Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Гаврилова Анна: " Тризна По Князю Рюрику Кровь За Кровь Сборник " - читать онлайн

Сохранить .
Тризна по князю Рюрику. Кровь за кровь! (сборник) Анна Сергеевна Гаврилова
        Дмитрий Анатольевич Гаврилов
        Кровь на мечах
        Два бестселлера одним томом! Исторические боевики о славной и кровавой эпохе князя Рюрика, о «прекрасном и яростном мире» наших предков, о рождении Русской Державы и жестокой борьбе между язычеством и первыми христианами, на время забытой из-за хазарского нашествия, но после победы над общим врагом вспыхнувшей с новой силой.
        Русские боги против крестителей. Исконная вера против чужебесия. Князь Рюрик и Вещий Олег против отступников и изменников. Когда сталкиваются религии и шатаются небеса, смертным не вырваться из этого кровавого круга - им придется скрестить мечи в беспощадной схватке. Кто прав? Кто виноват? Кому жить? Кому умирать? Кто справит тризну по первому князю Русской Земли и продолжит его дело? Пусть рассудят грозные боги, чей закон: кровь за кровь!
        Дмитрий Гаврилов, Анна Гаврилова
        Тризна по князю Рюрику. Кровь за кровь! сборник
        
        
        
        
        Кровь на мечах
        Пролог
        Предрассветную тишину прорезал дикий крик. Тут же раздался ещё один, истошный. И снова вопль, и ещё…
        Мгновение, а мир словно бы разорвался на части, от прежнего беззвучья не осталось и следа. Звон певучих тетив, посвист острых стрел, стенание высвобождаемых клинков, яростный рев воинов, ржание взбешенных лошадей, плеск днепровской воды, взбиваемой сотнями копыт, - все смешалось.
        - Сколько же их?! - прошептал князь. И выпалил, будто здравницу на пиру: - К бою! Пощады не давать… никому! Истребить всех до единого! Правда за нами, на земле она - не в небесах!
        Ему ответил зычный, многоголосый хор:
        - Слава князю!
        - Русь! Русь!
        Разом вдоль брега вспыхнули факела, огненная лавина растекалась по склонам. Туда, к Днепру, где из пенных вод на песок выбираются новые чёрные толпища степняков.
        Один за другим возгораются сигнальные костры. Сюда устремятся лодьи тех, кому вот уже сейчас, ещё немного, привечать хазаров посреди реки - на переправе, награждать гнилое племя злыми укусами стрел и страшными ударами рогатин.
        - За князя!
        - За Новград! За Киев!
        Хазары спешат покинуть предательские воды, карабкаются, ещё не разумея, откуда взялась напасть. Передовые узрели и уже почуяли на собственной шкуре - на берегу ждет смерть! Но все равно не остановятся, потому как следом нескончаемой змеей изгибается, извивается, но плывет сотня сотен воинов, приученных воевать и побеждать самого хитрого, самого упорного врага.
        Они и сейчас намерены победить, разорить, наказать воспрявший духом Киев, восставшую супротив Степи Русь.
        - Не выйдет! Не позволим! - глухо прорычал князь. - Кровью умоетесь и захлебнетесь.
        Словно вторя его словам, над горизонтом восставало багряное солнце.
        Часть первая
        Глава 1
        Воздух раскалился так, что и дышать страшно - кажется, жаркая пустота вот-вот опалит горло, выжжет все внутри. Пот по спине тонкими струйками - вскоре рубаха промокла насквозь, отяжелела…
        Капли влаги проступают на лбу, быстро катятся вниз, оставляя соленые дорожки на чумазом лице.
        - Фух, как в бане! - выдохнул Добря и в который раз утер лоб рукавом.
        Он схватился за край бревна, поднатужился, но упрямая деревяшка не поддалась.
        - Брось! - гаркнул отец. - Пупок развяжется!
        - Не развяжется… Сейчас, только передвину этот край…
        - Добря!
        Мальчишка обернулся и, уловив во взгляде отца нешуточный гнев, отдернул руки. От жара бр?вна и доски истекают смолами, ладони у Добри липкие. Попытался вытереть о штаны, но только сильнее испачкался.
        - Шел бы ты отсюда, - проворчал отец.
        Сам без рубахи, в одних портах. Огромный, мощный, широкоплечий. От долгой работы под палящим солнцем кожа пропиталась бронзой, а волосы, наоборот, выгорели, стали тусклыми. Завидев этого громилу, все заезжие пугались, жались к стенам, принимая за разбойника, которого новый князь пленил и принудил работать ко всеобщей пользе. А местные не без ехидства рассказывали, что вовсе не душегуб, а лучший во всей округе плотник.
        Вяч действительно был лучшим и доказал это, едва взялся за топор. Даже новый князь, проезжавший мимо, приостановил коня и удивленно смотрел, как деревенский здоровяк обтесывает бревна. А уж когда Вяч построил первый дом - назначил старшим плотником и жалованье положил.
        - Добря, иди-ка ты отсюда… - повторил отец нехотя. - А то солнце в темечко ударит, и все, не быть тебе ни ратником, ни плотником.
        Мальчуган захлебнулся вздохом, мгновенно покраснел, глаза блеснули недобрыми слезинками. Вяч заметил, растянул губы в добродушной улыбке:
        - Иди, сынок. Как спадет жара, вернешься.
        - А ты? - сурово спросил Добря.
        - А мне Сварожий свет нипочем, - ответил плотник. Солнечные лучи путались в густой бороде, сияли.
        Добря задрал голову, шмыгнул носом и пробормотал недовольное:
        - Ладно.
        Он медленно шагал прочь, переваливал через бревна, обходил груды струганых досок. Несмотря на редкую жару, отовсюду слышались стук топоров и веселые крики рабочих. Вдалеке мелькали женские фигурки - жены и дочери носят работягам питье, чтоб не померли от зноя.
        За этот день город чуть подрос, впрочем, это заметно только им - плотникам. Простой люд на такие мелочи внимания не обращает, знай себе ворчит, что шума много. Да и на запах смолистой древесины жалуются, дескать, висит едким облаком, ноздри щекочет.
        Добря фыркнул, оглянулся. Отца уже не видать - бревна загораживают, остальные тоже вроде как не смотрят. Паренек сделал несколько осторожных шагов, снова обернулся, на этот раз воровато… и пустился бегом.
        Сегодня на улицах Рюрикова города пусто, потому как жарища разогнала по избам, но это хорошо - не нужно уворачиваться от прохожих, и никто не ругается в спину, не грозит оторвать уши. А частокол княжьего подворья приближается стремительно, вырастает угрожающей стеной. Бревна ровные, свежие и заточены как следует, ни один враг не пролезет. Ну, а в тени, точно под частоколом, уже возятся, пищат и дерутся мальчишки.
        - Ага! - заорал Добря и с разбегу врезался в толпу.
        Равновесие удержать не смог, повалился на землю, увлекая за собой ещё пару приятелей. Те брыкались, визжали, один даже кулаком в нос заехал, но это случайно. В ход пошли руки и ноги, кто-то дернул за рубаху, следом получил болючий пинок по самому мягкому месту. Добря ухватил за ворот того, кто был ближе, перекувыркнулся, таща его за собой. Но драка не удалась, потому как в следующий миг ликующий голос крикнул:
        - Идут!
        Добря отпустил противника, вскочил и рванул к стене.
        В частоколе была только одна щель, зато длинная, и если успеть занять местечко получше, можно рассмотреть все-все. Он прильнул, уперся лбом в горячую древесину, сердце замедлилось, дыхание сбилось. Мальчишки облепили щель, как мухи. Сверху нависают, снизу упираются, отталкивают. Дышат осторожно, благоговейно молчат.
        Воины выходили медленно, щурились от яркого солнца. Все в простых льняных рубахах и портах, некоторые даже сапог не надели. Лезвия мечей ловят солнечные блики, хищно блестят. Голос воеводы Сигурда грянул раскатистым басом, заставил всех вытянуться по струнке:
        - Готовьсь! К бою!
        Сонное благолепие Рюрикова града прорвал шквал звуков - крики, ахи, топот, визг железа. Кто-то из вояк успевал даже шутить, и не всегда пристойно. Мальчишки жадно ловили каждое движение, каждый шаг, сжимали кулачки, охали, если «любимый воин» промахивался, и ликовали, если удар ложился крепко. Дружинники бились остервенело, не обращая ни малейшего внимания на зной, а наблюдатели изредка забывали, что поединки шутейные, пищали под частоколом:
        - Так его!
        - Бей гада!
        - Эй, сзади!
        Но их вскрики тонули в общем гаме, зато голос воеводы возвышался, перекрикивал все и вся:
        - А ну, не зевай! Бей резче! Возитесь, как мухи в меду! Я те зевну, я те так щас зевну!
        Добря чувствовал, как по телу разливается мощь, как наливаются силой ноги и руки, нетерпеливо дергаются плечи. Ему тоже хотелось драться, прямо сейчас, сию минуту! И пусть без дорогого меча, без красивого щита с соколом-рарогом - пусть! Главное, чтобы враг был настоящим! Он бы ему показал, он бы такое ему показал…
        Не выдержав, Добря пнул соседа, того, который сидел на корточках, скрючившись, и так же всматривался в происходящее. Мальчишка отмахнулся, не отрывая глаз от щели в частоколе, погрозил кулаком. Добря снова пнул, на этот раз сильнее, но пацан оказался стойким - не шевельнулся. Тогда Добря схватил его за ворот, потянул с такой силой, что ткань рубахи затрещала. Обиженный мальчишка взвился, глянул сурово и толкнул Добрю в грудь:
        - Отвали! - На лбу появились суровые морщины, ноздри раздулись, как у злого лесного кота.
        - А если не отвалю, то что? - ответил Добря с вызовом. - Расплачешься и побежишь к мамке?
        Он с явной радостью потирал кулаки, ноги расставил пошире, чуть согнул в коленях. Противник оказался-то на полголовы выше и на полгода старше, значит - настоящий громила. Победить такого - великая заслуга! Добря пригнулся и бросился вперед, но подлый мальчишка увернулся, отскочил, отвесил хитрый пинок. А во второй раз уйти не удалось, сшиблись грудь в грудь, замелькали кулаки, рыки стали громкими, настоящими. Другие уже оставили наблюдательный пост, подбадривали, советовали, как разить.
        Громила удачно подсек, сбил Добрю с ног, оба покатились по твердой, как булыжник, земле. Пыль поднялась такая, что дальше собственного носа ничего не видать, но мальчишки продолжали мутузить друг друга, трепать, колотить. Противник залепил кулаком в ухо, в голове у Добри зазвенели тысячи крошечных колокольчиков, но он не отступился, наоборот - начал бить с таким остервенением, что соперник взвыл и пустил в ход зубы…
        Внезапно что-то больно врезалось в спину. Добря расцепил пальцы, перекатился, вскочил на ноги. Соперник остался беспомощно лежать на земле, пыль оседала на поверженное тело медленно и очень неохотно. Зачинщик драки хищно глянул по сторонам, и губы сами растянулись в широкой улыбке.
        Со стороны княжьего двора, перегнувшись через частокол, на них смотрели отроки. Чистенькие, довольные, в белоснежных льняных рубахах. Вот они - настоящие враги! Отмутузить эту ватагу мечтают все городские мальчишки, но больше всех встретить отроков на улице жаждет Добря. Мальчишка не раз представлял, как валяет в грязи этих зазнаек, как расшвыривает, разбивает носы. А те сперва храбрятся, но после с постыдными всхлипами молят о пощаде и с великим позором мчатся к княжескому двору - жаловаться. А справедливый князь, видя такую удаль…
        - Эй, деревенщина, чего шумишь?
        Голос принадлежал рыжему Торни - самому противному, самому вредному мальчишке, который, ко всему прочему, заметно коверкал слова. Его отец из пришлых - свей. Дружинник княжьего шурина, коего северяне величают по-своему - хелги Орвар Одд, а словене кличут проще - Олегом.
        И мать у Торни вроде как из свеев, но ее никто никогда не видел. Шептались, дескать, не захотела строптивая баба последовать за мужем в новые земли, так и осталась в дикой северной стране, а он уехал и сына малолетнего с собой захватил. Небывалое дело для славян, чтобы жена да мужа, особливо воина, ослушалась.
        Добря поморщился, вспомнив, что Торни всего-то девять. Малявка! А Добре - целых десять, вот-вот одиннадцать! Нет чести в том, чтобы начистить уши рыжему зазнайке, но ведь до того охота, даже свербит…
        Мальчишка расправил плечи, упер руки в бока, и голос его зазвучал по-взрослому серьезно:
        - Выходи, рыжий! А ежели боишься, пришли другого - покрепче.
        Отрок сощурился, в его руке появился увесистый камень. Другие тоже взвешивали на ладошках «бульники», скалились недобро.
        - Вот ещё! - фыркнул Торни. - Мне с тобой драться не положено. Я княжеский отрок, а ты - деревенщина, и портки у тебя навозом перепачканы.
        Добря решительно сжал кулаки, внутри вскипела ярость, ударила в голову.
        - И ничего не перепачкано! И не деревня я!
        - Добря уже два лета в городе живет, - вступился кто-то из своих. - А ты, Торни, просто трусишь!
        - Я? - воскликнул рыжий. - Да я таких, как ваш Добря, с одного удара кладу!
        Добря расплылся, хотя в глубине души все-таки кольнул страх - а вдруг и взаправду? Ведь отроков с малолетства дракам учат и приемам всяким. Но опасений мальчишка не выдал, протянул нагло:
        - Так выйди и докажи…
        Торни дернулся, его личико стало серьезным, решительным. Явно вознамерился спуститься со стены и выйти за ворота княжьего двора. Но дружки свея, среди которых были и рыжие, и русые, как Добря, зароптали.
        - Нет! - зло выпалил Торни. - Негоже воину сражаться с простолюдином. Нам ведь наоборот - защищать мужичье, а не бить. Так князь говорит.
        За забором по-прежнему слышен топот, лязг, рыки. Потешная битва набирает ход, разгоряченные дружинники бьются, уворачиваются от ударов, бранятся. Чуть поодаль слышится свист частых стрел.
        Торни некоторое время прислушивался, затем продолжил с едва уловимой грустью:
        - Да, ты уже не деревенщина. Городской. Но твой отец - плотник, и тебе быть плотником. А мой отец - воин. Не буду с тобой драться, нельзя мне.
        - Трус! - закричал Добря. - Трус!
        - Нет! - рявкнул Торни, подражая басовитому Сигурду. - Не положено мне!
        - Все равно до тебя доберусь! - не унимался задира. - И так поколочу, что плакать будешь!
        Рыжий поджал губы, насупился, но все-таки стерпел. Бросил с презрением:
        - Был бы ты отроком, я б тебя…
        - Трус! Трус! Трус! Все свеи и мурманы - трусливые зайцы!
        Раскатистый бас княжьего воеводы настиг внезапно, ударил по ушам:
        - Эй, кто орет?
        Мальчишки бросились врассыпную, помчались, взбивая пыль, одни лишь пятки сверкали. Добря бежал последним: в отличие от других, он ничуть не боялся порки - а по слухам, Сигурд может запросто выдрать и отрока, и простого мальчугана, и даже воина - куда страшнее осрамиться, опозориться, выказать страх. Всю дорогу до дома в голове звенели последние слова трусливого Торни, самые обидные слова! И слезинки накатывались на глаза жгучими капельками.
        Добря едва дотерпел до дома, а ворвавшись в избу, забился в угол, с головой укрылся стеганым одеялом. Рыдал мальчик тихо, в отчаянье кусал кулаки, беззвучно подвывал. Его трясло, глаза щипало, а сердце колотилось, хотело выпрыгнуть из груди.
        - Свей, - цедил Добря сквозь зубы. - Я тебе покажу отрока. Я тебе покажу.
        К горлу снова подкатили рыданья, слезы брызнули ручьем, грудь сжало болью. Добря почувствовал, как на плечи свалилась целая гора. Но почему?! Почему Хозяйка Судеб так немилостива к нему? Почему его отец - жалкий простолюдин, вонючий плотник? За что такое наказанье? Чем Добря хуже гадкого Торни?

* * *
        Седовласый волхв кивал, но слушал с явным неудовольствием. Пальцы, тонкие, как веточки, то и дело касались бороды. Во взгляде все чаще проявлялась старческая рассеянность. Наконец, старик не выдержал, перебил:
        - Вот ты, Вадим, говоришь, де Рюрик - чужак, пришлый он. Но разве не единого деда вы внуки? И не сестры ли матери ваши?
        Названный Вадимом встрепенулся, растянул губы в недоброй улыбке. Будто передразнивая старца, пригладил короткую бороду.
        - Да хоть бы и так, - с вызовом проговорил он. - Я с пеленок пью воду Волхова. Мне здесь все родное. А он и родился за морем, и говорит не по-нашенски, и обычая нашего не ведает, и ж?ны у него не словенские, одна - из ляхов, а самая молодая - мурманка.
        На последних словах лицо Вадима заметно искривилось, щеки покраснели, синеглазый взгляд блеснул ненавистью. Молодой, сильный, повадками подражал голодному лесному медведю, хоть и был мелковат ростом. Он сделал несколько шагов по горнице, начал поигрывать плечами, словно хотел напугать собеседника.
        - Это ничего… - равнодушно протянул волхв и вздохнул: - Гостомысла тоже поначалу не понимали, так слова перевирал, что и вспоминать страшно. Но потом и он обвыкся, и народ научился различать его речь, а он - нашу. Рассудительный был человек.
        - Это ты к чему, старик?
        - А к тому, что и прежний князь не здешний был, из Вандалии пришел, как Рюрик. Да ты и сам, поди, ведаешь.
        - Не ведаю! - бросил Вадим резко. - Но сплетни такие слышал.
        - Не сплетни, - возразил волхв. - Я тому свидетель и участник. Это же я Гостомысла в Алодь привел, почитай уж двадцать лет тому назад.
        Вадим вскипел, крикнул зло:
        - Да быть того не может! Мне ни мать, ни отец про то ни словом не обмолвились!
        - Отца твоего помню, лютый воин был. Безоглядный. Но такие, как он, быстро сгорают, вот и… не успел тебе ничего рассказать. А Рогана? Боги ей судьи! Озлобилась баба на мир. Сперва в девках засиделась, потом, знаю, Умиле завидовала… И мужики вокруг неё мерли…
        Вадим пропустил едкое замечание мимо ушей, сказал подозрительно:
        - Так как же это выходит? Выкладывай.
        - Как выходит? Да просто. У Буривоя, твоего прадеда, не было сыновей. И он, дабы род Словенов не пресекся, дочь любимую Гостомыслу отдал. Вот и породнились. А когда свеи одолевать стали, отправились мы за море в Велиград, к Гостомыслу, за подмогою. Чай, родня. Тогда Гостомысл венедских королей подговорил - большое войско собрали, вместе мы и побили врага. А через много лет, когда в Венедии уж сам Гостомысл правил, Буривой занемог. И тут, как назло, снова свеи пришли, Алодь старую прибрали. Да ещё корела в спину ударила… Буривой тогда в крепости на Наяве заперся. А понял, что конец близок, снова послал к Гостомыслу - по прежней памяти.
        А Гостомысл крепок был, и род у него сильный, как раскидистое дерево. Только сперва девки нарождались, но после и парни пошли. Когда Гостомысл в наши земли уходил, Умила уж замужем была, вот и оставил ее там, за морем. А остальных с собой забрал, и Рогану - родительницу твою. Гостомысл и Алодь возвернул, и свея прогнал, и корелу усмирил. И чудь да весь со словенами и русью помирил да рассудил.
        Ладони Вадима сжались в кулаки, грудь раздулась, но голос прозвучал довольно сдержанно:
        - Да при чем здесь это? Какого рожна Гостомысл Вельмуда за ругами да ваграми отправил?
        - Вельмуд той же крови, он из ругов, а ныне и вовсе - князь Русы.
        - Али сами бы не управились? Совсем дед ополоумел на старости лет, - не унимался Вадим.
        - Сон ему был. Разве не слышал? - невозмутимо пояснил волхв.
        - Не верю я в эту чепуху! Ни в сон вещий, ни в чих! Все это Велесовы хитрости. Признавайся! Ты его надоумил права законного наследника обойти?
        Волхв уныло покачал головой, отозвался будто нехотя:
        - Вадим, да пойми… Рюрик - бывалый воин. За ним и братья, сотни и тысячи других венедов - вагры, бодричи, руги. С такой силой проще землю оборонять от неприятеля. Гостомысл за дело болел. Так он рассудил. Так тому и быть.
        - Враки, - ответил Вадим. - Я народ подниму, на каждого дружинника иноземного впятером навалимся… Пусть хоть венед, хоть мурманин! Варяги! И что их сила? Эта земля живет по законам крови! И даже если мой дед - Гостомысл - пришлый, я - здешний, на этой земле вскормленный!
        Голос волхва прозвучал тускло, точно сам с собой говорил:
        - Рюрик старше тебя, опытней. Тебе только двадцать зим исполнилось…
        - И что?
        - Песью кровь должно обновлять волчьей, - словно не расслышав слов Вадима, продолжил волхв. - Не спорь с варягами. Шею свернут. Только зазря свой народ под топор подведешь. Рюрика союзное вече признало по завету Гостомыслову. Не по зубам тебе с братом тягаться.
        - Ну, это мы ещё поглядим, - огрызнулся Вадим.
        Он вышел из хоромин, громко хлопнув дверью.
        - Волхв… - с досадой прорычал Вадим и плюнул на пол. - Угораздило же позвать в Славну [1 - Славна - Словенск, древнейшая часть (конец) будущего Великого Новгорода.] этого проклятого старика! Теперь пока в свое лесное убежище не вернется, поучать будет, советовать. Но я все равно по-своему сделаю. Эй, там! - крикнул он. - Коня мне! Вече? Понаехало с разных концов всякой чуди да веси… инородье… А самих словен кто спросил?
        - Да, - хмыкнул волхв в бороду, - сколько лет живу на свете, лишний раз убеждаюсь, что жаба - могучее животное! Такая маленькая, а сколько людей задавила!
        Глава 2
        Новый день обещал быть ещё жарче. Пурпурное солнце медленно взбиралось на распахнутое всем ветрам небо, а прохлада - остаток ночи - стремительно отступала.
        - Еще пара таких деньков - река закипит, - неодобрительно пробормотал Вяч.
        Старший плотник выскреб из миски остатки каши, тщательно облизал ложку. После жадно приложился к кувшину с квасом, пенистые струйки устремились по бороде, оставили мокрые следы на рубахе. Добря наблюдал за отцом очень внимательно, каждое движение ловил.
        - А ты, - обратился Вяч к сыну, - чего бледный такой? А глаза почему красные?
        Мальчишка смутился, отвел взор, забормотал торопливо:
        - Да просто Торни драться не хочет и обзывается обидно.
        - Торни? Это из княжьих отроков, что ли?
        - Ну да…
        Вяч тяжело вздохнул и поднялся из-за стола. Он сделал несколько шагов к двери, бросил с порога:
        - Ты сегодня дома посиди, а то спечешься. И мамке по хозяйству помоги, совсем замоталась.
        Добря кивнул, но едва отец покинул избу, сам рванул на улицу. Мамке помочь всегда успеет, мамка никуда не денется.
        Мысли в голове спотыкались и путались, да и сам Добря то и дело спотыкался. Он с опаской косился на прохожих, то и дело поглядывал на высокую макушку княжьего терема. Впереди показалась стайка мальчишек, кто-то часто махал рукой, наконец, слуха достиг задорный крик:
        - Айда на речку!
        Добря помотал головой, прогоняя тяжёлые мысли, и прибавил шагу. А после и вовсе пустился бегом. Нагнал приятелей быстро, отвесил оплеуху тому, что шел последним, вылетел вперед и тут же встал как вкопанный.
        - Ух ты… - протянул кто-то.
        Мальчишки разом попятились, давая дорогу, застыли с распахнутыми ртами. Из ворот княжеского двора медленно выдвигался конный отряд. Воины без особого доспеха, но при оружии, и даже щиты взяли. Кони пофыркивали, копыта взбивали сухую дорожную пыль. Мужчины держались в седлах легко, величественно, сразу ясно, кому служат.
        Отряд приближался, Добря различил лицо предводителя, и кулачки непроизвольно сжались. Вид у Олега болезненный: бледное вытянутое лицо, под глазами мешки, какие бывают от долгих тяжёлых ночных раздумий. А очи пронзительно-зеленые, блестят странно, и кудри полыхают, подобно пожару, даже зажмуриться охота.
        - Свей… или мурманин, - неодобрительно пробормотал Добря и громко фыркнул: - Купаться-то идем?
        - Да погоди, - пролепетал кто-то.
        Мальчишки неотрывно смотрели на воинов, выпрямляли спины и задирали подбородки, стараясь подражать. Кто-то переминался с ноги на ногу, уже готовился бежать следом за всадниками.
        - Не хотите - как хотите, - бросил Добря. Он уверенно двинулся вперед, туда, откуда чуть заметно веяло прохладой и затхлостью прибрежной тины. - Я дело одно задумал. Важное. Но с ротозеями, вроде вас, каши все равно не сваришь. Обойдусь.
        Спиной чувствовал, как нарастает любопытство приятелей, как мнутся, думают - за кем бежать. На губах то и дело вспыхивала озорная улыбка, но он крепче сжимал кулаки и пытался принять серьезный вид.
        - Добря, погоди! Мы с тобой!
        Ждать в засаде пришлось долго. В животах уже урчало, и, несмотря на откровенный холод, царящий у самой воды, пот катился торопливыми каплями. Набралось всего четверо смельчаков, но зачинщик не расстроился, наоборот - тем краше будет слава. А остальных теперь можно высмеивать и мутузить за трусость.
        Княжьи отроки появились ближе к вечеру. Пришли всей толпой. Чистенькие, румяные, в белоснежных рубашечках. Торопливо скинули одежду, с визгами попрыгали в речку. Довольные и счастливые, мальчишки сразу же принялись брызгаться, нырять.
        - Тоже мне воины, - прошептал Добря злорадно. - Воин должен быть бдителен всегда, даже когда спит или тужится в отхожем месте.
        Он пополз первым. Рубашки и портки хватал без разбора, юрким хорем прошмыгнул обратно в кусты. Приятели выдвинулись с опаской, а вернулись красные, встревоженные. Их тяжёлое дыханье и полные страха глаза развеселили Добрю, но вида зачинщик не подал - воин должен уважать соратников. Берег, который прежде пестрел от одежд, опустел, а в воде по-прежнему плескались беззаботные отроки. В спокойных водах мелькали руки, ноги, головы. Крики и визги были громкими, даже уши закладывало.
        - И что теперь? - шепотом спросил кто-то.
        - А теперь в город, - отозвался Добря, мечтательно улыбнулся.
        Он деловито расстелил одну из рубах, остальную добычу скомкал, все стянул в узел. Ушли бесшумно, хотя до колик хотелось повернуться и закричать во все горло.
        - Не хотят по-хорошему, - пояснял Добря, - придется вот так, как с бабами.
        Узел перекинули через частокол княжьего двора, а сами сели поодаль в ожидании потехи. И только когда красное солнце скрылось за горизонтом, послышался топот. Отроки мчались через весь город, стыдливо прикрываясь - кто руками, кто охапками травы. В ворота стучали требовательно, бросали гневные, полные обиды взгляды на хохочущих мальчишек, улыбчивых горожанок и мужиков.
        Стражники тоже потешались во весь голос, улюлюкали, долго не пропускали. Все допытывались - а те ли это отроки, что вышли с княжеского двора днем.
        Добря расплылся в многозначительной улыбке, протянул:
        - Все, теперь не отвертятся. Такой позор никто не стерпит.
        И действительно, через некоторое время заклятые враги вновь появились на улице. Кулаки сжимаются, глаза блестят, лица перекошены злобой.
        Торни получил по зубам первым, жаль только на ногах устоял, а не отлетел в сторону, как мечталось Добре.
        - Четверо против дюжины - не честно! - воскликнул Добря, но все равно ринулся на врага.
        Крики становились громче, злее. В ход шли и зубы. На шум примчались остальные - те, кто побоялся участвовать в придумке с воровством одежды. Драка закипела с новой силой - мутузили, колошматили, втаптывали в пыль, таскали друг друга за грудки. А первый тихий всхлип одного из отроков прозвучал для местных, как победный гул рога. Но чужаки и не думали сдаваться, кидались на противников яростно, били с такой злобой, о какой мужичье даже не слыхивало. Торни и Добря сходились снова и снова, оба утирали разбитые носы.
        - Хватит! - заревело над головами.
        Но объятые жаждой мести мальчишки даже не вздрогнули. Продолжали катать друг дружку по земле, пинать, кусать. По пыльной дороге крупными рубинами рассыпались капли крови, клочки волос и одежды.
        - Прекратить драку! - снова взревел голос.
        Сквозь звон в ушах Добря узнал воеводу и ринулся на Торни, как голодный медведь. Схватил за ворот, приподнял и швырнул в сторону. Рыжий Торни не смог воспротивиться, отлетел, врезался в стайку других отроков. Те уже бросили драться, угрюмо отталкивали врагов, повинуясь призыву дядьки. Городские мальчишки тоже отступили, бросали на отроков боязливые взгляды, но в облике каждого было столько достоинства… Глазами кричали - если бы не старший, не сносить вам голов!
        - Стоять! - прорычал Сигурд.
        И драка утихла окончательно.
        На суровом лице воспитателя играла кривоватая усмешка, глаза горели смехом. Воевода не смог скрыть довольство, даже руки потер нетерпеливо.
        - Так, так… И что здесь произошло? - пробасил он.
        Мальчишки сбились в стаи, молчали по-взрослому сурово, мерили друг друга сердитыми взглядами. Из разбитых носов сочились тонкие ручейки крови, но никто даже не пытался утереться. На румяных щеках отроков ссадины, да и изморенные мордашки городских не лучше. Почти у каждого вот-вот расцветет по дюжине синяков. Наконец, кто-то из «княжьих» выпалил:
        - Они украли нашу одежду!
        Добря не смог сдержать улыбку.
        - О как… - протянул Сигурд бесцветно. Он деловито поправил пояс, вновь сложил руки на груди. - Позор. Обворовали, как девок на сенокосе. А вы чего? Не следили?
        Отроки дружно молчали, в свое оправдание потирали кулаки и пытались уничтожить взглядами тех, кто нагло хихикал напротив.
        - Значится, не следили, - заключил Сигурд. И обратился к местным с какой-то особой, едва уловимой нежностью: - А вы чего проказничать вздумали?
        Прежде городские и мечтать не могли о таком внимании, сразу прекратили хихикать, потупились. Обнаружив, что смельчаков в толпе соратников нет, Добря надул грудь и шагнул вперед. Взгляд уперся в грозную фигуру воеводы, но мальчишечий голос не дрогнул:
        - Силой помериться хотели. Сперва по-хорошему просили, но они трусили, отбрехивались. Пришлось опозорить.
        Старший смерил Добрю загадочным взглядом, уголки губ поползли вверх.
        - Как звать?
        - Добрей. Добродеем, - отозвался зачинщик.
        - Молодец, Добродей. Для воина хитрость порою важней отваги будет. И дерешься неплохо. Хвалю! Жаль, что среди княжьих отроков таких храбрецов нет. А ведь смельчаки ой как нужны.
        Мальчишка гордо вышагивал по тихим улочкам, голову задирал так, что даже спотыкался. Поодаль, затаив дыхание, топали остальные. Благоговейное молчание изредка нарушали радостные вскрики и похвалы.
        - То-то! - рассуждал Добря. - Будут знать! Воевода Сигурд абы кого не похвалит!
        Настроение забияки испортилось, как только ступил на порог дома. Отец - плотник, военных хитростей не разумеет и не ценит. Жаль ещё, рука у него тяжелая… и пороть умеет, как никто другой.
        - Ишь! - приговаривал Вяч. - В отроки ему захотелось! В княжеские! Я те покажу!
        А отходив ремнем, все-таки прижал хнычущего сына к груди, проговорил устало:
        - Добря, да ты пойми… Так мир устроен, и ничего с этим не поделаешь. Одному на роду написано княжить, другому - воевать, третьему - доски строгать… Не быть тебе воином, никогда не быть. Так что оставь пустые выдумки.

