Простите леди, но я не буду рисковать своим народом.
        - Обойдемся, - фыркнул Даниил. - Расскажите только, где именно обитают эти самые враги общества.
        - Понимаете ли, юноша, в этом и есть проблема. Их основное поселение расположено вверх по реке. На островах. И никак, кроме как по воде, к ним не добраться. А лодку я вам не одолжу, извините. Они у нас все по одному образцу сделаны. Зубастые сразу поймут, что эльфы вам помогают.
        - А по воздуху?
        - Ну, если только вы птица… - насмешливо ухмыльнулся Владыка. Василис оскалился в ответ так, что повелителя перекосило.
        - Спасибо за гостеприимство, - только и успела мяукнуть я, когда Серафим уже тащил меня к выходу. У дверей нас ожидал взволнованный Зеленый:
        - Что вам сказали остроухие?
        - Что нам нужно к острозубым, - съязвил Антонио, но ящер его прекрасно понял:
        - Ух, ты… - почему-то не испугался он. Наверное, длина зубов позволяла динозавру не бояться двуногих в принципе, будь то человек, эльф или вампир. - А можно я с вами?
        Василис и Даниил многозначительно переглянулись. Тираннозавр в команде?
        - Ну, конечно, можно! Только кровососы живут на островах. Ты плавать умеешь?
        Ящер печально покачал головой. И по воде ходить он тоже не умел.
        - Не печалься, Зеленый, - я ласково погладила расстроенную морду. - Подожди нас здесь. Мы тебе потом все-все расскажем.
        Василис подождал, пока схлынет эта волна незапланированной нежности и вызвал крылья. Даниил красиво выпятил грудь, эффектным движением убрал челку с лица и…
        - Быстрее, позер, - насмешливо остановил его Василис. Даниил поперхнулся и уже без спецэффектов принял облик серафима. - На тебе Антонио.
        - Не буду лишать себя удовольствия лицезреть твою противную рожу! - засмеялся Серафим, подхватывая увертливого беса и взмывая в небо. Василис перевел взгляд на меня:
        - Держи, - мне в ладони легли две крупные груши. С королевского стола.
        - Ангел занимается воровством? - хитро улыбнулась я. Василис показушно скривился в ответ. На мгновение он сделался юным и бесшабашным, но прежде чем я успела развить эту мысль, меня схватили в охапку и унесли в облака. И не было ничего прекраснее такого полета…
        Глава 7
        - Будет ли новая всемирная война?
        - Войны не будет, но будет такая борьба за мир, что камня на камне не останется.
        NN
        - Чертов оборотень! - заорал Повелитель вампиров, с остервенением срывая со стены очередную испорченную картину. Это была уже традиция - каждое утро обнаруживать новую пакость молодой нечисти. И было не важно, что лучшие маги Народа толпами бродили по дворцу ночами в безнадежных попытках отловить вредителя. И то, что сам дворец был напичкан ловушками так, что иногда в них попадали не слишком ретивые слуги. Оборотень оказался хитер, силен и коварен без меры.
        А еще он почему-то до сих пор не избавился от человека. Владыка знал это наверняка. Каждую ночь нечисть бессовестно атаковала кухню, съедала полцентнера сырого мыса и забирала с собой столько же копченостей. Вампиры долго не могли понять, зачем оборотню колбасы. Но однажды, во время одной почти удачной охоты, они заметили на спине красноволосой девушки с хищным оскалом мужчину. Того самого, пленника из купола. Она таскала его на себе, прыгая от стены к стене, перемещаясь по потолку, поддерживая на особо крутых поворотах… В общем, проявляла совершенно несвойственную для нечисти заботу.
        - Блох!
        Старик появился тут же, словно дожидался оклика за соседней портьерой.
        - Где Вепрь?!
        - Ставит очередную ловушку, мой господин, - смиренно склонил голову вампир. - У нас новая тактика…
        - Вы достали уже своими тактиками, стратегиями, правилами ведения боя! Посмотри на это…
        Этим оказалась сорванная картина. Между прочим, портрет предка. В полный рост. Не самого любимого предка, но выполненный знаменитым художником. Пять столетий провисел. И стоил целое состояние.
        - Мне жаль, Повелитель, - старик с искренним огорчением осмотрел длинные царапины, сделавшие из замечательной картины лоскутки в раме. - Но теперь мы ее точно поймаем! Ловушка будет на кухне!
        - Вы мне своими ловушками уже половину штата на тот свет отправили. Угробите повара, я тебя с Вепрем у плиты поставлю!
        - Да, мой Господин, - испуганно пролепетал старик.
        - Впрочем, нет, - Повелитель швырнул картину в угол и потер подбородок. - Вы должны ее словить. Любой ценой. Мой замок не создавали для таких гостей. Позови мне Вепря. Сейчас же!
        Блох поклонился и исчез. Владыка быстрым шагом пересек коридор и зашел в рабочий кабинет. Принюхался. Чертыхнулся и вышвырнул близстоящую вазу в открытое окно. Снова эта стервь засунула туда какую-то мерзость. Третья ваза за неделю.
        Раздался далекий звон и женский визг.
        - Неужели уронил кому-то на голову… - испугался Владыка. - Хотя нет - тогда бы уже не визжали… Интересно, чего она все-таки туда насовала, что бабы так реагируют…
        Дверь бесшумно открылась.
        - Заходи, Вепрь, - тут же сосредоточился Владыка.
        - Да… Повелитель… - бесцветным голосом ответил именитый маг. За что его прозвали Вепрем, уже никто не помнил. Более всего вошедший напоминал давно умершего облезшего тушканчика: большие блеклые глаза, длинные худые ноги с огромными ступнями и рыжая, выцветшая на солнце шевелюра. При этом Вепрь никогда не моргал. Он смотрел своими выпуклыми глазищами размером с небольшое блюдце на окружающий мир и любил от этого впадать в прострацию.
        - Как успехи в поимке оборотня? Ладно, не отвечай. Сам знаю. С такой охотой у меня скоро антиквариата не останется. Как могло случиться, что одна ничтожная нечисть смогла обвести вокруг пальца моих лучших магов? Не справиться с собакой… Позор для вас. Позор для всех нас. Для всего народа! Да если эльфы узнают, что нас терроризирует зверь, они нам сразу войну объявят! Гадостные соседи… Такие враждебные… Уж они-то точно повода не упустят…
        Вепрь молча и бесстрастно выслушал излияния своего Владыки, ничем не выдавая заинтересованности. Впрочем, для него это было в порядке вещей. Наконец, Повелитель выдохся:
        - Вы в нее стрелять пробовали?
        Маг медленно кивнул. Он все делал медленно и почтенно, по крайней мере, до тех пор, пока обстоятельства не вынуждали его изменить своим правилам.
        - Не попали?
        - Попали… - растягивая слова ответил Вепрь. - Она - молодой оборотень… Их сила позволяет противостоять ядам… снотворному… и физическим повреждениям…
        - Ладно-ладно, - недовольно буркнул Владыка. - Я понял. А заклясть ты ее не пытался?
        - Пытался…
        - И…? - подтолкнул Повелитель, хотя общеизвестным фактом было то, что Вепря торопить бесполезно.
        - Не действует… - так же спокойно ответил маг.
        - Но мы же должны ее как-то отловить! - в сердцах воскликнул Владыка.
        - Должны… Есть способ… Мы можем сделать ее человеком…
        - А не слишком ли много чести?
        - Мы уже потеряли больше сил… чем потратим на ритуал…
        Повелитель задумался. Нужно было сделать выбор из двух равно неприятных предложений. Либо смириться с вредным квартирантом и жертвовать ей колбасы с картинами, либо… Ритуал обратного превращения из оборотня в человека отнимал много сил и времени. Не менее пяти магов должны выложиться на полную, чтобы успешно его завершить.
        - А ловушка точно не сработает?
        - Как знать… - протянул Вепрь. - Я поставил маячок на свиную ляжку… И ядом ее посыпал… Для верности…
        Владыка долго смотрел на своего самого могучего мага, понял, что тот над ним не издеваются и обреченно вздохнул:
        - Пусть будет ритуал… Да чтобы я еще когда-нибудь подобрал что-то на эльфийской территории… Треклятые соседи… Чтоб облысеть им всем раньше времени… Так подставили… Сволочи…

***
        Сказать, что Арон был недоволен - не сказать ничего. Он бросал молнии, сыпал проклятиями и уже несколько раз менял личину. Подчиненные забились по углам и ловко уворачивались от летающих по комнате предметов.
