Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Гаврилова Ксения / Проклятие Черного Бриллианта: " №01 Проклятие Черного Бриллианта " - читать онлайн

Сохранить .
Проклятие Черного бриллианта Ксения Павловна Гаврилова
        Проклятие Чёрного бриллианта #1
        Попасть в другой мир - не напасть, главное в нем не пропасть! Он хоть и магический, но далеко не волшебный. Вместо доброго волшебника тебя встретят брошенные города Покинутых земель, холодные лабиринты подземелий и голодный Стальной лес. Друзей оказывается найти не так просто, короли не всегда милостивы, а принцы далеко не благородны, да и влюбляться в тебя с первого взгляда не обязаны. Так что за новую жизнь придется побороться, ведь сказку никто не обещал. Но, где наша не пропадала?
        КСЕНИЯ ГАВРИЛОВА
        ПРОКЛЯТИЕ ЧЕРНОГО БРИЛЛИАНТА
        «Мы принимаем тысячи решений, которые ничего не значат, а какой-то случай может перевернуть жизнь». К/ф «Неспящие в Сиэттле»
        «Вот в чем беда всех сказок - в них нет правды.» К/ф «Красавица и уродина»
        Пролог
        Пятница. Последний трудовой день напряженной недели никак не хотел заканчиваться. Каждый полчаса я бросала взгляд на мерно тикающие часы, пытаясь силой мысли заставить их идти быстрее. Сегодня помимо запланированной вечеринки в честь пятницы-развратницы и похода в спортзал, мне нужно было успеть забрать машину из ремонта. Как сейчас помню свою непомерную радость, когда покупала это чудо. В тот момент мысли были сплошь позитивные. Однако, уже через месяц, я столкнулась с суровой реальностью, которая сдернула с моих глаз розовые очки. Я каждую неделю каталась до автосервиса и выкладывала кругленькую сумму за лечение четырехколесного друга. А продать жалко. Я была склонна одушевлять многие предметы и поэтому считала продажу машины предательством.
        Наконец, рабочий день закончился, и я пулей вылетела из офиса. Выходные! Улицы были заполнены торопящимся по своим делам народом, мимо проносились груженые машины. Многие еще ездили на дачу, позволяя закоренелым городским жителям в выходные вздохнуть чуть свободнее. Я быстро приближалась к метро, в уме подсчитывая деньги, которые сейчас отдам в руки сотрудников автосервиса. Получалось не весело. В кафе с подругами идти было не на что, и я позвонила Аньке, сообщив о несуществующих важных делах. В ответ выслушала тираду о том, что не друг, а неизвестно кто и, с горестным вздохом, убрала телефон в карман. Через полчаса занятия в клубе, потом успеваю до девяти забрать железного коня и домой. К дивану и книжке. На вечер запланирован культурный отдых без капли алкоголя.
        Уже на автомате протиснулась в узкие двери метрополитена и в неровном строю прошествовала к эскалатору. Тут, я, наконец, смогла выудить книжку из зажатой между недовольными соседями сумки. Немного поерзала на месте и, улегшись на широкую спину рядом стоящего мужчины, углубилась в чтение. Через минуту я уже была в другом мире и увлеченно следила за приключениями команды героев, которые шли бить черного властелина, засевшего в темной цитадели.
        Мимо пролетали желтые огни придорожных фонарей, заставляя щуриться от яркого света. Машина резво подпрыгивала на привычных кочках российских дорог, а я тихо материлась сквозь зубы, подсчитывая про себя стоимость ремонта подвески, которая вот-вот перейдет из состояния «развалюха» в «полный хлам». В заднем кармане пронзительно запиликал телефон. Я, оглядев пустую улицу на наличие возможных опасностей, полезла за столь невовремя напомнившем о себе чуде техники. На экране высветился неизвестный номер, я секунду поразмыслив, все же решила ответить.
        - Да, - зажав трубку плечом, выдохнула я, наконец, возвращая свое внимание к дороге. В этот момент, откуда ни возьмись прямо посреди проезжей части появилась белая кошка, которая прижавшись к земле, огромными горящими глазами смотрела на мчащийся автомобиль. Я каким-то чудом успела выкрутить руль и пролететь буквально в сантиметре от испуганного животного. Машина ухнула в очередную выбоину в асфальте, что-то треснуло, телефон улетел под сидение, педаль сцепления пропала где-то в полу, и меня закрутило на мокрой после дождя дороге. Я в панике дернула ручник и судорожно вцепилась в руль, пытаясь справиться с потерявшим управление автомобилем. Видимо все-таки что-то я сделала не так. Машина, на скорости девяносто км в час, летела на один из фонарных столбов. Как там говорят? Жизнь перед глазами пролетает? Не было такого. Вообще ничего. Кажется, я даже испугаться не успела, визг тормозов, удар и темнота…
        Какой-то противный звук не давал расслабиться и поддаться такой манящей темноте забытия. Опять у кого-то сигнал во дворе заклинило? Вот ведь люди, неужели не слышат, что у них машина орет? Поспать не дают нормально. К неприятному звуку заевшего автомобильного гудка добавилась странная пульсирующая боль в голове. Ну, вот, теперь еще голова разболелась. Что-то теплое тонкой струйкой потекло по щеке. Я поморщилась, виски заломило, а лоб пронзила резкая боль. В голове пронеслись недавние события, которые, видимо, окончились теплыми объятиями с фонарным столбом. Я открыла глаза, стараясь не делать резких движений, и медленно подняла голову от руля, залитого кровью.
        - Мяу? - я повернула голову на звук. На капоте, который теперь больше был похож на гармошку, сидела виновница моей аварии и внимательно меня разглядывала. Цела, это радует, хоть машину не зря разбила. Только вот как теперь самой себя по частям собрать?
        Неприятное онемение в теле постепенно проходило. Мимо, на огромной скорости, пролетел внедорожник. Даже не остановился. Я нащупала рычаг на двери и дернула на себя. Дверь с противным скрежетом открылась, и я вывалилась из машины на асфальт. Голова тут же закружилась, меня замутило. Где телефон? Я обшарила карманы, пытаясь найти средство связи со скорой помощью. Потеряла? В голове всплыл момент, когда трубка улетела под пассажирское сидение. Встала на четвереньки и, борясь со слабостью и дрожью в конечностях, поползла обратно в салон. Телефон никак не хотел находиться. Я посмотрела и пощупала везде, где только можно. Осознав бесполезность своих действий, вновь сползла на дорогу, усевшись в лужу с чем-то вязким, и прислонилась к машине. Мне было плохо, очень. Глаза сами по себе закрылись, я поняла, что теряю сознание. Гринпис должен выдать мне медаль. Краем уплывающего сознания, помимо заевшего сигнала, уловила странный звук в разбитом моторе, и только сейчас поняла, что так и не заглушила двигатель, а лужа, в которой я так удачно расположилась - это бензин. Ну, все, сушите сухари ребята. Темнота.
        Часть 1
        Оксана
        Я очнулась от холода, в нос ударил затхлый воздух подземелий. Казалось, даже кости превратились в сосульки, а кровь застыла в венах. Я попыталась пошевелить рукой, но лишь почувствовала, как скрюченные пальцы заскользили по влажной поверхности чего-то холодного. Заиндевевшее тело меня не слушалось. Я глубоко вздохнула и, неимоверным усилием воли, открыла глаза. Темнота. Может я ослепла? В душе зародилась паника, которая с каждой минутой отвоевывала у здравого рассудка все большие территории сознания. Сердце застучало быстрее, разгоняя кровь по организму. Жива. Это радует. Но вот только почему так темно и холодно? Если предположить, что кто-то все же остановился и вызвал скорую, то я по идее должна быть в больнице, однако нахожусь я явно не в палате. Там не может быть так… страшно? Наверное, да. Темнота и неизвестность всегда пугают сильнее чего бы то ни было. Может быть все же умерла? Тогда почему слышу биение собственного сердца?
        Кровь понемногу начала отогревать тело. Вместе с этим пришла боль, пронзившая каждую клеточку. Я тихо заскулила, пытаясь повернуться на бок и инстинктивно свернуться в позу эмбриона. Руки заскребли по влажному камню. Где я? Почему лежу на каменном полу? Глубоко дыша, начала растирать себя, согревая мышцы. Меня трясло, одежда была пропитана неизвестно откуда взявшейся водой, отчего становилось еще холоднее.
        Вскоре я смогла более или менее сносно двигаться и неуверенно села, шаря по полу руками. Лишь камень и глубокие борозды, видимо места соединения плит. Где я? С трудом встав на четвереньки, поползла вперед. Не знаю куда, но лежать было невыносимо страшно и холодно. В голове пульсировала боль, видимо от полученного удара об руль, а ушибленные или сломанные ребра при каждом вздохе заставляли морщиться и шипеть сквозь сжатые зубы. Меня замутило, голова закружилась, и я опять упала на пол. Холод. Я умру, если не выберусь отсюда. Эта мысль, словно кнут ударила по нервам. Вновь быстрее застучало сердце и я, превозмогая боль, снова поползла вперед. Выбраться. А потом хоть неделю буду валяться, где захочется.
        Я все ползла и ползла, а каменные плиты никак не заканчивались, продолжая обжигать своим холодом изодранные ладони. Когда я уже потеряла всякую надежду, руки нашарили впереди препятствие. Стена. Такая же холодная и влажная. Это подарило мне надежду, что отсюда все же есть выход, а то мозг уже вовсю рисовал бесконечную каменную долину, в которой ползу я, а вокруг на многие километры тянется ледяная пустыня. Ад. Говорят он именно такой. Для каждого свой. Кто-то горит в огне, а кто-то мучается от холода в наказание за свои грехи. Хотя я всегда рассчитывала, если и попасть в загробный мир, то непременно с белыми крыльями за спиной. По крайней мере, в своей недолгой жизни никого не убила и не обокрала, не считая стирательной резинки, которую стащила у соседа по парте в третьем классе. Мысли отвлекали меня от боли и страха. Я продолжала ползти, теперь уже вдоль стены и с каждым метром молилась, чтобы вот сейчас под рукой появился выход или хотя бы намек на него.
        Минуты превращались в часы, а часы растягивались в вечность. Это никогда не закончится. Я умру здесь. Меня уже трясло больше от едва сдерживаемой истерики, чем от холода. Рука, которой упиралась в стену, куда-то провалилась. Я, потеряв опору, упала и стукнулась многострадальной головой об угол. Казалось, что темнее, чем сейчас быть не может. Я ошибалась.
        Я открыла глаза. Темнота. Холод. Боль. И все сначала. Заставить сердце биться чаще, отогреть мышцы и ползти. Теперь уже по узкому коридору, в который еле втиснулась. Почему так узко? Канализация или какой-нибудь воздуховод? Это вполне объясняло сырость, темноту и холод. На этот раз далеко ползти не пришлось, и я уперлась в тупик. Дверь. По ощущениям деревянная и очень старая. Ее потрескавшаяся поверхность была покрыта плесенью и колючим мхом. Хоть бы она не была заперта. Ручка нашлась чуть выше и я, затаив дыхание, подергала ее, пытаясь выяснить, в какую сторону открывается дверь. Оказалось наружу. Не ожидая, что она так легко поддастся, упала вперед, под аккомпанемент протяжного стона несмазанных петель. Опять лед каменных плит, но затхлый воздух сменился более свежим. Значит, где-то есть выход. Это разожгло тлевший в душе огонек надежды, и я вновь поползла. Еще один коридор. Зародилась подлая мысль о лабиринте, которую я как можно быстрее откинула в дальний угол сознания. Ползти стало труднее, коридор ощутимо начал подниматься вверх под довольно крутым углом. Я уперлась в стену. Тупик? В панике
заметался крик отчаяния в голове. Нет, поворот. Я облегченно выдохнула и продолжила ползти…
        Я очнулась. Когда успела потерять сознание? Не помню. В этот раз было легче, по крайней мере, мне показалось, что камни уже не обжигают холодом, да и сырость почти исчезла. Я, немного полежав, решила попробовать встать, потому что содранные ладони и коленки при соприкосновении с камнем заболели так, что я взвыла в голос. Мой крик гулким эхом прокатился по темным коридорам. Я медленно поднялась на трясущихся от слабости ногах и прислонилась к стене. Стою. Не падаю. Хорошо. Теперь надо сделать шаг. Еще один. И еще…
        Очередной поворот и свежий теплый ветерок облизнул лицо. В глаза ударил непривычно яркий свет. Впереди, светящимся прямоугольником обозначился выход. Я чуть не закричала от счастья и по возможности ускорила шаг, даже сил поприбавилось. Под ногой что-то хрустнуло, я споткнулась и, выставив вперед израненные руки, полетела на пол. Темнота…
        Где-то мелодично пела неизвестная мне птица, капала вода, и свистел ветер в темных коридорах. Я открыла глаза, уставившись в гладкий, будто отполированный потолок. Прислушавшись к себе, как ни странно поняла, что все еще жива и даже донимающая боль в ребрах почти прошла. Лишь в голове поселился гул, от которого становилось тошно. Я медленно села, боясь нового приступа боли. Вроде ничего. Держась за стену, поднялась и повернулась назад, в поисках причины своего падения. Что-то чернело на фоне стены. Я, теперь уже внимательно глядя под ноги, приблизилась. И чуть вновь не упала, отшатнувшись. Скелет. Он сидел, прислонившись к стене, и смотрел в пустоту темными провалами глазниц. Серые лохмотья остатков одежды свисали с голых черных, будто опаленных огнем, костей. Неизвестный был прикован толстыми цепями, оковы с непонятными полустершимися символами обхватывали его запястья. Сколько же он здесь просидел? Наверное много, не одно десятилетие точно. Я тряхнула головой, прогоняя ненужные мысли. В любом случае он давно мертв и ему некуда торопиться, а вот я живая и мне нужно шевелиться в сторону выхода. Я
бросила последний взгляд на неизвестного пленника и, развернувшись, уже было поковыляла к выходу, когда под ногой что-то звякнуло. Я осторожно, чтобы не упасть от непрекращающегося головокружения, наклонилась и подняла поблескивающий на солнце перстень. Красивый. В простой, почерневшей от времени оправе с крупным черным камнем, внутри которого, как далекие звезды на ночном небе, поблескивали светлые вкрапления. Наверное, он когда-то принадлежал скелету. Я, повертев его в руках, сунула в карман, на память о страшном подземелье и продолжила свое восхождение к свету.
        Во время своего блуждания по подземелью я как-то не задумывалась о том, как туда попала, приоритетной мыслью было, как выжить. Но теперь, сидя на камне под ярким летним солнышком, поневоле задумалась, оглядываясь по сторонам. Развалины. Огромные, грубо отесанные валуны, поросшие мхом, полусгнившие бревна и мелкий щебень под ногами. Я точно помню, что в моем районе такого никогда не было, а, следовательно, появиться сейчас не могло. Тогда где я? И почему погода вдруг сошла с ума и вместо проливного дождя, порадовала ярким солнышком и жарой в начале осени? Вопросы. В голове крутились самые разные мысли. Начиная от сумасшедшего маньяка, который притащил меня сюда, чтобы мучить долгими дождливыми вечерами и заканчивая банальным состоянием аффекта после аварии. Говорят, что люди в экстремальной ситуации, способны на переломанных ногах пробежать не один километр, пока не упадут замертво от болевого шока. Но все это не объясняло, ни развалин, ни прекрасной погоды. Немного помучившись, я решила как Скарлетт, подумать об этом завтра, а точнее когда выйду к людям. Несмотря на слабость, я встала, и
направилась к виднеющейся кромке леса, который в лучах солнца казался серебряным. Он сплошной стеной окружал развалины, поэтому особо выбирать направление не пришлось.
        Чем ближе становился лес, тем более подозрительным казался. Я остановилась у ближайшего дерева. Гладкий ствол и гибкие, хищно извивающиеся на ветру ветви с острыми листочками-лезвиями, которые издавали едва слышный металлический перезвон. Я наклонилась, чтобы потрогать это чудо природы. Откуда ни возьмись, налетел сильный порыв ветра, всколыхнув ветки. Одна из них задела меня листиками по лицу. Щеку обожгло болью. Я схватилась за порез, по руке потекла струйка теплой крови. Что же это за деревья такие? Я изумленно смотрела на поранившую меня ветку. Серебристые листики, как губка, впитывали оставшуюся на их поверхности кровь, которая окрасила тонкие прожилки алым. Я отпрянула. Не может такого быть! Страшные коридоры, черные скелеты, развалины и плотоядные, точнее кровожадные деревья. Сердце бешено заколотилось, стремясь выпрыгнуть из груди. Неужели мечта идиотки сбылась? Я поняла, что попала. В другой мир.
        Полчаса я сидела на облюбованном камне и переваривала эту новость, пытаясь найти другое объяснение происходящему. В голову ничего не шло. Я вновь и вновь оглядывалась по сторонам и прислушивалась в поисках хоть какой-нибудь мелочи, которая бы убедила меня в обратном. Ни следов от самолета в небе, ни шума автострады или железной дороги, даже вездесущий мусор в виде бутылок и сигаретных хабариков отсутствовал. Я в отчаянии сжала голову руками, убеждая себя, что это сон. Что я просто начиталась книжек и теперь лежу в коме в больнице и вижу этот странный и такой реальный сон. Время шло, а вокруг ничего не менялось. Что же мне делать?! Я умру. Посетила меня мысль. Не от жажды и голода, так кто-нибудь меня съест. Захотелось кричать от страха и безысходности. Я уперлась взглядом в кровожадный лес, понимая, что пройти через него единственный выход. Иначе я действительно умру здесь на этих развалинах, составив компанию скелету. Набравшись сил и смелости, я направилась в сторону деревьев. Будь что будет. Сидеть и ждать смерти я не собираюсь.
        Выбрав место, где росли самые высокие деревья, а, следовательно, и ветки у них были выше, я вошла в лес. Громкий перезвон листиков заранее предупреждал о порывах ветра, и я успевала, как по команде упасть и прижаться к земле, пережидая, а затем вновь двигалась вперед, осторожно раздвигая ветви. Постоянная сосредоточенность выматывала и вскоре я уже ничего не соображала и почти на автомате двигалась, переставляя ноги и прислушиваясь к становящимся все чаще порывам ветра. Голова раскалывалась, все тело зудело от многочисленных порезов, хотелось пить. Я бы полжизни отдала за один лишь глоток, но никто не мог оценить столь заманчивого предложения. Когда я уже валилась с ног от усталости, а в глазах рябило от постоянного металлического блеска сверкающих на солнце листочков, лес резко оборвался, выпустив меня на открытое пространство. Я упала на землю и закрыла глаза. Все тело покрывали мелкие, но от этого не менее болезненные кровоточащие царапины. Я держалась, сколько могла, но у всего есть свой предел и у моих нервов видимо тоже. Я разревелись, колотя кулаками об землю и размазывая по лицу слезы.
        Наконец истерика закончилась и я, шмыгая носом, подняла голову, чтобы осмотреться. Только сейчас заметив, что земля подо мной голая, без единой травинки и покрыта толстым слоем толи грязи, толи сажи, а может и тем и другим. Широкая полоса выжженной земли начиналась от самого леса и упиралась в… город. Точнее его стены. Высокие, монолитные, словно вырезанные из цельного куска скалы, они черной громадиной высились надо мной. Слезы мгновенно исчезли, я во все глаза смотрела на крепостную стену средневекового города. Огромный провал раскуроченных ворот с покосившейся ржавой решеткой, словно беззубый рот неведомого чудища, зиял чернотой тоннеля, ведущего в город. Тяжелые сгнившие створки некогда мощных деревянных ворот валялись в стороне и поросли травой. Очень хотелось пить. Может, там я найду колодец или какой-нибудь старый фонтан? Я нерешительно стояла и смотрела не пугающий и одновременно манящий древний город. Сзади мелодично зазвенели острые листики, как будто уговаривая вернуться. Ну, уж нет ребята. И так всю кровь выпили. Я решительно пошла в город. Длинный тоннель встретил меня сыростью и
узкими прорезями для арбалетчиков и копейщиков в стенах. Казалось, что оттуда за мной кто-то наблюдает. Я поежилась, стараясь не обращать на них внимание и, насколько это было возможно, ускорила шаг, иногда придерживаясь за стену, что бы не упасть.
        В городе царила мертвая тишина, только иногда слышалось далекое уханье какой-то птицы. Хорошо хоть не карканье ворон, а то уж совсем жутко было бы. Я шла по широкой улице, рассматривая некогда симпатичные двух и трехэтажные каменные дома, которые теперь стояли молчаливыми памятниками самим себе, изучая меня темными провалами выбитых окон и дверей. От некогда красивых резных заборчиков остались лишь кучи гнили. Я ради интереса заглянула в одно из зданий. Разломанная мебель, провалившаяся крыши и сгнившие балки перекрытий между этажами. Ничего интересного или полезного.
        Я старалась дышать через раз и ступать как можно тише, как будто боялась кого-то разбудить. Как назло вокруг не было видно ни одного колодца. Как они жили-то? Не пили что ли? Идея посетить город теперь не казалась мне такой заманчивой. Несмотря на отсутствие скелетов, оружия и вообще каких-либо следов боя, мне казалось, что я иду по старому могильнику. С каждым шагом это ощущение усиливалось, хотелось повернуть назад под кроны кровожадных деревьев. Там по крайней мере было понятно, чего опасаться.
        Длинная улица, по которой я шла, упиралась в широкую площадь с высокой черной башней в сердине. Она была единственным встреченным мной строением, которого, казалось, время не коснулась. Идеально гладкие, блестящие стены без единого намека на двери или окна, чернели на фоне белого камня, которым была выложена площадь. Я даже сделала пару шагов вперед, чтобы рассмотреть ее. Под ногой что-то хрустнуло. Я испуганно ойкнула и упала. Только сейчас, оторвав взгляд от башни, я посмотрела под ноги. В пересохшем горле застрял крик ужаса. Белые камни, которыми была выложена площадь, оказались человеческими черепами. Сотни, а то и тысячи выбеленных дождями и ветрами костей ровным ковром покрывали землю. Волосы у меня, наверное, встали дыбом. Я судорожно начала отползать назад на грязную мостовую улицы, с которой пришла. Меня трясло. Бежать! Это единственная мысль, которая металась в голове, заставляя сердце бешено колотиться. Только сейчас я заметила, что день подходит к концу и солнце уже скрылось за высокими стенами города. Я вскочила на ноги, позабыв и о боли в теле и о головокружении, бросилась бежать.
Тишину пронзил душераздирающий вой, заставив меня остановиться, как вкопанную. Я, поборов непонятное оцепенение кинулась к ближайшему дому и скрылась в темном провале входа, вжавшись в стену. Вой повторился, сердце пропустило несколько ударов, а затем забилось в бешеном ритме. Спрятаться было негде, сплошные окна и двери. Кто бы это не выл, если у него есть обоняние, присущее хищнику, мне не жить. Я мельком выглянула в окно. По улице неслышными тенями скользили три неизвестных мне животных. Черная шерсть с красным отливом, плотно прилегающая к телу и неестественно горящие серебром глаза. Я спряталась обратно, надеясь, что меня не заметили, и затаила дыхание, прислушиваясь. Минута проходила за минутой, а меня все еще не обнаружили. Это вселяло надежду. Внезапно от входа раздалось шипение. Я медленно повернула голову и встретилась глазами с черным существом, которое обнажило острые клыки в хищном оскале. Секунду мы смотрели друг на друга, а потом я бросилась к двери в соседнюю комнату, пытаясь спастись. По пути зацепила ногой чудом уцелевший шкаф, который, рухнув, очень удачно перегородил дорогу
преследующему меня хищнику. Сзади раздался разочарованный вой и треск ломаемой древесины, а я уже бежала к виднеющемуся выходу на соседнюю улицу. Удачно, что здесь есть черный ход. Оказавшись на улице, я закрутила головой в поисках угрозы. Пусто. Куда бежать? Это за меня решил выскочивший с параллельной улицы зверь. Я бросилась в сторону площади, где чернела башня. Моим единственным шансом было найти незамеченную ранее дверь. Я метнулась в очередной дом и, пробежав его насквозь, завалила вход хламом, пытаясь задержать преследование. Хорошо, что мои выводы оказались верны и все дома были построены по единому принципу, имея два выхода. Пока, только это могло меня спасти. По ровной улице я далеко от голодных и быстрых зверей не убегу. Петляя, как заяц и проскакивая дома, я бежала к площади, буквально ощущая, как смыкаются челюсти существ на моих пятках. Надо как-то задержать их, чтобы успеть добраться до башни. Вот только как? Все это проносилось в голове с невероятной скорость. Площадь уже рядом. Заскочив в очередной дом, я увидела относительно целые ступеньки, ведущие на второй этаж. Рискнуть? Я пулей
взлетела наверх, и, оказавшись на втором этаже. Со всей силы ударила ногой по лестнице, отрезая преследователям путь наверх. Иссохшая древесина, неизвестно как выдержавшая мой вес, осыпалась вниз, погребая под собой подскочившего зверя. Дальше за его судьбой я не следила и осмотрелась. Мне на глаза попала еще одна лесенка, которая когда-то вела на крышу. Но выдержит ли она меня? Я как можно быстрее вскарабкалась по ней к краю обвалившейся крыши. Когда я уже почти добралась, ступенька треснула, нога провалилась в пустоту, и я в последний момент успела ухватиться за край торчащей из стены балки. Не знаю как, но мне удалось не упасть, а подтянуться и выбраться на узкую линию каменной кладки дома, на которой когда-то держалась крыша. Я глянула вниз. Высоко, метров восемь лететь. Внизу стоял один из зверей и изучал меня.
        - Что смотришь? - зло крикнула я, усевшись на карниз. Зверь облизнулся, сверкнув серебром глаз. Солнце уже почти село. В темноте мне точно не добраться до башни. А есть ли там вообще вход? Что, если нет? От раздумий меня отвлек громкий звук снизу. Я обернулась в дом, изучая второй этаж. Один из зверей прыгал, пытаясь добраться до второго этажа, а звук, это скрежет его когтей по камню. Он пытался зацепиться за остатки лестницы. Они что, на два метра в высоту прыгают?! Облюбованное укрытие уже не казалась таким безопасным, и я огляделась по сторонам. Крыши домов вплотную подходили к площади. Как раз последний жилой квартал. Попробовать добраться по верху? Дома стояли довольно близко друг к другу, и перепрыгнуть не составляло труда, проблема в том, чтобы удержаться на узкой кладке и не нырнуть рыбкой вниз, на радость хищникам. Я подошла к краю дома и примерилась для прыжка. Хоть бы дотянуть. Я прыгнула, едва успев зацепиться за край стены. Подтянулась, села. Ребра вновь напомнили о себе вспышкой боли. Меня затрясло. Чуть не упала. Внизу разочарованно завыл черный зверь. Еще две крыши.
        Я остановилась на краю последнего дома и смотрела вниз. В паре метров от стены стояла крытая телега с полусгнившим тентом, заваленная с виду мягким барахлом. Может попробовать приземлиться на нее? Внизу мелькнул темный силуэт, проскочивший внутрь дома. Крыша была почти целой, и не разглядеть, сохранилась ли лестница. Это меня насторожило. Будет неприятно, если…
        За спиной раздалось шипение. Лестница уцелела, поняла я и прыгнула вниз. Жесткое приземление. Подо мной что-то захрустело, рядом с головой брезент проткнул острый конец чьей-то кости. Черт! Я спрыгнула с телеги и, удивляясь, что уцелела при падении, побежала в сторону башни. Сзади раздался треск. Видимо преследователи повторили мой маневр и также спрыгнули на телегу с останками хозяев черепов. Казалось, со всех сторон раздался уже знакомый леденящий душу вой. Я бежала так, как, наверное, не бегала ни разу в жизни. Наконец, руки уперлись в гладкую поверхность башни. Я в панике побежала вокруг строения в поисках двери. Треск черепов. Совсем рядом. Я остановилась и повернулась лицом к хищникам, вжавшись спиной в стену. Пятеро. Они взяли меня в полукольцо. Один из них прижался к земле, готовясь к смертельному для меня броску. Это конец. Зверь прыгнул, проламывая лапами черепа, и в этот момент в стене что-то щелкнуло и я, нелепо взмахнув руками, упала, покатившись кубарем по ступенькам. Опять боль. Темнота…
        Я закричала. Меня трясло, казалось, кожу обливают кипятком. Я выгибалась дугой и хрипела, скребя переломанными ногтями по каменному полу, чей холод уже не казался обжигающим, а наоборот успокаивал горящую кожу. Казалось, что кости выходят из суставов, а мышцы заживо вытягивают, проверяя на прочность, а еще жар, нестерпимый и всепоглощающий. Тело свело судорогой, я задергалась, зацепив что-то теплое рядом с собой. Раздалось злобное шипение. Один из хищников, поняла я. Мне конец. Скорей бы, я больше не могу…
        Часть 2
        Эйл Ли Фир
        Что толкает разумных существ на глупые, необдуманные поступки? Чувства. Какие они? Случиться ли когда-нибудь то, чего я так страстно желаю и в тоже время боюсь? Возможно, ли снять проклятие? Вопросы. В моей жизни их больше всего и каждый день, казалось бы, забитую до отказа голову вновь и вновь посещают подобные мысли. Я одержим, болен, но вот, похоже, пришел конец и я так и не смогу почувствовать… я проиграл. Грустно от осознания собственной беспомощности, но даже сейчас, когда я ясно понимаю, что жизнь уходит, ничего не изменилось, все тот же холод и равнодушие. Стоило ли изгнание черного короля моих страданий? Почему я должен за это расплачиваться?
        Я не могу пошевелиться, даже биение собственного сердца не слышу. Так выглядит смерть? Никто точно не сможет ответить на этот вопрос, но впервые я почувствовал что-то напоминающее страх. А вдруг душа бессмертна и навечно останется привязана к мертвому телу? Я так и буду все видеть лежа в земле и понимать, что не могу даже вздохнуть. Жрецы говорят, что душа улетает в небо, к далеким и таким холодным звездам, где, наконец, обретает покой. В моей жизни не было ни волнений, ни расстройств, ни радости. А что такое любовь я, наверное, даже представить не смогу никогда. Почему всегда хочется получить то, что недостижимо? С детства я наблюдал за другими, ощущал свою неправильность. Они плакали и смеялись, они… жили. А я умер, так и не прожив и дня. Отец все же молодец. Не знаю что это, но меня парализовало. Должно ли было быть так? Или я просто не до конца умер? Подожду, все равно уже торопиться некуда, да и невозможно.
        Я лежал в собственной постели и с привычным спокойствием наблюдал за происходящим вокруг. Слуги, люди и нелюди, суетились, бегали по моим покоям из комнаты в комнату. На убитых притворным горем лицах, изредка проскальзывали злобные усмешки, слышались слова «так ему и надо». Все они считали, что я умер. Какая-то часть меня тоже так считала, но я старался не думать о том, что отец, наконец, поставил точку в нашем противостоянии. Но так ли это? Ведь я все осознаю и отправка к звездам пока не намечается. Загадкой оставалось то, почему я не могу пошевелиться. Казалось, что даже дыхание остановилось. Всю прошедшую ночь я вслушивался в давящую тишину пытаясь различить хоть один удар собственного сердца. Ничего. А вдруг ему удалось и я все-таки мертв? Невыносимо следить за собственными похоронами. Отец решил не церемониться и даже не устроил церемонию прощания, как это положено.
        К вечеру меня уже уложили в простой сколоченный из необработанных досок гроб и тайком вывезли за границы столицы. Если бы мог, я бы, наверное, усмехнулся. Молодец отец. Переиграл. Только я не уверен, что так и должно быть. Почему я все еще в собственном теле? Сомневаюсь, что так и было задумано. Хотя, зная правителя спорить не берусь, возможно, я еще много дней по его замыслу должен лежать в земле и медленно умирать от осознания того, что похоронен заживо.
        На крышку гроба полетели первые комья сухой земли, на лицо посыпалась грязь, попадая в так и не закрытые глаза. Я зажмурился, вернее попытался. Тела по-прежнему не чувствовалось. Это конец?
        Оксана
        Неужели я еще жива? Это была первая мысль, посетившая меня, когда я очнулась. Сколько может выдержать человек? Наверное, много. По крайней мере, по моим представлениям я должна была умереть еще в предыдущем подземелье. А тут еще одно на мою голову. Такое же холодное и влажное. Темно. Я коснулась рукой стены, которую нащупала сбоку. Что-то загудело, и камень под рукой засветился. Сначала медленно и неуверенно, но с каждой секундой свет становился все ярче и расползался по черному, отполированному камню. Я отдернула руку. Ничего не изменилось и вскоре, коридор, в котором я лежала, засветился мертвенно бледным светом. Я осторожно села, оглядываясь. Крутая лестница сзади, по которой я попала сюда, гладкие стены коридора, уходящие в неизвестность и черное тело недавнего зверя с застрявшей в боку костью. Видимо неудачно приземлился на повозку, когда сиганул за мной с крыши. Я судорожно отползла от него подальше. Вокруг тела существа образовалась большая лужа черной крови, его бока часто вздымались. Жив. Плохо. Как будто почувствовав мои мысли, зверь открыл глаза и зашипел. Я отползла еще дальше.
Неприятное соседство.
        Надо встать. Убеждала я себя, глядя в пустоту светящегося коридора. Если я так и буду сидеть, то ничего не изменится. Я умру рядом с неизвестным шипящим хищником, и все мои усилия окажутся напрасны. Собрав волю в кулак, я поднялась, держась за гладкую, как стекло, стену. Пальцы заскользили и я чуть не упала. Нельзя. Вперед. Где-то слышался едва различимый звук капающей воды. Вода. В горле пересохло. Я медленно поковыляла на звук. Только бы дойти.
        Идти пришлось долго. Стены под моими пальцами послушно загорались, освещая все большую территорию темного коридора. Звук воды становился отчетливее. Я ускорила шаг и буквально вывалилась в огромную пещеру. Пол от соприкосновения с моим телом вспыхнул узкой прямой линией, словно дорога, упираясь в невысокий бортик, окружавший озеро. Встать я не смогла. Силы кончились. Но я упорно поползла по предложенной дорожке. Наконец, я достигла своей цели. Бортик вспыхнул тысячей непонятных символов, слепя глаза. Мне все равно. Пить. Я перевалилась через невысокое каменное ограждение и начала жадно глотать ледяную воду, черпая из ярко-голубого озера разбитыми в кровь руками. Я чувствовала, как холодом обжигает пищевод и скапливается в желудке живительная жидкость. Такого удовольствия я никогда в жизни не испытывала. Я все пила и пила, пока не почувствовала, что сейчас лопну. Обессилено опустившись на пол, я прислонилась к бортику и закрыла глаза. Не могу больше.
        Эйл Ли Фир
        Время. Как часто казалось, что оно бежит, летит. Его всегда не хватало, всегда стараешься выторговать у него еще хоть одну лишнюю секунду, но оно неумолимо уходило. А теперь… Не знаю, сколько я уже так лежу. Был дождь, и теперь мое тело почти утонуло в вязкой жиже. Пошевелиться не удавалось. Сколько мне еще так лежать? День, два, неделю? Я даже не знаю сколько прошло. Казалось, вечность. Как же хочется закрыть глаза, уснуть и больше не проснуться. Я сдался. Я никогда не стремился занять трон, выжить отца, однако он считал иначе и предпочел избавиться от единственного сына. Я бы отдал все за то, чтобы узнать, что такое забота и любовь. Сам никогда не испытывал подобных чувств, их попросту не существовало, благодаря проклятию, но очень часто, я представлял, каково это любить и быть любимым. Наверное, прекрасно.
        Какой-то звук отвлек меня от тяжелых размышлений, на которые раньше времени не находилось. Я прислушался. Кто-то копал. Причем именно над моей могилой. Хотелось закричать, позвать на помощь, но горло по-прежнему не слушалось. Оставалось лишь ждать.
        Вскоре сквозь грязные доски в лицо ударил яркий солнечный свет. Кто-то откинул тяжелую крышку в сторону. Хотелось зажмуриться, но никак. Солнце нещадно било по привыкшим к темноте глазам.
        - Привет братишка, - улыбнулся во все свои клыки Силь. Я хотел ответить на столь радостное приветствие, но даже моргнуть в ответ не удавалось.
        - Силь, ты уверен, что он жив? - с сомнением разглядывал меня второй человек с лопатой. Зэн. Неужели избалованный принц тоже копал? Наверное это должно быть смешно. Я попытался изобразить улыбку.
        - Силь! - закричал утонченный блондин в испачканном белоснежном наряде, примериваясь, как бы ударить меня лопатой. - Что это? Почему он скалится?! Он точно не превратился в какую-нибудь нежить?!
        - Нет, - улыбнулся кошир. - Он жив.
        Оксана
        Меня разбудил уже знакомый, леденящий вой неизвестного черного существа. Я вздрогнула и открыла глаза. Вой еще долго метался в высоких потолках зала, заставляя ежиться. Очнулся раненный? И что теперь? Поковыляет за мной с целью покушать? Буду надеяться, что он не настолько голодный. Тем не менее, стоило поторопиться. Я поднялась. В этот раз мне это удалось всего со второй попытки. Удивительно. Я огляделась. В четыре стороны света от озера к стенам тянулись узкие лучи света, а напротив меня чернел высокий каменный трон. Я затаила дыхание. Красиво. Как зачарованная я поковыляла к каменному сидению, чтобы рассмотреть. На ощупь трон оказался удивительно теплым. Как камень может быть таким… живым? Да. Я почти чувствовала биение чьего-то сердца под пальцами. Непонятное тепло приятно согревало озябшие руки. Я, немного поколебавшись, села. По телу пробежали приятные мурашки, и я расслабилась, казалось, что камень принимает очертания моего тела. Как будто в теплую постель опустилась, а меня сверху мягким одеялом накрыли. Я блаженно прикрыла глаза, согреваясь. Сама не заметила, как снова отключилась.
        Вновь вой, только теперь не пугающий, как раньше, а полный боли и безысходности. Сердце сжалось от жалости. Что за дела? Эта тварь сожрать меня хотела, да и вой ее далек от приятной музыки. Так почему мое мнение так кардинально изменилось? Я начала злиться на себя. Какое мне дело до этого клыкастого зверя?! Он меня чуть не загрыз, а я ему помогать собралась? Никогда. Он меня еще съест потом, и спасибо не скажет. Я задумчиво блуждала взглядом по залу, пытаясь отвлечься от грустных завываний раненного зверя. Только сейчас стало видно, что каждый из лучиков упирается в арку, вырезанную в стене. Настоящим коридором заканчиваться только тот, из которого я пришла. Прислушавшись к себе поняла, что самочувствие не так плохо, как должно бы быть. Даже ребра не болят. Совсем. Да и головная боль пропала, как будто и не было ни аварии, ни плутаний по лесу и беготни по заброшенному городу. Я решительно поднялась с черного трона и пошла в сторону первой арки. От прикосновения к ней раздался неясный гул, и стена внутри пропала. Я отшатнулась. Пустота стала быстро заполняться синим туманом. Я на всякий случай
отошла подальше, наблюдая. Но больше ничего не произошло. Распространившись на всю внутреннюю поверхность арки, туман застыл. Я еще минуту постояла, ожидая, что оттуда выскочит стая голодных волков, но убедившись в относительной безопасности неясного тумана, пошла к двум оставшимся проходам. Они повели себя в точности так же, с той лишь разницей, что туман везде был разного цвета. Красный. Синий. Зеленый. Я стояла возле озера и переводила взгляд с одной на другую. Очень похоже на пространственные коридоры из фантастических книг. Во всяком случае, я себе именно так их представляла. Попробовать пройти?
        Завывания зверя, наконец, стихли и из коридора слышалось лишь слабое поскуливание. Вновь в груди зашевелилась жалость. Я медленно пошла на звук, матерясь про себя. Животное лежало там же, сжавшись в комок и пытаясь дотянуться зубами до торчащей между ребер кости. Видимо сил ему не хватало, и все попытки заканчивались провалом. Я нерешительно остановилась, глядя на него. Зверь, почувствовав мое приближение, заскреб лапами, пытаясь встать. Черная кровь с новой силой потекла из раненного бока. Глядя на него я как будто чувствовала то, что испытывает он. Страх и злость на свое бессилие. У меня даже бок заныл, как будто это мне под ребра загнали старую кость. Я потрясна головой, прогоняя наваждение. Я медленно присела перед уже отползающим от меня животным.
        - Перестань, дурак, ведь только хуже себе делаешь, - как можно ласковее сказала я. Мой голос больше был похож на хрип. Я сама себя испугалась.
        Зверь затих, опустив голову на вытянутые передние лапы, и своими серебристыми глазами уставился на меня. Грусть и самая настоящая безысходность. Он не двигался. Я неуверенно потянулась к обломку кости, чтобы вытащить его, наблюдая за реакцией зверя. Тот не шевелился. Я осторожно обхватила кость и резко дернула. Уши заложило от воя. Я отпрянула. Вовремя. На месте, где секунду назад были мои руки, сомкнулись челюсти зверя. Он зашипел и вновь лег, подтянув под себя лапы. В этот момент меня скрутила страшная боль. Как будто в живот вогнали кол и начали накручивать на него внутренности. Я охнула и сползла по стене на пол, хватая ртом воздух, как выкинутая на берег рыба. Из глаз текли слезы, горло перехватило судорогой. Не знаю сколько это продолжалось, но вскоре боль начала отступать, пока совсем не пропала. Я, наконец, расслабилась и глубоко вздохнула, прикрыв глаза. Рядом завозился зверь, напоминая о себе. Что это было? Неужели я теперь чувствую боль этой чертовой зверюги? Как такое возможно? Вопросов в голове роилось великое множество, но от этого ответы не появлялись. Я перевела взгляд на странное
животное. Зверь высунул из пасти раздвоенный, словно у змеи, синий язык и часто задышал. Я, чертыхнувшись, кое-как встала и поплелась обратно в зал, за водой для зверя.
        Стащив с себя изорванную кофту, которая была покрыта слоем грязи и крови, я опустила ее в озеро, пропитывая водой. Вокруг тут же расплылось темное пятно грязи. Я, немного пополоскав лохмотья, служившие мне когда-то одеждой, поковыляла обратно к зверю, удивленно изучая свои руки, на которых вместо глубоких порезов и ссадин красовались тонкие светлые полоски шрамов. Да и сил, как ни странно с каждым шагом становилось все больше. Странное место. Может, вода какая-нибудь живая?
        Зверь встретил меня несчастным взглядом. Я осторожно поднесла к его морде кофту и легонько надавила. На нос черному хищнику закапала вода. Он встрепенулся и потянулся к воде.
        - Все, милый, - вздохнула я, когда сил выжимать кофту не осталось. - Хорошенького понемножку.
        Он понял и снова опустил голову, глядя отсутствующим взглядом в пустоту. А я с недоумением наблюдала, как рана на его боку прямо на глазах затягивается. Неужели вода действительно не простая? Стало страшно. Вылечу сейчас на свою голову. А потом что? Бегать? Далеко не убегу, там, наверху мне просто несказанно повезло, а здесь кроме озера и трона ничего нет. Не спрячешься. Даже несмотря на то, что я странным образом чувствовала зверя страх был вполне обоснован. Я поежилась, вспомнив свои приключения в городе. И откуда только силы взялись? Я проявляла просто чудеса акробатики. Как говорит мой знакомый, жить захочешь - не так вывернешься. Я вздохнула и, не дожидаясь, пока зверь выздоровеет, поплелась обратно в зал, проверять свою теорию про пространственные переходы.
        Арки все также приглашающе светились густым туманом. В какую пойти? Всегда любила синий цвет. Я кивнула своим мыслям и направилась к голубой арке. Сзади по каменному полу зацокали когти зверя. Я обернулась. Он стоит. Смотрит. Не нападает. Я, стараясь дышать через раз, протянула к нему руку. Он медленно подошел, понюхал и ткнулся мордой мне в ладонь. Я пораженно смотрела на это чудо. Разве можно приручить дикое животное, да еще и так быстро? Тем не менее, меня не ели и я успокоилась.
        - Ну что, питомец, - хмыкнула я, чувствуя благодарность и радость от черного хищника. - Пошли что ли? - и, зажмурившись, шагнула в туман перехода. Ничего не случилось, меня не расщепило на атомы, не размазало по стенкам пространственного коридора. Только непонятная вязкость, как толща воды, мешала сделать следующий шаг. Я напряглась и рванула вперед. Что-то как будто лопнуло, и я упала на землю.
        Мир взорвался звуками ночного леса. Перекрикивались птицы, шуршали в корнях высоких деревьев мелкие животные, пели сверчки, где-то выли волки, этот вой, после знакомства с черными охотниками старого города, показался мне песней. Я облегченно выдохнула и расслабилась, закинув руки за голову. Выбралась!
        Небо, такое глубокое и родное. Я не знала земных созвездий, поэтому для меня оно было точно такое же, как дома. Я смотрела в его бездонную синеву и даже мысли покинули мою голову. Я устала. Смертельно устала. Даже есть не хочется. Интересно сколько я уже в этом странном мире? День, два, три? Под землей время течет незаметно, а сколько я провалялась в беспамятстве с лихорадкой вообще неизвестно. Но сейчас мне все равно.
        Так я и лежала, глядя в безоблачное небо, почти до самой зари, а потом незаметно для себя уснула, уткнувшись носом в гладкую и теплую шкуру привязавшегося зверя.
        Часть 3
        Эйл Ли Фир
        Выбрался. Точнее меня вытащили. Как же хорошо, что я еще не стал таким же, как отец и у меня есть друзья. Мое странное желание быть похожим на обычных людей, оказывается, имеет свои плюсы. Я не знаю что такое любовь, сострадание, жалость, но меня так тянули эти неизвестные чувства, что я долго наблюдал за людьми и копировал их поведение, стараясь хоть на миллиметр приблизиться к тайне. Я помогал, защищал и делал вид, что переживаю. Кто-то считал это обманом и лицемерием, я же просто хотел почувствовать. Возможно, ли пересилить проклятие? У меня почти получилось. Во всяком случае, мой обман вскоре стал и самообманом. Я в первую очередь думал о том, как бы поступил чувствующий человек, а уже потом искал компромисс с собственными желаниями и логикой.
        - Эйл, ты, правда, живой? - с сомнением вглядываясь в мое лицо, спросил Зэн. Я отвлекся от раздумий и поднял на своего друга глаза. Живой? А что вообще значит жить? Чувствовать? Сколько раз я слышал «жить - значит любить» или «жить - значит чувствовать». Если брать с этой стороны, то я и не жил никогда, а просто существовал, с каким-то остервенением рвался вперед, ища смысл этой самой жизни.
        - Действие яда еще не до конца прошло, - за меня ответил Силь, мой двоюродный братишка.
        - Силь, - потер переносицу Зэн. - А почему яд не сработал?
        - Его величество не рассчитал дозу. Яд имеет свойства парализатора, что и получилось в нашем случае. Эйла спасло то, что рассчитать точное количество яда для полукровок очень тяжело. А яд очень дорогой и редкий, поэтому и поскупились агенты его папочки. - Разливая вино по бокалам, улыбнулся Силь.
        - То есть мне просто повезло? - наконец очнулся я, откидывая размышления в сторону.
        - Не совсем, - улыбнулся Силь. - Я немного помог.
        - Как? - в один голос с Зэном воскликнули мы, сверля синекожего кошира взглядами.
        - Ну, ведь ты сам просил найти возможность привести в действие наш план, - загадочно сверкнул клыками в улыбке мой братишка. Если бы я умел злиться, то сейчас непременно уже душил своего непутевого родственника.
        - Ты достал пыль? - спокойно спросил я, отплевываясь от попавшей в рот земли.
        - Почти. Твой папочка объявил о твоем исчезновении и теперь якобы сам кинулся на поиски. Я отправил с ним своих людей. Его задержат в Арте, куда пребудет мой человек и привезет пыль. А твоя смерть уверит короля в том, что угроза миновала, он наверняка ослабит охрану и вернется к своим развлечениям. - победно улыбнулся он и залпом осушил бокал.
        Оксана
        Впервые за последнее время, меня разбудило солнце. Его теплые лучи ласкали кожу и слепили глаза. Я закрылась рукой, пытаясь урвать еще хоть полчасика сна. Но спать на земле оказалось не так сладко, как хотелось бы, и я, разочарованно зевнув, села.
        Вчера я не удостоила место своего пребывания даже беглым взглядом и теперь наверстывала упущенное. Я лежала на круглой каменной плите, которая вросла в землю и была едва различима в шелковой траве. В обе стороны, пропадая где-то на горизонте, тянулась прямая линия прогалины. Она как неведомая граница разделяла два мира. Сзади перезвякивались уже знакомые мне стальные ветки, а впереди высились вековые деревья обычного, живого леса, радуя глаз изумрудной листвой. С ветки на ветку перелетали птицы, шуршала трава и вообще, при виде хоть чего-то родного и привычного, жить захотелось. Я потянулась, в очередной раз, убедившись, что вода действительно оказалась не простой. У меня ничего не болело. Я настолько привыкла к постоянной слабости, боли и прочим радостям измученного организма, что их отсутствие показалось мне чем-то новым и необычным. Хотелось прыгать и смеяться.
        Мое внимание привлек впервые встреченный погибший стальной куст. Он грустно покачивал на ветру голыми остовами иссохших веток. Я подошла. Вся земля вокруг него была усеяна листиками-кинжалами. Я осторожно подняла один из них. Твердый и холодный, с острыми, словно бритва, краями. Действительно как настоящее лезвие. Немного покрутив его в руках, я решила взять несколько с собой. Вдруг они представляют в этом мире ценность? Но даже если нет, то хоть мне помогут в дальнейшем выживании. Ведь недаром бойскаутов отправляют в леса с одним перочинным ножом! А у меня их набралось уже с десяток. Я аккуратно упаковала листики в свою изодранную кофту и сунула под мышку. Солнышко, как и раньше ощутимо припекало, и мне она была не нужна. Хорошо, что в этом мире такая прекрасная летняя погода, хоть не надо думать о том, как согреться. Интересно, что бы я делала, если бы тут лежал снег? Не знаю, но далеко в спортивном костюме точно не ушла бы.
        Ближайшие кусты зашуршали, предупреждая о чьем-то приближении. Я напряглась, готовая в любой момент сорваться с места и побежать. Ветви раздвинулись и на прогалину, гордо задрав голову, вышел мой спутник, с зажатым в зубах зайцем. Не знаю, может и не заяц это, но уши у него тоже длинные. Зверь положил задушенную тушку к моим ногам и вопросительно заглянул в глаза. Поесть мне принес. Ага.
        - Я такое не ем, - отходя подальше от пушистого мертвого тельца, сказала я. Готовить-то не на чем, боюсь, мой организм не обрадуется сырому мясу. Зверь, поняв, что мне его угощение без надобности, подхватил добычу и снова скрылся в кустах. Послышалось чавканье. Я поморщилась, представив, что еще недавно могла бы оказаться на месте несчастного зверька.
        Тем не менее, зверь затронул жизненно важный вопрос. Вода водой, но ей не наешься. Раны она залечила, сил прибавила, а вот прилипший к позвоночнику желудок не успокоила. Есть хотелось. Очень. Может, в лесу ягодки, какие растут? Я, последний раз оглядев место своей ночевки, уверенно пошла в сторону живого леса и порадовалась, что попала сюда именно в спортивном костюме и кроссовках, иначе бы проблем в моей жизни было однозначно больше. На шпильке по лесам и заброшенным городам не побегаешь.
        Мои надежды оправдались. Я шла по лесу, закидывая в рот мелкие сладкие ягоды лимонного цвета. Поначалу я хотела набить ими свои немногочисленные карманы, но вскоре передумала, убедившись, что кустики растут почти под каждым деревом. Зверь скользил рядом, внимательно принюхиваясь и прислушиваясь. Ни одного хищника я не встретила, да и вообще никого крупнее белки мне по пути не попалось. Толи животные чувствовали моего спутника и опасались показываться, толи действительно не водились. В любом случае меня этот факт радовал. Лес был похож на ухоженный парк. Деревья росли на довольно большом расстоянии друг от друга, что позволяло свободно передвигаться и смотреть далеко вперед на случай возможной встречи с каким-нибудь обитателем. Короче дремучим его назвать было сложно. Скорее мое путешествие было похоже на прогулку.
        Я шла целый день, стараясь оставить странные неживые земли далеко позади, но когда солнце заметно начало клониться к горизонту, задумалась о месте будущей ночевки. Ничего путного в голову не лезло. Вспоминались разнообразные способы организации ночлега в лесу. Лапник? А что это? Я так понимала, что ветки. Но какие и где их взять? Лес был слишком чистый и встреть обломанные ветви, да еще и набрать целую охапку не представлялось возможным. Что еще? Спрятаться в корнях. Я заглянула за единственное встреченное поваленное дерево. Нет, спасибо. Корни кишели всякой живность. Жучки, паучки, гусеницы-сороконожки. Мне стало тошно, как только я представила, что все это будет ползать по мне, если я все же пересилю себя, и засну с таким соседством. Меня передернуло. Что остается? Лечь просто так? Страшновато.
        Случай решил за меня. Пока я шла, погруженная в глубокие раздумья, деревья впереди расступились и выпустили меня на берег красивого лесного озера. Я остановилась, внимательно вглядываясь в небольшой охотничий домик на берегу. Не знаю почему, но я скрылась за ближайшим кустом и внимательно осмотрела заманчивый вариант предложенного места ночевки. Почему я не бегу вперед? Ведь там могут быть люди! Наверное, именно этого я и боялась. Так долго шла, надеясь встретить хоть кого-то разумного и человекообразного, а теперь испугалась. А что если обитатели этого мира не похожи на меня? Вернее я на них? Вдруг тут процветает рабство и меня продадут, я до конца жизни буду вынуждена постоянно ползать на коленях перед каким-нибудь уродом? Страхи, до этого прятавшиеся за надеждой, атаковали мой и без того замученный мозг. Я до боли в глазах вглядывалась в простой деревянный домик и пыталась понять. Что? Все сразу.
        Просидев с полчаса, я, наконец, решилась. Нет, не побежать с радостными криками вперед, а провести разведку. Осторожно ступая по шелковой траве и пригибаясь к земле, я двинулась в сторону, как мне казалось, пустого домика. Видимые для меня окна были наглухо закрыты ставнями, трава у дома была высокой и не примятой, что давало основания полагать, что там никого давно не было. Я подкралась к стене и затаилась под окном. Тихо. До ушей доносился только плеск воды в озере и шелест листьев. Неужели действительно пустой? Я нерешительно поднялась на крыльцо и подергала дверь. Закрыто. Может попробовать через окно? Я обошла дом вокруг, и когда уже надежда попасть внутрь казалась совсем призрачной, на глаза попалась приоткрытая ставня одного из окон.
        Я, тяжело дыша, ввалилась внутрь, больно стукнувшись копчиком о брусчатый пол. Темно и тихо. Это хорошо. Как я не пыталась, но через окно ничего разглядеть не удалось. Меня удивило, что ни стекол, ни упоминавшихся в сказках бычьих пузырей на окнах не было. Видимо в связи с теплым климатом они были просто не нужны, а на ночь люди закрывали ставни.
        Я открыла окна и огляделась в скудном свете заходящего солнца. Небольшой однокомнатный домик с парой скамеек, печкой и столом. Как в этнографическом музее, где в качестве экспоната был выставлен кусочек древнерусской избы. Ничего особо примечательного. Над печкой обнаружился шкафчик с глиняной и деревянной посудой. Я села на скамейку и задумалась. Остаться здесь? Предложение конечно заманчивое, но вдруг кто придет? Что я скажу?
        За окном совсем стемнело, и я решила не маяться дурью, и остаться. Ночью вряд ли кто сюда пожалует, особенно если учесть, что тут давно никого не было. На этом и остановилась. В дверь поскреблись, я вздрогнула. Раздалось шипение. Зверь. Я облегченно выдохнула и впустила питомца. Он по-деловому обошел новое жилище и остановился на выцветшем коврике в углу дома, скребя лапами. Что-то нашел? Я заинтересованно подошла и, согнав зверя, откинула коврик. Погреб. Плотно прилегающий к полу люк с железным кольцом. Я откинула крышку и, щелкнув обнаруженной в кармане зажигалкой, спустилась вниз. Множество полок с деревянными кадками и горшками. Мешки с крупой в углу и огромный сундук с внушительным замком. Зажигалка сильно нагрелась, и я погасила огонек, дуя на обожженные пальцы. Как тут в темноте что-то найти. Я нащупала на ближайшей полке пару емкостей и потопала наверх. Надеюсь там еда.
        В неярком свете пары свечей я сидела за столом и жевала найденные в погребе заготовки, запивая крепким красным вином. В голове приятно шумело, тело окутала сладкая слабость. Хорошо. У дверей спал зверь, охраняя меня. Интересное существо. Сначала чуть не съел, а теперь ходит сзади, как привязанный, даже честно пойманным зайцем накормить пытался. Я отставила в сторону кружку и вытянулась на скамейке, подложив под голову подушку. За окном успокаивающе пели сверчки, тихо шелестела трава и плескалась вода в камышах. Я прикрыла глаза. Если забыть обо всем, то можно представить, что я на даче. Вот сейчас зазвонит телефон, и мама спросит, как дела и когда я вернусь домой. Дом. Я больше никогда туда не вернусь. Эта мысль была настолько ясной, что я испугалась. Нет. Я вернусь. Не знаю как, но вернусь обязательно. Потому что каждый, рано или поздно, возвращается. Для этого и существует дом.
        Утром я проснулась рано, что для меня являлось подвигом. Дома едва ли удавалось разлепить глаза к полудню. Сама себе удивляясь, я нашла в погребе что-то отдаленно напоминающее мыло, и пошла к озеру. Сколько я уже не мылась? Понятия не имею и иметь не хочу. Было противно. Одежда липла к коже, постоянно царапаясь засохшей кровью и грязью. Я с облегчением скинула лохмотья, которые из себя представлял спортивный костюм, и нырнула в воду с потемневших мостков небольшого причала.
        Отмыться в холодной воде было не так просто, мыло то и дело норовило нырнуть в глубину, выскользнув из пальцев. Но мне пока везло, и я успевала поймать его у самой воды. Мочалки не было и я оттиралась своим костюмом, скребла ногтями и терлась песком. Спа-салон отдыхает. В итоге чистая и замерзшая, я вылезла на берег и завернулась в найденную так же в погребе пожелтевшую простыню. Немного погревшись на солнышке, пошла в дом. Впереди меня ожидала одна из самых интересных частей знакомства с новым миром, а именно кража с взломом.
        Я сидела в погребе напротив запримеченного сундука, вооружившись свечой и кочергой. Последняя была предназначена для взлома тяжелого замка на ржавых дужках. Совесть, прожорливым червяком скреблась внутри, все никак не давая приступить к задуманному. Я уже минут пятнадцать сидела и буравила сундук взглядом, пытаясь догадаться о его содержимом. Понятно, что экстрасенсорные способности во мне не проснулись и я, заткнув совесть, принялась ломать замок.
        Тяжелая это работа, взламывать замки, даже ржавые. Я провозилась не меньше получаса, прежде чем злополучный замок с обиженным звяком отскочил в угол погреба. Я, затаив дыхание, откинула крышку. Естественно там не было никаких сокровищ, которые мне усиленно рисовало воображение. Куча старого тряпья и все. Даже ничего, более или менее, подходящего для меня не нашлось. Я разочарованно пнула сундук. Что-то щелкнуло. Я заинтересованно принялась выкидывать барахло. Под старыми тряпками обнаружилось второе дно. Я, как заправский шпион, подковырнула отъехавшую перегородку и почти целиком зарылась в сундук.
        Пара комплектов добротной одежды, свойственной для средневековья. Серые рубашки и штаны из плотной ткани с кожаными вставками на местах наиболее частого образования потертостей. Речи о молниях и заклепках не шло. Сплошные шнуровки и пуговицы. Ну да ладно, мне не до выбора. Я тут же натянула на себя одежку. Великовато, но подвернуть, закатать и вполне сойдет для сельской местности. В неярком свете свечи я разглядела что-то странное. Подойдя поближе к огню, я вытянула вперед руки и во все глаза уставилась на свою собственную кожу. И как я раньше не заметила?! Нет, у меня не выросли шестые пальцы и ничего особо страшного. Только вот от многочисленных шрамов тянулись тонкие серебристые ниточки сосудов. Почему серебристые?! Кровь по определению красная! Я вспомнила свою непонятную лихорадку в подземелье. Тогда я думала, что это от переохлаждения и сильного напряжения, но теперь закралась неприятная мысль, что это было отравление. Эти кровожадные листья еще и ядовиты!? Интересно, я уже переболела или будут еще какие-нибудь последствия? Я умру? Мысли крутились в голове, пока я, как завороженная
разглядывала серебряный узор сосудов. А что у меня с лицом?! Туда пришелся первый и самый сильный порез. Я осмотрелась вокруг в поисках отражающей поверхности, но, к сожалению, хозяин дома, видимо, в зеркалах не нуждался. Мне оставалось только гадать о том, как теперь выгляжу. Успокоив себя мыслями, что с лица воды не пить и вообще, хорошо, что выжила, я решила отложить саможаления до лучших времен и вернуться к изучению тайника.
        Посмотреть было на что. Целая коллекция колюще-режущих предметов для убийства себе подобных. Я поежилась. Снова закрались мысли о том, что это не мой дом и хозяин может вернуться в любой момент. А в связи с обнаруженным набором, встреча эта может быть смертельной. Для меня естественно. Я перебрала дрожащими пальцами оружие и отыскала два увесистых мешочка с деньгами. Круглые монетки золотого цвета без какой-либо гравировки, просто желтые кругляши. Не интересно, но полезно для дальнейшей жизни. Я выложила один мешочек для себя. Приговаривая, что вовсе это не грабеж! Я ведь не все забрала, а только один мешочек! Больше ничего интересного не нашлось, кроме, пожалуй, нескольких баночек с кремом бронзового цвета, похожим на грим. Как автозагар. Я хихикнула. А может, стоит намазать им кожу? Мои серебристые узоры хоть и не слишком заметны, но однозначно необычны. Я прихватила свои находки и поспешила наверх. Оставаться тут надолго желание пропало. Вдруг хозяин вернется? А если взять в расчет разграбленный тайник, больше похожий на схрон заправского шпиона-убийцы, то скорее бежать надо.
        Через час я была готова к выходу. В новой одежде я выглядела как мальчишка и немного подумав, решила поддержать эту тематику. Груди у меня никогда не было, первый размер, поэтому прятать особо ничего не пришлось. Я лишь обвязалась бинтами из разрезанной простыни, а остальное сделал мешковатый костюм, скрыв такие особенности женской фигуры, как талия. Волосы я завязала на концах веревочкой и подогнула вовнутрь, соорудив что-то вроде стрижки под горшок. Кожу рук и лицо намазала необычным кремом, который надежно скрыл все следы яда стального леса. Я решила называть его именно так, потому что самым ярким воспоминанием был постоянный металлический перезвон в ушах. Листики теперь покоились в перевязи под рубашкой. Вроде все. Парню намного легче одному гулять по незнакомому миру. По крайней мере, в гарем ни к кому не попаду, да и если вспомнить средние века, то мужчинам там жилось определенно лучше, чем бесправным женщинам. Переодеться обратно я всегда успею.
        Закинув на плечо мешок с краденными пожитками, я направилась к дверям. Вперед и с песней!
        Однако далеко уйти у меня не получилось, а точнее я даже с крыльца не спустилась. Из небольшого пролеска раздалось отчетливое ржание лошади. Сердце ухнуло в пятки. К ногам прыгнул зверь и обнажил клыки в предупреждающем оскале. Что делать? Бежать? А вдруг заметят и погонятся? От лошадей не убежишь. Я нерешительно остановилась и крутила головой, отчаянно пытаясь найти место, где спрятаться. За деревьями показался силуэт всадника. Больше медлить нельзя.