* * *
        Попа болела страшно, горела, будто сел на раскаленную сковороду. Но ревел Добря не от боли. От обиды второй день плакал. Под вечер мамка нашла мальчугана в клет?, всплеснула руками, но он вырвался, некоторое время хоронился за поленницей, после пробрался в избу и забился в любимый угол, с головой накрылся одеялом.
        - Добря, ты здесь?
        Мальчик замер, притих, хотя рыданья по-прежнему разрывали грудь и сдавливали горло. Слезы теперь катились безмолвные, злющие, как все змеи подземного царства.
        - Добря? - снова позвал отец.
        После недолгого молчанья дверь скрипнула - ушел.
        Несмотря на зной, который умудрился пробраться даже в избу, мальчика колотило так, будто вокруг сплошные льды. Мороз, взявшийся невесть откуда, больно кусал за пятки, вгрызался в локти. Добря сжался под одеялом, трясся, беззвучно подвывал стуже. Он-то и дело проваливался в небытие, пробуждался от собственных всхлипов, снова забывался.
        Когда мороз, наконец, отступил, а глаза распухли так, что мальчик даже темноту разглядеть не мог, рядом послышались голоса. Добря насторожился и перестал дышать.
        - Да как же так, - возмущенно шептал незнакомый голос, - против князя?! Против благодетеля?
        - Кто благодетель? - ответил другой, в нём Добря с большим трудом различил голос отца. - Рюрик? Рюрик пришлый, он наших законов толком не знает, по-словенски едва говорит, как княжить-то будет?
        Люди завозились, зароптали, кто-то остервенело чесался, кто-то громко пыхтел. Добря осторожненько подтянул одеяло, так, что его краешек чуть-чуть отодвинулся, позволяя одним глазком увидеть происходящее.
        - Вадим - законный наследник, - продолжил отец. - Первый внук Гостомысла. Первый! Понимаете, что это значит? А Рюрик не просто за морем родился и вырос, так он же от Умилы… А она - средняя.
        Повисло напряженное молчание, слышно даже, как мыши в подполе сопят.
        Пока Добря страдал и плакал, на землю набежали сумерки. В избе полумрак, в углу тускло горит единственная лучина. За широким столом человек двадцать мужиков, большинство из них хорошо знакомы - плотники, подручные отца. Лица у всех серьезные, хмурые, спины сгорблены, будто на плечах у каждого лежит пара огроменных мешков, доверху набитых камнями. А у отца вид и вовсе жуткий - глаза пылают пожарче печных углей, и голос замогильный:
        - По закону, первый - голова, он раньше других на белый свет пришел. Вот ты, Корсак, кому из сыновей хозяйство свое доверишь?
        - Старшему, - буркнул огромный детина с переломанным носом, словно бы в насмешку прозванный в память о мелкой и злобной степной лисице.
        - А почему?
        Мужик замялся, опустил глаза, отозвался нехотя:
        - Потому как умнее, ведь дольше других живет, стало быть, лучше понимает, что к чему.
        - Вот, - прошептал отец Добри. - Так и Вадим…
        - Так Рюрик повзрослее Вадима будет, - осторожно заметил другой. - Стало быть…
        Вяч махнул ручищей, огромная ладонь с грохотом обрушилась на столешницу. От звучного удара встрепенулись все, а Добря задрожал, как заячий хвост.
        - Не в этом дело. Эх… Не умею я, как волхвы, объяснять… Вот когда скотину выбираешь…
        По избе покатился изумленный вздох. Мужики по-бабьи прикрывали рты ладонями, выпучивали глаза. Один даже обережный знак в воздухе начертил и зашептал молитву.
        - Да что вы как дети малые, - прошептал Вяч раздраженно. - Когда скотину выбираете, за какой помет больше отдадите?
        - За первый, - отозвался тот, что со сломанным носом.
        - А почему?
        - Лучше, - буркнул кто-то.
        Остальные нерешительно закивали, мол, да, лучше, и кровь сильнее, и нрав ближе к родительскому, и вообще… одним словом, лучше! Отец Добри окинул собравшихся пристальным взглядом, свел брови.
        - Так и здесь, - продолжал он. - Мать Вадима - первая дочь Гостомысла, а мать Рюрика, Умила, - какая? В ком Гостомысловой крови больше? В ком она сильнее? То-то же… А при Гостомысле как жили?
        - Жили, - буркнул кто-то.
        Вяч неодобрительно фыркнул, но ничего не ответил.
        - Закон есть закон, - понуро проронил детина с перебитым носом. - Вяч правильно говорит. Рюрик хорош, добр, но… не по правде он на княжеском престоле сидит. А от народа, который не чтит правду, то бишь закон Стрибожий, боги отворачиваются.
        И вновь молчанье стало зловещим, только лавки едва слышно поскрипывают. Думают мужики, многозначительно чешут макушки и бороды.
        - Так ведь Гостомысл сам решил, что править надлежит потомкам Умилы, - проговорил тот, что сидел напротив Вяча. - А Гостомысл хоть и слаб был в старости, а все равно князь. А у князя-то ума поболе, чем у нас, ему виднее было, что к чему.
        - Не сам он решил, - ответил самый старший, - я те времена хорошо помню. Гостомыслу сон был, дескать, из чрева Умилы произрастает древо, великое и плодовитое, и от плодов этих весь словенский народ насыщается. А уж волхвы истолковали, что нужно сынов Умилы на княженье звать.
        - Ну, так! - воскликнул спорщик. - Волхвы-то тоже поумнее нас будут! На то они и волхвы!
        Губы старшего растянулись в недоброй улыбке, глаза блеснули льдом:
        - Ага. А знаешь, кто из волхвов больше всех вопил тогда? Суховей! Помнишь такого?
        Спорщик нахмурился, помотал головой, а старший продолжил:
        - Премерзкий человек был, гнус самый натуральный. В пору, когда он Перуну дары приносил, ну тогда ещё сам Перунов жрец мухоморами какими-то отравился и с весны до осени хворал, так вот в ту пору такая засуха случилась, такой мор…
        - Помню, - кивнул Вяч. - Жуткое время было. Мы даже хотели в Словенск идти, разыскать этого волхва и научить уму-разуму.
        После этих слов мужики задумались ещё крепче. Добря ловил каждый вздох, каждый взгляд, забывшись, едва не выскочил из-под одеяла. Отец протянул устало:
        - Вот беда-то…
        Ему ответили не менее печальным голосом:
        - А че беда? Княжит Рюрик и княжит. Народ не обижает…
        - Сейчас не обижает, а что после будет? Особливо если мурмане ещё понаедут.
        - Да ничего, - буркнул спорщик. - Не мужицкое это занятие - о делах княжества рассуждать. Сами разберутся, без нас.
        - Это как же без нас? - ахнул кто-то. - А сход народный на что?
        Вяч кивнул, его ладони сжались в кулаки, мышцы под потрепанной тканью рубахи вздулись.
        - Вот так всегда. Рассуждаем, потрясаем кулаками, грозимся, а как только до дела доходит - в кусты. А после на власть пеняем, дескать, и головы дырявые, и руки не чисты.
        Мужики загудели: одни кивали, другие роптали, спорили. Сумерки за окном превратились в непроглядную темень, огонек в углу стал ярче - так всегда бывает, когда догорает лучина. Вяч поднялся, выпрямился. Следом за ним повставали и остальные. Покидали избу по трое, молчаливые и угрюмые.
        Целую неделю отец и на шаг от себя не отпускал, и порол каждый день. Все учил, приговаривал. Добря не перечил, терпел, стиснув зубы. Другие плотники посмеивались над мальчишкой и тоже поучали. Солнце, наконец, утихомирилось, все чаще стал набегать прохладный ветерок. И пунцовые тучи все чаще изливали на луга и леса живительную влагу.
        Добря безропотно строгал доски, очищал от коры бревна. За неделю закончили строить дом для одного из подручных князя, начали мостить новую площадь. Старая ведь крошечной была, без отмостки, едва с неба упадет хоть одна капля, превращается в жирное месиво. А новую - поднимут так, что никакая грязь не страшна.
        Горожане снуют, радуются. Изредка то один, то другой подходит к отцу, что-то спрашивает. Тот отвечает важно, свысока. А те вроде как пригибают головы, слушают с разинутыми ртами.
        «А может, плотничать - не так уж и плохо?» - подумалось однажды Добре.
        Но едва увидел конников в блестящих доспехах - сразу передумал. Вяч заметил мечтательный взгляд сына, сказал:
        - Хозяйка Судеб никогда не назначит воином того, кто рожден простым человеком. Даже если бражки перепьет - все одно не назначит. Зато плотник - человек свободный, сам себе господин. И работа не переведется, людям-то крыша над головой нужна, кто бы ни княжил.
        Добря кивал, лепетал в ответ что-то согласительное, но, едва выдавалась свободная минутка, мечтал о княжьем дворе. О том, как сожмет в ладони обмотанную кожами рукоять верного меча, набросит на плечи плащ и, гордо вскинув подбородок, впрыгнет в седло. И пока гривастый будет медленно вышагивать к городским воротам, вслед за ним помчатся мальчишки, выкрикивая славления.
        Глава 3
        Воины хмурились, но слушали внимательно и жадно.
        - Рюрик неспроста выбрал это место, - сказал Вадим. - Холм, на котором стоит город, только на первый взгляд пологий, а на самом деле - высок. С одной стороны отгорожен рекой, а остальные земли с ранней весны и до лета залиты водой, так что только с реки подойти можно. Но там путь преграждает крепость, круглая, как блин, она чуть ли не над самой водой стоит.
        - Да… Рюрик свой городишко на северный манер строил, - усмехнулся Бес. - Плут.
        Вадим кивнул, продолжил:
        - Из крепости вся река просматривается, поэтому и на лодьях незамеченными не подойти. Да и течение против нас. Остается только по суше, и только когда болота чуть подсохнут. До частокола дома мастеровых, за частоколом - Рюриково подворье, а там и до крепости рукой подать.
        - Получается, Рюрик сам себя запер? - запоздало пробормотал кто-то.
        - Отчего же сразу «запер»? - возразил Вадим, добавил с досадой: - Это к нему не пробраться, а вагаряги-то [2 - «Вагаряги» - вариант написания или произношения имени «варягов» или же вагров, зафиксированный в Никоновской летописи, в лето 6370-е.] куда хочешь по воде дойдут.
        - Как дойдут, так и не вернутся. Много ли их там, варягов-то? Холм не шибко велик. Я это к тому, - пояснил Бес, - что и Рюрик не дурак. Ему бы в берег где вцепиться, а дальше - больше. В наших землях принято с берега княжить, а не с лодьи.
        - Уже вцепился. Вяч в поте лица трудится, избы ставит да терема для знати. Но в саму-то крепость нашего плотника не допущают, там варяжские мастера работают. Но Вяч со стороны поглядел. Они сперва вал насыпали, в него клети с камнями и песком погрузили, а поверх клали слой за слоем дубье да крепили вперемешку тем же песком и глиной.
        - Велика крепость-то?
        - Ну, не знаю, шагов под сто в поперечнике, и стены - в три сажени высотой.
        - А кто сторожит? - уточнил Бес.
        - Вяч говорит, есть там и мурмане, что при молодой жене Рюриковой, есть и варяги. Все награбленное у местных сносят туда. Правда, многие уж собственными дворами за стеною обзавелись. В крепости долго не проживешь, там только небольшой дозорный отряд. И коли нагрянем нежданно и успеем посечь всех на улицах да в домах, то и крепость брать не придется - некому оборонять станет. Главное - все заморское семя вырезать подчистую.
        - И женщин?
        Вадим чуть оскалился, ответил со смешком:
        - Да разве ж у них женщины? - и уточнил серьезно: - Их тоже, особенно своих, ильмерских, что под варягов да мурманов легли. Но сперва - мужчин и подростков. Из волчат только волки вырастают.

* * *
        По дому плыл манящий аромат каши. Мамка раскраснелась, вынимая горшок из печи, тяжело водрузила на стол. Добря нетерпеливо постукивал ложкой, младшие тоже ждали, даже Любка, которая едва вылезла из пеленок, подпирала ладошками щеки и облизывала губы. Добря поглядывал на сестру хмуро, все не мог понять, как такое возможно: ещё вчера была пищащим комочком, а сейчас - голубоглазое чудо, и губы надувает по-женски, мать копирует. Младшие братья, погодки, то и дело дергают за рукав, ноют, просят взять с собой на речку, но Добря отвечает с важностью:
        - Не положено.
        Мало того, что дома с этими сопляками нянчится, так ещё и на улице возиться? Ну уж нет. Вот подрастут, тогда можно.
        - Мне шесть весен, - проныл первый, - большой уже…
        - А я больше, - надулся второй, тот, которому пять.
        - Не положено. Вон, с соседскими шмакодявками играйте.
        Мать бросила внимательный взгляд на Добрю, но промолчала. А отец даже головы не повернул - погружен в мысли, задумчиво скребет подбородок. Он не сразу заметил, что жена подвинула ломоть хлеба и кувшин с квасом.
        Раньше старшего никто к горшку ложки не протянет. А детишки уж слюной изошли. Вот и осмелилась ненавязчиво мужа поторопить.
        - Говорят, знать в наши края перебирается? - спросила женщина тихо. - Это что же им по старым домам не сидится?
        - Так поближе к новому князю, - очнулся Вяч. От каши валил густой пар, мужчина чуть наклонился, с явным удовольствием вдохнул аромат. - Зато нам работы не переведется. Они ж сами строить не будут, а если кого и нанимать, то нас.
        - А места-то хватит? Не выселят?
        - Да мы и так на окраине, куда выселять? Да и кто ж в своем уме плотника прогонит? Тем более старшего.
        Мамка раздала ложки, чуть слышно вздохнула.
        - Не горюй, - улыбнулся Вяч, зачерпывая первым каши. - Это ж хорошо, что едут. Вон какие богатства везут!
        - Да тьфу на их богатства! Главное, чтоб жизни дали. Наша соседка когда-то на боярском дворе в Славне служила, такого порассказала, аж волосы дыбом.
        - Зато свои, славяне. У свеев-то и мурман нравы ещё хуже, непонятнее. А эти и князю посоветуют, как правильно, и за народ заступятся, ежели чего. Вот уже Вадим в родные края вернулся, он в Славне, с ним и Х?мич, и Богдан с семейством. Все решили заново хоромины ставить, дворы знатные - не чета варяжским. Хорошо, артель большая, и тут и там поспеваем. Пока десять человек к Вадиму отправил.
        - Десять? А что ж так много?
        Вяч хмыкнул, пригладил бороду:
        - Боярские хоромы - эт те не изба, там знаешь сколько леса нужно?
        - Ох, - проронила мамка. - А князь-то что скажет?
        - Да не охай, эти домины все одно понятней, чем свейские. Те так вообще ничего в избах не разумеют, дикари, и дома у них дикарские.
        Вяч пригладил бороду, крякнул довольно. Отправив очередную ложку каши в рот, повернулся к Добродею. А дожевав, сказал:
        - Ах да, чуть не забыл! Я тут штуковину одну по заказу княжьего шурина смастерил, - протянул он. - Отнести бы… Он человек полезный, с ним дружить надобно. Ведь, ежели чего, может и пред Рюриком заступиться, и вообще…
        Добря встрепенулся, потер уши - вдруг послышалось. Но отец серьезен, хотя глаза хитрые. Лениво протянул сыну резную шкатулку:
        - На. Только не задирайся там. Понял?
        - Понял, - отозвался Добря. В груди затрепетала радость, за спиной будто крылья выросли.
        - Только кашу сперва доешь. А то ведь знаешь…
        - Что? - крякнул Добродей.
        Брови отца приподнялись, голос зазвучал назидательно:
        - Как отличить человека от нечисти? Коли пищу и питье с тобой разделяет, значит, человек. А если отказывается - нечисть или злой колдун.
        - Так я ж человек, - пробормотал мальчик.
        - Да? А вот я в последнее время сомневаюсь… больно ты чудной стал. Мечты какие-то… Вдруг в тебя чужая душа вселилась? Или навка какая… или упырь болотный… Вдруг ты ночью, как нечисти и положено, пожрешь нас всех. И меня, и мамку, и младших…
        Запихнув остатки каши в рот, мальчик сделал несколько шагов в сторону, опасливо покосился на отца.
        - Да беги уж, - рассмеялся тот.
        И Добря помчался, бережно прижимая вещицу к груди. Пускай отец запретил драться, зато можно увидеть княжье подворье изнутри, прошествовать до самого княжьего крыльца, и если повезет…
        Ворота оказались открыты, стражники пропустили, едва услышали имя Олега. Как только ступил на княжеский двор, коленки задрожали, по спине побежал холодок. В нескольких шагах остервенело бьются гридни, чуть дальше слышны визги отроков. И над этим гамом оглушающе звучит голос дядьки-воеводы. Огромный воин стоит на крыльце, каждый промах воинов замечает. И отрокам изредка достается.
        Не помня себя, Добря приблизился к Сигурду, поклонился в пояс. А тот даже не посмотрел на пацана.
        Из дверей терема выскочил прислужник. Высокий, щербатый. Он-то сразу заметил мальчишку, нахмурился и гаркнул:
        - Тебе чего?
        - Мне Олега. Передать.
        - Олег отдыхает, давай мне, - отозвался слуга.
        - Нет. Отец сказал, самому Олегу передать.
        - Вот ещё! - фыркнул парень. - Делать больше нечего. Да и не положено абы кого… Давай, что у тебя там. Я отнесу.
        Добря насупился, рыкнул:
        - Нет.
        И только теперь Сигурд оторвался от созерцания потешных поединков, уставился на мальчика:
        - Эт ты, что ли?
        Добря смутился страшно, страх превратился в ужас, но сердце, вопреки всему, ликовало.
        - Да. Вот, Олегу передать…
        Воин протянул руку, огромную, мозолистую. Пробасил грозно:
        - Давай сюда.
        - Но я Олегу…
        - Спит Олег, - бухнул воевода.
        Спорить с воеводой - не дело. Добря оторвал шкатулку от сердца, с поклоном отдал Сигурду. Тот принял резную коробочку небрежно, покрутил в руках.
        - Неплохо, - хмыкнул он. - Кто ваял?
        - Отец.
        - Отец… Стало быть, ты - сын плотника?
        - Ага…
        - Жаль, - ответил мужчина сокрушенно. - Жаль, что плотника. Иначе быть бы тебе отроком, а после - гриднем. Уж я бы гонял до седьмого пота, как этих охламонов.
        «Гридень», «гридница» - ещё год назад никто из словен не ведал о таких словах, и поди ж ты, ныне как бы и свои. «Гридня» - это по-северному убежище, и есть при ней те, кто хранит покой, оберегает от опасности.
        Воевода кивнул в сторону, а Добря, воспользовавшись тем, что не гонят, пошире раскрыл глаза. Отроки сходились в потешных поединках, во всем подражая дружинникам. Но вместо настоящего оружия в руках палки. Некоторые бьются на кулаках, валяют друг друга в пыли и ничем не отличаются от обычных городских мальчишек. Добря рассматривал их с завистью и не обращал никакого внимания на тихие смешки воеводы.
        - Жаль, - повторил тот. - Но не всем везет, как Роське.
        - Кому-кому?
        Добря сам не понял, что спросил. Но едва слова воина достигли разума, захлебнулся воздухом, сердце упало вниз.
        - Да вон, Роська, - пробасил Сигурд и снова кивнул.
        Рот Добри раскрылся сам собой, челюсть с грохотом упала на грудь. Среди отроков действительно выделяется один… Добря даже ладошку козырьком приложил, всматривался долго…
        И вдруг похолодел. Действительно, он. В самом деле Роська. Гаденыш с правого берега, ничтожество, падаль…
        - Как? - выдохнул мальчик и не узнал собственный голос.
        - Знакомый? - удивился Сигурд. - Вот это да. Говорят же: мир тесен. А я все не верил. Эй, Розмич! Подь сюды!
        Отрок не сразу понял, что зовут именно его. А когда догадался, тряхнул головой, побежал к крыльцу с явным усилием. Только что язык на плечо не закинул.
        - Гляди, Розмич, - улыбался воевода, - друг твой отыскался!
        Он ткнул в Добрю, сощурился. Губы разошлись в широкой, добродушной улыбке.
        Роська, красный от недавнего напряжения, побледнел, захлопал глазами часто-часто. А брови Добри сдвинулись так плотно, что лоб заболел.
        - Ты… - протянул сын плотника.
        - Ты? - отозвался отрок.
        Роська был на полголовы выше Добри. Такой же светловолосый, только глаза не голубые, а серые. На лице несвойственная городу простота, костяшки пальцев перебиты и кровоточат. Зато румянец густо заливает щеки, хотя сам бледный, как льняное полотно. На мальчишке белоснежная рубашка, новые порты, впрочем, одежда уже покрыта изрядным слоем пыли, кое-где порвана.
        Добря почувствовал, как закипает кровь, как неприятно сжимается в животе. К уголкам глаз подступили слезы, и он постарался не моргать, чтобы предательские капли не выдали досаду. Роська… главный злодей из правобережных пацанов! Родная-то деревня Добродея на левом берегу.
        - Но как?! - всхлипнул Добря и во все глаза уставился на воеводу.
        Тот вопросительно поднял брови, глянул, сперва - на одного, после - на второго:
        - Вы не рады встрече?
        - Нет, - проскрежетал Роська.
        Сигурд громко почесал затылок, все ещё пытался разгадать тайну, но плюнул довольно быстро:
        - Ладно, Розмич, иди к остальным.
        - Как это вышло? - насупился Добря. - Он - сын пахаря. А я - плотника. Почему ему можно, а мне нельзя?
        - Да вот так… - выдохнул мужчина. Развел руками, едва не выронил резную шкатулку. - Олег проезжал по какой-то деревне, и тут под копыта его коня упал вот этот мальчуган. Олег забрал мальца с собой, определил в отроки.
        - Почему? Ведь не положено…
        Воевода хмыкнул, взгляд на миг затуманился.
        - Одду, то бишь Олегу, можно. Он не такой, как все. Видит дальше, понимает больше… Вещий он. Да имя ещё у мальчика оказалось необычным - «Меченый». Получается, боги его дважды отметили: когда родился и когда копыта Олегова коня потоптали. Таким людям удача улыбается, их место рядом с князем.
        - Не боги… - пробормотал Добря.
        - Чего?
        - Не боги его отметили! Только один! Чернобог! - Добря выпалил эти слова громко, со всей злостью, на какую был способен. Пусть Роська услышит, пусть только попробует оспорить!
        - Да полно те, - рассмеялся Сигурд.
        - Я с ним по соседству жил, знаю, об чем толкую! Черный бог его в темечко поцеловал! И не раз! Гад он! Подлый! Подлейший!
        - Да не бреши! Хороший мальчуган, прилежный…
        Добря стиснул зубы, развернулся без всякого почтения. Земля под ногами мелькала быстро, дома и улицы сливались в единые полосы, а злобный ветер больно кусал лицо, подхватывал и уносил слезинки.
        - Нет в мире справедливости!
        И в сторону княжьего двора Добря с тех пор больше не смотрел. И на отстроенную крепость, круглую, как бублик, что высится на холме над брегом Волхова - тоже. «Подумаешь! Принимают в свои дружины кого попало! Свеи - они и есть свеи! И мурмане такие же. Дикари, нелюди! А вот бояре старого князя Гостомысла - вот это люди! Наши!»