        - Как?! - в очередной раз задал тот же вопрос Арон. - Как вы могли их упустить?!
        Над головой шефа стали сгущаться тучи. Это выглядело особенно эффектно на фоне золотистого потолка. Тучи угрожающе шипели. Демоны глянули наверх и толпой бросились под стол. Арон зарычал еще громче - он жаждал крови и вознамерился, во что бы то ни стало, ее получить.
        - Что здесь происходит? - раздался спокойный женский голос. Туча скрипнула, словно резко затормозившие "Жигули", и мгновенно рассосалась. Ветер затих. Арон со вздыбленными волосами остался стоять посреди кабинета, картинно подняв руки. В его глазах появилось отчаяние, схожее с паникой.
        В дверном проеме стояла женщина. Она была высокая, стройная и удивительно красивая. Даже красивее знаменитой секретарши Якова, а это, несомненно, показатель. Длинное бордовое платье с глубоким декольте и разрезом до бедра струилось по точеной фигуре, перчатки ажурным плетением окутывали тонкие запястья, едва заметная, хрупкая словно паутина, вуаль притеняла верхнюю половину лица.
        - Гелла… - благоговейным шепотом промолвил Аргон. Женщина скривилась:
        - Не называй меня этим именем! Что за разгром ты здесь устроил?!
        - Я… - протянул смутившийся демон. Он неловко спрятал руки за спину и виновато потупился. Гелла подошла ближе:
        - Ты потерял ее!
        Демон опустил голову еще ниже:
        - С ней было два серафима, - попытался оправдаться он, но на Геллу это не произвело впечатление:
        - У тебя в подчинении восемь высших демонов и они не смогли справиться с двумя серафимами? - недобро сощурилась женщина. Казалось, еще совсем немного и буря вернется. Но Гелла умела брать себя в руки.
        - Где она сейчас?
        - В других мирах, - самый влиятельный демон наземного мира выглядел побитой собакой. Он даже Ему не позволил бы с собой так разговаривать. Впрочем, Он бы и не настаивал, потому как говорить с Ним имело право одно единственное создание. Оно принадлежало к враждебному лагерю и не горело желанием вступать в диалог. Со всеми остальными общалась Гелла. Арон, как, впрочем, и Яков, с которым молодой демон непроизвольно постоянно себя сравнивал, могли запросто посоперничать с ней в могуществе. Но Арон, ко всему прочему, имел неосторожность полюбить эту сказочно красивую, но жестокую демоницу. И она самым бессовестным способом этим пользовалась.
        - Почему ты не последовал за ней? Неужели не можешь сам справиться с такой ничтожной проблемой? - Гелла фыркнула, демонстрируя своим видом полное моральное превосходство. Демоны под столом зажимали рты руками, чтобы не расхохотаться в голос - несчастливая любовь начальника была общеизвестна. - Если твоих сил не хватает, я открою портал.
        - Но как мы поймем, в какой из миров она попала?..
        - Мальчик мой, - небрежно потрепала Гелла Арона за щеку. - С ней был оборотень. А такие существа оставляют следы. Ты не знал?

***
        Татьяна положила окорок и отошла. Ей не нравилось смотреть, как он ест. От этого разгорался аппетит, и ее интерес к Александру становился сугубо гастрономическим. Татьяна не хотела давать себе повода, потому что знала, что однажды не сможет вовремя отвести взгляд. И вполне возможно, уже не поймет, почему раньше ее бы это расстроило.
        Татьяна вообще сильно изменилась за последнее время. Причем не только внутренне, но и внешне. Ее волосы еще сильнее отросли и теперь длинным красным хвостом опускались почти до колен. Глаза из округлых стали миндалевидными с более густыми ресницами. Брови хищно изогнулись. Даже уши, всегда такие маленькие и аккуратные, вытянулись и слегка оттопырились кверху. Словно Татьяна все время к чему-то прислушивалась. Александр старался не замечать, как стремительно изящные руки супруги покрывались мышцами, как спина становилась гибкой и рельефной, а ногти - загнутыми, словно когти собаки. Нет. Волка.
        Близилось полнолуние, и Татьяне становилось все более тесно в этом замке, в этом мире постоянных правил и запретов, в этом ничтожном человеческом теле. Она хотела… Чего-нибудь эдакого, сумасшедшего, безумного. Бежать без оглядки по сонному лесу, кричать, нарушая звенящую тишину, просто дышать. Полной грудью. И вдыхать ту звериную свободу, жажда которой была сильнее страха, веры, сильнее любых законов. Татьяна чувствовала себя запертой в клетке. Словно связанная невидимыми нитями с Александром, она не могла простить ему этого плена. И не могла простить себе, что не в состоянии разорвать эти узы. Зверь внутри мечтал об этом, стремился к этому всем своим существом. Но полумертвая, истлевшая душа человека, любящего и невероятно сильного от этой Любви, несущая в себе искорку света и божественной Надежды, заставляла Тьму отступить. Пока заставляла.
        Неожиданно Татьяна подняла голову и напряглась. В подземельях, где они с Александром проводили большую часть дня, обычно было очень тихо. Но сейчас какой-то неясный звук, словно тихое далекое пение, достиг ушей оборотня. И этот звук заставил его испугаться. По-настоящему. Так, что была бы Татьяна человеком, одеревенела бы от ужаса. Но она больше им не была. Схватив жующего Александра за руку, она резким движением забросила его себе за спину. Тот уже привык к подобного рода путешествиям, потому не растерялся, обхватил супругу за шею, сцепил ноги на ее талии и даже ухитрился засунуть себе в рот последний кусок вяленого мяса.
        Вампиры знали, что оборотень явится на магию. Особенно на эту. Заклинание превращения не проходило безболезненно ни для тех, кто его читал, ни для тех, кого обращали. Татьяна на бегу ощутила острую боль в груди. Она взвыла и прибавила скорости. Вампиры переглянулись:
        - Действует!
        - Не отвлекайтесь! - рявкнул в необычной для себя манере Вепрь. Маги кивнули и продолжили пение. Звуки были все более резкие, отрывистые. Вампирам становилось тяжелее, движение Татьяны - отчаяние. Она уже не разбирала дороги. Глаза застилал туман, в горле стояла кровь. Она бежала по потолку, по стенам, не втягивая когти и до предела напрягая звериные мышцы. Она даже биение своего сердца больше не слышала, хотя оно звучало набатом. Только эти звуки, только эта магия, несущая в себе смерть.
        Последний поворот, последний прыжок и вот она - цель. Пять пар испуганных глаз, пять посохов в трясущихся ослабевших руках. Татьяна оскалилась и… пение стихло.
        Несколько метров они пролетели по инерции, а потом рухнули на землю. Вампиры, тяжело дыша, смотрели, как Александр пытается снять с себя безвольное тело супруги и усмехались.
        - Взять ее! - коротко бросил Вепрь. - Теперь она человек…
        В комнату зашли еще трое вампиров. Эти были в латах. Широкоплечие, высокие, с радостным оскалом на злобных рожах. Александр выругался и стал шарить глазами вокруг в поисках хоть какого-то оружия. Татьяна глухо застонала, не приходя в сознание.
        - Никуда они теперь не денутся, - удовлетворенно констатировал Вепрь.
        И тут открылся портал.

***
        - Эльфы атакуют! - заорал Вепрь, лихорадочно пытаясь вспомнить чары для блокирования магических порталов. На ум ничего толкового не приходило. А чертей становилось все больше. Арон на этот раз решил действовать наверняка и, в придачу к восьмерке высших демонов, отправил едва ли не сотню мелкий рогатых.
        Вампиры грудью встали на защиту родного замка. Маги из последних сил плели смертоносные чары, пока воины, быстрым потоком заполнявшие комнату, отвлекали на себя основной удар врага. Александр подхватил на плечо бесчувственное тело супруги и попытался пробиться к выходу. Куда там! Его даже не заметили, легким касанием отбросив к дальней стене. Пролетев по воздуху через всю комнату, Александр приложился спиной о каменную стену, словил на себя Татьяну и отключился. Вепрь краем глаза уловил эту картину и удовлетворенно кивнул. Когда сражаются великие, люди не должны мешаться под ногами.
        - Какие-то странные эльфы… - пробормотал он, разглядев на мохнатой голове близстоящего черта маленькие крученые рожки. - Новый камуфляж, что ли?