        - Спрячься и не вылезай, - бросила я черному зверю. А сама скрылась в доме и захлопнула дверь. Я закрыла все ставни и затаилась за дверью, зажав в руках кочергу. Если неизвестный некто, не проедет мимо, и заявится сюда, то его голову ждет горячая встреча с железякой. Вроде ничего на улице не забыла. Это главное, а то если гость заметит, хоть что-то, мне не жить. На крыльце послышались шаги. Я сильнее сжала кочергу и занесла над головой для удара. Дверь открылась и на пороге появилась тень мужчины. Один? Буду надеяться. Он, как будто что-то заподозрив, медленно вошел внутрь, осматривая домик. Больше ждать нельзя, иначе меня обнаружат. Я выскочила из-за двери и ударила неизвестного по затылку. На пол упало бессознательное тело. Я выронила кочергу.
        Сначала я решила, что убила его, но потом, когда паника отступила, заметила, что мужчина дышит. И что мне с ним теперь делать? Я не знала, но для начала оттащила в сторону, связала руки за спиной и изъяла оружие. Вдруг очнется. А потом села на скамейку и задумалась. Убежать? Как вариант. А вдруг он злопамятный и начнет искать? Попробовать договориться? Ага, очень удачная мысль. Он так обрадуется, что его огрели кочергой по голове, что мы сразу подружимся.
        - Почему я еще жив? - отвлек меня от размышлений тихий голос. Я вздрогнула и наткнулась на колючий взгляд серых, как будто выцветших, глаз пленника. Он весь был каким-то тусклым и невзрачным. Мышиного цвета волосы сосульками свисали до плеч, бледная кожа, серая одежда. Даже возраст определить невозможно. Вроде молодой. В общем, ничем не примечательный тип. Такого в толпе не заметишь, даже если поискать. Идеальная внешность для наемных убийц. Тьфу, тьфу! Накаркаю еще. Мало мне неприятностей. Пленник повторил свой вопрос, вновь напоминая о своем существовании.
        - А ты торопишься умереть? - не зная, что сказать, спросила я. Он не ответил, лишь смерил меня холодным взглядом. Я поежилась. Очень неприятный тип. Разговор увяз, так и не успев начаться. Надо что-то делать.
        - Что ты можешь мне предложить взамен, за собственную жизнь? - демонстративно покрутила я в руках один из его метательных ножей. Он посмотрел на меня как на недостойную жизни букашку. Да, я шантажистка. И что? А как мне выжить? Удивительно, что вообще его понимаю, если учесть, что я в другом мире и по-русски тут вряд ли разговаривают. Но это мелочи, без ответа на этот вопрос я проживу. Может это тот единственный бонус, дарованный мне при переходе из своего мира в этот.
        - Что ты хочешь? - буквально выплюнул он. - Деньги? Власть? Титул? Что?
        - А ты любые желания исполняешь? - удивляясь перечисленным вариантам, спросила я. Мне показалось, что пленник скрипнул зубами. А что? Вдруг он волшебный джин? На фею-крестную не тянет. Жаль.
        - Либо говори, что надо, либо заканчивай этот спектакль, - впился он в меня взглядом. - Меня не вдохновляет перспектива тут сидеть и болтать о ерунде с сопливым мальчишкой.
        - Кто тут еще сопливый! - обиделась я. Но в душе радовалась, что мой маскарад удался и он принял меня за парня. - Давай мне клятву, защищать и заботиться! - Что за бред я несу!? Начиталась книжек! Но судя по реакции моего собеседника, сказала я что-то дельное. Он помрачнел и задумался. Значит, недаром такое значение клятвам придают в волшебных мирах.
        - Какую ты хочешь? - наконец спросил он. Я задумалась. А можно мне помощь зала? Какие они бывают?
        - На крови! - вспомнила я последнюю прочитанную книжку. У мужчины лицо вытянулось так, что я даже испугалась. Что тут такого?
        - Ладно, - прошипел он сквозь зубы. - Только произносить я ее буду на древнем языке. Тебе надо только сказать в конце «принимаю».
        - На древнем языке? - переспросила я. Он кивнул. Ну, кто бы сомневался! Еще и древние языки тут есть! - Ладно, - решилась я. - Начинай!
        - Уколи себе и мне палец, - вздохнул пленник. Я послушалась. Больно. Он быстро забормотал себе под нос непонятную тарабарщину. Я скептически на него смотрела. Может он сумасшедший? Да не похож вроде. Когда шептание закончилось, я громогласно провозгласила, что принимаю клятву и села ждать. Чего? Грома, молний. Знака небес. Хоть чего-нибудь. Не дождалась, и еще более подозрительно воззрилась на мужчину.
        - Ну и? - спросила я.
        - Что? - явно не понял он меня.
        - Где всё? - не теряла надежду я.
        - Что всё? - начал злиться мужчина.
        - Ну, знаки! - неопределенно помахала я рукой в воздухе.
        - Какие, к демонам, еще знаки?! - зашипел на меня он. - Развязывай меня давай!
        Часть 4
        Эйл Ли Фир
        Все шло по плану. Единственным неучтенным фактором была личность будущего главного героя. Я старался не думать о судьбе того, кто должен заплатить своей жизнью за мою. Но мысли постоянно возвращались именно к этому. Совесть. Я не знаю что это, но мои размышления и странное чувство беспокойства внутри я списывал именно на проснувшуюся совесть. С каких пор мой самообман набрал такие обороты? Почему я мучаюсь от чувства, которое было мне недоступно все прошедшие годы? Это мешало сосредоточиться и в душе зародились сомнения. Я тряхнул головой, стараясь прогнать ненужные мысли. Это всего лишь пешка, которой надо пожертвовать ради спасения будущего короля. Какое мне дело до судьбы неизвестного? Никакого.
        Осталась последняя, финальная часть и все будет кончено. Потом и подумаю об этих странностях. Я настолько был погружен в свои мысли, что не заметил ни примятости травы у дома, ни мокрых следов на досках причала.
        Стоило войти в дом, как моя голова в полной мере заплатила за собственную неосмотрительность. Еще обиднее стало после того, как я познакомился с тем, кто так тепло меня встретил. Мальчишка. Сопливый юнец чуть не сорвал всю операцию. Меня спасло только то, что он не оказался агентом, и знать не знал, ни кто я, ни что тут делаю. Этот факт не мог не радовать. Тем не менее, парень умудрился связать меня по рукам и ногам веревкой, да не простой, от которой я бы избавился щелчком пальцев, а заговоренной. Освободить пленника мог только тот, кто его связывал, или сильный маг, который накладывал на нее чары. Пришлось включать фантазию и спасать рушащийся, словно карточный домик план. Очень удачно на ум пришла клятва верности в любви. Мало кто из простого народа ее знает, вот и парень не знал и проглотил наживку. Можно было бы конечно вообще пробормотать ничего не значащую тарабарщину, но кто знает, может пацан умеет видеть потоки, а таких не обмануть. В голове сложились недостающие кусочки пазла. Я нашел того, кто спасет положение. Теперь оставалось только доехать до Арка и завершить начатое. Пути назад
нет.
        Ради успеха я готов терпеть выходки этого надоедливого подростка и даже попробую его не убить по дороге. С каких пор я стал таким раздражительным? Только бы терпения хватило. Постоянное нытье под ухом непомерно раздражало, а множество совершенно глупых вопросов заставляло сжимать зубы от злости.
        Наконец, впереди, замаячили крыши захудалого городка. Скоро я избавлюсь от мальчишки.
        Оксана
        Я тряслась в жестком седле запасной лошади и буравила спину своего спутника злым взглядом. Представиться он не соизволил, а все мои многочисленный вопросы попросту игнорировал. Узнать удалось лишь, что мы едем в какой-то Арк и находимся в одном из трех королевств. В каком? Что за королевства? Выяснить не получилось. Напрямую спрашивать я не решалась, а все наводящие вопросы получали лишь односложные ответы типа «да» или «нет». Одно радовало. Он действительно меня не убил и потащил за собой, не пытаясь причинить вреда или ограничивать свободу. Недалеко от домика проходила дорога с глубокой колеей от колес многочисленных повозок. Только за время нашего путешествия я насчитала десять телег, которые с жутким скрипом проезжали мимо. Теперь все мои мысли были только о скором прибытий в город. Я ожидала увидеть высокие стены, красивые дома и одетых по средневековой моде людей. Мой бессловесный черный спутник незаметной тенью скользил вдоль дороги. Я его не видела, но чувствовала незримое присутствие зверя рядом. Это внушало мне определенную уверенность. Все же несмотря на данную незнакомцем клятву я не
была в нем уверена.
        Ага, размечталась я о прекрасном белокаменном городе. Арк оказался большой и грязной деревней, которой до моего понимания города была очень далеко. Множество хаотично располагавшихся домиком, преимущественно деревянных. Немытые, хмурые люди в простых серых одеждах. Чумазые дети, верещащей толпой проносились мимо, поднимая тучи пыли и гоняя домашний скот, который выпасался прямо на дороге. Короче мои розовые мечты, как всегда, разбились об острые скалы жизненных реалий. Мой спутник ехал по одной из улиц и рассматривал проплывающие мимо домики, как будто искал что-то.
        - А что ты делаешь? - снова пристала я к нему.
        - Ищу место для ночлега, - на этот раз удостоил меня ответом мужчина.
        - А гостиницы тут что, нет? - воодушевившись первым успехом, продолжила я допрос.
        - Есть, - очередной односложный ответ.
        - А почему мы не поедем туда? - не отступила я.
        - Потому что. - Последовал холодный ответ. Я замолчала. Ну не хочет разговаривать и не надо. Подумаешь.
        Наконец мы остановились у покосившейся избушки. По-другому назвать этот дом у меня язык не повернулся. Разваливающееся здание из почерневших от времени и дождей бревен. Скрипучее крыльцо с провалившейся ступенькой, явно виднеющиеся дырки в кровле. Нда. Довершала картину старая бабушка, которая стояла на этом самом крыльце и слепо щурилась вдаль. Сейчас расплачусь. Мой спутник о чем-то побеседовал с бабушкой и нас любезно пригласили в дом. Я зашла, боясь, что эта хибара сейчас развалится и придавит мое нежное натерпевшееся тельце. Старый пол сопровождал каждый шаг натужных скрипом. Я поморщилась.
        - Садитесь, - вторя дому, проскрипела старушка. - Скоро внучка вернется, ужинать будем. Дом у нас небольшой, поэтому спать прямо тут будете, на скамьях. Одеяла и подушки дам. Лучшего предложить не могу.
        Я задумчиво оглядывалась вокруг. Чисто, видно, что старушка по мере сил поддерживает порядок. Выцветшие занавески на окнах, никакой пыли и грязи, все стоит на своих законных местах, даже на столе свежие цветы. Стало жалко бабушку. Несмотря на приходящий в негодность дом тут было очень уютно и по-домашнему тепло.
        Вскоре и правда вернулась ее внучка. Высокая худенькая девушка с каштановыми волосами и усталыми карими глазами. Мы, наконец, сели ужинать. На столе появились вкусные пироги с какими-то кисло-сладкими ягодами и травяной отвар, вместо чая. Душевно. Я побила свой рекорд обжорства, затолкав в себя три куска пирога. Захотелось расстегнуть молнию на джинсах… вернее распустить шнуровку на штанах. Старушка уже подготовила нам места для сна и я, как объевшийся удав поползла в сторону облюбованной скамьи в углу.
        Я лежала, вытянувшись во весь свой мелкий рост и прислушивалась к разговору своего спутника с женщинами. Мне были просто жизненно необходимы хоть какие-нибудь знания о мире. Разговор, сначала долго крутился вокруг незамужней и красивой Милы, так звали внучку старушки. Но потом, видимо пожилая женщина поняла, что мужчина жениться пока не намерен, и переключилась на местные сплетни и слухи. Говорила она медленно и тихо, поэтому приходилось вслушиваться, морщась от громких звуков из небольшой кухни, где Мила мыла посуду. Речь шла о четырех, а ныне почему-то трех королевствах и их королях. Названия у них странные, Сапфир, Изумруд и Рубин, в честь каких-то камней. Один из правителей в данный момент почему-то засел в этой большой деревне. Я оживилась. Настоящий король!
        - А где король? - подала я голос из-под одеяла.
        - А он в доме градоправителя живет, тот к родственникам переехал, - махнула рукой старушка.
        - А он оттуда выходит? - снова пристала я. А как же! Если я попала в другой мир, то не просто так, а с какой-то пока неизвестной целью. Может мне с королем предстоит познакомиться! И замуж выйти. Хотя, это уж точно из области фантастики.
        - Выходит, сынок, выходит, - вздохнула женщина. - Завтра избранницу выбирать будет.
        - Правда? - сон как рукой сняло.
        - Да, - вздохнула она. - Всех девок из города вывезли под предлогом предстоящего месяца свадеб. Одни только вдовы и уродины остались. Точно мою Милку выберут. Бесприданница никому не нужна, - почему-то горестно вздыхая, чуть ли, не после каждого слова сказала старушка и налила еще чаю моему спутнику.
        Я определенно ничего не понимала. Почему всех девушек вывезли?! Неужели ни одна из них не хочет стать королевой? Ведь если я правильно строю логическую цепочку, то избранница короля после свадьбы становится королевой. Или я ошибаюсь? Все это я не удержалась и изложила собравшимся.
        - Какой же ты приставучий, - вздохнул мой спутник. Я пропустила это мимо ушей и выжидательно уставилась на старушку.
        - Да это просто так говорят, что избранница. На самом деле выбирают девку, да на муки ему отправляют, этому нелюдю. Никто еще живым не возвращался. - вполголоса пояснила она. Вот тебе и сказка. Я зарылась обратно в одеяло и задумалась. Хорошо, что я парнем оделась, а то жители города на радостях меня бы и отправили. Я никому неизвестная и одинокая, а, следовательно, не жалко и на муки отправить. Весело тут народ живет. Интересно, нелюдь он в плане не человек или характером не удался?
        - Спасибо хозяева вам за ужин, - так же задумчиво протянул мой спутник. - Спать пора, устали мы с дороги.
        Старушка сразу заохала, запричитала и потащила Милу с собой спать, оказывается, тут девушка спала раньше. Выселили мы бедную.
        Вскоре свет погас и я уснула. Завтра надо сходить на эти смотрины. Интересно.
        Проснулась я поздно. Все уже встали и разошлись. На столе меня ждал завтрак из вчерашнего пирога и стакана молока. Город давно проснулся, и за окном слышались привычные для деревенской жизни звуки. Кричали животные, скрипели проезжающие мимо повозки, о чем-то разговаривали и смеялись люди. А что делать мне? Я тяжело вздохнула. На кухне послышались какие-то звуки, и я потопала туда. Скууучно.
        У плиты крутилась Мила и что-то кашеварила. Я устроилась на высоком табурете у окна и следила за ее нервными метаниями по небольшой кухоньке. Если она действительно участвует в отборе, я ее понимаю. Вообще непонятно, почему она еще здесь. Я бы бежала из города впереди всех, лишь бы не попасть в лапы странному королю.
        - Привет, - как можно жизнерадостнее сказала я. Девушка вздрогнула и выронила только что вынутый из печи горшочек. Тот разбился и по полу начала растекаться лужа из какой-то каши. Я соскочила и попыталась сохранить хоть часть так вкусно пахнущей еды, но собирать там было нечего. Я подобрала осколки и подняла глаза на застывшую рядом девушку:
        - Чего стоишь?! Тряпки неси!
        Она ничего не ответила и продолжала стоять на месте. Я ее, что ли так сильно напугала? Внезапно Мила всхлипнула и села прямо на пол, закрыв лицо руками. Закапали слезы. Я про себя выругалась. Не люблю чужих слез. Никогда не умела успокаивать и считала это делом бессмысленным. Чем больше утешают, тем сильнее хочется плакать. Тем не менее, просто сидеть и смотреть, как убивается девушка, я не могла.
        - Мила, - стараясь не забыть, что я парень и сделать голос более мужественным, начала увещевать я. - Ну что ты плачешь! Сейчас сходим, новый горшочек купим и мешок каши заодно! - Конечно, я понимала, что плачет они не из-за этого, но пусть лучше злиться на меня за глупость, чем ревет по своей несчастной встрече с королем. Может еще и обойдется. Не понимаю я, почему они с бабкой дружно решили, что выберут именно Милу.
        - Пойдем, - последний раз всхлипнула она. - Мне прогуляться надо.
        Я улыбнулась и кивнула, прикидывая, хватит ли двадцати монеток на покупку мешка крупы. Они похожи на золотые, так что должно хватить. Хорошо, что мой спутник не потребовал вернуть его вещи и сделал вид, что не заметил пропажу.
        Мы ходили по торговым рядам. Мила немного оживилась, чему я была несказанно рада. Как и обещала, мы купили новый горшок и мешок крупы, который как мужчине пришлось тащить мне. Мысль про маскарад уже не казалась такой замечательной. Но чтобы не слышать ее рыданий пришлось покорно закинуть его за спину. Самой впору истерики закатывать! Это я, в конце концов, неизвестно где! Когда Мила, сжалилась над сгибающейся под тяжестью ноши мной и предложила пойти домой, моему счастью не было предела. Но, видимо, не суждено мне было избавиться от мешка. По рынку пронесся заунывный голос, который настоятельно просил девушек явиться на площадь для представлений. Мила тут же побелела, а я закатила глаза, представляя, что придется, еще как минимум час, таскаться с этой треклятой крупой на хребте.
        - Может ну его, этот отбор? - с надежной предложила я. - Пойдем домой, кашки сварим…
        - Нет, - поджав губы, прервала меня девушка. - Если я не приду, меня в тюрьму посадят, а о бабушке кто позаботится?
        - А если тебя выберут, и ты не вернешься, кто о ней заботиться будет? - вполне логично возразила я.
        - Ей компенсацию большую выплатят, - пояснила Мила, проталкиваясь сквозь народ к площади представлений. Я тяжело вздохнула и поплелась за ней. В такой толпе даже дышать нормально нельзя. Я изо всех сил старалась не потерять спину девушки из виду, не обращая ни на что вокруг внимание. За что чуть не поплатилась, кошельком. Чумазый мальчишка ловко сновал в толпе и собирал урожай из мешочков с деньгами. Я едва успела поймать его за руку, когда он уже отцепил мой кошель и собирался дать деру. Парень, испуганно распахнув глаза, смотрел на меня. Не кричал и не дергался, а как будто ждал чего-то. Позвать стражников, которые топчутся у сцены? Нет. Только внимание лишнее к себе привлекать, кроме того им не до моих проблем с мелкими воришками. Я отобрала свои единственные сбережения у мальчишки и отпустила его руку. Все живут, как могут. Я вот, например, тоже эти деньги украла. Есть-то, хочется!
        - С тебя должок, - шутливо подмигнула я мальчику и отвернулась, больше не теряя времени на воришку, пошла догонять Милу. Она была уже возле сцены.
        На импровизированной сцене, в ряд выстроились двадцать представительниц женского пола. Девушками многих назвать язык не поворачивался. Мила была действительно самой молодой и красивой, даже, несмотря на замученный вид и застиранное платье. Теперь понятны их переживания. Я бы тоже из всех претенденток выбрала именно ее. Бедная девушка.
        Под одобрительные крики толпы из-за занавеса выскочил пожилой мужичонка в сером балахоне и начал нарезать круги вокруг девушек. Маг. Это я от соседей узнала. Ага. Не густо. Выглядит он, прям, скажем, не представительно. По моим понятиям настоящий шарлатан, как и все великие чародеи моего мира. Так что в существование магии я верить отказывалась. Как и любому здравомыслящему человеку, мне нужны доказательства. Желательно их не только увидеть, но и потрогать и тогда я только допущу, что магия имеет место быть. Хотя, не мне такое говорить, если учесть, что я в другом мире и неизвестно как здесь оказалась. Конечно, я допускала мысль, что сейчас валяюсь на жесткой койке под аппаратом искусственного дыхания и вижу настолько реальный сон, но почему-то мне в это не верилось. А думать о комнате с мягкими стенами и представлять себя в смирительной рубашке, пускающую слюни пузырями тем более.
        Что-то я отвлеклась. Итак, что там у нас маг-то делает? Продолжает все также бегать, только теперь уже с посохом. Того и гляди какую-нибудь конкурсантку пришибет. Те только и успевают, что уворачиваться от дубины, замаскированной под магическое приспособление. Наконец, великое действо закончилось, и мужичок остановился напротив Милы. Сердце сжалось. Вроде и пообщались всего ничего, а жалко очень. И бабушку тоже. Неужели он ее выберет?! Точно. Маг взял девушку за руку и вывел вперед, демонстрируя толпе. Народ возликовал. И чему так радуются? Их бы на ее место. В этот момент на площадь подкатили телеги с бочками. Вино или пиво. Теперь понятно, почему все так радовались. Праздник. Как там говорят? Хлеба и зрелищ? В данном случае хмель весьма успешно заменяет хлеб.
        Девушка всю обратную дорогу молчала, а дома, села на скамейку и опять заплакала, бросив сверток с подаренным платьем на пол. Я, сгрузив ненавистный мешок с покупками в углу, тихо села рядом. И что сказать? Как успокоить?
        - Мила, - протянула я. - Давай выпьем? - А что еще я могла предложить? Алкоголь имеет свойство делать море по колено, девушку надо было успокоить. Она, не отвечая, встала и пошла за бутылкой и кружками. Я отказываться не стала, но пила немного, вдруг чего, а я не в адеквате. В этом мире, как я поняла, моя невезучесть никуда не делась, а, по-моему, даже усилилась. Я тяжело вздохнула.
        Когда первая бутылка подходила к своему логическому завершению, а мы были хорошо навеселе, вернулся мой спутник. Хмурый и недовольный больше чем обычно. Я приветливо с ним поздоровалась, получив в ответ лишь едва заметный кивок головы. Он, не обращая на меня внимание, подошел сразу к Миле и сел рядом, задумчиво ее рассматривая, как будто решал что-то.
        - На что ты согласна, чтобы король не причинил тебе вреда? - спросил он. Я насторожилась. Не нравится мне такой вопрос. Очень подозрительно.
        - На все, - твердо ответила Мила. - Я как представлю, что он когтями будет полосовать мою кожу, даже жить не хочется. И плевать мне, что он кошир.
        - А кто такой кошир? - не удержалась я. И зачем королю когти?
        - Одна из рас, населяющих этот мир, - зло, сверкнув глазами, ответил он. - Не лезь с глупыми вопросами. - И снова повернулся к Миле, - Я дам тебе кое-что.
        - Яду выпить? - горько усмехнулась она.
        - Нет, - отрезал мужчина. - Это снотворное. Тебе нужно будет кинуть в него это, - он достал из внутреннего кармана куртки маленький мешочек. Я заинтересованно придвинулась ближе, но получила внушительный тычок под ребра и снова отодвинулась. - Только не развязывай его до того, как соберешься применить. Ведь тебе известно, что коширы невосприимчивы к разного рода веществам, особенно магическим. Это единственный порошок, который на него подействует. Он сразу заснет, а ты убежишь. Завтра он о тебе не вспомнит.
        - А как я объясню, что жива? - с сомнением посмотрела на предложенную соломинку спасения Мила.
        - Скажешь, что он тебя пожалел, - пожал плечами сероглазый. - Говорю же, что не вспомнить потом ничего, а повторно на ритуал выбора никто не имеет права позвать.
        - А что такое ритуал выбора? - опять влезла я. Еще один испепеляющий взгляд в мою сторону. Ну, интересно, ведь!
        - Это то, что ты сегодня наблюдал на площади. Из простого народа выбирают девушку для того, что бы она скрасила ночь правителю, если он того желает. - пояснила Мила. - Это наша старая традиция. Плата за защиту и справедливую власть.
        - Ничего себе законы! - фыркнула я.
        - И откуда ты такой глупый взялся? - пристально посмотрел на меня мой спутник. Я предпочла заткнуться. Длинный язык до добра не доводит. Права пословица.
        - Что ты хочешь за этот порошок? - спросила Мила, принимая мешочек. - Мне нечего тебе предложить.
        - Ничего, - улыбнулся он. Мила благодарно кивнула. А вот я задумалась. Крепко. С чего бы скрытному и не очень доброму человеку, каким является мой спутник, кому-то что-то давать бесплатно? А если учесть, что порошок очень редкий, то еще более подозрительно. Отучил меня родной мир верить в бескорыстность и доброту. Не верю я тому, что достается просто так. Если видишь бесплатный сыр, значит, попал в мышеловку. Видимо, эти законы здесь неизвестны.
        Мой новый друг вновь куда-то ушел, оставив одних, но откуда-то выползла бабуля и присоединилась к нашей грустной компании. Настроение девушки после получения заветного сонного порошка улучшилось. Старушка накрыла на стол, объявив, что уже вообще-то ужин и пора подкрепиться, а девушка вытолкала ее к соседке в гости, чтобы не устраивать слезливых провод. Правильно сделала. Я и не заметила, что за окном стемнело. Приближалось время свидания Милы с королем и она усиленно пыталась утопить горе в вине, а я сидела и переживала, как будто иду вместо нее. Даже пить уже не хотелось.
        - Я не смогу, - покачала Мила головой, еле ворочая языком.
        - Что? - вновь задумавшись о чем-то, я не слушала ее длинный и проникновенный монолог.
        - Я не смогу этого сделать, - горестный вздох. - Не смогу справиться с магией кошира.
        - С чем? - переспросила я. Какая еще магия?!
        - Я их никогда не видела, но говорят, люди теряют от них голову. Они как бы подчиняют волю, - пыталась мне объяснить прописные истины Мила.
        - Гипнотизируют что ли? - самой противно. Только спрашиваю все.
        - Что делают? - не поняла девушка и, оторвав взгляд от бутылки вина, посмотрела на меня.
        - Ну, - протянула я. - Это слово означает то, что ты сказала, если я тебя правильно поняла…А-а-а почему ты платье не посмотрела? - чертыхаясь на себя за неосмотрительность перевела я тему. Надо быть внимательнее, а то парень, говорящий о себе в женском роде, выглядит, по меньшей мере, странно.
        - А что на него смотреть? - вздохнула Мила, не обратив внимание на мою оговорку. Я облегченно выдохнула. - Платье как платье. Ладно. Не мог бы ты выйти? - намекая на то, что ей нужно переодеться, сказала Мила. Я кивнула и решила выйти на улицу, подышать воздухом.
        Мила все не звала, и сама не выходила. Я уже начала нервничать. Может, сходить посмотреть как она там? От размышлений меня отвлекла толпа подвыпивших граждан с факелами, которые целенаправленно шли в сторону нашего дома.
        - Где избранница? - дыхнул на меня запахом свежего алкоголя один из активистов.
        - Одевается, - буркнула я и отошла в сторону, прислонившись спиной к стене.
        - Чего так долго? Не хорошо короля ждать заставлять, - изрек он умную мысль. - Мы ее щас поторопим.
        Я едва успела перехватить его руку, протянутую к двери.
        - Там девушка одевается! - сказала я. - Ты ей помочь никак собрался?
        Дружки мужика заржали. А я решила, что все-таки что-то случилась и, велев сборищу подождать и не лезть, сама пошла в дом. Мила не отзывалась и в гостиной ее не было. Я пошла вглубь дома, где располагалась их со старушкой спальня. Искать долго не пришлось. На кровати, уткнувшись лицом в подушку лежала девушка и, сжимая в руках ярко-синее платье, спала. Я чертыхнулась и принялась ее будить. Она лишь отмахивалась от меня как от назойливой мухи. Что делать? Интересно, ее в таком состоянии тоже потащат? Почему-то я была уверена, что да.
        Наверное, это было самым глупым решением, которое я когда-либо принимала. Но в тот момент оно казалось мне не таким уж плохим. Как там в заповеди? Помоги ближнему.
        Эйл Ли Фир
        Найти подходящий неприметный домик и договориться о цене на ночлег не составило труда. К тому же в нем жила одна из конкурсанток, которая, по моему мнению, и станет следующей жертвой отца. Все очень удачно. Интересно, я стану таким же? Буду мучить других людей только для того, что бы хоть ненадолго почувствовать себя живым? Или для меня проклятие черного короля приготовило другой сюрприз? Лучше умереть.
        Следующий день я провел в ожидании. В город должен был приехать брат и привезти то, что решит дело. Я лениво бродил по окрестностям, поговорил с людьми, проверил, как поживает отец, издали, правда, но и этого хватило, чтобы понять, что он не особо переживает за собственную безопасность. Решил, что меня уже нет в живых? Как же он ошибается! Я вернулся с того света и теперь буду мстить.
        В условленном месте, наконец, появился брат и передал мне серую пыль. Где он ее достал я даже думать не хочу.
        - Уверен, что сработает? - сжав небольшой мешочек в руках, спросил я.
        - Абсолютно, - серьезно кивнул он. Брат был одним из немногих, кому я доверял, но это еще не гарантировало, что пыль не поддельная. Если план провалится, то отец землю носом рыть начнет и, тогда все мы, недолго задержимся в этом мире. Шутка ли, пойти против законного короля? А то, что проклятие на него стало действовать раньше срока никого не волнует. Закон есть закон.
        - У тебя все готово? - поинтересовался кошир, равнодушно провожая взглядом новую избранницу моего отца.
        - Почти Силь, почти, - вздохнул я, также следя за девушкой и моим надоедливым спутником. Скоро все закончится, и я забуду об этом городе и людях.
        - Зэн уже здесь, вечером встречаемся. Охотники прибыли со мной. Ждем только твоих указаний. Только мага с нами нет. Ты же знаешь, что вся их братия под контролем Совета. - Я кивнул брату и не прощаясь начал пробираться сквозь толпу к дому, где остановился, нужно было еще убедить девушку мне помочь. Надеюсь, страх перед отцом сыграет свою роль, вытеснив собой подозрительность и способность мыслить.
        Оксана
        На что я подписалась?! Меня, окружив плотным кольцом, вели к дому местного управленца, который оккупировал король. Не знаю как мужики купились на подмену. Мы с Милой абсолютно разные, хоть плотная вуаль и скрывала лицо, но ведь рост у меня не появился! Платье, выданное невесте, оказалось красивым и очень удобным для того, чтобы что-то спрятать. Длинное, оно свободным балахоном скрывало фигуру, а тонкая тесьма удачно подчеркивала грудь, которой у меня не было. Ее я заменила мешочком со снотворным и чьим-то носком. Получилось очень даже ничего. От лифа до самого горла кожу закрывала вышивка с какими-то голубыми камушками, которые красиво переливались в свете факелов. Я даже свою одежду не снимала. Натянула платье поверх штанов и рубахи. На поясе позвякивали монетки, а тело стягивали бинты, пряча листики стального леса. В общем, я была в полной боевой готовности. За время нашей недолгой прогулки по уже ночному городу, вино из головы выветрилось и я могла трезво оценивать ситуацию.
        Наконец, меня сгрузили с рук на руки слугам дома и, не удостоив даже взгляда от стражи на входе, проводили на второй этаж, где буквально втолкнули в комнату и захлопнули дверь. Я даже ничего спросить не успела. Комната. Пожалуй, это слово не подходит. Покои. Высокий сводчатый потолок, множество зажженных свечей и широкая кровать с балдахином. Как банально. Я прошла и села на край кровати. Короля не было и я начала нервно общипывать веточку винограда, пытаясь заесть стресс. За небольшой дверцей в стене напротив, слышался плеск воды. Моется. Люблю когда мужчина чистый. Может он не садист и все это враки? Ну, какой нормальный человек будет намываться перед тем, как пустить кому-то кровь? Вот и я думаю, что это глупо, потом опять мыться придется.
        Я успокаивала себя, как могла, обрисовывала молодого, неземной красоты короля, его прекрасные манеры и обходительность. Но от этого менее страшно не становилось. Я заранее достала из лифа мешочек и сжала его в руках. Стало немного спокойнее. Я мысленно сосчитала до десяти. Когда в голове уже проходила седьмая цифра, я услышала, что кто-то вошел в комнату, и открыла глаза, рассматривая явившегося короля. Высокий, стройный, гибкий, опасный. Про красоту ничего сказать не могла. Слишком уж он был… необычный. Голубая кожа, седые длинные волосы и холодные сапфировые глаза с вертикальным зрачком на надменном лице. Из под нижней губы виднелись длинные клыки, а пальцы заканчивались очень милыми и острыми когтями. От чего тут терять голову? Разве что от страха. Я кожей ощущала опасность и смерть, витавшие вокруг короля. Он хищно улыбнулся, обнажая клыки, как будто почувствовав мой страх. Я нервно сглотнула и сжала в руке, заведенной за спину, заветный мешочек. Он медленно, как охотник к раненной жертве, приближался ко мне. Когда нас разделяло уже меньше метра, я резко дернула тесьму на мешочке со снотворным
и, как велел сероглазый, кинула его в короля. Понять он ничего не успел. Впрочем, как и я. Из мешочка вылетело серое облако и окутало фигуру кошира непроницаемым коконом. Секунда, другая и облако осыпалось на пол серой пылью, а следом рухнул король.
        Мертв. Появилась в голове удивительно спокойная мысль. Я медленно подошла и наклонилась над опасным нелюдем. Его глаза были широко открыты, и он невидящим взглядом уперся в потолок, грудная клетка оставалась неподвижна, не подавая признаков дыхания. Я дрожащей рукой попыталась нащупать пульс. Ничего. Может зеркало к носу подставить, чтобы убедиться? Я осмотрелась в поисках зеркала. Тьфу ты! Какое еще зеркало?! И так понятно, что он мертв, не зря же в медколледже четыре года отучилась.
        Внезапно мертвый король дернулся, и его когтистая рука сомкнулась на моем запястье в стальном захвате. Я закричала и задергалась. Безрезультатно. Захват только усиливался. Из глаз брызнули слезы, казалось, что я слышу хруст собственных костей. Грудь короля слегка приподнялась и вновь опустилась, как при последнем вздохе, выпуская из приоткрывшегося клыкастого рта черный дым. Он, немного повисев над телом своего хозяина, поплыл в мою сторону. Я снова закричала. Почему-то я была уверена, что дым несет с собой смерть. Он медленно, словно наслаждаясь моим ужасом, как змея обвил шею кольцом и начал сжиматься, лишая возможности дышать. Все сильнее и сильнее. Я захрипела и упала рядом с королем, пытаясь свободной рукой прогнать этот дым, но пальцы хватали лишь воздух. Неужели я умру?!
        Когда сознание уже хотело помахать мне ручкой, в груди зародился теплый и мягкий клубок. От него по всему телу побежали согревающие и ласковые волны. Сразу стало легче дышать, и я жадно начала глотать ртом воздух. Черный дым отлетел в сторону и закружил, как будто пытаясь найти брешь в невидимой стене, которая выросла вокруг меня. Постепенно он развеялся, а мертвый король отпустил мою руку, расслабив когтистые пальцы. Я судорожно отползла от него в сторону и принялась растирать посиневшую конечность. Что это было? Как такое вообще возможно? Магия существует? Тепло в теле постепенно проходило, вновь возвращаясь в область груди. Я сорвала с себя платье и зашарила под рубашкой. Кольцо, найденное в подземелье. Я спрятала его в бинтах, чтобы не потерять. Тепло шло именно оттуда. Наконец нащупав украшение, я выдернула его, вглядываясь в сияющие светлые вкрапления внутри черного камня. Неужели это действительно оно спасло меня от смерти? Камень едва заметно сверкнул, как будто подтверждая мои слова.
        За дверью послышался какой-то шум, прерывая мои размышления. Я быстро спрятала кольцо обратно и нырнула под кровать, натянув покрывало до пола, чтобы меня никто не заметил. Чертыхнувшись, высунулась из своего укрытия и подтащила к себе платье. Пусть думают, что я сбежала. Во всяком случае это единственный шанс спастись. Думаю, что в этом мире, как и в нашем за убийство короля по головке не гладят и пряниками не угощают.
        К сожалению других мест для укрытия в комнате не было. Вовремя. Кто-то тихо открыл дверь и вошел в комнату. Я затаила дыхание и зажала рот рукой, чтобы не чихнуть от скопившейся здесь пыли. Шаги, уверенные и неторопливые. Человек был не один. Как минимум двое. Кто-то остановился недалеко от моего укрытия. Я зажмурилась, боясь, что сейчас откинется покрывало, меня выволокут за шкирку и бросят в тюрьму. Но секунда летела за секундой, а я оставалась на месте. Прозвучавший в тишине знакомый голос заставил меня вздрогнуть:
        - Что-то не так, - задумчиво сказал он. Это однозначно был мой спутник. В этом мире у меня было не так много знакомых, а точнее всего трое. Он, Мила и ее бабушка. Так что я не сомневалась в своей правоте. Стало жуть как интересно, и я осторожно проковыряла себе дырочку для подглядывания.
        - Что ты опять перестраховываешься, Эйл? Снимай кольцо и собирай тех, кто есть давать присягу! Я заранее собрал самых здравомыслящих. Они уже начали прибывать через телепорты. - раздраженно отозвались со стороны дверей. Там, в полумраке стояли две фигуры, свет свечей туда, к сожалению не дотягивался. Мой недавний спутник стоял рядом с телом убитого короля и подозрительно осматривался.
        - Зэн, не нервируй меня, - поморщился он.
        - Он мертв? Мертв. Ты жив? Жив, значит, проклятие до тебя не добралось. Снимай колечко и пошли отсюда, пусть стража делает свою работу! - Продолжил гнуть свое Зэн.
        - К слову о проклятии, - задумчиво сказал Эйл. Наконец узнала его имя, а то все отмалчивался, как будто это большой секрет. - Ты видишь где-нибудь тело убийцы? - В комнате повисла пауза. Все молчали и искали второй труп. Видимо мой.
        - Мы выясним, почему заклинание твоего мертвого отца-извращенца не сработало. Но ведь не прямо сейчас?! - этот самый Зэн куда-то явно торопится или боится. А вот то, что мой спутник является сыном короля, стало для меня шоком. Вот это действительно новость.
        - Зэн! - окрикнул его третий голос. - Кончай истерить, голова болит уже. Совету это не понравится, они не дадут Эйлу сесть на трон, пока не докопаются до истины. Теперь для нас главное найти убийцу первыми!
        - Подумаешь, - фыркнул Зэн. - Вы как хотите, а я пошел.
        - Заклинание-то сработало, я это чувствую. Но почему тогда нет тела убийцы? - продолжал размышлять вслух принц.
        - Потом выясним, - опять подал голос третий. - План менять будем?
        - Нет, - уверенно отозвался Эйл и наклонился над телом короля, стягивая с его руки перстень. Сердце забилось чаще. Кольцо было точной копией моего, только вместо черного, в нем был синий камень, с такими же светлыми вкраплениями. Что это значит? - Кольцо власти у меня, король мертв, а мальчишка вполне сойдет за козла отпущения. Заодно девушку найдите и опросите. - Он надел кольцо на палец. Уже в дверях Эйл задержался и сдернул с шеи кулон, кинув его на пол. Очертания его тела поплыли, но дальше я уже не увидела. Дверь закрылась.
        Спустя минуту я осталась в комнате одна и вслушивалась в удаляющийся звук шагов. Я ни секунды не сомневалась, что упомянутый козел отпущения - это я. Вот только не учли они, что я коза и уже по уши увязла в этой каше. А если ты предупрежден, значит вооружен!
        Наконец тело короля вынесли, комнату обследовали, и вскоре я осталась одна. Оперативно, даже часа не прошло. Я осторожно, прислушиваясь к каждому шороху, вылезла из-под кровати и выглянула в пустой коридор. Где-то внизу звучали голоса, что-то падало, гремело и вообще давало ясно понять, что народу там собралось немало. Интересно, зачем? Я на цыпочках подкралась к лестнице и затаилась за балясинами, наблюдая за скоплением людей в зале. За их спинами находился выход, гостеприимно распахнув двери. Я облизнула пересохшие губы. Как туда пробраться незамеченной? Тем временем на импровизированную сцену вышел мужчина преклонных лет с идеальной выправкой бывалого служаки и попросил всеобщего внимания. Зал стих, собравшиеся замерли с каким-то нездоровым интересом разглядывая сцену.
        - Сегодня, - откашлявшись провозгласил мужчина, - вам, дорогие гости, дарована честь первыми поприветствовать нового короля Эйл Ли Фира и присягнуть ему на верность, - он медленно отступил назад и, отодвинув занавес, пропустил вперед молодого мужчину. Я поперхнулась. Ничего общего с моим сероглазым знакомым в нем не было. Он был почти точной копией короля, только кожа не синяя, а бледная, человеческая. Полукровка, наверное. Те же хищные движения, длинные когти на пальцах и едва заметные клыки, только волосы были черные с синим отливом, без намека на седину. Я заворожено следила за гордо стоящим посреди толпы мужчиной. Действительно красивый, по-своему, немного дико красивый. Старый король скорее отталкивал своей холодностью и окружавшей его аурой смерти, а принц притягивал, завораживал отточенностью движений и внимательным взглядом нечеловеческих глаз. Я тряхнула головой, прогоняя наваждение, а вот собравшимся внизу это сделать, было куда сложнее, они послушным стадом стояли перед новым королем и не могли пошевелиться. Вот это я понимаю лидер, только вышел, и все уже голосуют за него. Молодец
парень. Понятно теперь что это был за кулон и рябь вокруг его тела мне не померещилась. Мечтала о том, чтобы увидеть волшебство? Примите - распишитесь. Сама же этой самой магией убила короля. И почему мне так не везет?!
        Эйл Ли Фир
        Мертвое тело отца не вызвало во мне никаких чувств. Так и должно было быть. Или я или он. Странным было только отсутствие тела девушки, что говорило о том, что кто-то другой сделал за нее грязную работу. И этот кто-то очень не прост, раз сумел противостоять заклятию. Нужно было найти этого человека, пока Совет до него не добрался. Надеюсь это не их агент, а то это убийство быстро на меня повесят.
        Зэн почти сразу покинул город. Незачем здесь светиться рубиновому принцу. Могут пойти слухи, а это еще один лишний повод для Совета потянуть резину с коронацией и расследованием. Я не сомневался в безупречности плана, но всегда есть какие-то неучтенные мелочи, которые могут стоить дорого. Силь, в окружении преданных ему людей займется поисками настоящего убийцы, пока охотники будут допрашивать моего недавнего попутчика. Бедный парень. Опять совесть? Глупости. Я слишком заигрался выдуманными чувствами. Надо с этим заканчивать, а то и вправду с ума сойду.
        Тело отца убрали и должны были похоронить, как и меня на неизвестном пустыре в простом гробу. Он не достоин другого обращения. А я займусь насущными делами. Сегодня первый день принятия присяги. Как же я не люблю эти глупые традиции. Кого остановят слова верности? Власть - единственное, что действительно имеет значение и силу. И теперь она в моих руках. Почти.
        - Ваше высочество? - отвлек меня голос дворецкого. - Вы готовы? - я кивнул и нервно покрутил кольцо на пальце. Нервно? Я явно не здоров.
        Оксана
        Выждав около минуты, принц, не произнося ни слова, протянул собравшимся руку, на которой красовался перстень с сапфиром. Люди выстроились в очередь, и один за другим склонялись к перстню, давая слово чести, отдать за нового короля жизнь. Ну-ну, знаем мы такие обещания, проходили. После каждой клятвы перстень едва заметно мигал. Как будто давал понять, что услышал и запомнил обещание. Выглядело весьма зловеще. Может сейчас попробовать незаметно проскочить? Только я собралась привести в действие свой незамысловатый план, как сзади кто-то сильно дернул меня за руку. Я успела попрощаться с жизнью, но таинственный кто-то не спешил меня убивать или сдавать принцу.
        - Пацан, ты чего тут делаешь? От группы отстал? Насмотришься еще на нового короля, охотники уже пошли по следу, а ты еще здесь. Накажут тебя, - я недоуменно смотрела на пожилую женщину в заляпанном переднике, и усиленно пыталась понять, о чем она говорит.
        - Простите? - переспросила я.
        - Пошли, говорю, я тебя выведу, чтоб никто не заметил, а то твоему наставнику влетит потом, а тебя и вовсе выгонят, как потом родителям в глаза смотреть будешь? - она потянула меня обратно в коридор, видимо кроме основного входа были еще и служебные. И как я дура, не додумалась?
        Мы немного попетляли по дому, обходя жилые помещения и скрываясь от многочисленных господ. Я, молча, топала за женщиной и не могла нарадоваться своему везению. Меня приняли за ученика охотника. Правильно я парнем нарядилась. Наконец, мы вышли через неприметную дверь на задний двор, я искренне поблагодарила женщину, которая махнув на меня рукой, скрылась в доме.
        Я наугад шла по темным улицам города, освещения здесь не предусматривалось, лишь иногда мелькали факелы в руках патрулей стражников, и горел свет в окнах домов. Отблески огня и бряцанье амуниции заранее предупреждали об их приближении, и я пряталась в многочисленных переулках.
        Немного поплутав, среди почти одинаковых двухэтажных домиков я нашла тот, в котором провела последние сутки. Небольшой двор ярко освещало множество факелов, бегали люди, обыскивая разваливающуюся хибару. Я затаилась у прорехи в ограде и прислушалась. Двое мужчин допрашивали Милу и старушку.
        - Да я и подумать не могла такое! - чуть ли не плача, оправдывалась Мила. - Он, наверное, подсыпал мне что-то и я уснула! - Вот ведь врет и не краснеет! Напилась до зеленых чертиков со страху, а теперь все на меня сваливает. Хотя, окажись я на ее месте, наверно, сделала бы то же самое.
        - Как он выглядит? - морщась от необходимости выслушивать женские причитания, перебил ее один их мужчин.
        - Молодой еще совсем, даже бриться не начал, худой, невысокий, странный очень. Почти не разговаривал, даже имени своего не сказал, - теребя в руках платок, растерянно ответила девушка.
        - Ладно, подождите еще немного, мы закончим обыск и уйдем, спасибо, - мужчины отошли в сторону, остановившись прямо рядом со мной. Я напряглась, вслушиваясь в каждое слово.
        - Чисто сработано, никаких зацепок, никто не знает ни откуда он, ни как его зовут. Приехал с каким-то спутником, по описанию один из наших, охотник, который тоже пропал. Из вещей только одежда, причем ни разу не одетая, магически не отследить. Ни денег, ни оружия. Видно сразу ушел из города, - покачал головой тот, что вел допрос. Да, в этом я не стормозила, а точнее просто не задумалась, времени не было, поэтому листики и кошелек остались при мне, благо платье было достаточно свободным, да и покрой позволял спрятать все что угодно.
        - Странно это все. Зачем молодому парню убивать короля? - нахмурился второй.
        - Не забывай про это, - достал первый из кармана кулон, меняющий внешность. - С помощью этой вещицы, можно хоть в девку превратиться и никто тебя не раскусит, так что ловим мы призрака.
        - В любом случае я выставил людей на каждой улице, ведущей из города, будем останавливать каждого, кто захочет уйти незамеченным, а там разберемся, - отмахнулся второй и пошел в сторону дома, в котором слышался грохот и звон посуды. Обыск везде был одинаков, пока не наведут полный бардак и разгром, не успокоятся.
        Я медленно отползла от ограды и, постоянно оборачиваясь, скрылась за углом, свернув на одну из улиц. Всегда мечтала стать тайным агентом, вроде Джеймса Бонда, вот и угораздило, сбылась мечта идиота, точнее идиотки. Как же хочется, чтобы все это оказалось сном. Теперь перспектива сидеть в дурке не была столь удручающей, уж лучше в родном городе с мягкими стенами, чем здесь. Я задумчиво брела на пустой улице, забыв об осторожности. Грустные мысли с новой силой атаковали голову. Хотелось плакать, даже не так, биться в истерике. Грязная, голодная, вся в ссадинах и синяках, неизвестно где и без намека на светлое будущее. Впереди замаячила темная кромка леса. Окраина города. Я откинула в сторону переживания и, прислонившись к стене очередного дома, разглядывала дорогу. Пусто. Но ведь один из мужчин, как их там? Охотники? Он вроде говорил, что все дороги у них под наблюдением. Я простояла так около десяти минут, тараща глаза в темноту. Тихо и пусто. Но что-то не давало мне сделать первый шаг на пути к долгожданной свободе. Не знаю, может шестое чувство, а может пресловутая женская интуиция. Я все стояла
и ждала, сама не знаю чего. Трусиха. Когда уже тело заныло от долгого пребывания в одной позе, мое ожидание оправдало себя. У одного из последних домов мне померещилось какое-то шевеление. Я еще сильнее вжалась в стену. Неясная тень отделилась от стены и вышла на дорогу, внимательно оглядывая окрестности.
        - Да говорю тебе, показалось, - раздался шепот с другой стороны улицы, где так же тьма зашевелилась, и я весьма четко рассмотрела еще один силуэт. Первая тень пожала плечами и вновь слилась со стеной. Все стихло. Вот тебе и раз. Недаром ждала. Я медленно попятилась назад и, пристально вглядываясь в пустую улицу, завернула в узкий переулок. Моя спина на что-то наткнулась, я резко развернулась и испуганно оттолкнула то, что так меня напугало. Рука попала во что-то мягкое и теплое. Послышался сдавленный вскрик, явно не мой, и глухой удар падающего тела. Я замерла. Вдруг, сидящие в засаде услышали? В переулок, даже свет луны и многочисленных звезд не проникал, лишая меня возможности хоть что-то разглядеть.
        - Эй, - прошипела я, шаря руками вокруг. - Тут есть кто живой?
        Мне не ответили. А через несколько секунд раздался непонятный щелк, и прямо передо мной загорелась маленькая лучинка. Я отпрянула, щурясь от неожиданно яркого света.
        - Ты? - изумилась я, рассматривая чумазого пацана, который этим утром пытался стибрить мой кошелек.
        - Ну, я, - шмыгнул он носом. - Постой, - подозрительный взгляд в мою сторону, - это ведь ты сегодня утром меня отпустил, да?
        - Ну, я, - киваю, передразнивая мальчика. Мы замолчали, сверля друг друга недоверчивыми взглядами.
        - Ты чего тут делаешь? - еще более подозрительно спросил он.
        - Гуляю, - соврала я.
        - Ночью?
        - Я взрослый, мне можно, а вот что тут делаешь ты? - перевела я стрелки. Еще оправдываться тут перед пацаном малолетним.
        - Убийцу короля ловлю, - сверкнув глазами, заговорщицки сообщил парень.
        - Зачем? - в свою очередь удивилась я.
        - Так это, к отцу пришли недавно, и как бы это сказать… настоятельно рекомендовали помочь в поимке преступника, иначе «ночным» не поздоровится. - замялся мальчик, видимо непривычно ему говорить о том, что братия воров и убийц прижали… Я замерла. Оперативно работают, везде обложили. Видимо на случай, если убийца обратиться за помощью к теневой стороне. Я с глухим стоном сползла по стеночке и уткнулась лицом в колени. Щас зареву.
        - Эй, ты чего? - подполз ко мне мальчик и потеребил за рукав. Я опять застонала. - Случилось что? Я тебе ведь теперь должен за сегодняшнее утро, - растерянно продолжил он. - А то, отец бы убил за то, что я попался. Третий раз за неделю.
        - Понимаешь, мне позарез нужно из города выйти, а тут, как назло, этого убийцу ловят, а меня в соседнем городе девушка ждет, - я старалась импровизировать, а что еще делать остается? Мальчик единственный, кто сейчас может мне помочь.
        - Красивая? - ехидно спросил он.
        - Ага, - грустно киваю.
        - А тебе прямо сейчас что ли нужно? - продолжал расспрашивать мальчик.
        - Ее через три дня за другого замуж выдают, - шмыгаю носом.
        - А, ну да, месяц свадеб, - кивнул он. Вот это я попала, а ведь и забыла совсем, что мне Мила говорила, здесь же свадьба дело сезонное. Я грустно смотрела на мальчика, выжидая, что же он мне ответит.
        - Так-так, и кто это у нас тут? - прозвучал над ухом насмешливый голос. Я вздрогнула. Воришка распахнул большие серые глаза и попытался убежать, но его схватил за воротник второй охотник и вернул на место. Я обреченно опустила голову. Попалась.
        - Гляди-ка, это же сын Лысого! - кивая на мальчика, усмехнулся тот, что стоял рядом со мной.
        - Точно! - кивнул другой. - Ты чего тут делаешь?
        - Убийцу ловлю! - гордо выпрямившись, буркнул мальчик и с вызовом глянул на охотников. Те заржали.
        - Командир говорил, что подключил теневых, для верности, но что те отправят такого важного человека на это дело, я и подумать не мог, - снова смех. - Ладно, ребятки, топайте отсюда, пока мы добрые, не мешайте работать. - Охотники, потрепав нас по головам, скрылись в тени, возвращаясь на свой пост. Мне показалось, что я заново родилась. Это же надо было так!
        - Пойдем отсюда, - я схватила мальчика за руку и потащила прочь от переулка. Он не сопротивлялся, насуплено оборачиваясь в сторону охотников.
        - Вот вырасту, я им всем покажу, - сжимая кулаки, выдал он. Я чуть не заржала в голос. Хотелось петь и танцевать от неслыханной удачи.
        - Обязательно покажешь, - как можно серьезнее кивнула я. - Но сначала помоги мне, а?
        - Ладно, - гордо вскинув голову, ответил он. - Только раньше утра из города не выйдешь. Ночью никого не пустят, а утром с караваном выйдешь, там мой папка связи имеет, я тебя пристрою. Деньги есть?
        - Немного, - уклончиво ответила я, но видимо этот ответ его устроил и, уже не я его тащила, а он меня, уверенно ориентируясь в темных переулках спящего города. Мы петляли меж покосившихся хибар, по сравнению с которыми дом Милы казался дворцом.
        Наконец наши плутания закончились, и мой спаситель уверенно постучал в одну из покосившихся дверей ближайшего дома. Ногой. Дверь чуть не сорвалась с петель от такого обращения, но выдержала и, вскоре, на пороге появился внушительных размеров мужик. Я нервно икнула. Таких, кроме как в фильмах про грабителей, представить было сложно. Вряд ли он зарабатывает на жизнь честным трудом. Огромный, что в высоту, что в ширину, длинные патлы нечесанных волос свисают до плеч. На поясе пара длинных кинжалов и здоровенный топор в лапах, то есть руках. Что-то мне расхотелось куда-то ехать, особенно с таким индивидом в компании. Мужик, поднял над головой лампу, разглядывая гостей, и улыбнулся, довольно жутко надо отметить. Мальчик улыбнулся в ответ и проскочил в дом, потянув меня за собой. Как ни странно, внутри было чисто и тепло. Мы оказались в просторном зале, уставленном добротной деревянной мебелью, зачем-то железными штырями приколоченной к полу. В углу, по законам жанра, располагалась барная стойка с множеством бутылок и кружек. Мой проводник плюхнулся на одну из скамеек и закинул ноги на стол, явно
кому-то подражая. Я скромно присела рядом, сложив руки на груди.
        - Ты чего так поздно гуляешь? - пробасил громила, присаживаясь напротив.
        - Да вот, в засаде сидел, пока не надоело, - отмахнулся мальчик. Ага, надоело, как же. Врун. Хотя я не лучше.
        - А кто твой друг? Я его раньше не видел, - внимательно осматривая меня глубоко посаженными черными глазами, из-под кустистых бровей, спросил мужик.
        - Я ему должен одну услугу, - серьезно сказал мальчик. - Да и помочь надо влюбленному человеку, вот я когда подрасту, тоже на Линке женюсь и сбегу, - мечтательно закатив глаза, протянул он.
        - Ага, если Линка к тому времени не помрет от старости, - захохотал громила, мой друг насупился.
        - В общем надо завтра его с караваном из города вывезти, который в Глот идет, а там уж он сам сориентируются. Тебе куда кстати? - повернулся ко мне воришка.
        - В Глот и надо, - уверенно кивнула я.
        - Пять золотых и ты мой внебрачный сын, - улыбнулся мужик. Я залезла в кошель и положила на стол требуемую сумму. Монеты тут же исчезли. - Вот и ладушки, как тебя звать-то?
        - Как хотите, - пожала я плечами.
        - Эх, парень, видно же, что из высокородных, простое имя не пойдет, - задумался мой нареченный папочка.
        - Это почему это высокородный? - возмутилась я.
        - Ну, так черты лица больно тонкие, породистые, руки, вон, тонкие, да нежные, в поле не работал ни дня, ни единой мазоли нет, - улыбнулся мужик. - Глаза, да волосы светлые опять же. Такую породу сложно не заметить. Да и кто руки рабочие отпустит по миру гулять? А вот как младший сын какого-нибудь барончика вполне подходишь.
        - Не правда, - насупилась я.
        - Правда-правда, - закивал воришка. - Я еще когда тебя на рынке встретил, подумал, что легкая добыча идет, рот раззявил и глазеет по сторонам, богатенький сыночек, да только ловкий ты оказался, - добил меня аргументами мальчик. А как тут не будешь ловким, если у нас даже в трамвае едешь и только и делаешь, что за сумку держишься?! Рефлекс, можно сказать безусловный.
        - Ладно, давай топай мелкий, тебя отец, небось, ищет вовсю, - мужик отвесил легкий подзатыльник моему другу. Мальчик, как ни странно спорить не стал и, понурив голову, потопал к выходу. Махнув на прощание рукой, он скрылся в темноте, осторожно прикрыв дверь. Я вздохнула. Вот и еще один новый знакомый ушел из моей жизни. Интересно, появятся ли у меня здесь настоящие друзья? Или я так и останусь неприкаянной одиночкой? Даже дома у меня не было настоящих друзей, приятели, коллеги, соседи, но тех, кому бы я по-настоящему доверяла так и не встретилось. Наверное, поэтому я не привыкла плакаться на жизнь, разве что самой себе, а это дело неблагодарное. Обидно.
        - О девушке замечтался? - по-своему истолковал мою грусть мужик. Я машинально кивнула. - Ладно, меня зови дядей Громом, а тебе имя придумаем. Сейчас иди наверх, там первая комната справа свободна. Располагайся, утром разбужу к завтраку, будет это через пару часов. Давай, топай.
        Я снова кивнула и, еле передвигая ногами, пошла наверх. Комната действительно была не занята и я, не раздеваясь, плюхнулась на постель. Спать.
        Часть 5
        Оксана
        Даже мне, с уже, казалось, выработанной привычкой почти не спать из-за частых загулов с приятелями, пробуждение далось нелегко. Меня качало, глаза слипались, стремясь досмотреть прерванный сон, но я из последних сил заставила себя встать и спуститься к завтраку. Есть-то надо, меня тут никто ждать не станет. Вчера, казавшаяся пустой таверна, сегодня была похожа на оживленный вокзал. Куча народа с мешками, рюкзаками, тюками. Все бегали туда-сюда, что-то кричали и оттаптывали друг другу ноги. Я забилась в угол, заняла отдельно стоящий столик, и вяло улыбнулась счастливому хозяину, который с этого дня стал моим родственником. На завтрак мне предложили холодное мясо, видимо оставшееся со вчерашнего дня и кружку горячего травяного напитка. Я лениво пережевывала пищу, сверля взглядом столешницу.
        - Я тебе имя придумал, даже кличку скорее, - улыбнулся дядя Гром, я вопросительно хмыкнула, не поднимая глаз.
        - Лирт, - со значением в голосе провозгласил он. - Ну как?
        - Оно что-то значит, раз уж это кличка? - равнодушно поинтересовалась я, запихивая в рот последний кусочек мяса.
        - У-у-у, - протянул дядя. - Точно не из деревни, а то бы знал. Лиртами называют внебрачных детей аристократов.
        - Прекрасно, - саркастически улыбнулась я и залпом выпила местный чай.
        - Сам же сказал придумать, вот я и ломал голову всю ночь, теперь все будут думать, что у меня в любовницах была аристократка, - расплылся в довольной улыбке Гром. - Да, кстати, - он покопался в огромном кармане на пузе. - Вот, возьми, это поможет тебе не так выделяться, а то убийцу ведь ищут. А ты уж больно на меня не похож. Могут и не пропустить.
        - И что мне с этим делать? - Я с интересом разглядывала небольшую баночку с темным содержимым.
        - Волосы намажь и дай обсохнуть, - пояснил Гром. Я кивнула и, поблагодарив за завтрак, поднялась к себе. Намазывание волос заняло у меня полчаса. За время моего пребывания здесь, я их ни разу не расчесывала в связи с отсутствием времени и расчески, поэтому теперь распутывала колтуны и старалась как можно ровнее нанести краску, не оставив ни одной светлой пряди. Шум внизу нарастал, за окном послышалось ржание лошадей. Скоро отправляемся. Чудо-мазь, затемняющую руки, я оставила вместе с вещами в доме Милы и теперь, с огорчение рассматривала серебристый узор на кистях. Надо перчатки раздобыть и не мыть лицо ближайшие дни, хотя бы ближайшие дни. Скоро плесенью покроюсь. Мерзко. Конечно, сейчас я пахла намного лучше большей части здешнего населения, но еще через пару дней явно с ними сравняюсь. Ни дезодоранта, ни кремов, ни ванных принадлежностей. В дверь постучали и попросили поторопиться. Я спрятала руки в карманы брюк и пошла вниз.
        Караван получался большой. Только сейчас на узкой улочке я насчитала десять тегег и крытых повозок, а, по словам Грома к нам, у окраины города, присоединиться еще столько же. Люди бегали, заканчивая последние приготовления и проверяя товар. Мы отправлялись в соседний город, где сейчас была в разгаре ярмарка трех королевств. Я вытащила из бинтов на груди кольцо и теперь нервно теребила его в кармане. Оно давало мне чувство защищенности, может и ложное, но мне стало спокойнее. Главное теперь выехать из города, а затеряться в толпе я смогу, это как иголку в стоге сена искать, тем более во время ярмарки. Гром ехал с караваном. Оказывается, он не только хозяин гостинницы, но и начальник охраны, а в его отсутствие заведением управлял хороший друг.
        Я забилась поглубже в телегу и прислонилась к мягкому ковру, который везли на продажу. Минут через десять мы тронулись. Телега подпрыгивала на каждой кочке и протяжно скрипела колесами, действуя на нервы. В такой обстановке подремать не получится. Мы приближались к выезду из города в том самом месте, где я вчера встретила охотников. Сердце забилось чаще, сон как рукой сняло. Я во все глаза смотрела на группу стражников, осматривающих товары и людей, выезжающих из города. Захотелось спрыгнуть с телеги и убежать, пока не поздно, но я подавила это желание и поборов страх, перебралась на широкую скамейку, где управляя лошадью, сидел Гром.
        - Не боись малыш, прорвемся, - почувствовав мой страх, усмехнулся Гром, приобняв меня за плечи. Я неуверенно кивнула, затравленно глядя на приближающихся стражников. Наш караван остановили и принялись методично обыскивать поклажу и все места, где можно спрятаться.
        - О, - воскликнул один из стражников, - Гром! Решил выбраться на ярмарку?
        - Да, надо бы мир посмотреть, а то засиделся тут, да и сына вывезу, пусть учиться делу, - засмеялся в ответ мой папочка.
        - Не знал, что у тебя сын есть, - внимательно меня рассматривая, сказал стражник. Заметив заминку, к нашей повозке подошли охотники. Я похолодела, сейчас меня схватят.
        - Да я тоже не знал, - сжимая меня в объятиях, кивнул Гром. У меня захрустели кости, я сдавленно захрипела. - Осчастливила меня одна старая знакомая недавно, познакомив с этим чудом, да я отпираться не стал. У меня дочки одни, а мужик в семье нужен, вот и взял пацана.
        - Поздравляю, - пожал ему руку стражник и, дождавшись, пока его товарищи проверят остальные повозки, кивнул, разрешая проезжать. Охотники, потеряв к нам интерес, вновь вернулись на свой пост в стороне от дороги, цепко осматривая телеги и людей.
        Я расслабилась, только когда мы отъехали от города километра на два. Чувство тревоги, сжимавшее сердце, наконец, отступило и я вздохнула спокойно. Получилось. Один - ноль в мою пользу. Улыбка сама выползла на лицо, и я начала заваливать Грома вопросами.