* * *
        От Рюрикова города до Славны было недалече. Вяч сказал, что надо бы проверить, поспевают ли там его артельщики. Добря увязался за отцом.
        …По улицам старого города вышагивал гордо, помахивая киянкой и повергая всех незримых врагов. Вяч пригрозил, что коли будет кривляться, так мигом домой отправит. И Добря присмирел.
        На двор Вадима, Гостомыслова внука, их пустили нехотя, не распознали приворотники старшего плотника. Зато слуга бежал навстречу вприпрыжку, улыбался шире, чем разливается по весне Волхов. Бодро похлопал Вяча по плечу, указал на гору бревен:
        - Твои молодцы третий день таскают, с утра до вечера.
        - Ну, так, - улыбнулся Вяч. Но вдруг пристально взглянул на сооружение и заметил хмуро: - Нужно перекладывать, так не просохнут. И укрыть на зиму надобно еловыми лапами, а то никакого толка от просушки не будет.
        - Укроем, - кивнул слуга. Человек Вадима с интересом посмотрел на Добрю, одарил мальчугана радостной улыбкой: - Тоже плотником будет?
        - Конечно, - отозвался Вяч и добавил, понизив голос: - Мне б с Вадимом поговорить.
        - Знаю, он с утра о тебе выспрашивал, - ответил слуга и проводил до скриплого крыльца. - Ждите тут.
        Дом у Вадима хоть и большой, но старый, ветхий. Судя по виду, простоит ещё долго, да не можно столь знатному человеку в ветхости жить.
        Рядом-то Вяч пообещался возвести новые хоромы, а Вадим, в свою очередь, как слышал Добря, назначил хорошую цену. Мамка даже прослезилась, когда отец рассказал. Жаль, что ему нельзя приступить к работе прямо сейчас - Рюрик велел рядом с княжеским двором площадь обустроить и ещё один дом для родича мурманского возвести. Благо хоть северянин тот оказался сообразительным, согласился, чтоб избу правильно строили, а не как они за морем привыкли.
        Дверь распахнулась тоже со скрипом, к ним вышли четверо мужчин в богатых одеждах. Глядя на расшитые жемчугами сапоги, Добря даже поперхнулся. Мальчик и прежде видел знатных, но так близко - никогда.
        Вельможи с шутками да прибаутками проследовали по ступеням, освободили проход. Вслед за ними на пороге появился слуга, горячо махнул плотнику. Добря двинулся было за отцом, но тот остановил:
        - Здесь погодь. Неча важного человека смущать.
        Мальчик протяжно вздохнул, опустил голову. Чуть помедлив, побрел к нагромождению бревен, уселся и начал болтать ногами. Знатные мужи, что только-только покинули избу Вадима, уходить не собирались, горячо спорили, махали руками. Изредка доносились обрывки фраз:
        - Гостомысл не знал…
        - …а каково народу?
        - …чужеземцы наших законов понимать не хотят!
        - А Едвинда эта длинная и тощая, как сама смерть. На ведьму смахивает…
        - …в Алоди она нынче. Видать, и самого Рюрика довела, отослал. И шурина его давно не видать.
        Добря старательно потер уши, но, устыдившись, что будет пойман, отвернулся и перестал слушать. Дружинники Вадима неспешно выходили из гридницы - на другом конце двора. Шутили, толкались. К ним метнулась дворовая девка с ведром колодезной воды, краснела, хлопала ресницами. Но и в этот раз Добря отвернулся: что толку мечтать о воинской славе, если нынче в воины берут всякий сброд? Лучше плотником быть, вона как Вадим отца привечает, даже знатных мужей на двор выгнал, чтобы со старшим плотником переговорить!
        Глава 4
        Последние дни Вяч ходил грустный и серьезный. Вечерами прислушивался к шорохам за окном, а однажды собрал все семейство и приказал шепотом:
        - Завтра всем сидеть в избе, на двор даже носа не высовывать, поняли? И двери никому не отворять, что б ни случилось.
        Мать заскулила, потянула руки, но Вяч отстранил. А едва послышался первый крик петуха, отец подхватил тяжёлый топор, из тех, коих никому иному касаться не разрешалось, потуже завязал пояс и ушел, бросив напоследок:
        - Добродей, ты теперь за старшего. Мать и младших береги!
        Добря мерил шагами избу, бросал хмурые взгляды на мамку, которая не спускала с рук Любку, на братьев - мальчишки как ни в чем не бывало возились в углу, изредка таскали друг друга за волосы. Дверь в избу закрыли на засов, подперли поленом, как велел отец. С улицы доносились приглушенные крики, топот.
        Страх пронизывал Добрю с макушки до пят, но любопытство оказалось куда сильнее - вгрызалось в кости, свербило так, что сесть не мог. Мамка наблюдала за сыном с суровым лицом, губы сжала в тонкую линию. Ее веки припухли, глаза стали узкими, едва различимыми. Ближе к полудню мать задремала, а Добря на цыпочках прокрался к двери.
        - Ты куда? - пропищал брат. - Отец не велел!
        - Тшш… Сейчас до ветру схожу и вернусь.
        - Экий ты нетерпеливый, - хмуро отозвался малец.
        - Тихо ты. Лучше дверь закрой и полено на место поставь. Я постучу, как вернусь.
        Младший выпрямился, важно уткнул руки в бока, сказал, подражая старшему:
        - Хорошо, так и быть.
        Тяжелые тучи заволокли небо, висели угрожающе низко. Добря выбрался на улицу, огляделся - пусто. Вдалеке - удары и вскрики, порывы ветра приносят странные, незнакомые запахи.
        Мальчик втянул голову в плечи, спешно двинулся вперед. Шагал, прижимаясь к изгородям и заборам, напряженно вглядывался. Сердце зашлось истовым боем, страх сковывал ноги.
        Добрался до конца улицы, свернул к княжескому подворью - ужасающие звуки прилетали именно оттуда. Мальчик сгорбился, стараясь быть ещё незаметнее, прибавил шагу. Вдалеке уже видны фигурки людей, они бегают, мечутся. Крики становятся громче, но различить слова невозможно.
        Навстречу мчался всадник - в седле держится едва-едва, лицо залито алым. Добря присел, сжался, но воин проскакал мимо, даже не заметил. Сглотнув ком, подкативший к горлу, дальше двигался осторожней, чем дикий кот на охоте.
        Справа громыхнуло, Добря подпрыгнул, отскочил. Из переулка вывалилась четверка воинов. Оголенные мечи подобны языкам пламени, лица перекошены злобой. Один из вояк заметно шатается, прижимает ладонь к груди, меж пальцев пробиваются красные ручейки.
        Мужчина захрипел, изо рта пошла кровавая пена. Его подхватили, поволокли к ближайшему двору, опустили у ворот на землю.
        - Оставьте меня, - услышал Добря.
        Он видел, как воин выронил меч, голова откинулась.
        Спутники не проронили ни слова, задержались на мгновенье и ринулись туда, где кипела схватка. Добря попятился, с ужасом смотрел на раненого, под которым медленно расползалось красное пятно. Дышит громко, с присвистом. Сейчас помрет.
        От страха у Добри похолодели руки, но он поспешил дальше. Внутри нарастало беспокойство, сердце сжалось, перестало стучать. Он уже различал очертания воев и простых мужиков, отзвук битвы становился все громче, а взгляд судорожно выискивал отца - вдруг батя ранен? Или хуже того…
        Но старшего плотника не видать. Зато там, дальше, у самых ворот, двое мужиков из его артели. Стоят, прижавшись спинами к частоколу, топоры с длинными рукоятями держат наперевес - в любой миг готовы кинуться в драку. Но их противники не спешат, примеряются. Меч только с виду страшнее топора, а на деле все зависит от умения, ловкости и силы. А плотники - могучие, в плечах пошире воеводы будут. Добря затаил дыханье, сжал кулачки в отчаянной надежде, что «свои», то есть «наши», обязательно победят. Но начала схватки так и не увидел.
        Из распахнутых ворот подворья выбежала женщина. Красивая, но бледная, как первый снег. На ней шитое золотом платье, платок из тончайшего шелка, тяжёлый венец, усыпанный самоцветами. Следом появился конник. Лошадь мотала головой, раздувала ноздри, но послушно следовала за женщиной.
        Конник и сам в роскошных одеждах, все пальцы в перстнях. В кудрях - серебряный венец, на губах - кривая усмешка. Он тронул поводья, лошадь скакнула наперерез беглянке. Та метнулась в сторону, споткнулась и грянулась в пыль. Несчастная ещё попыталась ползти, но огромное копыто впечаталось в спину, прибило к земле. Женщина закричала пронзительно, боль заслонила весь мир, все другие звуки. А всадник расплылся в гадостной улыбке, поднял лошадь на дыбы… Копыта с силой обрушились на тело, женщина даже не вскрикнула, забилась, а через несколько мгновений замерла, раскинув руки…
        Грозный воин рубил и топтал всех, кто ринулся мстить, и хохотал так, что небо дрожало. Ему вторили остальные, даже мужичье. Тела поверженных падали одно на другое. Горячая кровь хлестала из жил, заливала землю, повисала над нею слоем багряного тумана и оседала алой росой.
        - Слава князю Вадиму! - заорал кто-то.
        Добря содрогнулся, пригляделся и похолодел… а ведь действительно…
        Лошадь под Вадимом красиво гарцевала. Сам предводитель мятежников вскидывал к небу клинок, вскрикивал радостно:
        - За землю наших отцов и дедов! Смерть варягам! Бей выродков!
        У ворот показался Сигурд. Широкое лицо перепачкано кровью, левая рука бессильно болтается, но правая крепко сжимает длинный мурманский меч. За его спиной возникли ещё двое дружинников - смертельно бледные, едва на ногах держатся.
        Пригнувшись, Добря пробирался дальше. В конце концов упал, но и тогда тихонечко пополз меж телами убитых и раненых. Земля была кровавой и сырой, словно мох, яростные крики воинов взметались в небо. Мальчик догадался - самое страшное не здесь, а там, за воротами. Приподнялся - княжеский двор сплошь усыпан телами. Дружинники, младшие гридни, мужичье…
        - Вадим, - прохрипел воевода. - Дерись…
        Сигурд поднял меч, пошатнулся. Его успели подхватить дружинники, а когда дядька затих, один из них - молодой - крикнул:
        - Я вызываю тебя на бой, трусливая тварь!
        Вадим расхохотался, едва из седла не выпал. Он поднял длань, послушная этому знаку стрела тут же пронзила горло храбреца, вошла по самое оперенье. Воин пошатнулся, сделал несколько решительных шагов в сторону Вадима, рухнул лицом ниц и замер. Второй ринулся на всадника с неистовым криком, этого Вадим подпустил и с разворота обрушил на голову дружинника ярый меч, толкнул тело ногой. Отмахнулся от ликующих криков сторонников и направил лошадь на княжеский двор.
        Огромные копыта топтали тела убитых, крошили кости раненым, Вадим скалился, величественно кивал соратникам, подбадривал и хохотал.
        Бой прекратился внезапно. Звон оружия и неистовые крики сменились нестерпимыми стонами.
        - Добейте! - бросил Вадим. - И колья, колья несите! Будем готовить теплую встречу Рюрику!
        - Княже, - откликнулся кто-то из знатных, - а может, просто порубать головы и на частокол?
        Вадим махнул рукой, развернулся и направился к терему.
        Добря боялся шевельнуться. Труп, за которым прятался, смотрел на мальчишку огромными, выпученными глазами. От тела ещё веяло теплом, запах пота и крови врезался в нос и пробивал до рвоты.
        Из окон княжьего терема швыряли мертвые тела. В небе кружились вороны, но спускаться пока не решались. Запах крови становился сильнее, к нему добавлялся смрад от испражнений и липких, раздавленных в кашу кишок. В эту вонь струйкой проник и запах стоялых медов - видать, на радостях откупорили несколько бочек.
        На улицах по-прежнему ни души, словене заперлись в домах, тихо трясутся по углам. Зато на княжеском дворе крик и гам, кажется, вот-вот начнется пляска. Воины шатаются от усталости, все ещё выкидывают трупы, раненых добивают без разбора, не важно - свой или чужой.
        Особо усердствовал Бес.
        - Эй, Вяч! - крикнул Вадимов помощник. - Ты тут самый мастер? Порубай!
        Сердце мальчишки замерло, а когда в проеме ворот появился отец, на душе стало чуточку легче. Он тоже пошатывался. Спереди вся рубаха плотника залита кровью, на портах тоже алые пятна. В руке тот самый тяжёлый топор - им батя колет дубовые поленья. Вяч замер над трупами, что-то сказал. Бес посмотрел на плотника с угрозой, а после расхохотался:
        - Слабак!
        Затем вырвал из плотницких пальцев топор. Вяч отступал спиной, после и вовсе закрыл лицо руками. А Бес рубил… И Добря с ужасом понял - отцовским топором срубают головы, кисти, ступни…
        Мальчишка сжался, зажмурился. По спине побежали мурашки с майского жука, плечи затрясло. Он уткнулся лбом в грудь убитого воина, из глаз покатились бессильные слезы.
        - Ну как? - заорали от частокола.
        Могучий бас расхохотался в ответ:
        - Ровнее ставь! И глаза им закрывать не вздумай, пускай Рюрик взглянет в последний раз!
        - А с младенчиком что делать? - уточнил краснолицый.
        - На ворота прибей.
        - А может, на кол, как купальскую куклу?
        К горлу подступила тошнота, но Добря все-таки взглянул. Воин с перебитым носом и красным от натуги лицом насаживал обезображенные смертью головы на заостренные бревна.
        - Эй, вот одну забыли! - радостно прокричал кто-то.
        Худосочный мужик схватил за ноги женщину в золотом платье, поволок. Но ему было не справиться.
        - Упрямая баба!
        Тогда подскочил Бес с отцовским топором в руках:
        - Отойди, я тут порубаю! - воскликнул он.
        Железо вошло в тело с чавканьем, голова в тяжёлом венце покатилась. Худосочный метнулся следом, пнул, метким ударом отправил к княжеским воротам. Остановился, уставился на частокол.
        Голова первой из Рюриковых жен смотрела испуганными, оледеневшими глазами, рот приоткрыт в удивленном крике. Дети тоже увидели свою смерть, эти глядят с особой болью, даже сейчас не понимают, что случилось.
        Краснолицему подали голову второй - венедской - жены. Он насаживал ее с особым старанием, даже череп хрустнул. Кровь оставила на бревнах частокола длинные блестящие подтеки.
        - Еще один! - крикнул кто-то. Он тяжело пересекал двор, держа обрубок за рыжие кудри.
        - А ну покажи! Не… это не Рюрикович, отрок. Выброси.
        Воин пристально осмотрел добычу и швырнул за ворота, туда, где уже высилась гора трупов. Отрубленная голова покатилась, подпрыгнула на кочке и замерла. Торни смотрел на мир удивленно, из правой глазницы медленно вытекало белое молочко.
        - Так… кого-то не хватает… - злорадно заключил тот, который любовался частоколом. - Где его сын - Полат? [3 - Имя старшего сына Рюрика зафиксировано в «Древней российской Вивлиофике…», изд. Н. И. Новиковым в 1770-х гг. Он пользовался не дошедшими до нас источниками.] И эта, как ее? Шелковая коса, Златовласка?
        - Полат, должно быть, в крепости!
        - Ха! Ну это ничего, из крепости выкурим… А мурманская курва, Едвинда?
        - Так ее в Алодь отправили, и брат ейный сопровождал.
        - Ну ничего, ничего… С Рюриком покончим, и до самой Ладоги доберемся…