        Демоны тоже не могли понять, как их могли спутать с какими-то там эльфами, но повозмущаться вволю им не дали. Вампиры оказались весьма опытными бойцами, и хотя черти брали количеством, сила и мастерство оставались на стороне "хозяев поля". Высшие демоны поняли, что пора брать все в свои руки, когда мрачный как туча Повелитель вампиров ворвался в комнату. Он был укомплектован в железные шипованные доспехи и прямо-таки светился магической силой.
        Владыка был в бешенстве. Впрочем, последние несколько дней у него такое настроение было почти постоянно. Но если раньше злиться можно было только на своих подданных, безрезультатно ловивших проклятого оборотня, то теперь достойный выход ярости был найден. Эльфы в его доме! Как они посмели сюда явиться? А как они смогли это сделать?!
        В это же время эльфийская сторона действительно готовилась к вторжению. Рыжий маг окинул мрачным взглядом десять военных кораблей, построенных на реке, и повернулся к своему Повелителю.
        - Вы уверены, что это необходимо? - в которой раз спросил он.
        - Да! Абсолютно! - Владыка выпятил грудь. - Иначе я спать спокойно не смогу!
        - И это после того, как они нам дворец попортили?
        - Портил Серафим, а леди ни в чем не виновата! Мы должны подать ей руку помощи, когда она в ней нуждается. Так гласит Закон! - с придыханием закончил Повелитель.
        - Закон или..?
        - Вперед! - не дал ему закончить мысль верховный эльф. Маг пожал плечами, вздохнул, махнул рукой и армада тронулась.
        Благодаря вызванным ветрам, не прошло и четверти часа, как корабли причалили к границе вампирских владений. Ровными строями остроухие воины покинули корабли и выстроились на берегу. Последним из самой большой лодки выбрался Зеленый, грозно окинул взглядом территорию и что есть мочи зарычал. Ближайшие эльфы пороняли луки и схватились за уши.
        - Ой, я сильно извиняюсь… - пробормотал динозавр.
        - Мой народ! - грозно начал Повелитель, косясь на ящера. Тот благоразумно помалкивал. - Мы начинаем священную войну. Освободим же наши земли от кровососов! Вперед, к победе!
        - А кто отступит, - оскалился в улыбке Зеленый, - того я съем.
        И всем сразу стало ясно, что дезертиров не будет. Владыка прикинул что-то в уме и воодушевлённо хлопнул в ладоши:
        - Маги!
        Из строя выступило две дюжины эльфов, одетых в длинные красных хламиды во главе с рыжеволосым колдуном и первыми ступили в лес. Через несколько минут один из них вернулся:
        - Путь свободен, - несколько удивленно объявил он.
        - Сколько пленных? - высокомерно спросил Повелитель.
        - Ни одного, - ошарашенно ответил маг. - Лес абсолютно пуст. Они все в замке.
        - Не понял… - пробормотал Владыка. У него появилось подозрение, что кто-то решил его опередить и первым захватить вампиров. - Ну-ка пошли разберемся!
        В замке был много… нет, люди все также лежали в уголке, убедительно притворяясь мертвыми. Даниил с Антонио на руках подлетел первым и, тяжело взмахивая крыльями, завис над крышей. Несколькими мгновениями позже подоспели остальные серафимы.
        - Почему не садишься? - не понял Василис.
        - Подозрительно… - ответил Даниил, указывая вниз. Серафим опустил взгляд и понял, что они прибыли далеко не первыми. Во-первых, у стен замка собралась немалая армия эльфов. И это говорило много плохого о крыльях, как о быстром средстве передвижения. Во-вторых, вампирам реально было все равно, кто там маячит за стеной. Они с мечами наголо атаковали собственный замок.
        - Действительно странно, - пробормотала Делайла.
        - Ты чувствуешь Александра?
        - Да. Он внутри.
        Василис еще раз окинул взглядом творящийся внизу беспорядок:
        - Даниил, лети к эльфам и выясни, в чем дело. А мы с Делайлом попробуем прорваться в замок.
        - Ну, это будет не сложно, - фыркнул Антонио. - Туда все входят. Вот вы попробуйте потом оттуда выбраться.
        - Отпусти его, мальчик мой, пусть идет своей дорогой, - с доброй улыбкой попросил Василис. Бес звонко сомкнул челюсти и вцепился Даниилу в шею.
        - Задушишь, придурок! - зашипел тот. - Упадем вместе.
        - Хоть не так обидно будет, - ответил бес, но хватку ослабил. Пара в буквальном смысле неразлучных друзей ушла в пике. Не долетев до земли метров пять, Даниил выровнялся, сменил траекторию и опустился рядом с Владыкой эльфов.
        - О, мой друг! - не слишком радостно поприветствовал его тот. - А где же милая дама?
        Антонио спрыгнул на землю и молча ткнул пальцем вверх. Повелитель поднял глаза и скуксился:
        - Опять он? Да кто же он вообще такой, что свой длинный нос в каждую дыру сунет?
        - Вообще этот может и молнией метнуть, - словно невзначай обронил Даниил.
        - Вот и я говорю: как хорошо, что леди в надежных руках! - тут же нашелся эльф.

***
        Гелла стояла рядом с Ароном у большого настенного зеркала. Как и в древние времена, зеркало выполняло функцию телевизора. Сейчас оно в мельчайших подробностях показывало сцену захвата вампирского замка.
        - Покажи людей, - потребовала Гелла. Поверхность замерцала и дала изображение Татьяны с Александром.
        - Хорошо, что теперь не требуется катать яблоко, - усмехнулся Арон. Гелла на мгновение почувствовала себя былинной старухой и ей это чувство не понравилось. Наверное, потому, что она на самом деле была этой самой старухой, только выглядела получше.
        В подземельях замка кипела настоящая битва. Силы были приблизительно равны. Повелитель вампиров взял на себя пятерку верховных демонов и пока успешно отражал их атаки. Маги, обнажая от усердия свои длинные клыки, забрасывали чарами тройку оставшихся. Лязг мечей, резкие выкрики заклинаний, рев, боль и смерть - Гелла упивалась этим. Она не прочь была бы и сама размять давно затекшие мышцы, но статус… Статус - как красивое платье. Он портиться от крови.
        Неожиданно что-то случилось. Вампиры и демоны одновременно подняли головы и уставились на потолок.
        - Включи звук! - приказала Гелла. В зеркале что-то клацнуло, и комнату накрыла звуковая волна. - Тише! Арон!!
        Несчастный влюбленный испуганно покосился на недовольную демоницу, и что есть мочи треснул по стеклу. Зеркало осыпалась на пол мелкой крошкой.
        - Идиот, - констатировала Гелла, доставая пудреницу. Она раскрыла коробочку, поднесла ее к глазам и что-то прошептала. Пудреница засветилась, и маленькое зеркальце внутри продолжило нелегкий труд своего настенного почившего коллеги. Арон не решился заглядывать Гелле через плечо, а потому не мог знать, почему она вдруг недобро усмехнулась и без единого слова покинула кабинет.

***
        Повелитель вампиров как раз думал, кого пригласить на пир по случаю своей победы над эльфами, когда раздался оглушительный треск. На мгновение все опустили оружие и подняли головы - чувство было такое, словно потолок вот-вот рухнет вниз. К Повелителю подбежал испуганный гонец:
        - Они сломали стену, Владыка!
        - Кто - они? - не понял Верховный.
        - Эльфы…
        - Но… как они смогли напасть одновременно и с реки и из-под земли?! - в полном замешательстве Владыка обвел глазами воителей и только тут заметил на головах врагов маленькие рожки. - Так!.. - грозно приказал он. - Слови-ка мне кого-нибудь для личной беседы.
        Гонец пожал плечами, схватил пробегающего рядом черта за загривок и швырнул в одну из ближайших камер. Владыка напустил на себя мрачный вид и приступил к допросу:
        - Кто ты?!
        - Черт, - безразличным тоном ответил пленник, не отрываясь, глядя на дверь. У него был приказ захватить человека и кроме его исполнения ничего больше черта не волновало.
        - Вас наняли эльфы?
        - Нет.
        - А кто?!
        - Никто. Мы сами пришли.
        - Откуда?
        - Из ада.
        - Зачем?!
        - Замок захватить.
        Владыка прикрыл глаза и глубоко вздохнул. Ему сейчас очень хотелось применить пытки, но пленник отвечал на все вопросы, да еще и довольно охотно.
        - Так, отвечай: кто сейчас стену сломал?
        - Мы не знаем.
        - Как вы попали в замок?
        - Через портал.
        - Через какой портал?!
        - Магический.
        - Все! Убери его с глаз моих! - Повелитель устало прислонился к стене. - Блох!