        - А что там на ярмарке? Город большой? А куда потом можно поехать, чтобы родственники моей девушки нас не нашли? - вопросы сыпались из меня, а я никак не могла остановиться, задавая их один за другим, иногда даже не выслушав ответ до конца.
        - Глот первый по величине город королевства Сапфир, оттуда можно попасть куда угодно, даже на дикие острова, но туда лучше не суйся, долго не проживешь. Да и вообще, сначала присмотритесь, друг к другу, подумайте. Малы еще, чтобы из дому сбегать. Спрятаться можно где угодно, если конечно родители не наймут охотников, а лучше всего в соседнее королевство отправиться. Так надежнее. - Старался ответить на все мои вопросы Гром. Я впитывала знания, стараясь ничего не упустить, но чего-то кардинально нового узнать не удалось и, к концу дня я от него отстала, не решаясь задавать более конкретные вопросы.
        К вечеру я узнала о трех королевствах, которые были объединены одной столицей, где жили короли. К высокородным господам надо было обращаться Ли, и здесь в ходу были титулы средневековой европы, типы герцог, лорд, маркиз и так далее. Все это я подслушала из разговоров людей. Они так же говорили о смерти короля и неизвестном убийце. О скором совершеннолетии принцев и каком-то сумасшедшем короле. Я старалась запомнить каждую мелочь, но получалось плохо, из-за непонимания самого смысла. Под конец, казалось, что моя голова лопнет, и я перестала жадно хватать каждое слово.
        За день пути мы делали три остановки, чтобы перекусить и сходить в кустики, что меня радовало, а то, отойдя по нужде потом догонять караван, мне не хотелось. К ночлегу готовились основательно. Телеги выставили вокруг места стоянки, Гром распределил дежурства часовых и несколько раз сам обошел караван, все проверяя. Молодец мужик. Немногочисленные женщины занялись готовкой, мужчины чистили лошадей, проверяли сохранность товаров и травили походные байки о далеких странах и удивительных вещах. Кто-то затянул грустную песню про длинные и одинокие дороги, которые, как и люди, встречаются и расходятся в надежде пересечься вновь. Я, не дослушав ее до конца, вышла за границы стоянки и уселась на землю, прислонившись к дереву. Как мне одиноко. Я хочу домой. Почему мы не ценим то, что имеем? Всегда хочется чего-то особенного, сказочного. Вот оно, свалилось на голову, а радости от этой сказки никакой, да и хэпи эндом не пахнет. Что-то ткнулось мне в бок, заставив испуганно подскочить на месте. Зверь. Я удивленно смотрела в серебристые глаза.
        - Ты меня не бросил, - опустилась я на колени и начала гладить его по гладкой шерсти. Я совсем забыла о нем, а ведь у меня есть друг, правда говорить он не умеет и ходит на четырех лапах, но меня не бросил. - Маленький мой, ты не голоден? Я тебе с ужина что-нибудь принесу, обязательно.
        - Лирт? Ты где, сынок? - послышался от стоянки раскатистый бас Грома. Я последний раз потрепала зверя по голове и, приказав не показываться людям на глаза, убежала к стоянке. Настроение улучшилось. Интересно, что зверь во мне нашел? Ведь сначала чуть не съел, а теперь ходит по чужой земле, сопровождая непутевую меня. Благодарен, что не бросила? Возможно, не знаю, но с ним не так одиноко. После нашего совместного посещения черной башни я почему-то была уверена, что он никогда не причинит вреда, как щенок, выращенный дома.
        - Дядя Гром, ты меня звал? - запыхавшись, остановилась возле костра.
        - В большой семье клювом не щелкают, без ужина чуть не остался, - пробубнил он, протягивая мне миску с мясной похлебкой. Я благодарно кивнула и уселась рядом с ним, скрестив ноги. Собравшиеся вокруг нашего костра мужчины начали рассказывать истории про свои любовные похождения и ратные подвиги. Я слушала их в пол-уха, вновь задумавшись о своей судьбе. Что делать дальше? Ну, вот, допустим, приеду я в Глот, что потом? Деньги кончатся, облава продолжится, сомневаюсь, что принц прекратит поиски чудом выжившего убийцы отца, а если учесть, что он и охотники ловят одного и того же человека, то есть меня, то все просто хуже некуда. Попробовать добраться до неизвестного Совета и попросить помощи, взамен на показания? А смысл? Все равно я короля убила, хоть и не сознательно. Значит, или тюрьма, или казнь. Веселенькая перспектива. Мои мысли прервал подошедший к костру часовой. Разговоры стихли, я отвлеклась от саможаления и тоже заинтересованно посмотрела на него.
        - Гром, можно наедине поговорить, - тихо сказал он. Бывалый вояка, весь в шрамах, лет пятидесяти. Я невольно полюбовалась подтянутой фигурой и экономностью движений. Ветеран какой-нибудь войны, однозначно.
        - Говори здесь Шрам, нечего секреты разводить, - махнул рукой Гром.
        - Как скажешь, - пожал плечами Шрам и опустился как раз рядом со мной на свободное место. - Я тут обход делал, знаешь же, что на границе с проклятыми землями двадцать лет отслужил, - замялся воин. Вот это новость, тут еще и проклятые земли есть? У него оттуда такие шрамы?
        - И? - поторопил его Гром, недовольно шевеля кустистыми бровями.
        - Я абсолютно уверен, что рядом с нашей стоянкой была черная смерть, я видел следы, - понизив голос, заявил Шрам. Сначала воцарилась тишина, а потом собравшиеся начали нервно перешептываться и переглядываться. Я решительно не понимала в чем дело, но, поддавшись общему настроению, тоже занервничала, особенно после столь пафосного названия неведомо чего. Это же надо, черная смерть. Жуть.
        - Шрам, я тебя давно знаю, доверяю как себе, но ведь ты понимаешь, насколько бредово звучит твое заявление? - с сомнением сказал Гром.
        - Я говорю как есть, в свое время только наблюдательность могла спасти жизнь, я уверен, что это ее следы, иначе можешь сразу меня увольнять с позором. Я предлагаю усилить караулы вдвое, а то, неровен час она всех нас перегрызет, - покачал головой воин. Все вновь зашептались. Я не выдержала:
        - А кто такая черная смерть? - шепот прекратился, и меня облили фунтом презрения и неодобрения. Опять я дура, да?
        - Это зверь проклятых земель, одно из самых опасных существ в нашем мире, - положив тяжелую ладонь мне на плечо, объяснил Гром.
        - А-а-а, - многозначительно протянула я, начиная подозревать, что смертью кличут моего зверя. Других необычных животных я тут не встречала. Мне стало нехорошо. Если они поверят воину и устроят облаву, то придется нам побегать. Надо что-то решать, а лучше делать. - А как она выглядит, эта смерть?
        - Большая черная, похожа на большую собаку, шерсть с отливом крови и холодные серебристые глаза, - ответил старый пограничник, изучая меня колючим взглядом, как будто чувствуя подвох в моих вопросах. Попала. - А также острые клыки, когти и невосприимчивость к магии.
        - А… - неуверенно начала я, ежась под его взглядом, - а, может ну ее эту смерть, пусть бежит себе дальше.
        - Бежит дальше, - передразнил меня Шрам. - Эти существа преследуют всех, кто когда-либо был в запретных землях, иногда, если нарушителю удавалось уйти от погони, они через много дней находили его и убивали, уходя на огромные расстояния от родных мест. По пути они нападила на всех, кого встретят, видимо, что бы люди не забыли, что соваться в запретные земли не стоит.
        С каждым словом я все больше съеживалась и мрачнела. Видимо этот нарушитель я, раз натолкнулась на стаю этих собачек на площади. Сама того не зная, оказалась в каких-то проклятых или запретных или еще каких-то там землях. Почему тогда зверь меня не убил? Ждет, пока мясом обрасту, чтобы вкуснее была? Все же дело, видимо в том самом троне у озера. Странное место этот зал, башня, да и вообще все, что я там видела. Кто бы еще помог во всем этом разобраться.
        - Зажгите побольше костров, усильте караулы! - Раздавал команды Гром, - людей кучнее в центр, сдвинуть телеги! Будем надеяться, что она действительно пробежит мимо - уже тише сказал он, усаживаясь обратно к костру. Я виновато спрятала голову в коленях. Не объяснишь же им, что Зверь их не съест. Во всяком случае я в этом была уверена.
        Через полчаса все меры предосторожности были соблюдены и люди понемногу успокаивались. Снова зазвучали тихие песни у костров и походные байки. Я с интересом прислушивалась, пытаясь успеть везде понемногу. Сама не заметила, как уснула.
        Следующий день прошел без происшествий. Мы размеренно двигались в сторону города, который к вечеру встретил нас магическим фейерверком. По словам Грома здесь каждый день устраивали представления маги, фокусники и прочие люди и нелюди, демонстрируя гудящей толпе свои таланты. В этом мире, оказывается, было множество рас, но они в основном жили уединенно в своеобразных резервациях, иногда выбираясь в мир, чтобы наладить торговые контакты с людьми, которые были основной расой, населяющей землю материка. При приближении к городу, даже маг не скрывался в своей повозке, а ехал чуть в стороне от общей массы людей, то и дело внимательно меня рассматривая. Это настораживало больше всего и я, как никогда радовалась нашему прибытию в Глот. Зверя я попросила скрываться лучше, он понятливо вильнул хвостом. Умница.
        Восторженные рассказы попутчиков оправдали себя. Глот был действительно большим городом с полноценной крепостной стеной и огромным количеством каменных зданий, что было редкостью. Их крыши можно было разглядеть с небольшого склона, по которому пролегала дорога. Множество огней, которые как живые в руках стражи порхали над стенами, длинная череда людей, спешащих в город до закрытия ворот, доносившийся шум из-за стен. Я заворожено смотрела на настоящий средневековый город и не могла оторвать глаз от ожившей сказки. В душе проснулось забытое ощущение ожидания праздника, как это бывало в детстве в новый год или день рождения.
        - Ну, вот мы и приехали, теперь ты официально в негласной торговой столице трех королевств, по крайней мере, таковым этот город будет являться до окончания ярмарки, - толкнул меня в бок здоровенным локтем Гром, подмигивая. - Скоро встретишься со своей девушкой.
        - Дядя Гром, а вы где остановитесь? Мне пойти некуда, не ночью же в таком виде к любимой идти, - смущенно опустив глаза, сказала я.
        - Понимаю, - хохотнул он, - поехали со мной, я тебе место покажу отличное, выпивка не разбавленная, комнаты чистые, официантки… - он запнулся, окинув меня скептическим взглядом. - Рано тебе еще об этом.
        Я аж задохнулась от негодования, да я постарше некоторых из его охранников буду! Но промолчала, с такой внешностью как у меня, да еще и в мальчишеском наряде, выгляжу я, прям скажем молодо, лет так на четырнадцать, а то и на двенадцать, если сравнивать с местными молодцами. Куда уж мне, со своим мелким ростом и комплекцией сушеной воблы, особенно после скитания по проклятым землям. Я кивнула, и лучезарно улыбнулась Грому. Город приближался. Я уже рассмотрела стражников в начищенных парадных доспехах с длинными мечами и скандальную тетку, которая хотела протащить контрабанду и на этом попалась. На красивом коне гордо восседал мужчина, которого я тут же причислила к разряду благородных рыцарей. И еще множество разношерстного народа, сновавшего у ворот, ожидая своей очереди. Исключений тут не делали, простые люди стояли перед дамой в дорогой карете, рыцарь топтался вообще в конце очереди. Никто не пытался, кичась своей значимостью и происхождением пролезть вперед. Я поинтересовалась у Грома такой странностью, ведь в средневековье было именно так, если ты не благороден и не богат - то ты грязь под
ногами, прям как у нас, без бумажки - ты букашка, а с бумажкой - человек.
        - Смешной ты, - заржал Гром, - где ж тебя растили, таких простых вещей не знаешь! Есть один не писанный закон. В горячих песках твое происхождение и благосостояние не спасет от жажды, не согреет в белых холмах и не накормит в дороге. Все равны, пока идут по дорогам мира. Исключение делается только для правящих семей и охотников при наличии необходимых документов.
        Я замолчала. Нда. Глубокая мысль, но я все равно не понимаю, не так воспитана, хотя идея мне нравится. Я настолько задумалась над устройством нового мира, что не заметила, как мы подъехали к воротам, прошли «таможенный» досмотр и въехали в город. Праздник был в самом разгаре. После длинного дня, по словам Грома, люди подсчитывали убытки и прибыль, радовались новым приобретениям и расстраивались негодному товару. В общем, тонули в вине и развлечениях, но при этом, не переходя зыбких границ и не скатываясь до поросячьего визга, ползанья по земле и прочих радостей праздника. Еще одна необычная черта жителей этого мира. Они знали меру, всегда думали о будущем, ведь если сегодня все прогулять, то завтра нечего будет есть. И мусорить незачем, ведь убирать придется самому. Уважаю. Постепенно наш длинный караван рассосался, каждый сворачивал на нужную ему улицу и, вскоре, осталась только наша телега и верные охранники Грома, которые уже мысленно включились во всеобщее веселье, бурно обсуждая планы на вечер. Завидую, черной завистью. Им есть к кому пойти и что вспомнить. Надеюсь, мне этот город подарит
только положительные воспоминания.
        Вскоре мы остановились у четырехэтажного каменного здания, на вывеске у входа нам приветливо улыбался Бармалей. Прямо как в мультике. Я тихо хихикнула. Гром с товарищами, весело переговариваясь, сгрузили обязанности по охране телеги и лошадей подбежавшему мальчишке-конюху и ввалились в открытые двери. Я, немного помявшись у входа, вошла следом. В нос ударил стойкий запах перегара, как в общежитиях после затянувшейся гулянки. Я поморщилась и, отыскав взглядом расположившуюся компанию охранников села рядом, притулившись в углу. Зал был заполнен до отказа, мы заняли последний стол и то, для троих хозяину заведения пришлось тащить табуреты. Гром сделал заказ, основной частью которого было мясо и пиво, мне принесли все тот же травяной чай. А жаль, я бы напилась. До зеленых чертиков. С горя. Ну да ладно, мне не выбирать. Все собравшиеся праздновали предстоящую коронацию принца и гадали о личности будущей невесты. Я хмыкнула, несчастная девушка с таким чудищем жить. Кошмар. Шрам плеснул мне пива, пока Гром не видит, и заговорщицки подмигнув, осушил свою кружку. Я улыбнулась и последовала его примеру.
Вскоре мне стало почти так же весело, как и окружающим. Я смеялась, хотелось танцевать. В разгар веселья в таверну ворвался какой-то оборванец и завизжал диким голосом. Все смолкли, удивленно глядя на странного посетителя, а он, сжалившись над нашими барабанными перепонками, замолчал, оглядывая собравшихся безумным взглядом. Почему-то остановился он на мне. Ага, как всегда я крайняя, не надо было вставать за еще одной бутылкой.
        - Бойтесь! - закричал он, хватая меня за плечи, я с испугу толкнула мужика в грудь со всей силы. Он упал, но, не обращая на это внимание, вновь заголосил. - Бойтесь смертные! Темная башня ожила! Черный король вернулся! И месть его будет страшна!
        В этот момент в зал ворвались стражники и, подхватив трепыхающегося мужика под руки, уволокли на улицу. Все потрясенно молчали, а с улицы еще долго доносились вопли несчастного сумасшедшего. Я передернула плечами, до сих пор чувствовалась стальная хватка его скрюченных пальцев. Постепенно люди отошли от шока и послышались первые смешки, вскоре веселье продолжилось с прежней силой, вот только мне было как-то не по себе. Вернувшись за стол, я сгрузила купленную порцию спиртного и задумчиво опустилась на место. В себя меня привел странный разговор моих попутчиков. Они почему-то тоже перестали смеяться и взволнованно переглядывались.
        - Как думаешь, Шрам, это правда? - почему-то шепотом спросил один из молодых охранников, но его все услышали и заинтересованно посмотрели на старого вояку. Тот задумчиво пожал плечами, рассматривая что-то в своем стакане.
        - Да не берите вы в голову! - видимо заметив наше состояние, подошел хозяин таверны, пухлый мужичок лет сорока с добродушным лицом. - Они все с ума посходили, вы ведь только приехали, не привыкли еще, а эти чокнутые уже неделю народ пугают своими бредовыми предсказаниями.
        - И что, все говорят, что вернулся черный король? - спросил Гром.
        - Ну да, кто-то слух пустил, что маги уловили колебания в проклятых землях. С темной башней что-то странное происходит, вот они и напридумывали сказок. Даже не думайте, всегда сумасшедших хватало, - махнул хозяин рукой и вернулся за свое рабочее место, где его в нетерпении поджидали клиенты, жаждущие выпить.
        - Гром, а что за черный король и темная башня? - сгорая от любопытства, спросила я. Чем дальше, тем страньше! Может я здесь оказалась не случайно, а как все герои фэнтези сейчас наберу команду и пойду бить плохого дядю, а потом встречу принца, желательно не клыкастого, и буду жить долго и счастливо?
        - Эх, малыш, ты точно рос в окружении мамок и нянек, раз ничего не знаешь, - покачал головой Гром и потрепал меня по голове, чуть не разрушив с таким трудом наведенную прическу, остальные засмеялись.
        - Ну, расскажи, - заныла я.
        - Ладно, - тяжелый вздох. Я затаила дыхание. - Впрочем, пусть Шрам расскажет, ему лучше знать. - Вот этого я не ожидала, это как-то связано с границей проклятых земель? Тогда я чую, что дело мое пахнет керосином. Я превратилась в слух, ловя каждое слово старого пограничника.
        - Когда-то, после долгих лет разрушительных и кровопролитных воин, - он сделал паузу, чтобы я прочувствовала момент, - по благославению Богов, на материке образовались четыре королевства, населенные различными существами и были выбраны четверо самых достойных их представителей, дабы занять трон. Вместо короны им, Богами, были дарованы волшебные камни небывалой величины и силы. Сапфир достался человеку, который выбрал камень под цвет глаз своей любимой коширы. Рубин забрал бесстрашный воин, что огнем и мечом вершил справедливость. Изумруд выбрал прекрасный логик и стратег, а четвертому, самому милосердному королю, достался черный бриллиант. Правили они долго, передавая власть от отца к сыну, но однажды одним из королей завладела Тьма, и возжелал он больше власти, - трагичный тон на грани шепота. Ну как всегда, вечно спокойно людям не живется. - И решил он покорить три королевства, прибегнув к помощи созданий ночи, одним из которых, кстати, является черная смерть, - кивнул мне Шрам, я икнула. - Так вот, пошел он войной на три королевства, порабощая жителей и сжигая земли. Долго думали три короля,
что же противопоставить магии ночи и когда враг был уже у стен столицы, они решили наложить проклятие. Черный бриллиант потерял свою силу, король больше не мог управлять своим войском. Его загнали в старое подземелье и заперли, бросив умирать от голода и жажды, а создания ночи практически все погибли. Умерла сама земля черного бриллианта, вскоре ее стали называть проклятой или брошенной, кому как больше нравится. Говорят, только высокая черная башня в старой столице его земель до сих пор ждет нового короля. А границы некогда прекрасного королевства заросли кровожадными лесами, не пропускающими охотников за наживой. Да еще черная смерть. Не знаю уж как, но звери выжили и теперь не хуже настоящего войска охраняют покой черной башни и не подпускают никого к черному бриллианту. - Выдохнул шрам последнюю фразу и приложился к кружке.
        У меня гудело в голове. Вот тебе и сказочка на ночь. Сейчас даже думать не хочу обо всем этом, особенно на пьяную голову.
        - А расскажи про проклятье трех королей, - с горящими глазами попросил все тот же молодой охранник. О как! Еще одно проклятье. И как они тут живут вообще?!
        - А что рассказывать? - отставил в сторону пустую кружку Шрам. - Не просто так далась победа над черным королем. Каждый из них отдал то, чем дорожил. Сапфир лишен каких-либо чувств, ибо больше всего на свете любил свою семью. Теперь этому роду чужды человеческие чувства. Рубин до смерти боится войн, драк, скандалов, впадая в неконтролируемые приступы паники. А изумруд просто не совсем здоров рассудком. В течение всей жизни проклятие прогрессирует. А через тридцать лет с момента вступления на престол все они сходят с ума, становясь или жестокими убийцами или параноиками, кончающими жизнь самоубийством, или неспособными мыслить растениями. Вот так. Такова плата за мир и мир им благодарен.
        Как все запущено. Тяжело быть королем.
        - А что делает Совет? - спросила я, вспомнив разговор принца.
        - А Совет занял место черного короля и имеет голос в решении всех важных вопросов. Они следят за соблюдением всех правил и признают право наследников на трон. Следят за здоровьем правящих семей и контролируют указы. Туда входит высшая аристократия трех королевств, - за Шрама ответил Гром. - Ладно, ребята, давайте спать. - Под недовольный гомон охранников он с кряхтением поднялся и, широко зевнув, пошел к лестнице, которая вела в комнаты. Шрам выложил на стол ключ с номером и обрадовал меня новостью, что Гром расщедрился и снял отдельную комнату исключительно для меня. Я, довольная жизнью, потопала наверх, искать дверь с номером шесть. Спать.
        Окна моего номера выходили во внутренний двор, поэтому утром я подскочила от пронзительного крика какой-то живности, что выгуливалась во дворе ни свет ни заря. Со стоном откинувшись на подушки, я зажмурилась, раздумывая, стоит ли спать дальше или лучше встать и пройтись по торговым рядам. Пришлось наступить лени на горло и скрепя сердце встать. Как и планировала, умываться я не стала, чтобы не стереть и так расползающуюся маскировку. Немного расправила грязную одежду, перевязала волосы и выскользнула за дверь. Большинство постояльцев еще спали. Я спустилась в пустой зал и, заглотив чашку горячего чая, пошла на поиски необходимых вещей, попросив хозяина передать Грому, чтобы не беспокоился. Улицы только проснувшегося города были почти безлюдны. Я шла в сторону центра, где, по словам Грома, и располагались главные торговые ряды. Большинство лотков еще были закрыты, но мне хватило и тех немногих, что начали работать в такую рань. В первую очередь обзавелась моющими средствами, расческой и амулетом для чистки зубов, который обошелся мне в кругленькую сумму. Следующим пунктом стояла новая одежда и
крем, скрывающий кожу, то есть грим. Через полчаса все необходимое было куплено и я, не торопясь, прогуливалась по улочке с дорогими магазинами. Оружейные, ювелирные, бутики с готовыми платьями и изделиями на заказ. Глаза так и разбегались. Проходя мимо очередного магазина с всякими приспособлениями для убийства, я остановилась. В витрине на отдельной подставке красовался нож из листика стального леса, такого же, как те, что я таскала с собой. Во мне разгорелось любопытство, и я зашла в магазин. В помещении царила полутьма, лишь выставленные на продажу товары были подсвечены непонятным мне способом. Наверное, магия. Я стала рассматривать оружие, как в музее, и косилась на выставленный в единственном экземпляре нож.
        - Что надо? - весьма невежливо окликнул меня широкоплечий мужчина, похожий по моим представлениям на гнома, но, увы, их тут не водилось. Правда были коширы, пугающие и злобные существа. Они в основном ходили в плащах, что бы не выделяться среди людей. Ладно, не отвлекаться.
        - А подскажите, пожалуйста, вон тот ножик у вас, сколько стоит? - ткнула пальцем в поделку из стального листика.
        - У тебя столько нет. - Усмехнулся оружейник, по-отечески меня оглядывая. Понятно, что за день к нему не один мальчишка заглядывает полюбоваться на сверкающую сталь и представить себя великим воином.
        - И все же, сколько он стоит? - уперевшись носом в стекло витрины пробубнила я. Будем изображать из себя восторженного ребенка.
        - Две тысячи золотых, - с усмешкой назвал мне цену мужчина. - Будете покупать?
        - А почему так дорого? - продолжила я гнуть свое. Немало, я бы даже сказала почти целое состояние, если судить по двадцати золотым, которые я все никак не могу потратить уже неделю. А покупала я вещи не из дешевых. Один амулет для чистки зубов три монеты стоил, так у продавца руки тряслись, когда он плату принимал.
        - Это лезвие - отравленный лист из проклятых земель, кто-то когда-то за него жизнь отдал, больше таких смельчаков не найдется, черная смерть находит своих врагов. Говорят, его яд способен не хуже серой пыли отправлять на тот свет владельцев камней. Кроме того на него уже есть заказчик. - Впервые серьезно заговорил продавец. Отравленный? Значит, не просто так меня разукрасило, и лихорадка все-таки от порезов была. Угадала я.
        - А скажите, - как можно обаятельнее улыбнулась я, - вы бы отдали мне этот кинжал и пятьсот золотых сверху за два подобных лезвия? Ведь в итоге получиться почти двойная выгода.
        - Где же вы возьмете такие лезвия? Я столько подделок видел, что провести меня невозможно, - гордо выпрямившись, ответил он.
        - Предположим, они у меня есть, и я готов вам их показать, чтобы вы убедились в подлинности, да и мои руки могут это доказать. - Я достала из-под рубашки два листика и положила на прилавок, при этом продавец с ужасом наблюдал, как сверкнули серебристые прожилки сосудов, я специально сняла тонкие перчатки, купленные на рынке.
        - Мне нужно осмотреть лезвия, - хрипло сказал он.
        - Конечно, - кивнула я, не спуская глаз со своего сокровища. Знал бы он, что у меня еще восемь таких же листиков за корсажем. Думал мужчина недолго, я видела, как тряслись его руки, когда он в толстых кожаных перчатках рассматривал листики.
        - Я согласен, - выдохнул он.
        - Отлично, деньги и кинжал вперед, - прервала я раскрывшего рот, чтобы что-то сказать продавца. Он кивнул и пошел снимать с витрины мою новую игрушку.
        Пересчитав деньги в увесистом мешочке и прицепив кинжал в простых кожаных ножнах на пояс, я отдала мужчине листики. Он осторожно, словно хрустальные положил их в деревянный ящик с бархатной подушечкой и убрал под прилавок.
        - Скажите, у вас тут есть такое место, куда люди складывают свои сбережения, а потом в любом другом месте могут их получить обратно? - стараясь популярно объяснить, что мне нужен банк спросила я.
        - Конечно, деньгохранилище находится дальше по улице через три дома, - кивнул продавец, смотря на меня как на дикую. Лохонулась, ну не скажешь сразу, что у них тут банк есть. Поблагодарив мужчину, я покинула сие заведение, поспешив в филиал местного деньгохранилища.
        Наверное, стоило все-таки помыться и переодеться, прежде чем появляться в подобном месте. На меня, грязную и нечесаную, с огромными пакетами покупок смотрели как на сумасшедшего бомжа, зашедшего в пятизвездочный отель. Минут десять ушло на разбирательство с охраной, которая попыталась выставить меня за дверь, но как только служители банка разглядели мешочек с золотом, я сразу стала персоной ВИП. Меня напоили чаем, приняли деньги и выдали какой-то медальон с личными данными, что позволял мне получить наличные в любом городе. Довольная и счастливая я вернулась в гостиницу, чтобы, наконец, привести себя в порядок и восстановить разваливающуюся маскировку.
        Какой же это кайф просто полежать в горячей ванне. Я лежала в деревянной бадье, исходящей паром посреди комнаты и млела. Как приятно оказаться чистой. Амулет, который чистит зубы, оказался просто чудом, я как будто вышла из кабинета стоматолога. Волосы, наконец, перестали свисать грязными сосульками, а каждая клеточка тела расслаблялась, впервые, за прошедшую неделю. Ровно неделя моего осознанного пребывания здесь, если вырезать ту часть, когда я провалялась в подземелье с лихорадкой. Сейчас я была почти счастлива. Настроение портили лишь серебристые узоры. Они своим холодным блеском напоминали о блуждании по проклятым землям без еды и воды. Наверное, я сейчас была похожа на вампира из Сумерек, особенно, когда на моей коже играли солнечные блики. Я улыбнулась. Всегда хотела чем-то отличаться от других. Бойтесь своих желаний. Отличилась.
        Я как можно дальше оттягивала свое свидание с зеркалом, решив сначала смыть грязь и грим. Свое лицо с серебристыми разводами я еще не видела, шрама вроде не осталось, но точно не уверена, во всяком случае, под чудо-кремом его видно не было. Я, последний раз окунувшись в горячую воду, вылезла из ванны и завернулась в простыню. Зеркало. Большое во весь рост, в красивой раме, принесенное по моей просьбе, молча стояло у стены. Я с какой-то внутренней дрожью подошла к нему и посмотрела в отражение. Маленькая, хрупкая девушка с огромным синяком на шее от посмертного проклятия и серебристыми линиями сосудов, которые расползлись практически по всему телу, особенно выделяясь на лице. Затейливой татуировкой, начинаясь на шее и заканчиваясь у виска, более интенсивно сводя свои линии к скуле. С правой стороны осталась привычно гладкая и светлая кожа. Призрак оперы, только маску нацепить и вперед. Я еще раз окинула себя взглядом. Похудела, это единственное, что меня порадовало бы, если не считать, что худоба эта была какая-то болезненная и уж слишком сильная. Кости выпирают, ребра торчат так, что хоть белье
стирай, а груди и вовсе почти не осталась, даже перебинтовывать нечего. Ладно, хватит хандрить. Живая, и то хорошо. Может устроить себе поход в салон красоты, раз уж деньги есть и времени навалом? И как я буду объяснять свои узоры? Я разочарованно вздохнула и принялась замазываться суперкремами. Смуглая кожа в свете последних событий мне очень идет, особенно с темными волосами, вместо русых. Родными оставались лишь желто-зеленые глаза.
        Когда я закончила свои приготовления к выходу в свет, в дверь постучали. Я в последний раз посмотрела в зеркало, убедившись в цельности образа, и вышла в коридор.
        - Пошли, там скоро принц будет невесту выбирать! - дергая меня за руку, восторженно сказал молодой охранник, которому я подходила по возрасту в качестве друга. Остальные смотрели на него как на ребенка, впрочем, как и на меня, хотя парню на вид было лет двадцать, да и природа его силой не обделила. Высокий, плечистый с вьющимися шоколадными волосами и веселыми карими глазами. Симпатичный. Так! Стоп! Я тут выжить пытаюсь. Какие романы? Кроме того я парень. Точка. Тем не менее, улыбка сама по себе расползлась по моему лицу и я с готовностью побежала вместе с ним на центральную площадь, где вовсю шли приготовления к церемонии выбора. По словам Карта, так звали парня, здесь принц будет лично отбирать кандидаток из высшего сословия, которые специально съехались, как только услышали о смерти короля. Оказывается, неженатый принц не имел права взойти на престол. Чушь какая-то, ну да ладно. А перед церемонией всех девушек проверяли маги на способность к зачатию и рождению детей. Ну, это оправданно. Наследник для короля - самое главное. А то потом расхлебывай гражданские войны и бунты.
        Мы пробирались сквозь толпу, чтобы не пропустить представление. Карт активно работал локтями, таща меня за собой, как на буксире. Возражать ему никто не смел, решительный вид парня отбивал всякое желание, а висящий на поясе меч был самым весомым аргументом. Наконец мы пробились в первый ряд и застыли напротив помоста, устланного синим бархатом. Прозвучали фанфары, толпа взревела, и из-за тяжелых так же синих портьер вышел принц. Такой же, каким я видела его в последний раз. Длинный черно-синие волосы, сапфировые глаза с вертикальным зрачком, холодно скользящие по толпе и хищные движения, которые подчеркивал сшитый по фигуре белый костюм с синими вставками. Женская половина собравшегося населения томно вздохнула. Как я уже знала, принц был наполовину коширом. Он сел в высокое кресло и медленно кивнул, видимо разрешая выпускать девушек. Конкурсантки, гордо выпрямив спины, под торжественную музыку вышли на сцену, кидая на принца горячие взгляды. Я поежилась. Извращенки. Каждая была одета в потрясающее платье нежно голубого цвета, расшитое бриллиантами. Я медленно подбирала слюни. Несомненно, они были
очень красивы, разных рас, но несомненно прекрасны, величественны и надменны. Даже несмотря на экзотичность каждой из представительниц конкурса, уж слишком неживые и одинаковые. Чистокровные аристократки. Интересно, почему коширок так мало, не успели приехать? Бедненькие, такого жениха упустили. Дальше мне стало не интересно, банальный конкурс красоты. Девушки отвечали на вопросы какого-то дядьки, демонстрировали свои таланты и по-всякому пытались привлечь внимание принца. Маги старались вовсю, запуская красочные спецэффекты между выходами невест. Наконец из двадцати участниц принц отобрал пять, которые должны явиться на вечерний бал-маскарад в честь месяца свадеб, где и будет объявлена победительница, основным решающим фактором станет народное голосование. Ага. Кто станет жертвой клыкастого наследника? Кто заслужил несчастную судьбу? И так далее и тому подобное. Я разочарованно вздохнула. Вот бы попасть на этот бал, там столько слухов и сплетен, а они мне пригодятся, ведь я не знаю, как продвигаются мои поиски. Придворные мне бы рассказали, да и вообще мало ли что полезного услышишь. Еще там
наверняка маги будут, вдруг, кто из них специализируется на перемещениях между мирами? Я завистливо проследила, как каждой из участниц выдали приглашение и стража, разогнав толпу, провожала девушек к выстроившимся каретам. Одна из участниц, проигравших отбор, поджав губы, зло скомкала приглашение и швырнула его в сторону, угодив прямо мне в лоб. Я сначала опешила от такой выходки, но, потом, не веря своей удаче, подняла с земли листок с красивой надписью: «Приглашение на ежегодный бал-маскарад. Приглашение на одно лицо». Я сжала листок в руках, предвкушая нескучный вечер. Главное успеть подготовиться и замаскироваться так, чтобы никто не узнал. Прямо как золушка, только в роли мачехи - злобный принц. Я нервно хихикнула.
        Мы с Картом, не торопясь, шли по торговым рядам в сторону уже виднеющейся вывески с Бармалеем. Я заглядывалась на разнообразные товары, Карт на девушек. Все как положено. Остановившись у одного из лотков, я не поверила своим глазам. Сверкая полированными гранями черных камней, передо мной лежали десять точных копии моего кольца. Как такое может быть?
        - Молодой человек, покупайте кольцо с черным бриллиантом и на сегодняшнем празднике-карнавале станете настоящим королем проклятых земель! В свете последних новостей это будет фурор! - провозгласила продавщица, протягивая мне кольцо. Видимо лицо у меня очень сильно побледнело, если даже девушка испугалась. - Да что вы так переживаете, оно ведь не настоящее! Стекляшка это!
        Дальше я уже не слушала. Не знаю как, но я ураганом пронеслась по улице и, взлетев по лестнице гостиницы, захлопнула входную дверь в своем номере, опустив защелку. Сердце билось с невероятной скоростью, заглушая своим стуком все звуки вокруг. Глубоко дыша, и тщетно пытаясь унять трясущиеся конечности, я упала на кровать, крутя перед глазами найденный перстень с черным бриллиантом в потемневшей оправе. Серебристые звездочки весело мне подмигивали, ловя солнечные зайчики и бросая россыпь кроваво-красных бликов на белоснежное постельное белье. Я зажмурилась и помотала головой. Кровавые блики пропали. Я отбросила кольцо в сторону. Оно, обиженно звякнув, отскочило от стены и, подпрыгивая по полу, как мячик вновь вернулось на кровать, приземлившись рядом со мной. Я вспомнила свою встречу со скелетом. Подземелье, где оставили умирать черного короля. Шрам говорил, что если кольцо выбрало наследника, то его невозможно потерять. Но почему оно выбрало меня? Ведь власть может принять только наследник. Какой же я наследник? Какой из меня всемирный злодей? Я девушка из другого мира! Я хочу домой! По щекам
потекли слезы. Я била кулаками подушки, вымещая злость, рычала от безысходности сквозь зубы, и вытирала рукавами все никак не прекращающиеся слезы. Когда силы закончились, я просто сжалась в комок и тихо поскуливая, лежала, уставившись в окно, откуда слышался веселый смех и сияло теплое солнышко. Как же я хочу домой. Я сама не заметила, как уснула.
        Меня разбудил осторожный стук в дверь и встревоженный голос Карта, который интересовался моим самочувствием. Я села и потерла опухшее лицо руками. Наверно вся моя маскировка растеклась. Быстро вскочив, я намазала лицо кремом и вымученно улыбнувшись своему отражению, пошла успокаивать переживающего охранника. У меня все хорошо, все просто отлично!
        - Все хорошо Карт, - как можно жизнерадостнее сказала я, выскочив за дверь. Молодой человек с сомнением осмотрел мое опухшее лицо. Надо еще что-то сказать, - помнишь, я говорил, что еду к девушке? - утвердительный кивок, хорошо. - Так вот на рынке я видел ее с другим, они обнимались и весело смеялись, - грустно закончила я, шмыгнув носом. Карт понимающе кивнул и, приобняв меня за плечи философски заметил, что все девушки одинаковы. Я его поддержала и попросила оставить одну. Он оказался парнем понятливым и, похлопав меня по плечу, скрылся за поворотом, ведущим вниз. Приближался вечер и если я хочу попасть на бал, надо поторопиться. Поймав в коридоре служанку, я расспросила о запасных и служебных выходах. Их оказалось два. Я удовлетворенно кивнула и, выделив удивленной девушке серебрушку, которую получила на сдачу, скрылась в номере. Денег было маловато, поэтому вооружившись медальоном и новым плащом с глубоким капюшоном, я для начала отправилась в банк, воспользовавшись служебным выходом.
        Эйл Ли Фир
        Я, наконец, выбрался из неудобной кареты. Как же было обманчиво первое впечатление от этого кошмара дорожного передвижения. Постоянная тряска, вызывающая тошноту, мягкие сидения, от которых затекло тело и неприятное поскрипывание колес. К концу путешествия я был в бешенстве. Хотелось кого-нибудь убить. К черту все эти традиции! Надо было воспользоваться телепортом. Да и новости, которые принес мне гонец от брата, были не радостными. Мальчишка сбежал. Даже не так. Исчез. Все его вещи и одежда остались в доме, девчонка, выбранная жертвой, напилась и проспала судьбоносную встречу, а охотники тщетно прочесывали окрестности города в поисках убийцы. Куда он мог подеваться? Закрались нехорошие подозрения о том, что мой спутник и убийца - одно и то же лицо. Но я почти сразу откинул эту бредовую идею. Как такой мелкий оборванец, лирт без имени и происхождения, который доставал меня целые сутки может оказаться убийцей? Это просто невозможно. Однако его исчезновение спутало мне все карты, теперь приходится выдумывать новый план. Совет будет недоволен. Им денег не плати, дай потешиться собственным величием и
мнимой властью. Кучка немощных и жадный стариков! Злости на них не хватает! Последняя мысль заставила меня остановиться и пораженно посмотреть на сжатые до белизны костяшки пальцев. Я злюсь, переживаю, даже боюсь. Откуда все это? Разве возможно?
        Почти сразу мне пришлось идти на площадь и наугад ткнуть в девушек, прошедших первый отбор. Смысла я в этом не видел. Все они были абсолютно одинаковы и неинтересны. Противно. Но это было неотъемлемой частью моего скорого восхождения на трон, поэтому пришлось терпеть и прислушиваться к шепоту советников на тему влиятельности родов конкурсанток. Наконец эта муторная процедура закончилась, и я смог некоторое время посвятить своим мыслям. Карета подъезжала к летнему дворцу, и я планировал закрыться в кабинете и не выходить до начала праздника.
        - Ваше высочество, - окликнул меня вышедший вперед Зэн, переодетый в простую одежду служащего. - Могу ли я с вами поговорить? - его попытался остановить кто-то из слуг, но я отмахнулся и чуть ли не поволок друга в сторону кабинета. Как я давно здесь не был. Раньше его красота меня не трогала, но теперь я наслаждался шелестом листвы в саду, красотой арок и фресок, искусством мастеров, которые так точно передали свои чувства на множестве полотен и гобеленов на стенах. Я тащил Зэна по коридорам, а страх все сильнее сжимал сердце, которое выбивало непривычно быстрый ритм. Я почти бегом влетел в кабинет и захлопнул дверь.
        - Что с тобой? - удивленно смотрел на меня Зэн. Я бы тоже хотел знать, что со мной.
        - Ничего, - излишне раздраженно отмахнулся я, что заставило Зэна нахмуриться.
        - А я вот могу предположить, почему ты такой, - усмехнулся он.
        - О чем ты? - насторожился я, усаживаясь в кресло.
        - Маги сообщили, что во время последнего сканирования, как раз, когда мы были так заняты выкапыванием тебя…, - начал тянуть время светловолосый принц, перебирая ничего не значащие бумаги, раскиданные на столе.
        - Зэн, давай ближе к делу, - вырвал я из его тонких пальцев потемневшую от времени бумагу.
        - Темная башня проснулась, - потеряв всю свою напускную беспечность, серьезно сказал он.
        - Что? - стараясь сохранить спокойствие в голосе, переспросил я. Руки почему-то затряслись, и я поспешил сцепить их в замок. Но это не осталось незамеченным моим другом, и он едва заметно усмехнулся.
        - Вот и подтверждение. Ты ведь нервничаешь, да?
        - Нет, просто устал в дороге, - возразил я. Чего боюсь? Боюсь, что давняя мечта о том, чтобы чувствовать вот-вот исполнится? Бред. Чего бояться? Радоваться надо.
        - Ты можешь говорить все, что угодно, - пожал плечами Зэн, направляясь к выходу. - Но черный король вернулся, и проклятие скоро спадет. Мне очень интересно, что будет дальше, друг. - Последние слова он уже говорил, выходя из кабинета. Я потрясенно смотрел ему вслед, перевариваю полученную информацию. А ведь он прав! Я мучился все эти дни и никак не мог понять в чем дело. Проклятие спало, я действительно чувствую. Только что теперь будет с королевствами? Где черный король или принц? Вопросов становиться все больше.
        Как же не вовремя исполнилось мое желание. Сейчас как никогда мне нужно холоднокровие и безжалостность.
        - Ваше высочество? - осторожно постучали в дверь. - Вам стоит подготовиться к вечеру…
        Оксана
        Вскоре я располагала суммой в двести золотых и уверенно шла в сторону всевозможных заведений, которые предлагали услуги по приукрашиванию внешности. Для них была выделена целая улица. Вывески пестрили разнообразными предложениями и заманчивыми условиями, которые подразумевали скидки. Мне нужен был самый дорогой салон из всех, что имелись в этом городе. Ждали черного короля? Получите черную королеву! Только расписаться не забудьте. Я остановилась возле двухэтажного белого здания с одной лишь вывеской «Королева». То, что надо. Я решительно распахнула дверь. Меня встретили две красивые девушки с приклеенными улыбками и поинтересовались, что угодно молодому человеку. Я хищно улыбнулась и распустила волосы, заявляя, что злобный папочка не пускает на бал, а я хочу быть новой королевой, поразив своей красотой принца. Девушки запричитали, заохали и потащили меня к специалистам, по пути предлагая различные варианты костюмов. Я ошарашила всех, заявлением, что хочу быть черной королевой, но перечить мне не посмели и лишь неодобрительно качали головой, когда думали, что я не вижу.
        Дольше всего пришлось колдовать над моим синяком на шее и узорами. Бедная магичка извела на меня все силы, едва на восстановление ногтей хватило. От вопросов про узоры на коже я лишь отмахивалась, сразу переводя тему. Поняв, что внятного ответа не получат, ко мне больше не приставали. Зато я узнала, что если под действие яда попадет ребенок, то при условии немедленной магической помощь он вполне может выжить. Такие случаи имели место быть. Так что теперь необходимость прятать мою серебристую особенность отпала. Это было хоть и редкостью, но не исключением, особенно у тех, кто жил в приграничных селениях.
        В итоге через два часа различных процедур я была готова к балу во всем, разве что платья подходящего не нашлось. Модистка растерянно разводила руками и предлагала все, что у нее есть, но это самое все мне совсем не годилось. Ни одного платья черного цвета не было. Я в ужасе копалась в разнообразии желтых, голубых, розовых и прочих нарядов девчачьей расцветки.
        - Прекрасная ли, я не знаю, что вам предложить, чем вам не нравятся платья? - с отчаянием в голосе спросила модистка, немного привыкнув к моему необычному нижнему белью. Здешние панталоны и многослойные сорочки я одевать отказалась и теперь в трусах и лифчике носилась по примерочной.
        - Понимаете, - откидывая в сторону очередное креналиновое чудо, выдохнула я, - мне нужно простое, черное платье, без рюшечек, пумпончиков и прочей белиберды. В ваших платьях я буду похожа на маленькое зефирное облачко, меня из-за такой юбки никто не разглядит.
        Внимательно выслушав первое внятное объяснение, девушка озадаченно на меня посмотрела, как будто что-то прикидывая. Я с надеждой в глазах следила за ней.
        - У меня есть кое-что, подходящее под описание, но боюсь для бала этот… наряд не совсем подходит, - покраснела она.
        - Несите! - прервала я ее. Она кивнула и скрылась за неприметной дверцей. Я нетерпеливо теребила лямку лифчика. Наконец девушка вернулась и, развернув шуршащие обертки, показала мне это чудо. Действительно черное платье из шелка с прозрачной вставкой, словно паутина, усыпанной черными камушками, которая начиналась под грудью, шла по животу наискосок и заканчивалась ниже левого бедра. Длинна то, что надо, зауженная юбка чуть ниже колен. Я победно улыбнулась, модистка чуть не упала в обморок.
        - Просто замечательно! Теперь подгоните на меня! - я с готовности запрыгнула на тумбу для примерки. - Кто кстати вам его заказывал, и почему не забрали такую сногсшибательную вещь?
        - Его заказала одна придворная дама для свидания, но я немного опоздала по срокам и она отказалась, даже не посмотрев на результат, а черные бриллианты было очень сложно найти, - вздохнула девушка, подгоняя платье по фигуре.
        - Значит, кроме меня его никто не купит, делайте скидку! - вертясь перед зеркалом и прикидывая стоимость платья, расшитого бриллиантами потребовала я. Девушка вымученно улыбнулась, видимо ее я тоже достала, но мне не стало менее радостно. Пару раз мне намекали, что мой наряд очень неприличный, но я лишь отмахивалась. Что в нем неприличного? Все везде закрыто и ничего не торчит! Кроме того, это же маскарад!
        Приведение меня из состояния «заморыш» в разряд «королева бала», обошелся в пятьдесят золотых. Грабеж самый натуральный, но я, не торгуясь, выдала требуемую сумму, любуясь на себя в зеркало на стене. Сама себя не узнаю. Благодаря стараниям местных косметологов-визажистов, мои серебристые узоры пропали, и я любовалась идеально ровной сияющей кожей, руки украшали тонкие серебряные браслеты, а платье переливалось множеством мелких черных бриллиантов. Довершали картину, узкая черная полоска ткани на глаза, которая магически крепилась к коже, ярко-синий плащ с капюшоном, чтобы до поры до времени скрыть костюм и туфли на среднем каблуке. Мне подали карету прямо к входу в салон. Провожать странную девицу вышли все, видимо радуясь, что избавились. Я помахала им рукой на прощание, позвякивая браслетами. Как приятно быть красивой. В душе все разрасталось желание начудить. Впервые в жизни сделать что-то такое, что не делала никогда. Я в другом мире! И буду жить по другим правилам!
        По пути на маскарад, я прицепила к бедру кинжал, сложила свои вещи и спрятала под сидение. Голова начала болеть от наведенной прически и я, плюнув на красоту, распустила волосы, в которых поблескивали ниточки с маленькими бриллиантами. В общем, на бал я приехала в полной боевой готовности, сжимая в руках немного мятое приглашение. Бал проходил в огромном особняке, принадлежащем принцу. Трехэтажное здание с множеством ажурных балкончиков и цветных витражей утопало в зелени. Мне б так жить! К началу я явно опоздала. Кареты гостей стояли в стороне, дожидаясь хозяев, входные двери были закрыты. Неужели не пустят? Не позволю! Зря я что ли, такие деньги на красоту извела?
        Я вылезла из кареты и, спотыкаясь на гравийной дорожке, пошла к дверям. Только занесла руку, чтобы начать стучать, как двери сами по себе распахнулись, а зажатое в руке приглашение вспыхнуло синим пламенем и исчезло. Прикольно. Почему-то только сейчас у меня затряслись коленки, я с ужасом представила, как войду в зал, полный незнакомых людей в откровенном наряде, почувствую снисходительные, издевательские и надменные взгляды. Я передернула плечами. Нет. Не время хандрить, я иду за жизненно важной информацией, а не женихов искать и производить хорошее впечатление. Это бал, а я на нем королева. Черная. Как там говорил сумасшедший? Черный король вернулся! И месть его будет страшна! Это про меня. Ага.
        Ко мне подбежали слуги и помогли снять накидку. На мгновение они замерли, разглядывая мой наряд. Я поправила волосы рукой, на которой сверкнул черный бриллиант. Какая-то девушка нервно хихикнула. Завидует. Со стороны высоких резных дверей ко мне величаво подплыл старичок и, поклонившись, поинтересовался, как меня представить. Я вздрогнула. А действительно, как? Гром назвал меня Лирт, но для аристократа это что-то вроде оскорбления, так явно не представишься, да и не солидно, не имя, а кличка. Я замялась. Старичок продолжал выжидательно на меня смотреть.
        - Анджелина Джоли, - выпалила я первое, что пришло на ум. Старичок едва заметно дернул бровью, но ничего не сказал, лишь снова поклонился и направился вверх по широкой лестнице к дверям. Я на негнущихся ногах пошла за ним. Сердце перекочевало в пятки, я с ужасом смотрела, как медленно открываются огромные створки, ведущие в заполненный музыкой и людьми зал. Старичок бодренько шагнул внутрь, музыка стихла. Я нервно сглотнула.
        - Анджелина Джоли, - пафосно провозгласил он. Я неуверенно шагнула вперед, а старичок, окинув меня оценивающим взглядом, добавил, - Черная Королева.
        Зал стих. Несколько десятков пар глаз смотрели на меня. Я сделала еще один шаг и, выпрямив спину, почтительно кивнула, приветствуя собравшихся, стараясь не выдать свое волнение. Я же королева, мне нельзя. Старичок вновь удалился за дверь, створки закрылись. Я глубоко вздохнула и уверенно вошла в зал. Меня встретили тишиной. Каждый пытался угадать, знает ли меня и видел ли когда-нибудь девушку, которая смогла одеть столь откровенный, по здешним меркам, наряд. Люди передо мной расступились, образуя живой коридор к трону. Я замерла. Мне что, надо идти туда? Ноги подкосились, руки затряслись, захотелось убежать. А вдруг он меня узнает?! Так, спокойно. Как можно во мне сейчас узнать того испуганного парня? Никак. Так что спокойствие, только спокойствие.
        Я, сосчитав до десяти, неторопясь пошла вперед. По рядам пробежал шепоток, когда я, все так же гордо выпрямившись, остановилась напротив принца. Он сидел в высоком кресле, обитом синим бархатом и как это не смешно, изображал черного короля. Я чуть не засмеялась, едва сдержавшись. Но кривая улыбка все-таки выползла на лицо. Я вновь склонила голову, как мне казалось очень грациозно.
        - Где ваш подарок, ли Джоли? - холодно спросил он, изучая мою фигуру. Ну, точно черный король. Злодей, одним словом.
        - Если принц позволит, я бы хотела вручить его позже, лично, - снова склонила я голову. Видимо, пытаясь выкрутиться, сказала что-то не то. По залу пронеслись нервные смешки. Только сейчас я поняла двусмысленность фразы. Я почувствовала, как краснею. Принц улыбнулся уголками губ, уже более откровенно меня разглядывая.
        - Буду ждать с нетерпением, - кивнул он и дал едва заметный знак рукой. Попала. Надо драпать. Вновь заиграла музыка, толпа за спиной пришла в движение, разбиваясь на пары для танца, и формирую кружки для разговоров. Я шумно выдохнула, только сейчас поняв, что не дышала последние пару минут. Кто-то задел меня в танце рукой, выведя из состояния оцепенения, и я поторопилась скрыться за одной из колонн, прихватив бокал с вином. Надо выпить.
        Я цедила вино, гуляя по залу, осматривая толпу и прислушиваясь к разговорам. Ничего кардинально нового я не узнала. Все те же слухи и сплетни. Странное оживление темной башни, свадьба принца, убийство короля и пока тщетные поиски убийцы. К слову сказать, я и принц были единственными, кто одел костюмы. Остальные пестрили разнообразными нарядами, ослепляющими количеством драгоценных камней и лишь маски на лицах напоминали о том, что это все же маскарад. После очередного круга я вышла не один из ажурных балкончиков и прислонилась к холодной стене, отгородившись от мира тяжелой портьерой. Допив вино, я устало прикрыла глаза. Нервы сдавали. Пора уходить. Я уже было собралась покинуть свое укрытие, как послышались шаги. Я инстинктивно затаилась, прикрывшись занавесками. Сказывалось напряжение последних дней, когда то и дело приходилось прятаться.
        - Как успехи? - смутно знакомый насмешливый голос.
        - А у тебя? Все еще тщетно пытаешься усесться на трон до совершеннолетия? - тихий и не менее ядовитый голос принца. Его я узнаю всегда, скоро в кошмарах сниться будет.
        - У меня все под контролем. А вот ты до сих пор не можешь поймать простофилю, который должен предстать перед Советом и покаяться в убийстве твоего папочки, заодно рассказав каким образом избежал заклинания посмертия, - подойдя совсем близко к месту моего укрытия сказал первый голос. Зэн. Я слышала его той ночью. Не хватает только третьей тени, для полного счастья. Я закатила глаза.
        - Пока Совет молчит, а сегодня я выберу себе жену. Через неделю официально сяду на трон, и их мнение перестанет меня волновать, - раздраженно отмахнулся принц.
        - Вот именно, что пока Совет молчит, ключевым в этой фразе является первое слово. А как только речь зайдет о реальной коронации они молчать не будут. Что тогда? - немного нервно возразил Зэн.
        - Я найду способ заставить их замолчать, - менее уверенно отозвался принц.
        - Ты лучше мальчишку найди и его обработай, - резко повысил голос Зэн и, развернувшись, ушел в зал. Я услышала, как треснул бокал в руках будущего короля. Нда, и кто же такой этот Зэн, что позволяет себе в таком тоне с ним разговаривать? Принц еще немного постоял на балконе, видимо успокаиваясь, и вскоре тоже вернулся в зал. Я облегченно выдохнула. Не знаю когда успела, но уже до боли в пальцах сжимала выторгованный кинжал. Чертыхнувшись, убрала его на место. Незаметно покинув свое укрытие, я слилась с толпой и стала потихоньку пробираться к выходу. Мне почти удалось выбраться, когда заиграла первая за все это время медленная композиция. Центр зала освободился для вальсирующих пар, а мне кто-то преградил дорогу. Я недовольно подняла глаза на нежданного ухажера, и уже было открыла рот, чтобы отшить его, но сказать ничего не смогла. Передо мной стоял принц.
        - Ли Джоли, вы ведь не откажете своему принцу? - обнажил он в улыбке острые клыки. Я вздрогнула и неоднозначно мотнула головой. Он принял это за согласие и, взяв за руку, настойчиво повел в центр зала. Я, спотыкаясь от ужаса, пошла за ним. Танцующие пары расступились, пропуская наследника и вскоре мы присоединились к вальсирующим. Я старалась отключиться от реальности и просто танцевать, желательно не отдавив партнеру ноги.
        - Когда же я получу свой подарок? - прошептал мне на ухо принц. У меня по спине пробежал холодок.
        - Как только у принца появится время для аудиенции, - покорно склонив голову, прошептала я.
        Этот бесконечный танец, наконец, закончился, и я облегченно вздохнула, почувствовав, как соскользнули его руки с моей талии.
        - Могу ли я предложить вам подышать воздухом на балконе? - обворожительно улыбаясь, спросил он. Хорошо, что не предложил по пустому саду погулять или экскурсию по спальне провести. Я вымученно улыбнулась в ответ.
        - Давайте вон там, - я указала на ближайший балкон. - Через пять минут.
        Принц кивнул, поцеловал мою руку и, прихватив два бокала, отправился в указанном направлении. Неужтоль зацепила парня? Не поверю, тут какой-то подвох. Пока он там ждет нужно быстро смыться. Или попробовать поиграть в кошки-мышки? Я вошла в дверь с изображенной на ней дамой и заперлась в одной из кабинок. Впервые вижу цивилизованный туалет. Здесь он представлял собой овальную чашу без малейшего намека на трубопровод. И как? После каждого посетителя вбегает слуга и быстро все отскабливает? Гадость, какая. Все оказалось проще. Магия.
        Через пять минут я нерешительно остановилась у входа на балкон, где меня покорно ждал принц. Уверен, что я приду? А как иначе. Я, стараясь не шуметь, вышла на улицу и, дернув за витой шнур, освободила из зажимов портьеры, закрывшие нас от веселящегося народа. Принц как будто этого не заметил. Скорее всего, прикидывается. Из освещения остались лишь два неясных огонька, как экзотические птицы, переливаясь разными цветами, они сидели на небольших возвышениях, вмонтированных в ажурные перила. Опять магия, я начинаю ненавидеть этот мир. Как человек разумный я боюсь всего, чего не понимаю.
        - Все еще хочешь получить свой подарок? - стараясь унять дрожь в голосе, спросила я. Встав вплотную к принцу.
        - Ли Джоли…, - поворачиваясь, с неприятной улыбкой, начал говорить он. Я, стараясь в точности скопировать этот оскал, прижала к его шее кинжал.
        - Знаешь, что это, принц? - ласково спросила я.
        - Предполагаю, - мрачно усмехнулся он. Я еще сильнее вжала лезвие в его шею, глядя в змеиные глаза. К моему удивлению ни капли страха, лишь спокойствие и странная усталость. Интересно. - Чего ты тянешь?
        Действительно, чего? Предложение заманчивое. Все мои проблемы разом исчезнут. Вообще не понимаю, зачем сюда пришла, почему не уехала? Может в глубине души я рассчитывала на такой исход событий? Какая-то часть меня мечтала, чтобы он дернулся, и по белой коже потекла кровь. Я тряхнула головой, прогоняя наваждение. Это не я. Я не убийца.
        - Этот кинжал сделан из листа дерева проклятых земель, говорят, он может убить любого, и никакая серая пыль не нужна, - почти дословно повторила я фразу оружейника. Принц вздрогнул при упоминании пыли. Я улыбнулась, а казался таким равнодушным и холоднокровным. - Это и есть мой подарок, ваше величество, - я резким движением убрала кинжал в ножны и, сделав шаг назад, протянула его принцу, слегка склонив голову. Несколько секунд мы буравили друг друга глазами, а потом принц как будто ожил. Медленно забрал из моих рук кинжал и впервые открыто улыбнулся. Я немного опешила. Его только что чуть не убили, а он мне улыбается.
        - Я еще не король, ли Джоли, но обязательно им стану. Благодарю за действительно ценный и необычный подарок, - он отвесил мне полноценный поклон, какие я видела в исполнении множества придворных. Нет слов, одни междометия. Я сейчас расплачусь. Мальчики действительно любят свои игрушки больше, чем девочек.
        В этот момент в зале прогремели фанфары, видимо оповещая о начале финального тура в отборе невест. Я усмехнулась. Принц извинился и спешно покинул балкон. Надо было его убить, проблем однозначно стало бы меньше.
        Я осталась до конца конкурса, чисто из любопытства, чтобы узнать, кто стал «счастливицей» года. Наконец все тот же мужчина, что был ведущим на площади, объявил победительницу по результатам народного голосования. Я вяло поаплодировала вместе со всеми и проводила новоявленную пару взглядом, когда они покидали зал. В тот же момент перед каждым из гостей появились приглашения на предстоящую свадьбу и одновременную коронацию, которая состоится в столице четырех, а ныне трех королевств. Банкет продолжился, теперь отовсюду звучали тосты в честь молодых, какая-то толстая тетка в салатовом платье принимала поздравления, видимо мать будущей королевы, а я по стеночке выбралась в холл, забрала плащ и запрыгнула в карету. Все, на сегодня хватит с меня приключений.
        Таверна с веселым Бармалеем уже спала. Я барабанила в дверь битых полчаса, пока, наконец, мне открыли и, обложив нелестными эпитетами, пожелали сладких снов. Я добралась до кровати и, не раздеваясь, провалилась в сон.
        Эйл Ли Фир
        Я гордо восседал на неудобном троне и скользил равнодушным взглядом по толпе веселящихся людей. Свое мрачное настроение я решил воплотить в костюм черного короля, что, несомненно, выделяло меня в этом сборище ярких попугаев. В глазах рябило от количества красок и блеска бриллиантов. Безвкусица на мой взгляд. Какой же это маскарад? Здесь даже гадать не надо, кто есть кто, стоит только взглянуть на фамильные ценности и перстни с гербами рода. Противно. Что-то я в последнее время стал очень часто злиться и раздражаться. Мое стремление стать человечным аукнулось реальной возможностью впадения в глубокую депрессию. Пока что я во всей красе ощущал только минусы наличия чувств. Музыка резко оборвалась. Я заинтересованно поднял голову. Кто же столь самонадеян, что решился прийти с опозданием?
        Высокие двери открылись, пропуская удивительную девушку. Я даже приподнялся на локтях, чтобы разглядеть незнакомку сквозь толпу. Люди замолкли, так же как и я, разглядывая гостью.
        - Анджелина Джоли! - объявил голос. - Черная королева!
        По залу прокатился шепот, а неизвестная гостья, гордо вскинув голову, прошествовала по лестнице и остановилась, разглядывая толпу. Люди расступились, пропуская девушку к трону. Я впился в тонкую фигурку взглядом. В ней было что-то такое, особенное, что выделяло ее из толпы. И дело было не в откровенном платье недопустимой длины, ни в смелости объявить себя черной королевой. Она была просто другой.
        Незнакомка, не торопясь, прошествовала ко мне, покачивая бедрами. Казалось, что она не испытывает никаких неудобств в этом странном наряде, как будто так и надо и она так одевается всегда. Девушка остановилась напротив меня и вместо положенного реверанса просто кивнула, приветствуя равного по статусу. Толпа вновь заволновалась. Я заинтересованно следил за действиями черной королевы. Никакого подарка в руках у нее не было. Она нарушала все установленные правила, я заметил, как стража у дверей занервничала, видимо, собираясь вывести девушку из зала, но я остановил их, едва заметно качнув головой. Впервые за этот вечер мне стало интересно.
        - Где ваш подарок, ли Джоли? - стараясь скрыть дрожь в голосе, спросил я, разглядывая девушку. Невысокая, хрупкая с красивыми волосами необычного цвета. Ни темные и не светлые. Странные.
        - Если принц позволит, я бы хотела вручить его позже, лично, - слегка склонила она голову. Спокойный и немного надменный голос. У меня мурашки по коже побежали. Толпа просто взорвалась шепотом, что было верхом неприличия в момент, когда говорит принц. Я слегка улыбнулся. Что же она мне хочет подарить? Глаза сами по себе заскользили по фигуре девушки, представляя какой это будет подарок. Сердце почему-то ускорило свой ритм.
        - Буду ждать с нетерпением, - кивнул я.
        Весь вечер я наблюдал за девушкой. Неосознанно мой взгляд искал ее черный силуэт в толпе. Я пытался отвлечься, разговаривал с гостями, танцевал с девушками и пытался уйти в размышления, но она преследовала меня. Я думал только о ней. Что это? Влюбился? Смешно! Хотя в свете последних событий я не исключаю подобный вариант. Мне хотелось, чтобы она оказалась в списке невест, я даже пересчитал конкурсанток, которые крутились рядом, но их было пять. Это меня разочаровало. Подумать только, холодный принц сапфира влюбился с первого взгляда. От размышлений меня отвлек Зэн, мелькнув в толпе, он кивнул в сторону балкона. Я поторопился распрощаться с собеседником и поспешил к другу. С чего вдруг он решил заявиться?