* * *
        Стук копыт раздался неожиданно близко. На устланную трупами улицу ворвались трое всадников, первый заорал неистово:
        - Варяги! Рюрик едет! За ним Сивар и Трувар. Все с дружинами! И мурмане…
        - Откуда им взяться?
        - И с воды, и из лесу. Они повсюду.
        И конные и пешие рванули к воротам, люди Вадима спешно притворяли створки.
        - Стрелы и копья готовь! - заорали за стеной. - Смерть Рюрику! Смерть чужакам!
        У Добри потемнело в глазах, сердце забилось бешено, едва не проламывало ребра. Мальчик не сразу смекнул, что к чему, а когда понял, душу охватил ужас. Он пополз дальше, намереваясь скрыться с места предстоящего побоища. Да над головой просвистело. А как только дернулся обратно, перед самым носом вонзился дрот. Мальчик съежился, затаил дыхание.
        Тишина повисла мрачная, небо опустилось ниже. Придавило город чёрными тучами. Неистовые стрибы уносили прочь кровавые запахи, дарили обманчивую свежесть. По щекам Добри поползли слезы, мальчик зажал рот, боясь, что всхлипы выдадут его, а свирепые, пьяные от битвы воины не станут разбираться, кто таков.
        Поодаль лежала голова Торни, смотрела единственным глазом, в стеклянном взгляде читался укор. Воронье спустилось ниже, птицы кружили, едва не задевая крыши. Крылья, чёрные, как души предателей, нагоняли больше ужаса, чем гул приближающихся дружин. Огромный ворон опустился рядом с головой Торни, каркнул так, что Добря подскочил и вскрикнул. Когтистая лапа птицы Смерти утонула в рыжих кудрях, помедлив, ворон взобрался на макушку и вонзил клюв в уцелевший глаз.
        Добря дрожащей рукой нащупал камень, метнул в гадкую птицу, но промахнулся. Ворон зыркнул, угрожающе хлопнул крыльями. Земля затряслась, топот копыт стал оглушающе громким. Птица клюнула ещё раз и трусливо сиганула в небо.
        Дружины Рюрика и его родичей хлынули в город со всех сторон. Варяги двигались молчаливые и злые, как волки северных лесов. Завидев горы трупов, всадники придержали коней.
        На земле лежали те, кто ещё недавно оставался защищать град на время короткой отлучки князя - друзья и товарищи по оружию, славяне, мурманы, свеи. Варяги узнавали тех, с кем пройдено немало битв, с кем делили хлеб и кров, радости и лишения, но никто не вскрикнул. Даже князь молчал и частокол разглядывал с каменным лицом, будто не признал в убитых собственных детей и жен.
        - Никого не щадить, - ровным голосом произнес Рюрик. - Ворота высадить.
        Спешенные княжьи дружины выступали неторопливо. Летели стрелы и дротики, но ни один из варягов не пытался увернуться, даже щиты поднимали нехотя. И падали беззвучно, с гордостью. На ворота навалились толпой, дерево затрещало, заскрипело, но створки выдержали первый натиск.
        И ни одного крика, ни одного шумного вздоха.
        По ту сторону частокола тоже молчали, только гул взводимых тетив напомнил, что за стеной есть люди, и эти люди жаждут крови так же сильно, как Рюрик и его ближние.
        Снова навалились, злее. Ворота заскрипели громче, в царящем беззвучии этот скрип был подобен плачу… Тишину сменило тяжёлое дыхание. Казалось, не люди дышат, а сама земля. Опять навалились на створы, ударили разом, вышибли и ринулись в проем, принимая на себя первый залп…
        Князь присматривал за боем издалека. В него тоже метили, но лишь две стрелы на излете пробили кожаный доспех, клюнув в грудь против сердца. Он не заметил.
        - Рубите колья. Эй, кто с секирами? Сьельв! Людей к стене!
        Послушные слову Рюрика могучие варяги принялись за бревна, кто справа, а кто слева. Ярость воинов была столь велика, что частокол обещал стать щербатым в скором времени.
        За спиной князя уже перестраивали свои отряды Сивар и Трувар. Завидев головы племянников, они сами ринулись вперед, увлекая воинов.
        Но даже когда Сивар вскрикнул, схватился за грудь и рухнул с коня, даже тогда Рюрик не шелохнулся.
        Трувар поворотился:
        - Знахаря, быстро!
        Дружинники оттащили тело брата в сторону, стянули шлем, усадили так, чтобы смог видеть ход битвы. Сивар взялся за стрелу, но ему придержали ладонь, чтобы не навредил.
        Олег вперил невидящий взгляд в небо, побледнел, чёрные круги под глазами заметны даже с десятка шагов. Изредка шурин князя передергивал плечами, что-то шептал. В руках у северянина большой лук, все знали: стрелы Одд носит постоянно при себе, они длиннее обычных, он сам изготовлял их с большим искусством.
        При нём же неотлучно был и младший брат - Гудмунд. Этот с тяжёлым топором и мурманским щитом хладнокровно разглядывал врагов. Северяне стояли поодаль, ожидая знака предводителя. Но Олег не спешил…
        - Следите во все глаза, как Сьельв прорубит бреши - заходим разом, никого не выпускать! - обернулся он к мурманам. - Этих оставим князю.
        В возникшем проеме ворот застыли, оскалившись клинками, воины словенской знати. Лица перекошены злобой, больше напоминают звериные морды. Мечи до сих пор хранят следы крови - не успели вытереть или не пытались?
        - Без пощады!
        Рюрик говорил тихо, но отчетливо, и эти слова услышали все.
        - Без пощады! - воскликнул Трувар.
        Спешенная варяжская дружина двинулась непробиваемой стеной, мятежники попятились.
        - Вали ублюдков! - крикнул Вадим.
        Его соратники с новой силой бросились вперед, выдавливая из проема иноземцев.
        - За Рюрика! - заорал Трувар, вскидывая сверкающий меч, и с места пустил коня вскачь.
        Добря не поверил глазам, когда княжий брат перемахнул через толпу в воротах и ворвался на двор. Следом к воротам ринулась верная ему дружина и воины Сивара, рассекая словенских. Пешие дружинники Рюрика успели посторониться, а мятежников большей частью раскидали и затоптали. В проломанный тут и там частокол устремились мурманы Олега.
        Меч в руках Трувара смертоносно блистал, горячая руда волнами скатывалась по клинку. Рубил всех, кто смел приблизиться. Близ рубились и его варяги, их остервенелые крики спугнули воронье, заставили попятиться мужиков.
        Одд-Олег настигал стрелами всех, кто бежал с княжьего двора, ни одна не знала промаха. На указательном пальце княжьего шурина поблескивал золотой перстень. Мурманы секли раненых и замешкавшихся.
        В разгар сражения из крепости высыпали те, кто успел скрыться после подлого нападения Вадима. Потрепанные, израненные, в окровавленных платьях - большинство шатается… Но едва приблизились к месту схватки, выпрямились, на лицах появилась такая злость, завидев которую враг умирает на месте. Эти, ведомые юным Полатом, набросились на мятежников со спины, со стороны Волхова, с особой яростью, принялись рвать и колоть, заливая кровью не только землю, но и небо. Бес и его подручные едва сдерживали озверелый натиск недавней жертвы.
        Вадим, казалось, парил над схваткой, рубил сплеча, хохотал победно.
        - Меня ни один клинок не возьмет! - ликующе орал Вадим. - Слышишь, Рюрик?
        Его голос гремел, разносился по округе, подхваченный ветром, а Рюрик молча взирал со стороны. Лицо князя посерело, глаза медленно наливались кровью. Зубы сжаты, да так, что вот-вот покрошатся.
        Добря больше не мог смотреть на побоище. Он лег на землю, спиной уперся в мягкое брюхо мертвого толстяка, подтянул колени к подбородку и закрыл глаза. Звуки сражения не исчезли, да и образы беспрерывно мелькали в голове - море крови, лезвия, сшибающие головы, рассеченные тела, перебитые кости, что торчат из алого, ещё теплого мяса. Желчь, которая течет из вспоротого живота знакомого булочника, отрубленные пальцы оружейного подмастерья, утыканный стрелами Хомич, добряк из Славны.
        И только небо над головой темно-серое, спокойное, величественное. В этом небе носятся прислужники и вестницы Мары, а может, и сам Велес наблюдает. Зато батюшка-Сварожич прикрыл очи, дабы не видеть разгул нечисти. Еще немного, и небо разразится протяжным плачем, ручьи, полные рудой, потекут по склонам исполинского холма, на коем стоит княжий град, и вольются в спокойные берега Волхова.
        «То-то водяные удивятся», - скользнула неуместная мысль.
        Добря плакал беззвучно, даже не пытался утирать слезы. А битва становилась все злее, громче. И голос Вадима выл ликующе:
        - Я из старших внуков Гостомысловых! И плевать хотел на вас, иноземцев! Я хозяин этой земли! Где же ты, братишка?!
        Но Рюрик не откликался на этот зов, взгляд его бродил по лицам убитых детей, жен, изредка возвращался к созерцанию битвы. Лишь заметив в море сечи Полата, старшего сына, Рюрик выдохнул чуть слышно:
        - Живой… Хоть один… Хвала богам, хвала… Не отняли… Хотя бы одного защитили.
        И только после этого смог разжать кулаки, поднять руку в повелительном жесте.
        Дружинники заметили, что с князя спало оцепенение, ударили с новой силой, с новой злостью. Только Трувар не успел порадоваться - острие пробило грудь. Оттащили туда, где уже лежал Сивар и над телом его копошился лекарь.
        - Не щадить! - закричал Рюрик, вздевая боевой топор и, подобный богу войны, ринулся в сечу. Телохранители не поспели за ним.
        Навстречу Рюрику рванулся могучий Бес, этого Вадимова соратника Добря и сам бы придушил, будь у него силенка. Поравнявшись с мятежным боярином, князь уклонился от свистящего меча и, уже пролетая мимо, поразил силача нежданным ударом в бок, отпуская рукоять топора. Залитый кровью Бес так и рухнул наземь, увлекая за собой железо. А Рюрик сам выхватил меч и устремился вперед в поисках новой поживы.
        Вторя голосу законного князя, по небу покатился гром, мясистые тучи опустились ещё ниже.
        Мятежники один за другим падали, их крики становились все тише, а верные князю дружины напирали, кромсали и рубили. Вадима никто не тронул, только оружие выбили. Он качался, пару раз чуть не выпал из седла. Лошадь под ним едва перебирала копытами, глаза бешено вращались, с морды срывались тяжёлые хлопья пены.
        Грохот битвы постепенно стихал, зато громовые раскаты в хмуром небе становились все громче. И молнии сверкали куда ярче смертоносных лезвий.
        Когда на землю упали первые капли, на «своих двоих» не осталось ни одного мятежника, а земля стонала, алая от потоков крови.
        - Собрать всех городских на площадь, - глухо приказал Рюрик. - Волхва ко мне в терем. Готовить краду.
        Гридни, те, что были при князе, бросились во все стороны, другие варяги осматривали тела, оттаскивали трупы своих, одним закрывали очи, другим распрямляли члены, бережно укладывали наземь. Скрюченные тела мятежников бросали в кучу, без разбора и почтения.
        Горожане выходили к княжьему двору медленно. Дети прижимались к родителям, орали, плакали. Женщины всхлипывали, на бледных лицах отчаянье. Мужиков осталось мало - уцелели только те, кто не решился выступить против князя, но и эти напуганы. Прежде готовились помереть от рук победившего Вадима, а нынче, видать, придется положить головы под секиры неистовых варягов.
        «Князья не различают лиц, для них народ - един. И если горстка артельщиков осмелилась восстать против власти, стало быть, весь народ восстал, а значит, и карать должно всех», - понял Добря.
        Только теперь ему удалось выбраться из укрытия, и тут же споткнулся, полетел головой вперед. Подхватили сильные руки. Еще не успел распознать кто, но ужас уже пробрался в душу. От человека пахнет кровью и лошадиным потом, стало быть - один из тех, кто только что резал и убивал.
        Мальчик вскинул голову, сердце сжалось. Олег кинул проницательный взгляд. В изумрудных глазах тревога, кудри из огненно-рыжих стали пепельными. По лицу Олега крупными каплями бежит пот.
        - Иди к своим, - прохрипел мурманин и… отпустил.
        Добря помчался туда, где толпились горожане, быстро отыскал мать. Завидев сына, чья одежда стала р?дой, женщина взвыла.
        - Я не ранен, не ранен… - сквозь слезы уверял Добря. - А батька… батька…
        Дождь моросил беспрерывно, иглами впивался в кожу. Добря уткнулся лицом в мамкин живот и тоже подвывал.
        Трупы мятежников сваливали на телеги - Рюрик приказал вывезти за город и сложить у подножья холма. Да ещё стражу поставить, чтоб никто из родичей не смел тела прибрать. Худшего погребения и вообразить нельзя: с весны и по середину лета земли у подножья заболочены, на эти болота приплывают упыри, прибегают русалки. Нечисть до скончания века будет мучить, калечить души предателей, а те, поглощенные трясиной, не смогут укрыться. Покойникам придется взирать на величие Рюрикова города, на поминальные обряды в честь тех, кто погиб, защищая власть князя. И каждый день умываться горькими слезами, травиться собственной злобой, терзаться.
        Едва улицу расчистили, с княжеского двора начали выводить оставшихся бунтовщиков, раненых, искалеченных, но живых - тех, кто все-таки уцелел в кровавой схватке. Воинов Вадима выстроили в ряд, и, несмотря на слезы и мольбы, к ним двинулись те, кто желал отомстить особо. Пленные мужики столпились поодаль, глаза одурманены, ноги подгибаются. Мать вскрикнула, и Добря резко повернулся - так и есть, отец… живой! Пока ещё живой.
        Варяги надвигались на пленных медленно, позволяя тем вкусить настоящего страха. В руках только ножи, лезвия блестят холодно, ловят дождевые капли. Ноги утопают в кровавой грязи, сердца испепеляет ярость. Мятежники падали на колени, но их поднимали, тут же вспарывали животы. Под нестерпимые крики вытягивали кишки, наматывали на кулак, прочую требуху разбрасывали тут же, топтали сапогами. Тех, у кого не было ранений, штырями прибивали к частоколу княжьего подворья, в рот и вспоротое брюхо пихали червей и жаб. Остальные ползали по грязи, умирали мучительно и очень долго.
        После привели Вадима. Он едва держался на ногах, но был целехонек - ни один воин не коснулся Гостомыслова внука.
        - На колени! - бросил Рюрик.
        И словно бы от этих слов, от ущемленной гордости прибыло Вадиму сил, и последний раз сверкнули молнии в очах. Распрямился. Два дюжих варяга в тот же миг заломали ему руки, чтобы выполнить княжий приказ. Вадим извернулся, застонал натужно. Добре почудилось, что ещё немного - стряхнет Вадим ретивых воев и, бросившись на Рюрика, сам опрокинет того на землю.
        Точно угадав эти желания, Рюрик спешился. Князь поравнялся с обидчиком, замер.
        - Чего стоишь? Руби… безоружного! - прохрипел Вадим, сгибаясь под тяжестью висевших на нём ратников. - Я не покорюсь тебе!
        Все ждали от князя каких-то слов. А вдруг ещё Рюрик снова выхватит меч из ножен, да и со всего размаху… Бабы зажмурились, но Добря смотрел во все глаза. Вот-вот сейчас «ослободит» князь врага и сойдется с ним в честном поединке. А там уж чей жребий перевесит!
        - Много чести, - ответил Рюрик.
        Добря ойкнул, обманувшись в ожиданиях.
        В тот же самый момент варягам удалось повалить Вадима на колени.
        - Изверг! Дай хоть слово последнее молвить!
        - Нет.
        - Великие боги! Почему же вы помогаете не мне, а этому самозванцу?! - воскликнул Вадим. Молитва или проклятия слетели бы с его уст вновь, но продолжить он не сумел.
        Рюрик стремительно шагнул вперед и ухватил Вадима за голову.
        - Шею свернет! - ахнули в толпе.
        Князь зарычал, с разворота рванул вверх. Хрустнуло, кожа на шее лопнула, кровь брызнула горячей струей. Державшие Вадима варяги отпрянули. Он же, все ещё живой, взвыл, попытался воспротивиться, но следующий неистовый рывок сломал позвонки, шейные мышцы лопнули, как толстые, но гнилые канаты. Рюрик опять зарычал, ухватил крепче и скрутил голову с плеч. Вслед за ней потянулась кровавая полоска, подоспевший дружинник один ударом отсек хрящи и жилы. Руда выходила из обезглавленного тела толчками, щедро заливала и без того багряную почву.
        В этот миг мало кто смог бы узнать в князе того самого Рюрика - справедливого, светлого. Он вертел мертвую голову Вадима в руках, смотрел с нечеловеческой ненавистью. Затем самолично насадил на воткнутое тут же копьё и сказал, кивнув на тело:
        - А это отвезите обратно, в самый Словенск. Поставьте перед домом его. Пусть родня, коли ещё жива, полюбуется. Всякого, кто вознамерится похоронить, - удавить. Кровь за кровь!
        …Князь ступал тяжело, лицо по-прежнему серое. После расправы над Вадимом боль и гнев не отступили. Рюрик на мгновенье застыл, запрокинул голову, подставляя лицо мелкому, моросящему дождю.
        - А что с этими делать? - чуть слышно спросил дружинник, кивнул на мятежное мужичье.
        Толпа горожан заколебалась. Женщины застыли, мужчины сжали кулаки, оры детей стали громче, пронзительней. Помутневший взгляд князя скользнул по толпе, губы сухие. Он вздохнул так тяжело, будто на груди покоится огромный валун, сказал бесцветно:
        - Вадима в князья хотели? И чем же так полюбился? Пел, поди… Рюрик - зверь, а сам - милостивейший человек. Вольности обещал, богатства? Хотя что для мужичья богатство? Правда? Свобода?
        Горожане даже не пискнули. Простолюдины опускали глаза, кто-то дрожал, кто-то хмуро рассматривал кровавое месиво под ногами. Побитые, в окровавленных рубахах и со смертельной бледностью на некогда румяных лицах.
        - Не ждете милости от Рюрика, - проронил князь горько. На мгновенье туман в глазах сменился огнем, голос зазвучал хищно: - Не сдюжил Вадим, вел к свободе, а вывел на плаху. Так кто из нас двоих зверь?!
        Помедлил, словно ожидая ответа. Да кто бы осмелился?
        - Отпускаю! - громыхнул Рюрик.
        Площадь выдохнула.
        - Но с условием.
        Народ вновь затаил дыханье. Добря почувствовал, как в груди вспыхнула и сразу же погасла надежда.
        - Чтоб глаза мои вас больше не видели. Три дня даю! Три! После дружинники пойдут по избам, по лесам и тропам. Кого из виновных поймают - изрежут на куски и мясо по болотам раскидают. И душонки ваши подлые до скончания веков будут по миру скитаться, никогда не узнают покоя. Прочь!
        Добря втянул голову в плечи, задрожал, а мамка завыла, как осиротевшая волчица. Дружинники отходили за князем, суровые и настороженные. Народ хлынул было вперед, к стене, где толпились опальные мужики, но так и не решились подойти. Мятежники не сразу сообразили, что их больше не удерживают, не охраняют, смотрели на мир озверело…
        Глава 5
        …Рюрик криво усмехнулся и спросил, вглядываясь в лицо старика:
        - Прознал я, любимец богов, что и луны ещё не минуло, как сей Вадим вызвал тебя в гости.
        - Не вызвал, попросил. Гонцы передали, что разговор важный. Вот я и пришел, так же как прежде приходил к тебе и к другим, когда им надобно, - проскрипел волхв.
        - А говорил ли он с тобою, как бы лучше род мой извести? - спросил Рюрик злее.
        - Была и о том его речь, княже. Но, как мог, я пытался отговорить неразумного Вадима. Он не послушал доброго совета.
        Лицо Рюрика побелело, пальцы впились в подлокотники, а голос зазвучал страшным, звериным рычанием:
        - И так не послушал, что две жены мои, дети малые уже будут вскоре беседовать с предками в светлом Ирии? А два брата родных на черте жизни и смерти… Если бы ты поведал о его намерении… Ты видел, сколько пролилось крови и сколько слез?
        - Я скорблю о павших не меньше. Семьи оплакивают… то несомненно, но каждая - своих. А мне они все как дети. Если же ты, князь, знаешь достоверно, что родичи твои пребудут в ирийском саду у божьего терема, - утешь душу.
        - А не боишься ли ты, старик, гнева моего? Да если бы я убил Вадима сотню раз, то и это бы не излечило мне сердца!
        - Я не страшусь княжьей кары, ибо на все воля богов, - спокойно ответил волхв. - Это они рассудили, кому продолжить дело Гостомыслово. Вадим усомнился в мудрости Велесовой, и где теперь тот Вадим, где ближние его…
        Олег, доселе стоявший бессловесно, выступил из полумрака, точно призрак:
        - Ты спрашиваешь, где они? Или ты размышляешь о судьбах человеческих? Так слушай же, что вот этими руками я охотно бы придушил и склочницу Рогану, и всех Вадимовых жен и отпрысков. Но они опередили меня, избавили от угрызений совести, едва пришла весть о неудаче мятежников.
        Брови волхва медленно поползли вверх, он изучающе глядел на Рюрика. Князь не ответил на немой вопрос старика, вместо него отозвался Олег:
        - А чего ж ты хотел? Как иначе? Иначе никак нельзя! Если бы я не догадался разложить руны, то и моя сестра была б сейчас на пути к Фрейе [4 - Фрейя - богиня в скандинавском пантеоне, владевшая половиной душ умерших. Наверное, павшие герои причитались богу Одину, а их женщины - Фрейе.]. Ты, премудрый волхв, зная достоверно, что готовит Вадим, не вмешался. И предоставил богам самим решать этот вопрос, а я…
        - Никогда не был осведомителем, северянин! И не буду, - прервал Олега волхв.
        - Ага, прямо христианский жрец в исповедальне! - нехорошо усмехнулся княжий шурин и продолжил: - А я получил лишь намек, но сделал все, чтобы уберечь и князя, и сестру, и людей своих, не уповая больше ни на каких богов! Это я, а не боги привели на подмогу и Сивара, и Трувара, и людей из Ладоги.
        - Ты плохо кончишь свои дни, Орвар Одд! - вдруг произнес старик. - Признайся, это была твоя задумка - навести Вадима на княжий город. Это ты заманил его? Но какой ценой?!
        - Скажи что-нибудь ещё, волхв! Только умное…
        - Вижу, тебе предстоит умереть от коня.
        - Ничто не ново под луной, - усмехнулся Олег, обернувшись к князю. - Это дело я уже давно уладил. Но тебе, волхв, суждено сгинуть раньше, и смерти моей ты не увидишь.
        - Довольно! - прервал их спор Рюрик и, обратив взор на старика, сказал глухо: - Вот решение мое. За молчание, стоившее нам гибели стольких добрых соратников, детей и жен, я мог бы наказать тебя. Но, отдавая дань летам твоим и в память о прежних временах, о славном деде, короле Гостомысле, дарую прощение. Иди с миром и доживай свой век. А сейчас должно всем нам проводить павших с почестями, как подобает героям… Пролив кровь в одну землю за единое дело, побратались нынче и мои варяги, и верные мне словене, и мурмане тож. И уходить им вместе в одном пламени. Ты, волхв, будешь говорить за славян, а ты, Одд, за северян скажешь.
        Словно бы ожидая одобрения со стороны Олега, князь встретился с ним взглядом. Закусив губы, Олег кивнул. Небрежным жестом Рюрик отпустил старика.
        «Великие боги! Кабы мы знали, в какие железные руки вверяли и землю свою, и судьбу!» - подумал волхв, ковыляя к двери.
        Олег шагнул к Рюрику:
        - Выслушай, не гневись! Негоже трупам, пусть и вражьим, у самого города валяться. Прикажи закопать, пусть их черви едят.
        Лицо Рюрика искривилось, будто глотнул отвара полыни, а в голосе прозвучала издевка:
        - Смрада боишься?
        - Болезней, - смиренно отозвался Олег.
        - Ты верно говоришь, Одд, но решения не отменю. Нам эти болезни не страшны будут. По свершении обрядов в Словенск выходим. Дорогой ценой мне город сей достался, - прошептал он, - не смогу здесь. Новый построим, на том берегу.
        - А толку?
        - Есть толк, уж поверь. Если нельзя истребить осиное гнездо, то уж приглядывать за ним можно. Я ещё мост через Волхов переброшу.
        - Большой мост выйдет, шагов триста.
        - А иначе никак, и главное - высокий, чтобы любое судно при полном парусе пройти сумело, - прошептал Рюрик.
        - Да… Чую, немало крови на том мосту прольется…
        - Пусть, если иначе нельзя. А там боги рассудят меня с новгородцами.
        - Как ты сказал? - не понял Олег.
        - Раз новый город, а не Словенск, стало быть, Новгород. И не просто словене, а новгородцы.
        Рюрик прикрыл глаза, замер, на несколько мгновений превратился в бездвижного истукана.
        - Кого в Белоозеро поставишь, коли Сивар… - осторожно спросил Олег.
        Князь тряхнул головой, губы растянулись в горькой усмешке:
        - Полату ехать. Здесь ему делать нечего, кроме как по мамке рыдать. А там мужчиной станет… Но время. Курган погребальный велю тут же насыпать - чтобы каждодневно смотрели и вспоминали. Нам же отныне здесь лишь тризны справлять, но не жить. Да и как жить? И отца уж как год не стало. Проклятые германцы! За ним и мать.
        Олег положил ему руку на плечо и ответил:
        - Как сказывал мне старый Ингьяльд, правил у ромеев некогда князь Аврелий. И была у него поговорка: «Делай, что должно. И будет, что будет».

* * *
        Дождь усиливался, капли падали на землю с громкими шлепками. Из крепости выкатили пару бочек, откупорив, щедро поливали погребальную краду маслом. Гора сложенных тел, как почудилось Добре, уходила к самому небу, была выше любого терема. Подле неё остались немногие воины, среди которых высился Орвар Одд. Лицо северянина почернело от горя, а огненные кудри потускнели. Рядом с ним, опершись на посох, встал волхв.
        Рука волхва - худая, с острыми, выпирающими костяшками - потянулась к небу, губы чуть шевелились. Народу неведомо, что шепчут Велесовы служители, но все заметили, с какой яростью засверкали молнии. Огненные стрелы резали небо, освещали землю и лица всех, кто стоял в этот час на холме. Волхв, не глядя, передал посох Олегу, словно бы признавая за тем равную Силу. Северянин принял, так же - не глядя. Старик снял с пояса худой мешочек, вынул сухой мох и особые камни, разложил тут же, на самом краю крады.
        Едва ворох искр коснулся мха и промасленного дерева, к небу потянулись тонкие струйки дыма, а в следующий миг вспыхнул огонь. Оранжевые языки слизывали сперва масло, после принялись вгрызаться в бревна, пожирать кровь умерших, одежды, тела. Дым от погребального костра прижимался к земле, застелил весь холм, наполнил воздух запахом горящего мяса, запахом смерти.
        Не помня себя, Добря поплелся вслед за мамкой, к дому. Позади безмолвной тенью следовал отец. И хотя мальчик не видел лица, чувствовал - плачет батька. Город погружался в могильное молчание, а погребальный костер разгорался все ярче, тянул руки к небу, и никакой дождь не мог уже загасить это ненасытное пламя.
        …Едва переступили порог, отец начал сборы. В дорожный мешок складывал самое нужное: легкий топор, запасную рубаху, соль. В стороне лежали широкий пояс и любимый нож Вяча с рукоятью из оленьего рога. Мать, вопреки всем устоям, принялась печь хлеб, тихо всхлипывая. Младшие братья и сестренка улеглись на лавке, в дальнем углу, долго капризничали, но все-таки засопели.
        Добря тоже лег, но уснуть не удавалось. Ему то и дело слышались крики и хрипы, лязг оружия, перед глазами вставали порубанные воины Вадима и горожане, окровавленная голова Торни… Но чаще других вспоминалось лицо Олега. Даже сейчас, в мыслях, Олег глядел на Добрю с укором.
        Слуха касался шепот - родители переговаривались, мать часто всхлипывала. Ее шаги почти беззвучные, но торопливые. Видать, мечется по дому, собирает в дорогу мужа. Ближе к утру в дверь постучали, в избу вошли ещё четверо мужиков. Добря продрал глаза, не таясь, рассматривал гостей. Артельщики, те, кто выжил в кровавой схватке и был помилован. За плечами каждого - худой дорожный мешок, а лица как у покойников.
        - Пора, - прошептал отец. Он крепко обнял жену и шагнул к двери.
        Добря вскочил, метнулся вперед, заорал:
        - Батька! Батька!
        Вяч повернулся, раскрыл объятья, прижал сынишку к груди.
        - Теперь ты за мужика, Добря. Береги мать, младших береги. Все наладится, все наладится.
        - Почему нас с собой не берешь? - взвыл мальчик. Ухватил отца за шею, прижался крепче. Горячие слезы лились беспрерывно, жгли глаза.
        - Нельзя. Вам жить, а мне - если настигнут - помирать. Береги мамку, Добродей!
        Вяч разжал руки, но мальчик вцепился крепко, повис на отцовской шее. Подоспел кто-то из отцовских товарищей, помог отодрать Добрю от родителя.
        - Прощайте! - бросил Вяч. - И да хранят вас боги! Жив буду - дам знать. А нет - не поминайте лихом.