        - Я здесь, Владыка!
        - Стену эльфы разрушили?
        - Да, мой Господин.
        - Ну и отлично! - с легкой истерикой в голосе обрадовался Верховный Вампир. - Наконец-то знакомый враг! Что?! Чего ты на меня так смотришь?!
        - Понимаете, Повелитель… - осторожно начал старик. - Они пришли не одни. С ними какой-то ящер. Большой и огнедышащий. Есть мнение, что это тот самый дракон, что раньше жил на болотах.
        - А больше эльфы никого с собой не захватили? - съязвил Владыка. - Гномов, великанов, грифонов в конце-концов? Что ж так мелко-то - один-единственный ящер?!
        Старик потупился. Ситуация действительно становилась неприятной. Сначала эти, неизвестно откуда взявшиеся рогатые захватчики. Потом эльфийские войска решили вдруг объявиться. А все из-за людишек… Барон с самого начала знал, что ничем хорошим их похищение не кончится.
        - А может, просто выдадим пленников, и ну ее - эту войну? - осторожно предложил он.
        - Кому именно выдадим? - судя по всему, Повелитель пришел к тому же выводу, когда искал причину нападений. Всему виной - люди. Эльфы бы еще столетий двадцать сопли жевали. Да с остроухими у вампиров никогда особых проблем-то и не было. Так, перебранки, взаимные оскорбления… Но чтоб напасть… Да еще так - открыто, с объявлением войны. Это же всех соседей переполошить, а многие из них предпочитают хилый мир вооруженному конфликту. Например, гномы. У них вся экономика на торговле завязана. Причем торгуют они и с вампирами, и с эльфами и даже с великанами, против которых подписали союзнический договор с большинством разумных рас. Почему-то подгорным жителям кажется, что именно их южные соседи исполинских размеров имеют самые существенные причины для нападения. Им даже в голову прийти не может, что для того, чтобы в любые гномьи двери войти, великана пришлось бы распилить на три части. А жить в подземном королевстве, в затхлых, плохо освещаемых помещениях, чем-то невообразимо похожих на кротовьи норы, захотел бы только закоренелый мазохист. Впрочем, никто гномов успокаивать не брался. И эльфы, и
вампиры, и другие народы, к которым подгорные жители приходили с предложением о союзе, с радостью подпитывали в их душах опасения и ставили свои подписи на нужных документах. В основном потому, что гномы в благодарность за военную поддержку существенно снижали таможенные пошлины и делали неплохую скидку на свои товары.
        И, тем не менее, вопреки здравому смыслу и любым прогнозам, эльфы напали. Окруженный с двух сторон, Повелитель вампиров никак не мог определиться, от кого защищать родной дом в первую очередь, но судьба, как это часто бывает, создала свой сценарий развития сюжета.

***
        Василис проследил взглядом неровный полет Даниила, кивком головы оценил масштаб разрушений, устроенных Зеленым, и пошел на снижение. Большие крылья не позволяли опуститься на землю. С тем бардаком, что сейчас там творился, прыгать на головы вооруженных вампиров могли только самоубийцы. Василис по спирали пролетел метров тридцать и ступил на покатую крышу.
        - Делайла, - он осторожно поставил меня на ноги и заглянул в глаза. - Если бы я мог в одиночку найти Александра, я бы оставил тебя здесь, и не тянул за собой в эту мясорубку. Но я не могу. Потому я прошу тебя, - на слове "прошу" он сделал ударение и попытался придать глазам максимально суровое выражение. - Чтобы там сейчас не происходило и чтобы ты не увидела, держись рядом. Но отходи от меня ни на шаг. Ты поняла?!
        Да, - кротко ответила я, твердо решив попытаться не нарушить данное обещание. Видя такую покладистость, Василис заметно повеселел:
        - И… Знаешь, ты бы лучше превратилась в Серафима. Ато мало ли… - и выжидающе замер. Я честно сосредоточилась, от натуги свела брови на переносице, но кроме улыбки на лице Василиса ничего больше не добилась.
        - Ты тоже будешь меня пугать?
        - Медведем? - уже откровенно смеялся куратор. Откуда-то снизу раздался громкий рев. - Кажется, Зеленый решил доломать стену, - констатировал Василис, глядя поверх моей головы. Я неловко обернулась. Стоять на гладкой черепице без поддержки ангельских крыльев было невероятно сложно, и на очередном шаге я почувствовала, что крыша из-под меня куда-то ускользает.
        - Делайла, - охнул Василис, обхватывая меня сзади за талию. - Я же просил никуда не уходить. - Над ухом раздался его тихий смех. - Ну, раз тебя даже полет с крыши не испугал, даже не знаю, что делать. Ладно. Побудешь пока Хранителем. А потом я все равно научу тебя превращаться.
        Василис еще плотнее прижал меня к себе, вытянулся в струнку, взлетая на несколько метров вверх, а потом вдруг с силой, словно оттолкнувшись от неба, упал вниз. На мгновение меня оглушило. Под ногами Василиса крыша жалобно скрипнула, прогнулась и обрушилась. Мы остались висеть в воздухе, прикрытые от взметнувшего к облакам мусора белоснежными крыльями.
        - Ну вот, - удовлетворенно прошептал мне в макушку Василис. - Двери открыты. Милости прошу в замок вампиров.
        Я с опаской посмотрели себе под ноги, и увидела руины верхнего этажа. Солнечные лучи осветили покореженную черепицу, сломанную мебель и тучи пыли. Похоже, мы пробили дыру над одной из жилых комнат. Спрятав крылья, Василис запрыгнул внутрь и помог забраться мне. Да… Бедная крыша, словив на себя Серафима, пошла трещинами и угрожала осыпаться целиком в самое ближайшее время. Поглядев на дело своих ног, Василис опасливо пригнул голову и потянул меня к двери.
        Повелителя вампиров вторая звуковая волна настигла в момент творения очередного мега-мощного заклятия.
        - Что это?! - испуганно пискнул он, но тут же взял себя в руки, прокашлялся и обернулся к барону:
        - Блох, выясни, что это было!
        Старик вернулся спустя пару мгновений:
        - Они пробили крышу, Владыка! - без обиняков заявил он. Повелитель схватился за сердце. Впервые за длинную насыщенную жизнь вампиру захотелось сдохнуть. - Это конец… - прошептал он. - Хотя… Может, и нет…
        Переведя хищный взгляд в угол, где посапывала парочка людей, он обернулся к верному слуге:
        - Что хочешь делай, но доставь мне этих двоих сюда. Сейчас! И чтоб ни волоска с их голов не упало.
        Барон с тоской посмотрел на минное поле, которое ему доведется пересечь, тихо матернулся и, уворачиваясь от стрел, мечей, когтей и волшебных посохов, двинулся на выполнение задания.

***
        Пока Василис примерялся к крыше, эльфы уже вовсю воевали за внутренний двор замка. Зеленый в пылу сражения действительно несколько увлекся стеной, и самозабвенно трощил ее по периметру. Эльфы с вампирами, видя такое дело, из соображений личной безопасности старались не приближаться к нему слишком близко. Этим удачно пользовался Антонио, ловко маневрируя между ногами ящера и не ввязываясь в драку. Даниил, будучи не слишком миролюбивым серафимов, пристроился рядом с рыжим магом, вытянул свои клинки и с упоением приступил к рубиловке.
        Повелитель эльфов стоял чуть поодаль и мутузил врагов тяжелым волшебным посохом. Ему даже не было нужды вспоминать заклинания - среди вампиров не оказалось магов, а поливать огнем переплетенный клубок своих и чужих было по меньшей мере неразумно. Впрочем, эльф нисколько не сомневался в собственной армии и скорой победе даже без чародейства. Он не мог знать, что лучшие маги вампиров сейчас старательно истребляют чертей в глубинах замковых подземелий. И еще не знал, что если один замок одновременно атакуют два захватчика, битва не может закончиться победой обоих. Собственно, так и случилось.
        Крыша рухнула. На мгновение все подняли глаза к небесам и полюбовались взметнувшейся тучей пыли.
        - Хороший удар… - завистливо пробормотал Повелитель эльфов. Стоявший рядом вампир задумчиво кивнул. - Интересно, сколько этажей разрушил?
        - Не более одного, - уверенно ответил тот же вампир. - У нас перекрытия хорошие.
        - Да ты слышал, какой был треск?!
        - Просто черепица на мраморный пол осыпалась.
        - Ты хочешь сказать, что у вас на чердаке полы мраморные?!