        Он ждал новостей. Если с Силем я поддерживал связь, то Зэн оказался в стороне и не имел возможности узнать о продвижении дел. В частности его волновало расследование. Если Совету удастся отложить коронацию, то следующей мишенью станет он. Сумасшедший Ван пока никого не интересовал. Убрать его не составит проблем, да и зачем, если он находиться под неусыпным наблюдением не выезжая из столицы. Зэн злился от собственной беспомощности, чем заразил и меня. После его ухода рука сама собой сжалась так, что лопнул бокал. Я с досадой выбросил осколки в сад и, отряхнув ладони, поспешил вернуться в зал. Скорее бы все закончилось. Зачем тянуть время с этим мнимым голосованием? Невеста давно выбрана и маскарад лишь создавал видимость подсчета голосов.
        Я вновь принялся искать свою черную королеву, но она как сквозь землю провалилась. Неужели ушла? Нет. У самого выхода я заметил черную фигуру и поспешил к ней. Мне нужно было отвлечься от мыслей, роившихся в голове. А она сегодня была единственным средством. В зале заиграла медленная музыка, первая за вечер. Я должен был пригласить одну из невест на танец, они как будто из-под земли появлялись передо мной, но я лишь качал головой, не обращая на них внимание, стараясь не упустить из вида девушку.
        Наконец я в нерешительности остановился прямо перед ней. Она удивленно на меня смотрела. Я замялся. Что сказать?
        - Ли Джоли, вы ведь не откажете своему принцу? - как можно обворожительнее улыбнулся я, протягивая руку. Кроме как пригласить на танец я ничего не придумал. Она, секунду подумав, кивнула и я, взяв ее за руку, потянул в середину зала.
        Пока мы танцевали, я не мог выдавить из себя и звука, лишь несмело поинтересовался, когда получу свой подарок. Тонкая фигурка черной бабочкой порхала вокруг меня, я как завороженный смотрел в ее сияющие глаза, чувствовал жар тела под тонкой вышивкой. У меня перехватывало дыхание, когда я просто думал о том, что она рядом и гадал, какой же подарок она приготовила. Музыка кончилась неожиданно быстро, и я с сожалением выпустил ее из объятий. Надо было что-то сказать. Я не хотел, чтобы она просто так ушла.
        - Могу ли я предложить вам подышать свежим воздухом на балконе? - затаив дыхание спросил я, надеясь, что она не откажет. Дурак. Ни одна девушка не может устоять перед врожденным очарованием кошира. Хоть я и полукровка, но от этого не стал менее привлекательным. Конечно, она согласилась. Я улыбнулся своим мыслям и, прихватив пару бокалов вина, пошел на балкон. Ладони у меня почему-то вспотели. Как мальчишка! Глупо!
        Я ждал долго. Или мне минуты показались часами. Не знаю, но раньше бы я ни за что так не поступил. Я принц и ждать должны меня. А тут все наоборот, как будто она действительно черная королева. Я улыбнулся, когда услышал ее легкие шаги за спиной. Она задвинула портьеры, закрывая нас от зала и превращая балкон в уединенное место для свиданий. Неужели я не ошибся и подарком является именно она? В душе поселилась необъяснимая радость, но одновременно с этим зашевелилось разочарование. Красивая, смелая и… продажная. Мне была невыносима мысль, что я увлекся девушкой легкого поведения. Еще одна охотница за богатством? Скорее всего. Заявилась на бал в откровенном наряде, чтобы привлечь внимание богатых мужчин. Стало обидно, что я попался на крючок.
        Девушка тем временем подошла ко мне вплотную. Я чувствовал спиной тепло ее тела, еще мгновение и она дотронется до моих плеч. Томным голосом она поинтересовалась готов ли я получить свой подарок. В груди стало нарастать раздражение. Попался как мальчишка. А все из-за нежданно проснувшихся чувств. Я резко обернулся, чтобы высказать нахальной девке все, что думаю, но слова застряли в горле.
        Она стояла совсем близко и прижимала отравленный кинжал к моей шее, я видел ее суженые от непонятной ненависти глаза. Сердце пропустило пару ударов. Я, не отрываясь, смотрел в ее глаза, красивые, желто-зеленые. Секунды тянулись, а я все еще был жив. Удивительно. Чего она ждет?
        - Знаешь что это, принц? - сверкнув глазами, прошипела она. Решила поиграть с жертвой? Смелая девочка. Кто же является разработчиком такого гениального плана? Как ему удалось предугадать мои действия? Ведь раньше я был не склонен к романтике, разговорам на балконе с вином. Мне просто приводили в спальню девушку, а утром она исчезала.
        - Предполагаю, - усмехнулся я. Не хотелось терять лицо перед смертью и умолять о пощаде. Тем более если учесть, что убийца - девушка. Я все так же смотрел в ее глаза и вспоминал о своей могиле, из которой как мне казалось, я выбрался и не вернусь еще несколько десятилетий точно. Ошибся. Главное, чтобы в этот раз я действительно умер. Я очень устал. Нет больше сил бороться. Сколько лет я бегал от отца и его убийц? Хватит. Пора поставить точку. Я сдаюсь.
        - Этот кинжал сделан из листа дерева проклятых земель, говорят, он может убить любого, и никакая серая пыль не нужна, - она отстранилась, кожу перестало холодить отравленное лезвие. - Это мой подарок, ваше величество. - Она склонила голову и, убрав кинжал в ножны, протянула мне. Я неимоверным усилием воли скинул оцепенение и осторожно взял подарок. Она не собиралась меня убивать? По телу побежали мурашки, а на лицо выползла счастливая улыбка, наверное, так я ни разу в жизни никому не улыбался. Она превзошла все мои ожидания. Я готов наплевать на все и жениться на ней прямо сейчас, ведь только настоящая королева могла идти по острию отравленного кинжала. В зале прозвучали фанфары, оповещая о конце подсчета голосов. Я разочарованно вздохнул и, извинившись перед своей королевой, поспешил в зал.
        Я обязательно потом найду ее. Не может быть, чтобы никто не знал эту девушку, ведь у нее было приглашение, а значит она аристократка. В этом серпентарии все друг друга знают. Она от меня не спрячется. А я буду предвкушать нашу следующую встречу.
        Часть 6
        Оксана
        Весь следующий день я посвятила ничегонеделанью. Правда сидеть в гостинице мне быстро наскучило, и я пошла гулять по городу. Сходила за стены, пообщалась со Зверем, который явно без меня не скучал. Да и в еде не нуждался, пытаясь накормить меня очередным пойманным зверьком. Продала еще один листик, прикупила обычный кинжал для самоуспокоения и сдала деньги в банк, оставив себе двадцать монет и немного мелочи. Вечером мы с Картом и Громом сходили на представление. Мне понравилось, нашему цирку до них еще очень далеко. В общем, замечательно провела время, набравшись впечатлений на неделю вперед.
        И вот теперь тряслась в седле по дороге в столицу. Гром изъявил желание тоже посмотреть на коронацию и взялся за охрану какого-то купца, который как раз туда и направлялся, а я увязалась за его веселой компанией. А что мне еще оставалось делать? Когда мне подвели лошадь, я была вне себя от счастья, потому что очень любила этих животных и иногда с подругами выбиралась за город покататься. Но как я ошибалась, сравнивая многочасовую поездку с обычной прогулкой верхом. К концу второго часа у меня онемели ноги и руки, попу я уже давно не чувствовала, но продолжала ехать, держась на одной гордости. Зверь снова незаметно меня сопровождал, и я лишь иногда видела темный силуэт, мелькавший в кустах.
        Мне было скучно. Я уже устала приставать с вопросами к окружающим, считать домики в деревнях, встречных животных и деревья на холмах. Теперь оставалось только дожить до вечера, чтобы, наконец, слезть с пыточного приспособления по ошибке названного лошадью. На ночь решено было остановиться у реки, которая, по словам моих спутников, несла свои воды из моря, каким-то образом по пути становясь пресной. По материку протекали три реки, сходящиеся в одном большом озере, в центре которого и располагается столица четырех королевств. Я попыталась себе это представить, но получилось плохо. Ладно, доеду - узнаю. Наконец, впереди, послышался плеск воды и я воспряла духом. Скоро мои мучения закончатся.
        Мы выехали на просторную утоптанную поляну, видимо специально оборудованную для стоянок. В наступившей темноте я ничего подозрительного не заметила и чуть ли не со счастливым визгом хотела спрыгнуть с лошади и пойти поплескаться в воде широкой реки, но Гром меня остановил.
        - В чем дело? - недоуменно поинтересовалась я.
        - Странно что-то, - нахмурился он, - вещи оставлены.
        Я снова посмотрела на полянку, ну валяется всякий мусор и что? Мне не привыкать, и не такой гадюшник видела. Люди в нашем мире особо не заморачиваются на тему уборки мусора после шашлыков. Присмотревшись, в неярком свете луны я разглядела непонятные тюки, какие-то палки, тряпки, пару горшочков для приготовления пищи. А ведь действительно странно, столько добра оставили и ушли. В душе зашевелился червячок подозрения, и я уже не спешила слезать со своей кобылы. К Грому подъехал начальник личной охраны купца, и они начали тихо о чем-то перешептываться. Придя к какому-то выводу, Гром послал Карта и еще одного война из другого отряда на разведку. Им выдали факелы и они, спешившись, медленно пошли обходить место стоянки. Остальных же заставили вернуться на дорогу и скрыться в кустах. Я нетерпеливо следила за передвижениями двух молодых людей на поляне. Они постоянно нагибались и что-то рассматривали. Было интересно.
        - Шрам, - подобравшись к старому пограничнику, прошептала я, - что происходит?
        - Да не знаю я, - помялся тот, следя за передвижениями разведчиков. - Такое ощущение, что люди просто ушли, побросали вещи и покинули место стоянки, причем без боя и спешки, как будто погулять. Странно это.
        Я сразу вспомнила пугающие интервью про пропавших горных исследователей, которых потом нашли мертвыми за тридевять земель с выжженными глазами. Я поежилась. Что-то расхотелось тут ночевать и вообще останавливаться. Может, мы дальше проедем? Ну, хоть чуть-чуть. Тем временем разведчики вернулись с весьма озадаченными лицами. Я подтянулась к месту обсуждения.
        - Да странное что-то. Следов много, явно человеческие, ходили к реке за водой, в ближайшие кусты, а потом просто исчезли. - Пожал плечами Карт, другой парень кивнул, подтверждая его слова.
        - То есть, как они попали на поляну, мы знаем, а как ее покинули неизвестно? Они что, улетели? - с сарказмом спросил купец. Неприятная личность. Худой, с длинным носом и крючковатыми пальцами.
        - Получается, что так, следы ведут только к воде, - с вызовом глядя на купца, процедил Карт, за что тут же получил тычок под ребра от Грома.
        - Раз следов нападения нет, значит, мы здесь остановимся, мало ли что у них случилось. Друан! Проконтролируй, чтобы чужие вещи были тщательно досмотрены и перенесены вон к тем кустам. Изъять все ценное, все равно добро пропадает. И подготовьте мне, наконец, нормальное место для отдыха! - противным визгливым голосом раздавал команды купец, по-свойски устраиваясь у места будущего костра, кем-то любовно выложенное камнями. Я прикусила язык, чтобы не сморозить гадость, а ведь очень хотелось. На его крики вся нечисть сбежится, если она тут водится, а я с ума сойду.
        Пока слуги, сопровождающие купца, готовили стоянку, я отошла в сторону и позвала Зверя. Имя ему так и не придумала, а все приходящие на ум клички казались глупыми, поэтому он так и остался Зверем. По-моему ему это имя подходит. Он появился через пару секунд и, повиливая хвостом, ткнулся длинной мордой мне в живот.
        - Зверь, смотри в оба, тут что-то странное происходит и мне страшно. Если что почувствуешь, подай знак, - я задумалась, - повой что ли, не знаю, решай сам.
        Зверь утвердительно зашипел. Я улыбнулась. Интересно, как он меня понимает? И ведь я не сомневаюсь, что он сделает так, как я скажу. Странное существо проклятых земель. Я поцеловала его в макушку и вернулась на поляну. На огне уже булькал наш ужин, живот довольно заурчал.
        Разговор за ужином как-то не вязался, видимо не одной мне было страшновато, поэтому мы быстро закруглились и разошлись спать. Купец скрылся в переносном шатре. Я представила, как он сейчас нежится в пушистых коврах и взбивает множество раскиданных вокруг подушек. Завидно.
        Я улеглась на плотное покрывало и подложив под голову плащ, постаралась уснуть. Да, отвыкла я спать на голой земле за последние дни. Как минимум полчаса я ерзала и ворочалась, выковыривая из-под покрывала мелкие камушки и сухие травинки, которые больно впивались в тело. Я, окончательно разозлившись, села. Лагерь спал, лишь пара часовых, уныло сидя возле небольшого костра, лениво перекидывались фразами, периодически оглядывая окрестности. Небо затянуло облаками, скрыв ночные светила, отчего тьма вокруг, еще больше сгустилась. Я поежилась. Темноты я никогда не боялась, но одно дело дома или на работе и совсем другое под открытым небом в лесу, где каждый шорох заставляет сердце биться чаще. Спать не удается, значит надо подумать. О чем? О многом. Например, никогда не теряющий своей актуальности, вопрос «что делать?». Пока я живу по инерции, куда подуло, туда лечу. И что потом? Деньги у меня благодаря листикам есть, можно купить домик и жить спокойно, но ведь золото тоже когда-нибудь кончится, а у меня нет, ни образования, ни работы. Да и о попытках принца найти меня не стоит забывать. А еще я хочу
домой, только вот незадача, никто никогда не слышал о других мирах, я не раз спрашивала у попутчиков. Единственный, кто залез в дебри межмирья, был убитый король черного бриллианта. Именно оттуда он вытащил создания ночи, но мне явно это не подходит. Значит, о возвращении домой можно забыть, по крайней мере, на ближайшее время. Жаль, что я не великий маг, а то бы сейчас щелкнула пальцами и дома, в родной квартире. Я прикрыла глаза, представляя, как открою дверь, обниму маму. Мечты увели меня далеко от реальности, я уже видела свою комнату, теплую кровать, разговоры с подругами и недавно купленную машину. Как же тяжело было ценить все это, когда оно было под рукой. Казалось само собой разумеющимся, а теперь это нереальная мечта. Я никогда не вернусь и не увижу дом. На глаза навернулись слезы. Зачем дальше жить, если нет надежды? Говорят, что она умирает последней, а у меня все наоборот. Мои невеселые мысли прервал пронзительный вой, от которого сердце пропустило пару ударов, а потом пустилось в бешеный пляс. Зверь. Этот вой я ни с чем не спутаю. Я распахнула глаза. Костерок, который часовые
подкармливали сухими веточками, погас. Поляна погрузилась в темноту. По телу стадом пробежали мурашки. Не к добру это. Я сжала в руке кинжал и медленно встала, слепо глядя в кромешную тьму.
        - Эй, - неуверенно позвала я, - в чем дело?
        Мне не ответили. Послышался плеск воды и тишину пронзил полустон-полувой, не хуже, чем у черной смерти. У меня волоски на теле встали дыбом. Захотелось бежать, не оглядываясь как можно дальше, но что-то как будто приклеило меня к земле. Звук повторился, в нем было столько тоски и боли, что из глаз брызнули слезы. Я упала на колени и заткнула уши руками, откинув оружие в сторону. Меня трясло, хотелось подвывать неизвестному существу от безысходности.
        Когда я уже была готова умереть, лишь бы не слышать этого стона в руке появилось знакомое тепло и, как тогда ночью, волнами растеклось по телу, постепенно успокаивая. Я последний раз всхлипнула и, собравшись с силами, поднялась. Наконец ветерок отогнал тучи в сторону, яркий свет луны озарил поляну. Мои спутники, как заколдованные стояли у кромки воды с закрытыми глазами, словно лунатики, вытянув вперед руки. Я подбежала к Грому и начала трясти его за плечи, бить по щекам, пытаясь привести в чувство. Он никак не реагировал, даже бровью не повел. Лишь по щеке прокатилась одинокая слезинка. Я в отчаянии побежала к следующему спутнику. С тем же результатом пытаясь добудиться. Тщетно. Я, закусив губу, села прямо у кромки воды, переводя взгляд с одного человека на другого. Кто-то плакал, кто-то счастливо улыбался с закрытыми глазами, как будто под влиянием сильных эмоций. Прямо как я пару минут назад. Отчаяние, страх, безысходность. Я медленно встала и повернулась к воде, всматриваясь в ровную гладь.
        - Кто ты? - срывая голос, закричала я. Слезы вновь покатились по моим щекам. Я не хочу больше быть одна, не позволю! Только мне удалось найти, если не друзей, то хороших приятелей, не ищущих выгоды в общении со мной. Рука с кольцом вновь нагрелась, налетел сильный порыв ветра, потухший костерок вспыхнул, озарив стоянку и ближайшие деревья, с каждой секундой становясь все выше. Я испуганно наблюдала, как начинает тлеть шатер купца, а жар все нарастает. Стало трудно дышать. Мелкие волны, набегающие на песчаный берег зашипели, вверх устремились клубы пара.
        - Прекрати, носительница силы, - прошелестели волны, - это не спасет твоих спутников.
        - Кто ты? - крикнула я. Вода в паре метров от берега вспенилась и мне навстречу вышла женщина. Бледная полупрозрачная кожа, тонкие губы, огромные зеленые глаза без радужки, зеленые волосы. Длинные водоросли, покрытые ракушками, заменяли незнакомке одежду, а вместо ног струилась вода. Красивая. Пугающая, нечеловеческая красота.
        - Я Морана, хозяйка этой реки, - словно хор множество ручейков прозвучал ее голос.
        - Отпусти моих друзей, - сквозь зубы процедила я, чувствуя, как холодеет рука, а жар вокруг спадает.
        - Сила тебе не поможет, - улыбнулась она, - если я не получу того, что мне нужно, они все равно умрут, - кивок в сторону застывших людей.
        - Что ты хочешь? - вздохнула я.
        - Верни мне сына, - надломлено ответила Морана.
        - Что? - удивилась я.
        - Две недели назад сюда пришли люди, и украли моего сына, я буду забирать к себе, всех, кто остановиться у моих вод на ночь, пока не верну его, - сверкнула она глазами. - Мое условие. У тебя неделя, чтобы вернуть мне сына, только тогда я освобожу твоих друзей, носительница силы. Тот, кто так же заступался за своих спутников недавно, не справился. Твоя очередь.
        - Как же я его найду? - растерянно спросила я.
        - Возьми, - она протянула мне витую ракушку, - она нагреется, если ты будешь идти в правильном направлении. Через неделю я утоплю твоих друзей, а пока они станут моими гостями. За их вещи не переживай, никто не тронет. Прощай.
        - Подожди, а как хоть выглядит твой сын? - крикнула я вслед исчезающей русалке.
        - Похож на меня, - прошелестели волны. Мои спутники, как по команде медленно двинулись в воду, погружаясь все глубже. Я стояла и смотрела, до тех пор, пока голова Грома, самого высокого из всех, не скрылась из вида. Я осталась одна. Тихо потрескивал костер, перефыркивались лошади, в траве запиликал сверчок. Я тяжело вздохнула. И что теперь? Как я найду сына этой водной кикиморы? Ко мне тихо подошел Зверь и успокаивающе зашипел. Я машинально погладила гладкую спину. Спать было бессмысленно, все равно не смогу. Интересно, скоро рассвет?
        Остаток ночи я просидела в обнимку со Зверем, слушая уже не казавшийся приятным плеск воды. Была бы моя воля, я бы сразу после разговора вскочила на лошадь и понеслась сломя голову искать русала, но в такой темноте далеко не уедешь, поэтому я гипнотизировала горизонт, прося скорее выпустить солнце.
        Зэн Ли Бин
        Дорога сливалась в одну гладкую полосу под копытами лошадей. Не люблю путешествовать инкогнито, но ради дела пришлось обрядиться простым обедневшим аристократом и стирать задницу об жесткое седло, вместо того, чтобы нежится на подушках кареты. Да и немногочисленная охрана, всего пятнадцать человек, смущала. Я можно сказать сам подставлялся под удар. Оставалось надеяться, что никому неизвестно, где сейчас наследник рубинового трона. Я доверял своим людям, ведь они лучшие из лучших, а Саир еще моему отцу служил верой и правдой, но их слишком мало, да и мага с нами нет. Я нервно оглядывался по сторонам, выискивая потенциальную опасность, хотя на такой скорости это было очень сложно. Моя вечная подозрительность меня в могилу первее врагов сведет.
        Мое уставшее тело требовало отдыха в комфортных условиях, а по пути попадались лишь какие-то захудалые забегаловки. Я морщился и давился предложенной едой, надеясь не отравиться. День проходил за днем, а Саир, как будто издеваясь, все взвинчивал темп, меняя лошадей по три раза за день. Я уже мечтал о смерти, как о спасении.
        Через два дня мы должны были прибыть в столицу. Я уже представлял себе свои покои, красивых служанок и необыкновенно вкусную еду, когда впереди раздался жуткий треск. Я вынырнул из раздумий и резко натянул поводья, оглядываясь по сторонам. Лошадь встала на дыбы, я еле удержался в седле.
        Дорога впереди вздыбилась и погребла под собой едущих первыми охранников. Меня тут же взяли в кольцо оставшиеся десять телохранителей и начали оттеснять в сторону видневшегося леса. Воздух вокруг завибрировал, и как будто пелена спала, выпуская по обе стороны от дороги около полусотни вооруженных людей. В нас тут же полетели атакующие сферы, от которых охранники защищались куполом зачарованных мечей. Паника выселила все мысли из головы. Хотелось кричать и бежать как можно дальше. Я изо всех сил начал пинать лошадь в бока, стремясь сорваться в галоп. Мне было все равно, что впереди вооруженные враги. Бежать!
        Резкий удар по щеке вывел меня из состояния паники, и я заозирался вокруг, пытаясь собраться и сосредоточиться. Побороть приступы удавалось очень редко и то с чьей-то помощью, но я держался. Нельзя делать глупостей. Расслабиться и слушать, что говорит Саир.
        - Стер! Отвлеките их, мы попробуем уйти с принцем! - перекрикивая гул заклинаний, приказал Саир.
        Стер кивнул, и от нашего и так немногочисленного отряда отделилась пятерка воинов. Они, выхватив мечи, выстроились в линию и погнали лошадей на нападающих. Саир схватил мою лошадь за поводья и устремился дальше по дороге. Нам наперерез кинулись несколько воинов. Но телохранители лишь на секунды задержались, расправляясь с ними, и вновь окружили меня кольцом. Пятеро. Из пятнадцати осталось только треть. И это за один бой!
        Я старался не думать о том, что там, позади, пятерка Стера отдает свои жизни за шанс выбраться для меня. На душе было противно. И зачем я послушал Силя!?
        Мы неслись вперед и постепенно шум боя за спиной стих. Но Саир продолжал гнать лошадей, постоянно оглядываясь назад. Откуда они узнали, что я здесь? Неужели где-то прокололся? Или кто-то предал?
        Оксана
        С первыми лучами, я уже с максимально возможной скоростью скакала в сторону столицы, куда указывала ракушка. Тело болело, руки занемели от силы, с которой я вцепилась в поводья, боясь упасть. Рядом черной тенью скользил Зверь. Наплевать, что подумают люди о сумасшедшем всаднике, которого сопровождает черная смерть. Мимо проносились деревни, постоялые дворы, возделанные поля и безлюдные леса. Я ни разу не остановилась, до тех пор, пока не стемнело, а лошадь не захрипела от усталости.
        Я спешилась у очередной таверны и, отослав Зверя в ближайший лесок, вошла внутрь, передав лошадь на попечение конюха. Как и везде меня встретил неяркий свет, толпа отдыхающих путников и стойкий запах перегара. Я села за столик в углу и заказала легкий ужин у проворной официантки. Есть не хотелось, после многочасовой скачки меня довольно сильно подташнивало, голова кружилась и вообще, казалось, что я сейчас умру. Пора спать, тем более что мне достался последний свободный номер люкс за целый золотой. Грабеж. Хозяин уверял, что все другие номера и даже места на сеновале заняты, по причине небывалого наплыва людей, связанного с предстоящим праздником. Я сделала вид, что поверила, тем более деньги меня сейчас мало волновали. Когда я уже допивала травяной чай, двери резко распахнулись, и в зал вошел уставший и злой молодой аристократ в окружении пяти человек охраны. Он недовольно поморщился, окинув таверну взглядом и сел за ближайший столик, откуда охранники бесцеремонно выперли какого-то пьяного мужчину. Аристократ, был светловолосым, зеленоглазым с правильными чертами лица и, как полагается надменной
и постной миной. Я невольно залюбовалась. Красивый, как картинка. Его колючий взгляд скользнул по мне, и я поежилась. Не хотелось бы попасть такому под горячую руку.
        Хозяин тут же лично подошел к его столику и принял заказ, не переставая кланяться. После разговора с хозяином гостиницы молодой человек стал еще более мрачным. Видимо этот блондинчик действительно большая шишка. Я с интересом рассматривала его. Высокий, красивый, дорого одет, охрана хоть и немногочисленная, но серьезная, сразу видно, что профессионалы высшего класса. Завидный жених. Не я одна так подумала, девушки разносчицы так и крутились около его стола.
        Я допила чай и пошла наверх. Мой номер располагался на последнем, третьем этаже, где было всего две двери, ведущие в два двухкомнатных люкса. Я вошла внутрь и защелкнула замок. Мало ли что, я девушка одинокая, незамужняя, правда, это никому не известно, но мне от этого не легче. Это был не просто номер, а настоящие хоромы. Просторная гостиная с пушистым белым ковром, дорогой деревянной мебелью, магическим камином и множеством красивых шкафов с книгами, которые скорее были частью общего антуража, чем действительно ценным кладезем знаний. Спальня, главным украшением которой была кровать с балдахином. Две ванные комнаты. Интересно, зачем? Я побродила по мини-дворцу и, обнаружив на столе бутылку вина, уселась в глубокое мягкое кресло, глядя на множество зажженных свечей. Здесь был и магический светильник, но для меня расстарались и создали романтичную обстановку, видимо здесь так встречали новых постояльцев. Хорошо. Если бы только знать, что с моими друзьями все в порядке. За окном забарабанил дождь, отчего стало еще более противно и одиноко. Мое медленно погружение в очередную депрессию прервал
вежливый стук в дверь. Я удивленно на нее посмотрела, как будто та могла сказать, что от меня хотят. Стук повторился. Я нехотя отставила бокал и пошла открывать, на всякий случай, вооружившись кинжалом. Мало ли что. Хорошо еще не успела маскировку снять. За дверью стоял давешний аристократ с натянутой на лицо улыбкой. Видно было, что ему это дается большими усилиями, особенно после того, как он рассмотрел меня. Ну да, видок у меня не супер конечно. Особенно после дикой скачки, вся в грязи, вонючая и всклокоченная.
        - Добрый вечер, - еще шире улыбнулся он, я нахмурилась, какой-то уж больно знакомый голос.
        - Добрый, - кивнула я, рассматривая протокольные рожи его охраны.
        - Не могли бы вы оказать мне любезность, - он запнулся, наткнувшись на мой подозрительный взгляд, - и разделить этот номер на ночь со мной, - закончил он уже не так уверенно. Я помрачнела, спать вместе с неизвестным мужчиной, без возможности нормально расслабиться и походить без чудо кремов, меня не вдохновляла. Получается, не соврал хозяин и этот номер действительно последний.
        - Я очень громко храплю, - протянула я, - а в соседнем номере вам уже отказали?
        - Я потерплю. Соседний номер занимает прекрасная ли, согласитесь, не очень корректно будет просить ее пустить на ночлег, - едва скрывая ехидный тон, ответил он. Хотелось сказать, что как раз леди такому красавчику не откажет, но сдержалась. Не стоит хамить человеку, который и так остался без крыши над головой, только из-за неизвестно откуда взявшейся стойкой неприязни. Какой у него все же знакомый голос. Может на балу его видела и слышала? Возможно. Молчание затягивалось, аристократ сделал свои выводы и, сжав зубы, резко развернулся на каблуках, чтобы уйти. Не привык просить, гордость не позволяет.
        - Проходите, - тихо сказала я, отлипая от дверного косяка, когда молодой человек уже начал спускаться по лестнице. Ох, чует мое сердце, я еще об этом пожалею, ну да ладно, там посмотрим. Мне пригодятся знакомые в столице, особенно из высшего света. Так что последуем совету мультяшных пингвинов, «улыбаемся и машем, господа»!
        После того, как молодому человеку принесли еще один бокал для вина и разожгли камин, настроение его явно улучшилось. Недовольная складка на лбу разгладилась и он, попивая вино, уселся в кресло напротив меня, глядя на танцующее пламя. Бедным охранникам пришлось спать в общем зале на скамьях, периодически сменяя друг друга на вахте за дверями нашего номера. Бедняги. Неизвестно, когда еще разойдется гудящий народ, может только под утро.
        - Как ваше имя, молодой человек? - оторвавшись от созерцания огня в камине, поинтересовался аристократ.
        - Мне говорили не разговаривать с незнакомцами, - буркнула я.
        - Молодец, - хохотнул он, - Зови меня Зэн, - и приветливо улыбаясь, протянул руку. В отсветах пламени сверкнул огромный рубин в простой оправе, который, как и мой перстень был повернут камнем вниз, чтобы не бросаться в глаза. Я подавилась вином. Зэн. Тот самый голос из темноты. Ведь чувствовала, что ничего хорошего не получится из этого знакомства.
        - Лирт, - откашлявшись представилась я, осторожно пожимая его руку, как будто боялась, что укусит.
        - Необычное имя, - нахмурился принц. Странный все-таки мир, гуляет без свиты в сопровождении пяти охранников. Убивай - не хочу. Хотя, ведь дороги для всех едины, даже номер пришлось выпрашивать.
        - Я знаю, так вышло, - не вдаваясь в подробности, ответила я и плеснула еще вина в бокалы. - Как продвигаются поиски убийцы короля Сапфира?
        - А с чего вы взяли, что я в курсе, - растеряв всю беспечность, холодно поинтересовался он.
        - Кому, как не королю, знать об этом, - осторожно сказала я.
        - Молодец, - засмеялся он, - наблюдательный. Но я еще не король, не достиг совершеннолетия, мне пока двадцать четыре, так что я кронпринц.
        - Ну, это лишь формальность, - как можно непринужденнее отмахнулась я, мысленно облегченно выдохнув.
        - Мне нравится ход твоих мыслей, жаль, что Совет с тобой не согласится, - подливая вина в бокалы, сказал он. - Так же как и поимка убийцы, сути это не изменит, король мертв и Эйл скоро взойдет на трон, а их интересуют никому не нужные мелочи. Лично я и весь двор благодарен тому парню, что помог ему отправиться на тот свет. Давно пора. - Он поднял бокал, - давай за это выпьем и заодно за удачу убийцы, она ему пригодится, жаль парня.
        - За нового короля! - поддержала я и залпом осушила бокал. Что б мне провалиться. Вообще странно это, разоткровенничался с неизвестным, которого видит первый раз в жизни. И это с учетом проклятия, которое должно сделать из него подозрительного параноика со склонностью везде видеть заговоры и впадать в панику.
        - Меня ты раскрыл, а что насчет тебя? - опустошив свой бокал, спросил принц. - Молодой человек со светлыми глазами, покрашенными волосами, который путешествует в одиночестве и может себе позволить самый дорогой номер. Подозрительно, тебе не кажется?
        - Ничего подозрительного, - стараясь сохранить спокойствие, ответила я, и немного подумав, рассказала принцу о случившемся на реке, только купец с сопровождением и друзья оказались моей свитой, которой я как истинный аристократ не могла пожертвовать, ссылаясь на гордость, честь и чувство ответственности за своих людей. Еще опустила часть с кольцом, сказав, что Морана выбрала меня наугад, чтобы передать свою волю. Он внимательно слушал, не перебивая, я распалялась с каждой секундой и выложила ему все свои переживания и страхи.
        - Даже не знаю чем тебе помочь, - задумчиво потер подбородок принц. Я тяжело вздохнула. Как хорошо хоть с кем-то поделиться, понимаю пользу психотерапевтов, пришел, вылил все на него и уже легче стало. - Ты едешь в столицу?
        - Ага, туда меня ракушка ведет, - кивнула я.
        - Я тоже направляюсь туда, посмотрим, что смогу сделать, - решительно сказал он.
        - Почему? - удивилась я, что принц станет помогать простому человеку.
        - Дороги для всех едины, - философски изрек он, подняв вверх указательный палец. - Ты помог мне, и я проведу эту ночь в теплой постели, а я помогу тебе спасти спутников. Всякое бывает.
        Я пораженно замолчала. Раньше, мне слова Грома, про философию дорог казались глупостью, но, тем не менее, все следуют нехитрым правилам, вот и меня коснулось. Я помогла принцу, он от чистого сердца собирается помочь мне. Может они все же не такие плохие, как мне казалось? Или это дороги так меняют людей?
        - Как мы будем спать? - задала я самый волнующий в данный момент вопрос. Кровать, хоть и большая, но одна, а спать на полу мне не хотелось.
        - А что, мы вдвоем на кровати не поместимся? - удивился принц. - Не бойся, твой храп мне не помешает.
        - Я не храплю, - буркнула я. Веселая ночь предстоит, особенно для меня.
        Зэн Ли Бин
        В очередной захудалой гостинице нам отказали в ночлеге, сославшись на отсутствие свободных номеров. Я сидел за столом и усиленно, до скрипа зубов, жевал пережаренное мясо, вымещая на нем свою злость. И что теперь? На улице под забором спать?! Я! Принц! Ха! Однако в свете последних событий кичиться своим происхождением и демонстрировать кольцо я не спешил. Еще не известно оторвались ли мы от погони, а так хоть особого внимание не привлечем. Но проблема с ночлегом стояла остро как никогда. Хозяин предложил вспомнить законы дорог и попроситься к кому-нибудь на ночлег. Я и просить? Да еще потом придется чем-то отплатить этому неизвестному помощнику, иначе Боги разгневаются. Вот еще. Я лучше под забором спать буду, в конце концов, там унижаться не придется! Однако вскоре начался дождь, отрезая последние попытки моего самолюбия, сохранить лицо. Я тяжело вздохнул и в сопровождении Саира пошел наверх в улучшенные номера. Повезет, если молодой простолюдин, решивший снять люкс, впустит меня на ночь. Телохранители решили договориться с хозяином и переночевать в общем зале, когда все разойдутся.
        На мой стук долго никто не отзывался и, когда мое терпение почти лопнуло, дверь, наконец, открылась и на пороге остановился молодой парень с почему-то покрашенными волосами. Он стоял, лениво прислонившись к косяку и рассматривал меня, весьма недовольный, что его потревожили. Я сжал зубы и изложил свою просьбу. Какого же было мое изумление, когда мне предложили попроситься на ночлег к даме. Мелкий засранец, видя, что я аристократ нагло издевался! Я сжал кулаки, стараясь справиться со злостью и, резко развернувшись, направился к лестнице. Буду спать в общем зале с охраной.
        - Проходите, - донесся до меня тихий голос парня. Я нерешительно застыл на первой ступеньке. Мне делали одолжение. Как же это противно. Но желание спать на кровати пересилило и я, натянуто улыбнувшись, вошел в номер.
        На удивление хорошее вино и тепло огня из камина немного улучшило мое настроение, и я уже более благосклонно решил начать беседу со своим временным сожителем. Странный парень. Я все больше в этом убеждался. На вид не больше пятнадцати лет, а рассуждает вполне здраво и умно не по возрасту. Смущали только покрашенные волосы, несколько светлых прядей ярким пятном выделялись в свете огня. Мои извечная подозрительность, как ни странно пропала, и я почти откровенно поговорил с парнем, выслушал его проблемы и согласился помочь, почти искренне посочувствовал. К тому же еще этот закон Дорог, что б его…
        Оксана
        Утром я встала ни свет, ни заря, чтобы успеть нормально помыться и нанести «макияж» и все это до того, как проснется принц. Волосы я все же опять покрасила, пусть он меня раскусил, но так спокойнее, мало ли что. Когда я вышла из ванной, при параде и готовая к дальнейшему пути, принц только проснулся и теперь усиленно тер слипающиеся глаза. Я хихикнула. Его волосы стояли дыбом, лицо после пары бутылок выпитого вина опухло, а щеку украшали красные следы от подушки. Настоящий принц.
        - Уже пора вставать? - хрипло поинтересовался он.
        - Ага, обе ванные комнаты в вашем полном распоряжении, ваше высочество, а я пойду, закажу утреннюю трапезу и буду ожидать аудиенции внизу, - подражая тону вышколенных дворецких провозгласила я. Настроение у меня почему-то было отличное. Принц поморщился и запустил в меня подушкой. Я увернулась и выбежала за дверь, где меня встретил один из хмурых телохранителей. Я лучезарно ему улыбнулась и почти бегом направилась вниз. Надо торопиться, только боюсь, принц не выдержит моего темпа передвижения.
        Завтрак прошел в тишине, телохранители, как я поняла, вообще были ребята не разговорчивые, а принц еще не до конца проснулся. Наша компания собралась за полчаса и вот уже я стояла у своей лошадки.
        - Зэн, - окликнула я принца, он вопросительно вздернул брови. - Мне кажется, что зря вы решили мне помочь, я скачу почти целый день без остановки, вам вряд ли захочется меня сопровождать.
        - Я обещал, и если надо, то сутками буду сидеть в седле. Кроме того я тоже тороплюсь, моя карета сломалась и я потерял много времени, - упрямо поджал он губы и запрыгнул в седло. Я тяжело вздохнула. Не люблю напрягать людей своими проблемами. Но теперь не выгонять же его, придется смириться, что ради меня принц натрет себе пятую точку.
        Мы выехали из двора и сходу пустили лошадей в галоп. Я, сжав зубы, вцепилась скрюченными пальцами в седло. После вчерашнего марафона все тело болело, казалось, одно малейшее усилие порвет напряженные мышцы. Но я терпела, перебирая про себя имена и лица тех, чья жизнь теперь зависела от меня. И почему мне так не везет?
        Ближе к обеду нам все же пришлось остановиться. Один из охранников принца оказался ранен, причем достаточно серьезно. Я, матерясь сквозь зубы, сползла с лошади и подошла к мужчине, вокруг которого крутились остальные, даже на отстраненном лице принца проступило беспокойство. Я растолкала мужчин и аккуратно размотала повязку, скрывающую глубокую кровоточащую рану на плече. Кровь, грязь, гной. Я поморщилась, хорошо, что я барышня не впечатлительная и за время обучения в медицинском всякого насмотрелась.
        - Вы рану обрабатывали? - спросила у остальных. Молчание. - Вы что, хотите, чтобы он умер от заражения крови?!
        - Ну, так, до столицы как-нибудь дотянем, а там маги его залатают, - растерянно ответил один из охранников. Я закатила глаза. Деревня. Во всем на магию полагаются.
        - А если не дотянем? Еще два дня пути как минимум, - разозлилась я. - Далеко до следующего постоялого двора?
        - Около часа, только это харчевня, там не сдают комнаты, - подумав пару минут, ответил еще один телохранитель.
        - Поехали, - вздохнула я, заматывая пропитанную кровью повязку обратно, все равно нет смысла сейчас перебинтовывать.
        До харчевни мы добирались дольше, чем обещанный час, потому что я, волнуясь за раненного тормозила рвущихся вперед охранников. Со мной почему-то не спорили. Видимо вид у меня был пугающий. Все маленькие - злобные, мне всегда так говорили.
        Когда мы шумной толпой ввалились в таверну, и я уложила патриотически державшегося раненного прямо не один из столов, бедный хозяин чуть не упал в обморок. Но его привели в чувство десять золотых, которые принц ссыпал в карман мужчины. Жаль, что здесь нет комнат. Расположение всех постоялых дворов было рассчитано по времени передвижения большинства путешественников, поэтому добраться до них можно было только во второй половине дня, а по пути стояли только вот такие вот питейно-едальные заведения. Я попросила разогнать собравшихся зевак и позвать служанок. Пока хозяин, извиняясь, выгонял посетителей, я объясняла служанкам, как разрезать ткань, сколько кипятить и зачем мне столько тазов с водой. Особенно всех удивило требование принести бутылку самого крепкого спиртного напитка без примесей, острый нож небольшого размера и иголку с шелковыми нитками.
        - Скажите, а когда у вас порез, что вы делаете? - обратилась я к столпившимся мужчинам, пока девушки на кухне готовили все необходимое.
        - Травка есть одна, из нее мазь делают умельцы, - неуверенно ответил хозяин. - Только маги не любят таких народных средств, говорят, шарлатанство.
        - Неси, - не дослушала я его и махнула рукой. Мужик кивнул и исчез в подсобных помещениях.
        - Что ты собираешься со мной делать? - с сомнением спросил раненый, до этого молча наблюдавший за всем происходящим.
        - Шарлатанствовать. До столицы надеюсь, доедешь, - с сомнением сказала я, прикладывая руку к горячему лбу телохранителя. Ох, не просто так сломалась карета принца. Ну да ладно, потом выясню. Мне принесли две бутылки спиртного, вместо требуемой одной и я, понюхав содержимое, довольно кивнула.
        - Пей, - строго сказала я, протягивая раненному одну из бутылок, он послушно забулькал.
        - Интересный способ лечения, - хохотнул кто-то сзади, я шикнула. Весельчак замолчал. Вскоре мне принесли все необходимое и я, мысленно прося помощи свыше, выгнала всех из зала на улицу. Не люблю, когда смотрят.
        - Можно мне остаться? - спросил принц. Я, немного подумав, кивнула и захлопнула входную дверь перед завозмущавшимися телохранителями. По пути обратно к операционному столу я незаметно сняла кольцо и сунула его карман. Мешать будет. Пациент был готов, полбутылки выпито. Ну что, приступим?
        Через полчаса я, заливаясь потом, устало опустилась на скамейку рядом со своим пациентом. Он молодец, ни разу не кричал. Я бы голос уже сорвала на его месте. Смотреть, как это делают хирурги на операции, и делать самой, две большие разницы. Я надеялась, что все сделала правильно. Главное чтобы охранник не заработал заражение крови из-за долгого неоказания помощи.
        - Ты учился на целителя? - впервые с начала операции подал голос принц. Я подняла не него непонимающий взгляд. - Они делают почти тоже самое, только без всех этих… приспособлений.
        - Можно сказать и так, просто там, откуда я, это называется немного по-другому, - неопределенно ответила я. Значит, тут медицину совмещают с магией. Этого следовало ожидать, не по мановению же руки раны затягиваются. Это уж совсем фантастика. - Ему нужно пару часов полежать, а лучше вообще пару дней.
        - Я могу предоставить ему свою комнату, а сам поживу с сыном, - предложил хозяин харчевни. - Потом он вас догонит, может маг, какой заглянет, так я попрошу ускорить выздоровление.
        - Не знаю, - нахмурился принц.
        - Это для него лучший вариант, и оставить кого-нибудь с ним на всякий случай, - поддержала я хозяина. Принц посмотрел на бледного телохранителя и сдался. Держатель харчевни получил еще пять золотых и мы, попрощавшись с раненным, поскакали дальше. Нужно было до заката успеть до постоялого двора. Солнце медленно спускалось к горизонту. Нас осталось пятеро.
        К своей цели мы добрались уже в полной темноте, последние полчаса лошади шли шагом, чтобы не сломать себе ноги, а нам шеи. Ни одно окно не горело, а во дворе царила тишина, даже лошади в конюшне не фыркали. Никто из нас не обратил на это внимание. Из леса раздался предупреждающий вой Зверя, заставив меня насторожиться. Мои спутники опасливо посмотрели в сторону леса, где скрывался мой четвероногий друг.
        - Пойдемте скорее внутрь, - предложил принц.
        - Подождите, - придержала я его коня за узду.
        - В чем дело? - снова начал раздражаться его высочество.
        - А вам не кажется странным, что нигде не горит свет, даже лошадей не слышно, - мои спутники замерли, внимательно приглядываясь и прислушиваясь.
        - Пацан дело говорит, - кивнул начальник телохранителей. - Мне это тоже кажется подозрительным.
        В этот момент над моим ухом что-то просвистело и с чпоком врезалось в землю, разбрызгивая в стороны комья земли. Ну почему опять я?! Лошади заржали, встав на дыбы, телохранители выхватили оружие и окружили принца, оттесняя к выходу со двора, я по счастливой случайности оказалась рядом с ним. В следующий момент в нас полетело несколько таких же гудящих снарядов, по всей видимости, магического происхождения. Мечи телохранителей принца засветились, образуя защитный купол, в котором вязли и мутной шипящей жижей стекали на землю странные сгустки чужих заклинаний. Нам удалось выбраться из двора на тракт, когда наша защита с легким хлопком исчезла. Мы ударили коней в бока, устремившись к кромке виднеющегося леса. Все происходило настолько быстро, что я не до конца осознавала, что делаю, и чем мне грозит малейшее промедление. Нам вслед полетели стрелы, видимо заклинания закончились, или силы магов иссякли, не знаю. Мы мчались, не разбирая дороги. Я молилась, чтобы лошадь не споткнулась. Сзади раздалось отчаянное ржание. Я на мгновение обернулась, чтобы увидеть, как животное, на котором ехал прикрывающий
нас телохранитель, упало, придавив мужчину, которому во время падения сломало шею. Мое сердце сжалось от страха и отчаяния. Я не хочу умирать! Мы ворвались в лес, тормозя разгоряченных и не менее нас испуганных лошадей. Сзади послышался шум погони.
        - Бросаем лошадей, надо скрыться в лесу, так у нас больше шансов, - скомандовал начальник охраны, никто не рискнул возражать. В такой темноте на лошадях далеко не уедем, это самоубийство. Мы впопыхах забрали самое необходимое и скрылись за ближайшими кустами.
        Наша маленькая группа слажено отступала в лес, уходя от погони. Четверо. И ведь чувствовала, что не надо было пускать на ночь этого блондинчика. А потом моя интуиция подсказывала не ехать с ним, так нет же, захотелось поддержки. Тьфу. Мысли стадами пробегали в голове, пока я пыталась рассмотреть землю под ногами, чтобы не упасть. Двигались мы медленно, стараясь не шуметь, сзади шел один из охранников и что-то нашептывал. Как мне объяснили, он путал следы, чтобы сбить преследователей. Надеюсь, он знает, что делает. Не знаю, сколько времени прошло, но в очередной раз, споткнувшись, я поняла, что больше не встану, хоть режьте. Рядом, с усталым вздохом опустился принц.
        - Нам стоит еще немного пройти, - подойдя к нам, сказал Саир, начальник охраны. Второго телохранителя, что был помоложе, звали Равт.
        - Ты говорил это уже порядка десяти раз, - выдохнул Зэн. - Хватит, я больше не могу. Они наверняка потеряли нас, а завтра возобновят поиски, нам стоит отдохнуть. - Саир нахмурился, но спорить с принцем не стал и тоже опустился на чуть влажный мох.
        - Я дежурю первым, Равт, ложись спать, - распорядился начальник охраны.
        - Саир, ты тоже поспи, вы уже два дня не спали, скоро меч держать не сможете, - снова влез принц.
        - А кто нас охранять будет? Хотите, чтобы они подкрались и нам глотки перерезали? - возмутился тот.
        - Нет, - все еще сомневаясь в своем решении, подала я голос, все повернулись ко мне, сверля злобными взглядами. Что я такого опять сделала? Они еще хотят пособачиться? - У меня есть… амулет, он покараулит, а если что разбудит.
        - Что? - удивился принц. - Я очень чувствителен к проявлениям магических колебаний. Не заметил у тебя ничего подобного.
        - Он завязан на крови, именно он предупредил меня об опасности, когда мы подъезжали к постоялому двору, - я достала из-за ворота рубашки обычный серебряный крестик и показала спутникам. Как я слышала из рассказов в караване амулеты на крови не дают магического фона, однако являются одними из самых надежных.
        На самом деле, конечно, караулить нас будет Зверь. Пусть охрана отдохнет. От этого зависит и моя жизнь. Не верится что-то, что мой питомец настолько смертоносный, как о нем рассказывали. Сталь вернее. А вот покараулить он вполне может.
        Мужчины посмотрели на меня с сомнением, но все же рискнули поверить. Без отдыха долго не продержится даже самый закаленный солдат.
        Зэн Ли Бин
        Сразу уснуть не получалось. Постоянно мерещился звук приближающихся шагов. Казалось, что полянку окружают и сейчас с оружием наперевес выскочат из кустов враги. Я зажмурился. Хватит. Все ведь хорошо. Мы далеко от той гостиницы, да и старания следопыта нельзя скидывать со счетов. Он профессионал. Нашептал как надо. Нас никогда не найдут. Но паника продолжала накатывать волнами, заставляя сжимать зубы. Что-то едва заметно толкнуло меня в бок. Я вздрогнул. Лирт. Он свернулся в клубочек и сладко посапывал. Я вздохнул. Почему-то когда рядом этот ребенок я становлюсь более спокойным, вот и сейчас паника медленно отступила, позволяя вздохнуть чуть свободнее. Вот ведь втянул парня, а он не жалуется, так и идет с нами. А куда ему теперь деваться? Странный он все же. Узнал, что я принц, а особого почтения не проявляет, хоть и пытается. Это пугает. Откуда же он, что с детства аристократу, а тем более лирту не привили чувство почтения и даже страха к тем, кто выше по статусу. Не мальчик, а загадка. Но с ним действительно не так одиноко. Он в моей жизни совсем недавно. А уже стал родным, и даже в глубине души
я причислил его к короткому списку друзей. Очень на меня не похоже. Куда делась моя мнительность? Может, это все из-за черной башни?
        Оксана
        Утром я проснулась от толчка под ребра. Убью. Я открыла глаза и, щурясь на солнце, посмотрела на довольного Саира. Что я ему сделала? Я встала и показала спине начальника охраны язык. Злыдень. Остальные уже проснулись и ждали меня. Вот я спать, даже не услышала ничего. Я потянулась, разгоняя по затекшему телу кровь, и сладко зевнула. Удостоверившись, что я встала, мужчины не сговариваясь, пошли вперед. А где «доброе утро»? Где завтрак? Точно убью. Всех. И опять останусь одна? Нет, пусть еще помучаются. Зверь, выскочив из-за ближайшего куста, одобрительно зашипел.
        - Только ты меня понимаешь, - почесала его между ушей.
        Прошло два дня от срока отпущенного морской жительницей. По моему мнению, детеныш Мораны мог понадобиться только в качестве экзотического подарка на свадьбу, которая уже через день, и что потом? Пробираться во дворец и воровать этого маленького русала? Мы хотя бы в нужном направлении двигаемся? Я достала ракушку и сжала в руке, она тут же нагрелась. Значит, идем мы правильно. Мы выстроились в цепочку, впереди шел Саир, за ним принц, потом я, замыкал шествие Равт, продолжая что-то нашептывать себе под нос. Двигались молча, прислушиваясь к каждому шороху, Зверь шевелил ушами и постоянно принюхивался. За каких-то два часа я устала больше, чем от блужданий по стальному лесу, там хотя бы меня никто не преследовал, да и звуков, кроме перезвона листиков не было.
        - Может, вернемся на дорогу? - с сомнением предложил Равт. - Днем они вряд ли станут нападать, столица близко, движение оживленное, можно будет присоединиться к какому-нибудь каравану.
        - Я думаю об этом, - только и сказал Саир, даже не удостоив нашего шептуна взглядом. Я тяжело вздохнула.
        Несмотря на неоднозначный ответ Саира мы вскоре вышли на дорогу. Наконец-то закончатся ямки и канавки. Я была готова расцеловать каждого, кто встретиться. Мы медленно брели по обочине, поджидая какой-нибудь караван. Ждать долго не пришлось и вскоре позади стали видны приближающиеся повозки, поднимающие облака пыли. Когда первая повозка поравнялась с нами, принц спросил, где может найти хозяина каравана, ему махнули на карету в середине. Я ездила уже не раз, но впервые вижу, чтобы купец ехал с караваном в карете. Принц дождался ее и, ускорив шаг, чтобы не отстать, вежливо постучал в дверцу. Изнутри донеслось неясное положительное кряхтение. Принц скрылся внутри и уже через пять минут мы сидели в одной из порожних телег. Я мечтательно прикрыла глаза и облизнулась, предвкушая вкусный обед. Жизнь налаживается.
        - А почему купец не предоставил вам свою карету? - спросила я у принца.
        - Ну, во-первых я не сказал, что принц, а во-вторых он не живет по законам дорог, я выложил все деньги, что у меня были, чтобы он позволил присоединиться к каравану, - поморщился Зэн.
        - Понятно, - вздохнула я, мечтая об уютной прохладе кареты, мягких подушках и убаюкивающем покачивании этого чуда на колесах. Солнце пекло безжалостно.
        - Кстати, Лирт, - позвал меня принц. - Хватит выкать, я тебе жизнью обязан.
        - Да мне как-то, - засмущалась я.
        - Перестань придуриваться, - отмахнулся он. Саир хмыкнул.
        К вечеру мы остановились у очередного и, по заверениям моих спутников, последнего на нашем пути постоялого двора. Оказалось, протопав по лесу несколько часов, мы срезали большой крюк, который делала дорога. Хотелось верить. Я, набив живот пирогами, сразу же отправилась спать, мне снова выпала честь делить ложе с принцем, который наотрез отказался спать со своими охранниками, от которых по его словам воняло и закладывало уши от храпа. Пора мне начинать храпеть.
        Я отдала служанке одежду для стирки, перед этим долго решая, не выкинуть ли ее вообще, а сама намылась и одела сменный комплект, наслаждаясь чистотой. В последнее время мне это редко удается, тут поневоле завоняешь, когда условий нормальных нет. Я завалилась на кровать и, свернувшись калачиком, почти уснула, когда пришел принц. Ему приспичило с кем-то поболтать и выпить вина. История повторяется. Пришлось вставать и топать в гостиную, похожую, как две капли воды на предыдущую.
        - Лирт, - разлив вино, как-то слишком неуверенно для принца начал он.
        - Что? - подозрительно сощурилась я.
        - А у тебя есть деньги? - он смущенно опустил глаза и принялся изучать резьбу на подлокотниках.
        - А что? - еще более подозрительно повторила я свой вопрос.
        - Я караванщику все деньги отдал, мне за номера и еду нечем расплатиться, - еще больше смутился Зэн. Я не выдержала и засмеялась. Принц просит в долг деньги, которые грубо говоря, уже потратил.
        - Ну, ты даешь, - отсмеялась я. - Конечно, дам и не в долг, ты же обещал помочь с поисками сына Мораны.
        - Я и так помогу, - гордо вскинув голову принц. - Я обещал.
        - Вот и ладушки, давай выпьем за то, что выжили, - улыбнулась я, поднимая бокал. За этим последовали тосты за погибшего телохранителя, мой чудесный талисман-крестик, каждого из нашей команды и успех будущего дела по вызволению моих друзей. В общем, мы опять напились.
        Зэн Ли Бин
        Никогда не причислял себя к извращенцам, даже подумать о таком не мог. Но неосознанно ловил каждое движение, каждый вздох маленького спутника. А от мысли, что вскоре мы вновь окажемся наедине, в одной кровати, становилось жарко. Я тряхнул головой, с ужасом осознавая какие мысли посещают мою голову. Может, я схожу с ума?
        Тем не менее, я вновь напросился ночевать с ним в одной комнате, хотя имелись и свободные номера. Мы раздавили бутылочку вина, вспоминая свои приключения, и улеглись спать. Лирт почти сразу заснул. Завидую я ему, стоит дотянуться до подушки и он тут же отключается. Я осторожно накрыл его одеялом. Мальчик недовольно зашевелился и уткнулся носом мне в живот. Я затаил дыхание, сердце бешено забилось. На душе стало нестерпимо приятно. Как такое может быть? Я обнял мальчика и уткнулся в его макушку, пытаясь разогнать мысли, атакующие голову. С ним мне удивительно спокойно и хорошо, как будто и не было никогда подозрительности и беспричинного страха. Сейчас я был готов отдать жизнь за одну лишь его улыбку. Я грустно усмехнулся. Точно извращенец.
        Оксана
        Очень хотелось в туалет. Я открыла глаза, тупым взглядом изучая чьи-то руки на своей талии. Резко вскинула голову, отчего меня замутило. В голове, наконец, сформировалась вторая, после физиологической потребности мысль. Я лежу на принце, уткнувшись носом в его грудь и закинув ногу ему на живот, а он в свою очередь меня обнимает. Так, допилась. Я осторожно, чтобы не разбудить Зэна, переложила его руки, медленно сползла с постели и, пошатываясь, побрела в ванную. Пора заканчивать эти совместные попойки с ночевками.
        Так, намазать кожу, покрыть волосы противной жижей, перевернуть кольцо… Кольцо! Я же засунула его в карман, затем мы бегали по лесу, ехали с караваном, а одежду вечером я отдала в стирку. Неужели потеряла? Я растерянно села на край ванны и закусила губу. Нет, конечно, без него жить можно, но уж слишком полезным оно оказалось. Мои мысли прервал мелодичный перезвон у зеркала. Я подняла глаза. Мне весело подмигивал серебристыми звездочками черный бриллиант. Я чуть не взвизгнула от счастья и надела кольцо на палец, почувствовав тепло, растекающееся по телу. Я тоже рада тебя видеть. Прости, помню, что обещала не снимать. От испытанного испуга, даже похмелье прошло, и я уже более бодро пошла вниз, откуда доносились крики и шум, собирающегося в дорогу народа. Принц еще не проснулся.
        Но хорошему настроению не суждено было задержаться надолго. Я остановилась наверху, у лестницы, на глаза мне попались пять подозрительных типов. Нашему каравану они точно не принадлежали, а всех, кто кроме нас остановился в гостинице, можно было пересчитать по пальцам, и я их вчера видела мельком. Эта увешанная оружием пятерка о чем-то разговаривала с хозяином, как будто специально в этот момент он указал им на лестницу. Я скрылась за углом. Самое плохое заключалось в том, что на втором этаже были только лучшие номера, два люкса из имеющихся пяти были заняты. Один снимал купец, другой мы. У кого из нас больше шансов встретить гостей? Вот и я думаю, что выигрываем мы. Я ураганом влетела в наш номер и закрыла дверь на целых две щеколды. Не очень обнадеживает.
        - Зэн, подъем, может я развожу панику, но, кажется, сейчас нас будут убивать, - засовывая вещи в мешки, проорала я. Принц подскочил и без вопросов начал быстро одеваться, одновременно пытаясь помочь мне. Где его хваленые охранники? Дрыхнут еще что ли? Я буквально кожей ощущала, как пятерка убийц поднимается по лестнице. Мы заметались по комнатам, не зная, как выбраться.
        - Окно! - крикнула я, когда раздался первый сильный удар в дверь. Не знаю, как нам удалось сигануть со второго этажа и ничего себе не сломать, наверное, хваленое состояние аффекта. Мы оказались во внутреннем дворе и быстро осмотревшись, выскочили на общий двор, где уже толпились люди, готовясь к отправлению. Оставался последний рывок до столицы. На встрепанных и испуганных нас не обратили внимание, а мы, активно работая локтями стали пробираться к воротам. Когда мы уже почти вырвались из набитого людьми двора, над моим ухом прогудел знакомый шар непонятной субстанции, мы прыгнули в сторону, прячась за телегой, в борт которой тут же ударило множество мелких камней от взрывной волны. Началась паника. Люди кричали, ломились к выходу и просто беспорядочно носились по двору, пугая самих себя и животных. Из гостиницы раздались звуки драки, видимо телохранители очухались и встретили наших обидчиков.
        - Они вдвоем справятся? - спросила я, мучительно решая, что делать. Ждать охрану в укрытии, отправить Зэна им на помощь или бежать куда подальше.
        - А сколько нападающих? - видимо задаваясь тем же вопросом, поинтересовался Зэн.
        - Видел пятерых со злобными рожами и огромными мечами, еще они вроде заклинаниями кидались, - сказала я, ответ напрашивался сам собой, наши спутники не справятся. Мы с принцем переглянулись. Я хотела предложить удирать, но он видимо расценил мои вопросы по-другому и схватив меня за руку, с решительным лицом потащил в таверну. Видимо на подмогу. Я вытащила свой кинжал. Какое-никакое, но все же оружие.
        В общем зале вовсю шла схватка, причем перевес был явно не в нашу пользу. Двое зажали в углу Равта, а Саир отбивался от троих, прыгая по столам. Вокруг сверкали мечи, звенела битая посуда, трещали столешниц, когда в них застревали мечи противников Саира. И что я тут забыла со своей зубочисткой?! Ну, как известно, хорошие мысли всегда задерживаются.
        Наше появление не осталось незамеченным и к нам устремились двое, оставив Равту одного противника, а начальнику охраны двоих. Я взвизгнула и нырнула под ближайший стол, уходя из-под удара, а принц красиво скрестил со своим врагом мечи. Дальше я уже не смотрела, как дела у товарищей, посвятив все свое внимание спасению собственной жизни. Я бегала по всему залу, перепрыгивала столы и скамейки, закидывая мужчину всем, что попадалось под руку, и даже покачаться на люстре умудрилась, лишь больше выводя своего преследователя из себя. Вскоре он уже безо всякой стратегии, так же беспорядочно носился за мной, орал бешеным голосом и рубил все подряд. Но бегать бесконечно невозможно и я поняла, что сама себя загнала в угол. Обернувшись лицом к противнику, я вжалась спиной в стену и выставила перед собой кинжал, с ужасом глядя в бешеные глаза своего убийцы. Добегалась. Он замахнулся, занеся меч над головой. Я поняла, что это конец и зажмурилась, ожидая быстрой, но скорее всего очень болезненно смерти. Раздался грохот падающего тела, я открыла один глаз и обнаружила своего врага лежащим лицом вниз со стрелой в
спине. Я открыла второй глаз и, не веря, что еще жива, посмотрела на застывшего в дверях, с арбалетом в руках, своего недавнего пациента.
        - Жизнь за жизнь, - улыбнулся он, опуская арбалет и прислонившись к дверному косяку. Я улыбнулась, опускаясь на пол. Ноги отказались меня держать.
        - Ты ранен? - подошел ко мне встревоженный Зэн с окровавленным мечом в руках.
        - Нет, - мотнула я головой, глядя стеклянными глазами в пространство. Адреналин постепенно уходил из организма, и я почувствовала, как же мне плохо. Голова закружилась и я, прикрыв глаза, прислонилась к стене, со свистом втягивая воздух. Легких катастрофически не хватало. Кто-то взял меня на руки и осторожно понес наверх, вскоре я оказалась в постели и мгновенно вырубилась.
        Меня разбудила боль в руке. Я резко открыла глаза и села, сжимая кинжал. На меня ошарашено смотрел Зэн, который зачем-то пытался снять с меня рубашку, при этом придерживая за плечо. Я посмотрела на руку и ужаснулась. Весь рукав был пропитан кровью. Моей! Рука сразу же запульсировала болью. Я вскочила и скрылась в ванной, уже из-за двери потребовав бутылку спиртного и чистые бинты, как для операции с раненным телохранителем.
        Рана - слишком громкое слово, скорее глубокий порез, просто задело пару крупных сосудов, оттуда и столько крови. Я, облегченно вздохнув, смыла кровь, продезинфицировала ранку, при этом взвыв, не хуже своего Зверя и замотала бинтами. Как мне удалось так вовремя проснуться? Ведь еще чуть-чуть и Зэн, без всякой задней мысли, раздел бы меня. А там можно сушить сухари, ну или, во всяком случае, долго придумывать оправдания своему маскараду, серебристым узорам и набору отравленных листиков. Секреты, одни сплошные секреты. Я, сполоснув лицо и подправив маскировку, вышла из ванной. Наш номер остался нетронутым за исключением выбитого окна и залитой кровью постели. Как мы будем расплачиваться с трактирщиком? Вряд ли его устроят мои оставшиеся пятнадцать монет.