* * *
        Добря так и не сомкнул глаз. Мать тоже не спала - все ходила, ходила. Изредка садилась на лавку, закрывала лицо руками. Рыданий мальчик не слышал, но видел, как трясутся плечи. У самого сердце заходилось жгучей болью, той, от которой высыхают все слезы.
        - Что теперь будет… - обреченно проронила женщина. - Как жить?
        Добря подошёл на цыпочках, сел рядом. Отозвался шепотом:
        - Выживем. Я на стройке работать буду, ведь умею уже.
        - Как людям в глаза смотреть? - не слыша продолжала мать. - Что родня скажет? А он? Каково ему будет? На чужбине… Дойдут ли? А на чужбине-то и хлеб горький…
        Она всплеснула руками, схватилась за голову, забормотала горше прежнего:
        - А если княжеские воины настигнут? Ох… Зачем только в город подались? Жили бы в деревне, пусть голодно, зато по чести. А теперь… позор, погибель…
        Добря прижался щекой к мамкиному плечу, молчал. Потом, словно в утешение, молвил:
        - Нет, их не поймают. За три дня далеко можно уйти.
        За окном уже светло, новый день обещает быть жарким, хоть и конец лета. На улице необычно тихо: ни стука топоров, ни выкриков румяных хозяек. Только петухи дерут глотки - этим людское горе не ведомо, знай себе - кукарекают.
        - Я воды принесу, - сказал Добря угрюмо. - А ты квашню новую ставь, хлеба почти не осталось.
        Мамка опомнилась. Ведь и правда, не осталось - все хлеб? Вячу в мешок сунула, да только что тех хлебов? Дай бог, чтоб на неделю хватило! А дальше мужику кореньями питаться, если волки раньше не задерут.
        Добря смерил мать придирчивым взглядом и поспешил на улицу.
        От ночного дождя земля разжирела, босые ноги утопают в грязи. Погребальная крада все чадит, видно, как дым поднимается высоко, до самого Ирия доходит. Вместе с ним возносятся души погибших за правое дело.
        Обычно в это время у колодца толпятся хозяйки, воду берут и сплетничают заодно, косточки соседям и мужьям моют. Но сегодня - ни души. И улица пустая. Редкие прохожие друг на друга не глядят, опускают головы. Вот и Добря опустил глаза, едва увидел вдалеке человека.
        Набрал полное ведро, понес. От такой тяжести рука заболела сразу, перехватил, щедро плеснув водицы на землю. Пару раз поскользнулся, едва не упал. А у самых ворот пришлось остановиться. Мальчишки - вчерашние товарищи - выстроились стеной, руки сложены на груди, на лицах злость.
        Добря протянул по-взрослому хмуро:
        - Чего надо?
        Вперед вышел самый рослый:
        - Это твой батя мужиков на бунт подбивал.
        Добря насупился, сжал кулаки. Взгляд заскользил по суровым лицам мальчишек, в животе похолодело.
        - Брехня, - прошипел Добродей.
        - А вот и нет. Он мужиками командовал, когда Рюриков терем брали. Там отроки были, все видели.
        - Врут твои отроки. Они в крепости сидели, как осинки тряслись.
        Рослый прищурился злобно, угрожающе надулся:
        - Их не сразу в крепость загнали, только когда резня началась. А до этого все видели. И брехать не станут, поди, не ты.
        Добря оскалился, шагнул вперед, так, что между ним и обидчиком остался всего шаг. А тот не унимался:
        - Твой батя всех погубил. Он виноват!
        - Нет!
        - Да! - рявкнул обидчик.
        Остальные кивали молча, испепеляли взглядами. Но приблизиться и напасть не решались. Добря гордо вскинул подбородок, выдавил усмешку:
        - Зато теперь ясно, в кого вы такими трусами уродились. Кабы ваши отцы не отсиживались, а сражались по чести…
        - Мой батя погиб! - закричал рослый.
        - И мой, - проронил кто-то из толпы.
        - И мой не вернулся, - всхлипнул третий.
        - Да пошли вы! - крикнул Добря.
        Рослый оскалился, но сказал спокойным тоном, от которого даже солнце похолодело:
        - Мы уйдем. Но тебе совет - на улицу не высовывайся. Бить будем всякий раз, как встретим.
        Добре хотелось закричать, броситься на лгунов с кулаками, но те развернулись и зашагали прочь. А в спину даже последний предатель не ударит.
        - Ничего, ничего, - пробормотал Добря. - Я вам ещё покажу и уши начищу, как следует. Вруны. Клеветники. Трусы!
        Слухи о бойне в Рюриковом городе, да и в самом Словенске, что учинили мурмане Олега, разнеслись удивительно быстро. Уже к вечеру в избу нагрянул старший мамкин брат. Мужик простой, деревенский. Плечи до того широкие, что даже в дверь протискивался боком. Сам пахарь, ну и охотой изредка промышляет. Говорят, однажды медведя в чаще встретил, придушил косолапого.
        Детвору мать из дому не выпускала, но и взрослые разговоры слушать нечего. Пришлось в дальнем углу ютиться. Младшие обрадовались неимоверно, давай на Добре виснуть, вопросами засыпали по самые уши. А сестра молчаливо вертела куклу, пусть и самая маленькая, а вперед братьев смекнула, что горе в семье, да такое, что словами не описать.
        Добря терпеливо развлекал малолетних, истории рассказывал. Впрочем, у самого получалось не так интересно, как у батьки и деда, хотя деда мелюзга и не помнит. Мальчишки все на дядьку косились, ахали: какой огромный! Утомились только, когда за окошком ночь простерлась, уснули тут же, на полу. Добря подтащил одеяло, лег рядом, укутал всех.
        Зажмурился крепко, поворочался для вида, даже засопел.
        - Перебирайтесь снова в деревню, - шептал дядька. - Места вы немного занимаете, а из охламонов твоих добротных пахарей вырастим.
        - Да куда… - горько вздохнула мамка. - Тут уж и хозяйство налажено, протянем как-нибудь. Только стыд похлеще дыма глаза выедает, не скоро народ забудет. На улицу выйти боюсь, пальцами тычут.
        - Да… натворил Вяч делов…
        - Он как лучше хотел. Думал, за правду сражается. А видишь, как вышло? Боги-то рассудили, что справедливость на другой стороне.
        - А Рюрик-то в самом деле Вадиму голову оторвал?
        - Да, живому. До сих пор перед глазами. А жить-то как теперь! - Она всхлипнула чуть слышно. - И Добря сам не свой теперь ходит.
        - Добря сдюжит, - отвечал брат. - Он в нашу породу уродился.
        - Кабы и вправду так.
        - Вяч далеко пошел, не знаешь?
        - Не знаю. Должно быть, далеко. На землях Рюрика ему житья не будет, значит, в другие земли отправился. Я спрашивала, куда пойдет, а он не ответил. Сказал, весточку пришлет, если все будет в порядке… Тяжко… Душа за него болит, больше, чем за детей.
        - Я б на его месте в Киев отправился. Там земли чернее и князь, сказывают, добрый.
        - Да разве ж в князе дело? Кто он там? Без рода, без семьи. Ни кола, ни двора… Сирота. А сколько до того Киева скитаться? Поди, до зимы не дойдет. А если не дойдет - перемерзнет. - Голос сорвался на писк, мамка всхлипнула: - И похоронить-то некому будет! И помянуть!
        Снова завыла. Брат, как мог, успокаивал, по голове гладил, что-то шептал.
        От пережитых несчастий сон навалился быстро, тяжёлый, как дурман. И сновидения пришли жуткие, все кровью залито, от края до края. Добря несколько раз просыпался - мамка с братом все сидели, говорили. Пытался послушать разговоры, но снова проваливался в тягучий, как вареная смола, сон.
        На рассвете снова отправился по воду, сходил дважды. Пока шел, все надеялся увидеть мальчишек, что посмели так несправедливо отзываться о батьке. Но те, видать, обходили стороной - знать, не успеет вразумить вчерашних товарищей.
        Пока мамка с дядькой чистили курятник, Добря вытащил из дальнего угла старую холщовую котомку, сложил в неё вторую рубаху, маленький топорик - тот, который отец подарил, завернул в тряпицу краюху хлеба. Ножик пришлось стащить, благо у них в доме ещё цельных два ножа - роскошь!
        Когда прятал котомку в клети, мамка едва не застукала. Но Добря деловито схватил грабли, поспешил в огород. Урожай в этом году обещал быть знатным - лето теплое, да и с дождями неплохо. Оглядев съестные припасы, дядька снова забурчал, дескать в деревню перебираться надо, а мамка поспешила в избу, кашу готовить, дабы не думал, что и впрямь голодают.
        Едва за старшими закрылась дверь, мальчик утер рукавом нос, бережно отнес грабли на место. Подхватил поклажу и мышкой выскользнул на улицу.
        День в самом разгаре, солнце светит ясно, по небу плывут пушистые облака. Стараясь не попадаться на глаза горожанам, Добря заспешил туда, где городской холм, очерченный рвом, сходит на нет, сменяется заболоченной полосой, за которой шелестит лес.
        - Еще б понять, куда идти, - вздохнул мальчик и прибавил шагу.
        Глава 6
        В конце улицы только один дом, раньше здесь жил оружейник. Его семья ныне тоже осиротела, сынов оружейника тоже поди бить будут. А они ребята крепкие, если сговориться, можно всем навалять, но толку?
        Он прокрался мимо двора, пригибался, чтобы не заметили. Но едва оказался на окраине города, дорогу перегородили четверо. Добря не сразу узнал отроков - слишком бледные, и рубашечки уже не белоснежные, запачканы грязью и копотью.
        - Ой, вы только посмотрите, кто пришел… - протянул щербатый мальчишка с рыжими волосами.
        Добря тряхнул головой, прогоняя внезапный морок - на миг почудилось, будто это Торни из мертвых восстал.
        - Уйди с дороги, - отозвался Добря. - Не до тебя сейчас.
        - Конечно! - А этот голос пробрал до костей, вскипятил кровь.
        Роська не улыбался, глядел во стократ злее, чем все городские мальчишки, вместе взятые. Злее, чем Рюрик глядел на Вадима, когда голову скручивал.
        - Уйди, - повторил Добря и решительно шагнул вперед.
        - Вот, значит, как… - протянул Роська. Мальчик отстранил товарищей, кивком пояснил, что сам разберется. - Наделал дел, и в кусты? Видел, как твоих приятелей вчера порубали? А это видел?
        Роська кивнул в сторону рва, Добря невольно проследил взглядом и похолодел. В заболоченной меже в ряд лежали покойники. Воины Вадима и других бояр, босые, в исподнем, лица искорежены злобой. Вперемешку с ними - простые мужики. В этих нет злобы, лица до того несчастные, что слезы наворачиваются. Все молодые, сильные, здоровые. Жить бы да жить… И у каждого в городе остались жены, дети.
        - Дай пройти, - сказал Добря совсем тихо.
        - Да? А что это у тебя за спиной? Котомка? Неужто решил сбежать?
        - Не сбегаю. По делу иду. Куда - не скажу, не велено.
        - Ах ты ж врун… зазнайка. В деревне нос задирал и тут тоже? А че задираться-то? Батька твой ведь того… пришибли его ночью.
        - Как?..
        - А вот так! - рыкнул Роська и метнул кулак.
        Тяжелый удар врезался в лицо, едва глаз не выбил. Добря закричал, попытался увернуться от нового удара, но Роська подскочил, ещё и ногой поддал. Сын плотника не устоял, покатился по земле, успел подняться прежде, чем Роська снова кинулся в драку. В этот раз Добря не сплоховал - ухватил противника за грудки, тряхнул, бросил на землю. Сам прыгнул сверху, начал молотить по голове, кричать, клочьями рвать волосы. Роська не сразу сумел освободиться, а когда вырвался, оседлал врага и осыпал градом ударов, напоследок плюнул в лицо. И что-то оборвалось…
        Добря больше не мог сопротивляться, бессильно лежал на земле. Слезы кусали глаза, скатывались по щекам, рыданья разрывали грудь.
        - Что, получил, гад?
        - В ров его! - крикнут тот, что так походил на Торни.
        Отроки схватили Добрю за руки и ноги, раскачали и с хохотом швырнули в болотистую колею, к покойникам. В спину сразу же вонзилось что-то острое, мальчишка закричал. Ответом ему стал злорадный смех и плевки отроков.
        - Сдохни! - прокричал Роська.
        В нос ударил знакомый запах - кровь и нечистоты. Но теперь к нему добавилось что-то ещё. Вчерашний день был жарким, солнце палило вовсю, трупы подгнили, да и вороны потрудились на славу - потрошили без устали, клевали глаза, лакомились синими, вывалившимися наружу языками. Болотистая земля тоже смердела, но трупный запах перебил гниение земли.
        Добря лежал в оцепенении, не в силах подняться, к горлу подкатывала тошнота. Мальчик из последних сил повернул голову, чтоб не захлебнуться рвотой, и взору предстало изуродованное лицо оружейника. В пустых глазницах копошились белые личинки мух.
        Тошнило Добрю долго. Он перевернулся - только бы не видеть убитого - и понял: ведь и лежит на трупе. Воин. Молодой, светловолосый, с красивыми конопушками на щеках. На таких все девки вешаются, от самой младшей сопли до первой красавицы. Глаза воина тоже вырваны вороньим клювом.
        - Батя, - прошептал Добря. - Батя погиб…
        Попытался приподняться, но пред глазами заплясали чёрные точки, сознание затуманилось. Он упал и затих.
        А очнулся ближе к ночи, долго пытался вспомнить, где находится. Кое-как переполз через груду тел, тут же по щиколотки увяз в болотистой жиже. Лес был уже в двух десятках шагов, а за спиной на холме - притихший город. Добря заставил себя доползти до первых молоденьких елочек, снова рухнул.
        - Батя погиб, - сказал мальчик самому себе. - Все.
        Мысль оказалась до того жуткой, что в глазах снова потемнело. Собрав последние силы, Добря поднялся и поплелся дальше. Страшные разлапистые деревья стояли стеной, протяжно скрипели. Ветки цеплялись за волосы, ударяли по щекам. Изредка прикосновения веток были как будто ласковыми, словно те пытались стереть слезы с мальчишеского лица.
        Добря брел, не помня себя, смотрел на мир невидящими глазами. Порой разум подсказывал: заплутал, но мальчик отмахивался от этих мыслей - как можно заплутать, если идешь по кромке леса? Оглядывался в поисках просвета и, не находя его, шел дальше.
        Река перегородила путь внезапно, а он, не раздумывая, бросился в воду. Течение сносило, а Добря сопротивлялся, как мог. Барахтался, бил ногами и руками, подныривал. Только силы оставляли ещё быстрее. Отмель стала нежданным подарком богов. Он перевел дух, снова поплыл. А когда выбрался на берег, над головой уже висел толстый лунный блин.
        Средь пышной осоки квакало на все лады. Огромные лягушки прыгали под ноги, на одну даже наступил и, поскользнувшись, едва не полетел в грязь.
        Хотя луна светит не хуже солнца, идти дальше не решился - места незнакомые, да и сил совсем не осталось. Он выискал самую большую елку, ветви которой достают до земли, укрывая от дождя и посторонних взглядов, и уснул на хвойной подстилке как убитый.

* * *
        В голове трусливо бьется только одна мысль: а может, вернуться? Но ноги несут вперед торопливо, бесстрашно.
        В животе рычит так, что, попадись на тропке медведь, примет за сородича. Запасенный хлеб после вчерашнего плаванья окончательно размок, превратился в жижу и растекся по всей котомке, а искать съедобные коренья и ягоды - некогда.
        Отец ушел два дня тому. Если и вправду отправился в Киев, значит, двигался на юг, вдоль берега Волхова, затем Ильменя… Ведь другого пути нет?
        И погиб, стало быть, здесь же.
        - А вдруг его уже никто никогда не найдет?! - ужаснулся Добря. - А не похоронят по-человечески, бродить ему заложным покойником до конца времен…
        Да и ему, Добре, сыну-то, всю оставшуюся жизнь мучиться!
        - Не вернусь, - бормотал Добря, стараясь хоть как-то заглушить бешеный страх и стыд. - Все равно не вернусь! Приду в Киев вместо отца. Как-никак надежда есть - если отцовы артельщики выжили, к ним примкну, авось не прогонят.
        Только вот мысли о матери слезы нагоняют, но мальчик сердито утирается рукавом, сморкается по-взрослому, прям на землю. Это в воду нельзя, а земля все стерпит, как мамкин подол.
        В зелени листвы уже видны золотые листочки, от воды веет холодом. Изредка в реке плещется и хохочет, но русалки то или рыбы - непонятно.
        - Наверняка русалки, - пробубнил Добря.
        На всякий случай выудил из котомки топорик, освободил от тряпья. Крепко сжимая рукоять, углубился в лес, чтобы от реки подальше.
        - Конечно, кто их в этой глухомани задабривать будет? Кто проводит как положено? Вот и резвятся навки до самой глубокой осени. Благо железа холодного не выносят - хоть какой, а оберег.
        И рассуждал вроде бы здраво, а по спине нет-нет да пробегали мурашки - что, если русалки все-таки выскочат? И схватят?!
        Ближе к полудню одолела такая жажда, что пришлось продираться к озерной глади. Пил торопливо, отгоняя комарье и водомерок, да и мальки, казалось, так и норовили забраться в рот.
        А к вечеру боги смилостивились, вывели-таки на тропку. Да незнакомая она, никогда в этих краях не хаживал, но человеческая, это точно! Изредка в подсохшей грязи попадались четкие следы сапог, несколько раз видел отпечаток голой ступни. Но и копытца тут прохаживались, и не раз.
        Добря не сразу сообразил, что самому лучше идти по траве, чтобы заметных следов не оставлять - ведь Рюрик обещал снарядить погоню! Что, если дружинники и его за мятежника примут? Ведь на кол посадят, даже глазом не моргнут!
        Хоть дневное светило давно закатилось за горизонт, сумерки сгущались медленно. Когда Добря вновь вышел к берегу, на сей раз песчаному, - взору мальчика открылась бескрайняя водная гладь. Другой берег не узреть, только вода и небо, расцвеченное последним взором сонного солнцебога. Прежде никогда этой красотищи не примечал.
        Когда в распахнутый рот залетел комар, опомнился.
        - Ильмень, - прошептал мальчик. - Вот уж море так море…
        Над спокойными водами все ещё носились пронзительные чайки, кричали истошно, отчаянно, как и душа мальчишки. Он осторожно спустился к воде, зачерпнул ладошкой. После согнулся, пытаясь рассмотреть собственное отражение - лицо уже осунулось, глаза впали.
        Внезапный шорох за спиной заставил отпрянуть, едва не полетел в воду. Кусты снова шевельнулись, листья зашептали зловеще.
        - Кто здесь? - воскликнул Добря, ухватывая топор. Чуть пригнулся - готовый в любой миг броситься на подлеца, который смеет подкрадываться со спины. Завопил ещё громче, злее: - Выходи!
        Ответом стал приглушенный рык. Сердце замерло, похолодело, кровь в жилах превратилась в ледяное месиво. Волк шел, пригибаясь к земле, веточки кустарника услужливо расступались перед клыкастой мордой. Огромный, седой, куда крупнее обычных лесных охотников, грудь широкая, морда в шрамах.
        «Вожак, - мысленно простонал Добря. - Или того хуже - одиночка».
        Нащупал ладанку на груди, губы зашептали обережные слова. Но волк даже ухом не повел, видать, в этих лесах обереги не действуют! Леса-то чужие! Зверь зарычал, оскалился. Клыки, огромные и острые, как мечи княжьих дружинников, блестели в мертвенном свете едва показавшейся луны. Серебристая шерсть поднята на загривке, мерцает, переливается, уши прижаты.
        «Вода!» - мелькнула спасительная мысль.
        Стараясь не озлобить зверя окончательно, Добря, все ещё сжимая рукоять, в общем-то, бесполезного топора, начал медленно отступать. Босые ноги сразу же утопли в вязком, склизком иле, пяткой напоролся на острый камень. Внутри все сжалось, кровь ударила в виски и затылок. Благо волк ещё не понял хитрого маневра, наступал медленно, запугивал.
        Когда серый подошёл к краю берега, Добря был уже по колено в воде. Внутри все оборвалось - не успеть. Волчара настигнет в один прыжок, как только дернешься, и никакая сырость уже не остановит зверя.
        - И косточек не найдут… - выдохнул путник.
        Волк замер, уши чуть приподнялись. Взгляд в одно мгновенье утратил злобу.
        - Чего уставился? - пробормотал Добря обреченно и опустил топор. - Жри уже.
        Издалека донесся зычный клич:
        - Сребр, ко мне!
        Зверь метнул короткий взгляд в сторону леса, снова покосился на запуганного мальчугана. Добря втянул голову в плечи, готовый в любую секунду рухнуть под тяжестью мохнатого тела, уже представил, как кровь из шейной вены обагряет прозрачные воды Ильменя.
        - Сребр! - Голос прозвучат требовательно, на миг показалось, человек не зовет - приказывает!
        «Морок, - подумал Добря. - Какой человек посмеет повысить голос на такую зверюгу? Морок. А может… не человек, а сам Лесной Хозяин зовет? Этому все дозволено. И раз тоже слышу, значит, я уже того… помер».
        В груди больно кольнуло, ноги подкосились, и мальчик с размаху плюхнулся в воду.
        Брызги полетели во все стороны, волк неодобрительно фыркнул, тряхнул мордой. И, будто передразнивая Добрю, тоже сел. Потом вскинул голову, завыл протяжно.
        - Сребр! - Голос прозвучал гораздо ближе, чем прежде.
        Кусты затрещали, нехотя пропустили огромного широкоплечего мужика. На смуглом обветренном лице не хватает одного глаза, от правой брови к скуле тянется уродливый шрам, щеки и подбородок покрыты густой порослью. Одежда на мужчине истертая, руки длинные, как весла, мощные. И хотя Добря никогда не видел разбойников, понял - этот именно из таких.
        - Сребр!
        Волк повернулся, мотнул мордой в сторону паренька.
        - А это ещё кто? - нахмурился одноглазый.
        Добря сглотнул, оцепенел от ужаса.
        - Эй, малец! Чего в такую глушь забрался? Заплутал?
        - Я… Я за батей иду, - признался мальчик.
        - За батей? И это ж в какие дали?
        - В Киев.
        Губы мужика дрогнули, улыбка получилась скользкой, мимолетной.
        - Сам-то откуда будешь? Из Рюрикова града, что ли?
        Добродей даже кивнуть не смог. Страшная догадка была подобна испепеляющему удару молнии. Одноглазый - вовсе не разбойник, а гораздо, гораздо хуже! Лодочник. Тот самый, о котором рассказывают во всех окрестных селеньях. Де живет он у тихой речушки, что впадает в Ильмень, и служит не абы кому, а самому водяному царю, утопленников на тот свет переправляет.
        - Эй! - вновь окликнул мужик. - Долго в воде сидеть собираешься? Вылазь, путешественник… И железом не свети.
        И Добря подчинился, просто не смог воспротивиться пронзительному взгляду единственного ока. Да и толку возражать? На берегу от громилы не укрыться, а в воде и подавно. Глядя на растерянность мальчика, Лодочник заметно повеселел, озорно подмигнул волку, а Добре бросил суровое:
        - Пойдем.
        Неприметная тропка вывела к небольшой речушке. На берегу крошечный костерок, даже не костерок, а так - угли. Рядом с ним массивное бревно, ни один человек такую махину поднять не сможет. Добродей боязливо сглотнул, в очередной раз покосился на одноглазого, рядом с которым даже исполинский волк казался щенком. Сердце в груди ныло, не переставая.
        Речушка искрилась лунным серебром, приглядевшись, Добродей различил борт лодки.
        - Садись, обсохни, - приказал мужик.
        Не успел Добря сделать, что велено, пихнул в руки лепешку:
        - На вот. Подкрепись.
        Мальчик безропотно взял хлеб, осмотрел со всех сторон. Живот, который всю дорогу крутило от страха, отозвался протяжным урчанием, рот наполнился слюной. Он собрался было откусить, но вовремя опомнился - разломил на две части.
        - Сам ешь, - отозвался одноглазый. - Я не голоден.
        Добря глянул на угощенье с опаской, но голод оказался сильнее разума. Вскоре Добродей забыл обо всем на свете, жевал радостно, пару раз чуть не подавился. Сребр сидел напротив, по ту сторону костра, жалобно облизывался. А когда последний кусочек лепешки исчез из вида, серый издал протяжный визг и обиженно опустился на брюхо.
        - А теперь рассказывай, - улыбнулся хозяин, усаживаясь рядом.
        Добря глянул виновато, пожал плечами. Все знают: разговаривать с нелюдью нельзя, но ещё хуже - выразить неблагодарность гостеприимному хозяину, кем бы он ни был.
        - Так я ж уже… вроде бы и все…
        - Зовут как? - перебил мужик.
        - Добрей. Добродеем.
        Лодочник усмехнулся в бороду, сказал:
        - Значит, добрые дела творишь?
        - Не творю, - смутился мальчик, - просто имя такое.
        - Нет, не просто. Просто так в этом мире ничего не случается.
        Мальчик почувствовал, как щеки заливаются пурпуром, виновато опустил глаза.
        - И идешь ты, стало быть, вслед за отцом? А почему вслед? Почему вместе с ним не ушел?
        Добря не ответил. Под пронзительным взглядом единственного глаза мысли в голове попрятались и собственный поступок показался неправильным и очень глупым.
        - Значит, отец тебя с собой не брал, - догадался собеседник. - Небось оставил дома - за старшего? А ты сбежал и мамку одну бросил. Так?
        Потрескивание костра стало нестерпимо громким. Добря только кивнуть смог. А мужик заключил бесцветно:
        - Ослушался. И мамка теперь одна, с младшими детьми… нехорошо, Добря. Нехорошо.
        Мальчику очень захотелось вскочить, сжать кулаки и рассказать все-все, но смолчал. Только носом шмыгнул нарочито громко.
        - А с чего решил, что батя твой в Киев отправился, а?
        - Ну вот…
        - Ясно. Идешь туда, незнамо куда. И незнамо зачем.
        Ветерок подхватил дымный чад, бросил в лицо, но слезы выступили не поэтому. Добря прикрыл глаза ладошками, только вряд ли это поможет спрятаться от проницательного взгляда собеседника.
        - Значит, в Киев? А ты хоть знаешь, сколько до того града итить?
        Мальчик закусил губу, насупился. На одноглазого не смотрел, молил мысленно: скажи, скажи, что близко!
        - Эх, Добря! Если вот так, как ты, шагать… к следующей зиме успеешь, если боги в живых оставят. Только сомнительно: ты и первые заморозки не переживешь.
        - И что же делать?
        - Спать ложись. Как говаривают в народе, утро вечера мудренее.
        Печаль навалилась тяжёлым грузом, и Добродею вдруг стало совершенно безразлично все, что творится вокруг. И страх перед Лодочником отступил, и мысль о том, что, даже доберись он до Киева, отца уже не увидит, показалась мелкой, невзрачной. Он улегся тут же, на бревне, подтянул колени к подбородку и провалился в тяжёлый, вязкий, как расплавленная смола, сон.
        Глава 7
        Город, на который Рюрик возлагал столько надежд, проводил его молчаливой скорбью. Унылые домишки, невзрачные дворики, темная громада круглой, как блин, крепости… все осталось позади. Еще пара часов езды, и Рюриков град, что впору уже сейчас назвать городищем, совсем скроется из виду.
        Князь ехал, не оборачиваясь, ладонь на рукояти верного меча, взгляд острее копья. И кровь бурлит, едва не разрывает жилы. Горькие мысли то и дело сменяются воспоминаниями. Нет, не такой судьбы он ждал в этой земле…
        …Не первую седьмицу Старград, стольный град вагров, первенствующих среди прочих венедских да ободритских народов, обсуждал веселый княжий пир.
        И не то чтобы столы пуще прежнего ломились от яств. И не то чтобы лихие ловчие загнали жирнее вепря и настреляли больше дичи. Да и медов было пролито и выпито, как и в былые годы. А случилось на том пиру нечто, изменившее судьбы многих…
        Посредине залы горели костры, над ними в котлах бурила и пенилась хмельная влага. Полные кубки и рога передавались через всю палату, и князь Рюрик, сын короля Табемысла, освящал все напитки и яства, а стольничьи относили обратно. Первым был рог в честь бога богов Свентовита - его осушали также за победу славянского оружия. Потом возносили хвалу Сварожичу - пили за урожайный год и мир. Поминали и Чернобога, чтобы пропавшим в его чертогах не пришлось бы долго мучиться перед новым рождением.
        По обыкновению подняв кубок, вознеся хвалу рогатому богу Леса, покровителю охоты, не поскупившемуся и в этот раз, Рюрик вздумал наградить охотника, чьей меткости собрание было обязано сытной трапезой.
        - Это Тот, кто в плаще! - назвали стрелка осведомленные бояре.
        - Странное имя, - удивился князь, оглядывая незнакомца, поклонившегося ему из глубины длинной пиршественной залы. - Так что же ты, лучник, сел столь далеко? Доселе не видал я тебя, давно ли служишь нам? Приблизься и займи сегодня место по сердцу, - предложил он.
        - Великий Херрауд, да не примут эти слова за обидные верные твои братья и советники. Я, будь на то воля твоя, прикрыл бы тебе спину, - отвечал незнакомец, выходя на середину залы пред очи Рюрика. - Ты не мог видеть меня прежде, потому как я не служу никому, кроме владетеля Перекрестков. Но мне и моим людям было дозволено перезимовать в Альдинборге, и эта добыча лишь малая плата за гостеприимство твоего народа.
        Был он строен и высок, длинный потрепанный синий плащ укрывал его с головы до ног, а темный капюшон скрывал черты лица.
        - Херрауд? Да, под этим именем меня знают за морем. Видать, ты прибыл к нам издалека? Отведай же старого меда, добрый стрелок! Кто бы ты ни был, мы рады чествовать героя, коли у него зоркий глаз и твердая рука.
        По едва заметному знаку Рюрика расторопный отрок поднес незнакомцу полный пенной браги рог. Тот принял обеими руками, слегка поклонился князю, его родичам и женам, затем собранию. После незнакомец слегка плеснул хмельного на землю.
        - Слава предкам! - провозгласил он и следом опрокинул в себя все содержимое, словно малую чарку.
        - Добро! Я гляжу, ты чтишь старые обычаи? - рассмеялся Рюрик, но посерьезнел и добавил: - Чтобы спину мне беречь, искусно стрелять - это мало будет. Надобно голову трезвую на плечах держать.
        - Если у тебя, конунг, есть на этот счет сомнения, ты можешь испытать меня, - просто ответил незнакомец.
        Как после рассказывали знающие люди, с чьих слов и сложены древние саги, хозяин решил подпоить своего гостя и дознаться, кто тот на самом деле. Перекинувшись взглядами с братьями, сидевшими за тем же столом, Рюрик дал ход состязанию.
        - Готов биться об заклад, - сказал он, снимая золотой перстень, - что тебе не выиграть этот спор у Сигурда и Сьельва.
        - Ставлю большой чёрный лук и стрелы. Им не одолеть меня, - откликнулся незнакомец. - Если ты не возражаешь, пусть в этот раз мед черпает моя старшая сестра. В обычае нашего племени, когда женщина сама подносит хмельную брагу героям. Так лучше пьется!
        - Я не против! - улыбнулся Рюрик. - Вели позвать ее.
        - Гудмунд! - крикнул княжий гость через зал, обращаясь к кому-то из провожатых…
        Через некоторое время она уже стояла у трона старградского князя. Едва лишь девушка вошла, стих и многоязыкий хор полупьяных мужчин, смолкли скороговорки венедских жен. Воцарилось молчание, ибо никогда прежде не видел этот суровый и загрубевший в бесконечных войнах народ такой красы.
        Ростом она была на голову ниже брата, но это бросилось в глаза, едва стали рядом. Пиршественную залу пересекла с грациозностью рыси. Белокурые волосы венчал тонкий золоченый обод. Девушка поклонилась князю в пояс. Он ошалело кивнул.
        «Если великие боги и впрямь вырезали первую женщину из ивы, так это она… - подумал Рюрик. - Неповторимая, единственная, равная небожителям!»
        Словно бы исчезли звуки, запахи, люди, стены… Не было никого, кроме неё, перворожденной. Таких дев воспевают седые скальды, повествуя о давно прошедших и безвозвратных временах…
        Князь уже не видел, как в гневе встали и вышли вон обе его жены. Не помнил, как по очереди к коварному незнакомцу подходили выпивохи и бахвалы Сьельв и Сигурд, поминая нараспев о свершенных ими подвигах. Не замечал он и того, как, отвечая на похвальбу княжьих бояр, гость в свой черед осушает рог за рогом, ведя речь о деяниях не менее чудесных и удивительных. Как под смех и гогот пирующих Сигурда, рухнувшего на руки подбежавших отроков, поволокли наружу. Впрочем, и Сьельв последовал бы за напарником, но своевременно проглоченная козлятина давала ему силы продолжать состязание. И была очередь княжьего гостя снова поднимать рог.
        - Как-то после кровопролитного боя только я и остался в живых на дракаре. Враги сковали мне ноги и, сняв тетиву с лука, связали руки за спиной. Бдительная стража денно и нощно стерегла меня. Я заговорил со своими сторожами, обещая развлечь. И я пел для них, и погрузил самых неусыпных на корабле в дрему. После мне удалось перетереть тетиву и без труда избавиться от оков. Я разыскал свои стрелы и лук и отомстил той ночью за гибель всех моих товарищей. Вознесу же рог сей за нашу Удачу! Пусть будет доброй ко всем нам!
        Незнакомец пил вино, не притрагиваясь к съестному. И хотя Сьельв ещё держался на ногах, лыка он не вязал. Отчаявшись соединить очередную пару слов, махнул рукой, похлопал победителя по плечу и, пошатываясь, двинулся к ближайшему пустующему месту, чтобы рухнуть «мордой лица» в миску пошире. Но хмель одолел на полпути, услужливые отроки подхватили и его…
        - Тебя зовут Орвар Одд! - прозвенел вдруг чистый и звонкий девичий голосок, но сидящие за веселым пиром не обратили на него внимания.
        Услышали разве лишь сам гость да князь.
        - Златовласка! - нахмурился Рюрик.
        - А что я такого сказала, отец! - возмутилась девочка, выступая из-за длинного занавеса, скрывавшего угол пиршественной залы. - Ведь я угадала? Да? Он же сам про то спел? И мне воспитатель рассказывал…
        Рюрик с укоризной посмотрел на дочь и отметил про себя ненароком: «Девять лет, а как вытянулась. Братишке трудно будет угнаться за сестрой…»
        - Негоже подглядывать за взрослыми играми, дитя мое, - мягко добавил князь. - У тебя ещё будет время расспросить славного воина, а сейчас - ступай к себе. Ступай!
        Гордо вскинув голову, так, что золотистые локоны от этого движения соскользнули с плеч на грудь, девочка удалилась. Напоследок, впрочем, она успела одарить гостя взглядом, не лишенным игривости, мол, это я узнала тебя, Орвар Одд, и никуда тебе от меня отныне не спрятаться.
        - Значит, Одд Стрелок?! - сказал князь так громко, чтобы его услышали все.
        - Истинно так, великий конунг, - вновь обратила на себя внимание сестра гостя. - Твоя Силкисив [5 - Дословно: «шелковые волосы» (др. - сканд ). Сив - жена бога Тора - обладала как раз золотыми волосами, подаренными ей альвами.] прозорлива не по годам. И мы с братом рады сегодня испытать славянское гостеприимство. Должно быть, ты простишь нам невинную шутку, что не назвали себя сразу.
        - Одд Стрелок! Тот самый?! Ну, как же, - зашептались ряды гостей, - кто ж на Севере не знает его!
        Вот ведь, довелось очутиться на пиру славному гостю, чьи похождения не первый год будоражили умы всех красавиц северных земель. Даже сам владыка Старграда, и тот не ведал, не знал, кого усадили в памятный с тех пор вечер возле дверей.
        В далеких таинственных странах финнов и бьярмов свершил он первые подвиги и сказочно разбогател, похитив у тамошних народов несметные сокровища. Но тяга к драгоценностям не завладела разумом молодого и удачливого викинга. Когда разгневанные боги бьярмов раскачали воды так, что корабли Одда едва не пошли на дно, он приказал посвятить все богатства морю. И это было сделано. В тот же миг шторм утих и вождь спас свою дружину. Об Одде сказывали, что в том путешествии метким выстрелом он сразил не только чудовищного белого медведя, но и нескольких великанш, и поверить в это было легко, ибо каждый убедился в меткости Одда Стрелка. Еще говорили, что от земли фризов до самой Алоди, где правил король Гостомысл, не было благородней викинга - он не ел сырого мяса и не пил вражьей крови, не обирал береговых жителей и купцов более, чем это необходимо в походе, никогда не обижал и не позволял грабить женщин.
        - Хвала Браге! Это было презабавно, но в другой раз я, пожалуй, остерегусь состязаться с вендами.
        Меньше от пива
        пользы бывает,
        чем думают многие;
        чем больше ты пьешь,
        тем меньше покорен
        твой разум тебе.[6 - Одд декламирует строфу 12 из эддической песни «Речи Высокого».]
        И сам Аса-Тор не выпил бы столько, как мы на троих, - пошутил названный Оддом, сбрасывая синюю хламиду на руки подбежавшему слуге.
        - Доброй удачи, герой! - приветствовал его Рюрик. - Сядь рядом со мною. Молва о твоих похождениях бежит впереди быстрее лютого зверя. Пожалуй, никому иному из мурманских ярлов я бы не доверил собственной спины.
        - А что бы ты, славный конунг, доверил моей сестре Едвинде? - спросил Одд, не сводя с Рюрика немигающих зеленых глаз.
        Но князь вряд ли нуждался в откровенном намеке. Он сошел с престола, ладный, могучий, всевластный, и, внезапно дрогнув, принял нежную ладонь враз покрасневшей мурманки в свою десницу…
        …Недели летели одна за другой. Слухи сменялись слухами. Знали только, что с той поры сын короля приблизил северян к себе. Но никто не слышал разговора промеж них, ибо и Рюрик и Одд ведали цену словам.
        - Говорят, что тебе всегда бывает попутный ветер, и он дует даже в том случае, когда при полном штиле ты поднимаешь парус, - молвил как-то Рюрик.
        - Это легко проверить, если нам по пути, - ответил Одд и добавил: - Впрочем, тот же ветер полнил паруса моего отца и деда.
        - Я был бы рад видеть тебя среди своих друзей. Нам предстоит за морем славное дело, но будет пролито много крови. И каждый меч, каждая секира теперь на счету.
        - Я обхожусь стрелами, - уточнил Одд. - А если случается сойтись в ближнем бою, лучший мне помощник - дорожный посох.
        Рюрик кивнул:
        - Стрелы тоже сгодятся! Слышал, твои люди не боятся испытывать судьбу. Найдешь ли для них слова Силы?
        - Найду, мне это не впервой. Только сам знаешь, есть особый ряд, который лучше скрепить кровью, - напомнил Одд. - Я заметил на пиру, тебе глянулась моя сестра. Что ты на это скажешь?
        - У меня уже есть две жены, - смутился Рюрик. - Согласится ли Едвинда стать третьей? А если я ей не люб?
        - Сомнения излишни, - успокоил Одд. - Она тоже положила на тебя глаз. Насколько я знаю, Едвинда куда моложе нынешних твоих женщин, и ей суждено со временем стать первой.
        - Если бы она согласилась, я стал бы счастливейшим из смертных. Ведь первую жену из ляхов взял я по глупости и младости, вторую - по обычаю и долгу, как у нас заведено… Но у меня не было женщины по любви. Если ты поведешь свою дружину со мной за море, клянусь, на том берегу я стану мужем Едвинде.
        - Да будет так. Но куда лежит наш путь?
        - Странно, что ты спросил о том в последнюю очередь. Неужели судьба сестры для тебя важнее собственной?
        - Меня ещё зовут Одд Странник, Одд Путник, если ты знаешь. И самим именем Всеотца [7 - Всеотец - бог Один. «Одд» - одно из его многочисленных прозвищ.] суждено мне скитаться, с каждым разом все дальше и дальше уходить от родного берега. За морем на закат светила я уже побывал, но ты ведь идешь на восход солнца? Не так ли?
        - Да, мой дед, король Гостомысл, окончил дни на той земле и завещал сменить его, ибо не оставил после себя сыновей. Все они погибли, омрачив ему старость. Прежде дед правил в Велиграде, где ныне мой отец Табемысл, но после ушел за море в Алодь, как должно по кровным законам и чтобы принять под руку земли своего тестя.
        - Теперь я знаю, о какой стране речь, - догадался Одд. - Наш путь лежит в Страну Кюльфингов.
        - Я не знаю, почему вы, северяне, так ее зовете. Там родная земля моих далеких пращуров. Я возвращаюсь туда вслед за дедом, чтобы пролить на их курганы жертвенной руды.
        - Лучше будет пролить чужую, чем свою, - задумчиво молвил Одд и добавил: - Но и это почетнее, чем сгинуть от старости или болезни… Мы зовем тот берег Кюльфингаландом, ибо издревле живут там своим особым законом - воины и торговые люди подчиняются лишь звону вечевого колокола, а по-нашему, кюльфы.
        - Этот колокол звенел, должно быть, громко и когда призывали на свеев деда. Я был ещё подростком тогда и смутно помню, как он уходил, а с ним дядья. Те дядья помладше меня были…
        - Мой отец - хевдинг с острова Храфнисте, а мать родом из Ослофьорда, сам я учился и вырос в Берурьеде. Мне хорошо известны торговцы Алоди. С самого дальнего Востока привозили они к нам и воздушные ткани, и сулеймановы мечи, и серебряные дирхемы.
        - …Но скажи мне, Одд, зачем ты взял имя Странник? Зачем сторонишься родины? Неужели ты чем-то прогневил отца или мать?
        - О нет! Я чту родичей, и сопровождает меня мой брат Гудмунд, как и сестра Едвинда. С тех пор как вернулся из Ирландии, не расстаюсь с ними. Но место, где я провел детство, таит опасность. Надеюсь, Рюрик, после всего того, что ты обо мне слышал даже из чужих уст, нельзя сказать, что я трус. Но человек по жизни предусмотрительный. Выслушай же мою историю, а потом суди! - предложил Одд и начал рассказ: - Видишь ли, случилось так, что у нас в усадьбе остановилась на ночлег некая вельва. Прознав о том, сбежался не один хутор. Вся округа. И подходили к ней, и каждому она предсказывала, что случится с ним в жизни. И многие были рады пророчествам.
        - Кажется, все уже узнали, что должно, - сказала вельва наконец.
        - Да, кажется, это так, - ответили ей.
        - А кто лежит там, в соседней комнате, под шкурами? - удивилась тогда вельва. - Сдается мне, это бессильный старик.
        Но это был, конечно, не старик, а я. Пророчица так бубнила, что прогнала сон. Словом, когда она прозвала меня стариком, я сел на постели и сказал:
        - Ты ошиблась, женщина. И я не верю ни одному твоему слову. Если не в силах сказать, старый или молодой спит за стеной, то способна ли ты предсказать судьбу на много лет вперед? Так что лучше помолчи и сама не испытывай терпение Фригг!
        - Фригг? Это кто? - не понял Рюрик.
        - Она супруга Всеотца, коего мы на своем языке именуем Одином. Ей одной и ведом удел каждого.
        - Продолжай, прошу тебя! Что же было дальше?
        - Услышав мои слова, вельва, казалось, оцепенела. Сидела и мычала под нос. Я хотел было растолкать женщину, как вдруг она очнулась:
        - И все же я сообщу о твоей судьбе, Одд, - сказала мне вельва. - Ты проживешь дольше других людей и объездишь много стран и морей. На всех берегах, куда ни пристанешь, слава о тебе будет идти впереди. Но все-таки умрешь ты здесь - в Берурьеде. В конюшне стоит старый конь по имени Факси, от сего любимца тебя и настигнет смерть.
        Тут я не сдержался и за такое пророчество залепил ей пощечину, и столь звонкую, что дядьке пришлось выплатить виру. С тем колдунья и убралась. О пророчестве прознали все местные, и дня не проходило, чтобы не зашел какой-нибудь бонд и не стал бы расспрашивать - а жив ли ещё тот Одд, коему нагадали помереть от коня.
        И, чтобы положить сему конец, мы с побратимом отвели сивого Факси на берег за холмы. Там я нанес коню смертельный удар и, вырыв яму в два его роста, спустил туда труп. А сверху завалил все камнями.
        Родичи решили, что предсказание вельвы о том, как этот конь причинит мне смерть, уже не сбудется. Но я подозреваю в словах колдуньи некий скрытый смысл, который мне, хотя я с пеленок учился у самого Ингьяльда Мудрого, пока не удается разгадать. И до тех пор я стараюсь держаться подальше от родного мне берега. А потому, Рюрик, охотно поплыву с тобой за море.
        - Тогда, чтобы дело удалось, нам следует принести жертвы богам! - предложил Рюрик.
        - Не у вас ли, вагров да ругов [8 - Руги, они же руяне, - прибалтийская русь, владевшая о. Рюген и примыкающим к нему побережьем.], в ходу пословица, что на богов можно надеяться, но самим бы не оплошать. Жертвы, наверное, достойное и важное дело, но не бывает плохой погоды, если ты хорошо снаряжен. Будем же верить больше в свои силы, чем полагаться на помощь бессмертных, - предложил Одд. - У них и без нас дел полно.
        - Но судить все одно им! - заключил князь.
        …Вот боги и рассудили тот спор. Но пади на Рюрика хоть вся немилость богов, решения своего не изменит. Он тряхнул головой, стараясь навсегда прогнать эти воспоминания, от которых вдруг защемило сердце. Тувара с Сиваром смерть уже не отпустит, жены и дети давно пребывают в царстве Морены, а он… он должен жить во что бы то ни стало. Боги не прощают слабости, тем более князьям.