        - В нашем замка, - с гордостью ответил вампир. - Мраморные полы во всех комнатах.
        Владыка мрачно скользнул взглядом по монументальному строению дворца. Однако, соседи оказались богатыми… Глаза эльфа загорелись. На короткое мгновение он представил себя в золотой парче на высоком, инкрустированном драгоценными камнями троне… Но тут из ворот замка посыпались черти.
        - Это еще кто?! - обалдел Владыка.
        - Ваши конкуренты, - подленько хихикнул вампир.
        - Эй, это мой замок! - заорал эльф, воинственно потрясая посохом, и ринулся на нового врага, - Бей рогатых!
        - Вообще-то замок наш, - тихо пробормотал вампир. Он посмотрел в спину убегающему владыке, подумал и припустился следом.
        Чертей было так много, что они почти мгновенно заполнили собою всю площадь. Демоны, услышав над головой жуткий треск падающего потолка, не обратили бы на это никакого внимания, если бы тут же, всей своей темной сущностью не ощутили присутствие серафима. Этот враг показался им куда страшнее, чем все вампиры вместе взятые. Недолго думая, демоны собрали уцелевших чертей и бросили их на перехват. Зубастые воины даже ахнуть не успели, когда их противники, только что с остервенением рубящие все живое, вдруг утратили интерес к сражению и большими прыжками понеслись во двор. Обескураженные, вампиры было бросились следом за бегущими чертями, но тут посреди комнаты материализовался барон Блох. Зачем старика понесло в самую гущу сражения, понять было сложно, но воины и не обязаны все понимать:
        - Организовать коридор! - взревел один из командующих, и отборный отряд мечников ринулся следом за Блохом.
        - Остальные - на выход! Вы знаете свои цели! - рявкнул второй, разворачивая своих подчиненных. Вампиры вопросов не задавали, и вскоре на замковом дворе стало совсем тесно.
        Когда три немалые армии встретились на площадке размером в сто квадратных метров, черти поняли, что до серафима им уже не добраться. Эльфы переглянулись с вампирами и развернули оружие к рогатым. Во-первых, те били всех без разбору, а кому понравится получить в глаз запросто так? А во-вторых, из двух одинаково грозных противников, автоматически выбираешь менее знакомого. Черти оказались зажаты с двух сторон. А тут еще от стены, наконец, оторвался Зеленый. Правда, он представлял серьезную угрозу и для самих эльфов, но те оказались довольно ловким народом и не позволяли себя затоптать. А вот чертям, когда ящер все же пробрался вглубь двора, стало совсем плохо. Вампиры, заценив размеры бронебойного дракона, вытянули перед собой копья и погнали чертей ему под лапы. Махать оружием все равно было невозможно - слишком мало места, а так Зеленый, словно большой озверевший асфальтоукладчик, размазывал рогатых по земле тонким слоем. Буквально.
        Даниил первым добрался до входа в замок, и нырнул внутрь. Антонио бесшумно скользнул следом. В отличие от ангела, он точно знал, где искать человека. И еще - снова-таки в отличие от ангела - он знал, что будет очень плохо, если ему не удастся его найти.
        Бес сразу понял, что его опередили. Он еще даже чертей не видел, а уже знал, что в замке есть кто-то из Пекла. Кто-то сильный, могучий. Кто-то, с кем ему ни за что в одиночку не справится. И в этот момент бес впервые в жизни ясно осознал, что не одинок. Заскочив в замок следом за Серафимом, он пробежал две комнаты, длинный коридор и остановился перед большой винтовой лестнице. Даниил, сузив глаза, большими прыжками побежал наверх, но Антонио успел схватить его за плащ.
        - Нам вниз! - коротко бросил он. Даниил кивнул и без вопросов поменял направление. Он даже не задумался, что только что поверил бесу. Рядом с ним в проеме мелькнуло что-то белое и размытое.
        - Вы уже здесь? - раздался знакомый голос. - Хорошо.
        - Василис! - Антонио от неожиданности схватился за сердце.
        - Не рад меня видеть, бес? - саркастично улыбнулся серафим. Тот ответить не решился, но рожу скривил такую, что Василис захохотал в голос.
        - Нам нужно идти, - обеспокоенно перебила его Делайла. Последнее время, особенно когда Александр исчез неизвестно куда, она ощущала себя немного потерянной. Но сейчас, когда до него рукой было подать, она вдруг почувствовала небывалый прилив сил. Ее тянуло туда, вниз, в темноту подземелий, из которых слышались звуки яростной борьбы и выкрики заклинаний.
        Василис внимательно посмотрел на воодушевленную девушку и решительно обнял ее за талию. Даниил от изумления выпучил глаза, Антонио только криво усмехнулся.
        - Держись рядом! - тихо, но твердо приказал Василис. Делайла опустила глаза и едва различимо кивнула. Она никогда не умела красиво врать и всеми силами старалась этого не делать. Но что-то ей подсказывало, что сказать честное "Да" и сдержать слово сейчас было просто невозможно. Василис нахмурился, когда ангел осторожно отстранилась и, не глядя на него, ступила на лестницу.
        Глава 8
        В жизни - оно как: не везет, не везет, не везет… потом КАК НЕ ПОВЕЗЕТ!!!
        И опять не везет, не везет…
        NN
        - О..ой! - выдохнула я, когда Василис не слишком-то нежно затащил меня обратно за поворот и с силой прижал к стене. Я тут же словила на себе два убийственных взгляда и один осуждающий. Ну, надо же было всю дорогу идти микроскопическими шагами, постоянно оглядываться, а на последних десяти метрах выдать себя с головой? Прямо за поворотом, возле настежь распахнутых дверей, прижавшись спинами к каменной кладке стояло три или четыре вампирских мага. Они молча переглядывались, что-то жестами друг у друга уточняя, потом кто-то один начинал сосредоточенно шептать незнакомые мне слова. Когда на вершине его посоха зажигался маленький огонек, вампир резко направлял его в дверной проем и заканчивал заклинание. В ответ из комнаты неслось три - четыре схожих по сути магических удара и вампиры снова отступали, прижимаясь к стене.
        - Коммандос, блин… - процедил Антонио. Даниил согласно кивнул:
        - А кто выигрывает?
        Бес с ангелом синхронно опустились на корточки и заглянули за угол. Через мгновение они уже подымались с колен:
        - У вампиров трое раненых и один убитый, - доложил Василису Даниил. - Но, по-моему, их основные силы в комнате.
        - Что ты скажешь?
        Антонио сделал вид, что не расслышал. Серафим недобро усмехнулся:
        - Не зли меня, бес. Сейчас не время для шуток.
        - А чего ты от меня хочешь?! - взорвался вдруг Антонио яростным шепотом. - Чтобы я против своих пошел, да? Ты этого хочешь?!
        - Хотел бы, - холодно остановил его Василис. - Но не вижу в этом необходимости. Эти демоны пришли не от Якова. Ведь так?
        Антонио пожал плечами:
        - Но все равно - предать своих…
        - Только не нужно мне сказки рассказывать! - рявкнул Василис. - Ты еще библейские постулаты процитируй: не убей, не укради… Ты - бес, и предательство у вас в крови! Итак…?
        - У демонов двое раненых.
        - Сколько их всего?
        - Я чую восьмерых.
        - То есть, ты можешь ошибаться?
        Антонио недовольно обернулся на Даниила:
        - Они - высшие демоны. Я чую их только потому, что они позволяют мне это.
        - А где Александр?
        - В комнате, - тут же ответила я. Василис пожал плечами:
        - Мог бы и не спрашивать…
        - Как будем туда пробираться? - я постаралась повторить маневр Даниила и хоть одним глазком посмотреть на расстановку сил за поворотом, но Василис держал крепко. И молчал. Секунду. Вторую….
        - Почему не стреляют?
        Действительно. Вот уже целую минуту не было слышно ни взрывов, ни пения заклятий. Ничего. Словно струна на скрипке вдруг взяла самую высокую ноту и лопнула, коротко взвизгнув. Мы переглянулись и тремя головами высунулись из укрытия.
        - Назад! - зашипел Василис. - Может, именно вас там и караулят.
        - Вряд ли, - бросил Даниил. Василис удивленно поднял брови и полез проверять.
        - Пусто… - констатировала я.
        - …И тихо, - закончил мысль Антонио. - Они все внутри.
        - Точно… но почему ничего не слышно? - Я подняла глаза на Даниила. Его подборок больно упирался мне в макушку.
        - Потому что дверь закрыта.