        - Как ты? - поднялся из кресла принц. Переживает? Приятно.
        - Жить буду, - улыбнулась я. Делая зарубку в памяти, никогда больше не ввязываться в драки.
        - Тогда пошли, там обед готов, - подхватив меня под здоровую руку, сообщил он и потащил вниз. Почти все последствия побоища были ликвидированы, и наша вновь воссоединившаяся команда собралась за одним из уцелевших столов. Мы плюхнулись на скамейку, и я тут же ухватила жареную птичью ногу, только сейчас осознав насколько голодна. В промежутках между пережевыванием пищи я задавала вопросы, которых накопилось очень много. Оказывается Кин, мой пациент, очнулся через два часа после операции и после помощи вовремя проезжавшего мимо мага, не слушая возражений, помчался следом за нами, но естественно не догнал. Уже утром они с другом наткнулись на разгромленный постоялый двор, нашли тело погибшего телохранителя, и, не останавливаясь, отправились дальше. В пути они провели всю ночь, сжигая найденные на месте засады факелы, и только к сегодняшнему утру прибыли сюда, где кипела схватка, в которую они тут же влезли. Как я и предполагала на Зэна вели охоту не первый день, но при нашей встрече он был уверен, что оторвался. А кому нужна смерть кронпринца? Да всем подряд. Так что по этому поводу позже будет
проведено расследование. Так я и поверила, что он не знает, но мне, в общем-то, все равно.
        С трактирщиком расплатились наши преследователи, при них была найдена кругленькая сумма денег, благосклонно принятая хозяином в качестве компенсации морального и материального вреда. Он на радостях даже предоставил нам лошадей, видимо, чтобы поскорее избавиться.
        - Если выедем сейчас, то к ночи попадем в столицу, - почему-то вопросительно глядя на меня сказал Саир. Все молча, уставились на меня.
        - А я-то тут причем? - возмущенно воскликнула я.
        - Как ты себя чувствуешь? - озвучил вопрос Зэн.
        - Я же сказал, что отлично! Поехали, завтра свадьба, а мне еще русалку воровать и друзей спасать! - как можно более бодрым голосом воскликнула я и, допив чай, пошла к выходу. За мной потянулись остальные.
        С наступлением вечера мы остановились у берега обещанного озера, в которое впадают все реки континента. Я, до этого засматриваясь на многочисленные поместья, которые мы проезжали и, восторгаясь их великолепием, потрясенно молчала. Сказка. Ровная гладь воды, как будто подсвеченная изнутри тысячей лампочек и огромный белоснежный город с множеством башенок, который, казалось, повис в воздухе.
        - Подожди, внутри он не менее красив, - усмехнулся Саир.
        Чтобы попасть в город, надо было отстоять очередь к одной из четырех переправ, расположенных с разных сторон света, откуда каждые десять минут отчаливали белые корабли, доставляя людей в порт. Я нетерпеливо переминалась с ноги на ногу, ожидая очереди, мне хотелось удостовериться в реальности сказочного пейзажа. Зверь остался в ближайшем лесу. Взять его с собой у меня не было возможности. Если узоры на теле еще можно как-то объяснить, то спокойно гулять по столице в компании черной смерти мне не дадут точно. Ненадолго отпросившись я вернулась к Зверю и объяснила ему ситуацию, обещая вернуться как можно скорее. В конце концов, есть же какие-то способы скрыть его? Та же иллюзия. Надо придумать.
        Наконец мы погрузились на корабль. Я устроилась на носу и свесила ноги за борт, просунув их в узкую прорезь в невысоком заграждении. Мой маневр повторили дети, вызвав недовольство родителей. Мелкие брызги приятно щекотали голые ноги, обувь я предусмотрительно сняла, чтобы не остаться без нее, случайно уронив за борт. До города мы добрались быстро, я можно сказать только начала ловить кайф от водной прогулки, как меня уже тащили в сторону большого причала с множеством различных судов. Обыск нам проходить не пришлось, кольцо, сверкавшее на пальце принца, было лучшим доказательством нашей честности.
        Я, как ребенок в лавке со сладостями, останавливалась у каждого дома, смотрела на магов, чьи вещи плыли по воздуху за хозяином, необычных представителей других рас и много чего еще. Глаза разбегались, я не знала на чем остановиться. Хотелось все рассмотреть, потрогать и при этом не отстать от своих. Потеряться тут было проще простого. По пути принц перехватил отряд стражников и холодным тоном потребовал сопровождать его до дворца. Стражи местного правопорядка почтительно поклонились и, взяв нас в кольцо, чем ограничили мои передвижения от одного чуда к другому, криками типа «дорогу его высочеству» мгновенно очистили улицу от народа. Я разочарованно вздохнула и перестала оглядываться, в поисках новых впечатлений. Обзор мне полностью перекрыли, в качестве бонуса оглушая бряцаньем начищенных доспехов. Впереди замаячили стены замка. Я впилась взглядом в единственную доступную диковинку. Высоченные стены с множеством переходов и ажурных балкончиков, видимо для лучников или магов, которые при нападении оттуда расстреливали врагов. Остроконечные зубцы хищно впивались в небо, а башенки скрытого за ними
замка цепляли своими шпилями облака.
        - Зэн, - тихо позвала я. Он обернулся и вопросительно изогнул бровь, глядя на меня холодными глазами надменного аристократа, изучающего блоху. Я поежилась, прямо как в день нашего знакомства. Он вновь стал принцем.
        - Прошу не забывать, с кем говоришь. И перестань глазеть по сторонам, словно деревенщина, - еще один холодный взгляд. - При посторонних я не потерплю такого обращения. Что тебе? - Что-либо спрашивать расхотелось, и я отрицательно мотнула головой.
        Закон дорог. Вне стен города - все равны. А сейчас мы даже не просто в городе, а в столице. Я еще немного побуравила его прямую спину взглядом и тихонько просочилась между стражниками. Задерживать меня никто не стал, я ведь не принц и не арестант. Вскоре они скрылись за поворотом, улица вновь заполнилась людьми, а я все стояла и с тоской смотрела на еще одну перевернутую страницу своей жизни в этом мире. Жаль.
        Я оглянулась по сторонам и, найдя глазами вывеску с изображением дымящейся тарелки с непонятным содержимым, двинулась туда.
        Крупный шрифт над входом оповещал, что здесь самые лучшие в городе номера и бесплатные завтраки. Я хмыкнула и вошла внутрь. Большой зал, отделанный мрамором, широкая полукруглая лестница, ведущая на второй этаж и стойка администрации. Почти как дома. Мне приветливо улыбнулась молодая девушка, которая до этого записывала что-то в журнал.
        - Чем я могу вам помочь?
        - Мне нужен однокомнатный номер с отдельной ванной комнатой, - ну не понимаю я, зачем людям много комнат в номере.
        - Проживание будет стоить три золотых в сутки, расчетный час девять утра, питание оплачивается отдельно, завтрак бесплатно, - протараторила девушка заученную фразу. - На сколько дней вы планируете задержаться?
        - Пока на один, а там посмотрим, - неизвестно, сколько времени займут поиски сына Мораны. А цены тут кусаются, теперь понятно, почему завтрак бесплатно.
        Номер оказался очень уютный и даже с двумя колоннами, как во дворце. Высокий потолок, огромное окно во всю стену, пушистый ковер небесного цвета, стеклянный столик с тремя стульями, огромный шкаф-купе с зеркалами и большая мягкая кровать в нише одной из стен. Я упала на мягкое одеяло и вытянулась во весь рост. Хорошо. Что-то толкнуло меня в бок. От неожиданности я подскочила, как ошпаренная и закричала, словно меня режут.
        На кровати, рядом со мной лежал, повиливая хвостом Зверь. Крик медленно сошел на нет.
        - Чудовище, ты как сюда попал, а? - отойдя от испуга поинтересовалась у него, погладив по гладкому боку. Ответом мне стало ехидное шипение. Вот тебе и сказки о черной смерти, которая всегда находит своих жертв. Хорошо, что он мой друг. Немного повозившись со Зверем я настрого запретила ему идти за мной и отправилась в город, на поиски пропавшего сына речной хозяйки.
        Ракушка обожгла руку, когда я остановилась у высокого здания с многозначительной надписью «магический институт». Вот это новость. Значит, малыша украли для опытов?
        - Зверь, подожди меня в переулке возле гостиницы, только не попадайся никому на глаза, - сказала я, задумчиво разглядывая нужное мне здание. Я решительно поднялась по ступенькам и зашла внутрь. Длинный холл с множеством колонн и дверей был пуст. Я в растерянности остановилась. Над каждой дверью висела табличка. Пришлось обходить их все, пока я не нашла нужную, по закону подлости, находившуюся в самом конце.
        «Отделение по изучению морских волшебных существ», по-моему, то, что нужно. Что я скажу? Не знаю, буду импровизировать. В этот момент прозвучал гонг, и двери всех комнат одновременно открылись. Оттуда выходили люди, в основном молодые, и тут же скрывались в соседних помещениях. Через минуту я вновь осталась в одиночестве. Нужная мне дверь так никому и не понадобилась. Ладно, посмотрим. Я постучалась. Довольно долго никто не отзывался, но вскоре послышалась какая-то возня и мне открыли. Немолодая женщина со строгим лицом и голубыми глазами выжидательно смотрела на меня.
        - Здравствуйте, - улыбнулась я, протискиваясь внутрь. Наглость - второе счастье.
        Через час я шла по городу, держа за руку маленького, и вполне человеческого мальчика, вот только глаза у него были, как у матери и волосы зеленые, а в остальном обычный ребенок. Как выяснилось, никто его не воровал, он сам попросился в караван, мир посмотреть, а потом, уже в столице очень испугался гнева мамочки и отсиживался в институте магии, боясь вернуться домой. Так что ребенка мне отдали просто так, безо всяких драк и пожелали удачи. Впервые в этом мире мне повезло, даже врать не пришлось. Мирин сказал, что не обязательно тащить его к месту стоянки, где Морана держит заложников, а достаточно просто подойти к воде и позвать ее. Что я и собиралась сделать. Пройдя по забитому людьми причалу, я спустилась по узкой деревянной лесенке к воде и, оглянувшись по сторонам, тихо позвала:
        - Морана, - чувствую себя дурой. Стою у воды и тупо пялюсь в глубину.
        - Ты так быстро нашла моего сына, носительница силы? - прошелестели волны.
        - Да, только сначала верни моих друзей, - крепко сжимая руку мальчика, потребовала я.
        - Я держу свое слово, они выйдут на берег, где я их забрала сразу, как только я получу Мирина, - недовольно ответила морская жительница.
        - Ладно, верю, - а что мне еще остается? - Передай им, что я буду ждать у северной переправы через три дня, - сказала я и отпустила мальчика, подтолкнув скуксившегося ребенка к воде.
        - Передам, носительница силы, - прошелестели волны, а мальчик медленно пошел в воду. Его фигура расплылась, и он растаял в воздухе. Вот и все. Я села на ступеньки и задумчиво проводила взглядом последний лучик солнца.
        Зэн Ли Бин
        Всю оставшуюся дорогу до столицы я пытался разобраться в себе и своих чувствах. Получалось плохо, точнее хуже некуда. Я с каждой минутой все больше убеждался, что жить не могу без этого мелкого и наглого создания. Я следил как он, не устал ли, а когда его ранили из-за меня, то чуть с ума не сошел. Я готов был убить всех. Теперь я раздраженно думал о том, что боюсь не только за него, но и за то, что он обо мне подумает. Тогда, в гостинице я ведь бросился на помощь телохранителям исключительно потому, что он этого хотел. Было больно думать, что он посчитает меня трусом и предателем.
        Мы уже высадились в порту и направились к замку. Решено. Я помогу ему с его проблемой, а там пропади оно все пропадом. Я не собираюсь зависеть от какого-то безродного мальчишки и его мнения. Я принц! За меня должны бояться и переживать, а не наоборот. Кто он вообще такой?
        - Зэн, - послышался сзади его шепот. Я вздрогнул, представляя, что могу больше не услышать его по-девичьи тонкого голоска. Что? Да сколько можно! Я разозлился сам на себя. Пора завязывать с этими телячьими нежностями. Я принц!
        Прошу не забывать, с кем говоришь. И перестань глазеть по сторонам, словно деревенщина, - прошипел я, сверля мальчишку злым взглядом. - Что тебе?
        Он лишь мотнул головой, а я, ругаясь на себя сквозь зубы, отвернулся. Нехорошо поступил. За что на него накинулся? Ничего, вот придем во дворец и я извинюсь, подарю что-нибудь, найду этого украденного водяного. Ну не падать же посреди дороги на колени и просить прощения!? И вообще, не стоит трогать меня в моменты, когда настроение портится.
        Наконец мы вышли к воротам дворца. Я облегченно выдохнул. Эйл уже должен быть здесь. Скоро коронация и свадьба.
        - Вот и мой дом, нравится? - как можно дружелюбнее сказал я, оборачиваясь к Лирту. Сзади оказался Саир и почему-то отрицательно качал головой. - Где Лирт? - нахмурился я, сердце отчего-то сжалось.
        - Он ушел, - мрачно сказал Саир. - Почти сразу после того, как ваше высочество вспомнили, что являетесь принцем.
        - Что? - выдохнул я, не веря своему начальнику охраны. Я оттолкнул его в сторону и осмотрел все вокруг в поисках маленькой фигурки своего нового друга. - Найдите его! Хоть из-под земли достаньте! - зашипел я, злясь на свой проклятый, в прямом смысле слова, характер. Я не смогу без него. Плевать, что я принц и негоже якшаться с простолюдинами и мелкими дворянчиками, к которым относился Лирт.
        Часть 7
        Оксана
        Следующий день был посвящен временному избавлению от личности Лирта. Утром я попросила разбудить меня как можно раньше, оповестила служащих, что съезжаю и, скрывшись под плащом, отправилась воплощать план в жизнь. Первым значилось посещение мага, чтобы залечить ранку на руке, она не представляла опасности, но доставляла неудобства, затем в салоне красоты, где окончательно смыла с кожи и волос краску, впервые за последние дни, разглядела себя без пятен и разводов по всему телу. Только серебристые узоры остались, но в этот раз я решила их не скрывать, а оставить все как есть. Прикупила пару платьев, сделала маникюр и пропитала волосы какой-то волшебной жидкостью, от которой, по словам мастеров, они будут сверкать, как бриллианты. Ну да. Знаем, слышали уже не раз такие сказки по телевизору. Следующим пунктом значилось найти какую-нибудь магическую штуку, которая поменяет внешность моему Зверю. Это было самым сложным. Я пришла к мастеру иллюзий и, сморщив носик, устроила концерт по поводу того, что моя любимая собачка мне надоела, и я хочу покрасить ее в другой цвет. Идея эта пришла мне в голову,
когда на улице я несколько раз наткнулась на специально выведенную породу собак-телохранителей. Они удивительным образом были похожи на черную смерть, только цветом отличались.
        Маг делал вид, что внимательно меня слушает и качал головой в особенно прочувствованных местах, где я рассказывала, что песик не подходит к цвету и фасону платья. В итоге мне были выданы три ошейника разных цветов. Красный, голубой и белый. Которые окрашивали моего зверя в соответственные цвета. Для начала я выбрала белый, потому что сама, под влиянием сияющих стен столицы тоже оделась в платье этого цвета.
        К обеду я снова вселилась в свой же номер, но уже с новой внешностью. Зверь, гордо вышагивал рядом со мной на поводке-цепочке. Немного покрутившись в номере перед зеркалом я, довольная собой, пошла обедать. В гостинице был уютный ресторан с вполне приемлемыми ценами. Я устроилась в одной из уютных беседок, которые располагались у стен помещения, и сделала заказ. В ресторане кроме меня было еще несколько человек. Ясное дело аристократы. Простым людям здешние цены не по карману. Особенно мое внимание привлек старенький дедушка с добрым морщинистым лицом, в отличие от остальных, одет он был просто, в потертый дорожный костюм. Было в нем что-то, что заставляло уважать и говорить окружающих на полтона ниже. Старичок гордо восседал за столом с прямой, как палка спиной и внимательно разглядывал меня, игнорируя своих многочисленных товарищей, что сидели рядом и о чем-то оживленно беседовали. Я отвернулась. Не люблю, когда меня так пристально рассматривают. Когда мне принесли горячий вкусный суп, а Зверю мясную похлебку, я забыла обо все на свете. Вкуснотища.
        - Простите, прекрасная ли, - отвлек меня от выскребывания уже пустой тарелки скрипучий голос. Я разочарованно отставила ее в сторону и перевела взгляд на того самого старичка, что так долго меня рассматривал. На молодых потянуло, дедуля?
        - Что вам угодно? - холодно осведомилась я.
        - Я понимаю, что не совсем тактично спрашивать, - улыбнулся он, - но, сколько вам лет?
        - Двадцать три, - машинально ответила я.
        - Удивительно, - выдохнул он, - можно присесть? - не дожидаясь разрешения, он уселся напротив меня, продолжая буквально поедать глазами. Как бы его отшить?
        - Что вам нужно, - не скрывая раздражения, спросила я.
        - Ох, простите, я, наверное, себя не очень правильно повел, но скоро все объясню, потерпите, - снова улыбнулся старичок. - Позвольте задать вам несколько вопросов.
        - Не позволю, - отрезала я и поднялась, чтобы уйти. Чай можно и в номере допить.
        - Прошу вас, - схватил меня за руку старичок. - Это очень для меня важно, - в его глазах было столько мольбы и боли, что я невольно села на место. Он явно не просто познакомиться присел. Но чем я могу ему помочь? Да и стоит ли это делать?
        - Ладно, спрашивайте, - махнула я рукой. В конце концов, я могу в любой момент уйти.
        - Ваши родители живы? Другие родственники? - опять впился он в меня взглядом.
        - Не в этом мире, - предельно честно ответила я.
        - А какое ваше первое и яркое воспоминание? - удовлетворившись моим ответом, он задал следующий вопрос. Я задумалась, а какое? В этом мире подземелье и стальной лес. Я невольно провела рукой, затянутой в белую перчатку по щеке. Вот мое первое яркое воспоминание об этом мире, оставившее отпечаток на лице.
        - Проклятые земли? - почему-то улыбаясь, сказал он. Старикашка мысли читает что ли?! Я испугалась, а вдруг он что-то про меня знает? Знает, как вернуться домой или, что это я убила короля и ношу кольцо с черным бриллиантом?
        - Откуда вы знаете? - выдохнула я и затаила дыхание, ожидая ответа.
        - Давайте теперь я расскажу вам историю, - пряча улыбку, сказал он. - Я очень стар, - а то я не заметила! - благодаря магии, что живет в моем теле, я прожил очень долгую жизнь, намного длиннее человеческой. Так вот. У меня когда-то была внучка, они с мужем отправились в путешествие, решив по пути посмотреть краем глаза на проклятые земли. По дороге на них напали. Убили всех и мою внучку с мужем и охрану. Забрали все ценное, что только можно. Я прибыл на место, как только мне сообщили, с помощью телепорта, и застал в живых одного из телохранителей, который и рассказал о случившемся. Среди мертвых не оказалось только моей пятилетней правнучки. - Старичок прервал свой рассказ, отпив вина из высокого бокала, который ему услужливо преподнес официант. - Сначала я думал, что от меня потребуют выкуп, но умирая, охранник сказал, что девочка успела скрыться от бандитов в проклятом лесу, куда ее толкнула мать, когда поняла, что шансов спастись нет. Я потратил много денег, посылая одну команду за другой на поиски девочки, но никто из них так и не вернулся. Маги-предсказатели говорили, что не видят ее в мире
живых, но я продолжал верить.
        - Я вам очень сочувствую, правда, - тихо сказала я. - Но не понимаю причем тут я?
        - Это произошло восемнадцать лет назад и у девочки были такие же, как у вас необычные желто-зеленые глаза. Это у нас наследственное. - С блеском в глазах смотрел на меня старичок. Вот это новость! Он решил, что я и есть его правнучка? Мне его конечно жалко, но я не она и быть ею не собираюсь. Да и не похож он на маразматика, который готов так просто назвать своей внучкой незнакомого человека.
        - Простое совпадение возраста и цвета глаз не является доказательством, что я - это она, - как можно более успокаивающе сказала я, взяв старичка за теплую морщинистую руку.
        - Вы правы, - кивнул он. - Но, вы ведь не помните своих родителей, а следы от яда стальных деревьев говорят сами за себя, и, - он опустил голову, - мое сердце чувствует, что ты та самая.
        Здрасьте, приехали. Я с тихим стоном опустила голову. И что мне ему сказать? Правду? Так ведь если старый человек себе что-то надумал, его переубедить невозможно, по своей бабушке знаю. В конце концов, что мне мешает доставить радость старику и стать его внучкой? От меня ничего не отвалится. Буду ходить на чай по выходным, носить продукты и заботиться. У меня появиться настоящая семья. Во всяком случае до тех пор, пока не всплывет подвох. А то, что он есть я не сомневаюсь.
        - Я не могу помочь вам и с уверенностью сказать, что являюсь вашей потерянной правнучкой, - вздохнула я.
        - Мне достаточно того, что уверен я. С той самой минуты, как вы вошли в зал, - улыбнулся он.
        - Хорошо, - улыбнулась я в ответ новообретенному прадедушке. Лишь бы он на меня свои долги не повесил. А там посмотрим. Может это маразм у него так проявляется. - У меня дела сегодня вечером, но завтра мы непременно встретимся снова.
        - Завтра днем я пришлю за тобой карету и буду ждать к обеду в своем доме, - с явным нежеланием отпустил меня старичок, перейдя на ты. Я кивнули и, позвав из-под стола Зверя, покинула ресторан. Нужно было торопиться. Церемония начнется на закате, а в приглашении было сказано явиться за два часа до начала. Во время обеда я успела заляпаться, и мне пришлось влезть в узкое красное платье, купленное мной как раз на такой случай. В магазине на меня смотрели как на ненормальную, когда я потребовала отпороть кринолин от бального наряда и вместо него пришить одну из нижних шелковых юбок. На свой вкус я бы еще разрезик сбоку сделала, но меня не поймут, а, то и вовсе не пустят на церемонию. Последним штрихом стали две тонкие косички, соединенные сзади заколкой, с вплетенными в них бриллиантовыми нитями, которые остались с прошлого бала. Я покрутилась перед зеркалом. Красота! Только на шею хочется чего-нибудь одеть, но нечего. Крестик пришлось снять, на всякий случай. Мой девиз - минимализм во всем. Вперед и с песней.
        К назначенному времени я опять опоздала. Но не из-за своей несобранности, а из-за толпы ликующего народа на площади перед главным входом в замок. Карета остановилась у ажурной решетки ворот и я, дождавшись, пока кучер наемного экипажа поможет мне выйти, с гордо вскинутой головой пошла к входу. Меня встретили стражники и, проверив приглашение, распахнули ворота, следя, чтобы никто из собравшихся зевак не проскочил вместе со мной. Во внутреннем дворе уже собрались гости, как и на балу около полутора сотен человек. Скромные свадьбы у королей. Наши олигархи по несколько тысяч приглашают. Общее настроение аристократии было далеко от праздничного. Я подошла к ближайшей стайке молодых девушек и, приветливо улыбнувшись, поинтересовалась в чем дело.
        - Говорят, что свадьбы не будет, - едва сдерживая радость, тут же ввели меня в курс дела, окинув ошарашенным взглядом мой наряд. Еще одни охотницы на принцев.
        - Почему? - удивилась я.
        - Никто не знает, - прошептала одна из них. - Но ходит слух, что принц уже поклялся какой-то девушке, что будет любить ее, хранить верность и защищать до последнего вздоха, а теперь не может вспомнить, кто она. А такая клятва дается один раз в жизни и ее невозможно нарушить.
        - Как можно поклясться кому-то в любви, а потом забыть об этом?! - больше удивилась, сколько спросила я.
        - Кто знает, - пожала плечами зеленоглазая шатенка. - Может в детстве с какой кухаркой на кухне играл и одним с ней ножом порезался, а вместо ругательств с языка недавно разученная клятва на древнем языке сорвалась, - девушки дружно засмеялись, представив пришедшую на свадьбу скрюченную старушку, когда-то работавшую на кухне.
        А вот мне это что-то напомнило. В день нашего с ним знакомства, когда я потребовала чего-то большего, чем просто слово он предложил клятву, которая звучала, как тарабарщина. Потом удачненько подставил и даже не почесался. Странная клятва получилась. И если раньше я могла допустить, что просто ошиблась, то познакомившись с законами этого мира знаю точно, что клятвы в ходу, а уж замешанные на крови так и вовсе нерушимы. Мне стало не по себе. Да нет, не будет он клясться в любви парню, который вырубил его ударом по голове кочергой и связал по рукам и ногам.
        - Девочки, - протянула я, привлекая внимание. - А если парню такую клятву принести?
        - А что, это было бы еще веселее, - вновь засмеялись они, - вот только с парнями это просто слова, не имеющие никакого смысла. Такая клятва дается мужчиной - женщине, либо наоборот. По заветам Богов.
        - То есть можно сделать вид, что дал серьезную клятву, а на самом деле обмануть? - не унималась я.
        - Ну да, ведь если ты специально смешиваешь кровь и при этом молчишь, не оговаривая условий клятвы, то можно сказать, записываешься в рабство к тому, кто ее с тебя берет. Мне это учителя рассказывали недавно, - с умным видом сказала одна из девушек.
        - Интересно, долго ее искать будут? - продолжали щебетать они. - Я бы сама прибежала, как услышала, даже просто так, чтобы немного пообщаться с принцем!
        Дальше я уже не слушала. Задумчиво отойдя от их веселой компании, я устроилась на одной из украшенных цветами скамеек. Неужели он тогда мне слова именно этой клятвы сказал? Умник. Это же надо было?! Меня теперь по трем статьям разыскивать будут, как наследницу черного короля, убийцу короля и невесту будущего короля. Я свихнусь. Что делать-то!? Так, спокойно, еще ничего не ясно и рано убиваться. Может и не я это вовсе, а действительно подруга далекого детства, которой юный принц в порыве чувств, принес клятву вечной любви, проливая слезы над содранными в кровь коленками, а она от счастья упала в обморок и ударилась носом до крови, их кровь смешалась и… Я постаралась представить эту картину. Самой смешно. Ладно. Надо еще какого-нибудь информатора словить. Я принялась разглядывать толпу в поисках следующей жертвы. Может вон тот пожилой мужчина, что раздевает меня глазами? Нет, не отделаюсь потом. Кто тут еще у нас есть?
        - Почему столь прекрасная девушка скучает в одиночестве? - раздался совсем рядом знакомый голос Зэна. Я, мысленно сосчитав до десяти, обернулась и растянула губы в улыбке, глупо хлопая ресницами.
        - Жду своего принца, который развеет мою тоску, - приторно сладким голосом ответила я, демонстративно пялясь на его кольцо с рубином. Принц поскучнел, решив, что нарвался на очередную глупую охотницу за богатством.
        - Я вряд ли достоин вашей красоты, - натянуто улыбнулся он и, поклонившись, отошел в сторону. Молодец!
        - Куда же вы, мой кронпринц! - крикнула я вслед. Он поспешил скрыться от меня за толпой гостей. Трус. Я победно улыбнулась.
        - Такой манерой общения вы никогда не завоюете сердце даже самого захудалого принца, милочка, - ко мне подошла пожилая женщина с позолоченной тростью в руках. Ее темно-вишневое платье сразу бросалось в глаза среди пастельных и ядовито-ярких нарядов.
        - А у меня не стоит такой цели, - улыбнулась я. Вот и еще один информатор пожаловал. Немного стервозное лицо, покрытое сеточкой морщин, седые волосы и внимательные ярко-зеленые глаза. Женщина присела рядом и с интересом меня рассматривала.
        - Естественно не стоит. Он уже у вас в кармане, - почти неслышно пробормотала она себе под нос. - я хмыкнула, но переспрашивать и что-то уточнять не стала. Мало ли. Всех маразм тут мучает.
        - Так вы и есть та самая найденная правнучка маркиза Дэ Рьенн? - скорее утверждая, чем спрашивая, сказала она.
        - Простите? - не поняла я.
        - Израэль уже всем уши прожужжал, какая у него красивая правнучка и что завтра на обеде он ее представит свету. А потом начнет отстрел женихов! - продолжила она. Я молчала. Маркиз? Этот старикашка, которому я собиралась продукты носить? - Так ты действительно его родственница? Или тебе просто повезло, и ты умудрилась запудрить ему голову? Многие пытались, даже вот такие узоры себе у магов иллюзий делали. Или старик от безвыходности это сделал? Сделку предложил? Время его поджимает?
        - Я уже сказала маркизу, что не знаю, являюсь ли его правнучкой, потому что ничего не помню из своего детства, - какая оказалась настойчивая дама. - Да и ваши намеки мне не понятны. Какое время? Зачем мне кого-то обманывать и идти на какую-то сделку?
        - Ладно, не злись деточка, - улыбнулась она. - Я просто очень давний друг Израэля и переживаю за него.
        - Поэтому устраиваете всем его новым друзьям допрос? - холодно спросила я.
        - А ты смелая, уважаю, - снова улыбнулась женщина. - За принца, правда, замуж не хочешь?
        - Сдался он мне, самовлюбленный тип, - фыркнула я, чем вызвала бурное веселье женщины.
        - Ты мне определенно нравишься! Меня зовут Арелина, - протянула леди мне руку, я пожала, не зная как представиться, - а ты, как мне известно, Лайрэтт?
        - Понятия не имею, - честно ответила я, чем опять развеселила женщину.
        - Привыкай, теперь тебя зовут именно так, - похлопав меня по плечу, сообщила Арелина. Что ж, запомним. Странная женщина и странный разговор. Она поднялась, чтобы уйти, но я ее задержала. Вытащила из меня все, что хотела и в кусты? Нет, не пойдет.
        - Ли Арелина, а почему говорят, что свадьбы не будет?
        - Принц уже подарил свое холодное сердце другой, - серьезно ответила дама и ушла к гостям, оставив меня одну. Эти балы абсолютно бессмысленны! Переливают из пустого в порожнее. Ничего действительно важного. Я печально вздохнула и, покинув удобную скамейку, пошла к закускам. Заедать проблемы. Не успела я донести до рта симпатичное пирожное, как ко мне подбежали недавние девушки собеседницы и завалили вопросами.
        - Что? Давайте по очереди, прекрасные ли! - пережевывая угощение прочавкала я.
        - Ты знакома с ли Арелиной?
        - Нет.
        - А зачем она к тебе подошла?
        - Поговорить о жизни.
        - А почему так смеялась? Ее сложно застать в хорошем расположении духа.
        - Не знаю почему, - я потянулась за следующим пирожным.
        - Так не бывает! - в один голос заявили девушки и выжидательно на меня уставились.
        - А кто такая, эта ваша ли Арелина? - подхватив бокал вина с подноса, с которым чинно рассекал среди гостей официант, спросила я.
        - Как? Ты не знаешь? - округлила глаза шатенка с голубыми глазами, которая больше всего радовалась, что свадьбы не будет.
        - Нет, а должна? - наивно поинтересовалась я. С чего вдруг мне знать какую-то старую тетку с замашками бывалого следователя и бредовыми идеями в голове.
        - Это же мать принца Зэн Ли Бина! - я чуть не подавилась вином. Как его зовут? Зэн Ли Бин?! Бедный принц, я бы на его месте сменила имя.
        - Ну, тогда я поняла, почему она так смеялась, - мрачно ответила я, обдумывая последствия своей несдержанности. - Я назвала ее сына самовлюбленным типом.
        - Как?! - выдохнули девушки. Я пожала плечами и поторопилась покинуть своих новых болтливых подружек. Пора домой. Сколько можно тут торчать, толку для дела никакого. В этот момент прозвучали фанфары, и на балкон вышел сам сапфировый принц. Я залюбовалась. Высокий, стройный, гибкий, с гордой осанкой и в дорогом белоснежном костюме. Ага, а так же с когтями, клыками и синей шевелюрой. Но это мелочи, он, же принц!
        - Уважаемые гости! - нейтральным, ничего не выражающим голосом начал он, - свадьба и коронация переносится на неопределенное время. Я приношу свои искренние извинения за причиненные неудобства. - Вот и вся его проникновенная речь. А где слезы и крики типа «где же ты любимая»?! Где угрозы покончить с собой, сбросившись с самой высокой башни дворца? Он быстро скрылся внутри замка, а люди стали расходиться. И мне пора.
        - Внученька! - послышался сзади счастливый окрик старикашки, который решил, что я его родственница.
        - Да, дедушка, - повернулась я, умиляясь его счастливой улыбке. Он был одет в красивый костюм цвета слоновой кости с золотыми пуговицами и бриллиантовыми запонками. Ну и дедуля!
        - Арелина сказала, что ты здесь и я искал тебя, думал, что не найду, - подхватив меня за локоть и сопровождая к выходу выдохнул он. - Поехали домой, я не хочу тебя отпускать, вдруг снова пропадешь!
        - Нет, дедушка, мне нужно еще кое-что сделать, - отрицательно мотнула я головой. - Пока мне придется пожить в гостинице.
        - Ну, - вздохнул он, - заставить я тебя не могу. Но жду завтра на обед.
        Я кивнула и, улыбнувшись ему на прощание, скрылась в полумраке поданной кареты, где меня послушно ждал Зверь. Кучер тронул лошадей, и я откинулась на мягком сидении, поглаживая Зверя. Какой-то час вымотал меня больше, чем путешествие до столицы. Особенно выбила из колеи новость про клятву, которую я упорно списывала на себя и никакие отговорки не успокаивали. И настораживали непонятные намеки и оговорки этой Арелины. Ладно, поживем - увидим.
        Поднявшись в номер я, наконец, избавилась от пыточного инструмента под названием корсет и завернулась в выданный при заселении голубой шелковый халат, неприличной для этого мира длины выше колена. Ужин попросила с доставкой, идти в ресторан было лень. Я развалилась на кровати и с нетерпением ждала заказа. В дверь постучали. Я, мечтая о горячей еде, побежала открывать, одними пирожными сыт не будешь.
        - Здравствуйте, - на меня ошарашено смотрел зеленоглазый блондин, уделив особое внимание голым ногам. Зэн.
        - Добрый вечер, - не менее удивленно ответила я. Что он тут забыл?
        - Простите, но, - замялся он, - мне утром сказали, что в этом номере остановился один мой знакомый.
        - Они видимо ошиблись, ваше величество, - холодно ответила я. Блин, надо было поддерживать линию с безумно влюбленной.
        - Я еще не король, - улыбнулся он.
        - Это лишь формальность, - отмахнулась я, мечтая избавиться от принца. Видимо я что-то не то сказала. Лицо Зэна вытянулось. Черт! Я в точности повторила наш разговор, состоявшийся при первой встрече. Что теперь делать? Опять дуру включать?! - Для меня, - я провела рукой по его шелковистым волосам, - вы всегда настоящий король.
        Мои действия вывели Зэна из оцепенения и он, тряхнув головой, извинился и через минуту уже скрылся в конце коридора. Я перевела дух. Сама себя чуть не выдала, идиотка. Надо было слушать маму и не открывать дверь, предварительно не спросив, кто там и вообще не разговаривать с незнакомыми дядями.
        Часть 8
        Сильен Кельер
        В последнее время все идет наперекосяк. Началось с покушения на брата, где я чудом успел вмешаться, а потом просто-таки понеслось в пляс! Я физически не успевал уследить за происходящим. Мои люди докладывали о покушении на Зэна, сорвавшейся свадьбе брата и чрезмерной активности разных мелких культов черного короля. Ко всему прочему выбранный на роль убийцы парень как сквозь землю провалился. Совет закидывал меня гневными сообщениями и требовал предоставить результаты расследования. И что я могу сделать?! Ничего. Как же меня это все бесит. Наверняка Совет уже избавился от исполнителя и теперь в нетерпении ожидают моих выводов и шанса повесить все на Эйла.
        Я раздраженно отшвырнул бокал с вином в сторону. Он с обиженным звяком упал на пол, рассыпавшись множеством искрящихся осколков. Нужно возвращаться в столицу. Некогда тут рассиживаться и думать. Мысли это конечно хорошо, но никакой реальной пользы от них нет. Буду разбираться на месте. Я устало прикрыл глаза. День только начался, а я как старая бабка ворчу на жизнь. Нужно собраться и расставить все по местам.
        - Сильен Кельер? - раздался неприятный голос от дверей выделенного мне кабинета стражи города Арка.
        Я не глядя на вошедшего кивнул, потирая переносицу. Очередной охотник. Сейчас, как и множество таких же до него, сообщит о бесполезности проводимого расследования. Надоело. Я отчетливо слышал шаги за спиной. Зачем подходить, если можно отчитаться от двери. Я вскинул голову и повернулся, чтобы прогнать так не вовремя явившегося подчиненного. Что-то сильно ударило в висок. Мир потемнел и пропал…
        Оксана
        Первую половину следующего дня я провела в нервном ожидании обеда. Одно дело согласиться быть внучкой обычного старика, и совсем другое вписаться в родственники настоящему маркизу, который дружит с матерью одного из королей. Тем более мотивы его были не ясны. Но связи это весьма полезные и могут в будущем пригодиться. Посмотрим, что будет дальше. Умею я вляпаться. Но сделанного не воротишь. Я мерила номер шагами, протаптывая кривую тропинку в ворсе ковра. Скоро проплешина будет. Зверь отстраненно наблюдал за моими метаниями, развалившись на кровати. Предатель, нет бы поддержать. Надо было ему розовый ошейник в зеленую крапушку заказать.
        Время как назло тянулось, и к обеду я уже не знала куда себя деть, хоть на стенку лезь. То так, то сяк проигрывала возможные варианты развития событий, старалась предугадать вопросы и придумать правдоподобные ответы, думала, как себя правильно вести. В конечном итоге я плюнула на все и решила быть собой. Это ведь он думает, что я его внучка, а значит лезть из кожи вон, пытаясь убедить в этом окружающих мне не нужно. Пусть сам отдувается и краснеет за потерянную девятнадцать лет назад девочку, воспитанную в глубинке неизвестно кем. На этом мои мысли прервали вежливым стуком в дверь и сообщили, что внизу меня ждет экипаж. Я заметалась по номеру. Белое платье, как при нашей первой встрече, волосы распущены и украшены бриллиантовыми нитями, глаза накрашены, кольцо спрятано в лифе, серебристые узоры на теле поблескивают. Звезда. Я ободряюще улыбнулась своему отражению и поторопилась вниз, в сопровождении белоснежного Зверя.
        Домом это назвать было сложно, скорее мини дворец, который прятался за высокой позолоченной решеткой в окружении ухоженного сада. Он располагался у самого дворца, что говорило о высоком положении хозяина. Вход в поместье был с центральной площади, которая вчера вечером была забита ликующим народом. Стражники распахнули ворота, как только издали заметили карету и мы, не останавливаясь, пронеслись мимо них. Дорога, ведущая к входу в сам особняк, была вымощена неизвестным мне белым камнем. Ветви раскидистых деревьев, нависавшие над аллеей, создавали живой коридор. Я восхищенно прильнула к окну, рассматривая приближающееся здание. Так же как и большинство домов в столице он был белоснежным, с большими полукруглыми окнами, башенками, балкончиками, открытыми переходами и арками. Дворец. Теперь я понимала, почему Арелина говорила про самозванок, которые стремились убедить маркиза в том, что именно они являются его потерянными внучками. Я бы, наверное, тоже вела себя по-другому в нашу первую встречу, если бы знала, где он живет, хотя бы из чувства самосохранения. Обычные люди так не живут, а сильным мира
сего хамить не стоит.
        Карета остановилась у широкого крыльца, где уже стоял, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу маркиз, окруженный десятком вышколенных слуг. Я, не дожидаясь, пока мне помогут сойти, выпорхнула ему навстречу и жизнерадостно поздоровалась. Маркиз расплылся в счастливой улыбке. Как мало надо старому человеку для счастья.
        - Пойдем внученька, тебе нужно подготовиться к встрече гостей, - взяв меня под локоть, увлек в дом дедуля.
        - Я что, плохо выгляжу? - оглядывая себя, спросила я.
        - Ты прекрасна, - улыбнулся он. - Просто не совсем правильно одета для предстоящего обеда, а собаку лучше отправить во двор, животным не место в доме.
        - Дедушка, - резко затормозив, твердо сказала я, представив, как сейчас меня начнут запихивать в какое-нибудь розовое платье с корсетом и сумасшедшим кринолином, - я согласилась с тем, что твоя внучка, хотя до сих пор в этом сомневаюсь. Я приехала в твой дом в качестве гостя и оделась так, как считаю нужным и не собираюсь выряжаться ради кучки аристократов, которые соберутся на меня посмотреть. Пусть видят меня такой, какая я есть!
        - Ты вся в мать, - поцокал он языком, - такая же своенравная. Я это еще вчера заподозрил, увидев в том красном платье.
        - Это мое условие, если ты с ним не согласен, я готова прямо сейчас уехать, чтобы не позорить твое имя перед гостями, - глядя ему прямо в глаза, заявила я.
        - Нет, нет, - замахал он руками, - что ты, просто я думал тебе, как и любой девушке нравится наряжаться.
        - Нравится, - а смысл отпираться, если это правда, - но в разумных пределах и по своему вкусу.
        - Ну, хоть украшения наденешь? А то стыдно как-то, сам весь в золоте, при параде, а у внучки ни колечка ни цепочки, - хитро подмигнув мне, почти пропел старый маркиз.
        - От такого предложения невозможно отказаться, - улыбнулась я.
        Я стояла посреди комнаты, которую кроме как сокровищницей не назовешь. Кругом сияли и переливались, в свете магических светильников, драгоценные камни. Я бегала от одного украшения к другому, хотелось взять все и сразу, увешаться с ног до головы и бесконечно любоваться их блеском. Когда шею оттягивал вес десятка различных ожерелий, а места на пальцах не хватало для очередного понравившегося кольца, я, наконец, сказала себе «стоп» и с сожалением начала стягивать украшения. Все они были слишком громоздкие и яркие, а к моему легкому и простому платью нужно что-то тонкое и светлое. Так что, все это мне не подходило.
        - Тебе не нравится? - заметив, как я складываю драгоценности обратно, спросил маркиз.
        - Нравится, - стягивая с пальца последний перстень, кивнула я. - Но, дедушка, посмотри на меня, маленькую, худенькую в простом платье и все эти, только не обижайся, булыжники, - я провела рукой по россыпи жемчуга. - Я для них не подхожу.
        - Это они не подходят для тебя, - покачал головой старик. - Пойдем, я тебе кое-что покажу, - и повел куда-то к дальней стене хранилища. Я пошла следом. В небольшой нише обнаружилась неприметная дверка, к которой маркиз поднес руку и что-то шепнул. Дверь неслышно отворилась, а в небольшой комнатке начал разгораться светильник. На пяти постаментах стояли бархатные коробочки. Израэль окинул меня оценивающим взглядом и, кивнув своим мыслям, взял одну из них и мы тут же вышли обратно в сокровищницу. Еще не до конца доверяет, радует, а то, кажется, совсем из ума выжил, незнакомую девицу в сокровищницу притащил.
        - Вот это точно подойдет. Закрой глаза. - Я послушалась. Через минуту мне на шею лег невесомый, холодящий кожу металл. - Открывай, - скомандовал маркиз и повернул меня лицом к большому зеркалу. Тонкие, переплетенные между собой цепочки серебристого метала, словно паутина опутывали мою шею и были унизаны небольшими бриллиантами, которые сияли и переливались, затмевая своим блеском все остальные сокровища. Я восхищенно ахнула, осторожно проводя по ним пальцами. Израэль протянул мне браслет и кольцо, соединенные между собой такими же цепочками, которые словно перчатка закрывали кисть. Я надела эту красоту и подняла сияющие глаза на старика.
        - Вот теперь я вижу, что ты счастлива, - засмеялся он. - Это мой тебе подарок в честь второго дня рождения, моя маленькая Лайрэтт.
        - Нет, - качнула я головой, - я не возьму. А вот сегодня похожу с удовольствием, спасибо.
        - Как скажешь, все равно это все будет твоим, - не стал спорить он. - Пойдем, наверху наверно уже собрались гости.
        Я кивнула, бросив на себя последний взгляд в зеркало. Длинное белое платье, перехваченное тесьмой под грудью, сияющие бриллианты в светлых распущенных волосах, бесподобной красоты украшения и подстать им серебристые узоры на коже. Ангел, если не брать в расчет характер. Я улыбнулась.
        Зал для приемов был полон народа, между ними умело лавировали официанты, разнося напитки и закуски. Я нервно прикусила губу, все они ждали меня. Точно опозорюсь, как пить дать. Я пряталась за тяжелой портьерой вверху лестницы, откуда мы с маркизом должны были выйти к гостям. Страшно.
        - Ну что, пойдем? - подмигнул мне дед, и взял за руку. В зале раздался громкий, хорошо поставленный голос, объявляющий наши имена:
        - Маркиз Израэль и ли Лайрэтт дэ Рьенн!
        По спине побежали мурашки. Занавес открылся, и мы начали медленно спускаться. К моей ноге жался Зверь, хищно глядя на собравшихся людей. Я отказалась выгонять Зверя, вплоть до скандала защищая свои права. Маркиз смирился.
        Гордо выпрямив спину и сделав рожу кирпичом, я обежала равнодушным взглядом зал, как делали все встреченные ранее аристократы. Надеюсь, у меня получилось не хуже. Мы остановились на последней ступеньке, и началось нудное представление гостей. Я важно кивала, даже не пытаясь запомнить заковыристые имена и титулы. Наконец, эта пытка закончилась, и мы могли спокойно смешаться с гостями, я сказала, что хочу подышать воздухом и оставила маркиза одного, скрывшись на одном из балконов. Наконец я смогла вздохнуть полной грудью. Множество взглядов заставляло держаться в напряжении, следить за своими движениями, лицом и просто чувствовать себя неудобно. Никогда не любила внимание и всегда отлынивала от публичных выступлений. Помню, еще в начальных классах притворялась больной, чтобы не участвовать в концертах в честь праздников, благо всегда хватало девочек, которые рвались на сцену. Не понимаю тех, кто хочет стать актрисой или певицей.
        В зале играла уже не первая композиция, слышался смех и звон бокалов, люди веселились. А я все так же стояла и смотрела как шевелятся кроны высоких деревьев в саду. Если честно, я просто пряталась, причем в том же месте, где скрывалась на маскараде. Не хотелось отвечать на однотипные вопросы и неискренне улыбаться каждому встречному. Я прислонилась к стене и прикрыла глаза. Скорей бы это кончилось. Где-то я слышала, что в старые времена приемы затягивались на несколько дней. Не переживу. Лучше сразу сигануть с балкона вниз на белоснежные плиты многочисленных дорожек, теряющихся в зелени сада. Вот где сейчас действительно спокойно и тихо. Как бы туда пробраться и при этом ни с кем не столкнуться? Я выглянула в зал. На появление моей головы никто не обратил внимания и я стала медленно пробираться к выходу, вслед за Зверем. Пару раз все-таки пришлось поддержать светский разговор и мило улыбаться, но вот уже спасительные двери были совсем рядом. Я последний раз обернулась на зал, продолжая пятиться к выходу.
        - И кто же так обидел милую девушку, что она готова сбежать с только начавшегося бала? - раздался позади ехидный голос. Я резко обернулась, столкнувшись, нос к носу с двумя принцами. Меня чуть удар не хватил, Зверь, почувствовав мое настроение, встал между нами и предупреждающе зашипел. Зашипел? Я прокляла свои куриные мозги, собаки точно шипеть не умеют и тем более угрожающе. Что я говорить буду? У меня собачка горлом простыла? Ага, на такой-то жаре. Немая сцена. Принцы переводили взгляд с меня на Зверя и обратно.
        - Какая у вас странная собака, - протянул владелец сапфирового кольца.
        - Это порода такая редкая, они не гавкают, а только шипят и воют, - затараторила я, стараясь просочиться между принцами, но полукошир меня остановил:
        - Мы с вами раньше не встречались?
        Я отрицательно мотнула головой и, сделав неуклюжий реверанс, проскочила мимо них на лестницу, и побежала в сад. Остановилась я только, когда за спиной стих шум бала и плюхнулась на одну из многочисленных скамеек. Ничуть не запыхавшийся Зверь устроился рядом на земле.
        Кожу приятно холодил легкий ветерок. Да уж, я явно не создана для светских приемов, можно сказать позорно бежала с поля боя, оставив недавно обретенного дедушку на растерзание гостям.
        - А ты быстро бегаешь, - пытаясь сохранить серьезность в голосе, сказал Зэн. Я мысленно застонала и повернула голову в его сторону. Принц стоял у противоположного края скамьи. Весь такой при костюме, красивый. Тьфу. Противно.
        - А, ваше величество, - улыбнулась я. - Успели по мне соскучиться?
        - Сколько можно говорить, что я еще принц, - вздохнул он. На этот раз я промолчала. Удивительно. - А со мной вы до вчерашнего дня точно не встречались? - усаживаясь рядом и рассматривая облака, поинтересовался он. Это он к чему?
        - Ну, знаете, мир большой, в нем ежесекундно встречаются тысячи людей, но не обращают друг на друга внимание, может, и наши дороги пересекались когда-то, извините, но точно сказать не могу, мой прекрасный принц, - ответила я, хлопая глазами.
        - Хороший ответ, - улыбнулся Зэн. - И зверь у вас необычный.
        - Да, я же сказала, редкая порода…
        - Которая водится в проклятых землях, - закончил за меня принц. Я вздрогнула. - Редко можно встретить смесков с черной смертью, - я облегченно выдохнула.
        - Ой, я не знаю, мне его подарили, - предприняла я последнюю попытку отвертеться, - ну мне пора, гости ждут, да и подумать о нас с вами могут разное, я знаете ли, девушка порядочная, - и быстро поднялась. Легче ходить с дедушкой за ручку, чем сидеть с этим типом. Уйти я не успела, Зэн стоял рядом и крепко сжимал мое плечо. И что привязался?!
        - Мы не договорили, - мягко сказал он, усаживая меня обратно. Гад. Может покричать?
        - Да? - удивилась я. - Тогда возможно поговорим по дороге?
        Принц секунду поколебался, но согласился на мое предложение. Теперь главное быстрее идти и молчать.
        - И почему же вы так торопитесь на бал, с которого убегали? - опять прорезалось ехидство в голосе.
        - Я не люблю подобные приемы, но сейчас меня совесть мучает, что оставила дедушку совсем одного, - почти правду сказала я, ускоряя шаг.
        - Дедушку? - удивился Зэн, - Мне казалось, что вчера вы были одни на балу и номер у вас одноместный. Как же он без вас пережил вчерашний вечер?
        - А я обязана ходить за ним как привязанная? Кроме того, ему незачем жить в гостинице, ведь для этого у него есть дом.
        - Раз не обязаны ходить за ним, куда же теперь так торопитесь? - взяв меня за руку и замедляя шаг, спросил принц.
        - Что вам от меня надо? - не выдержала я, срываясь на злобное шипение, не хуже Зверя. Блондинчик явно не ожидал от меня такого и удивленно смотрел в мои суженные от злости глаза. - Если ничего, то отпустите мою руку и дайте вернуться в дом.
        Он, также молча, отпустил мою руку и я, резко развернувшись, быстрым шагом пошла к спасительному особняку. Надо уезжать из этого города. Вот только дождусь Грома с командой и сразу уеду. Они хоть и простые люди, но куда лучше и честнее всяких там принцев. И плевать мне на кольцо, расследование убийства короля и сорванную свадьбу.
        Я быстро нашла в зале Израэля, отдала ему драгоценности и, не слушая возражений, попрощавшись, покинула дом. Все, погуляли и хватит. Не могу больше видеть эти рожи. Я успокоилась, только когда карета выехала за пределы поместья и, распугивая народ, понеслась к гостинице. Я попросила гнать как можно быстрее, пообещав сверху золотой, если через десять минут будем на месте. Естественно кучер получил свои чаевые и, развернув карету, умчался обратно. Я оглянулась по сторонам в поисках уютного ресторанчика. В гостинице есть не хотелось, в этом здании мне патологически везло на встречи с новыми и старыми знакомыми. Надо сменить обстановку. Есть хотелось зверски, утром на нервной почве кусок в горло не лез, а на этих балах и вовсе поесть нечего, одна гадость какая-то, а пирожные не в счет.
        Сильен Кельер
        Тело ужасно болело. Я осторожно повернулся и тут же застонал от боли. Меня сильно пнули, намекая на то, чтобы заткнулся и не рыпался. Я сжал зубы. Явно слышался тихий плеск воды, и ощущалось мерное покачивание лодки на волнах. Куда меня везут? Наконец меня довольно грубо выпихнули из лодки, я покатился по каменной мостовой, больно ударившись и так почти не ощущавшимся плечом о землю. Зараза. Убью. Я зашипел, впиваясь клыками в толстый и грязный кляп. Послышался звук рвущейся материи. Меня начали бить. Я сжался в комок и тихо рычал от бессилия. Ненавижу. Наконец неизвестным надоело надо мной издеваться и меня под руки поволокли куда-то в сторону от причала. Ноги больно цеплялись за всякий мусор, но нормально встать и идти самостоятельно не было сил. Меня тошнило.
        Наконец меня бросили на кучу какого-то тряпья и, пнув на прощание, оставили одного в полной темноте и тишине. Я вновь зашипел. Кто они? Где я? Кто…я?
        Оксана
        Устроившись в открытом кафе возле торговой площади я, щурясь на солнце, попивала нечто, похожее на кофе. Расшалившиеся нервы почти успокоились. Я поглаживала Зверя и лениво смотрела по сторонам. Вот недовольная покупательница ругается с продавцом из-за подсунутого брака, карманник осторожно срезает увесистый мешочек с пояса какого-то мужчины и, заметив мой взгляд, весело подмигивает, я улыбнулась в ответ, до вечера было еще далеко и горожане стремились закончить свои дела пораньше. Я вздохнула. В этом мире с закатом солнца жизнь останавливалась, считалось, что ночью на улицу выходят только лихие люди в поисках наживы. Да люди и не стремились к ночным прогулкам, ведь каждый из них работал и вставал в несусветную рань, времени на сон просто не оставалось бы. А жаль. Дома я привыкла днем отсыпаться, а вечером пропадать в каком-нибудь клубе или круглосуточном ресторане, засиживаясь с подругами за веселой беседой до утра. Как же мне этого не хватало. Огней ночного города, мурлыканья телевизора и радио в квартире, шума машин и сердитого гудежа проползающих за окнами трамваев. Хочу домой. Я, наверное,
уже в сотый раз пришла к этому выводу. И тяжело вздохнув, вернулась к реальности, откинув грустные мысли. Нельзя мне сидеть одной и ничего не делать в этом мире, сразу в депрессию впадаю. Лучше уж не оставить для нее места в голове, решая как выжить и выкрутиться из очередной истории. Чтобы развеяться, я пошла гулять по торговым рядам, разглядывая товары и людей. Купила себе пару ненужных мелочей и решила пройтись по городу.
        Восторженно гуляя по широким людным проспектам и узким улочкам, я совсем забыла о времени. Солнце уже катилось к закату, когда я остановилась в нерешительности. Озадаченно крутясь на одном месте, посреди близко стоящих друг к другу складских помещений. Я не знала, куда пойти. И как меня сюда занесло вообще?! Одинаковые узкие проходы между зданиями, тихий шорох волн, который, казалось, идет отовсюду. Значит это окраина города. И кто дернул меня пойти прогуляться за пределами стен города?! Из-за высоких складов я даже не могла разглядеть зубцов городских стен. Опять влипла. Даже дорогу спросить не у кого, пусто вокруг. Мне стало не по себе. Молодая девушка, одна, посреди какой-то промзоны. Ладно, надеюсь, что в этом городе всех бандитов вывели, или, по крайней мере, они побоятся нападать на аристократку, пока совсем не стемнеет. Кивнув своим мыслям, я решительно пошла вперед. Куда? Сама не знаю, но ведь куда-нибудь выйду, тем более по сравнению с родным Питером этот город - не такой уж и большой. Так что не пропаду. С каждым шагом настроение становилось все паршивее, мне казалось, что я хожу
кругами. Хоть бы встретить кого, что ли! Я уже и на бандитов согласна, со мной же Зверь, не пропаду, он, если что будет отвлекать, а я убегать.
        Я брела по очередному узкому проходу меж складами, который как две капли воды был похож на предыдущий и прислушивалась, пытаясь в плеске волн различить какие-нибудь звуки жизнедеятельности людей. В одном из складов мне послышалось тихое шевеление. Я прильнула к стене ухом. Показалось? Звук повторился. Может тут животных держат? Но за ними должен кто-то следить, а значит можно узнать дорогу. Логика - великая вещь. Я пошла вокруг строения в поисках входа. Вскоре обнаружилась небольшая покосившаяся дверь, я подергала за ручку. Заперто. Раз закрыто, значит никого нет. Я разочарованно вздохнула и, уже было собралась идти дальше, как за дверью раздалось отчаянное мычание. Я замерла, прислушиваясь. Глухой удар и все стихло.
        - Тут кто-нибудь есть? - с надеждой в голосе спросила я. Тишина. - Эй?
        - Чего надо? - наконец раздался из-за двери раздраженный голос.
        - Я заблудилась, - честно признаюсь. - Как мне выйти к воротам? Помогите, пожалуйста.
        Послышалась возня, и дверь со скрипом отворилась. На пороге стоял здоровый мужик неприятной наружности. Он смерил меня оценивающим взглядом и, удовлетворившись осмотром, мерзко улыбнулся.
        - О, к нам пожаловала прекрасная ли! - насмешливый голос. Не нравится мне это, ой, как не нравится. Я огляделась по сторонам в поисках шныряющего по окрестностям Зверя. Он, как будто почуяв опасность, притаился за углом. Мне стало немного спокойнее.
        - Здравствуйте, - улыбнулась я. - Проводите меня, пожалуйста.
        - Конечно, как можно отказать прекрасной ли, - закивал он. - Только доделаю кое-что. Может, зайдете, а то неудобно как-то вас на улице заставлять ждать.
        Может, я себе надумываю? Вроде не кидается на меня, а я его во всех смертных грехах собралась обвинить. Мужик ведь не виноват, что так выглядит, ну обидела его природа. Гром вон, тоже не красавец, а добрый и отзывчивый оказался. Я уже собралась зайти и подождать, пока освободится мой проводник, когда из темноты склада раздалось предупреждающее мычание. Я остановилась, заглядывая за спину мужика. Он помрачнел.
        - А что это за звук такой? - наивно хлопая глазами, спросила я и стала медленно отступать назад. Он заметил мой маневр и, хищно усмехнувшись, почти ласково ответил:
        - А ты зайди и посмотри.
        - Нет, спасибо, я как-нибудь пешком постою, - продолжая пятиться, мотнула головой я. Мужик понял, что просто так меня уже не заманить и начал медленно наступать, держась за рукоять кривой сабли.
        - Не делай глупостей, красавица, - улыбнулся он. - Далеко не убежишь, а я, если хорошо попросить может и не убью…
        - Может это лучше тебе не делать глупостей, - разозлившись его хамству, резко оборвала проникновенную речь мужика. - А то ведь неизвестно кому из нас просить придется, - в подтверждение моих слов Зверь, который уже стоял за спиной громилы зашипел. Мужик вздрогнул и обернулся, встретившись взглядом с белоснежной и очень рассерженной собачкой. В этот момент Зверь прыгнул и вцепился в руку, сжимающую рукоять сабли. Мужик заорал и принялся свободной рукой наносить удары моему защитнику.
        - Зверь отпусти! - закричала я, переживая за друга. Он послушался и отскочил в сторону, вновь припадая к земле, готовый в любой момент повторить свой прыжок.
        - Ты еще заплатишь за это, - зло бросил мне громила, прижимая прокушенную руку к телу. Он медленно попятился и вскоре скрылся за углом соседнего склада. Почему-то я была уверена, что он вернется, и естественно не один. Надо было поскорее уходить. Из склада вновь раздалось протяжное мычание. Я заколебалась. С одной стороны нужно было уходить, а с другой любопытство и проснувшееся сострадание к неведомому пленнику тянуло меня внутрь. Я, злясь на себя, поспешила к приоткрытой двери.
        В полутьме склада, заваленного разным хламом, на полу, среди каких-то мешков лежал связанный по рукам и ногам мужчина. Я подошла к нему. Разглядеть его лица мне не удалось, вечер уже опустился на город, а в темноте я видеть еще не научилась, да и вряд ли когда-нибудь научусь. Я достала из прикрепленных к бедру ножен кинжал и принялась пилить путы. Через минуту пленник был свободен, и мы поковыляли к выходу. Он тяжело дышал и почти всем своим немалым весом опирался на мое плечо. Такими темпами мы далеко не уйдем. Освещение в этом районе предусмотрено не было и я, вглядываясь в землю под ногами, медленно побрела в сторону, особо не выбирая направления, главное сейчас было уйти подальше от склада. Мы медленно двигались по одному из узких переулков. Прошло около пятнадцати минут с нашего побега, и я начала успокаиваться, если бы хотели, уже догнали.
        Опять накаркала. Дорогу нам преградили трое и, щелкнув огнивом, запалили факел. Я с ужасом смотрела на здоровых мужчин с оружием в руках и сжимала так и не убранный кинжал. Что я им сделаю со своим ножичком? Сердце сжалось. Сейчас меня будут убивать. Я осторожно опустила тут же осевшего на землю спутника и, с вызовом глядя на бандитов, выставила кинжал вперед, собираясь дорого продать свою жизнь. Между нами встал Зверь, обнажив в оскале длинные клыки.
        - Зверь, назад, - в отчаянии приказала я. Что он сможет сделать против мечей своими клыками? Пусть уж лучше живет. Без меня. Он не обратил на мой крик внимания и взвыл, бросая вызов врагам. Сердце привычно пропустило удар от этого леденящего кровь звука. Бандиты замерли, впав в оцепенение.
        - Зверь! - в последний раз попыталась я остановить создание проклятых земель. Он вновь не отреагировал. Только сейчас я заметила, что его тело меняется. Наложенная ошейником иллюзия растаяла, по телу животного пробежала непонятная волна, шерсть еще плотнее прижалась, создавая монолитный панцирь, зубы удлинились и засветились серебром, а из мягких лап выступили длинные острые когти. Я ошарашено смотрела на смертельно опасного хищника, готового к бою. Такого я от своей собачки не ожидала. Теперь я сомневалась в исходе схватки между бандитами и своим Зверем. Он, не дожидаясь, пока враги оправятся от оцепенения, вызванного его воем, бросился вперед. Когти царапнули каменные плиты дороги, высекая искры. Мгновение и один из мужчин заваливается назад с разорванным горлом, Зверь прыгает к следующему. Третий, бросает оружие и бежит, выронив разбрасывающий искры факел. Двое мертвы, Зверь поворачивается в сторону, куда убежал последний из врагов.
        - Нет! - закричала я изо всех сил, останавливая Зверя. В этот раз он послушался и, повернув ко мне окровавленную морду, непонимающе смотрел в глаза. Почему мне нельзя продолжить охоту?
        - Не надо, маленький, - дрожащим голосом прошу я, стараясь не смотреть на разорванные шеи бандитов и глубокие раны в груди от когтей. Черная смерть. Теперь я понимала, почему его так назвали. Зверь, приняв привычную мне форму, подошел и заискивающе заглянул в глаза, повиливая хвостом и ожидая похвалы. Я вздохнула и опасливо потрепала его по голове.