* * *
        Когда одноглазый шагнул в лодку, та заскрипела, закачалась. Добря обеими руками ухватился за борта, беззвучно молил богов, чтобы посудина не перевернулась. Когда в руках Лодочника появилось весло, мальчик не заметил. С великим страхом наблюдал, как этот странный человек с обветренным лицом одним движением оттолкнул лодку от берега, как спокойные воды речушки враз превратились в медленный, но очень сильный поток, понесли.
        Водчий стоял спиной, изредка опускал весло в воду, но казалось, не лодкой правит, а рекой. По берегу спешной рысью мчался Сребр. Язык высунут, болтается, как красная тряпица, но морда у волка довольная, радостная. Помощник одноглазого исчез, лишь впереди показалась просторная гладь озера и крики чаек стали оглушающе громкими.
        Добродею сперва не верилось, что жуткий Лодочник решился доставить его в Русу. Воображение рисовало страшные картины, казалось, будто плывут не в город Вельмуда, а прямиком на тот свет. А куда ещё может везти приспешник водяного царя? Но одноглазый вел себя как самый обычный человек, да и разговоры вел обычные, особенно вначале.
        - Ты, значится, из Рюрикова города? - нарушил молчание он.
        - Ага, - ответил мальчик осторожно.
        - А правда, что князь ентов собственноручно Вадиму голову оторвал?
        - Да… - выдохнул Добря.
        Одноглазый усмехнулся. Мальчик отчетливо видел, как под истертой рубахой вздулись мышцы.
        - И воинов Вадима покалечил?
        - Всех до единого. Покалечил и прибил.
        - А мужичье, стало быть, отпустил?
        Добря стиснул зубы, кулаки сжались сами по себе. А одноглазый продолжал равнодушно:
        - Да, беглецам самое место в Киеве. Тамошний князь - Осколод - Рюрика не жалует. Хоть и родня.
        - Родня?! Как так?
        Удивление в голосе Добри прозвучало до того громко, что Лодочник даже обернулся. Бросил на мальчика испытующий взгляд, продолжил:
        - Пасынок, говорят, от первой жены, - и добавил, сдерживая смех: - Ее, видать по всему, Вадим на кол посадил. А после и сам, того, сел…
        Добря похолодел до самых пят.
        - Осколод этими водами как-то проходил, местных за собою на Киев звал, повезло ему, что князь русский - Вельмуд - при Гостомысле тогда был. Чего там Киев - аж на Царьград зазывал. Много молодых увел. Говорили ещё, что поклялся он отчиму, Рюрику стало быть, в верности и дружбе, а тот самолично дал Осколоду лодьи и благословил в дорогу. Купились.
        - Так почему же тогда Осколод Рюрика не жалует?
        Лодочник молчал довольно долго, а после махнул рукой, сказал:
        - Не поймешь. Мал ты ещё. Скажи лучше, точно ли, что в Рюриковом городе и в Славне меня кличут прислужником водяного царя, а?
        - Не… Не слыхал такого, - соврал Добря.
        - Ну, в таком случае давай договоримся. Коли услышишь, не спорь. И приврать можешь, мол, так и есть. А я тебе за это тайну открою.
        Добродей замер, во все глаза разглядывая собеседника, покраснел.
        - Да ты не бойся, Добря! Не бойся. Вот как думаешь, что такое волшба?
        - Волшба… она и есть волшба, - буркнул Добря.
        Губы Лодочника растянулись в улыбке:
        - А давай поспорим? Вот ты скажи, для того, чтобы дом построить, волшба нужна?
        - Конечно, - пробормотал мальчик смущенно, глянул на хитрую физиономию лодочника, добавил поспешно: - Ну там, обереги в основание заложить, жертву принести звериную, а то и человеческую…
        - А дальше?
        Добря насупился, чуя подвох:
        - Что? Дальше - знай себе работай. Дом построить трудно! Тут умение нужно! И ого-го какое! Я-то знаю!
        - А для того, чтобы хлеб испечь, волшба требуется?
        - Конечно, нет! Только разве что квашню от злого глаза укрыть, чтобы не скисла.
        - А без паруса против течения пройти? - Голос одноглазого стал хитрее лисьего прищура.
        - Да как же в таком деле без волхования! - выпалил мальчик. Почувствовал, как пламенеют щеки и уши, как сжимаются кулаки. - Это ж невозможно!
        Смех Лодочника прокатился по округе, Добре даже почудилось, что от столь громкого звука рыба в озере вот-вот повсплывает кверху брюхом.
        - Ну, тогда давай поколдуем, - отсмеявшись, заключил одноглазый. Он указал на устье вдалеке: - Это Ловать, а дальше - Полисть. Теченье встречное, но несильное. А чуть дальше - особая речушка, даже не речушка, а так, ручеек. О ней немногие знают, потому как большие лодки в те берега не вмещаются. А мы пройдем… - и, словно подслушав мысли Добри, Лодочник добавил: - Боги наделили тот ручеек особой силой, там течение другое.
        - А разве так бывает? - выпучил глаза Добря.
        - В наших землях и не такое бывает. Но если ходить только проторенными тропами, никогда о том, что совсем иначе, не узнаешь.
        Они миновали устье, по бокам теперь не беспредельная озерная гладь, а болотистые берега. Мальчик с открытым ртом смотрел за борт, даже челюсти заболели.
        - Ну, ничего себе! - наконец выдохнул он.
        - А то! - В голосе мужчины послышалась усмешка. - Так теперь скажи, Добродей, есть тут волшба или нет?
        Мальчик замолчал надолго, все пытался осознать случившееся с ним чудо. В то, что Лодочник не использовал волшебные силы или колдовство, не верилось. Может быть, он сам течение этого ручья перевернул?
        - А касаемо спора… - отозвался вдруг одноглазый. - Зачастую выходит так, что человек путает волшбу и мастерство. Мастер спорит дело так, как никто не умеет. Оттого и кажется, будто не сам работает, а с божьей или ещё какой помощью. На самом же деле у мастера есть тайна! Это моя тайна, ты о ней никому не рассказывай.
        - Хорошо. А как же быть с волшебством?
        - Да никак, - улыбнулся Лодочник. - Просто запомни: люди часто называют волшебством то, чего иначе объяснить не могут. А на поверку все оказывается проще простого. Но это не значит, будто волшебства не бывает вовсе.
        Добря почувствовал, что краснеет, опустил глаза. Лодочник проговорил, как и прежде, не оборачиваясь:
        - Да не печалься, парень! Мы с тобой, конечно, не до Киева, а хотя б до Русы проберемся. Ну, а там я тебя на какую-нибудь лодью передам, по знакомству. А дальше из речки в речку, да волоками… Не унывай! Всего-то тысчонка верст с гаком, - рассмеялся водчий. - Еще лист не опадет, а ты уже при Осколоде очутишься.
        Глава 8
        О русах Добря слыхивал всякое. Старые люди говорили, что прежде, во времена незапамятные, жили два брата, и один из них правил в Словенске. И город сей именем своим назвал, и от него, первого Словена, пошел весь род славян.
        А младший брат звался Русом, он княжил на другом, южном, берегу Ильмерского моря. И боги рассудили так, что стал владеть он всей солью на многие сотни верст окрест, потому как нигде ее не сыщешь, лишь тот Рус сумел разыскать. Что сталось с князем, никто не помнил, только именем его прозвались все солевары, находники этих мест. И через промысел этот очень они обогатились.
        Сперва русы сидели на острове меж реками Полистью да Порусией, а прежде звали так дочь и жену первого князя здешних мест. С третьей же стороны из-под земли сочился и обтекал город полный солью ручей. Остров не то чтобы большой, да и не малый, и хотя земля там, бывало, ходила под ногами во время весенних разливов, выгодное место свое русы никому не уступали. Ясное дело! Если купцам за море идти или куда ещё за тридевять земель - без соли никак нельзя. Меха сгниют, да и рыбы не запасешь.
        Как промысел вырос, расселились русы по округе, но предпочли с соседями по старой памяти в мире жить, и если с чудью какой ты их никогда не спутаешь, от словена иного не отличишь - ни по платью, ни по говору.
        И все-таки Добродей сомневался, что русы на словен похожи. Еще дед сказывал, что за Ильменем не люди живут, а чудовища. У кого глаз нет, у кого вместо головы волчья морда, а у некоторых кабаньи копыта вместо ног. Правда, о Словене дед говаривал почти то же…
        - Эй, не зевай! - крикнул Лодочник.
        Только тут Добродей опомнился, мотнул головой, прогоняя лишние мысли.
        Остаток пути шли на веслах. И хотя течение Полисти было довольно смирным, одноглазый заметно раскраснелся и вспотел. Добродея, чтоб не мешался, усадил впереди, и теперь мальчишка с огромным удивлением рассматривал Русу.
        Руса оказалась огромной. Рюриков град рядом с ней - как травинка подле дуба. А о пристани и говорить нечего…
        Одноглазый правил к берегу, близ которого колыхались рыбацкие лодочки: крошечные, неказистые долбленки. Зато дальше громоздились настоящие лодьи, большие, с парусами. Столько судов за раз Добродей никогда не видывал, да и вообразить не мог, что такое бывает. Выбравшись на берег, встал как вкопанный. Распахнутый от удивления рот закрыть не смог, хоть и пытался.
        - Нравится? - ухмыляясь, спросил одноглазый.
        - Ага…
        - Ладно, давай так договоримся. Я дело одно решить должен, пока ещё солнце не закатилось, а ты тут обожди. Вернусь - спроважу тебя на какую-нибудь лодью, до Киева.
        Не в силах выдавить из себя и слова, Добродей кивнул.
        - Вот и славно. Жди.
        Может быть, Лодочник что ещё говорил, но мальчик не слышал. И вслед одноглазому не смотрел, потому как оторвать взгляда от лодий не мог ну никак.
        - Эй! Соколик! - проскрипело над ухом. Добродей не сразу понял, что обращаются к нему. - Ты чего же посередь дороги встал?
        Мальчик огляделся, но дороги так и не увидел. И только после этого обратил взгляд на старушку, которая стояла рядом.
        Женщина выглядела странно, даже слишком. Одежда приличная, получше Добродеевой будет. А из-под платка выбивается нечесаная прядь серых волос, в глубоких морщинах следы застарелой грязи, один глаз сплошь белый, второй косит. Старушка опиралась не на клюку, а на простую кривую палку, с которой только кору ободрали.
        - Да я… - начал было Добря.
        - Ждешь кого? - проскрипела старуха.
        - Так это… Лодочника.
        - А… Знаю-знаю этого Лодочника. Что обещал?
        - На лодью посадить… - развел руками мальчик. - До Киева.
        Судя по виду старухи, она действительно могла знать Лодочника. Ведь оба одноглазые.
        - У… Киев… Киев - город хороший. А что тебе там нужно?
        - К князю иду, за ба… артельщиками нашими.
        - А почему один?
        Добродей потупился, на глаза опять навернулись слезы.
        - Сирота? - догадалась старушка.
        Мальчик не ответил. Пусть батя погиб, но мамка-то жива! Хотя так далеко, что и впрямь сиротой зваться можно.
        - Я этого Лодочника хорошо знаю, - повторила старушка. - Его тут все знают. А дружина князя Вельмуда - особенно. С самой весны поджидают. А к осени, как видишь, и дождались.
        - Чего-чего?
        - А ничего. Вор он. Разбойник и душегуб.
        - Как?.. - выдохнул Добря ошеломленно.
        - А вот так. Детишек в Русу привозит и тайно на чужеземные лодьи отдает, за награду.
        Рот старушки искривился, лицо стало до того страдальческим, что Добродей сам едва не расплакался.
        - Этой весной о том и прознали. А князь Вельмуд велел изловить и в колодки обрядить. Так что… не вернется твой Лодочник.
        Сердце трепыхнулось испуганно, зубы и колени свело страхом, но Добря все-таки нашёл в себе силы возразить:
        - Не может такого быть. Он за всю дорогу, от самого Ильменя, меня и взглядом не обидел! А сейчас по делам пошел…
        - Ага, в корчму, где корабельщики иноземные пируют. Они всегда в одной и той же корчме останавливаются. Не веришь - не верь. Ждать хочешь? Жди, - проскрежетала старуха и, состроив грустное лицо, засеменила прочь.
        Новость подкосила Добродея, земля под ногами покачнулась.
        - И что же теперь? - вскрикнул он.
        Старуха, несмотря на явную подглуховатость, расслышала и обернулась:
        - Да ниче. В Русе останешься. Авось кто из наших и приютит сироту.
        - Мне нельзя, - спешно отозвался Добря. - Мне в Русе ни к чему! Мне в Киев надо!
        - Ну, так попробуй к купцам обратиться. Правда, до Киева только одна лодья идти намеревалась. Путь-то непростой. Сперва по реке, после волоком. Долго. Потом опять реками, а у Днепра берега узкие… Зато язык до него точно доведет.
        - Что за лодья?
        - А… - Старушечий рот растянулся в улыбке, от чего морщины стали глубже, наружу вылезли коричневые беззубые десны. - Это не абы какая лодья. Богатая. До самой Шаркилы ходит! Туда так просто не пробраться.
        - А как пробраться?.. Как быть?
        - Заплатить есть чем? - каркнула женщина, прикрыв белесый глаз.
        Добродей вдруг понял, что у него не то что монет, даже еды не водится.
        - Нет…
        Старушка хмыкнула, передернула плечами:
        - Тогда и торговли нет. Кому ты такой на лодье нужен? Задаром и на рыбацкую долбленку никто не возьмет.
        Добря почувствовал, как к горлу подкатывает ком, как наполняется рыданьями грудь, а колени заходятся запоздалым ужасом. А ведь правда, с чего бы это Лодочник помогать взялся? На такие хлопоты ради чужого человека не идут, только если за плату.
        - Что же делать? - пробормотал мальчик.
        Старуха вздохнула тяжко, смерила новым, полным грусти взглядом. В сердце Добродея трепыхнулась слабая надежда: женщина - она и в старости женщина, дети для неё не пустой звук, даже если чужие…
        - Работать умеешь?
        - Умею, - заверил Добродей.
        Горожанка приблизилась, рассматривала теперь не с жалостью, а так, словно оценивала. Наконец кивнула удовлетворенно:
        - Ты мальчик крепкий, выносливый. Так и быть. Пойдем.
        - Куда?
        - На лодью. Один из тамошних корабельщиков племянником мне приходится. Замолвлю словечко.
        Согласия Добродея старуха не дожидалась. С кряхтением, тяжело передвигая ноги, устремилась к большой пристани. Мальчик поспешил за ней, молчаливо моля богов о помощи.
        Оставаться в Русе совсем не хотелось. Кто он тут? Бродяга! И ждет его в лучшем случае голод и не по годам тяжёлая работа. Поработать на лодье - совсем другое дело, это не навсегда. Тем более судно до Киева довезет…
        - Эй! - завопила старуха. - Эй!
        Клюка описала дугу в воздухе, Добродей едва успел увернуться от случайного удара. Горожанка же махала клюкой бойчее, чем воин мечом.
        - Эй!!!
        Добря только теперь сообразил, в чем причина: самая большая, самая богатая лодья намеревалась покинуть пристань. На судне деловито перекликались, с бранью затаскивали деревянные мостки.
        - Эй! - вторя старой женщине, закричал он и рванул вперед. - Эй, подождите!
        - Эй!!!
        Корабельщики внимания не обращали, только один, чье массивное тело было укутано в дорогие ткани, замер и уставился на бегущего. На голове человека красовалась удивительная, очень смешная шапка - это Добря заметил, несмотря на волнение, тут же расплылся в улыбке.
        - Что надо? - гаркнул человек.
        - Сироту, сироту возьмите! - прокричала старуха, задыхаясь.
        Корабельщик глядел на женщину странно. Добре даже показалось, что его лицо стало хищным.
        - Сироту? - переспросил он.
        - Да! - крикнула горожанка. - Он держит путь в Киев!
        - Словен?
        - Ну ты же видишь! - отозвалась она.
        - Сирота? - не унимался корабельщик.
        Добря бросил быстрый взгляд на старуху, женщина истово кивала. На всякий случай он и сам закивал.
        - Хорошо. Иди сюда.
        Работники, что только-только убрали мостки, с явным раздражением вернули их на место. Добря зайцем промчался по качающимся доскам, резво прыгнул на палубу. Скользнул взглядом по лодье: с каждого бока по нескольку скамей для гребцов, посередине массивная мачта, под ногами влажные, чистые доски. Народ на корабле хмурый, отовсюду летят настороженные взгляды.
        Человек в смешной шапке был уже здесь.
        - В Киев? - прогремел он.
        - Ага… - выдохнул мальчик.
        - Ты здоров?
        Не дожидаясь ответа, человек ухватил Добрю за подбородок, заставил показать зубы, пристально осмотрел с ног до головы. А пощупав руки, заключил:
        - Из тебя вырастет сильный мужчина.
        Добря тут же оробел, уголки губ предательски поползли в стороны. Человек же обернулся к старухе, рука взметнулась вверх. Женщина ловко поймала брошенную монету. Мальчик видел, как меняется лицо горожанки: мгновенье назад каждая морщинка светилась восторгом, а теперь счастье стекает с ее лица, медленно и неотвратимо.
        - Почему так мало?
        Человек в смешной шапке ответил с легкостью, присущей только удачливым купцам:
        - Он дитя. Его ещё кормить и растить.
        - Но это словен! - возмутилась старуха. - Словенский люд в Шаркиле жалуют поболе других!
        - Если б он девкой был - то да. Мужской пол ценится ниже. Да и работник из него пока не важный. Мал ещё. Хлипок.
        - Обманщик! - В голосе старухи прозвучала горькая обида, на глаза навернулись слезы.
        Корабельщик пожал плечами:
        - Хочешь заработать больше? Тогда на следующий раз девку готовь.
        Добря пошатнулся. И упал бы, если б его не подхватили крепкие мозолистые руки.
        Мальчик открыл рот, намереваясь закричать, но его тут же заткнули. Запястья обожгло, следом огрели по голове.
        - Эй, полегче! - сказал корабельщик в смешной шапке. - Не покалечьте товар. Руки уже связали? Ноги, пожалуй, не нужно. Все одно никуда не денется.
        - А если… - пробасил один из помощников.
        Купец посуровел, гаркнул:
        - Бросьте пока тут. Сейчас из Русы выйти надобно, после в трюм перенесете.
        - А ежели его кто увидит и узнает?
        - Пусть видят, скажем, наш раб. А узнать… да кто же его узнает? Мальчишка-то не здешний, на одежду глянь. К тому же сирота. Эта старуха никогда не врет.
        Добрю швырнули в сторону. И хоть удар о доски был не сильным, перед глазами заплясали разноцветные круги. Мальчик попытался закричать, но тряпица во рту душила все звуки.
        Лодья мерно покачивалась, ветер бил в бок, тщетно силясь перевернуть судно. Весла упали на воду с громким плеском. Ошалевший пленник замычал, тут же получил несильный пинок от одного из гребцов. Кормчий крикнул готовить парус, к мачте тут же метнулись двое.
        - В путь! - торжественно крикнул человек в смешной шапке. Лодью будто что-то толкнуло, после ещё раз и ещё.
        Приподняв голову, Добря видел, как удаляется берег, как отодвигаются, мельчают домики и крепостная стена Русы.
        За свистящими порывами ветра мальчику послышался крик, грудной, надсадный:
        - Добродей!
        После ещё раз и ещё. А после - обеспокоенный голос одного из корабельщиков:
        - Слышь, на берегу кого-то зовут, ищут. Может, нашего?
        Человек в смешной шапке не ответил, сам вглядывался в берег. И хотя Добря видел только спину купца, понял - нервничает. Будто подслушав мысли пленника, человек повернулся, беззаботно махнул рукой:
        - Даже если и так, кто его теперь найдет!
        - А если старуху допросят? - буркнул кто-то.
        - Ха! Так она и созналась! А свидетелей не было.
        И снова голос с берега, но теперь он прозвучал очень громко:
        - Добродей!
        Душа мальчика дрогнула, дыханье оборвалось… Этот голос узнает из сотен других.
        - Добродей!!!
        В сильном, удивительно красивом голосе Вяча слышалось отчаянье ильменских чаек.
        - Сынок!!!
        Пленник дернулся, попытался вскочить на ноги. Ответить отцу все равно не сможет, но хотя бы взглянуть напоследок. Новый удар отшвырнул к мачте, неудачно развернувшись в полете, Добря впечатался плечом и взвыл.
        - Сиди тихо, - прошипело над головой.
        - Эй! Там лодка! - крикнул кормчий.
        - Отойдет! - прорычал купец. - Ох уж эти рыбаки…
        - Нет, ты не понял! Она идет наперерез!
        И купец, и гребцы грохнули. Даже Добродей понял - лодья против лодки, что волк против новорожденного щенка, сомнет и не заметит. Но кормчий почему-то беспокоился…
        - Да ты чего? - сквозь смех простонал купец.
        - Одноглазый! Лодкой правит одноглазый!
        - И чего?
        - Да ничего! - В голосе кормчего зазвучал ужас. - Про него от самой Алоди молва идет!
        Хохот оборвался резко, будто кто-то перерезал звонкую струну. Плеск за бортом стих, весла зависли в воздухе.
        - Какая ещё молва?
        - Дурная, - будто из могилы, отозвался кормчий. - Он не просто колдун… Самому навьему владыке служит…
        - А… а от нас что нужно? - дрогнув, спросил купец.
        Добродей кожей почувствовал десятки взглядов, по спине побежал мороз. Пленник задрал голову, пытаясь взглянуть в лицо кормчему, и даже издалека понял - этот взгляд не сулит ничего хорошего.
        - Видать, мы забрали его добычу…
        Голос купца сделался подозрительным:
        - Уверен?
        Кормчий кивнул, ткнул пальцем в Добродея:
        - Мальчишку нужно отдать Одноглазому. Иначе тот подводному владыке пожалуется, и беды не миновать.
        - Не слишком ли дорогая плата… - насторожился купец.
        - Отдать… - процедил кормчий, белея от страха.
        Тут же со всех сторон послышались одобрительные возгласы и ропот: дескать, скупость до добра не доводит, с подводным властелином спорить негоже.
        - Развязать! - крикнул купец, нервно поправил смешную шапку.
        Один из гребцов, бросив весло, метнулся к Добродею.
        - Нет-нет! - откликнулся кормчий поспешно. - Так отдать нужно! Ежели утопнет - считай, самому владыке и вернули, ведь и князья не брезгуют принимать долги за своих людей. А главное, Одноглазого от погони отвлечем! Ой, не хотелось бы мне с ним нос к носу встречаться!
        - И то верно, - сказал купец и скомандовал зычно: - За борт!
        Добрю подхватили в тот же миг. Спотыкаясь и бранясь, корабельщик тащил пленника к краю. На помощь ему поспешил ещё один. Вместе взяли за руки и за ноги, раскачали и швырнули в реку.
        Удар о воду был мягким, да и сама стихия приняла Добродея радостно, заключила в холодные объятья. Он забился, как пораненная рыба. Вода ударила в уши, захлестнула рот и потащила вниз. На грани сознания скользнула отчаянная мысль: «А может быть, и вправду… подводный владыка не прочь принять долг за своего подданного? Оттого и тащит вниз с такой силой…»
        Острая боль пронзила голову, Добродея дернуло вверх. Он потянул руки к голове, смутно понимая - кто-то вцепился в волосы и вот-вот вырвет все, до последней волосинки. А вот как на запястьях железной хваткой сомкнулись ладони, уже не почувствовал, и молодецкий удар по спине, после которого вода единым потоком вырвалась из легких, - тоже.
        Воздух глотал уже сам, каждый выдох сопровождался страшным, выворачивающим кашлем. Из носа, из глаз текло. Грудь разрывалась, а сердце колотилось о ребра с такой силой, что заглушало крики Лодочника. Еще отчего-то жгло щеки…
        Когда железные руки отпустили, Добродей бессильно свалился на дно лодки, уперся ладонями в днище.
        - Эх ты… - пробасило над ухом. - И как только умудрился на эту лодью забраться!
        - Ба… батя жив?
        - Батя твой поживее тебя будет! - ухмыльнулся Лодочник. - На берегу ждет.
        - Но почему?.. Отроки, значит, обманули…
        - Видать, обманули… И отроки, и корабельщики те… А ты-то… ты-то хорош! Веришь кому попало!
        - Я…
        Больше Добря говорить не мог. Тело разрывалось на части, в голове билась и гудела кровь. Зато Лодочник не умолкал ещё долго:
        - Отец твой жив, вчера только в Русу прибыл. С ним трое артельщиков. Одного, говорят, по дороге потеряли. Я их в корчме встретил. Вяча твоего сразу узнал, похожи вы. И с тем, что в Киев шли, - ты угадал. Зато во всем остальном… - Лодочник вздохнул тяжко и, хотя знал, что мальчик если и слышит, то не очень-то понимает, продолжил: - Ты на будущее запомни, Добродей: чем больше и богаче город, тем меньше в нём человеческого. Не знаю, отчего так происходит, но всякий раз убеждаюсь в этой мысли.
        Мне иногда кажется, будто каждый, кто перебирается в большой город, продает частичку души самой Морене и… становится злее. Не сразу, конечно, не сразу… Но добряки, вроде тебя, в больших городах не выживают.
        Тебе предстоит долгий путь в Киев, и вряд ли этот город примет с распростертыми объятьями. Тебе придется заново учиться жить. Ты сам распорядишься собственной судьбой, но мне бы очень хотелось, чтобы твоя душа осталась в ведении светлых богов. Понимаешь, о чем я? То-то, смекай.
        Добря не понимал, но искренне надеялся, что так оно и будет.
        Часть вторая
        Глава 1
        Киев предстал очам артельщиков причудливым и лишенным всякого порядка скопищем постоялых дворов, раскиданным по высоким холмам на бреге и вглубь и вширь. Следы неизбежных пожарищ, видимые и с лодьи, убедили даже Добродея, что поселения неспроста так разбросаны - полверсты туда, полверсты сюда.
        На пристани народу - тьма. Толпятся, галдят, спорят. Носильщики снуют туда-сюда, зато купцы держатся важно, а те, что одеты побогаче остальных, задирают носы так, будто сами князья или, на худой конец, родичи князей. Воздух пропитан запахом тины, древесины и крепкого пота.
        Разинув рот, Добря рассматривал диковинные суда - как ему казалось, огромные, с лошадиными мордами на носу. Старательно вертел головой, пожирал взглядом иноземцев. Уходить с пристани не хотелось, поэтому шел медленно, постоянно останавливался, оглядывался. Со всех сторон доносились споры, разговоры, смешки и звон монет.
        - Добря, не отставай! - крикнул отец, и мальчик пустился бегом.
        Когда нагнал отца и артельщиков, в сердце всколыхнулся ужас, перед глазами промелькнули жуткие события в Русе.
        - Смотри не потеряйся… - пробасил отец, словно мысли подсмотрел.
        Добря кивнул и некоторое время действительно шел рядом, пытаясь не глядеть по сторонам.
        Но как только выбрался из толкотни, снова замер. И даже присвистнул от удивления - вот уж, Киев! Дома тут ставят иначе, чем на Севере, постройки по большей части ветхие, некоторые даже перекошены. Отчетливо слышны крики петухов и собачий лай, изредка слуха достигают бабья ругань и детский плач.
        Киев все же оказался много больше, чем Рюриков город.
        - Конечно, - бормотал мальчик, - Киев-то давно стоит, а Рюрик свой город только-только строить начал.
        В меру достатка владельца иное жилище пряталось за частоколом, а при иных не было и захудалой изгороди. Княжий терем, хоть и стоял далеко, разительно выделялся на этом фоне уже хотя бы тем, что его опоясывала какая-никакая стена, но весь двор, по прикидке Добри, не занял бы и десятины.
        На широких улицах и площадях Добре слышалась иноземная речь, реже знакомая - славянская. И когда пару раз на мальчика недобро глянули встречные, струхнул. А если бы не артель, не отец с земляками, припустился бы зайцем.
        «И сам чужой, и земля здесь чужая», - разочарованно подумал он.
        Надежды на лучшее, посещавшие его ещё недавно, сами собой улетучились. Но отступать все равно некуда. Здесь - неизвестность, а в родных краях - точно кнут да петля.
        - Бать, это кто? - не стерпел Добря и указал на чернявых всадников с копьями да щитами, проследовавших мимо.
        Одежды на них были все из кожи и столь длинны, что прикрывали бедра, а шеломы круглые и верх шишкой.
        - Это степняки. Хазары это, - как-то грустно пояснил отец и зашагал быстрее.
        - А вон те, по всему видать, булгаре будут, - молвил Корсак и махнул в сторону.
        - С чего ты взял? - не понял Вяч.
        - Да кто ж ещё оставляет на бритой-то башке пучок волос, а потом его ещё, точно баба, в косу заплетает, - пояснил тот и протянул, словно бы вторя мыслям Добри: - А говорят-то все не по-нашенски.
        - Да, славян тут едва ли половина будет. Но погоди, это все торговые улицы. Авось дальше образуется.
        Добря, заслышав такое отцово пояснение, вновь повеселел и продолжил путь с все тем же необузданным любопытством. И снова отстал. С ужасом и благоговением рассматривал городские улицы. Суетливые киевляне с ворчанием и бранью обходили ротозея, кто-то пихнул в бок, да так сильно, что Добря едва не отлетел в сторону. По-осеннему холодный ветер бросал в лицо дорожную пыль, но юнец даже этого не замечал.
        - Эй! Добродей! Тебя что же, за руку вести, как малолетнего?
        И вновь мальчик опомнился, побежал, взбивая голыми пятками пыль.
        - А что, если Осколод нас не примет? - пробубнил Корсак. Он нервно потер ладони, огляделся. В глазах этого силача Добря заметил тревогу, которая норовила вот-вот перейти в страх.
        - Посмотрим, - хмуро отозвался Вяч.
        Такой разговор Добродей уже слышал, когда на купеческой лодье плыли. Но на тот момент все казалось проще, понятнее, а тут… Великий Киев холоден, а княжеский терем, чья остроконечная крыша виднеется впереди, похож на копьё, изготовленное к броску.
        По телу пробежали мурашки, когда вспомнил разговор с Лодочником. Осколод ведь клялся Рюрику в верности, вдруг не передумал? Вдруг схватит беглецов и свершит суд, как и положено союзнику.
        Чем ближе к княжескому двору, тем богаче окрестные дворы. Сразу ясно - на окраине живет простонародье, а здесь - знать, те, кто в терем вхож, а может, и в палаты самого князя. Из окошка ближайшего дома выглянула румяная чернобровая девица в богатом очелье, хитро сверкнула глазками и тут же исчезла. Добря опять остановился, вперил взгляд в окно.
        - Ничего ж себе… - благоговейно выдохнул он. Таких красавиц в Рюриковом городе нет, и в Словенске подобной красоты не видел.
        - Добря! - На этот раз голос Вяча прозвучал раздраженно, ещё немного, и за ремень схватится.
        Мальчик сжал кулаки, двинулся вслед за артельщиками. Он твердо решил: «Все, больше ничему не удивляюсь, по сторонам не гляжу!»
        Добре очень не хотелось, чтобы его новая жизнь началась с прилюдной порки. Ведь засмеют! Мальчик упер взгляд в спину Корсака и закусил губу.
        Но на княжеский двор артельщиков не пропустили.
        - Не положено! - злобно выпалил чернявый дружинник.
        - Мы издалека… - оправдывался Вяч, кивал на товарищей. - И по делу. Нам, кроме Осколода, пойти не к кому.
        - Не положено!
        - Но ведь по делу… Мы из Рюрикова города ушли. Плотники.
        - Да хоть казначеи! Не положено! Не велено, понимаешь? Вот мужичье! Едва что случится - сразу князя им подавай! Будто у князя дел других нет!
        На щеках Вяча вспыхнул злой румянец, кулаки сжались так, что даже костяшки побелели. Корсак скрежетал зубами, мало чем отличался от предводителя. Двое других напряженно всматривались в лицо дружинника, но выглядели куда смиренней. Добря же глядел на мир широко распахнутыми глазами, его рот чуть приоткрылся - тоже есть что сказать, но вмешиваться в разговор старших нельзя.
        - Нам даже переночевать негде, - грустно проговорил худощавый артельщик, виновато потупился.
        Дружинник в ответ только хмыкнул. Некоторое время рассматривал мужиков - взгляд холодный, глаза чёрные. Наконец вздохнул, опустил ладонь на рукоять меча:
        - Шли бы вы отсюда. Ночевать можете на постоялом дворе, с утра на базар сходите, может, и работенку подыщете. Другие пришлые так и устраиваются.
        - Нам нечем платить за постоялый двор, - отозвался Вяч и покраснел пуще прежнего, но не от злости - от стыда.
        - Ну, тем более! - взвизгнул дружинник. - Идите отсюдова!
        Добря заметил, как вздулись плечи Корсака, кулаки, что прежде напоминали два огромных булыжника, ринулись вперед. Артельщик в последний миг удержался от удара, прорычал:
        - До чего же ты непонятливый! А ну пусти!
        Губы воина тронула легкая улыбка, за которой, несмотря на бравый вид княжеского служителя, читался страх.
        - Ты язык-то попридержи. У нас языкастых не любят…
        Корсак вспыхнул, подался вперед. На его руке тут же повис худосочный, но силач сбросил товарища одним движением. С другой стороны дорогу Корсаку преградил Вяч. Он молча впивался взглядом в дружинника, всем своим видом намекал, что, в случае чего, Корсака удержать не сможет.
        Чернявый страж заметно побледнел, но с места не двинулся, только рукоять меча сжал покрепче.
        Рядом послышалось цоканье копыт, но никто из артельщиков на звук не обернулся. Зато чернявый вытянулся, как посаженный на кол, замер.
        Добря скосил взгляд влево - к воротам приближалась удивительной красоты лошадка. Прежде мальчик и вообразить не мог, что такие бывают. Ноги у лошадки длинные, тонкие, словно жердинки, копытца ступают грациозно, будто не шагает, а танцует. Морда узкая, гладкая, с большими, просто огромными ноздрями. А окрас… Добря чуть с ума не сошел от восторга:
        - Па, глянь! Лошадь! Красная! Как яблоки в саду тетки Любавы!
        Он разинул было рот, чтобы высказать отцу и другие впечатления, но тот, кто правил удивительной лошадкой, потянул поводья и уставился на Добродея.
        Брови густые, изогнутые, глаза сияют ярче любых самоцветов, нос тонкий, ровный, а губы - краснее переспелой вишни. Женщина укутана в дорогие ткани, из-под алого плаща сияет золотое шитье. Венец на голове украшен россыпью драгоценных камней и тремя рядами височных колец. Подбородок наездницы горделиво вздернулся. И все краски мира померкли, звуки исчезли.
        Добря не слышал, как приблизились другие всадники, хотя те спешили, грохот стоял на весь Киев. Не видел, как широкоплечий дружинник на чёрном коне подлетел к всаднице, зашептал раздраженно. Как его взгляд метнулся к воротам, вмиг стал острее любого клинка, а рука взмыла к небу, указывая другим на близкую опасность. Не слышал грудной крик дружинника на воротах и скрип створок. Не видел вышедшего из ворот детину…
        - Кто это? - Она не говорила - пела.
        Страж замялся, шагнул вперед:
        - Мужичье.
        - Вижу, что мужичье.
        - Плотники будут. Словене с самого Ильменя, - поспешно объяснил дружинник. - От Рюрика бежали.
        Женщина скользнула взглядом по опешившим артельщикам, спросила:
        - К князю?
        Четверка артельщиков молчала, завороженно глядела на женщину. Даже Корсак утратил недавнюю злость, оробел, смущенно трогал перебитый нос. Наездница изогнула бровь, в глазах блеснуло озорство:
        - Я - княгиня Дира, жена Осколода. Князь будет рад узнать, как обстоят дела на окраинах киевских пределов, в Рюриковых землях. - Она кивнула охране: - Проводите. Мужа сама предупрежу.
        Тронула поводья, и красная лошадка, грациозно виляя задом, двинулась к воротам. Чернявый дружинник встрепенулся, растолкал артельщиков и бросился отворять. Второй страж врат, тот, что примчался на зов чернявого, уже тянул другую створку.
        За Дирой двинулась вереница охранников, а дружинник на чёрном коне придержал повод, пробасил:
        - Эй, вы, ильмерцы! За мной!
        Двор пересекли в полном молчании. Спешившись, дружинник обогнул широкое крыльцо, распахнул неприметную боковую дверцу. Запах жареного лука едва не сбил с ног. Дружинник закашлялся, потер глаза. Его голос прогремел, как громовой раскат:
        - Что за вонь?!
        Из глубины кухни выбежал тощий мужичок в светлой рубахе, покрытой пятнами жира, угодливо согнулся перед дружинником.
        - Почему дверь не откроете? И окна?!
        - Не велено, - пролепетал повар. - Князь нынче бояр принимает, а ветра почти нету, и, коли окна открываем, вся вонь наверх спешит.
        - Тьфу на тебя! - выпалил дружинник и смачно плюнул на пол.
        Мужичок попятился, на лице отразился ужас.
        - Что за народ? Что за народ? - рычал дружинник, морщил нос и утирал слезящиеся глаза.
        А Добре этот запах понравился. Живот тут же отозвался протяжным урчанием. Благо никто не услышал: в кухне шумно - котлы бурлят, шкварчит на сковородах сало, удары мясницкого топора громкие, как звук набатного колокола.
        Дружинник недовольно оглянулся на четверку артельщиков и мальца, протянул:
        - За мной. В малой палате обождете. Князь, слышали, с боярами совещается!
        Он важно поднял к небу палец, прицокнул языком.
        Добря покидал кухню с огромным сожалением, едва успевал сглатывать слюну. Народу тут много, все чем-то заняты. На миг представил, каков может быть княжеский ужин, если его готовит столько люда; глаза загорелись голодом и жаждой.
        По скрипучей лесенке поднялись наверх. Комната оказалась крохотной, с низким потолком. Корсаку и Вячу пришлось пригнуться. Оба заметно присмирели, а двое других и вовсе - бледные, кажется, вот-вот в обморок упадут. Добря тоже ощутил робость, не знал, куда деть глаза и руки.
        У дальней стены высится кресло, явно княжеское. По боковым стенам комнатки стоят обычные, плохо оструганные лавки - для простого люда. И как только дружинник вышел, предоставив артельщиков самим себе, Добря поплелся к седалищу.
        - Стой! - шепотом приказал Вяч. - А ежели князь прям щас войдет?
        Мальчик испуганно подпрыгнул, подбежал к батьке и замер. В коленках, откуда ни возьмись, появилась дрожь, да такая, что едва мог на ногах удержаться. В животе похолодело так, будто только что съел ведро снега.
        Слова худосочного артельщика прозвучали едва слышно:
        - Видите, там ещё одна дверь. Наверное, из неё князь и появится.
        Теперь все внимание Добри оказалось приковано к этой дверце. Он стоял и боялся сильнее, чем когда-либо в жизни. Сильнее, чем при битве в Рюриковом городе и неприятностях у Вельмуда в Русе.
        Появление Осколода стало полной неожиданностью, хотя все это время только его и ждали. Мужики попятились разом, мало ли что от князя отделяет добрых пять шагов.
        Осколод оказался статным, светловолосым. Длинные, вислые усы отчеркивают щеки и слегка полнят безбородое лицо. Бледная кожа и чёрные круги под глазами - верный признак частых бессонниц в неустанных заботах о народе. Рубаха из алого шелка, на талии стянута кожаным ремнем с серебряными бляшками. На запястьях князя золотом блестят широкие браслеты.
        Он смерил артельщиков внимательным взглядом, чуть дольше задержался на мальчике. После прошел к высокому креслу, сел и подал знак говорить.
        Вяч сделал полшага вперед, поклонился в пояс. Остальные тоже поклонились, но запоздало. Худосочный и вовсе оробел до того, что едва не грохнулся при поклоне.
        - Здрав будь, княже! - выпалил Вяч. - Долгие лета!
        Губы Осколода выгнулись, изображая подобие терпеливой улыбки. Предводитель артельщиков замялся, продолжил, путаясь и слегка заикаясь:
        - Мы это… Мы с-с Рюрикова города, стало быть… пришли. Милости т-твоей просить и заступничества.
        Лицо князя стало непроницаемым, словно в каменную маску превратилось. Только глаза, светлые, как утреннее небо, оставались живыми:
        - Почему от Рюрика сбежали?
        Вяч стер внезапный пот со лба, потер шею, будто проверял, не накинута ли петля…
        - Артельщики мы. Плотники. А тут такое дело приключилось… Вадим, князь…
        - Помню такого. Бывал я в Словенске. Он ведь тоже внук Гостомысла, так?
        - Так, - кивнул Вяч, остальные тоже закивали. - Вот Вадим… Он… справедливости возжелал…
        Еще на купеческой лодье мужики прикидывали, как бы получше рассказать Осколоду про Вадима. Но толком ничего не решили. Теперь этого разговора боялись все, даже силач Корсак. И точно, что тут скажешь?! Князья не жалуют бунт. Пусть в чужой земле, против другого правителя, а все равно - не жалуют.
        Только Осколоду объяснять не пришлось, сам догадался, чем несказанно удивил мужиков:
        - Значит, хотел отнять престол у Рюрика. А вы под знамена Вадима встали. Так?
        - Ага… - протянул Вяч растерянно.
        - И раз теперь предстали пред мои ясны очи, Вадим повержен.
        - Все так и было, - едва слышно отозвался Вяч.
        - А вы решили податься в Киев… Что ж… - выдохнул Осколод. Взгляд блуждал по лицам нежданных гостей, будто князь и впрямь придумывал для них наказание. - А Рюрик? Он ведь славится справедливостью. В ноги упасть пробовали? Или побоялись?
        - Не пробовали… Он и без того простил, но с условием - в три дня покинуть его земли.
        - Его земли… - задумчиво повторил князь, встрепенулся: - А что Вадим? Большой урон нанес?
        Вяч пожал плечами, ответил скорбно:
        - Тут смотря как глянуть… Варягов погибло много. И у Рюрика, и у Сивара с Труваром. Сказывают, по многим городам тогда иноземцев били смертным боем. Вадим лишь начало положил… Да и северянин Олег, ну, тот, что по-ихнему Орвар Одд, тоже людей потерял.
        Осколод заметно оживился, подался вперед:
        - Сивар и Трувар тоже бились?
        - Да. Но оба ранены. Говорят, смертельно. И… другие родичи. Жены, дети.
        Сердце Добри подпрыгнуло в груди и, кажется, остановилось. Он во все глаза смотрел на князя, а на отца даже взглянуть боялся.
        «Забыл! - стучало в голове. - Забыл предупредить батю!»
        - Жены? Все?
        - Нет… Младшая выжила. Еще один из сыновей, той, которая из ляхов была…
        Голос князя прозвучал глухо, от него веяло могильным холодом:
        - Вот как… А остальные? Как это было?
        Щеки предводителя артельщиков вспыхнули, малиновая краска переползла и на шею, плечи опустились, будто сверху навалился неподъемный груз. Стыд Вяча был до того явным, что даже князю стало не по себе. Он поерзал в кресле, нервно ухватился за подлокотники:
        - Говори, словен!
        - Мы… когда за Вадимом шли… не думали, что так получится.
        - Ну!
        - Всех обезглавил, а головы на частокол княжьего двора насадил. Хотел Рюрика огорчить или устрашить. А тот взбесился. Особенно когда младенчика увидел… младенчика просто к забору прибили, голову не тронули.
        Вяч хотел сказать ещё что-то, будто каждое новое слово хоть чуточку, но уменьшит совершенное злодеяние. Но Осколод подал знак молчать.
        Тишина повисла недобрая, холодная, как январская ночь. Добря боялся дышать, мужики - тоже. Осколод восседал в кресле - лицо непроницаемое, глаза застыли, ладони бездвижно лежат на подлокотниках. Добря не знал от чего, но в комнате вдруг стало тесно и слишком жарко.
        - Не уберег, - проговорил Осколод тихо. И пояснил, словно отвечая на немой вопрос артельщиков: - Боги наделили князей властью не для того, чтобы те подати собирали, а чтоб людей защитить могли. И от врагов, и от несправедливости. Не сдюжил Рюрик, не справился.
        Он поднялся из кресла, кивнул на Добрю:
        - А этот? Тоже против Рюрика выступил?
        От столь пристального внимания мальчик чуть в обморок не упал. Сжался, ссутулился, отчаянно мечтая провалиться сквозь землю, и поглубже. Голос Вяча прозвучал хрипло, с замиранием:
        - Нет… Это сын мой. Увязался. Догнал меня в Русе. Не бросил.
        - В Русе? Так от Словенска-то до Русы далековато. И народ там суровый, помнится.
        Глаза предводителя артельщиков блеснули, и хотя слезы мужчине не к лицу, он даже не попытался их скрыть.
        - Вот… догнал.
        - Смелый, - с улыбкой заключил князь. - И верный, а в наше время это редкость. А звать-то как?
        В воздухе повисло молчание, странное, неуютное. Под взглядом князя Добря почувствовал себя голым.
        - Зовут как? - повторил Осколод громче.
        - До… Добря, - пробормотал мальчик и опустил голову. - Добродей.
        Мальчишка не сразу понял, что князь не злится, а смеется. Странный у Осколода смех, как будто колючий.
        - Да уж! Ничего не скажешь - смельчак! И, поди, тоже плотник?
        Вяч развел руками. На губах, впервые за весь разговор, вспыхнула широкая улыбка. Остальные тоже улыбались. Корсак, который стоял ближе всех, одобрительно потрепал мальчонку по голове, взъерошив светлые кудри.
        Веселье в голосе князя смутило Добрю ещё больше:
        - Слышь, Добродей! А может, ну его, плотничество это? Хочешь дружинником стать? Мне ой как нужны смельчаки!
        Мальчик захлебнулся вздохом, вытаращил глаза, но кивнуть не решился, а сказать тем более.
        - Значит, согласен! - заключил Осколод. - Завтра, на рассвете, к воеводе приди, к Хорнимиру. Скажи, что тебя Осколод в отроки определил. Запомнил?
        Добря не шевельнулся, стоял как громом пораженный, даже не моргал.
        - Для вас, словене, тоже служба найдется. Раз вы теперь под моей рукой, буду защищать, как и положено князю. Как боги велели, как у людей заведено.
        Глава 2
        Добря был счастлив, как щенок, запертый в мясной лавке. Снова и снова вспоминал он разговор у Осколода, в мечтах отвечал на вопросы, что в яви сковали язык. И с каждым разом эти ответы становились умнее, смелее, даже чуток дерзости появилось. А воображаемый Осколод проникался к мальчику таким уважением, что готов был не в отроки принять, а в бояре.
        Рассвета Добродей ждал, как старая дева свадьбы. Ворочался, ерзал, то и дело вскакивал, дабы выглянуть в окно - не проспал ли счастье. Ведь за молодецким храпом артельщиков и других работяг петушиного крика не услышать!
        Вяча и его товарищей определили на дальнее строительство, где уже трудилось с полдюжины мужиков. Жить придется в общем доме, а работа, в сущности, простая, но важная. Князь вознамерился укрепить границы Киева, возвести сторожевые башни, построить оградительную стену. Но до стены, как объяснили артельщикам, дело если и дойдет, то не скоро - слишком хлопотно, долго, да и когда лесорубы столько деревьев повалят? Артельщики тем не менее были счастливы: князь определил довольствие, крышу над головой дал.
        Мужики только начали продирать глаза, а Добря уже сидел у двери, готовый в любой момент вылететь на улицу и помчаться к княжескому двору.
        - Не терпится? - догадался отец.
        Добря не заметил грусти в голосе Вяча и на печальную улыбку внимания не обратил.
        - Стало быть, последнюю ночь рядом провели, теперь будешь среди отроков жить.
        Мальчик не ответил - это же и так понятно!
        - Ты только не забывай, сынок. Заходи.
        - А то как же! - воскликнул Добродей, бросился к отцу.
        Объятья были торопливыми, недолгими. Отстранился Добря со смущением - он теперь взрослый, отрок! А взрослым не положено на батиной шее виснуть, только мелюзге. Сказал без тени улыбки, деловито:
        - Ну, я пойду. А то князь велел с рассветом явиться, а рассвет - вот он.
        - Иди, - кивнул Вяч. - Только заходи почаще…
        Дверь общего дома скрипнула, последние слова плотника слились с этим звуком. Он смолк, голова бессильно упала на грудь.
        Остальные молчали и подниматься с лежанок не торопились. Корсак так и вовсе притворился спящим. Теперь петушиные крики стали отчетливыми, громкими, будто эти горлопаны добрались до забытой богами окраины. Солнце поднималось все выше, стучалось в мутные окна.
        - Пора, - пробормотал Вяч и повторил уже громче: - Эй! Подъем! Корсак, хорош спать! Работы непочатый край!