        - Забавная ситуация… А ты не можешь войти в Теневые Материи?
        - Бес, в этом мире нет Теневых Материй, - отмахнулся Василис. И с горькой усмешкой добавил: - Иначе все было бы слишком просто. Вы слышите?
        Честно говоря, мы ничего не слышали. По крайней мере, я. Такую звукоизоляцию, как в этом подземелье, стоило еще поискать. Но Василис, похоже, так не считал:
        - Держись! - заорал он, прижимая меня к себе. В следующую секунду замок содрогнулся до основания. Стены зашатались, пол заходил под ногами, где-то наверху зазвенели стекла и, словно венчая происходящее, с глухим треском окончательно обвалилась многострадальная крыша.
        - Что они делают? - фальцетом заверещал бес. - Самоубийцы!
        - Это не они, - просипел Василис, осторожно распрямляя спину. На пол посыпался мусор и мелкие камни. - Это Зеленый…

***
        Когда ты дракон величиной с небольшой бульдозер и такой же по весу, тебе не нужно думать, как убрать со своей дороги средних размеров армию. Ты ее просто не заметишь. Впрочем, врожденный пацифизм не позволил ящеру протоптать себе путь к замку. Он некоторое время переминался с ноги на ногу возле разрушенной стены, порычал для острастки, что не возымело никакого эффекта, и принял решение. Вскинув торчком хвост, чтобы нечаянно кого-то не задеть, он боком, на цыпочках добрался до самой крайней башни. Понятно, что обнаруженная там неприметная дверца была для Зеленого совершенно бесполезна. Тогда, ничего более разумного не придумав, ящер просто махнул хвостом.
        Стена дрогнула. Нет, не так. Стена просела. Сила удара была такая, словно по ней молотили здоровенным тараном. Ящер не сразу понял, отчего все дерущиеся на секунду замерли, а потом наперегонки бросились прочь от замка. Он сделал маленький шаг в сторону, повертел задом, прицеливаясь, и опустил хвост второй раз. Это было последней каплей. Башня, а вместе с ней и большая часть северной половины замка сложилась, словно хлипкий карточный домик.
        Зеленый круглыми глазами посмотрел на образовавшиеся руины, перевел взгляд на себя, ставшего белым от несметного количества взметнувшейся пыли, и решил больше пока хвост не применять. Василис был неправ, когда думал, что в этом мире судьба не благоволит ангелам. Если бы Зеленый выбрал для своих захватнических маневров южную башню, все - и ангелы, и демоны и до сих пор не очнувшиеся люди, были бы навеки погребены под стенами вампирского замка.

***
        Я выползла из-под Василиса, посмотрела по сторонам и метнулась к заветной дверце:
        - Куда?! - успел среагировать серафим, хватая меня за локоть.
        - Но там же Александр! - со слезами в голосе выкрикнула я. А вдруг с ним что-нибудь случилось? Например, стеной завалило?!
        - Правильно! - кивнул, подымаясь, Антонио. Ему, как и Василису, серьезно досталось от внезапного камнепада, так что выглядел он так, будто его только что вместе с пакетом муки выстирали. - Человек внутри, и ему нужна помощь. Ты иди, а я сразу за тобой!
        - Видишь? - я попыталась отодрать от своей руки Василиса. - Он нуждается во мне!
        - Да кого ты слушаешь? - встал на защиту учителя Даниил. - Бес, лучше помалкивай!
        Антонио недовольно фыркнул. Но я успела заметить мимолетное волнение в его темных глазах. Это был очень дурной знак. Видя мои терзания, Василис не выдержал:
        - Я пойду, а вы сидите здесь.
        - Ага! Сейчас! - выдали мы одновременно с Даниилом. - Мы с тобой!
        - Ну он-то понятно - ему подраться невтерпеж, - Василис махнул рукой в сторону Даниила. - А ты? Боишься, что не спасу твоего подопечного?
        Я покраснела. Что ему сказать? Что я действительно сейчас очень боюсь? И даже не знаю за кого больше - за Александра, или за этого ухмыляющегося серафима. Восемь высших демонов… Они его попросту растерзают…
        Опустив голову так, что подборок уткнулся в грудь, я попыталась максимально скрыть волосами пылающее лицо. И вдруг задумалась: а чего я, собственно, стесняюсь? Почему в такой ситуации мне это кажется страшным? Какой выбор нужно сделать, чтобы он оказался единственно правильным, если не брать в расчёт робость и застенчивость? Чтобы решительно взять свою жизнь в собственные руки, как и подобает сильному ангелу? И переступить, наконец, лично возведенные преграды? Я ведь нравлюсь ему, я это точно знаю. А мне он гораздо больше чем просто "нравится". Я уже столько лет по нему сохну, как выразился бы наш не слишком культурный бес, что впору себе памятник при жизни возводить. "За преданность". И если не сейчас, то когда еще мне в этом признаться?
        Я пожевала губы, решительно вскинула голову и встретилась со смеющимися глазами ангела.
        - Решилась? - мягко спросил он. Но прежде чем я успела что-то ответить, он схватил меня за плечи, наклонился и на мгновение пылко прижался к губам. Мир замер и взорвался яркими бликами. В животе запорхали бабочки. Я потянулась на этот поцелуй, но Василис уже отстранился, немного просто постоял рядом, не убирая рук, а потом грозно зашептал мне в лицо:
        - Подожди меня здесь. Никуда не уходи. Если станет жарко, выскакивай на улицу. Там неподалеку ошивается Зеленый. Он тебя в обиду не даст. Делайла, я вытащу твоего Александра оттуда. Я тебе обещаю.
        Немного пошатываясь, я выслушала серафима, словно сомнамбула кивнула и еще раз подумала, насколько неприятно ему врать. Я ведь ни за что на свете отсюда не уйду, даже если небо упадет на землю. Василис окинул меня тяжелым взглядом, кивнул Антонио, зачем-то грозно зыркнул сначала на меня, потом снова на него, и скрылся за поворотом. Даниил поспешил следом.

***
        - Давай их сюда! - яростно зашипел Владыка, принимая людей из рук барона. Демоны насторожились и, объединив усилия, меткой магической волной вышвырнули из комнаты четверку вампирских магов. Остальные пока держались. Если бы битва происходила в родном для демонов мире, они бы разметали врага в секунду, но здесь… Верховные выбивались из сил, но не только не приблизились к победе, а даже понесли некоторые потери. Повелитель вампиров, как оказалось, не зря носил на голове корону. Он был искусным воином, сильнейшим магом и неплохим стратегом. Демонов аккуратно сжимали в кольцо, не давая отступить к двери или приблизиться к людям. В тесной комнате рогатые не имели возможности использовать свое смертоносное колдовство, зато вампиры успешно обстреливали их прицельными жалящими заклинаниями. И все же, так долго продолжаться не могло.
        - Попрошу внимания! - заорал Владыка, за шкирки подымая над землей безвольное тело Александра. - Опустите ваши посохи, господа. Или люди будут преданы смерти здесь и сейчас.
        Демоны переглянулись. Убийство никак не входило в их планы. Магические жезлы мягко легли на каменный пол.
        - Теперь подымите руки так, чтобы я их видел! - продолжал Владыка. В подземелье стало очень тихо. Вампиры подошли ближе и напряженно всматривались в своих врагов, нацелив на них заготовки чар. Они были готовы в любой момент снова броситься в бой. Но, судя по всему, демоны сдавались по-честному и беспрекословно подчинялись приказу.
        - В кандалы их!
        Блеснуло серебро и запястья нечистых сковали маленькие, но крепкие браслеты. Они изготавливались из специальной стали и призваны были блокировать магическую силу. Демоны только фыркнули про себя. Как и ангелы, они не пользовались магией этого мира и забрать ее у них тоже никто не мог.
        - Подойдите к стене! - меж тем не унимался Владыка. Демоны медленно развернулись и даже сделали шаг вперед. Но в то мгновение, когда Повелитель обернулся к Блоху, чтобы передать ему Александра, они с разворота, все вместе бросились на него. Браслеты рассыпались в пыль. Воины, которым не повезло оказаться на пути демонов, поломанными куклами разлетелись по углам. Это был самый сильный, самый страшный рывок, на который только были способны демоны. Они отдали ему всю свою силу и рискнули всем.
        Круглыми от ужаса глазами Владыка смотрел, как к нему на огромной скорости приближаются звери. Он понял, что спасения от них уже не будет. Интуитивно прижав к себе Александра, он словно пытался прикрыться им от остро заточенных клыков. Но было поздно. Под мощным копытом зверя вздыбился камень, в воздух поднялась серая крошка…
        И Вепрь опустил посох, ударив им в пол.