        Дрожащими руками, подняв факел, я подошла к сидящему у стены пленнику. Он был без сознания. Прекрасно! И что теперь? Я его на своем хребте не потащу. Темно-синие волосы, голубая тонкая кожа с черными разводами синяков, длинные выступающие клыки и когти на руках. Кошир. Чем дальше, тем страньше. Что делает молодой нелюдь в столице четырех королевств, да еще и один? Мне говорили, что они ведут затворнический образ жизни, создав для себя резервации и не очень-то жалуют людей.
        - Эй, - я потрясла его за плечо, - очнись, слышишь? - он тихо застонал, но не очнулся. Замечательно. Я в отчаянии начала бить его по щекам, но он продолжал лежать, не реагируя на мои действия. Я так увлеклась процессом приведения пленника в чувство, что не заметила, как к нам приблизился отряд стражи.
        - Стоять! - раздался окрик из-за спины. Я вздрогнула и обернулась. - Кто ты такая? Что тут произошло?
        - Я, - поднявшись с земли начала я и замялась, а что сказать? Зверь опять скрылся из поля зрения, выполняя давний приказ не попадаться никому на глаза, а я стояла посреди поля боя с двумя трупами и бессознательным нелюдем.
        - Ну, - выставив вперед меч, напомнил о себе один из стражников.
        - Я ли Лайрэтт Дэ Рьенн, - гордо выпрямилась я, - на меня напали!
        Стража проводила нас до ближайшего отделения местной милиции, меня вежливо усадили в мягкое кресло и налили вина, а моего спутника сгрузили на скамью в углу, даже не подумав оказать помощь. Мы ждали капитана.
        - Здравствуйте, - хмуро поздоровался пожилой мужчина в форме темно-синего цвета с эмблемой меча и щита на груди. - Давайте разберемся по порядку, а то мои люди несут всякую чушь.
        - Добрый вечер, - кивнула я.
        - Итак, - он подготовил письменные принадлежности и посмотрел на меня, - как ваше имя?
        - Лайрэтт Дэ Рьен, - отставила я в сторону бокал и так же внимательно посмотрела на него, хлопая ресницами.
        - Родственница маркиза Израэля? - удивился страж порядка.
        - Правнучка, - уточнила я и изложила слегка подправленную историю своего похищения и неизвестного спасителя, который расправился с бандитами. Как он выглядел? Ой, я так испугалась, что спряталась за углом и, зажмурившись, ждала, когда меня спасут. Откуда взялся кашир? Так я его там нашла, у стеночки, когда вышла посмотреть, кто победил. Мне задавали еще много разных вопросов, на которые я судорожно придумывала ответы, правдой было только то, что я вышла погулять, а дальше уже включила фантазию. Ну не говорить же, что мой Зверь сначала прогнал бандита, а затем перегрыз его товарищей!? Когда допрос был окончен, капитан вскочил и отвесил мне полноценный поклон, принося свои извинения за задержку и неоперативность своих людей. Я милостиво кивнула.
        - А что будет с ним? - спросила я, кивнув на кошира.
        - Подождем, пока очнется, а там посмотрим, - пожал плечами капитан. - Не забивайте свою прекрасную голову ерундой.
        - А вдруг ему что-то известно о моих похитителях? - с сомнением глядя на пленника, сказала я.
        - Мы это непременно выясним, - попытался снова вытолкать меня из приемной мужчина.
        - Нет, - покачала я головой. - Вдруг он у вас умрет? Вы даже помощь ему не оказали! - продолжала я стоять на своем. На самом деле меня больше волновало, что он увидел и узнал обо мне и моем Звере. Ведь если он не сразу потерял сознание, то может очень много интересного рассказать страже и тогда вся моя история затрещит по швам. Мне необходимо было поговорить с ним первой, а, следовательно, забрать с собой.
        - Непременно окажем, ли, отправляйтесь домой, мои ребята вас проводят, - вздохнул капитан.
        - Решено, - серьезно сказала я. - Я заберу его с собой!
        - Что? - удивился он. - Вы с ума сошли, ли Дэ Рьенн, он может быть опасен!
        - В таком состоянии? - усмехнулась я. Капитан сдался, махнув на меня рукой, и позвал стражу. Молодые люди подхватили тело кошира и понесли к выходу. Я, довольная собой, пошла за ними к поданной карете.
        В гостинице я попросила позвать лучшего мага-целителя и заказала еще одну кровать в номер. Бравые стражи правопорядка сгрузили на принесенную постель так и не приходившего в сознание кошира и, откланявшись, покинули гостиницу. Я уселась на стул, подобрав ноги, и уставилась на пленника. Молодой, весь в кровоподтеках и синяках, казавшихся черными из-за цвета его кожи. Одежда изорвана и покрыта слоем грязи и крови. Угадать, кем является мой гость, было невозможно, пока он не очнется и не скажет сам. Зачем бандитам понадобилось держать его в плену и так избивать? Что он им сделал? Вопросы. Теперь от него зависело, останусь я в этом городе или нет, ведь решила начать жизнь заново и сама же все испортила, наследив так, что дальше некуда. Оставалось только убедиться, что Гром жив-здоров и навсегда стереть из жизни Лирта, убийцу сапфирового короля. Я вздохнула. В дверь постучали. В этот раз, наученная горьким опытом я сначала спросила, кто там и лишь потом открыла, впуская мага. Пожилой мужчина со строгим лицом деловито осмотрел кошира и поцокав языком заломил невероятную цену на свои услуги. Я немного
повозмущалась, но заплатила запрошенные двадцать золотых. Что еще оставалось делать? Маг долго водил руками над бессознательным телом, напомнив мне шарлатанов-целителей своего мира. Наконец, пожилой мужчина вытер испарину со лба и объявил, что пациент спит и не очнется до завтрашнего утра.
        - А прекрасная ли, не нуждается с моей помощи? - спросил маг, осматривая меня, залитую чужой кровью. Я отрицательно качнула головой и проводила его до дверей, поблагодарив за услуги. Сама же взяла красный ошейник и сходила на улицу за Зверем, не оставлять же своего спасителя! Теперь оставалось ждать утра. Я быстро помылась и легла спать, Зверь запрыгнул на кровать и устроился рядом. Завтра предстоял еще один интересный день, который вытеснит воспоминания о доме.
        Сильен Кельер
        Кто-то тащил меня на себе, я старался помочь как мог, но получалось у меня не очень. Ноги заплетались и я только больше мешал своему нежданному спасителю. Внезапно яркий свет ударил по привыкшим к темноте глазам, мой спутник разжал руки и я упал на землю, стукнувшись головой. Сознание опять уплыло, не давая возможности хоть что-то сделать.
        Следующее пробуждение было намного приятнее, по крайней мере у меня почти ничего не болело, а до этого бунтовавший желудок перестало выкручивать и я почувствовал голод. Медленно открыв глаза я осторожно присел на узком топчане. Где я? Похоже на номер гостиницы. Руки больше не связаны, да и уже ставших привычными за последние дни побоев не ожидается, по крайней мере рядом со мной никого нет. Я сел и потерев слезящиеся глаза осмотрелся внимательнее. На широкой крова недалеко от моей лежанки спала девушка. Красивая. Тонкие черты лица, необычные волосы чуть ниже плеч. Я осторожно поднялся и подошел ближе, разглядывая незнакомку. Кто она? Тонкая фигурка, светлая кожа с непонятными серебристыми узорами. Скорее всего аристократка, слишком уж хрупкая и ухоженная. От разглядывания меня отвлек странный зверь, которому не понравилось столь пристальное внимание к своей хозяйке. Он предупреждающе зашипел, я в долгу не остался, выпустив когти и оскалился в ответ.
        Часть 9
        Оксана
        Меня разбудило угрожающее шипение Зверя. Я резко села, сжимая в руке кинжал, и обежала комнату глазами в поисках потенциальных источников опасности. Искать долго не пришлось. Возле моей кровати в боевой стойке замер спасенный кошир и не менее угрожающе шипел на зверя, обнажив острые клыки и выставив вперед руки с когтями. Картина маслом.
        - Зверь, тихо! - рассержено окликнула я взвинченного друга. Он перестал шипеть и спрыгнул с постели, при этом, не сводя глаз с бывшего пленника.
        - Ты кто? Что тебе надо? - немного расслабившись, но, тоже не выпуская Зверя из поля зрения, спросил он.
        - Мне?! - опешила я от его наглости. - У тебя с головой плохо? Я вчера чуть не умерла, вытаскивая тебе из этих трущоб! - он недоверчиво окинул меня взглядом, я зарылась в одеяло. Ну да, сплю я теперь в майке и труселях, но это не повод меня так рассматривать!
        - Что-то сомнительно, - нахмурился он. Я аж задохнулась от такой несправедливости.
        - Точно ничего не помнишь? - уточнила я.
        - Нет, - неуверенно ответил он.
        - Вот и хорошо, - выдохнула я, сдалась мне его благодарность, я в первую очередь себя спасала. - Катись отсюда клыкастый, пока я тебе зубы не пообламывала, - и кинула в него подушку. Он поймал. По комнате полетели перья. Ходят тут всякие когтистые личности, имущество казенное портят! Я выжидательно уставилась на него, намекая, что не шучу. Он пожал плечами и пошел в сторону двери, но вдруг резко остановился. Ну что ему еще?!
        - А, - повернулся он, - ты не знаешь, кто я? - я выпала в осадок. Только больного амнезией хама мне не хватает. Я закатила глаза и рухнула обратно на единственную оставшуюся подушку.
        Через полчаса мы сидели за столом и поедали принесенный в номер завтрак. Я приставала к коширу с различными вопросами, вспоминая виденные фильмы про амнезию. Про детство, особо яркие моменты, которые всплывают в памяти и прочую чепуху.
        - Ну подумай как следует, - вконец озверев от его «не знаю» заныла я, - ведь должно быть хоть что-то! Не бывает абсолютно пустой головы!
        - Она не пустая, - обиделся он. - Я знаю, что нахожусь в столице империи четырех королевств.
        - Подожди, - прервала я его, ничего не понимая. - Как может быть империя четырех королевств?! Есть либо королевство с королем, либо империя с императором!
        - Это ведь просто! Четыре условно разделенных огромных куска земли объединены одной столицей и одним управляющим органом, в который входят четыре короля-намесника и Совет, сейчас занимающий место одного из отсутствующих правителей! По сути это так и осталось единое государство, как и раньше, до появления камней, и было оно Империей! - пояснил мне очевидную для него вещь кошир. Я определенно не понимала, что он говорит, но решила не заморачиваться, мне до политики, как до Китая всем известным образом добираться. Далеко короче.
        - Стой, - подняла я вверх руки. - Ты сейчас пытаешься объяснить мне вещи недоступные для понимания моим мозгом. Так что отложим тему. Ты лучше скажи, как может быть, что ты знаешь все, а себя не помнишь?
        - Есть несколько вариантов, - нахмурился он.
        - Я вся внимание!
        - Ну, первый - это реакция организма на стресс, но тогда бы я действительно забыл все, также как и от сильного удара головой, что было вторым вариантом, - задумчиво начал перебирать он.
        - И? - протянула я.
        - Остается только направленное воздействие на сознание. Первым этапом идет почти полное уничтожение личности, потом накладывается другая, как правило, с ложными воспоминаниями. Этот раздел магии запрещен. - Он замолчал.
        - Зачем кому-то было это делать? Какой смысл? - удивилась я.
        - Не знаю, - привычное пожимание плечами, я скрипнула зубами. - Знаю, что раньше это применялось к особо опасным преступникам, заговорщикам, чтобы незаметно избавится от врага или наоборот сделать его своим другом, внушив какие-нибудь совместные трогательные воспоминания детства. Не знаю я, Ли, что тебе еще сказать. - Я улыбнулась, мне нравилось, как он сократил мое длиннющее и сложнопроизносимое имя, объединив с уважительным обращением. Молодец.
        - Слушай! - воскликнула я, поймав постоянно ускользающую мысль за призрачный хвост. - А что если наоборот?
        - Что наоборот? - не понял кошир.
        - Ну, - подбирая слова, чтобы объяснить свои мысли протянула я, - к примеру, ты чей-то очень хороший друг, он тебе доверяет, как себе. И вот тебя ловят, стирают память, внушают, что этот человек твой злейший враг, а потом выпускают на волю. А ты идешь к ничего не подозревающему другу, которого считаешь врагом и втыкаешь ему нож в спину. - Я воодушевленно жестикулировала и чуть ли не прыгала по комнате, излагая свою теорию всемирного заговора и считая себя как минимум вундеркиндом. - Убийцу сажают или казнят, а все остальные живут долго и счастливо. Конец. - Скороговоркой закончила я и плюхнулась обратно за стол, переводя дыхание. Кошир ошарашено на меня смотрел, сначала не улавливая суть устроенного представления, но затем в его глазах загорелось понимание.
        - Возможно, ты и права, - кивнул он. - Даже, скорее всего ты права. Но это, ни на миллиметр не приблизило нас к разгадке тайны моего имени.
        Я задумалась, может попробовать фокус про мышечную память, виденный в кино? А вдруг прокатит? Я с горящими от нетерпения глазами позвала слугу и попросила лист бумаги и ручку, вернее зачарованную палочку. Ручек тут еще не придумали, да они и не нужны. Кошир с недоверием следил за приготовлениями и довольной мной.
        Наконец я получила требуемое и уселась напротив кошира, сверля его взглядом профессора, который разглядывает лабораторную мышь.
        - Что? - не выдержал он. Я загадочно улыбнулась.
        - Сейчас ты будешь делать то, что я скажу, хорошо? - Кошир кивнул. - Не задумываясь, сразу выполняешь, попрошу плясать - ты спляшешь, понял? - еще один кивок и еще большее подозрение в глазах. Я еще раз улыбнулась и начала издевательство. Я просила встать, сесть, дотронутся левой рукой до мочки правого уха и так далее. Когда кошир начал звереть и кидать на меня испепеляющие взгляды я толкнула вперед лист бумаги и палочку:
        - Распишись и я отстану, - я затаила дыхание. Он раздраженно схватил палочку, черканул что-то на листе и отшвырнул в мою сторону.
        - И? Чего ты добилась? - возмущенно спросил он. Я медленно развернула скомканный листок.
        - Ну, - протянула я. - Например, я узнала, как тебя зовут! - победно воскликнула я, рассматривая размашистую подпись с множеством закорючек.
        - Что? - вскочил он и почти подбежал ко мне, впившись глазами в бумагу. - Сильен Кельер, - прочитал он медленно, как бы пробуя на вкус каждую букву.
        - Очень приятно с тобой познакомиться, Сильен, - протянула ему руку. Он машинально ее пожал, смотря на меня как на великого мага.
        - Ну, ты даешь, - выдохнул он.
        - А ты думал, - польщено улыбнулась я. - Тебе о чем-нибудь говорит это имя?
        - Нет, - подумав пару секунд, ответил кошир. - Но я точно знаю, что оно мое.
        - Радует, вот только, что дальше? Будем бегать по городу, и приставать к людям с вопросом, не знаете ли вы некоего Сильена Кельера? - вздохнула я, отбрасывая в сторону лист с росписью.
        - Нет, - теперь загадочно улыбался он, - пойдем к магу.
        - К магу?
        Мы шли по городу и читали вывески над многочисленными конторами и магазинчиками. По дороге купили Сильену новую одежду, старая была уж совсем страшной. Нам нужен был маг разума, а такая специализация не пользовалась спросом у простых горожан. Сплошные иллюзионисты и маги жизни, то есть целители и преукрашатели человеческой внешности. Когда ноги уже гудели от количества пройденных километров, а шея затекла от рассматривания надписей на стенах мы, наконец, нашли то, что нужно. Объявление обещало приворожить любимого, помочь найти потерянную вещь и еще много чего полезного. Приворот? Может и мне запросить какого-нибудь принца? Нет, принца точно не хочу и кошира тоже. Пока я размышляла над личностью будущего счастливого мужа, Сильен затащил меня внутрь неказистого домика.
        - Чем я могу помочь такой прекрасной паре? - поднялся из-за стойки старичок. Маленький, сморщенный с жиденькой бородкой и лысой головой. И в чем душа держится! Из дедули только что песок не сыпется.
        - Спасибо конечно, но мы не пара, - буркнула я.
        - Это можно исправить, - философски заметил старичок. Спасибо я как-нибудь обойдусь без клыкасто-когтистого синекожего мужа.
        - Простите. Могу я узнать ваш уровень? - прервал наш с дедулей разговор кошир.
        - Вторая ступень, - ответил маг. - А что, вам требуются какие-то особые услуги?
        - Да, необходимо устранить последствия воздействия высокого класса на разум, - кивнул он. - Сможете?
        - Могу попробовать, - пожевал губами старичок, - деньги не верну при любом результате. Имя вам известно?
        - Да. Сколько? - кивнула я, являясь единственным платежеспособным членом нашей команды.
        - Сто золотых, - без колебаний выдал маг.
        - Сколько?! - воскликнули мы с коширом в один голос.
        - Сто золотых, - спокойно повторил старичок. - Цена не обсуждается.
        - Хорошо, - вздохнула я, сгрузив все деньги, что у меня были на столешницу. - Здесь девяносто шесть, больше нет.
        - Идет, - кивнул маг, убирая деньги.
        - Ли, ты что! Как я тебе долг отдавать буду? - изумился моей расточительности Сильен.
        - В рабство заберу, - отшутилась я и подтолкнула его в сторону двери, куда ушел маг. - Иди уже, потом поговорим. Может, ты сейчас узнаешь, что принц и осыпешь меня золотом, - ехидно крикнула я ему вслед и принялась ждать, пока сеанс возвращения памяти закончится. Небольшое помещение, где встречал гостей старый маг, мне скоро наскучило. Я обошла все углы, перечитала висящие на стенах сертификаты и даже ознакомилась с прейскурантом предоставляемых услуг. Что они там так долго делают? Не меньше часа прошло. Я нервно мерила шагами приемную. Наконец дверь, которая отделяла меня от кошира и мага открылась. Первым вышел Сильен. Я подбежала к нему:
        - Ну как? Вспомнил? - чуть ли не дергая его за рукав, как маленькая, заголосила я.
        - Да, - кивнул он, глядя куда-то мимо меня.
        - Ну, клыкастый, - заныла я, - ну скажи что-нибудь!
        - Что? - посмотрел он на меня затуманенным взглядом. Ясно. Не в адеквате. Я разочарованно вздохнула, поняв, что пока ничего не узнаю. Вышедший следом маг предупредил, что после вмешательства в сознание кошир может несколько часов как бы отсутствовать, за это время, в убыстренном темпе просматривая свою собственную жизнь. Я сделала вид, что поняла и попрощалась со стариком. Подхватив под руку задумчивого кошира, направилась в сторону приглянувшейся кафэшки у площади. Он не сопротивлялся, витая где-то в облаках.
        Я заказала себе салатик и чай, проигнорировав изумленный взгляд официанта, брошенный на мою одежду. Да, я в штанах и рубашке. Что дальше? Я не виновата, что единственное и любимое платье приказало долго жить, а оставшееся красное ну никак не подходило для простой прогулки по городу. Я в который раз посмотрела на загрузившегося кошира. Он наотрез отказывался со мной разговаривать, и я уже извелась, перебирая в голове варианты его темного прошлого. Когда я дожевывала последний зеленый листик неизвестного растения, кто-то бесцеремонно схватил меня сзади за плечи, вытащив из-за стола. Я вскрикнула от боли и попыталась пнуть ногой обидчика, но тут что-то сильно ударило по голове, в глазах потемнело, окружающий мир поплыл, и я потеряла сознание.
        Сильен Кельер
        Я решил остаться с этой странной девушкой, по крайней мере она единственный человек, которого я знал. Идти мне было некуда, а она благосклонно разрешила мне пожить в ее номере. Нарушение всех правил этикета, но ее это похоже не волновало, она изо всех сил старалась мне помочь и заваливала вопросами, ответов на которые у меня не было. Нет, общие знания у меня сохранились, я мог точно сказать, где нахожусь, в каких городах и странах был и как зовут всю высшую знать. А вот собственная личность оставалась для меня загадкой. Сначала я думал, что кто-то из похитителей сильно ударил меня по голове, но в эту теорию не вписывалась столь избирательная амнезия. Поэтому в голове всплыли мысли о направленном воздействии на сознание. А это уже хуже. Нет, то, что я не преступник, я был уверен, иначе сидеть мне в тюрьме или на краю материка в захудалой деревеньке, здесь же получалось, что меня хотели использовать. Мои мысли подтвердила Ли, изложив подобный сценарий и даже продемонстрировала действо в лицах, что меня повеселило. Она как маленькое солнышко постоянно выдергивала меня из тяжелых дум, заставляя
улыбаться и не опускать руки. Только вот положения вещей это не меняло. Вернуть себе память я мог только если вспомню, как меня зовут, а это практически нереально в таком большом городе. Каков шанс встретить знакомого? Я не знаю, может здесь вообще никого не встречал за свою жизнь. Ведь меня сюда привезли, а значит я возможно впервые в столице. Моей подруге в голову пришел очередной бредовый план, и она со зверским интересом начала надо мной издеваться, заставляя прыгать по комнате и чуть ли не стоять на ушах. Когда я в конец озверел, она зачем-то попросила расписаться на листке. Я привычно черканул закорючку и швырнул в девушку, надеясь, что она, наконец, отстанет. Каково же было мое удивление, что такой странный метод сработал! На бумаге красовалась четкая роспись с до боли знакомым именем. Я, не веря глазам, прочитал его, запоминая каждый завиток. Сильен… Это мое имя, я уверен. Теперь я смогу вспомнить. Только благодаря этой странной девушке. Я готов был ее расцеловать!
        Оксана
        Я резко открыла глаза и села, тут же схватившись за пульсирующую болью шишку на затылке. Хорошо меня приложили. Каменный мешок два на два с окном, демонстрирующим небо в клеточку и чаша в углу, понятного назначения. Замечательно. Я в тюрьме. Экзотический туризм прямо, а не прогулка по чужому миру. Меня уже чуть не загрызли, не зарезали несколько раз, не утопили, успели пострелять заклинаниями и вот, наконец, я добралась до тюрьмы. Снова подземелья. Я зло ударила кулаком по единственному предмету мебели, деревянной скамье, прибитой к полу. Хорошо хоть не приковали, хотя все еще впереди. Я осмотрела себя, вроде чистая, никем не замеченное кольцо с бриллиантом на пальце. Радует. И зачем я оставила Зверя в номере? Он бы предупредил и защитил. А вдруг я не в тюрьме, а у тех бандитов, что держали у себя Сильена? Лучше об этом не думать, да и зачем я им? Они бы меня просто сразу убили. Эх, жаль, нет верных друзей, которые вытащат из передряги, так только в книжках, а в реальности сидеть мне тут и ждать своей участи. Я забралась на скамейку и уткнулась лицом в колени. Хотелось плакать.
        Не знаю, сколько времени прошло, но из глубокой задумчивости и саможаления меня вывел звук открывающейся двери. В камеру вошел мужчина средних лет непримечательной наружности. Я настороженно за ним следила. За ним закрылась дверь, вновь повернулся ключ в замке.
        - Итак, юная ли, - холодным тоном начал он, - давайте с вами побеседуем.
        Я неопределенно помотала головой. О чем он со мной беседовать собрался? Тем временем мужчина начал мерить шагами мое малогабаритное жилище, видимо ожидая от меня каких-то действий. Я молчала.
        - Долго это будет продолжаться? - наконец не выдержал он. Я пожала плечами. Да сказал бы что хочет? Мужчина подошел и, резко схватив меня за волосы, заставил подняться, приблизив мое лицо к своему. Я взвыла, вцепившись пальцами в его руки. Больно! Он резко отпустил меня и толкнул обратно на скамью. Я забилась в угол, затравленно глядя на странного человека.
        - Что вам надо? - едва сдерживая слезы, спросила я.
        - О, - воскликнул он, - голос прорезался! Скажи-ка мне, что ты сделала с герцогом?
        - С кем? - пораженно переспросила я. Маркиза знаю, пару принцев тоже, но герцога я точно еще не встречала.
        - Не корчи из себя дурочку! - рявкнул он. Я вздрогнула. Да не корчу я никого! Что же мне делать?! Какой герцог? Причем тут я? - Ладно, - вновь спокойным тоном продолжил он, глядя в окно, - спрошу по-другому. Что тебе известно об убийце короля? - резко повернувшись ко мне и пронзая жестким взглядом, спросил он. Я похолодела. Неужели попалась? Но чем я себя выдала? Как они узнали?! Мужчина усмехнулся, видимо на лице у меня все мысли проявились крупными буквами. Я нервно сглотнула. Тишина. Он ждал, что я кинусь на колени и, сознавшись во всех преступлениях века, буду умолять о быстрой смерти? Не дождется. Пусть сначала предъявит обвинения, покажет улики, а там я уже подумаю сознаваться или нет. Я упрямо сжала губы.
        - Девочка, пойми, - ласково заговорил он, присаживаясь рядом на корточки и заглядывая мне в глаза. - Я с тобой просто разговариваю, а если и дальше будешь молчать, то меня заменят более неприятные дяди со специальными штуками, которые развязывают языки.
        Это он мне пытки таким образом описывает? Меня затрясло, сердце бешено заколотилось, но я упрямо продолжала молчать. Может он так признание пытается выудить. Запугивает, а у самого доказательств ни на грош. Он резко встал и со всей силы ударил меня по лицу, защититься я не успела. Моя голова мотнулась в сторону и встретилась виском со стеной. Темнота.
        Когда я очнулась, готова была выть и бросаться на стены от отчаяния и безысходности. Разбитые в кровь губы защипало от брызнувших из глаз слез, на виске образовалась еще одна шишка. Меня будут пытать, а потом наверняка казнят, если я, конечно, буду жива к тому моменту. Я представила, как меня, полуживую тащат на помост на встречу с палачом, мои израненные ноги волочатся по земле, с переломанных пальцев на мостовую капают последние капли крови, а я с опухшим от побоев лицом, глазами-щелочками рассматриваю гудящую толпу. Вот кто-то кинул в меня первый камень…
        Я застонала и с силой потерла глаза руками, прогоняя наваждение. Нет! Не будет этого. Я не могу так закончить!
        Когда за окном стемнело, а я уже без шуток рассматривала вариант самоубийства, дверь вновь открылась. Вспыхнувший свет магического светильника под потолком, резко ударил по привыкшим к темноте глазам. Я зажмурилась.
        - У тебя есть последний шанс сделать добровольное признание и помочь нам, - прозвучал знакомый холодный голос. Принц, как там его называли? Эйл? Ну, в общем, клыкасто-когтистый наследник.
        - Помочь вам в чем? - с горькой усмешкой спросила я. Даже заморачиваться не хотят, вынь да положи им все на блюдечке с голубой каемочкой. Щас!
        - Ну, хотя бы назовите свое имя, - улыбнулся он.
        - Лайрэтт Дэ Рьенн, - пожала я плечами, что секрет из этого делать. В камере повисла тишина. Я не смотрела на собеседника, предпочитая созерцать далекие звездочки на темном небе, они помогали успокоиться и не заплакать. Никому никогда не показывала своих слез, а ему тем более.
        - У тебя еще чувство юмора сохранилось? Молодец, - усмехнулся он. - Только я тебя предупреждаю, что если что-то случиться с герцогом, твое недолгое пребывание в мире живых превратиться в кошмар и ты будешь мечтать о смерти, - почти шипение. Я вздрогнула, вновь вспомнив про свое видение казни.
        - Причем тут мое чувство юмора? - стараясь сохранить лицо и не выдать страха, спросила я, игнорируя угрозы.
        - Ты на себя посмотри сначала, а потом подобные заявления делай, - фыркнул принц. Я обиделась. Сам ведь видел меня на последнем балу, правда я была в платье и бриллиантах, а сейчас в простой мужской одежде, но ведь лицо-то я не переодевала?!
        - Да иди ты… - с чувством сказал я, и снова отвернулась к окну. А что? Обреченному на смерть все можно. Захочу хоть с кулаками на него кинусь! Так, стоп! Он ведет себя так, словно не знает, что именно со мной путешествовал до Арта, что именно я убила короля и сбежала. ОН НЕ ЗНАЕТ?!? Сердце бешено заколотилось, значит тут что-то еще, не как убийцу короля меня взяли. Если предположить, что это действительно так, то за что я тут собственно сижу? Я уже было открыла рот, чтобы спросить, но принц, видимо обидевшись, ушел. Я увидела только захлопнувшуюся дверь. Светильник начал медленно гаснуть. Вот ведь дура. Паникерша фигова. Я улеглась на скамью и принялась взглядом изучать едва различимые плиты потолка, пытаясь успокоиться и придумать теперь уже не такой бессмысленный способ оправдаться в неизвестном мне преступлении.
        Глаза незаметно закрылись, и я провалилась в сон. Последняя мысль была о так и не состоявшейся встрече с Громом и остальными. По моим расчетам они должны были приехать сегодня вечером или завтра утром.
        - Ли! - кто-то отчаянно тряс меня за плечи, - ну очнись же ты!
        Я медленно разлепила веки, фокусируя взгляд на встревоженном лице знакомого кошира, страдающего амнезией. Было еще темно и небо едва окрасили первые неуверенные лучи восходящего солнца. Поэтому мне понадобилось время, чтобы разглядеть своего столь раннего визитера.
        - Сильен? - удивилась я, садясь на скамейке. Как он меня нашел? Как сюда попал? Кошир улыбнулся во все свои клыки и сжал в крепких объятиях.
        - Я когда узнал, где ты, чуть с ума не сошел! - продолжая тискать мое замученное тельце, причитал он.
        - Отпусти меня, - пропищала я, - задушишь ведь!
        - Ой, - смущенно опустил глаза кошир, наконец, позволяя нормально дышать. - Прости.
        - Да ничего, - отдышавшись, улыбнулась я, и тут же скривилась от боли в разбитых губах. - Лучше уж умереть в дружеских объятиях, чем во время обещанных пыток.
        Под потолком медленно разгорался светильник. Нахмурившись, Сильен приподнял мое лицо за подбородок, внимательно рассматривая живописный кровоподтек на виске и разбитые губы. Пробежал по мне внимательным взглядом и спросил:
        - С тобой что-нибудь еще сделали? - от его тона у меня мурашки по коже пробежали. Я отрицательно мотнула головой и как можно жизнерадостнее улыбнулась, насколько это было возможно.
        - Да ладно тебе, я думаю, что буду еще краше после обещанного допроса с пристрастием, - скрывая свой страх, отмахнулась я. Не люблю показывать слабость. Кошир еще больше помрачнел и сжал кулаки. И чего так переживает, как будто в чем-то виноват.
        - Ли, - он виновато опустил голову. - Прости меня, пожалуйста.
        - За что? - изумилась я.
        - За то, что ты тут просидела почти сутки, - еще тише сказал он, не поднимая глаз. - Ты так много для меня сделала, я ведь вспомнил, как ты пришла к складу, как твоя собака прогнала бандита. Помню, что ты не бросила меня и почти тащила на себе, хотя надо было спасаться самой. Не бросила неизвестного кошира в участке стражи и потратила уйму сил и денег, помогая вспомнить. - Я напряглась. Интересно он знает, что случилось с бандитами? Эту часть истории он пропустил. Буду надеяться, что он не вспомнит. - А я, вместо благодарности, стал виновником твоего пребывания здесь, - совсем тихо закончил он.
        - Ты? - переспросила я. - А причем тут тогда какой-то герцог и убийство короля?
        - Я герцог, - улыбнулся он, - и мне было поручено расследование убийства короля, вот ребята и решили, что ты одна из заговорщиков, похитивших меня.
        - Твои ребята идиоты полные, - зло сказала я, переваривая информацию. - Кто же гуляет по городу с похищенным герцогом и обедает в его компании в людных местах?!
        - Они искали меня четыре дня, - извиняющимся тоном произнес кошир, - И тут я, в центре города с незнакомой странной девушкой, да еще и фоню остатками ментального вмешательства. Что они могли подумать? В первую очередь о подчинении, вот и переборщили. Ладно, идти можешь? - перевел тему он и встревожено заглянул мне в глаза.
        - Ну, инвалидом меня сделать не успели, - фыркнула я и поднялась. Сильен улыбнулся и галантно распахнул передо мной дверь камеры, пропуская в длинный коридор с множеством дверей. Ну, точно тюрьма. Стражник загремел ключами, закрывая дверь, а мы пошли к лестнице, ведущей наверх. Всю дорогу Сильен донимал меня вопросами о самочувствии и обещал четвертовать обидчиков. Я лишь улыбалась. Главное, что я свободна!
        Эйл Ли Фир
        Почему когда кажется, что хуже быть не может, все становится еще хуже? Я изводил себя уже не первый день, планы рушились и я просто физически не успевал все охватить и вмешаться, казалось проблемы валятся на голову как снежный ком. Единственным, что прошло хорошо, было устранение спятившего от проклятия отца, да и то, последствия теперь не расхлебать. Куда делся убийца? Кто тот парень, вернее по последним данным уже девушка, что так неожиданно ворвалась в мою жизнь? Я сам себя перемудрил с этой клятвой верности. И кто бы мог подумать, что лирт опустится до подобного маскарада?! Где мне теперь найти ее и главное как заставить разорвать связь? Теперь необходимо было найти другого человека на роль убийцы… и еще очень много чего, а я просто сижу и бездействую, хватаясь за голову после каждого донесения. Принц, вернее почти король, который ничего не может сделать. Смешно. Может ну это все, откажусь от трона и буду жить спокойно, занимая какой-нибудь ничего не значащий, но хорошо оплачиваемый пост. Такому бездарю ничего поручать нельзя. Последней каплей было сообщение о том, что мы, наконец, нашли моего
брата, только вот он пребывал в странном состоянии отрешенности. Маги лишь разводили руками и говорили о направленном воздействии на сознание. Я сидел с ним почти весь день, оставив схваченного пленника на своих людей, но ничего не менялось. Проснувшиеся чувства мешали думать логически, а совесть рвала острыми клыками душу, заставляя чуть ли не выть. Ведь Силь из-за меня пострадал! И Зэна чуть не убили!
        После беседы с пленником настроение стало еще хуже, мне хотелось разорвать ей горло, но нельзя, особенно если учесть, что Силь в таком состоянии. Я держался как мог, навещая брата каждые полчаса. И вот, наконец, мне сообщили, что он исчез из покоев. Я судорожно бегал по замку и орал на всех кого видел, тщетно пытаясь найти похищенного прямо из-под носа герцога. Какого же было мое удивление, когда мне сообщили, что он забрал пленницу из тюрьмы и спокойненько ушел в свой кабинет, даже не удосужившись кому-то объяснить что происходит. Я был просто в бешенстве и чуть ли не ногой распахнул дверь, чтобы высказать этому нахалу все, что о нем думаю, но при виде его улыбающегося лица вся злость моментально улетучилась и душу охватило неизвестное доселе чувство. Какое? Не знаю, наверное это и есть счастье…
        Оксана
        Мы с коширом сидели в его кабинете, и пили вино, отмечая мое освобождение и его вернувшуюся память. Ну и что, что сейчас раннее утро и пьют в такое время только алкоголики! У нас есть повод! Меня подлечил маг, после стараний которого, на моем лице не осталось и следа, за исключением тоненького шрама на губе, который по его заверениям, завтра уже исчезнет. Я куталась в теплый плед, забравшись с ногами в глубокое кресло, и смотрела в огромное окно, встречая рассвет. Сильен оказался двоюродным братом принца Эйла и начальником внутренней стражи по совместительству. Узнав такие подробности, я удивилась, что меня не начали пытать сразу, а даже сравнительно культурно беседовали. Сильен был очень веселым парнем, после возврата памяти он ничуть не изменился и мы болтали обо все на свете. Он рассказывал о коширской резервации, где вырос, об интересных случаях из жизни двора и прочих вещах, видимо пытаясь отвлечь меня от воспоминаний о тесной камере. Знал бы он, что сидит лицом к лицу с тем, кого ищет. Это обстоятельство, словно высокая стена стояло между мной и тем, кто вполне мог бы стать моим другом.
Жаль. Видимо мне не грозила судьба фэнтезийных героев, у которых друзья на дороге вырастают, как грибы после дождя.
        - Силь! - дверь в кабинет распахнулась и в комнату, как ураган ворвался принц Эйл.
        - Привет, брат, - улыбнулся кошир, обнимая принца. Меня он не заметил из-за высокой спинки кресла. Я тактично молчала и старалась слиться с обстановкой.
        - Куда ты пропал? Я тебя по всему дворцу ищу! - накинулся он на двоюродного брата. А принцу-то не чужды человеческие чувства. Не ожидала.
        - Я пошел спасать друга, - улыбнулся кошир и сделал приглашающий жест рукой в мою сторону. - Позволь представить тебе Ли! - я вжалась в кресло и не думая вставать. Лицо принца вытянулось, тонкие брови поползли вверх. Я опустила взгляд в бокал, изучая плескавшуюся на дне жидкость.
        - Постой, - нахмурился он, - ты хочешь сказать, что эта девушка действительно не является участницей твоего похищения?
        - Да, - подошел ко мне начальник внутренней стражи и приобнял за плечи. - Я обязан этой смелой девушке жизнью. А вы тут чуть не убили мою спасительницу.
        Я исподлобья посмотрела на принца. Он стоял каменным изваянием и переводил изумленный взгляд с меня на брата и обратно. Какой недоверчивый. Молчание затягивалось и тут, надменный принц опустился передо мной на одно колено и склонил голову. Я опешила. Предложение собрался делать?
        - Прекрасная ли, - серьезным голосом промолвил он, я с округлившимися глазами ждала продолжения. - Прошу простить мое недостойное поведение и глупость, которая чуть не стоила вам жизни. Я в долгу перед вами за возвращение Сильена и готов выполнить любое ваше желание, чтобы заслужить прощение. - Договорив длинную и, на мой взгляд, очень напыщенную речь он застыл, ожидая видимо моего ответа. И что мне говорить? Служу отечеству? Я перевела взгляд на Сильена, ища поддержки. Кошир улыбнулся и подтолкнул меня вперед, намекая на то, что пора бы уже встать и хоть что-то сделать. Я поднялась и неуверенно подошла к принцу. А дальше что?
        - Э, - протянула я, - ваше высочество, я, - усиленно соображая, тянула я время. Ну не знаю что попросить! И как с принцами разговаривать, тоже не знаю! Он поднялся и выжидательно посмотрел мне в глаза. Я вздрогнула. Узкие вытянутые зрачки принца напомнили мне первую и последнюю встречу с убитым королем. Тот же холод и какое-то отстраненное спокойствие.
        - Я понимаю, что не просто дать скорый ответ на мое предложение, - заметив мое замешательство, сказал принц. - Подумайте ли, я приму вас в любое время. - Он поклонился и, кивнув брату, вышел из кабинета. Я одним глотком допила вино и поставила бокал на рабочий стол начальника внутренней стражи. Дела. Если он действительно сдержит слово, то нужно как следует подумать и попросить что-нибудь стоящее. Я не в той ситуации, чтобы произнеся пафосную речь, культурно отказаться.
        - Что же такого тебе наговорил мой братик? - вывел меня из раздумий Сильен.
        - Всего лишь обещал превратить остаток короткой жизни в кошмар, - ответила я.
        - Да, он может, - серьезно кивнул кошир. - Ну что, еще бутылочку?
        - Нет, Силь, - покачала я головой, переняв манеру принца так называть кошира. А что, ему значит можно меня в Ли переименовывать, а мне нельзя? - У меня встреча, на которую я уже опоздала, да и собака в номере сидит уже сутки, представляешь во что Зверь превратил мое временное жилище?!
        - Да, - протянул он, - ну тогда давай я тебе карету прикажу подать, а вечером приглашаю тебя на праздник в честь моего возвращения!
        - За карету спасибо, а вот от праздника откажусь, не обижайся, - взяла я его за руку и заглянула в глаза. - Просто не могу я находиться в толпе этих лицемерных лизоблюдов. Тошно становится.
        - Ну, ты даешь, - хохотнул он. - Ладно, карета сейчас будет. А вечером все равно в замок приезжай, мы тесной компанией посидим после бала, так что не обижай меня и приходи.
        - Ладно, - согласилась я, не портить же настроение Сильену своими капризами.
        В дверях меня встретил обиженно шипящий Зверь, я с веселым смехом обняла его за шею. Быстро накормив питомца, я схватила мешок с маскировочными принадлежностями и выскочила за дверь. Гром небось переживает.
        Сняв дешевый номер в захудалой гостинице, я переоделась и вышла на улицу уже молодым человеком в сопровождении черной смерти. Выбрав кафе у причала я, голодная как стая волков, уплетала поздний завтрак и изучала людей, мельтешащих у пирса, пытаясь разглядеть всклокоченную шевелюру своего нареченного папаши. За это время успело причалить пять паромов, но, ни на одном из них не было моих друзей. Я начала волноваться. Где же они? Неужели Морана не сдержала слово? Когда я уже была готова пойти к воде и устроить морской жительнице скандал, меня кто-то сгреб в крепкие объятия, выдергивая из-за стола. И почему все хватают меня сзади?
        - Гром! - по-девчачьи заверещала я.
        - Привет мелкий! - захохотал он, рядом улыбаясь, стояли остальные члены его команды. Особенно я была рада встретить вечно хмурого Шрама и симпатичного Карта. - Мы тебя второй день ищем по всему городу! Никто не видел молодого человека в сопровождении черной смерти, только стража на пристани сказала, что ты прибыл в город, а потом как испарился!
        - Я не люблю привлекать внимание, - отмахнулась я. - Да и кому интересен одинокий парень с собакой?
        - Собака, - хохотнул Гром, - это же вылитая черная смерть! Как можно такое не заметить?!
        - А мы маскируемся, - заговорщицки подмигнув, прошептала я.
        - Пошли, маскировщик, будем отмечать воссоединение нашей команды! - хлопнул он меня по плечу, я чуть не свалилась под стол. - Спасибо тебе, что выручил, сынок!
        Я весело кивнула и мы, разговаривая и дурачась, направились в сторону постоялого двора, где остановился Гром с товарищами. Как же я была рада встретить друзей в этом большом и чужом городе. Расстраивало только, что придется навсегда с ними расстаться, ведь новая жизнь в образе молодой аристократки никак не должна быть связана с убийцей короля. Я грустно вздохнула, расставаться всегда тяжело.
        Весь день мы проходили по городу, заходя то в один, то в другой ресторан. Гром получил плату за охрану и вознаграждение за освобождение из плена, и теперь мы дружно прогуливали эти деньги. Я веселилась от души и старалась не думать ни о прошлом, ни о будущем. Уже под вечер мы ввалились в гостиницу, где остановился Гром и устроились за столиком в углу, заказав очередную порцию выпивки. Я почти не пила, мне еще на сабантуй во дворец идти. Ребята шумели, обсуждая свое пребывание под водой, и взахлеб рассказывали о красивых морских жительницах. Я улыбалась, стараясь навсегда запомнить их счастливые лица.
        - Мелкий, - легонько толкнул меня в бок Гром. - Не нравишься ты мне. Что случилось?
        - Все хорошо, - улыбнулась я, получилось видимо не очень.
        - Меня-то не обманывай, я же вижу, - поцокал он языком, я вздохнула.
        - Понимаешь, Гром, я хотел убедиться, что с вами все в порядке, - подбирая слова начала я.
        - А потом исчезнуть, - кивнул он, пристально глядя на меня.
        - Да, - призналась я и виновато опустила голову. - Откуда ты узнал?
        - Эх, - вздохнул он, - не первый день живу на свете. Да и догадаться несложно, - он подвинул к себе высокую кружку с местным аналогом пива. - Девушка, аристократка, переодетая парнем, которая скрывает свою внешность и имя и добирается до столицы. Теперь еще зверь этот странный. Хоть и похож на коширскую охранную, но все же есть в нем что-то не то. Понятно, что надолго с компанией простых охранников не задержится, - понизив голос, сказал он. Я испуганно смотрела на него. Как он узнал? Неужели так заметно?
        - Как? - только и сумела выдавить я.
        - Что ж я парня от девки не отличу? - тепло улыбнулся он. - Удачи девочка, и еще раз спасибо, что не бросила в сложной ситуации. Теперь у меня еще одна дочка появилась, о чем я не жалею вовсе. Я этого не забуду, никто из нас не забудет, - он оглядел замолчавших товарищей. Вся команда, грустно улыбаясь, смотрела на меня. Они все знали. Дура я, а не секретный агент.
        - За смелых девушек! - поднял свой бокал Шрам, все его поддержали. Я весело засмеялась. Как камень с души упал. Это был последний тост. Вся компания вышла на улицу проводить меня. Все желали удачи и тепло обнимали, а Карт скромно поцеловал в щеку, чем вызвал взрыв смеха своих товарищей.
        - Прощай, дочка, - последним подошел ко мне Гром. - Здесь мы пробудем около недели, а потом вернемся в Арт, знай, что в любой момент можешь вернуться или попросить о помощи. Мы твои должники.
        Я кивнула, шмыгнув носом и пошла прочь, не оборачиваясь. Все-таки у меня были настоящие друзья. В груди поселилось что-то теплое, прогоняя холод и отчаяние, скопившиеся за последние дни. Приятно быть не одной.
        Часть 10
        Оксана
        Я влезла в единственное оставшееся целым красное платье и затянула ненавистный корсет. Лицо горело от едва сдерживаемых слез. Может ну это все к черту? Поеду с Громом обратно в Арт, буду в его харчевне работать, попробую встречаться с явно не равнодушным ко мне Картом, ездить в охране со всей компанией по миру и забуду о кольцах, принца, королях и… доме. Но что-то не давало мне просто бросить заваренную кашу и жить спокойно, каждый день толкая вперед. Хотелось бежать, рвать ногтями и зубами, и карабкаться, карабкаться куда-то вверх, как будто предчувствие, что, в конце концов, я найду ответ. Какой? Не знаю, даже вопроса еще не было.
        Я гордо вскинула голову, любуясь на свое отражение в зеркале, и задвинула грусть, и все вопросы в дальний уголок души. Надо было узнать, что дало проведенное Сильеном расследование, а там уже думать о размеренной деревенской жизни. Я ненадолго вернулась в гостиницу за оставленными бриллиантовыми нитями для волос и собиралась уже выбегать к ожидавшей меня карете, когда в дверь постучали. Да что же это такое?!
        - Что надо? - раздраженно крикнула я, проверяя, надежно ли закрепила нити в волосах.
        - Не пристало юной ли так разговаривать, - поучительно ответил женский голос из-за двери. Я нахмурилась. Кто это может быть? Я подошла и, отодвинув защелку, открыла дверь, недовольно глядя на фигуру в длинной накидке с капюшоном, накинутым на голову.
        - Вы кто? - прислонившись к косяку, поинтересовалась я, сжимая в руке, заведенной за спину кинжал. Фигура откинула капюшон, я открыла рот от удивления. Арелина. Я неуклюже изобразила поклон и впустила мать будущего рубинового короля в номер.
        - Я хочу с тобой поговорить деточка, - присаживаясь на один из стульев, серьезно сказала женщина. Я закрыла дверь и неуверенно села напротив.
        - О чем? - уже готовая ко всему вздохнула я. Может она как-то узнала, что я не внучка Израэля? Или проводит еще одну непонятную проверку?
        - Мы вчера поговорили с твоим дедушкой, - изучая ухоженные ногти на руках начала она. - Кстати, он переживает, что ты пропала, а сам навязываться боится, ссылаясь на твой непростой и своевольный характер, - неодобрительный взгляд в мою сторону. - Но я пришла поговорить не об этом, - и вновь замолчала, как будто увидев что-то очень интересное на ногте указательного пальца. Как же меня раздражают такие беседы. Топчутся на одном месте, не могут разродиться. Дурацкая манера общения всех высокородных.
        - О чем же? - не выдержав затянувшейся паузы, спросила я, нервно ерзая на стуле.
        - О твоем будущем, - снова молчание.
        - Уважаемая ли Арелина, - стараясь говорить как можно спокойнее начала я. - Я очень спешу, если вас не затруднит, давайте перейдем к сути дела или перенесем наш разговор на другое, более удобное для нас обеих время. - Сказала я и облегченно выдохнула. Не люблю вести такие заумные разговоры.
        - Куда же юная ли так спешит, на ночь глядя? - вопросительно вздернула ухоженную бровь женщина.
        - Силь…, то есть герцог Кельер, пригласил меня в гости, - поправилась я.
        - Праздник в честь его возвращения ко двору из командировки уже закончился, - нахмурилась Арелина.
        - Знаю, - кивнула я. - Мы решили посидеть в неформальной обстановке с его друзьями. Я не очень жалую большие скопления народа.
        - Так вы близкий друг герцога? - продолжила допрос она. Я закатила глаза. Да что же это такое?! Я же опаздываю!
        - Мы недавно познакомились, - закипая, ответила я.
        - Ясно, - протянула женщина. - Я займу пять минут вашего времени Лайрэтт.
        - Конечно, - улыбнулась я. Как же, уже двадцать минут мне мозги пудрит.
        - Так вот, - наконец отвлеклась она от созерцания своего маникюра, - мы с вашим дедушкой вчера посоветовались, и решили предложить вам очень выгодную партию, - глядя мне в глаза и внимательно следя за моей реакцией сказала она. Партию? Что это значит? Похоже, тут речь не об игре в карты идет. Я внимательно слушала, ожидая продолжения столь интересной фразы. Но женщина вновь замолчала, чего-то от меня ожидая.
        - И? - подбодрила я ее.
        - Наши семьи тесно связаны и не только из политических соображений, но и теплыми дружескими отношениями. Уже не говоря о том, что задолго до твоего рождения был заключен договор, - вновь начала тянуть кота за хвост Арелина, я громко вздохнула и нервно посмотрела за окно, где солнце уже подкатилось к закату. Женщина намек поняла, - мы бы хотели объявить о твоей помолвке с моим сыном на предстоящем в честь его дня рождения приеме. - Быстро закончила она. Я чуть со стула не упала. Я и этот надменный блондинчик, который не держит своего слова?! Никогда. Кажется, последнее я сказала вслух, потому что Арелина нахмурилась.
        - Подумай девочка, - поднимаясь, сказала она. - Тебе предлагают стать королевой, многие об этом только мечтают, а ты смеешь отказываться. У тебя три дня. Не торопись с решением. Я буду ждать ответа от твоего прадедушки. - Она не дожидаясь, пока я встану ее проводить, сама вышла из номера и прикрыла дверь. Я закрыла глаза и со стоном откинулась на спинку стула. Как там говорят? Назвался груздем - полезай в короб? Это про меня. Что же мне так не везет?! Нашла себе богатого дедушку. Теперь понятно, почему меня так спонтанно приняли в семью без всяческих проверок. Время-то дедулю поджимает, скоро совершеннолетие принца, а о браке было договорено очень давно. Вот и обрадовался старик, что нашел подходящую под легенду девушку, власть терять ему явно не хочется. Я истерически захохотала.
        Уже в темноте, присланная Сильеном карета подкатилась к служебному входу в замок. Зверя я оставила в гостинице, подумав, что с ним могут и не пустить во дворец. Меня встретил хмурый стражник и, поклонившись, попросил следовать за ним. Мы прошли по длинным пустым коридорам, широким лестницам и увешанным картинами галереям. Я уже решила, что меня решили запутать и бросить, чтобы я никогда не выбралась из дворцового лабиринта. А что? Оригинальная смерть для черной королевы. Наконец стражник остановился у одной из дверей, вежливо постучал и, не дожидаясь, пока откроют, откланялся, оставив меня одну. Прямо сбор тайного общества заговорщиков. Запасные входы, темные длинные коридоры, неразговорчивые проводники. Мои подозрительные мысли прервал счастливый Сильен, распахнувший дверь.
        - Ли! - воскликнул он и, схватив за руку, потащил в свои покои. Я, улыбнувшись, позволила этому неунывающему созданию волочь меня по отполированному полу. Смешной он.
        Посиделки проходили в гостиной, где кроме стола, камина и пары кресел с диванчиком ничего не было. Японский минимализм. Стол был заставлен разнообразной едой и напитками, а в креслах, о чем-то увлеченно беседуя, расположились два уже знакомых мне принца. Больше никого в комнате не было. Я помрачнела. Не так я себе веселые дружеские посиделки представляла. Стоило поинтересоваться, кто именно входит в коширский кружок по интересам, прежде чем в прямом смысле слова соваться в пасть к голодному льву.
        - А вот и мой обещанный сюрприз! Разбавим свою мужскую компанию женским обществом! - провозгласил Сильен, усаживая меня на диван и садясь рядом. Эйл (приветливо!) улыбнулся и кивнул, а Зэн смотрел на меня с каменным лицом.
        - Ты решил, чтобы не рассказывать о своих приключениях, переключить внимание на меня? - холодно поинтересовался блондин. Значит он в курсе предстоящей свадьбы и тоже не в восторге. Интересно.
        - Вы знакомы? - удивленно спросил Сильен.
        - Встречались пару раз, - усмехнулся Зэн. - Не делай вид, что впервые об этом слышишь! Я же тебе говорил, буквально пару минут назад о своей предстоящей помолвке.
        - И что? - не понял кошир.
        - А то, - с нажимом ответил Зэн, - твоя Ли и есть моя невеста.
        - Как? - удивился Сильен, поворачиваясь ко мне. - Ты и есть найденная внучка Израэля и сумасшедшая поклонница белокурого принца?
        - Сумасшедшая поклонница? - переспросила я, глядя на Зэна и хлопая глазами.
        - Ну, - замялся Сильен, - он сказал, что ты просто таки кинулась ему на шею в первую встречу, а потом, когда он решил обсудить с тобой свадьбу, устроила непонятное представление со скандалом и убежала.
        - Да? - делая большие глаза, протянула я. Сплетник этот самый принц. И нытик. Я-то думала, он что-то заподозрил, вот и повела себя как дура. А он всем разболтал.
        - Может, хватит? - раздраженно прервал открывшего было рот Сильена блондин.
        - Да ладно тебе, Зэн, - отмахнулся кошир. - Я и не думал тебя раздражать. Просто эта милая девушка является виновницей того, что я сижу здесь с вами. Вот и все. Я понятие не имел, что она Дэ Рьенн.
        - Хочешь сказать, что эта, - взгляд полный презрения в мою сторону, - ли, - явно хотел сказать что-то другое, - спасла тебе жизнь? Интересно как? Поразила похитителей своей неземной красотой? - а вот это уже оскорбление! Я собралась обидеться и ответить что-нибудь не менее лестное в адрес напыщенного и самодовольного блондина, но меня опередил Сильен.
        - Если у тебя плохое настроение не смей срываться на моих гостях, лучше иди свой шпагой помахай, выпусти пар, - холодно сказал кошир, вставая с дивана. Ну вот, они сейчас еще из-за меня поссорятся.
        - То есть для тебя она, - кивок с мою сторону, - важнее меня?
        Ну все. Я резко встала, взяв за руку, собирающегося что-то сказать Сильена.
        - Силь, - он вопросительно посмотрел на меня. - Хватит, я пойду. Давай потом встретимся и пообщаемся. Я и правда тут лишняя.
        - Но, - попытался возразить он.
        - Нет, - прервала я его. - Пока. - Чмокнула ошарашенного кошира в щеку и пошла к выходу. Конструктивной беседы и веселого вечера не получилось. Я выскользнула в темный коридор. Уйти-то я ушла, а вот как теперь на улицу выйти? Я задумчиво остановилась, смотря в две предложенные стороны. Откуда я пришла хоть убейте, не помню. Пойду налево. В конце концов, не бесконечный же этот замок, да и люди тут наверняка есть. Не пропаду.
        Видимо, или я ходила кругами, или замок действительно был бесконечный. Одинаковые коридоры с множеством запертых дверей, сплошные тупики и лестницы. Я уже, наверное, час бродила по этим катакомбам, но так и не встретила ни одной живой души. Ни охраны делающей обход, ни служащих. Как будто вымерли все в этом треклятом дворце. В очередной раз завернув, за, наверное, сотый по счету угол, я увидела в сумраке коридора узкую полоску света от приоткрытой двери. Люди! Ура! Мечтая, наконец, выбраться из этого кошмара строительной мысли я поспешила туда, где мне могли помочь. За приоткрытой дверью действительно кто-то был, вскоре я уже отчетливо слышала голоса. Занеся руку, чтобы постучать я замерла, прислушиваясь к оказавшемуся весьма интересным разговору.
        - Мы упустили кошира, который должен был убрать Эйла, не смогли предотвратить коронацию, если бы нас не спасла эта случайность с клятвой! Лучшие наши люди не смогли поймать Зэна, даже с численным перевесом в силе! - повысив голос, вещал неизвестный. - На что мы вообще способны? Протирать штаны за вот такими собраниями?
        - Но, - попытался кто-то вставить слово в этот самоуничижающий монолог.
        - Какие могут быть «но»!? - прервал его голос, переходя чуть ли не на крик. - Ты хочешь так и остаться никем? Частью одного никому не нужного аппарата под названием Совет? Темная башня проснулась и если объявится черный король, то мы потеряем остатки власти, вновь став, лишь кучкой аристократов, которая несет в массы волю королей! Мой дед не для этого костьми лег, настаивая на том, чтобы не упразднять должность четвертого короля и временно заменить его Советом! И что теперь? Какой-то самозванец явится и заберет так трудно отбитую власть?
        - Дэ Карс, - прервал его чей-то спокойный властный голос. - Все это конечно хорошо и мы оценили твои ораторские способности, но смысла в твоих словах, ни на грош. Где реальные предложения? - некий Дэ Карс замолк, видимо нечего ответить. Молодец неизвестный мужик.
        - Может, стоит начать с затворника изумруда? Убрать его? Наследников нет, а значит, временно кольцо будет без хозяина! - предложил кто-то.
        - Это конечно очень здравая мысль, - усмехнулся все тот же голос. - Но это и я тебе могу сказать. И еще много чего еще. Например, что нужно найти настоящего убийцу короля и попросить его дать показания против Эйла, найти и желательно убить черного короля, выявить тайную любовь принца и спрятать в высокой башне, чтобы он навечно остался связан клятвой и, не смея ни выполнить ее, ни получить свободу, так и не стал королем, - спокойно продолжил голос. - Очень много этих «нужно», но ключевым является слово «как». А мы, как кучка болтунов собираемся, чуть ли не каждый день и при этом топчемся на месте. Даже серую пыль не достали, а значит, убрать со своего пути препятствия не можем!
        - Но ведь Зэн почти в наших руках! - наконец вылез тот, кто пытался уже вставить свое «но» в самом начале проникновенной речи великого оратора.
        - Почти, мой друг, не считается, - я представила, как неизвестный качает головой.
        - Но ведь согласие Арелины на брак получено! Договора между родами почти невозможно разорвать. Вовремя ты нашел свою «якобы» внучку. А потом когда ты обработаешь девчонку, мы получим невменяемого короля и послушную королеву! - оправдался любитель «но». Это ведь они про меня говорят. И как обрабатывать интересно собрались? Я затаила дыхание и вся превратилась в слух. Вот и обрели плоть мои мысли о тайных заговорах!
        - Она не девчонка! - рявкнул, до этого такой спокойный и уверенный голос. - Она моя внучка! И никто не посмеет говорить о ней в таком тоне! Я провел ритуал официального принятия в семью и реликвия рода приняла ее! Теперь она настоящая Дэ Рьенн!
        - Израэль! - на поле появилось новое действующее лицо, и тон его голоса не предвещал ничего хорошего, мурашки по коже побежали от ледяного тона. Гомон голосов тут же стих. - Ты упрекаешь нас в бездействии, а сам так же ничего не можешь предложить.
        - А что ты предлагаешь? - поинтересовался мой дедушка.
        - Первоочередным является удержать то, что у нас уже есть, а не распалять силы на призрачные мечты. Всему свое время и принцы от нас никуда не денутся. - Не торопясь, как будто смакуя каждое слово начал рассуждать неизвестный, явно наслаждаясь властью и своим авторитетом среди остальных. - Я долго думал над этим. И вот что могу предложить… - он замолчал. Я явно представила, как он обводит кружок заговорщиков тяжелым взглядом.
        - Не тяни, - не выдержал паузы тот, кого называли Дэ Карсом.
        - Принцы не дураки и давно подозревают нас в тайной деятельности против них. Таким образом, наше противостояние может затянуться надолго. Но что если появится некто третий? Что если им станет новый король черного бриллианта?
        - Но как? - опять неуверенно попытался возразить кто-то.
        - Очень просто мой друг, - протянул неизвестный злодей. - Мы стравим принцев и нового короля, а сами тем временем посидим в стороне и подождем наиболее выгодного момента для нападения. Таким образом мы убьем двух зайцев, при этом не особо напрягаясь.
        - И как же ты планируешь их стравить? - с сомнением спросил мой дед. И, правда, интересно как? Я пока вылезать не собираюсь, фиг они меня найдут и заставят что-то делать.
        - Мы постараемся обойтись малой кровью. Для начала уничтожим пару деревень недалеко от границы проклятых земель, необходимо обставить все так, как будто это дело рук созданий черной магии. - Явно довольный собой изложил идею мужчина. Как будто жизни нескольких десятков, а то и сотен людей для него сущая мелочь. Хотя кто знает, возможно, это так и есть? - Подобные действия заставят наших наследников отвлечься от собственных коронаций и обратить взгляд на черного короля, как на цель номер один. А мы не станем им мешать, а даже наоборот всячески поспособствуем поимке нового злодея. Пусть поохотятся за тенью.
        Я отшатнулась от двери, как будто та вдруг ожила и начала кусаться. Что? Как я ни хотела молча постоять в стороне жизнь опять все вывернула так, что мне придется побегать. И почему вечно я? Да еще и мой милый новый дедушка входит в число заговорщиков? У меня появилось желание сползти вниз по стеночке. Мама! Ну почему вокруг одни неприятности? Я сейчас выслушала различные варианты развития моей дальнейшей судьбы, но, ни смерть, ни тюрьма, ни высокая башня не вдохновляли, так же, как и замужество. Я медленно, стараясь не издать ни звука начала пятиться. Нужно уходить, а то убьют за такие знания, глазом не моргнув. Уж лучше побродить по пустому замку, чем познакомиться с заговорщиками. Отойдя достаточно далеко, чтобы никто не расслышал моих шагов, я почти побежала прочь, не оглядываясь, и молясь, чтобы остаться незамеченной. Мне определенно нужна была помощь. Но к кому мне обратиться? К холодному Эйлу? Надменному Зэну? На ум приходил только Сильен. А вдруг он мне не поверит? Да и дедушку, который кинулся так рьяно меня защищать жалко. Мысль действительно все бросить и уехать в Арт стала
привлекательной как никогда.
        Как ни странно в этот раз выход нашелся довольно быстро. Я буквально вылетела во внутренний двор замка, где располагался большой сад с фонтанами, я четко слышала плеск воды из глубины парка. Тут же откуда-то нарисовался настороженный стражник и, держа руку на рукояти меча, поинтересовался, кто я такая и что делаю так поздно на улице. Я любезно представилась и попросила подогнать карету. Страж немного успокоился и выполнил просьбу, но из виду меня не выпускал до тех пор, пока я не выехала за ворота.
        Мерное постукивание лошадиных копыт по мостовой и покачивание кареты успокаивало. Я постаралась выкинуть из головы подслушанный разговор. В конце концов, меня они вряд ли найдут, а значит, участь арестанта мне пока не грозит, а насчет остального… Какое мне дело до грызни за власть? Если дедуля начнет давить со своим замужеством в любой момент смогу сбежать или заявить, что нашла настоящих родителей, и он не является моим родственником. В общем отмажусь. Так что пусть обитатели замка варятся в собственном яде, главное, что я тут не при чем. А черной королевой становиться не собираюсь, мне и так неплохо живется. Хотя если они действительно послушают этого неизвестного злодея и примут его план, то я стану олицетворением вселенского зла и начнется настоящая охота. Этого нельзя допустить.