* * *
        Отца Осколод почти не помнил, зато навсегда отпечатался в его памяти тот проклятый день, когда мать уложила Рюрика в свою постель.
        Говорят, что яйца курицу не учат. Тогда Осколод негодовал, а на пороге тридцатилетия он уже был готов оправдать ее, а внезапное известие о смерти от рук неистового Вадима и вовсе примирило князя с покойной матерью.
        Лехитская княжна, она рано была сосватана и столь же рано понесла, на четвертом году замужества потеряв супруга. Потом рассказывала, что сгинул за морем. Гибель отца подтверждали и те, кто ходил с ним на данов.
        Молодой же Рюрик, сын венедского короля, имевшего с данами свои родовые счеты, княжил в Старграде. Когда Рюрик взял мать, Осколоду не исполнилось и двенадцати, но она - ещё полная жизни - уже боялась навечно остаться вдовой. Любила ли мать ярого князя бодричей? Или просто нашла в нём защиту и опору? Не спасла ли она этим самого Осколода от лихой участи? Дело прошлое, теперь не дознаться. Может, и не датский топор, а полянская стрела прервали жизненный путь Осколодова родителя.
        Будучи старше нового мужа, лехитская княгиня постаралась убедить всех новых родичей, что ещё способна подарить ему наследника. Но сперва родилась Златовласка, а ждали мальчика. Полат родился следом, через год. В тот же год он, Осколод, впервые окровавил меч о д?на, справив тризну по отцу. Но после тяжёлых родов красота матери стала увядать, и спустя ещё пять лет от былой статности не осталось и следа.
        Чтобы выбраться из-под ее опеки, чтобы не слыть вечным пасынком при ненавистном отчиме, надо было показать себя мужчиной. И если стать не мужем, то уже отцом. На летний солнцеворот, когда сходятся парни и девки, бывало, что и молодые вдовы искали себе пару, истосковавшись по мужской ласке.
        Любился Осколод яростно, назло матери и Рюрику. Но в своей мести он и сам не заметил, как, живя в таю с такой молодухой, сотворил похожую судьбу народившемуся Туру. Хотя мальчик оказался виноват лишь тем, что назло потраве - вопреки желанию родительницы - вылез-таки в свет, рос не по дням, а по часам, крепким и жизнелюбивым.
        Осколод со злорадством представлял себе лицо собственной матери, чей внучок отставал бы от Полата на одно лето.
        Рюрик же в те времена против воли ходил на земли моравов, как того от него хотели франки. Но не было в Моравии победы, и, не одолев высоких стен, войско императора Хлодвика отступило восвояси. А по возвращении из похода Рюрик приглядел себе ещё одну жену - из вагров, ровесницу самого Осколода.
        Это переполнило чашу терпения Осколода. Мать, словно бы зная, что рано или поздно так должно было случиться, стоически перенесла увлечение тридцатилетнего мужа, любовный пыл которого с годами только разгорался. А вот Осколод порешил доказать всем, чего стоит, не только в постели или в кровавой драке. Именно тогда он и замыслил вернуться в Куявию [9 - Куявия - историческая область на севере Польши, в междуречье рек Висла и Нотеч.], чтобы поискать хотя бы отцова наследства, на которое мать не раз ему намекала.
        Верно, сам Рюрик в глубине души чуял за собой вину перед пасынком, потому снарядил того в путь со всей щедростью, на кою был способен. На пяти лодьях с Осколодом ушла ещё пара сотен таких же, как он, искателей приключений, безземельных, бессемейных, младших, голодных, честолюбивых и злых. Словно бы предчувствуя, что в Венедию он больше ни ногой, Осколод взял с собой и Тура, дескать, пора привыкать к варяжскому ремеслу, пацану через полгода было бы уже семь. Родилась бы в свое время девка - оставил бы, но сын - это святое. Верно, и сам Осколод некогда мечтал уйти вслед за ляхом-отцом, чем пережить позор матери…
        Но в Гнезно, при дворе короля Земовита, побочного наследника Попелов, ждали мечи, а не распростертые объятья. Быстро смекнув, что правды на родительской земле ему не добиться, Осколод решил попытать счастья на земле пращуров - в самом Киеве, а коли боги благоволят, так и в столице ромеев. С этой мыслью он двинулся дальше вдоль побережья и так добрался со своими кораблями в суровую Ладогу, или Алодь, как ее называли местные, - ко двору старого Гостомысла.
        Короля они застали в горе и печали: в Бьярмии погиб последний и старший Гостомыслов сын Выбор, а прежде змеи защекотали и младшего, Словена. Старик был явно не в себе, а дела страны - в расстройстве. И единственно, что сумел добиться Осколод от ладожан, - добрых кормщиков для дальнейшего пути вверх по Волхову.
        С трудом преодолев пороги, хорошо, что на низком берегу реки был устроен волок, он в конечном счете прибыл в Словенск и вырвался на просторы Ильмерского моря. Но, устремившись к Русе, уже завидев воды многоветвистой Ловати, Осколод понял, что до холодов ему в желанный Киев не поспеть. Люди тоже роптали.
        Местный князь Вельмуд находился в отлучке - говорили, что призвали на совет союзных племен, куда он повез и долю Русы на нужды общей казны.
        Зимовка выдалась тяжёлой, Тур приболел, припасы были на исходе, а топоры у русов были не менее остры, чем клинки Осколодовой дружины. На чужаков косились зло, и быть бы сече. Но тут пришло известие, что Гостомысл отправился к Велесу, а на смертном одре завещал престол старшему из своих внуков, сыну Годлава-Табемысла и Умилы, Рюрику, будь он неладен. Воли умершего никто ослушаться не посмел.
        Когда уже запахло близкой кровью, Осколод сказался пасынком нового князя. Мол, пытает он пути к Киеву, а дальше - в земли ромеев. Разумеется, с ведома Рюрика и по его приказу. Чинить препятствий после таких признаний ему было никак не можно. Знали уж, что Вельмуд сам обещал почившему королю служить по чести и правде его внуку.
        Послы Гостомысла, должно быть, ещё не прибыли в Великоград, когда весной, пополнив ряды сторонников такими же сорвиголовами из местной руси, Осколод продолжил путь.
        Где волоками, где мелкими речушками, где вплавь, где впешь, ещё не отгорели сухие травы на древних курганах, сотни Осколода расправили паруса лодий над многоводным Днепром. Оставив по борту земли кривичей, они устремились на юг и вскоре уж завидели киевские горы.
        Жизнь улыбалась молодому вождю…