        Время в комнате остановилось.
        Замерло все. Жизнь, покидающая обезображенные тела. Крик, рвущийся из горла Владыки. Яд, стекающий по клыку вниз. И демоны, словно искусно вырезанные из мрамора большие фигуры. Уродливо-прекрасные, по-звериному яростные и мощные. В момент, когда нужно было принять решение, Вепрь оказался единственным, способным на это. Он мог только надеяться, что где-то там, наверху, армия вампиров откинет врага, что кто-то свой спустится в полуразрушенное подземелье и отыщет их. Это был крошечный шанс, но иначе - шанса не было вовсе.
        Василис осторожно приоткрыл дверь, окинул взглядом застывшие фигуры, подивился магической мощи местного населения и неспешно подошел к Владыке. Приподняв голову Александра, Серафим попытался нащупать пульс, нахмурился и только потом понял, что время стоит, а значит кровь двигаться тоже не может. Критически оглядев тело человека и не найдя на нем явных следов повреждения, Василис удовлетворенно кивнул и повернулся к Татьяне.
        - Ты больше не оборотень… - задумчиво пробормотал он. Длинные, раньше ярко красные волосы потемнели. Черты лица округлились. Она еще некоторое время будет возвращать себе человеческий облик. Но уже сейчас Татьяну нельзя было спутать с нечистью.
        Василис высвободил людей из рук вампиров, забросил себе на плечи и вынес из комнаты. Там он осторожно сгрудил безвольные тела на Даниила и вернулся к демонам. Морщась от сильного звериного запаха, серафим по одному оттащил рогатых к ближайшей стене. Отошел в сторону, еще раз проверил траекторию их бега и усмехнулся. На такой скорости они попросту протаранят каменную кладку.
        - Мы в расчете за замок, - подойдя к Владыке объявил Василис. - Дальше вы и сами с ними справитесь. Они только с непривычки пугают.
        Естественно, за дверью его уже поджидала Делайла.
        - Нам здесь больше нечего делать, - усмехнулся Серафим, прикрывая за собою дверь и мягко отодвигая хранительницу.
        - А что с Александром?
        - Оклемается, - фыркнул Даниил, которому костлявый мужчина уже все плечи отдавил.
        - Ты лучше на его жену посмотри.
        Делайла бережно повернула к себе лицо Татьяны:
        - Она тоже толи спит, толи… Нет, они оба живы…
        - Да я не об этом!
        - Она человек, - перебил его Василис. Даниил закатил глаза, делая вид, что только слепо-глухо-немой ангел мог это упустить. Делайла слегка покраснела.
        - Ну, а раз она человек… - меж тем продолжил Василис. - То нам можно возвращаться домой. Тем более, что это самый действенный способ привести их в чувство.
        - Как это?
        - Разные миры, разное время, - коротко бросил Антонио, полностью согласный с Серафимом. Хватит с него этого каменного века. Пора уходить к цивилизации. Пока вши не завелись.
        Василис кивнул, вытянул из кармана последний камушек-портал и с размаху ударил о стену. Бес покосился на возникшие мерцающие круги и подозрительно сощурился:
        - Только после вас!
        - Да ты вообще здесь можешь остаться! - фыркнул Даниил, невежливо отпихивая Антонио и первым заходя в портал.
        Делайла улыбнулась и ступила следом.
        - Ты идешь? - Василис оскалился на бледного беса. - Ато ведь действительно - можешь оставаться. Составишь компанию своим коллегам…
        И засмеялся, глядя, как Антонио стремглав бросается в родной мир.
        Глава 9
        Кто не за мир - тому смерть. Ассоциация женщин-пацифисток
        NN
        - Да, Гелла, ты была абсолютно права, - Яков мягко, словно большой кот, поднялся с кресла. - Кто бы мог подумать, что ты, Василис, на старости лет станешь таким предсказуемым… Э-э-э, нет-нет! Никаких лишних движений! Знаю я вас, серафимов. Моргнуть не успеешь, а тут уже и крылья, и нимб и небесный полк с пиками наперевес.
        Яков медленно подошел к Василису и усмехнулся. Серафима держали четверо. Но самое главное преимущество демонов (и Яков это прекрасно понимал) было в том, что двое держали меня. Хотя зачем двое? На меня и половины высшего демона хватило бы с головой. Но Яков не желал рисковать. Он учился на ошибках. Особенно, если это были ошибки его конкурентов.
        Гелла действительно смогла предугадать место нашего появления. Когда она в свою пудреницу увидела, как падает крыша под ногами Василиса, она уже знала, что подчиненные Арона не выдержат натиска с трех сторон. Эльфы и вампиры - это еще полбеды, но светоносящие серафимы… И Гелла, как порядочная демонесса, тут же приняла единственно правильное для себя решение. Яков, в отличие от Арона, не был в нее безнадежно влюблен. Но он все равно был рад ее видеть.
        - Ты хочешь заполучить душу ангела? - красиво выгибая спину, спросила Гелла. Яков окинул ее задумчивым взглядом:
        - Сколиоз заработаешь.
        "Твою мать, Арон, - раздраженно скривилась про себя демонесса. - Почему ты такой неудачник? Из-за твоих промахов мне теперь приходиться унижаться перед этим стареющим любителем автопрома". Но вслух Гелла только чарующе улыбнулась. Она была женщиной опытной и знала, как найти подход к разным мужчинам.
        - С каким предложением ты явилась?
        - Я точно знаю, как и где ты сможешь заполучить себе и человека и хранителя.
        Яков выгнул бровь, но промолчал. Гелла плавно подошла и, покачивая бедрами, стала за его левым плечом.
        - Сейчас ее оберегают только два серафима. Но завтра это будет половина воинства Сферы. Если не ударить сейчас, мы навсегда… ты навсегда потеряешь возможность их пленить.
        - Скажи мне то, чего я не знаю… - Яков прикрыл глаза, опуская подбородок на руки.
        - Если мы нападем неожиданно… - Гелла прикусила язык. Яков не сделал ни одного движения, не издал ни одного звука, но говорить дальше можно было только по существу. - Я знаю, где откроется портал.
        Демон некоторое время молчал, потом медленно кивнул и поднялся.
        - Показывай!
        И, надо сказать, демонесса не ошиблась. В мир оборотней нас отвела Татьяна, домой нас вернула тоже она. Материнский инстинкт был лучшим ориентиром в беспространственном хаосе. И хотя женщина еще не пришла в себя, даже в таком состоянии она была способна отыскать своего ребенка. Василис лишь слегка откорректировал маршрут, чтобы не завалиться в квартиру к родителям Татьяны средm бела дня. Он переместил нас под лестничную клетку, у двери в подвал. Где и сидел в засаде вип-отряд демонов Якова.

***
        Первым скрутили Даниила. Людей просто сорвали с его плеч и свалили в кучу возле стены. Потом была я. Василиса вообще взяли без боя. Нацеленные на меня и Александра клинки оказались лучшим доводом, чтобы Серафим поднял руки и со всем согласился.
        - Тронешь ее и я…
        - Ты ничего не сделаешь, Василис, - спокойно перебил его Яков. - Впрочем, кое в чем ты, несомненно, прав.
        Он коротко кивнул и снова отошел к высокому резному креслу, полускрытому в темноте подвала. А оттуда с нежной улыбкой сексуального маньяка выплыла Гелла. Она склонилась над Александром, которого специально для нее демоны слегка приподняли над землей, и вгляделась в спящее лицо.
        - Нет, он пока не готов.
        Потом подошла к Татьяне и повторила те же действия. Только на этот раз в ее глазах мелькнуло удивление:
        - Странно… она тоже не готова.
        Я поняла, что Гелла только что своими большими кошачьими глазами просканировала души людей. Верховные демоны с некоторым набором данных могут определять количество и… так сказать - качество грехов, сотворенных каждой отдельной личностью. Таким образом они знают наверняка, куда попадет душа человека, если он погибнет прямо сейчас. "Вот, стерва!" от души подумала я, и чуть было сама не рухнула в обморок от собственной невоспитанности. Но червячок злости в моей груди никуда не исчез. Наоборот, чем больше я думала о культуре поведения, тем больше хотелось врезать этой напомаженной барышне сковородкой промеж ушей. Злость плавно переходила в ярость, а когда Гелла длинным изящным пальчиком провела по щеке Татьяны, у меня словно в глазах потемнело.