        Зэн Ли Бин
        - Я не собираюсь терпеть твои выходки! - зло шипел на меня Сильен, сверкая синими глазищами. Я поморщился. Ну да, погорячился, не сдержался. Ну не могу я находиться рядом с этой… ли. Один ее вид выводит меня из себя. И понять не могу чем это вызвано. Она красивая, богатая и так далее и тому подобное. Вон, даже Сильена спасла, но что-то мне не давало покоя, я никак не мог смириться с тем, что матушка выбрала эту девицу мне в жены. Видимо эта новость просто наложилась на мое раздражение в тщетных поисках Лирта. Парень как сквозь землю провалился и когда я был счастлив получить хоть какую-то новость по поводу его местонахождения, был в бешенстве от того, что дверь открыла она. Да еще и в столь вызывающем наряде. Однако должен признать, что мои мысли все чаще возвращались к этой Лайрэтт. Она была похожа на него, что скорее всего и бесило меня.
        - Зэн, - положил мне руку на плечо Эйл. - Ты с нами?
        - Что? - выныривая из своих размышлений переспросил я. Что-то мне казалось странным в этой девушке. Она точно как-то связана с Лиртом, но вот как? Какая-то мысль проскочила в голове, оставив неприятный осадок, но Эйл невовремя отвлек меня. Я поморщился. Надо пойти к себе, подумать.
        - Ты правда нехорошо поступил, Зэн, - покачал головой сапфировый наследник, провожая взглядом взбешенного кошира.
        - Да знаю я, - отмахнулся я, затыкая собственную совесть. Потом извинюсь, правда некрасиво получилось.
        - Силь сказал, чтобы ты устроил романтический ужин свой будущей жене и чтобы был просто-таки сама вежливость и галантность, - усмехнулся Эйл. - Я знаю, ты это умеешь, если хочешь. Тем более с твоей внешностью проблем в получении прощения не будет.
        - Спокойной ночи, - мрачно сказал я вышел в темный коридор. Вот еще. Какой к демонам ужин?! Я и просить?! Да никогда в жизни! Стоп. Те же мысли, что и в тот день, когда пропал Лирт. Надо умерять собственную гордыню. Так я всех друзей растеряю. Начну с малого, действительно извинюсь перед этой маркизой. Это будет мой первый шаг к новой жизни.
        Оксана
        На следующий день я решила заняться насущными проблемами, а именно обзавестись нормальным гардеробом и прочими нужными мелочами. Про вчерашний вечер решила просто забыть и не лезть не в свое дело. Продолжу, как и раньше, плыть по течению и подумаю, как обеспечить себе безбедное существование.
        В банке меня ждала новость. Не знаю, отнести ее к хорошим или к плохим? Мой счет пополнился на десять тысяч золотых монеток. Я ошарашено изучала выданный чек и не верила глазам.
        - Никакой ошибки нет. Вчера к нам приходил маркиз Дэ Рьенн и пополнил ваш счет. - Обрадовал меня банковский служащий. И что мне делать? С одной стороны это выглядит, как попытка купить внучку и ее согласие на свадьбу, с другой стороны расписку с меня никто не брал и деньги все-таки нужны. Я с сомнением отложила чек в сторону, решив пока ничего не предпринимать и попросила выдать двести золотых, с ужасом представляя, как пойду с таким тяжелым мешком по улице. Все оказалось проще. Тут существовали некие круглые медальончики, представляющие собой аналог родных пластиковых карт. Я получила такую штучку в полное распоряжение и отправилась по магазинам. Первым пунктом значилось посещение оружейника, чтобы отдать оставшиеся листики в обработку, а то валяются без дела, а так будут готовые к продаже небольшие кинжалы. Потом нужно было посетить всевозможные магазины по продаже одежды и косметики. Все, как и дома.
        К обеду я еле стояла на ногах и, наконец, добравшись до номера, без сил упала на кровать. Зверь, как всегда появившись из воздуха, тут же разлегся рядом, щурясь серебром глаз на солнце. Одежда будет готова только завтра и поэтому я продолжала щеголять по городу в мужском наряде, вызывая шок окружающих. Ну и ладно. У меня еще следы от яда есть и вообще я теперь маркиза, поэтому мне можно. Намывшись, я переоделась в короткий халатик и заказала еду в номер. В этот раз обед готовили до безобразия долго, и я уже собиралась идти качать права, когда дверь без стука открылась и сразу три официанта внесли стол, уставленный разнообразной едой и два кресла. Я удивленно следила за разворачивающимся действием. Они поставили посреди комнаты стол, закрыли плотными шторами окна, и расставили по всему номеру ароматические свечи. Я в шоке.
        - Э, простите, - попыталась я привлечь внимание молодых людей, но меня нагло проигнорировали. - Вы не ошиблись дверью? Я не заказывала! - уже в спины удаляющимся официантам крикнула я. Они скрылись в коридоре. Я раздраженно вскочила, чтобы захлопнуть дверь, которую они оставили открытой, но остановилась. На пороге, в белоснежном костюме, сияя приклеенной улыбкой с букетом очень красивых, неизвестных мне красных цветов, стоял принц Зэн. Я села обратно на стул. И как это понимать?
        - Здравствуйте, прекрасная ли Дэ Рьенн, - галантно поклонился он. Я, молча, кивнула, чуть не вырвалось неуместное «здрас-сьте». У меня сейчас нервный тик начнется. - Позволите ли вы войти в ваши покои и составить вам компанию за обедом? - еще один неуверенный кивок с моей стороны. Какой нафиг обед? Это больше похоже на романтический ужин! Тем временем принц закрыл дверь и подошел к столу, отодвигая для меня белоснежное кресло с мягкими подушками, предлагая сесть. Я, все еще пребывая в шоке, послушно пересела на предложенное место. Он, разлив рубиновое вино по бокалам, сел напротив. На тарелке передо мной были разложены какие-то непонятные вещи, которые есть абсолютно не хотелось. Я проследила, как принц аккуратно отправляет это что-то маленькими порциями в рот и решив, что, наверное, не отравлюсь, подцепила вилкой первое попавшееся что-то. Гадость какая! Я тактично выплюнула еду в салфетку, и отодвинула от себя тарелку. Как это можно есть? К столу подобрался Зверь и выжидательно на меня уставился. Попрошайничает. Я тихонько, чтобы молчаливый принц не заметил, начала сплавлять содержимое своей
тарелки в пасть животного. Ему видимо понравилось, потому что через пять минут тарелка была пуста.
        - Я рад, что вам понравилось мясо литикака, - лучезарно улыбнулся принц, заметив, пустое блюдо. Как он сказал, бедное животное называется? Литикак? Какой кошмар. Ваша литикака оказалась настоящей какой. Я вымученно улыбнулась.
        - Вы сегодня необычно молчаливы, моя прекрасная ли, - продолжал светскую беседу мой жених. Я икнула. Есть хочется, а он меня гадостью всякой кормит, да еще и пугает своей галантностью, особенно если вспомнить его поведение вчера.
        - Возможно это, - он встал и, подойдя к середине стола, открыл закрытое крышкой блюдо, - поднимет вам настроение и поможет забыть вчерашний инцидент.
        Я не удержалась и ахнула. Под крышкой оказалась великолепная диадема с огромным рубином в середине и множеством бриллиантов. Принц победно улыбнулся и, взяв невероятной красоты украшение, надел мне на голову.
        - Ох, - выдохнул Зэн, - как вам не стыдно?! Вы затмеваете своей красотой драгоценные камни, которые тускнеют на фоне ваших сияющих глаз!
        В этот момент я не выдержала. Все! Пора заканчивать это цирковое представление! Я медленно сняла со своей головы диадему и положила на место, затем вручила блюдо замершему принцу. Он послушно взял.
        - Пошел вон, - лучезарно улыбнувшись, прошипела я.
        - Что? - переспросил он.
        - Такой молодой, а уже со слухом проблемы, - покачала я головой. - Пошел вон, я сказала! - последнюю фразу я проорала ему прямо в ухо. Зэн вздрогнул и уставился на меня округлившимися глазами. - Что встал? - гаркнула я. - Топай, давай отсюда, а то я всем расскажу, что ты приперся ко мне без приглашения и начал грязно домогаться!
        Угроза возымела действие и принц, злобно сверкнув глазами, резко развернулся и вышел, хлопнув дверью. Я поморщилась и спустя пару секунд выглянула в коридор:
        - Кто-нибудь заберите от меня все это барахло и принесите нормальной еды, в конце концов!
        Сильен смеялся до слез, когда я ему с возмущением пересказывала свою встречу с блондинистым принцем, попутно выдергивая лепестки из подаренного букета. Мы сидели в моей комнате и пили чай. Кошир, переживая за вчерашнюю сцену, пришел ко мне в гости приносить извинения. Меня он застал в бешенстве раскидывающей свечи и срывающей занавески с окна.
        - Ну и что ты ржешь? - не выдержала я.
        - Ой, не могу! - хохотнул он. - Молодец Зэн! Это ж надо! Я не думал, что он так буквально воспримет мои слова.
        - Что? - завопила я, вскакивая с места.
        - Да сядь ты, - махнул когтистой рукой кошир. - Я ему сказал, что не прощу хамства по отношению к тебе, пока он не устроит тебе романтический ужин со свечами!
        - Как ты мог?! - В кошира полетел букет. Он увернулся.
        - Так это я слова его матушки повторил, которая науськивала сыночка завоевать сердце маркизы Дэ Рьенн, - попытался оправдаться этот клыкастый гад. Я обиженно засопела. Как ни странно, но именно с ним мне было очень легко и спокойно. Хотелось болтать без умолку и веселиться.
        - Силь, а ты уже узнал, кто и почему тебя похитил? - ступила я на скользкую дорожку. Ведь не хотела же лезть, а любопытство так и прет из меня. Я как маленький ребенок, который узнал секрет и теперь мучается, борясь с диким желанием рассказывать новость всем подряд.
        - Есть предположения, - хитро подмигнул мне кошир.
        - Ну, скажи, - заныла я.
        - Зачем тебе влезать во все это? - вздохнул он. И, правда, куда я опять лезу? Может, потому что совесть не даст спать спокойно? Я ежеминутно возвращалась к мысли о том, что меня в наглую собираются использовать, да еще и убить невинных людей от моего имени.
        - Скажи, это Совет, да? - шепотом спросила я.
        - С чего ты взяла? - вопросительно вздернул бровь кошир, моментально посерьезнев.
        - Ну, - я отвела взгляд в сторону.
        - Ли, - угрожающе протянул герцог.
        - Ладно, - сдалась я и вкратце изложила подслушанный вчера разговор, конечно про большую часть я умолчала, иначе как потом дедушку из этого вытаскивать? Он может и не ангел, но теперь я, как оказалось часть семьи, а отправляться в ссылку со всем родом, как положено по законам королевств я не горела желанием. А с частью про черного короля я собиралась разобраться сама. Пока не знаю как, но втравливать в это Сильена не хотелось. Поэтому пересказ получился очень урезанным. А проблему со свадьбой можно уладить самой. Например, не выходить замуж за гадкого блондина, что, в общем-то, и собиралась делать.
        Сильен задумался. Надолго.
        - Ты уверена? - в десятый раз спросил кошир. Я закатила глаза и опять кивнула.
        - Силь, а что будет, если объявится четвертый король? - по-моему, весьма в тему вопрос.
        - Я думаю, что Совет сделает все, чтобы этого не допустить, - ответил он.
        - А вот если он внезапно возьмет и объявится? Что тогда? - не унималась я. В голове медленно обрисовывался план действий, вот только пока очень не четкий.
        - Тогда, если он достиг совершеннолетия, ему выберут невесту и посадят на трон, который сейчас оберегает Совет, заодно сняв проклятие с королей.
        - Что, так просто? - не поверила я.
        - Да, при условии, что он предъявит кольцо, - кивнул кошир. - Таковы законы наших королевств, не мы их придумали, но обязаны соблюдать. А кольца выбирают только достойных правителей, какими бы они не были плохими и не поддавались порокам, камень выбирает того, кто своими чертами характера уравновесит остальных. Все носители кольца связаны между собой. Сама судьба собирает их вместе. Так решили Боги. Кто мы такие, что бы перечить?
        - То есть всегда есть кто-то плохой? - уточнила я.
        - Нет, просто правители должны подходить друг другу по одному камню известным параметрам. Именно поэтому наши королевства процветают. Ты не встретишь голодающих и прозябающих в бедноте людей, у нас нет разгула преступности, пьянства, наглого взяточничества и всего прочего, что присуще государству с плохим правителем. - Терпеливо пояснил он. - Поэтому вопреки предвзятому мнению народа о том, что черный король - это зло воплоти, он таковым не является. Просто однажды кольцо ошиблось, а возможно так оно и должно было быть.
        Теперь задумалась я. Это снимает проблему с тем, что все начнут меня дружно убивать, как только узнают о моем колечке, но Совет точно будет пытаться. Во всяком случае, до тех пор, пока я не сяду на абсолютно ненужный мне трон. А произойдет это, только когда мне стукнет двадцать пять, и я выйду замуж. Значит, целых два года на моей спине будет буквально нарисована красная цель. Спасибо не хочу.
        - Ли? - коснулся моей руки кошир. - Ты здесь?
        - А? - очнулась я, - Да, я тут. Что делать-то будем?
        - Ну, я думаю, мое предложение тебе не понравится, - улыбнулся он, я насторожилась. - Нужно собрать дружную компанию из меня, тебя, Эйла и твоего любимого жениха. И ты в подробностях, можно даже сказать в лицах, перескажешь услышанный разговор.
        - Никогда! - отрезала я. - Сам рассказывай!
        Сильен Кельер
        После неудавшегося ужина в честь моего возвращения, я все время переживал за Ли, она для меня столько сделала не ожидая ничего в ответ, а я пропал, оставил ее одну, да еще и не смог защитить от оскорблений своего лучшего друга. Благородный называется. Противно. Наверное, она на меня злиться…
        Все это я прокручивал в голове и мучился, решая, стоит ли пойти к ней попросить прощения. Однако девушка решила за меня, пригласив на обед. Я, не думая, тут же бросил все дела и полетел к ней. Никогда за мной подобного не водилось, но ее дружбой я дорожил больше чем чьей-либо еще. Почему? Не знаю. Рядом с ней я забывал, что являюсь герцогом, грозой тайной разведки и становился просто молодым парнем. Еще одна странность, которая меня притягивала в ней, это абсолютная невосприимчивость к моему обаянию. Ни одна человечка никогда не могла спокойно смотреть и находиться рядом с коширом, особенно чистокровным, а эта девушка как будто не замечала моей внешности. Она смотрела вглубь, в самую душу. Это поражало. Интересно, что у нее случилось?
        Как оказалось, моя подруга снова влипла. По самое не горюй, причем еще круче, чем когда вытаскивала меня из плена. И почему к ней так притягиваются неприятности?!
        Часть 11
        Оксана
        Я, насупившись, сидела в кресле и пыталась рассмотреть небо сквозь плотно зашторенное окно. Силь чуть ли не волоком притащил меня во дворец, и теперь мы сидели в его гостиной, ожидая появления принцев. Я в очередной раз горестно вздохнула. И кто, спрашивается, за язык тянул? Сидела бы сейчас спокойно в номере и в ус не дула, так ведь нет, не удержалась, опять в историю вляпалась. Только вроде жизнь налаживаться началась, а предложение стать королевой не в счет.
        - Силь? - раздался от дверей взволнованный голос Эйла. - Что случилось? Почему такая срочность?
        - Я вот тоже не понимаю! - поддержал его Зэн. - Я еле от матушки сбежал, она все мне голову промывает, не отвязаться.
        - Подождите немного, - отозвался кошир, сидя в кресле напротив меня. - Сейчас все узнаете. Садитесь.
        - А она что тут делает?! - чуть ли не тыкая в меня пальцем, воскликнул Зэн.
        - Она, и есть причина, по которой я вас позвал, садись Зэн, не маячь, - поморщился герцог. Блондин обиженно поджал губы, но послушался, устраиваясь рядом с развалившимся на диване Эйлом. Захотелось показать Зэну язык, но я сдержалась.
        - Ли, рассказывай, - поторопил меня кошир. Я картинно вздохнула, плеснула себе вина, сделала небольшой глоток из бокала, всем своим видом демонстрируя собственную важность. Мне показалось, или Зэн скрипнул зубами? Наконец, закончив испытывать терпение собравшихся, я начала свой рассказ, как и просили, почти дословно повторив услышанный разговор, в подкорректированной версии естественно.
        - Ты никого не узнала? - нахмурившись, задал уже слышанный ранее от Сильена вопрос Эйл.
        - Нет, я же здесь недавно, никого еще не знаю, - покачала головой я, потягивая вино. Сопьюсь так скоро.
        - А почему мы должны тебе верить? - подал голос мой жених.
        - Зэн! - в один голос воскликнули двоюродные братья.
        - Нет, а что? - не сдавался белокурый принц. - Может она вражеский лазутчик? Может это ее дружки безуспешно пытались меня убить, а тебя, Силь, похитили, да только маг слабый попался, не смог завершить задуманное и вот теперь они сбивают нас с толку. Ведь помимо Совета есть еще сумасшедший король Ван, дикие острова и недавно появившийся черный король, который возможно хочет заграбастать себе всю власть, как его предшественник! - на последней фразе я подавилась вином, возмущенно глядя на разошедшегося принца. Я с ним по лесам бегала, от убийц спасала, а он меня во всех грехах обвиняет! Получается, Совет недаром хочет спихнуть все на меня. Вот Зэн, например уже купился и безо всяких убийств. Гад.
        - Успокойся уже, Зэн! - рявкнул Эйл. - Не надо сюда личные обиды приписывать!
        - А я лишь констатирую факт! - обиделся Зэн. - Она появилась из ниоткуда, и как вовремя! Все везде успела! И стать наследницей огромного состояния и невестой будущего короля, заодно и Сильена спасла и разговор подслушала! Не девушка, а чудо! Вот только никого не узнала, и где проходил разговор показать не может! Очень уж гладко все получается, вам не кажется?
        - Как тебе не стыдно, Зэн! - снова вступился за меня Сильен. Вот только прав Зэн, действительно очень гладко все получается, ну ведь я не виновата, что мне так не везет!
        - Зэн прав, - озвучил мои мысли Эйл. - Все действительно очень гладко, даже слишком. Конечно, определенный риск был, и, ввязавшись в историю с тобой, она могла на чем-нибудь проколоться, но риск, на мой взгляд, оправдан. Своими словами она отводит нам глаза от реальной угрозы, а враги тем временем активно действуют.
        - Но это не так! - вновь стал заступаться Силь, но я его остановила.
        - Сильен, они правы, - сказала я.
        - Ты тайный агент?! - в шоке спросил кошир.
        - Нет, - замахала я руками. - Я про то, что их размышления имеют право жить. Я ведь действительно не могу доказать, что все это правда, - я вздохнула.
        - Но я тебе верю, - ободряюще улыбнулся герцог. Я благодарно улыбнулась.
        - А что это за кольцо у тебя на пальце? - внезапно спросил Эйл, впившись взглядом в мою руку. Я вздрогнула. Блин, Силь так быстро меня утащил, что я не успела его снять и спрятать, да еще и руками размахалась.
        - Это? - как можно непринужденнее переспросила я, снимая кольцо и крутя его в руках. - Я купила по пути в столицу. Они сейчас очень популярны, все вокруг говорят про какую-то башню, а торгаши деньги делают.
        - Понятно, - продолжая подозрительно смотреть на меня, протянул он. Я выдохнула.
        - А что, разве девушка может стать королевой? Все ведь короля ждут? - как бы, между прочим, спросила я.
        - Не знаю, - пожал Эйл плечами. - Раньше, во всяком случае, такого не случалось. Женщины, как правило, не обладают необходимыми для правителя качествами.
        - Понятно, - как и он недавно протянула я. Шовинист.
        - Так, ребята, - встал Силь. - Мы ругаемся только и подозреваем друг друга. Давайте уже реально думать.
        - А мы вполне реально думаем, - отозвался Зэн, наливая себе вина. - И подозреваем не друг друга, а определенного человека. Я предлагаю отбросить сантименты и допросить ее по всем правилам. - Выдвинул предложение он. Я вздрогнула, вспомнив следователя, приходившего в камеру и свое видение. Меня затрясло.
        - Хватит Зэн, - теперь уже я вскочила с места. - Сколько можно! Я не позволю тебя обвинять меня просто так!
        - Мы переходили на ты? - спокойным надменным голосом спросил он.
        - Да! - взбесилась я. - Черт возьми, я из-за тебя чуть коньки не отбросила, когда на нас напали, стала считать своим другом, за что была жестоко наказана, и буду обращаться к тебе так, как посчитаю нужным. Ты не заслуживаешь уважение хотя бы потому, что не держишь своего слова! И не смей обвинять меня во лжи! - Воздух в легких закончился, и я обессилено упала обратно в кресло, схватив бокал с вином. Хочу напиться. В комнате повисла тишина. Братья явно не понимали, о чем я говорю, а Зэн с вытянувшимся лицом смотрел на меня.
        - Ты? - выдохнул он. Я не ответила.
        - Ребята, - осторожно подал голос Сильен. - А что происходит?
        Я продолжала молчать.
        - Тогда в номере, когда я пришел искать Лирта, - потрясенно произнес Зэн.
        - Что? - снова Силь. Бедный, он совсем запутался. Впрочем, как и я.
        - Так, - холодно сказал Эйл. - Давайте-ка сейчас успокоимся и выложим карты на стол.
        - В смысле? - отвлекся от разглядывания меня Зэн.
        - В смысле без утайки расскажем все друг другу. - Пояснил он.
        - И вы тоже, ваше высочество? - не удержалась я от едкого замечания. Давай, клыкастый, расскажи, как убил папочку.
        - Что ты имеешь в виду? - сощурился он.
        - Ничего, - буркнула я. - Кто первый?
        - Ты, - сразу воскликнул Зэн. А вот фиг тебе. Я отрицательно мотнула головой.
        - Я и так много чего наговорила, - я отвернулась к окну, делая вид, что рассматриваю несуществующий узор на занавесках.
        - Тогда это буду я, - вздохнул Силь. - Эйл, ты разрешишь мне рассказать ВСЮ правду? - а вот это уже интересно. Я вновь повернулась к столу, внимательно глядя на Эйла. Неужели третьей тенью той ночью был Сильен? Эйл смерил меня оценивающим взглядом и кивнул, в его глазах явно читалось, что если я кому-нибудь расскажу об этом разговоре, то долго не проживу.
        - Тогда, - герцог положил на стол нож для резки бумаги, - давайте поклянемся, что все сказанное сегодня в этой комнате останется между нами.
        - Клянемся, - единодушно кивнули мы и по очереди укололи себе палец.
        - Тогда, с вашего позволения, я начну, - поудобнее устраиваясь в кресле, сказал кошир.
        В основном Сильен рассказал то, что уже было мне известно. Про план убийства короля, про не увенчавшееся успехом расследование и высказал свои мысли на этот счет, которые были далеки от реальности, ведь я-то точно знала, кто убийца и почему заклинание посмертия не сработало. Новым для меня была только причина покушения. Следующим был Эйл, вкратце рассказавший причины, побудившие его к убийству отца. Король оказывается, не хотел расставаться с короной и всеми правдами-неправдами пытался отправить сына на тот свет, потому что при наличии совершеннолетнего наследника он должен был освободить трон через тридцать лет правления. Замечательный отец! Предыдущий сапфировый король сошел с ума от действия проклятия. Он был уже не человек, точнее кошир, а порождение тьмы. Также упомянул юношу, которому дал клятву верности, не подозревая, что тот на самом деле девушка. Потом слово взял Зэн, он, смущаясь и краснея начал с того, как напросился ко мне ночевать в одной постели. Все хохотали. Потом описал все наши приключения и попросил прощения за свое поведение. Я обещала подумать. Когда все уже было рассказано,
мужчины перевили взгляды на меня.
        - А я передумала откровенничать, - сложив руки на груди, заявила я, наблюдая, как вытягиваются их лица. Непередаваемое удовольствие. В этом мире живет удивительно доверчивый народ. Хотя, возможно это я не доконца осознаю действие клятв и их надежность.
        - Так не честно! Мы тебе все рассказали! - надулся Зэн.
        - Ничего нового я от вас не узнала, - фыркнула я.
        - То есть как? - воскликнули они хором.
        - А вот так! - передразнила я их.
        - Так, рассказывай немедленно! - нахмурился Сильен.
        - Ладно, - сжалилась я. - Начну, пожалуй, с того, что узнала о вашем существовании раньше, чем мы встретились и познакомились…
        - Так ты все-таки вражеский лазутчик!? - опять воскликнул Силь.
        - Нет, - недовольно отозвалась я. - Ты дашь мне рассказать или нет?
        - Извини, просто твое откровение про наше знакомство и то, что ты не узнала из нашего рассказа ничего нового, выбило меня из колеи, - оправдался он.
        - Так вот, впервые увидела вас такими, как сейчас, лежа под кроватью, правда тогда я еще не знала, что две таинственные тени это Зэн и Силь…
        Пока я говорила, казалось, что пролети в дальнем углу комар, будет слышно его жужжание. Наконец, я замолчала и обвела побледневших слушателей взглядом. Оставалось только сказать, что я из другого мира и у меня на пальце настоящий черный бриллиант, но это я им еще сообщу. Как-нибудь в другой раз.
        - Ну, ты даешь, - выдохнул Силь.
        - Получается, что моей невестой ты стать не можешь, потому что уже являешься невестой Эйла? - почему-то растроенно спросил Зэн.
        - А чего ты так переживаешь? - удивилась я. - Сам ведь от меня избавиться хотел!
        - Тогда я еще не знал, что это ты, - обиженно ответил он. Я фыркнула.
        - Кстати, Эйл, - повернулась я к принцу. - Я за тебя замуж не пойду, так что придумывай как разорвать свою клятву.
        - Это почему? - оскорблено спросил он.
        - Не хочу я за тебя замуж! - возмутилась я.
        - Да многие мечтают стать моей королевой! - попытался вразумить меня Эйл. Он что, тоже на мне жениться хочет или просто из чувства обиженного достоинства так старается?
        - Пусть мечтают, - кивнула я, - это, говорят, для здоровья не вредно.
        Силь хмыкнул, а я наблюдала картину «два обиженных принца». Куда катится мир? И как эти веселые ребята будут королевством управлять? Я-то ладно, и не лезу туда, понимая свою профнепригодность, но они-то куда?
        - А откуда у тебя следы от яда деревьев проклятых земель? Как ты выжила? Почему заклятие посмертия не сработало? И вообще откуда ты такая взялась? - как настоящий начальник внутренней стражи и командир разведки начал допрос герцог.
        - Всему свое время, - загадочно улыбнувшись, ответила я и оглядела высокородных собеседников взглядом, типа у меня есть «страшная тайна», но вы еще не доросли до того, чтобы ее узнать. Всегда мечтала так сделать, прямо как злодеи в киношках. Они прониклись моментом. Я еще шире улыбнулась. А в голове прокручивала слова Силя о кольцах, которые связывают судьбу своих владельцев. Получается, что во всех моих злоключениях виноват черный бриллиант?
        Эйл Ли Фир
        Я слушал Лайрэтт с открытым ртом в прямом смысле этого слова. Она оказалась не только той, кому я так опрометчиво принес клятву, но и прекрасной черной королевой с бала. Я так долго искал ту девушку, но никто не знал кто она и откуда, так что все попытки оказались тщетны. И она действительно хотела убить меня там, на балконе, но сдержалась. Я бы на ее месте прирезал себя без колебаний. Хотя, это был прежний я и теперь хоть и мог кого-то убить, но уже не столь холоднокровно. В последнее время во снах я часто видел лица тех, чью линию жизни прервал в свое время. Каждый раз, просыпаясь в холодном поту и судорожно думая о том, что мог бы поступить по-другому. Теперь любимая фраза «нет человека - нет проблемы» уже не казалась мне верной.
        Как я мог не узнать ее, ведь те же волосы, необычные глаза, только узоры на коже от яда проклятых земель, но они делали ее еще более привлекательной и необычной. Дурак, ведь чувствовал, что с этой маркизой что-то не так. Мысли постоянно отвлекали от сути дальнейшего повествования. Она успела не только со мной познакомиться, но и с Зэном, а потом еще и с Силем. И везде эта удивительная девушка бескорыстно пыталась помочь, следуя не писаным законам дорог. Я любовался ее изредка проскальзывающей улыбкой, которая как летнее солнце озаряло мрачную темную комнату. Я не отпущу ее. В конце концов, нас связывает клятва и она - моя. Никому не отдам. Надеюсь, Лайрэтт сможет простить меня и ответит на мои чувства. Чувства? А что я испытываю к этой хрупкой девушке? Пока не знаю, но готов часами просто смотреть на нее и наслаждаться звуком ее голоса. Я хочу, чтобы она смотрела только на меня. Мысль о том, что кто-то, кроме меня будет ее обнимать, была невыносима. Не отдам. Моя, навсегда.
        Оксана
        Утром я проснулась от того, что мне холодно. Я перевернулась на другой бок, натягивая на себя, сползшее ночью одеяло. Оно почему-то никак не хотело поддаваться, и я со всей силы дернула его на себя. Послышался странный звук. Что-то упало. Я открыла глаза. Кто-то застонал. Что происходит? Я села, с трудом разлепив глаза, и застыла с открытым в зевке ртом, оглядывая свою комнату, уделив особое внимание кровати. Два принца сладко спали, прижавшись друг другу, жаль, фотоаппарата нет. А что упало? Я выглянула из-за края кровати. На полу лежал Сильен, прижимая к себе мои сандалии. Приехали. А ведь знала, что когда-нибудь сопьюсь. Немного полюбовавшись картиной: «номер после попойки» и «спящие высокородные господа», я слезла с кровати, стараясь никого не задеть. Пусть спят, а мы со Зверем сходим погулять.
        Я быстро оделась и тихонько прошмыгнула за дверь. Вчера были раскрыты почти все секреты. Мне стало намного легче. Надо же, тогда, когда я сидела под кроватью, думала, что эти трое мои злейшие враги. А теперь сплю с ними в одной кровати. Правда красавцами их не назовешь, ну разве что Зэна и то, на мой вкус слишком слащавый и избалованный. Эх, жалко, что тут нет настоящих эльфов, красивых, смелых, длинноухих, а то даже влюбиться не в кого. А так хочется. Я шла по улице и придавалась мечтам. Настроение было прекрасное, даже голова после пьянки, устроенной в моем номере не болела. И на кой черт я разрешила им поехать со мной? Надо было гнать в шею этих гадов ползучих из кареты.
        - Внученька! - рядом остановилась карета, из которой бодро для своих лет выпрыгнул маркиз Израэль.
        - Дедушка! - улыбнулась я.
        - Совсем забыла старика, - покачал он головой.
        - Нет, что ты! - замахала я руками. - Просто дел много, надо все успеть.
        - Эх, молодежь, - вздохнул он. - Завтра праздник в честь совершеннолетия принца Зэн Ли Бина.
        - Да, да, - вспомнила я разговор с Арелиной. Она дала мне три дня, прошло уже два. Пришло время дать ответ.
        - Так ты согласна? - просиял маркиз.
        - Нет! - воскликнула я.
        - Нет? Почему? - улыбка пропала с его лица так же быстро, как и появилась.
        - Ну, дедушка, - опустив голову начала я. - Я его не люблю и он меня, скорее всего тоже, мы ведь почти не знакомы…
        - Девочка моя, - взял меня под локоть он, - пойдем, погуляем, - маркиз потянул меня в сторону центра, - и поговорим заодно.
        - Пошли, - вздохнула я, предчувствуя непростой разговор. Сейчас меня начнут обрабатывать. Ну-ну.
        - Посмотри туда, - он указал на замок. - Если ты согласишься, то будешь жить там, тебя будут уважать, прислушиваться, боятся, если захочешь. Весь мир ляжет к твоим ногам. Разве ты не мечтала стать принцессой в детстве? Жить в таком замке и носить красивые платья? Теперь это не сказка, а реальность, - глядя на высокие шпили башен, тихо говорил он. Я прониклась, красиво очень расписывает.
        - А как же любовь? - спросила я. - Разве не в ней счастье?
        - Ох, внученька, - покачал он головой, - любовь скоротечна. Какое-то время ты будешь счастлива. Но что потом? Горечь измен, обида, одиночество. Такая судьба ждет всех, кто бросается в омут с головой. Я желаю тебе добра и хочу достойной жизни для своей внучки. Пойми, что любовью сыт не будешь. Да и не убежит она от тебя, ты еще молода, а вокруг королевы всегда крутятся самые красивые и благородные мужчины…
        - Ты предлагаешь мне изменять мужу?! - изумилась я.
        - Нет, что ты, - отмахнулся он. - Но короли редко доживают до старости и у тебя, возможно, будет очень много времени для устройства личной жизни. - А вот и намек на обещанное покушение. Молодец дедуля. Уважаю. Не знала бы я о его целях, уши бы точно развесила, складно говорит.
        - Но как ты можешь знать, что именно мой муж не доживет до старости? Может ему повезет? - допытывалась я.
        - О, зная Зэна, могу с уверенностью утверждать, что он не из везучих, - усмехнулся маркиз.
        - Я подумаю, дедушка, - ответила я. - Ведь у меня есть время до завтра?
        - Да, надеюсь, ты сделаешь правильный выбор, и этот замок обретет достойную хозяйку, - он снова посмотрел на дворец и, улыбнувшись, залез в следующую за нами по пятам карету. - Я буду с нетерпением ждать твой ответ, - бросил он на прощание. Еще бы он ждал без нетерпения. Я бы удивилась. Проводив удаляющуюся карету взглядом, я тяжело вздохнула и пошла в магазин, забирать свой новый гардероб. Высший свет ждет модный переворот.
        Зэн Ли Бин
        Весь прошлый вечер я пытался разобраться в себе. Получалось плохо. Я раз от раза возвращался к своим мыслям о том, что мне необходим Лирт. Теперь радовало, что я все же не извращенец, и он оказался девушкой. Да еще какой! Красивая, умная, добрая. Таких не бывает на свете. Меня терзали сомнения. Что теперь делать? Я ясно дал понять ей тогда, по прибытии в город, что мне не нужен такой друг, а потом пытался всячески оскорбить и заставить отказаться от свадьбы. Но теперь… было нестерпимо больно понимать, что я уже дважды оттолкнул ее. А она не обижалась, просто не думала об этом. Неужели я ей настолько безразличен, что ей все равно?! Ненавижу. Себя. За глупость и самовлюбленность. Как теперь вернуть себе ее доверие? Как сделать так, чтобы она отказалась от Эйла, которому так приветливо улыбается и выбрала меня? Что я могу противопоставить коширскому обаянию?!
        Оксана
        Когда я возвращалась в номер, то в душе теплилась надежда, что он будет пуст. Ага. Размечталась. Вся компания расположилась на кровати и с постными лицами о чем-то совещалась. Моего появления они даже не заметили.
        - Мальчики, а вас случаем во дворце не потеряли? - сгружая свои покупки, поинтересовалась я.
        - Может, и потеряли, - согласно кивнул Сильен.
        - То есть, вам все равно? - уточнила я. Утвердительный кивок всех троих. Я тяжело вздохнула. Выгнать их будет не просто. Хотя должна заметить, что компания двух сногсшибательно красивых принцев и одного неотразимого герцога мне льстила. Пусть живут, если им тут нравится. Я даже возмущаться буду не очень долго.
        - Мы тут надумали кое-что, - плотоядно изучая меня, сообщил Зэн.
        - И что же? - подозрительно спрашиваю. Не нравится мне его взгляд.
        - Ты должна согласиться выйти за меня замуж, - так и знала, что гадость надумали.
        - Это еще почему? - скептически глядя на блондина, спросила я. Сразу вспомнились его оскорбления. С чего вдруг он решил пойти на такую жертву и жениться на столь ненавистной мне?
        - А мы будем смотреть, что Совет предпримет, если мы объявим о помолвке, ведь они не зря единогласно одобрили твою кандидатуру на роль невесты, - охотно пояснили мне.
        - А что делать с данной Эйлом клятвой? - продолжала искать себе отговорки я. Не хотелось жить с тем, кто тебя не любит, да и я к нему особой любви не питаю. Так зачем же мучиться?
        - Ну, или ты можешь выйти замуж за него, - опустил голову Зэн. Мне кажется, или он расстраивается по этому поводу? Странно.
        - Замечательно! - воскликнула я и, схватив пакет с одеждой, ушла в ванную, хлопнув дверью. Дураки. Я плеснула в лицо холодной водой. Не хочу замуж. Нет, хочу, конечно, но не так. Из принципа не соглашусь. Хочу романтики, цветов, свиданий под луной и большой чистой любви!
        Я переоделась и вышла к продолжающим совещаться товарищам. Они замолкли и уставились на меня.
        - Ли, ты забыла одеться, - сообщил мне Сильен. Пожалуй, единственный из всех, кого я смело могла назвать настоящим другом. По крайней мере, он ни разу не сделал мне ничего плохого и искренне переживал, особенно, когда вытаскивал из тюрьмы.
        - Нет, - уверенно заявила я, подходя к ним и садясь на кровать, подгибая ноги. Что ему не нравится? Симпатичные шортики и очень милая маечка. Знаю, что так не принято ходить, но я же не на улицу собралась, я дома, могу расслабиться, а их сюда вообще не звала.
        - Ли, я не спрашивал, а утверждал, - сказал кошир.
        - А я тебе уже сказала, что одеться не забыла, - повторила я. - Вы что-нибудь надумали кроме как жениться на мне?
        - Нет, - покачал головой Эйл, косясь на мои голые ноги.
        - А если еще раз подумать? - накрываясь одеялом, спросила я. - Вы, кстати, завтракать будете, а то я по пути на всех заказала.
        - Будем, - кивнули они.
        - Прекрасно, так что у нас за план?
        - Нет плана, - хмуро ответил Зэн. - Только если ты не выдашь нам черного короля.
        - А что с ним изменится? - поинтересовалась я. Нет, открывать свою страшную тайну я не торопилась. Уж очень не радужной казалась перспектива сесть на трон и постоянно оглядываться в поисках убийцы. Бр-р. Нет уж. Увольте. Да и личной жизни никакой.
        - Просто если он объявится, они на него сразу переключатся, и мы временно выйдем из-под удара, - пожал он плечами.
        - Не вариант, - отмела я сразу. Не хочу стать целью номер один.
        - Тогда у нас ничего, - вздохнул Зэн.
        - А какую цель мы преследуем? - задумалась я. Все же идея с появлением черного короля казалась мне здравой, по крайней мере, это заставит заговорщиков зашевелиться.
        - Вывести заговорщиков на чистую воду, - уверенно ответил Сильен, заплетая свои длинные волосы в косу. Получалось у него плохо, и я взялась переплетать. Так интересно. Шелковистые, мягкие и синие, да еще и у парня.
        - Тогда нам нужно их спровоцировать, - сделала вполне закономерный вывод я.
        - Ага, ты предлагаешь кому-нибудь из нас пойти и предложить себя в качестве жертвы покушения? - с сарказмом спросил Эйл.
        - Нам надо, чтобы они действительно испугались и стали действовать быстро, при этом совершая ошибки, - поучительно сказала я, решив заплести коширу кучу мелких косичек.
        - Это и так понятно, - фыркнул Зэн. - Вот мы и предлагаем тебе согласиться на свадьбу, тогда они поторопятся, чтобы кто-то из нас не сел на трон.
        - Нет, это предсказуемо, - поморщилась я. - Вы же сами сказали, что они одобрили свадьбу и меня. Не пойдет.
        - Тогда найди черного короля и тайком проведи его на завтрашний праздник, а потом жди, пока они начнут его убивать, - предложил балдеющий Сильен.
        - Это ближе к теме, - кивнула я, заплетая уже десятую косичку. Красиво получится.
        - Да, но проблема в том, что они действуют чужими руками, нанимают людей, не подкопаешься, - вздохнул Эйл.
        - А если подослать своих в качестве исполнителей? - спросила я.
        - Думаешь одна такая умная? Они всех наших агентов знают, а кого-то нового посылать страшно, вдруг перебежчиком станет. Уже не раз пройденный этап. Мы следим за ними, они за нами. - Поморщился Эйл, разглядывая новую прическу своего брата. Тоже хочет? Сейчас закончу и ему сделаю. Нам, наконец, принесли завтрак. Я обрадовано побежала к столу, приказав Сильену не двигаться, пока я ем, а то косички распустятся. Он почему-то разозлился и чуть не убил меня подушкой. А я думала, мы друзья. В итоге все мои старания пошли насмарку и я, обиженно сопя, жевала пироги с кисло-сладкими ягодами, которые полюбила еще в доме у Милы, несостоявшийся невесты мертвого короля. Я пыталась что-нибудь придумать. Как заставить их подставиться? Как обойти стороной дедушку? Жалко его, он ведь действительно обо мне заботится, по-своему, но все же. Идеальным вариантом было появление черного короля, точнее королевы, но как мне при этом выжить? Даже аппетит пропал.
        - Дэ Карс… - сами собой прошептали губы. Что за имя? Откуда я его взяла?
        - Что? - отвлекся от еды Сильен.
        - Да нет, ничего, - отмахнулась я, продолжая пребывать в задумчивости. Кто же он такой? Ну конечно! Так называли одного из заговорщиков, а я успешно забыла имя! Только вот, сколько тут Дэ Карсов? Может десяток?
        - Ли, - вывел меня из задумчивости Сильен, - мы пойдем, а то и, правда, потеряют нас.
        - Угу, - кивнула я. А еще они говорили про то, что у них нет серой пыли, чтобы убрать принцев. Интересно, что это за штука такая редкая? В руках-то я ее держала и даже рядом стояла, когда она действовала, но в чем суть не поняла. И еще вопрос, почему, если она убивает владельцев кольца, не убила меня? Дверь хлопнула. Мои друзья ушли. Теперь даже спросить не у кого. Жаль. Не вовремя они ушли. Мне в бок мордой ткнулся обитатель проклятых земель. Я потрепала его по голове. Черт! Про кинжалы забыла! Я быстро переоделась и выбежала из номера.
        - Девушка, - работник оружейной лавки дрожащими руками выкладывал передо мной листики, которые обзавелись красивыми рукоятями из серебристого металла и кожи, - продайте мне хоть один.
        - Зачем он вам, ведь сложно найти покупателя, дорого очень, - удивилась я. Ведь проданные мной в Глоте листики отправились прямиком к коллекционерам именно из-за высокой цены на изделие.
        - Понимаете, - вздохнул высокий мускулистый мужчина, - все говорят о черном короле и многие аристократы не прочь обзавестись подобным оружием, так, на всякий случай.
        Меня осенило. Ну конечно! Мне же говорили, что это единственное оружие, кроме серой пыли, которое может убить носителя кольца! В голове начал складываться еще пока не очень успешный план действий.
        - Простите, - выпалила я, выкладывая деньги за работу, - но, к сожалению это подарок и я не могу его продать.
        - Очень жаль, - вздохнул мужчина, когда я уже вылетела из магазинчика. Я поймала одну из карет, которые курсировали туда-сюда по улицам в поисках работы. Погода была как всегда прекрасной и люди не спешили скрываться в душных повозках, предпочитая гулять по красивому городу и экономить деньги.
        Через десять минут я была у ворот особняка своего дедушки. Хмурые стражники отказывались меня пропускать, ссылаясь на отсутствие хозяина дома. Я немного поругалась для вида, что меня не пускают в собственный дом и с крайне злобной физиономией удалилась, оставив записку. Главное, что я узнала, что маркиз точно будет завтра вечером дома.
        Следующим пунктом стало посещение таверны, где остановились мои бывшие спутники. Главное, чтобы Гром не передумал и не уехал из города раньше срока, да и вообще согласился на мою авантюру. Карета выехала за стены основного города и остановилась у таверны, недалеко от причалов. Я сосчитала до десяти для храбрости и вылезла на улицу. Нужно было переодеться. Мое нежно-сиреневое платье чуть ниже колена, облегающее фигуру вызвало фурор среди отдыхающих в теньке подвыпивших моряков. Ко мне из кареты выпрыгнул Зверь и, встав рядом, демонстративно щелкнул челюстью. Матросы поумолкли. Связываться с собакой им не хотелось. Я поднялась по скрипучей лесенке, стараясь не провалиться каблуком в щели между ступенек. Однозначно надо было переодеться. Я вздохнула и, со всей силы толкнув дверь, вошла в гостиницу, где остановились друзья. Как и в прошлый раз, зал был почти полон. Сказывалась близость причала, откуда все сворачивали в ближайшие заведения, праздновать прибытие. В основном это были мужчины. При моем появлении они оживились, предлагая столь фривольно одетой мне составить им компанию. Я поморщилась и
обежала зал глазами. Друзей не было. Гудеж в зале продолжал нарастать, и когда я попыталась пробраться к стойке и спросить у хозяина о местонахождении Грома, кто-то со всей силы шлепнул меня по пятой точке. Я чуть не упала в последний момент, чудом успев схватиться за край стола. Злится на посетителей было бесполезно, сама ведь виновата, что не могу носить длинное и вечно рвусь выделиться. Но надо было как-то прекращать это безобразие.
        - Зверь, - перекрикивая гогот толпы позвала я, до этого плотоядно рассматривающий моего обидчика, он посмотрел на меня, - а ну-ка давай, голос!
        Его глаза сверкнули серебром, и через секунду все вокруг замерло от душераздирающего воя черной смерти. Повисла тишина, люди, как и положено, пребывали в оцепенении, а я, как королева прошествовала к стойке и толкнула хозяина. Он вздрогнул и перевел на меня затуманенный взгляд.
        - Где Гром? Такой здоровый, лохматый, с друзьями? - активно жестикулируя, спросила я. Мужчина моргнул, явно не понимая, что от него хотят. Я вздохнула, неудачная идея была. Со стороны лестницы послышался грохот и в зал с оружием наперевес ввалились мои друзья, видимо услышав вой Зверя, прибежали посмотреть, что происходит.
        - Ребята! - заверещала я и кинулась обалдевшему Грому на шею. - Как же хорошо, что вы не уехали!
        - Мелкий? - с подозрением рассматривая меня, спросил Гром.
        - Зверь, - обиженно позвала я, мой питомец подошел и плотоядно облизнулся.
        - Понял! - замахал руками Гром. - Пощади!
        - Вот так-то лучше, - благосклонно кивнула я. - Где мы можем поговорить?
        - Разговор я так понимаю, будет непростой? - догадался Гром, я кивнула. - Тогда пошли наверх…
        Мы расположились в тесной комнате, и пили чай, спиртное я покупать запретила. Для моего плана нужна трезвая голова. Я вкратце изложила свою просьбу, надеясь, что друзья подпишутся на авантюру.
        - Так что вот такие дела, - вздохнула я. - Вам решать, подпишитесь вы на такое или нет.
        - Мы твои должники, - серьезно ответил Гром. - Только вот каков шанс успеха твоего мероприятия?
        - А кто знает? - задорно улыбнулась я, поглаживая Зверя. - В любом случае вам ничего не грозит, только если мне. Так что решайте, ответ мне нужен сейчас. Я пойму, если вы откажетесь.
        - Лайрэтт, - подол голос Карт. - Я в любом случае с вами до конца, - он склонил голову.
        - А куда же мы денемся! - хохотнул Гром. Я улыбнулась и положила на стол внушительный мешочек с деньгами. Как же мало времени осталось. А впереди самая сложная часть плана.
        Сильен Кельер
        После вечера откровений мои друзья вели себя очень странно. И если от взбалмошного Зэна с его частыми переменами настроения я мог ожидать всякого, то видеть встревоженным Эйла для меня было впервые. И кто бы мог подумать, что Ли влезла с нами в одну лодку уже очень давно и именно ее я тщетно ловил последнее время. А то, что Эйл и Зэн были к ней явно не равнодушны, заставляло улыбаться, правда, не явно, но все же. Впервые вижу, как два самовлюбленных принца кусают себе локти и пытаются перетянуть одеяло, пока, правда, не очевидно, но противостояние уже началось. Интересно, чем это закончится. И какая роль отведена мне?
        Часть 12
        Оксана
        Придумать план это конечно хорошо и то, что он есть еще лучше, но вот как претворить его в жизнь? В голове все складывается как нельзя лучше. Сплошные «надо» и «хорошо бы», но вот с реализацией выходили проблемы. Я долго думала, как не допустить к исполнению замыслы Совета, да еще ко всему прочему помочь друзьям. Выход был только один. Появиться черному королю, да так, чтобы все это увидели, запомнили и не смели усомниться. А это значило, что мне необходимо появиться при дворе и громко заявить о своих планах и пригрозить жестокой расправой тем, кто собрался действовать тайком от моего имени. Вот такой вот незамысловатый план. Проблема была в том, что я не король, а королева и уже достаточно примелькалась при дворе. Во всяком случае, принцы, дедушка и еще пара человек меня точно узнают. Значит, нужна маскировка, и не простая типа маски на нос и дешевой краски для волос, а самая настоящая, желательно как тот памятный кулончик у Эйла, полностью меняющий внешность. Где его взять? Заказать у мага. А что потом? Совет непременно начнет с новой силой разыскивать черного короля и тут вполне может всплыть
моя персона, которая столь неосмотрительно заказала у мага иллюзий такую замечательную вещь. Меня найдут и по-тихому прирежут. Это в лучшем случае. Я даже думать не хочу о том, что предстоит оправдываться перед друзьями и краснеть, когда передо мной выложат черный бриллиант. Я ведь им так и не рассказала. Тупик. Печально все получается.
        Я сидела все в той же открытой кафешке на площади и крутила свой план и так и эдак. Только вот плодов это никаких не приносило, рано или поздно все упиралось в глухую стену пыточной камеры. Я передернула плечами. И почему я такая безголовая? Времени оставалось очень мало. Я отставила в сторону тарелку с так и не тронутым салатом и положила голову на скрещенные руки. Где достать кулончик и при этом не засветиться? Найти посредника? Да тоже ведь найдут, времени, правда это займет чуть больше, но только и всего. Не вариант. Мимо прошел очередной отряд стражи. Что-то их много развелось в последнее время. Не меня ли ищут? Сразу вспомнилась неприятная встреча с блюстителями порядка, после чего я почти сутки просидела в камере. Нет, лучше об этом не думать. Может, все же попросить помощи у кого-нибудь из ребят? И как я это объясню? Нет, не пойдет. Они что-нибудь заподозрят, как пить дать и уже простым пожатием плеч я не отделаюсь, придется выкладывать все как на духу. Я тяжело вздохнула. И почему я всем помогаю, а мне помочь некому? Эйл меня использовал, Зэна спасла, Сильену память вернула… Стоп. Ну
конечно! Маг разума! Если этот дряхлый старичок смог вернуть герцогу память, то почему бы не смастерить какой-нибудь артефакт стирающий память? Не всю конечно, а за один день или воспоминания о конкретном человеке? Я, не раздумывая больше ни минуты, кинула на стол монетку за обед и поспешила в сторону неприметной лавки мага. Хоть бы получилось!
        Как ни странно на этот раз я даже не потерялась и вскоре уже стояла у нужной двери. Для верности еще раз пробежала глазами по знакомому объявлению про приворот и, собравшись с духом, вошла внутрь. Дедуля, как и раньше, сидел на табурете за стойкой и изучал какие-то бумажки. Я тактично кашлянула, привлекая внимание.
        - Сейчас, - протянул он, всматриваясь в убористый шрифт мятого письма. - Подождите минуточку.
        - У меня правда очень мало времени, - нетерпеливо дергая себя за кончики волос, сказала я.
        - Ох, доченька, а у кого его много? - философски заметил старичок и наконец, обратил внимание на мою скромную персону. - А! Я вас помню, - закивал он. - Решили все-таки приворожить своего спутника? Так это я сейчас быстро организую! - хитро подмигнул мне маг.
        - Нет, спасибо, - замахала я руками, видя, что старичок уже потянулся за какими-то баночками, видимо для приворота синеволосого герцога.
        - Ну как знаешь, - с сожалением отодвинул свой набор в сторону маг. - Для тебя даже скидку сделаю. Не часто коширов привораживать просят. Они, знаешь ли, почти не восприимчивы к магии и для меня это был бы ценный эксперимент.
        - Мне нужна такая штучка, которая заставит кое-кого кое о чем забыть, - неуверенно изложила я свою просьбу. Я сама еще точно не знала, что хочу и существует ли подобное заклинание вообще.
        - Все, что напрямую воздействует на разум - запрещено, - нахмурился маг. Улыбка мгновенно исчезла с его лица. А вот я расстроилась. Этого следовало ожидать. Не выгорит мой план. А жаль.
        - Ну, мне очень надо! - схватила я старичка за руку и заискивающе заглянула в глаза. - Понимаете, меня постоянно преследует один поклонник, а я не знаю, как от него избавиться. Он как маньяк и я хочу, чтобы он просто забыл о моем существовании. Неужели нельзя ничего сделать? - Я старалась, как могла, только слезу для пущей достоверности пустить не хватало.
        - Ох, девочка, - покачал он головой. - На что ты старика толкаешь!
        - Ну, пожалуйста! - заканючила я. - Я никому не скажу где взяла, а вы поэкспериментируете! - Больше у меня никаких аргументов не нашлось. Я затаила дыхание, пока старичок, нахмурившись, о чем-то раздумывал. Наконец, он тяжело вздохнул, с кряхтением сполз со своего насеста и скрылся в коморке, где проводил сеанс по возвращению памяти. Я в нетерпении выбивала длинными ногтями дробь по отполированной столешнице. Маг отсутствовал около получаса. Я вся извелась, пока ждала. Может он решил просто проигнорировать мою просьбу и теперь дожидается, пока я уйду? Но тогда бы сразу сказал свое решительное нет, а не кота за хвост тянул. Когда я уже было, решилась проскользнуть в его кабинет, старичок, наконец, вышел и, отерев испарину со лба, протянул мне невзрачные коричневые перчатки из грубой кожи.
        - Возьми, - вздохнул он. - Когда встретишь своего воздыхателя, просто сожми его руки в своих, естественно не забудь перед этим перчатки надеть. Он забудет тебя и все, что вас связывало. В том числе и общих знакомых. Надеюсь, это не сильно повлияет на его жизнь и судьбу. - Я осторожно приняла магическое средство, с сомнением оглядывая перчатки. Они были мне явно велики.
        - Сколько я вам должна? - пряча волшебные перчатки в небольшую сумочку на плече, спросила я.
        - Двести золотых, - хитро прищурившись, заломил цену старый маг. Я поперхнулась от такой наглости и хотела уже было поторговаться, но вспомнила, что вообще-то приобретаю вещь из разряда запрещенных и скрепя сердцем заплатила.
        - Кстати, - убирая деньги под прилавок, остановил меня в дверях маг. - Они не подействуют на мага, так что убедись, что твой ухажер не наделен способностями.
        - То есть как? - изумилась я. А зачем они тогда вообще мне нужны?! Я-то собиралась заказать у иллюзиониста кулончик, а потом заставить его все забыть, но после такого сообщения мой блестящий план опять рушился.
        - Ну, есть возможность, что они подействуют на ученика или очень слабого одаренного без развитых способностей, - пожевав губами, с сомнением продолжил старичок. - А вот если у человека стоит защита от подобных воздействий, то даже пытаться не стоит.
        - Но на ученика подействует? - в отчаянии схватилась я за последнюю надежду на спасение положения.
        - Если он не из магов разума, то должно, только не последних курсов, там они уже ребята ушлые и защиту ставят, - пожал плечами старик. Я закатила глаза. И что мне теперь делать-то?! Я поджала губы и вышла на улицу, в растерянности оглядываясь по сторонам. Значит теперь нужно найти какого-нибудь ученика иллюзиониста и заказать ему кулончик, при этом вызнав, не стоит ли у него какая защита. Задача не из легких. Прокручивая в голове план дальнейших действий, я направилась в сторону магической академии, откуда не так давно вызволила сына речной жительницы. Буду надеяться, что ученикам не запрещается подрабатывать на стороне, и я найду достаточно умелого студента, который сможет выполнить мой заказ.
        Все шло из рук вон плохо. Я уже битый час топталась у крыльца злосчастной академии и приставала к каждому выходящему из нее человеку с одним и тем же вопросом. Но никто помочь мне не мог по причине отсутствия учеников. Сейчас в разгаре были летние каникулы, и все молодые люди являлись лишь абитуриентами. Я уже готова была хвататься за голову, когда, наконец, мне улыбнулась удача и, сжалившись над бедной мной, один из учителей дал адрес заведения, где тусовались маги-недоучки. Я, повторяя про себя адрес, чтобы не забыть, отправилась в указанном направлении. Остается надеяться, что не все разъехались по домам и хоть кто-то может нуждаться в подработке.
        Неприметное здание почти на самой окраине города возле северных ворот встретило меня абсолютно пустым залом и удивленным хозяином, который проводил в заведении косметический ремонт. Да что же это такое?!
        - Да кто ж возьмется за работу? - удивился хозяин, когда я попросила посоветовать мне какого-нибудь ученика. - Магии обучаются только состоятельные молодые люди, а то все б мы были магами! - усмехнулся он.
        - Как же так? - огорченно закусила я губу.
        - Да вот так, - хохотнул мужчина. - Откуда ж ты, с диких островов что ли? Прописные истины не знаешь. Магия есть в каждом, да только развить ее и научиться применять могут лишь те, у кого достаточно средств и свободного времени. Плати - научат, а нет, так иди, работай в поле. Всю жизнь так было.
        - Значит, мне никто не сможет помочь? - впадая в отчаяние, спросила я.
        - А чем полноценный маг тебя не устраивает? - удивился хозяин заведения для будущих волшебников, оглядывая мой хоть и откровенный, но очевидно дорогой наряд.
        - Денег столько нет, - не моргнув глазом, соврала я.
        - Ну, раз в этом дело, - протянул мужчина. - Ладно, помогу я тебе, запоминай…
        Раньше мне казалось, что заведения хуже, чем придорожные забегаловки на тракте не бывает. Я ошибалась. Адрес, который дал мне хозяин кафе, для учащихся магической академии я искала долго. В итоге, поплутав по узким улочкам, на самой окраине островного города я нашла, что искала. Неприметная дверца с виду нежилого дома скрывала за собой еще более убогое заведение с посетителями странной наружности и сомнительной профессиональной принадлежности. Я с опаской оглядывала забитый людьми зал, забившись в темный угол душного и казавшегося тесным помещения. Несмотря на то, что я находилась в столице трех королевств, здесь не часто встретишь представителей других рас, только если мимо проедет какая-нибудь делегация. Я даже не думала, что этот мир населяет столько разнообразных существ. Я изо всех сил старалась не пялится, но взгляд то и дело сам возвращался то к шестирукому великану, который умело жонглировал пустыми бокалами, развлекая друзей, то в краснокожему мужчине с костяными наростами по всему телу. В голове не укладывалось, что такие вообще существуют, читая множество разных фэнтезийных книг я
принимала это само собой разумеющимся, но увидев вживую впала с состояние легкого шока.
        - Что принести благородной ли? - скрывая удивление и интерес за приветливой улыбкой, поинтересовался хозяин необычного заведения. Что-то в его облике показалось мне знакомым, но я никак не могла понять что. Есть такие люди, которые похожи на всех и одновременно не похожи ни на кого. Я тряхнула головой и отвела взгляд, чтобы не показаться странной, столь пристально рассматривая незнакомца.
        - Воды, - улыбнулась я, сомневаясь, что здесь есть мой любимый чай.
        - А может вина? - подмигнул он мне. Я отрицательно покачала головой. И чего все меня спаивают-то?
        - Может, что-нибудь еще? - поскучнел мужчина.
        - Нет, спасибо, - улыбнулась я, глядя в его черные, без радужки глаза. По коже пробежал холодок. Вроде бы обычный с виду человек, да не простой оказывается.
        - И что же такая ли делает в подобном месте? - дернул бровью он, продолжая смотреть мне в глаза. Их чернота затягивала, мне казалось, что я уже не чувствую тела, а звуки вокруг стихли. Как будто я нырнула в темный омут и меня тянет все глубже, на самое дно. Давление быстро пропало и появилась необычная легкость, было ощущение, что я взлетела высоко над землей, где все проблемы кажутся неважными. Спокойно и хорошо. Я прикрыла глаза и уже почти увидела пушистые белоснежные облака, теплое солнышко и далекую землю внизу. Но что-то как-будто дернуло меня вниз, я сжала кулаки и зажмурилась, чтобы не видеть приближающуюся с невероятной скоростью голую землю. Мозг взорвался дикой болью. Я сжала зубы, сдерживая стон, и распахнула глаза. Мир моментально заполнился звуками галдящего народа. Слышались тосты и звон разбитой посуды.
        - А ты не так проста, как кажется, - задумчиво протянул черноглазый и криво усмехнулся.
        - Что это было? - хрипло выдохнула я, инстинктивно отодвигаясь от мужчины подальше. Как будто это могло что-то изменить.
        - Небольшое испытание, - вновь улыбнулся он. - Так что на самом деле нужно носительнице темной силы в моем заведении?
        - Что? - удивилась я. Он знает кто я? Но как? Носительницей силы меня называла Морана, но она знала о кольце и даже на себе испытала его действие, а что известно этому черноглазому?
        - Не стоит делать из себя дурочку. - Наклонился мужчина над столом. Его бездонные глаза были в паре сантиметров от моих, но теперь уже не казались столь пугающими и манящими. В их непроглядной темноте сверкали серебристые звездочки, так похожие на те, что украшали черный бриллиант. - Ты ведь тоже полукровка?
        - Что? - еще больше удивилась я. Я-то думала он про кольцо догадался. О чем вообще речь?
        - Ладно, - хмыкнул он. - Как хочешь. Я не буду навязываться в друзья.
        - Постой, - окликнула я мужчину, когда он уже собирался уходить. - Мне нужно найти кого-нибудь для одного дела.
        - Что за дело? - вздернул он бровь.
        - Мне нужен иллюзионист. - Помялась я. Не хотелось бы посвящать странного бармена в свои планы.
        - На улице множество лавок, где вам с радостью помогут, - улыбнулся он.
        - Мне нужны особые услуги, - упрямо поджала губы я и с вызовом посмотрела на мужчину. Нет, определенно, что-то было в нем такое знакомое. Средний рост, невзрачная внешность… Ну конечно! Я обежала взглядом его фигуру, уделив особое внимание вырезу рубашки. Мои подозрения подтвердились. На шее мужчины поблескивал уже виденный мною кулончик в виде птичьей клетки, такой, который был нужен мне.
        - Мы тут не занимаемся преукрашательством, - хмыкнул он и вновь направился в сторону двери в подсобные помещения.
        - Мне нужен такой же кулончик, - тихо сказала я ему вслед. Мужчина вздрогнул и остановился. А слух-то у него замечательный. Он резко развернулся и сел за стол напротив меня, изучая внимательным взглядом. Я поежилась.
        - Откуда ты знаешь, что это такое? - он потеребил в руках магическое украшение.
        - Какая разница, - хмыкнула я. - Просто мне нужна подобная вещь и я готова заплатить.
        - Хорошо, - немного подумав, кивнул мужчина. - Пойдем со мной. Но если что-то в твоем поведении мне не понравиться, пеняй на себя.
        Он, не оборачиваясь, пошел в сторону лестницы на второй этаж. Я, все еще сомневаясь в своем решении, поплелась следом. И кто меня просит опять влезать не в свое дело? Ведь всегда отсиживалась в стороне, а в этом мире все идет наперекосяк, и я сама же лезу в самую гущу событий.
        Пока я занималась самокопанием мы прошли по узкому темному коридору и остановились у одной из небольших дверей, которые вели в жилые комнаты. Мой проводник вежливо постучал и, не дожидаясь ответа, распахнул дверь, пропуская меня вперед. Я, затаив дыхание вошла в ярко освещенную комнату. В глаза ударил свет, и я зажмурилась.
        - Чего надо? - раздался недовольный женский голос. Я, наконец, открыла глаза. На узкой кровати лежала молодая черноволосая девушка и недовольно меня разглядывала. - Ис, ты опять притащил одну из своих подружек? Что тебя в ней не устраивает? Вроде не уродина, в кого ее превратить надо?