        - Было приятно общаться с тобой, Василис, - сквозь пульсирующий гул в ушах до меня долетели насмешливые слова Якова. Я ощутила, как начинает гореть кожа. Почувствовала, как демоны, удерживающие меня за руки, вдруг, истошно вопя, отпрянули в сторону. Как что-то кричит Василис. Как вытягивается в недоумении лицо Верховного демона, который думал, что видел в жизни все, но только не злобного, буквально пышущего яростью ангела-хранителя.
        А я смотрела только на нее. На эту Геллу. На это воплощение порока, грязи, олицетворение зла, которая так нагло и бесстрашно касается моего человека.
        - Убейте людей! - завопила демонесса. Она тоже поняла, на кого сейчас выльется гнев небесных сил. На что был рассчитан этот приказ, наверное, в тот момент, не смогла бы ответить и сама Гелла. Она, словно утопающий за соломинку, ухватилась за жизни пленников в надежде, что меня остановит страх за них.
        Но в этот раз Гелла просчиталась. У меня внутри словно что-то взорвалось. Мир стал узким и тесным. Мышцы напряглись до предела. Каким-то десятым чувством я поняла, что вновь пережила произвольную трансформацию. Но в этот раз она не остановилась на крыльях и сапогах. Я увидела, как замерцал воздух вокруг, как демоны, уже поднявшие мечи, в ужасе закрывают руками лица, как темнота подвала вдруг осветилась ярким теплым светом.
        И все исчезло.

***
        Впервые в жизни Василис почувствовал себя котенком, которого сначала долго и нещадно била жизнь, а потом подобрали и приютили даже не люди, а ангелы во плоти. Именно такое ощущение бесконечной доброты, нежности и какого-то физического удовольствия накрыло его с головой. Серафим улыбнулся, зажмурился и едва не замурлыкал от неожиданного подарка. А когда открыл глаза, вокруг была смерть.
        Высших демонов не осталось ни одного. Они осыпались прахом, не успев уйти ни в Теневые материи, ни в родной подземный мир. Яков, потрепанный, местами обожженный, снова девственно лысый, поцарапанный и побитый, едва стоял на ногах, вцепившись в дверной косяк. У него в ногах сидела Гелла. Она невидящим взглядом смотрела куда-то вдаль. Надо сказать, что демонесса внешне пострадала не так сильно. Но Василис был уверен, что она больше никогда не сможет смотреть в души. Она вряд ли вообще когда-либо сможет смотреть.
        - Что это было? - спросил немного ошалевший, но довольный донельзя Даниил. Из-за его спины, потрясенно оглядываясь, выполз Антонио.
        - Надо же, живой, - немного удивился Василис. Антонио судорожно сглотнул, оглядывая братскую могилу гораздо более сильных демонов. - Видно, она признала тебя своим. Повезло.
        Бес вытаращил глаза, задержался на своем непосредственном начальнике и попытался упасть в обморок.
        - А…? - неожиданно словно вспомнил что-то Даниил. - Где сама хозяйка праздника?
        Делайлы не было. Василис грустно улыбнулся и подошел к людям.
        - Что это? - осторожно приблизившийся бес кивнул на подопечных. Кожа Татьяны и Александра светилась мягким золотистым светом.
        - Это - Делайла.
        - Не понял… - Даниил почесал затылок, наверное, пытаясь в полном объеме показать глубину своего непонимания.
        - Я тоже, - устало вздохнул Василис, садясь рядом с людьми на пол и устало опираясь спиной о бетонную стену. - Я никогда не видел такой трансформации. Из серафима в чистый Свет. Наверное, это и есть суть Истинного Хранителя.
        - Что теперь будем делать?
        Василис покачал головой и тут же получил по ней хорошую затрещину.
        - Какого… ты сделал с моей дочерью…?!
        Серафим подпрыгнул как ужаленный.
        - Ты гляди, ну прямо зайчик! - не унимался Стелиос. В переднике и с поварешкой в руках, декан производил просто неизгладимое впечатление. - Как из дочурки моей эфемерное существо творить - так это ты первый, а как теперь ее воедино собирать… Что, сразу в кусты?!
        - Какое существо? - не понял Василис. - Какой эфир? Откуда собирать?!! Стелиос, я тебе голову на отсечение даю, что если ты сей же час не объяснишь все толком, я тебе…
        - Рожу исцарапаю? - фыркнул директор. - Хватит истерить. Я, пока вы где-то в других мирах прохлаждались, успел выведать много интересного про Клятву Хранителя. Так что подымайте людей с земли, не хватало им еще воспаление каких-то органов заработать, и пошли наверх. Там, кстати, Алеша точно так же сияет. Она всю семью прикрыла.
        - А чему это ты так радуешься?
        - Как - чему? - искренне удивился Стелиос. - Я замечательную дочку вырастил! Сильную, самоотверженную, умницу какую. А красавицу!.. И что самое главное - работает она от души. Но без фанатизма.
        И на отчаянно-недоуменный взгляд Василиса пояснил:
        - Все можно исправить. Кстати, теперь, когда Нижний мир благодаря Делайле получил потрясающую встряску, а семья людей полностью защищена от Темных сил, у нас есть на это достаточно времени. Эй, Яков!
        Потрепанный демон медленно повернул голову на звук. Директор дождался, пока процесс завершится, нашел глазами немного безумный взгляд Верховного, сложил руки на груди и выдал:
        - Уважаемый, сгинь, будь так любезен. И кошку свою драную забери! Нечего в подъезде мусорить.
        Эпилог
        Хм… Где это я? Вокруг всеми оттенками розового цвета переливается туман. Словно большое перистое облако. Пола под ногами нет. Или это я уже без крыльев летать научилась… Попробовала поднять голову и чуть не скончалась от целого спектра незабываемых ощущений. Небо, как болит шея! Что со мной случилось? Какой нехороший демон меня так бил?
        - Ох-ох-ох, что ж я маленький не сдо…кхм… Леди?!
        Я обернулась на голос и увидела маленького сгорбленного дедушку. Взгляд сразу притянула его окладистая, как у деда Мороза, борода.
        - Здравствуйте! - вежливо поприветствовала его я. - Меня зовут Делайла.
        - Ну… э… - смутился старец. - А чавось ты тут делаешь?
        Оглядевшись по сторонам еще раз, я только пожала плечами:
        - Извините, дедушка, но я даже не знаю, где я.
        - Ну… - задумчиво протянул он. - Коли не знаешь, то это горе - поправимо. Ходём со мной.
        Дедушка взял меня за руку и повел куда-то вперед. Вернее, мы поплыли друг за другом в клубящемся тумане.
        - Гляди, - остановился, наконец, старик. Он взмахнул рукой, и туман расступился в стороны, открыв мне как будто небольшое окошко. В него я увидела сидящего рядом с людьми Василиса, испуганного Антонио и блаженно улыбающегося Даниила. Через мгновение туман скрыл от меня эту картину.
        - Это - Сфера, дитятко.
        Я недоверчиво покрутила головой:
        - Как-то непохоже…
        - Конечно, кхе-кхе… Это не тот сад, к которому ты привыкла, ага? - Дедуля усмехнулся в бороду. - Да только это и есть Сфера. Первая. Настоящая.
        - Спасибо вам за экскурсию, - я взмахнула руками и отлетела от окна. Если Сфера так названа не случайно, то мы сейчас находимся в круглом стеклянном шаре. Бесподобная перспективка. - Мне очень нужно выбираться отсюда. И как можно скорее.
        - А как? - улыбаясь, поинтересовался старик. Кажется, я все-таки не ошиблась - в шаре не было предусмотрено дверей.
        - Я думала, вы мне подскажете.
        Вот тут он захохотал в голос, правда, ненадолго. Смех прервал кашель, затем старик схватился за поясницу и принялся кряхтеть:
        - Радикулит замучил, зараза… Ой, простите, Леди…
        - Не волнуйтесь, дедушка, - я помогла старику распрямиться. - Мы найдем выход. Я найду. Обязательно. Ато меня Василис убъет.
        - Какой Василис? Может, его гнев как-раз-таки лучше здесь пересидеть?
        - От его гнева нигде не спрячешься… - вздохнула я. - Но… все же, как мне обращаться к Вам, дедушка?
        - Эх… Что уж там… Обращаться… Так и обращайся - дедушка. А вообще-то я - Хранитель.
        - Кто?! - выпучила я глаза.
        - Хранитель, - повторил старик, назидательно подымая палец вверх. - Истинный, между прочим.
        И вот тут мне поплохело окончательно.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к