        - Дэя, перестань, - замахал руками мужчина. - Она клиент. Ты же хотела деньги зарабатывать, вот, пожалуйста.
        - Да? - хмыкнула девушка и уселась, скрестив ноги, уже более внимательно меня разглядывая. - И что понадобилось благородной ли?
        - Мне нужен вот такой кулончик, - я ткнула пальцем на брата магички.
        - Это не дешево, да и для женщин я еще такого не делала, - нахмурилась она.
        - Деньги не проблема, главное чтобы он был именно таким, как мне надо, - нагло усаживаясь в кресло напротив, махнула я рукой.
        - И кем же ты хочешь быть? - поинтересовалась Дэя. Девушка была еще совсем молодой, лет шестнадцать от силы. Как бы она не старалась выглядеть старше, ее выдавала нескладная фигурка и смешинки в черных глазах.
        - Кем-то особенным, - пожала я плечами.
        - Ясное дело, раз пришла сюда, то тебе нужно что-то этакое, - фыркнула она.
        - Дэя! - покачал головой мужчина. - Это твой первый клиент, а ты себя ведешь, как на базаре. Не забывай, что говоришь с благородной ли!
        - Да ладно тебе, - отмахнулась она. - Раз благородная ли пришла сюда, значит не уйдет, обидевшись на отсутствие манер, пока не получит то, что хочет. Верно? - она мне весело подмигнула. Я неуверенно кивнула. Сомнительная парочка.
        - Мы можем поговорить наедине? - кивнула я в сторону бармена.
        - У меня нет от брата секретов, - улыбнулась девушка, но Ис сам чуть поклонился мне и вышел, оставив наедине с явно неуравновешенной сестрой. - Если ты думаешь, что сможет использовать это, - она взглядом показала на торчащие из моей сумки перчатки, то ты ошибаешься. У меня защита стоит лучше, чем у всего хваленого Совета.
        - У меня и в мыслях не было, - мысленно проклиная себя за неосмотрительность и невезучесть, улыбнулась я.
        - Если тебе нужна конфиденциальность, то я могу дать клятву, - проследив, как я запихиваю вылезающие перчатки в маленькую сумку, предложила Дэя. А что, это идея. Я оценивающе посмотрела на магичку, которая наивно хлопала ресницами, и неуверенно кивнула. Девушка улыбнулась и протянула мне небольшой кинжал. Я с тяжелым вздохом уколола себе палец. Такими темпами крови не напасешься. Все пальцы уже изрезаны.
        - Клянусь, что личность и факт самого заказа останутся в тайне, - серьезно сказала девушка и выжидательно уставилась на меня. В ее глазах явно читался интерес к предстоящей работе. Еще бы, приходит расфуфыренная девица в откровенном платье и просит неизвестно о чем. Я, собравшись с духом, изложила суть предстоящего дела. Магичка затаив дыхание слушала, а под конец погрузилась в собственные мысли, загадочно улыбаясь. Точно сумасшедшая.
        Через час я выскочила из странного заведения, сжимая в кулаке два кулончика изменяющих внешность. Доверия ни само место, ни магичка у меня не вызывали, но других вариантов не было. Я быстрым шагом направлялась в сторону отеля и прокручивала в голове инструкции Дэи. К сожалению, силенок и опыта у девушки не хватало на создание полноценного заклинания и за пятьсот золотых я получила только подобие того заклинания, что так успешно скрывал внешность Эйла. Девушка сделала для меня два кулона со средней продолжительностью действия в двадцать минут, после чего повторно его использовать было невозможно. Я даже в зеркало на себя полюбоваться не успею за это время, ведь столько всего нужно успеть. Оставалось только поверить на слово этой малолетней аферистке и надеяться на лучшее. Кроме того, пока я сидела в зале, ожидая выполнения заказа, мне удалось подслушать очень интересный разговор за соседним столиком. Оказывается, уже известная мне академия столицы трех королевств, была не единственным учебным заведением, готовившим магов. На далеких диких островах существовало некое учебное заведение, где также
давали образование и не только магическое, но и самое обычное. Правда попасть туда можно было только тайком, да и сдать вступительный экзамен очень сложно, но у меня появилась еще одна тоненькая ниточка, ведущая к новым знаниям, а, следовательно, домой. Вдруг там, в отличие от здешних магов, кто-то изучает другие миры? Да и вообще в случае провала моего плана можно при желании туда сбежать. Дикие острова на то и дикие, что там не действует власть трех королей. А что? Я вовсе не трусиха, просто предпочитаю сразу обдумать пути отступления. На всякий случай.
        Домой я вернулась в весьма приподнятом настроении и, даже не заметив вкуса, проглотила предложенный в качестве обеда пирог с мясом. Зверь терся у ног и преданно заглядывал мне в глаза, выпрашивая кусочек выпечки. И это гроза проклятых земель? Не смешите! Кто вообще додумался его так назвать? Хотя, если вспомнить какой теплой была наша первая встреча, то вопрос можно снимать с повестки дня. Зверь. Он стал главной загвоздкой в моем плане. Принцы знали его настоящую сущность и если гостей, созванных на помолвку я смогу обмануть, то они вряд ли купятся на спектакль, тем более мой питомец играл в нем не последнюю роль. А каково вероятность того, что в столицу пробрался незамеченным еще один такой хищник? Я думаю, что практически нулевая. Я тяжело вздохнула и потрепала его по голове, скармливая горбушку. Я настолько задумалась, что не успела вовремя отдернуть руку, когда Зверь впился зубами в лакомство, а я подскочила с кровати, тряся укушенной рукой. Друг тут же забыл о горбушке и, прижав уши к голове, жалобно заскулил, пытаясь вылизать ранку. Да, зубы-то у него не маленькие и очень острые. Ранка
оказалась не серьезной, но видимо он задел сосуд, поэтому крови было как от полноценного ранения. Я схватила со столика салфетку и обмотала пострадавшую конечность. Тряпка тут же пропиталась кровью.
        - Не стыдно тебе? - повернулась я в сторону Зверя. Он все своим видом пытался показать, что ему очень стыдно. Я решила поверить. В этот момент в голове родилась еще одна бредовая идея, которую я посчитала гениальной. Вот и причина отсидеться дома. Рана, нанесенная клыкастым охранником - серьезный повод. Я девушка впечатлительная и ранимая. Думаю, рука обвязанная окровавленной тряпкой убедит моих друзей в этой теории, главное преподнести все в красках и эмоций побольше. Ага. Я коварно улыбнулась. План готов к реализации. От меня теперь уже ничего не зависит. Главное, чтобы ребята не подвели и кулончики молодой магички сработали как надо.
        Зэн Ли Бин
        Утром я проснулся в ужасном настроении, а царившая в замке суета по поводу предстоящего торжества раздражала еще больше. Я отказался вылезать из покоев и теперь сидел на широком подоконнике, наблюдая за мельтешащим во дворе народом. Мама разошлась не на шутку. Будь моя воля, я бы отпраздновал совершеннолетие с друзьями, как это бывало раньше в одной из наших комнат. Но я наследник и придется весь день не отдыхать, а работать, принимая поздравления и подарки. Мысли постоянно возвращались к предстоящей свадьбе. Кто станет моей женой? Ли ясно дала понять, что ее это не интересует. И почему этот факт так меня расстраивает? В конце концов, она обычная девушка, просто одна из тысячи. Так почему же так плохо на душе?
        В дверь тихо постучали.
        - Вон, - Я досадливо поморщился. Не хочу никого видеть. Стук повторился и на этот раз, не дожидаясь ответа, в спальню вошел слуга.
        - Что? - холодно спросил я, смерив молодого человека презрительным взглядом.
        - Вам записка от ли Лайрэтт, - неуверенно отозвался он, переминаясь с ноги на ногу. - Она приказала передать вам это, предупредив, что скормит меня своей собаке, если я этого не сделаю, - парень говорил еще что-то, но я уже не слушал. Меня как ветром сдуло с подоконника и вот я уже держу в едва заметно трясущихся руках записку.
        «Мой принц, надеюсь, я первая, кто удостоился чести поздравить Вас сегодня. К сожалению, я не смогу присутствовать на празднике. Я поранилась, играя со Зверем. Маг сказал, чтобы я никуда не ходила сегодня. Хоть рана и не серьезная, но эта порода была выведена магически и неизвестно, как может укус повлиять на меня. Не волнуйтесь за меня, я в порядке. Подарок за мной.
        P. S. Мой ответ - Да. Я стану невестой наследника Ли Бин. С Днем Рождения!»
        Тонкий лист исписанной бумаги спланировал на отполированный пол. На лицо помимо воли выползла счастливая улыбка. С чего бы это?
        Оксана
        Первую половину дня я носилась по городу как сумасшедшая, стараясь успеть все и везде. Я наняла экипаж на вечер, передала Зэну записку, проверила как дела у друзей, уточнила время начала праздника во дворце и посетила мага целителя, изобразив обморок от полученной царапины на руке. При необходимости он подтвердит наличие тяжелой раны на моем изнеженном тельце. В итоге к обеду я была готова к подвигам, только вот времени до бала оставалось довольно много, около трех часов и вот теперь я металась по номеру, не зная чем себя занять. Даже Зверя рядом не было. Я ему строго настрого приказала спрятаться во дворце и не появляться, пока не позову. Он у меня мальчик послушный и я не видела его целый день. Было скучно, страшно и одиноко. Убойный коктейль чувств. К концу первого часа я не выдержала и, переодевшись в мужскую одежду, незаметно выскочила на улицу. В голову пришла дельная мысль о том, что надо бы подготовиться к отступлению, ведь если придется бежать, времени на закупку нужных мелочей не останется. Если мне не изменяет память, то корабль с желающими попасть на дикие острова отправится через
неделю дня на закате.
        Шопинг, на мой взгляд, обладает единственным полезным и удивительным свойством. Он убивает время. Через два часа я ввалилась в номер, едва передвигаясь под тяжестью различных свертков и пакетов. И на кой оно мне все нужно? Например, амулет для завивки волос или чудо-швабра, работающая по типу скатерти-самобранки? Сама не знаю, зачем все это купила. В поездке мне понадобится максимум половина из всего этого барахла. Я сгрузила свои покупки в шкаф и, отдышавшись, пошла готовится к представлению, в котором мне досталась главная роль.
        Эйл Ли Фир
        Она дала свое согласие на свадьбу. Вот только не мне. Чем Зэн лучше? Нет, он, безусловно, мой друг и обладает множеством достоинств и положительных качеств, но все же… он человек. Любая другая девушка не раздумывая выбрала бы меня, а Ли решила по-другому. Хотя ничего другого ожидать и не стоило, ведь именно этим она так привлекательна. Своей необычностью и непредсказуемостью. Но от этого на душе лучше не становится. Когда я встретил сияющего счастьем Зэна, сердце неожиданно сжалось от непонятного чувства, охватившего душу. Смятение. Я не знал, как реагировать. С одной стороны нужно было порадоваться чужому счастью, а с другой… было больно от осознания того, что это счастье не принадлежит мне. Я могу лишь стоять в стороне, попытаться понять и отпустить. Но кто бы знал, как это тяжело.
        Если вспомнить наше знакомство, то на что я вообще рассчитывал? Почему именно она? Из тысяч людей этого мира, именно ей я показал свою не лучшую сторону. Ведь, возможно, встреться мы в другое время и при других обстоятельствах, все могло бы быть иначе. Но тогда это уже была бы не она и совсем другой я. Жизнь интересная штука. Я так долго мечтал почувствовать, представлял себе, каково это, любить, мне казалось, что прекрасно. Но оказалось больно.
        Я старался заглушить эти непривычные чувства вином. Рука сама собой тянулась за следующим бокалом кровавой жидкости. Я тяжело вздохнул. Как же я теперь ненавижу эти балы, нет, не то, чтобы я раньше души в них не чаял, просто тогда мне было все равно, а теперь неимоверно раздражает. Сплошь фальшивые улыбки и лицемерные слова. Бедный Зэн. Ему сейчас приходилось хуже всех. Единственным, что его порадовало была новость и согласии Ли на свадьбу. И снова мысли возвращаются к этому. Интересно, как она там?
        Мои мысли прервал грохот распахнувшихся дверей, створки которых с треском врезались в мраморные стены зала. Люди как по команде замолчали и повернулись на звук. И что на этот раз? Где охрана? Я нехотя отлип от колонны и повернулся туда, куда были устремлены взгляды всего высшего света столицы трех королевств. Бокал выскользнул из моих пальцев и упал на пол. Леденящий душу вой черной смерти заглушил обиженный звон разбитого стекла.
        Оксана
        Попасть в замок не составило особого труда. Я прошла через калитку для слуг, которая не хуже центральных ворот проверила мое приглашение на бал и без проблем пропустила внутрь. В бальном зале вовсю шел праздник. Я решила, что появление будет более эффектным, если гости успеют принять энную дозу горячительных напитков.
        Наемный экипаж ждал меня на неприметной улочке недалеко от дворца, а я, переодетая в простое платье, как и множество обслуживающего персонала, уверенно шла по пустым коридорам замка, за мной темной тенью скользил Зверь. Я и не думала, что так соскучусь по своему охраннику всего за один день. Меня била нервная дрожь, руки вспотели, а на губах блуждала предвкушающая улыбка. Вскоре впереди замаячил холл из которого гости попадают в общий зал. Теперь нужно отвлечь охрану. Я притаилась за поворотом и внимательно изучила суетящихся людей.
        - Зверь, - шепнула я, заметив как в приоткрытой двери, мелькают одежды разряженных официантов. - Наведи шухер и пулей ко мне.
        Я в очередной раз удивилась, что он понял меня и, довольно зашипев, скользнул в комнату к обслуживающему персоналу. Надеюсь, шум привлечет внимание охраны, и они хоть на минуту оставят свой пост, чтобы разобраться, что происходит. Из-за неприметной двери раздался грохот и крики. Охрана среагировала моментально и почти все стражники скрылись в подсобном помещении, оставив на посту только пару товарищей. У моих ног как будто из воздуха материализовался Зверь и я, глубоко вздохнув, активировала кулон с заклинанием. По телу пробежала прохладная волна. Буду надеяться, что Дэя ничего не напутала и не пошутила надо мной. Я, выпрямив спину и гордо вскинув голову, уверенно пошла в сторону оцепеневшей при виде меня охраны.
        - С дороги, - чужим голосом приказала я. Стражи вздрогнули и неуверенно попятились, пропуская меня вперед. Я, косясь на них, и в любой момент, ожидая удара в спину, со всей силы толкнула оказавшиеся удивительно легкими створки дверей, отделяющих меня от празднующего народа. Раздался грохот, я поморщилась. Явно переборщила, ну да ладно, так даже лучше. Расставим все точки над «и» так сказать. Я остановилась на пороге, оглядывая замершую толпу. Я видела, как попятились ближайшие ко мне люди, как зашевелилась охрана, направляясь ко мне. Смотрела, как расширились от удивления глаза Зэна и как выронил свой бокал Эйл. Ждать больше нельзя, у меня и так времени катастрофически мало. Как будто прочитав мои мысли, Зверь взвыл. Его потусторонний полустон - полувой, эхом заметался по огромному сводчатому залу и заставил вздрогнуть даже меня.
        - Мои поздравления имениннику, - склонила я голову, глядя на застывшего каменным изваянием на троне Зэна. - Однако, вынужден прервать ваше веселье, чтобы предупредить. Если хоть один из вас посмеет прикрываться моим именем в своих планах без моего разрешения, я уничтожу его. Не люблю быть в долгу, поэтому всегда расплачиваюсь сполна.
        Я резко развернулась, подсчитывая в уме оставшееся время. Получилось не очень складно, но я и не претендую на первое место в соревновании на самую пафосную злодейскую речь.
        - Приятного вечера, - сказала я на прощание и не спеша зашагала в сторону того коридора из которого появилась и свернув за первый же поворот, побежала прочь, надеясь, что успею уйти. И о чем я только думаю?! Дура, одним словом. Начиталась романов и теперь в войнушку играю. Я бежала почти, не разбирая дороги, никто не пытался меня остановить, и звуков погони слышно пока не было. Неужели на них так подействовал вой моего четвероногого друга? Но стоило мне об этом подумать, как что-то с неимоверной силой ударило меня в спину. Я вскрикнула и налетела на дверь, ведущую во двор, вылетев на улицу вместе с ней. Тело буквально взорвалось болью. Я скорчилась на земле, кусая губы в кровь. Рядом зашипел Зверь, закрывая меня от появившегося в проходе преследователя. Боль не отступала, я хотела приказать Зверю никого не убивать, но из горла вырвался лишь хрип, напугавший меня саму.
        - Отзови смерть, - холодно приказал смутно знакомый голос. Я, превозмогая боль, открыла глаза и, встав на четвереньки, посмотрела на сияющий синим огнем силуэт мужчины. Рядом с его головой сияли два шара, облизываясь языками синего пламени. Ответить я ничего не успела. В мою сторону полетел один из пылающих снарядов, Зверь встал на пути заклинания, а я лишь беспомощно смотрела на приближающуюся смерть.
        - Нет! - захрипела я, выкидывая вперед руку с перстнем.
        Царивший в столице трех королевств вечер взбесился. Рваные грозовые облака черными крыльями с красным отливом от заходящего солнца устремились вниз. Тьма окутала меня, забирая боль и даря непередаваемое чувство уюта и спокойствия. Время как будто замедлило свой ход. Я словно в кино, видела, как потухла сияющая аура нападавшего и испарилась сфера заклинания, а облака, вытянувшись в острые копья мчаться прямо на него.
        - Силь… - выдохнула я, разглядев, наконец, лицо мага. - Нет! - снова закричала я, как будто это могло помочь. Когда уже казалось, что ничего не изменить, все стихло, тьма просто растаяла. Вернулась боль. Я со стоном вновь упала на землю. Где-то далеко прогремел раскат грома, на лицо упали первые холодные капли дождя. Я закрыла глаза. Как же я хочу домой…
        Сильен Кельер
        Я бесцельно блуждал по дворцу и пребывал в состоянии прострации, когда кольцо тревоги обожгло палец болью. Я зашипел.
        - Что случилось? - зло рявкнул я, активируя связь с начальником охраны дворца. Ответом мне было неясное сообщение о нападении черного короля. Я мотнул головой, не веря своим ушам. В этот момент кто-то выскочил из одного из коридоров и, едва не сбив меня с ног, вновь скрылся в полумраке служебного хода, ведущего во двор. Откинув в сторону сомнения и ненужные мысли, я бросился следом.
        Черную фигуру я догнал довольно быстро, все таки не каждый может потягаться с чистокровным коширом в скорости и силе. Стараясь не потерять неизвестного из виду, я подготовил несколько сфер синего пламени. Самое сильное заклинание из арсенала моего народа, и тут же метнул одну из них в спину якобы черного короля. Яркая вспышка заставила не пару секунд зажмуриться, чтобы ближайшие пару дней не быть слепым котенком. Каково же было мое удивление, когда я увидел свою цель живой, да еще и в сознании. Такого просто не могло быть! Ни одно живое существо не может выжить, после встречи с синим пламенем. Даже настоящие носители силы пострадали бы намного сильнее, чем этот неизвестный. По крайней мере, множественные ожоги и частичное разрушение ауры гарантировано. Черный король же просто упал и теперь медленно поднимался. Я запаниковал, впервые в жизни, если не считать того случая с потерей памяти. На пути у меня встала черная смерть, обнажив мерцающие клыки в оскале. Если он закончит трансформацию, от меня живого места не останется. Я не стал больше ждать ни минуты и послал вдогонку следующую сферу. Дальше я
не смог понять, что случилось. Сила просто ушла из меня, оставив ни с чем. Я с ужасом смотрел, как на меня летит сильнейшее заклинание черной магии под названием «кара небес». Я закрыл глаза, даже успел мысленно усмехнуться. Я ничего не могу сделать, даже если бы сила была со мной, мне нечего противопоставить кольцу власти черного бриллианта. Я проиграл. Первый раз в жизни.
        Секунда, другая, но ничего не происходило. В себя меня привел раскат грома и острые иглы дождя, сплошным потоком ударившие в лицо. Я распахнул глаза, не веря, что еще жив. Ни черного короля, ни порождения проклятых земель. Как будто и не было ничего. Я обессиленно опустился прямо на сырую землю.
        Оксана
        Я дышу - значит существую. Я жива. Эта мысль пульсировала в пустой голове. Медленно, стараясь не делать резких движений, я открыла глаза и села. Кровать, журнальный столик с недоеденным вчера пирогом, вываливающиеся из шкафа свертки с покупками. Я в номере. Но как? Я, не веря своим глазам, пощупала мягкое одеяло и провела по своему телу рукой. Кожа отозвалась болью на прикосновение. Медленно сползла с постели и поковыляла в сторону ванной в надежде посмотреть на себя в большое зеркало, чтобы уже наверняка убедиться, что это все-таки я и живая. Зеркало услужливо показало замученную, бледную, с синяками под глазами меня. Никаких ожогов, ран, кучи трупов и моря крови я там не увидела. Как же мне удалось? Как будто отвечая на мой немой вопрос, на пальце сверкнул черный бриллиант. Я мотнула головой и принялась стаскивать с себя изорванное платье служанки, пока набиралась ванна. Подумаю об этом потом.
        Рай на земле в качестве горячей ванны мне обломал настойчивый стук в дверь. Я нехотя открыла глаза, вынырнула из воды и, завернувшись в полотенце, пошла в комнату. И кому там неймётся?
        - Кто? - недружелюбно спросила я у двери.
        - Ли? - раздался неуверенный голос Сильена. - Я не рано?
        - Подожди секунду, Силь, - как можно непринуждённее отозвалась я, стараясь успокоиться и пряча дрожащие руки в складках махрового полотенца. Что делать? Что сказать? А вдруг он что-то понял? Так, спокойно. Если бы он знал, что это была я, то наверняка не так любезно со мной разговаривал и уж точно не стоял бы за дверью, а вломился в сопровождении доброго десятка стражи. Я мысленно сосчитала до десяти и открыла дверь.
        - Извини, что так рано, - ошарашенно оглядывая мой наряд, и вообще весьма удручающий внешний вид, сказал он. Я в свою очередь оглядывала его на наличие ран. Жив и даже очень хорошо выглядит. Удивительно.
        - Ничего, - вымученно улыбнулась я. - Мне все равно скучно, целитель сказал никуда не ходить и ничего не делать из-за большой потери крови и эмоциональной травмы. - Как бы невзначай объяснила я коширу свое состояние. Все-таки хорошо я это придумала. Сердце пропустило пару ударов. Зверь. Где он? Как он? Все еще выполняет мой приказ и прячется или пострадал вчера и теперь прикован где-нибудь в подземельях замка?
        - Как ты себя чувствуешь?
        - Что-то случилось? - спросила я, жестом приглашая кошира присесть. Игнорируя вопрос.
        - Да так, - усмехнулся он, развалившись в кресле и засовывая в рот остатки пирога.
        - Не ешь это, - не успела я остановить его.
        - Почему? - удивился он, на мгновение, перестав жевать.
        - Он вчерашний! - накинула я халат и уселась напротив него.
        - А по мне так очень вкусно, - успокоившись, что еда не отравлена, пожал нелюдь плечами. Я улыбнулась. Только сейчас поняла, что едва не лишилась такого хорошего знакомого. Он всегда заставляет меня улыбаться. Забавно, знал бы, что я вчера его чуть не убила, то уж точно не сидел бы тут и не доедал обкусанные мной пироги.
        - И все-таки, - отвела я взгляд, когда кошир вопросительно на меня посмотрел, заметив по-дурацки счастливую улыбку. - Что случилось-то?
        - Сбылась мечта! - провозгласил он.
        - Что? - удивилась я, решительно не понимая, о чем он говорит. Может головой повредился вчера?
        - Черный король объявился и теперь у нас есть время что-то придумать и по возможности предпринять в отношении Совета, - подбирая крошки с тарелки, бодро объявил он и рассказал о моем явлении народу. Я закашлялась. Вот это да! Вчера он, значит, чуть не убил меня, а сегодня радуется, что все так вышло! Странный он.
        - А с чего ты взял, что он настоящий? - как можно натуральнее изобразила я сомнение, как бы переваривая полученную информацию.
        - Ну, он не умер после встречи со мной, и его сопровождала черная смерть, - просто ответил кошир, оглядываясь в поисках на тему еще чего-нибудь съесть. Мой желудок его поддержал жалобным подвыванием. Я вздохнула и ненадолго отложила наш разговор, чтобы сделать заказ. Пользоваться магической системой заказа я не умела, поэтому приходилось ловить кого-нибудь в коридоре и просить принести еды лично.
        - И что это должно значить? - хмыкнула я, возвращаясь в кресло. - я вон, тоже с тобой часто встречаюсь и ничего, живая.
        - Ха! Сравнила! - заржал герцог. - Я же в тебя не кидался самым сильным из всех известных мне заклинаний!
        - А в него кидался? - почему-то мне стало очень обидно. Нет, я конечно понимаю, что он теневой король трех королевств, но почему-то не хотелось верить, что он способен кого-то убить.
        - А как же, - кивнул он, потирая руки, пока служанка расставляла на стол завтрак и строила ему глазки.
        - Но он ведь король! - возмутилась я.
        - Ну, - облизывая ложку с горячей кашей, вздохнул он. - Я же не знал, что он настоящий, пока чуть не поплатился за это жизнью. Точнее понял я это раньше, когда он не умер от первого удара, но так растерялся, что момент для извинений был упущен, и пришлось спасаться от разъяренного хищника проклятых земель, а королю это не понравилось.
        - То есть, в качестве извинений, ты чуть не угробил его зверя? - не выдержала я.
        - Не факт, что он бы умер, ну а во-вторых для хозяина черного бриллианта это не великая потеря и у него не будет моральной травмы как у тебя после нападения твоего охранника. - протянул кошир, отправляя очередную порцию каши в рот.
        - Какой ты умный, - ядовито прошипела я.
        - Ага, - кивнул Сильен. - Я знаю. Только для меня остается загадкой, почему он меня не убил, ведь собирался. И вызвать «кару небес» не просто, а уж остановить считалось и вовсе невозможно.
        - Может он не такой злодей, как все думают, - осторожно вставила я свое слово.
        - Нет, - отставив в сторону, пустую тарелку, вздохнул он. - Скорее всего, оставил меня в живых, чтобы я смог рассказать, что он действительно настоящий.
        - А вдруг я права? Может он узнал о заговоре Совета и пришел, потому что не хотел, чтобы кто-то пострадал, а с тобой это была всего лишь самозащита, - совсем забыв об осторожности начала спорить я.
        - Ладно, ладно, - поднял руки вверх кошир. - Чего ты так злишься-то? Мне все равно какие у него были мотивы. Главное, что он действительно существует и Совет на уши встал из-за этого. - Хочешь с ним познакомиться? Для полного комплекта наследников?
        - Забудь, - вздохнула я. Что же это такое. Опять строю вокруг себя стену. Чем больше секретов, тем меньше друзей.
        - Эй, - мягко позвал меня Сильен. Я вздрогнула и подняла голову. И когда он успел ко мне подойти и усесться на ручку моего кресла? - Все у нас будет хорошо, - по-своему истолковав изменения в моем поведении ободряюще сообщил он.
        - Спасибо, - улыбнулась я, ставя на стол так и не тронутую миску с кашей.
        - Не за что, - кивнул Сильен, проследив задумчивым взглядом за моей миской. - Ты не будешь?
        - Нет, расхотелось что-то, - вздохнула я. - Ты говоришь, что Арелина устраивает праздник завтра?
        - Да, - подхватив мою порцию каши и возвращаясь на свое место ответил он. Вот ведь гад, а я-то думала, что он утешить меня хотел, а на самом деле заглядывал сколько каши в миске осталось. Я снова улыбнулась.
        - А по какому поводу? - продолжила я. Необходимо узнать, насколько подходит это событие под мои планы.
        - А кто ее знает, - пожал кошир плечами. - Говорят, что вроде невесту объявят. А я вплотную займусь черным королем. Надо найти его раньше Совета.
        - Поня-а-тно, - задумчиво протянула я. Ждать больше никак нельзя, нечего тянуть кота за хвост. Посмотрим, переживу ли я ближайшие три дня.
        Часть 13
        Оксана
        Я сидела в высоком кресле, обитом черным бархатом. За окном, играя мне на руку и создавая нужный антураж, забарабанил дождь, сверкнула молния. На груди, надежно спрятан кулон в виде ажурной птичьей клетки, как когда-то виденный у принца Эйла. Я оглядела себя в зеркале. Идеально сидящий черный кожаный костюм с воротником стойкой, украшенный серебряными заклепками. Длинные черные волосы, бледная до синевы кожа и темные глаза, настолько, что радужка сливалась со зрачком. Снова парень, но на этот раз, на мой взгляд, настоящий красавчик, вампир. К сожалению, иллюзия почему-то не могла скрыть мои шрамы, и пришлось играть призрака оперы, закрыв их черным бархатом полумаски. Если предыдущий кулон создавал такой же образ, то это просто потрясающе. Влюбиться можно в такого черного короля.
        Найти некоего Дэ Карса не составило труда. Этот человек оказался казначеем всех трех королевств и был известен почти каждому своей скупостью и мерзким характером, о чем мне услужливо сообщили в банке. Дальше, я зашла к дедушке и, обрадовав новостью о своем согласии на свадьбу, подсыпала в чай снотворного порошка, по расчетам мага он должен был действовать с сегодняшней ночи до вечера завтрашнего дня. Надеюсь, к тому времени все будет закончено. Маркиза я решила не вмешивать и по возможности вывести из тайного Совета заговорщиков. Теперь я сидела в захудалом номере гостиницы на отшибе города возле пирсов. Здесь всем было все равно кто, что и зачем, что подходило мне как нельзя лучше. Теперь оставалось надеяться, что Дэ Карс не проигнорирует мое письмо с просьбой явиться на встречу к черному королю, в нем я намекнула на очень выгодное предложение. Сейчас Шрам и Карт следили за его домом, чтобы посмотреть, купился ли казначей и не наделает ли глупостей, в виде мини-армии в сопровождении. На небольшом столике передо мной стояла бутылка заговоренного вина, опять-таки по заверениям мага на меня оно не
подействует из-за наличия в крови яда проклятых земель, а вот Дэ Карс должен стать более сговорчив. Посмотрим. Рядом недовольно зашипел Зверь, как и я уставший от длительного ожидания. Моему счастью не было предела, когда на мой зов Зверь явился незамедлительно. Я боялась, что он поранился, но друг выглядел целым, невредимым и очень счастливым, что о нем не забыли.
        - Потерпи малыш, - погладила я его. - Ты один из самых важный составляющих моего пугающего образа.
        Зверь тяжело вздохнул и вновь застыл изваянием рядом с креслом.
        - Едет, - влетел в комнату запыхавшийся Карт, я занервничала. Молодой человек забегал по номеру, заканчивая последние приготовления. Наконец, магический фонарик над головой погас, а единственным источником света остался небольшой камин и сверкающие за окном молнии.
        - Он что-нибудь предпринимал? - нервно барабаня пальцами по подлокотнику, спросила я.
        - Да, отправил гонца через черный ход, мы его перехватили, - кивнул Карт. - Вот письмо, но оно зашифровано, так что мы можем только гадать, что там.
        - Ну, это не сложно, наверняка просил товарищей прислать помощь к месту встречи, - махнул рукой Гром, стоящий за моей спиной. Я кивнула. Страже сообщать он не станет, слишком уж привлекательна мысль о сотрудничестве и нежелательно мое возможное восхождение на трон, а вот предупредит друзей вполне логично.
        - Он один? - спросила я, голос подаренный кулоном казался противоестественно безжизненным и чужим, что, в общем-то, так и было. Молодец маг, постарался на славу, правда и цену заломил не малую, но оно того стоит.
        - Нет, с помощником, - мотнул головой Карт, встав у двери, - но без охраны. Их сейчас Шрам ведет.
        - Радует, - хмыкнула я.
        За окном послышался шум подъезжающего экипажа. Я напряглась. Поджилки-то трясутся. В номер, испугав меня до чертиков, вошел намокший пограничник и кивнул, давая понять, что наша цель прибыла.
        - По местам, - выдохнула я, Шрам, выглянув в коридор, дал знак остальным членам команды быть настороже. Друзья замерли за моей спиной. Я улыбнулась. Наверное, красиво мы смотримся. Хрупкий юноша в полумаске с черной смертью у ног и трое громил за его спиной, затянутые в также черные одежды. Маскарад, одним словом. Секунды тянулись, я уже десять раз прокрутила в голове свой план, выискивая возможные ошибки. Надо было предупредить принцев и герцога, что я честно пыталась сделать, однако мне сказали, что без записи нельзя, даже маркизе Дэ Рьенн, поэтому пришлось действовать на свой страх и риск.
        В дверь тактично постучали, я вздрогнула. Началось.
        - Войдите, - стараясь говорить как можно спокойнее, ответила я. Дверь отворилась, и на пороге застыл молодой человек, который испуганно оглядел наше собрание и неуверенно выдавил:
        - Лорд Вивьен Дэ Карс, королевский казначей, - и сделал шаг вперед по причине довольно сильного толчка в спину. Боится лорд, закрывается парнем. Я хмыкнула. Пару секунд Дэ Карс ждал развития событий, но поняв, что пока никто, ни его, ни помощника убивать не собирается сам вошел в комнату и закрыл дверь. Пухлый мужчина средних лет с калоритной лысиной в виде сердечка на макушке настороженно замер, как загипнотизированный глядя на поблескивающий, на моем пальце черный бриллиант.
        - Присаживайтесь, лорд, - приглашающим жестом показала я на кресло напротив себя. Он осторожно присел на краешек и выжидательно посмотрел на меня цепким взглядом, как профессор во время экзамена. Я нервно сглотнула.
        - Чем я заслужил аудиенцию нового черного короля? - осторожно спросил лорд, не дождавшись от меня каких-либо действий.
        - Я пока не король, - улыбнулась я. - Давайте выпьем, - открыла бутылку и разлила кровавую жидкость по высоким бокалам, - за встречу.
        - Э, - замялся казначей, - прошу меня простить, но давайте поменяемся бокалами, я, знаете ли, очень подозрителен.
        - Неужели вы думаете, что я позвал вас сюда, чтобы отравить? - принимая из его рук другой бокал и отдавая свой, спросила я.
        - Нет, что вы, - улыбнулся он, наблюдая, как я делаю первый глоток и уже более уверенно отпил из своего бокала. Отлично.
        - Я хочу предложить вам сделку, - побарабанила я пальцами по подлокотнику, любуясь игрой отсветов огня в вине.
        - Что я с этого буду иметь? - тут же среагировал он.
        - То, чего больше всего хотите, - пожала я плечами. - Власть.
        - А с чего вы взяли, что мне это интересно? - спохватившись, пошел на попятную лорд.
        - Я же вижу, что вы честолюбивый человек, - улыбнулась я. - И королевствам желаете только лучшего! Власть королей изжила себя, миром должны править умные и решительные люди, необходим приток свежей крови.
        - Это да, - вздохнул он. - Право родственного наследования не дает достойным лордам проявить себя и улучшить благосостояние королевств. Но, тем не менее, народ считает по-другому, им нужен король, как символ власти, а не умный человек, думающий о них.
        - Я предлагаю изменить такое положение вещей, - прервала я полет его мыслей.
        - Каким образом? - поднял на меня глаза казначей.
        - У меня есть средство, которое решит проблемы, кардинально, - хищно улыбнулась я и достала из перевязи один из отравленных кинжалов. - Слышал, что у вас проблемы с методами достижения цели, - я воткнула кинжал в стол. Казначей побледнел и впился взглядом в лист проклятых земель. По нему было видно, что он прекрасно знает, что это такое и как оно действует на носителей кольца.
        - Как я узнаю, что это не подделка? - облизнув пересохшие губы, поинтересовался он.
        - Поверьте мне на слово, - пожала я плечами.
        - А какой вам смысл убивать остальных королей? - подозрительно сощурился он.
        - А вы думаете, они встретят меня с распростертыми объятиями? Я хочу единой власти. Хочу стать тем самым символом, который будет контролировать народ, а вы, - я выдернула кинжал и направила его острием в сторону вздрогнувшего казначея, - мой друг, будете управлять страной. Вся власть будет в ваших руках. Наследников у принцев нет, а кольца мы заменим на подделки, чтобы никто и никогда больше не сел на трон.
        - Вы будете довольствоваться ролью марионетки? - нахмурился он.
        - Я еще не достиг совершеннолетия, да и не хочу влезать в эти распри, мне достаточно простой жизни в роскоши, - почти правду сказала я. - А думать будете вы.
        - Почему именно я? - задал самый скользкий вопрос Дэ Карс.
        - Вы обладаете достаточной властью и окружены верными друзьями, - начала я. - Только они почти все не способны мыслить и действовать достаточно быстро. Я говорил с Израэлем, - казначей напрягся. - Он не решился на мое предложение и, спустя полчаса покинул город. Мне не нужны трусы и старые перестраховщики.
        - Израэль очень здравый человек, - покачал головой Дэ Карс.
        - Вивьен, - прервала я его. - Я здесь уже достаточно давно и успел разобраться в людях. Израэль казался мне действительно умным человеком, но не оправдал надежд, попросту струсив. Мне кажется, его больше волновал собственный авторитет в ваших кругах, чем реальное достижение цели. Но большие ставки подразумевают не меньший риск. Он не смог поставить на кон все, что имел. Сумеете ли вы? - я затаила дыхание, следя за реакцией казначея, единственным моим рычагом давление были его жажда власти и явно не очень теплые отношения с дедушкой, на что я и давила изо всех сил.
        - Я не трус, - усмехнулся он. - Но вот зачем мне вы? Если королей не останется, будет гораздо легче, минимум угроз так сказать. А волнение людей постепенно сойдет на нет, - сощурив глаза, сказал он. А вот и шантаж пошел. - Хочу предупредить, что явился на встречу не один и в любой момент сюда могут войти мои люди и взять вас, а потом с помощью отравленного кинжала просто избавиться от претендента на трон. Как вам такой поворот?
        - Ваши люди? - удивленно вскинула я бровь. - Вы имеете в виду тех, кому писали эту записку? - я кинула на стол скомканный лист с зашифрованным посланием. Казначей побледнел. Попала в точку.
        - Не советую со мной играть, - прошипела я, Зверь меня поддержал, обнажив зубы в хищном оскале. Казначея начала бить мелкая дрожь. - Кроме того, неужели вы думаете, что я дам вам оружие, способное мне навредить? Яд мне не страшен, в отличие от вас или наследников. - Уже более спокойно продолжила я.
        - Он действует на всех, - нахмурился Вивьен. Я покачала головой и в подтверждение своих слов, полоснула себе по запястью кинжалом. Из пореза потекла кровь, быстро впитавшаяся в выцветший ковер на полу. Дэ Карс замер, ожидая, когда же я упаду замертво, но время шло, а я сидела живая и относительно здоровая.
        - Теперь мои требования, - я потянулась, тело затекло от напряжения.
        - Я слушаю, - все еще ожидая моей смерти в жутких корчах, кивнул он.
        - Завтра состоится помолвка принца Зэна, где будет весь высший свет. Я хочу, чтобы вы убили наследников и короля на глазах у всех собравшихся, - наблюдая за вытянувшимся лицом казначея, изрекла я.
        - Но, - выдохнул он, - как туда попадут мои люди?
        - Никак, - пожала я плечами. - Это сделаете вы.
        - Что? - чуть ли не шепотом переспросил он.
        - Вы выберете наиболее верных вам сторонников, я дам три кинжала на каждого из носителей кольца. Одни отвлекут охрану, а вы с двумя другими убьете принцев и сумасшедшего короля. - Охотно пояснила я.
        - Но, - замялся он, - меня, же сразу казнят!
        - Нет, - улыбнулась я. - Я уверен, что вы знаете множество потайных ходов дворца, а скрыть свое лицо не проблема, для этого существует магия. В момент великой скорби появлюсь я и, заверив всех, что буду усиленно искать убийц, сяду на трон. Найти козлов отпущения будет не сложно. Так же подпишу указ о назначении вас и других участником переворота, которых вы назовете, регентами на время отсутствия королей и дарую право наследования этого звания. Уверен, что большинство аристократов меня поддержат, разве нет?
        - Конечно, многие недовольны тем, что никогда их род не станет правящим, но чтобы так? - потрясенно откинулся на спинку кресла казначей.
        - Это мое условие. - Продолжила давить я. - Риск как я и говорил, очень высок, но зато потом…
        - Мне надо посоветоваться с остальными, - покачал он головой.
        - Вы прекрасный оратор, - возразила я. - Уверен, что сможете убедить остальных, и найдете куда лучшие слова, чем я. И выбирайте только самых заинтересованных лиц для дела. Главной причиной провала заговоров является слишком большое число посвященных. Мое предложение действует еще две минуты, затем я ухожу. - Исчерпав все аргументы, закончила я.
        Вивьен задумался, серьезно. Его глаза бегали по комнате, как будто что-то могло подсказать ему ответ. Я напряженно следила за эмоциями на его лице. Страх, жадность, оскорбленное самолюбие… какой противный он все же человек.
        - Можно? - внезапно спросил он, протягивая руки к кинжалу. Я отдала, пусть посмотрит. - Ваиль, подойди ко мне, - подозвал он молчаливого помощника, который стоял у дверей. Тот послушно подошел. Вивьен резко встал и вогнал кинжал в его грудь по самую рукоять. Я чуть не закричала. Молодой человек с остекленевшими глазами упал на пол, по его телу побежали серебристые змейки яда. Я расширенными от ужаса глазами смотрела на такого с виду безобидного казначея.
        - Главной причиной провала заговоров, является слишком большое число посвященных, - холодно повторил мои слова Вивьен. - Давайте выпьем за успех и обговорим детали, - улыбнулся он и воткнул в стол кинжал, впитавший свежую кровь.
        - За успех, - хрипло повторила я, поднимая дрожащей рукой бокал. У меня на глазах, только что, просто так убили человека.
        Мы покинули гостиницу первыми, черными тенями растворившись в темноте ночных улиц. Я машинально попрощалась с серьезным Громом и ребятами и на негнущихся ногах вернулась домой. Как только дверь закрылась, у меня подкосились ноги, и я упала на пол. Из глаз брызнули слезы. Из-за меня убили человека. Я виновата в его смерти! Я с силой сжала кулаки, ногти до крови впились в кожу. Из последних сил я старалась не закричать. Какая же я дура!
        Никакие отговорки не помогали успокоиться. Я знала, что он был одним из заговорщиков, что он подозревал о возможном риске и смертельных последствиях. Но эти мысли утекали, как вода сквозь песок, вновь и вновь передо мной появлялись стеклянные глаза молодого человека. Хотелось завыть. Почему-то, когда охранники принца разделалась с напавшими на нас бандитами, смерть короля, все это не вызвало у меня никаких чувств. А сейчас я не могла успокоиться. Возможно потому, что практически своими руками убила его? Но ведь я не виновата, что Вивьен оказался такой сволочью! Не виновата!
        Я с ненавистью сорвала с шеи зачарованный кулон.
        Сильен Кельер
        На следующий день меня выбила из колеи новость о предстоящей помолвке Зэна и моей Ли. Почему она выбрала его? Почему не Эйла и не… меня. Как это не грустно, но я тоже поддался общему настроению и был околдован своей спасительницей. До этого я списывал свои чувства на благодарность, но теперь, когда мне сообщили о свадьбе, сердце сжалось. На душе стало паршиво как никогда. И все-таки зная Ли, что-то тут не так. Не из тех она девушек, что опрометчиво соглашаются на предложения и радостно бегут к трону. Что она задумала? Эти мысли немного успокоили и я уже более спокойно занялся организацией праздника, пытаясь отвлечься и не думать об этом.
        Оксана
        Следующий день начался с ранней побудки меня любимой и всевозможным приготовлениям к торжеству, которые для меня подготовила ли Арелина. Меня утащили во дворец и причесывали, наряжали, украшали, причитая о том, какая необычная красота достанется принцу Зэну. Я не сопротивлялась. Мои мысли все время возвращались к вчерашнему вечеру. А мне еще надо было встретиться с принцами и герцогом. Вот только как отбиться от армии фрейлин?
        - Мне нужно побыть одной, - наконец вставила я слово в бесконечный поток комплиментов и причитаний.
        - Но, - попыталась возразить одна из девушек, - вам нужно подготовиться к вечеру! Мы еще не подобрали платье и прическу!
        - Я прошу всего час времени! - не выдержала я, выдергивая из волос диадему. Девушки, недовольно бормоча себе что-то под нос, покинули выделенные мне роскошные покои. Красивая мебель, огромный бассейн, вместо ванны и сплошные рюшечки и оборочки, которые были везде, и на занавесках и подушках, раздражало все это неимоверно. Я, дождавшись пока стих, шум от толпы удаляющихся фрейлин, накинула рубиновый халат и выглянула в коридор.
        - Что угодно будущей королеве? - поклонился молодой человек.
        - Проводи меня к герцогу Кельеру, - попросила я, оглядывая пустой коридор.
        - Прошу меня простить, но он, скорее всего, занят организацией безопасности вечернего приема и вряд ли мы сможем его найти. - Снова поклонился парень.
        - Значит так, - вздохнула я. - Найди его и хоть под угрозой смерти привести ко мне! - Парень побледнел. - Скажи, что Ли придумала план и если он не явится, то все подорвутся на мине и свадьбы не будет! - заявила я. - Понял? - заглянула я в лицо перепуганного мальчишки и вручила ему золотой. При виде денег мальчик взбодрился и, кивнув, почти бегом скрылся за поворотом.
        Теперь оставалось только ждать, когда Сильен соизволит меня навестить, нужно было провести во дворец Грома, который переоденется стражником и выдаст заговорщикам кинжалы, с которыми при попытке нападения их и повяжут. Буду надеяться, что Дэ Карс уговорил остальных и ничего не сорвется. Рисковый он мужик, я уверена, что если бы присутствовал Израэль, ничего бы точно не вышло, а так, если вспомнить яростный напор казначея и внушаемость всего собрания, может получиться. Главное, чтобы любитель вставить «но» не посеял сомнение в души членов Совета. Интересно, а все замешаны в заговоре или есть те, кто ничего не подозревает? Я устроилась на мягком пуфике и перебирала драгоценности, пытаясь взять себе хоть часть их холода, заморозить воспоминания.
        - Ли? - просунулась в двери синеволосая голова кошира.
        - Силь! - подскочила я. - Заходи быстрее! - Он послушался и удивленно наблюдал за моими нервными метаниями по комнате.
        - Ли, - поймал он меня за плечи и повернул к себе лицом, - успокойся. Что случилось? И почему ты вдруг решила выбрать Зэна?
        - Что? - удивилась я. - Да какая разница! Это лишь предлог! У меня другой разговор. Ты сейчас, пожалуйста, помолчи и послушай, надо сделать все как я скажу…
        До начала праздника я так и не увиделась с принцами. Мы с Сильеном обсудили все подробности плана, я получила от него выговор за самодеятельность и в наказание была отдана на дальнейшее растерзание в руки фрейлин. Я постоянно ерзала, переживая за то, как Гром попадет на праздник, уговорил ли казначей заговорщиков, состоится ли покушение, как Сильен организует захват и многое другое. На меня постоянно шикали и требовали не двигаться, я старалась, честно. Меня обрядили в длинное алое платье, расшитое рубинами, символом семьи Зэна, и надели на голову ту самую злополучную диадему. Я с трудом встала, пошатываясь под тяжестью платья. Множество слоев настоящего шелка и корсет с камнями это вам не шутка, килограмм десять по моим субъективным ощущениям. Было трудно дышать и нормально двигаться, ходить нужно было маленькими шажочками, следя за путающимися в юбках ногами. Это издевательство какое-то, а не наряд. Бедные дамы средних веков! А как в туалет ходить? Это надо слугу за собой таскать, чтобы тот подол держал, а желательно двух, а то от такой тяжести, выделенный мне в сопровождение все тот же молодой
парень, переломится. Поймав момент, когда все отвернулись, я достала из вороха своей одежды перстень и кинжал. Первый перекочевал в лиф, а оружие я пристегнула чуть выше щиколотки, до бедра не дотянуться. Ну, все, я готова к перевороту. И почему именно я сегодня в роли невесты? Почему было не устроить конкурс, как сделал Эйл? Я тяжело вздохнула и покорно поковыляла за огромной толпой сопровождения, сзади гордо вскинув голову, шел мой лакей, сжимая в руках длинный шлейф платья. Чувствую себя куклой барби, даже собачка в красном ошейнике есть, жаль только платье не розовое.
        Как и было положено, я появилась в зале последней. Высшая аристократия, как когда-то на балу, образовала живой коридор к возвышению, на котором располагались четыре пары кресел в цвет камней в кольцах. Для короля и королевы. Зал взорвался аплодисментами, встречая будущую королеву. Я, нацепив на лицо непроницаемую маску безразличия, двинулась за фрейлинами, который устилали мне путь цветами. Фу, как банально. И это говорю я? Еще недавно сама мечтала о романтике, цветах и стихах о любви. Тьфу. Я гордо прошествовала мимо толпы людей, которые провожали меня восхищенными взглядами. Я бы тоже восхищалась смелой женщиной, которая в таком ужасном платье смогла хоть шаг сделать.
        Наконец мы достигли возвышения с тронами и меня пропустили вперед. И что дальше? Откуда-то сверху раздался громкий голос:
        - Их высочества кронпринцы Эйл Ли Фир и Зэн Ли Бин, и Его величество Ван Ли Руд!
        Интересно. У них вместо фамилий окончание названий камней в кольцах. Звучит очень забавно. Раздались фанфары и в зал, гордо вскинув головы, вошли два принца и явно неадекватный мужчина лет сорока с дебильным лицом. Его сопровождала пожилая женщина, видимо это и есть изумрудный король. Жалко беднягу, в таком возрасте уже как старик, ничего не соображать и пускать слюнями пузыри. Напакостил же черный король. Все заняли свои места, кроме Зэна, который подошел ко мне и, взяв за руку, лучезарно улыбнулся, я, пока никто не видит, показала ему язык. Лицо жениха вытянулось, Эйл усмехнулся, а сумасшедший король и вовсе не заметил, ему все равно. Зэн сузил глаза, в которых читалось обещание жестокой мести. Пусть доживет сначала. Плохие мысли. Конечно, он доживет, ведь мы предупреждены, а значит вооружены.
        - Поприветствуйте жениха и невесту, будущих короля и королеву Ли Бин! - нет, фамилию ему определенно надо менять. Я веселилась, как могла, мне это всегда помогало отвлечься, и меньше боятся. Как-то, я даже в голос ржала на экзамене по математике, на нервной почве, от абсолютного незнания предмета.
        Я поискала глазами Грома, от него зависело, состоится покушение или нет. Он стоял с отрядом внутренней стражи, в компании знакомых мне телохранителей Зэна и моего Зверя в новом магическом ошейнике серого цвета. Гром едва заметно прикрыл глаза. Значит все в силе, что ж, посмотрим, к кому лицом повернется удача. В этот момент множество магических светильников, парящих под потолком, одновременно погасли, зал погрузился в темноту. Послышались удивленные, а затем испуганные крики гостей. Черт, как они все продумали. Раздался лязг вынимаемых из ножен мечей. Кто-то схватил меня за руку и потащил куда-то в сторону, я сначала начала сопротивляться, но потом по тихой ругани за оттоптанные ноги, поняла, что это Зэн. Зал озарили десять, уже виденных мной при нападении, сфер каких-то заклинаний, которые полетели в сторону возвышения с тронами. Кто-то оттаскивал в сторону сумасшедшего короля, на ступеньках в линию выстроились телохранители из личной охраны принцев, встретив заклинания на свои светящиеся клинки. Я успела рассмотреть перекошенные ужасом лица гостей, голова разрывалась от множества криков. Было
непонятно где свои, где чужие, все метались по залу, толкались, топтали друг друга в попытке покинуть зал. Мне стало по-настоящему страшно. Где же этот треклятый Дэ Карс со своими сторонниками и отравленным кинжалами?! Почему они так тянут?! Когда все это закончится?
        Зэн вытолкнул меня в узкий коридор за тронами и потащил прочь.
        - Стой! - ко мне, наконец, вернулась способность нормально мыслить. - А как же Эйл и Силь?!
        - Забудь, мне строго-настрого приказали увести тебя! - Сильнее сжал мою руку Зэн.
        - Зэн! Отпусти! - Закричала я, вырываясь. Он схватил мое лицо и посмотрел в глаза.
        - Если не пойдешь сама, я тебя стукну по голове и понесу, - прошипел он не шуже чистокровного кошира, и вновь потянул дальше по узкому коридору. Он не шутил, и я перестала сопротивляться. Подол платья путался в ногах, из-за чего я постоянно спотыкалась и замедляла наше продвижение. Коридор был пыльным и грязным, им явно давно не пользовались, видимо это и был один из тайных ходов замка, которыми, если верить киношникам и романистам, были унизаны стены старинных дворцов. Тусклый свет старых магических светильников постоянно мигал, то ослепляя, то окутывая непроглядной тьмой. Мне казалось, что мы никогда не выберемся из этой каменной кишки. После своих блужданий по подземельям я стала подвержена клаустрофобии. Где-то далеко за спиной продолжали взрывать заклинания, и слышался звон мечей. Почему так долго? Неужели мятежники оказались столь сильны и многочисленны? Или Сильен где-то ошибся? Как Гром, Зверь, Эйл, Силь? Мысли загнанными зайцами скакали в голове.
        Наконец, коридор кончился. Тупиком. Я испугалась, но Зэн прошептал что-то над перстнем, нажал на один из кирпичей и открыл потайную дверь, куда вышел сам и подал мне руку, чтобы помочь перебраться через довольно высокий порог. Я буквально упала на принца, вталкивая в просторное помещение какого-то кабинета. В неярком свете луны отчетливо виднелся широкий письменный стол и кресло с высокой спинкой.
        - Решили сбежать, ваше высочество? - как удар грома, прозвучал в тишине холодный голос Вивьена Дэ Карса. Вспыхнули светильники на стенах, прогоняя темноту. Из углов вышли несколько человек с оружием, а в кресле, повернувшись к нам, с гадкой улыбкой на лице, сидел казначей. В этот момент Зэн со всей силы толкнул меня обратно в коридор и захлопнул дверь. Я упала на холодный грязный пол и в ужасе уставилась на гладкую стену закрывшегося прохода.
        - Зэн! - закричала я, подбегая к стене и колотя по ней руками. Я нажимала на все кирпичи и толкала невидимую дверь, пытаясь попасть обратно. И зачем я все это затеяла?! Может быть, Совет никогда бы не решился на переворот!? Зачем он толкнул меня сюда? Ведь я им не нужна! Дурак! По моим щекам текли злые слезы. Сколько их там? Пятеро не считая Дэ Карса? Ему не справиться, ни за что не справиться. Почему не сработало это хваленое проклятие? Ведь он должен быть пугливым, подозрительным и впадать в паники! Почему он не убежал в коридор, а толкнул меня и захлопнул дверь, отрезая единственный путь отступления?!
        Я обессиленно опустилась на пол и прижалась лбом к глухой стене. Что же мне делать? По телу пробежала знакомая теплая волна. Кольцо! Я достала перстень.
        - Колечко, миленькое, ну открой дверь, пожалуйста, - всхлипнула я. В стене раздался едва слышный щелчок. Я вскочила и толкнула стену. Дверь тихо отворилась. Я выглянула в кабинет. У прохода лежали два мертвых тела нападавших. В середине комнаты на полу лежал Зэн, а Вивьен, поигрывая отравленным кинжалом в руках, ходил вокруг него и что-то злобно шипел, периодически пиная потерявшего сознание принца. Слезы вновь выступили на глаза. Что же мне делать? Трое здоровых громил продолжали подпирать плечами стену и усмехались, глядя, как их командир издевается над поверженым врагом. Сзади раздался какой-то странный звук, я обернулась. В коридоре стоял Зверь в боевой трансформации и с укором смотрел на меня, это его когти издавали звук при соприкосновении с полом. У меня появилась надежда.
        - Зверь, - шепнула я, - будь как можно страшнее и главное не дай ранить принца, прошу тебя!
        Я шагнула в кабинет, при этом чуть не упала, запутавшись в платье.
        - Отойди от него, - мой голос показался тихим писком.
        - Что? - обернулся казначей, удивленно рассматривая меня. - Как ты смогла открыть дверь?
        - Отойди от него, - повторила я, из-за моей спины вышел Зверь и зашипел. Громилы, до этого спокойно воспринявшие мое появление вздрогнули и достали мечи. - Они вам не помогут, если я прикажу Зверю напасть.
        - Черная смерть никому не подчиняется девочка, - усмехнулся казначей, рассматривая меня.
        - А это мы можем проверить, - зло сказала я. - Вам ребята я позволяю уйти, - я бросила взгляд на воинов. Те, не задумываясь, выскользнули за дверь, а Вивьен, понимая, что дело пахнет керосином, опустился рядом с очнувшимся Зэном и прижал к его горлу кинжал. Я похолодела, глядя, как лезвие продавило кожу.
        - Если хоть двинешься, - сказал он, - твой жених умрет.
        - Если он умрет, ты отправишься за ним, - не менее ядовито ответила я.
        - Вставай, - толкнул он Зэна, отводя в сторону кинжал. Принц, пошатываясь, поднялся. Весь в крови, чужой и собственной. Казначей, закрываясь принцем, двинулся к выходу. Я медленно пошла за ним.
        - Вивьен, - позвала я. - Черный король не придет, неужели ты этого еще не понял?
        - Он обещал придти, когда все закончится, - уверенно ответил казначей. Перестаралась я с вином, он даже не заметил, что рядом со мной черная смерть, которая вчера сидела в ногах короля.
        - Его не существует, - покачала я головой и показала кольцо, - это подделка и вчера ты беседовал со мной, посмотри на Зверя, он самое главное доказательство, - стараясь сохранить спокойствие в голосе, продолжила я. Дэ Карс переводил взгляд с кольца на Зверя и обратно, отказываясь верить, что его обманули.
        - Ты еще можешь остановиться, - почти умоляла я. - Убери кинжал.
        Рука заговорщика дрогнула, я прерывисто вздохнула, боясь, что он случайно поцарапает Зэна.
        - Я уже слишком далеко зашел, - неуверенно сказал Вивьен.
        - Нет, - покачала я головой. - Ты еще никого не убил, а значит, выход еще есть. Подумай, как следует и послушай меня, опусти кинжал.
        - Я хочу жить, - почти срываясь на визг, крикнул он.
        - Ты будешь жить, - кивнула я. - Я попрошу, чтобы тебе стерли память, и ты даже в тюрьму не попадешь, а просто все забудешь, как страшный сон, - вдохновленная успехом переговоров продолжила я. Вивьен задумался, буравя меня взглядом. В этот момент в кабинет ворвались Эйл и Сильен в сопровождении охраны.
        - Мятеж подавлен, сдавайся Вивьен, - сказал Силь, - и мы сохраним тебе жизнь.
        Это стало последней каплей, и Дэ Карс опустил руку. Из разжатых пальцев на пол упал кинжал. Его тут же окружила стража, а Зэна подхватили под руки вошедшие маги и увели лечиться. Я опустилась на пол и прикрыла глаза. Неужели все закончилось и все живы?! Рядом, ткнувшись мордой мне в ладонь, требуя ласки, сел Зверь и ободряюще зашипел. И как мне теперь объяснять, что черная смерть не настоящая? Качественная иллюзия? Поверят ли? Посмотрим, в крайнем случае скоро отправляется корабль на дикие острова. Да и перчатки-забывалки где-то валяются, так что не пропаду.
        Эпилог
        Солнышко приятно ласкало своим теплом мое лицо. Я, довольно щурясь, сидела в плетеном кресле на одном из ажурных балкончиков замка и пила чай. Как же хорошо, когда тебя никто не преследует, не убивает и не заставляет куда-то бежать. В креслах напротив, развалились принцы и герцог. Прошло три дня после мятежа, а казалось уже целая вечность. Столица продолжала жить своей жизнью, так и не узнав о несостоявшемся перевороте, а мы просто были рады, что все закончилось и старались не вспоминать.
        На следующий день я очень долго бегала за Зэном и умоляла простить за то, что из-за меня его чуть не убили. Он дулся и отвечал, что я дура, и он хотел отдать свою жизнь, спасая меня, а я все испортила. Эйл ходил за мной хвостом и предлагал пожениться, потому что всю жизнь прожить без женского общества он не сможет. А Сильен попросил посмотреть мой перстень, удивляясь, как мне удалось открыть потайной ход, не являясь ни королевой, ни сильным магом. Я соврала, что его потеряла во время всеобщей суматохи, кошир поверил, ну или сделал вид, что поверил, не знаю.
        Гром с ребятами получил внушительную благодарность за геройство и верность, которая измерялась в денежном эквиваленте и покинул город, решив вернуться в Арт. Сегодня, наконец, по обоюдному согласию была разорвана клятва верности данная Эйлом, но он почему-то не очень радовался.
        Я поговорила с дедушкой, который, не будь дурак, понял, что это я его усыпила и как ни странно поблагодарил. Я ожидала скандала и обвинения в предательстве, но мой поступок лишь укрепил его уверенность в том, что я его единственная и любимая правнучка. Сохранила ему жизнь и даже помогла подняться в иерархии Совета. Спорить я не стала.
        Из задумчивости меня вывел звонкий голос молодого человека, который бродил по площади и рекламировал какое-то учебное заведение:
        - Только у нас самые компетентные преподаватели, которые с радостью поделятся с вами своими драгоценными знаниями…
        - Ли, - позвал меня Силь, я отвлеклась от созерцания заполненной народом центральной площади и посмотрела на кошира. - Мы тут думаем, что будет дальше?
        - А что будет? - пожала я плечами. - Ничего.
        - Я женюсь на выбранной девушке, как и планировал, - почему-то грустно подал голос Эйл.
        - А я съезжу домой, - мечтательно протянул кошир. - Проведаю отца. А потом вплотную займусь проблемой черного короля. - Он покосился на смирно сидящего Зверя. Подозрения у него явно какие-то были. Но он благоразумно держал их при себе. - Не хочешь со мной съездить, отдохнуть, Ли?
        Я отрицательно мотнула головой.
        - А мне мамочка подыскивает новую невесту, - вздохнул Зэн. - Ты точно не передумала? - в который раз спросил у меня блондинчик, получив в ответ уже десятый отказ. Мое внимание привлек все тот же парнишка, рекламирующий академию:
        - … мы поможем выбрать направление и проведем тест на наличие магических способностей! Вам станут доступны знания многих поколений сильнейших магов и исследования историков и теоретиков! - голосил он.
        - А что будешь делать ты? - спросил Сильен.
        - Я? - задумчиво переспросила я, продолжая вслушиваться в крики удаляющегося мальчика. - А я пойду учиться. - Почему бы и нет? Ведь я так ничего и не знаю об этом мире, ни истории, ни элементарных норм поведения в обществе. В конце концов, до местного совершеннолетия еще два года, а значит, пока я свободна. Почему бы и не поучиться?
        - Ли! Учиться - привилегия мужчин. Девушки обучаются на дому. Таковы правила, - можно сказать, протянул мне губозакатывающую машинку Зэн.
        - Ну и что? - пожала я плечами. Меня так просто не свернуть с пути истинного. Я может, как Ломоносов хочу, через тернии к звездам!
        - А ты девушка! - в один голос заявили высокородные господа.
        - Раньше мне это не мешало, - лучезарно улыбнулась я, уже придумывая себе легенду про бастарда рода Дэ Рьенн. Надо будет попросить дедушку посодействовать. Надеюсь, он не откажет.
        - Что?!?
        А где-то внизу, под стенами высоких башен дворца, довольно щурил свои зеленые глаза никем не замеченный белый кот.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к