* * *
        Удача оставила Добрю, едва тот миновал ворота княжеского двора. И, будучи уже тертым калачом, Добродей сразу это понял.
        Справа от княжеского терема чернело два общих дома и конюшня. Близ домов уже толпился народ - воины примеряли оружие, готовились к шутейным поединкам. Рядом - стайка отроков, человек пятнадцать, не больше. На негнущихся ногах Добря преодолел отделявшее расстояние.
        Воеводу узнал сразу. В отличие от рюриковского, этот был поджарым, с темно-русыми волосами и острым, как копейное острие, взглядом. Сразу заприметил мальчика, махнул рукой, подзывая:
        - Это ты, что ли, тот самый? Князь про тебя сказал. Вон, иди к остальным, они объяснят, что к чему.
        «Остальные» уже поджидали, и от их вида становилось не по себе. Но хуже другое - все отроки по виду младше, каждый на две головы ниже Добродея.
        - О… смотрите, кто к нам пришел! - протянул чернявый мальчишка.
        По тону и нахальному виду Добря сразу определил - предводитель. Неприятный морозец выхолодил спину, вспомнилось, как сам был первым из первых, как каждый день утверждал это право, нещадно лупил и «стареньких», и «новеньких». Вторых не жаловал особо. Впрочем, их никто не жаловал.
        - Как звать? - ещё нахальнее спросил чернявый.
        Добря набрал в грудь побольше воздуха, расправил плечи, подбородок вздернул. Ответить постарался уверенно, хотя душа сползла в пятки, а сердце от страха билось о ребра.
        - Добродеем кличут.
        Предводитель отроков скривился, бормотал, словно имя на вкус пробовал:
        - Добро… дей… Добря. Добрятко… О! - наконец воскликнул он. - Так ты у нас добренький?! Парни, вы слышали? Добренький!
        - Добродей, Добродей… победитель мух и вшей… - тихонько пропел другой, белобрысый.
        Мальчишки захихикали, а Добря покраснел до кончиков ушей. Но смолчал.
        Тем же вечером случилась первая драка. Набросились скопом, повалили. Добря отбивался, кусался, но взвыть от боли или заплакать не посмел. И почти сразу понял - хоть мальчишки и младше, а дерутся куда лучше него, взрослого. А когда все вместе, так и вовсе непобедимы.
        Следующий день тоже закончился дракой, но теперь напали только трое. Тут Добря сражался куда успешнее, но все равно остался лежать в пыли, за общинным домом.
        В третий день сходились уже один на один. Чернявый малолетка сперва приложил Добродея по носу, после сделал хитрую подножку, прыгнул сверху и поколотил уже как следует. Добря пытался уклоняться от ударов, сбросить наглого отрока, но тот вцепился, словно клещ. Под общий гогот поверженного Добродея отволокли к выгребной яме… и макнули бы, если б не дружинник, у которого прихватило живот. Кажется, даже что-то кричал сорванцам, пытался защитить новичка, но Добря уже не разбирал слов.
        Жизнь превратилась в вереницу несчастий. Каждый день стал неотличим от предыдущего: споры, драки, обиды. Добрю заставляли драить пол в общей избе, чистить конюшню и сафьяновые сапоги воинов. По уму, все это отроки должны делать сообща, по очереди, но по уставу не получалось.
        Под присмотром воеводы и старших воинов отроки учились владению оружием и правилам боя. Но и тут Добря чувствовал себя лишним. Не успевал за всеми.
        Мальчишки с самого начала были куда искуснее - ведь с пеленок обращались с оружием, слушали рассказы бывалых воинов, видели и шутейные, и настоящие поединки. Добря же не знал и половины из ведомого им. А ещё и уставал много больше других, от драк и чрезмерной работы.
        Однажды представился случай сказать князю… Осколод выезжал на полюдье - всю зиму и начало весны намереваясь провести вдали от Киева. Заметив в толпе отроков Добродея, чуть склонил голову, спросил:
        - Ну, и как тебе поживается в Киеве, словен?
        Чего тогда стоило сжать зубы и натянуть на лицо широкую улыбку - даже боги не знают.
        Отцу Добродей тоже не жаловался. А про синяки и ссадины врал, мол, удары разучивал или ещё чего. Впрочем, Вяч не особо и спрашивал, изнуренный непрестанной работой. Зато Корсак, заслышав подобные рассказы Добри, смотрел пристально и недоверчиво, задумчиво поглаживал пальцем перебитый нос.
        В непроглядной, чернющей жизни мальчишки было только одно светлое пятнышко. Изредка близ конюшни появлялась княгиня Дира, которая, по всему видать, любила памятную по первой их встрече лошадку столь же горячо, как и мужа. Статная, с горделивой осанкой, укутанная в заморские шелка, обсыпанная золотом. Но было в ее облике и нечто другое, куда более важное, чем все яхонты мира…
        Добря очень редко удостаивался взгляда княгини, но, если Дира дарила этот взгляд, он был полон ласки и тепла. В таких случаях мальчик непременно кланялся и при первой же возможности мчался прочь, пока никто не успел заметить малиновую краску на щеках.

* * *
        Весна выдалась ранней. Едва отзвенели первые капели, в город вернулся Осколод с дружинами. Добря рассматривал потрепанных воинов и удивлялся - совсем не такой представлялась ему воинская доблесть. После вспомнил о собственных злоключениях при княжеском дворе, но ведь могучих воинов Осколода побить труднее, чем щуплого мальчишку.
        Зато Дира с возвращением князя расцвела, или это весна дала о себе знать? Ее щеки налились румянцем, глаза блестели ярче дюжины солнц. Добря едва удержался, чтоб не зажмуриться, когда увидел.
        По двору поползли назойливые слухи, дескать, Осколод задумал великий поход. Об этом шептались все. Даже отроки, и те собирались в тесную стайку и шушукались.
        И только теперь Добре стало действительно жаль, что его до сих пор не приняли в ребячью ватагу. Приходилось сидеть в стороне, навострив уши, и пытаться разобрать, о чем разговор. А мальчишки, будто нарочно, обсуждали события тихо-тихо, хотя некоторые слова все-таки долетали: Царьград, поход, добыча.
        При первой же встрече с отцом Добря сразу спросил про Царьград. Отец ничего не знал о намерениях князя, зато рассказал: Царьград - великий город, очень богатый. Еще поведал, что Осколод однажды уже наведывался в те края прежде, чем сел на престол Киева.
        - Видел одежды Диры? Те, что золотом расшиты? Поговаривают, это оттуда, из Царьграда. Осколод тогда с большой добычей пришел и многое из тех богатств к ее ногам бросил.
        - Знатное в?но [10 - Вено - подарок или особый откуп жениха невесте, а мужа - жене.], - пробормотал Добря в ответ, а Вяч растянул рот в улыбке:
        - Много понимаешь! В?но!
        А однажды утром по двору прокатился грозный призывный гул рога. Осколод собрал всех дружинников, да и отроки за широкими спинами притаились.
        То, о чем шептались несколько седьмиц кряду, стало явью. Князь объявил о грядущем походе на Царьград. Он говорил длинно, но очень ладно. Добре казалось, слова правителя искрятся, и именно этим объяснил, почему от речи Осколода в груди распаляется пожар.
        Князь велел готовить суда и собрать по киевским горам все новые, что выстроили за зиму, поручил воеводе и старшим дружинникам отобрать для похода лучших вояк. Еще объявил, что в подготовке похода участвовать придется всем, мол, даже отроков своих под это дело отдает.
        Мальчишки поняли речь Осколода по-своему, размечтались. В этот раз не шушукались, обсуждали открыто, громко. Каждый надеялся попасть на лодью, повидать Царьград и напоить кровью сотню-другую ромеев. Добря встрял было в разговор, но тут же понял - хоть мальчишки и не стесняются говорить при нём, а все равно… мечты словена никому не интересны.
        На деле оказалось куда проще. Отроков отдали в руки дядьки-наставника из числа опытных воинов, который отвечал за снаряжение трех лодий сразу. Он оказался не очень приветлив и работой нагрузил, не глядя на роды и звания. Добродей сперва боялся, что здесь выйдет так же, как на княжеском дворе, одному придется работать за всех. Но дядька заметил настроения отроков, сразу пресек любые попытки отвертеться от работы, едва не выпорол чернявого.
        Так и работали: по двое, по трое, таскали на пристань припасы, а вот стоведерные бочки приходилось катить впятером. Товарищи не обращали на Добрю внимания, фыркали и отворачивались по-прежнему. Но отношения заметно потеплели, особенно после того, как Добря один удержал бочку, которая вознамерилась скатиться с мостков прямо в Днепр.
        - Фух… - выдохнул Горян, рослый светловолосый мальчик, сын старшего княжеского дружинника Молвяна. - А ты силен! Потеряй мы бочку, дядька бы нас вслед за ней побросал.
        В тот день Горян сказал Добре ещё несколько слов, а на следующий вечер, когда орава отроков решила вздуть словена (бо давно не лупили!), остался в стороне от драки.

* * *
        Голос дядьки прозвучал резко, раздраженно:
        - Все! Свободны на сегодня!
        Добродей и Горян переглянулись, не сговариваясь, задрали головы. Полдень. Желтый блин солнца висит над макушкой, разбрасывает золотистые лучи. Небо ясное, по лазури ползут редкие облачка.
        - Че встали? - прикрикнул дядька.
        Мальчишки помчались, как зайцы, петляя, огибая встречных. Под сапогами хлюпала грязь, которую не смогло иссушить весеннее солнце. В спины летели недовольные выкрики горожан, но в каждом из них отрокам чудился страшный рев наставника.
        Добря первым догадался свернуть с дороги, остановился за углом покосившегося домика. Дыханье вырывалось тяжёлое, в висках стучало. Горян нагнал почти сразу, обеими руками уперся в стену, глотал воздух, словно похмельный купец бражку.
        - Ушли? - спросил Добродей, покосился на соратника.
        - Ага… Нам бы теперь дворами… А то ещё встретит да передумает.
        Горян воровато поглядел по сторонам, выглянул за угол дома, мгновенно спрятался. Прижавшись спиной к ветхим бревнам, проговорил тихо:
        - Легок на помине. И наши с ним.
        Обреченно вздохнув, Добродей вознамерился вернуться на улицу, но Горян дернул за рукав:
        - Ты чего? Умом тронулся? Да если выйдем, опять работой озадачит. И вообще, наши обидятся, побить могут. Их-то дядька никогда не отпускал раньше времени!
        Последний довод приятеля пугал Добрю меньше всего: он-то к битью привычный.
        - И что же делать? На княжий двор тоже нельзя, раз такое дело.
        - А давай… Эх… - Горян в сомнении почесал затылок, махнул рукой: - Пойдем!
        Сперва пришлось бежать. После, когда очутились почти на окраине, перешли на шаг. Горян молчал, ничем не выдавал тайну. Шел рядом: широкоплечий, не по годам рослый, но все равно на полголовы ниже Добродея.
        Чем дальше от княжеского двора, тем домишки скромнее. Тут уж не встретишь частокола, в лучшем случае - плетень. Во дворах носится полуголая ребятня, слышатся женские крики, брань, смех. Здесь же гогочет, кудахчет и хрюкает домашняя живность.
        Горян резко свернул в сторону, заторопился. И в этот раз Добря не удержался от вопроса:
        - Что случилось?
        - Булгары.
        - И чего?
        - На том краю булгары живут. Нам туда соваться не стоит. А то мало ли.
        Булгар Добря помнил хорошо, особенно купеческого сословия. Те постоянно вертелись на пристани, лопотали между собой на незнакомом Добре языке. Он сперва даже думал, будто иначе и не умеют, ан нет… по-славянски тоже говорили, смешно коверкая слова.
        - Булгары полян недолюбливали, и русов невзлюбили, - начал объяснять Горян. - Мне батя рассказывал… Когда Осколод в Киев дружины привел, тут уже, окромя полян, как и ныне, уже и булгары, и хазары были. И как-то так повелось, что с хазарами договорились… ну там… значит… - Мальчик внезапно насупился, голос стал сердитым: - Недолюбливают, и все тут. Хотя чего им обижаться? Осколод ведь Диру ихнюю в жены взял!
        Добря остолбенел, ноги, казалось, вросли в землю.
        - Дира? Княгиня?
        - А ты не знал? Да не совсем она булгарка, мать ейная - полянская княгиня… Но так ведь не бывает, чтоб человек только наполовину человек. Так что булгарка. Отец-то ее - собственно Дир - знатным военачальником был, но все же не княжеского рода. Не то что Осколод.
        - Да так же не бывает… - ошеломленно выдохнул Добродей. - Я в Рюриковом городе знаешь сколько видел? Свеи наших девок в жены брали, и дети у них…
        Мальчишка запнулся. Ведь действительно… свеями таких называли. Он сам и называл.
        - Ага. - Горян будто читал по лицу, сам стоял довольный маленькой победой над приятелем. - Мне батя говорил, не может человек сразу двух народов быть.
        - Брехня, - пробормотал Добря и двинулся вперед, намеренный продолжить путь, хоть и не знал дороги. - Она нашего языка, то есть славянка она.
        Где-то в уголке души затаился страх: вот сейчас Горян развернется и уйдет. А после, при друзьях, выместит обиду кулаками или, ещё хуже, станет высмеивать и потешаться. Но признать, будто княгиня Дира - булгарка, чужая, Добродей не мог ну никак!
        В землях славян давно известно: всяк, кто принадлежит другому племени, не просто чужак - враг! А если присмотреться - и не человек вовсе. Вот и Рюриковых людей, даром что варяги - бодричи, да пришлые той же заморской руси, сперва боялись до одури. Особенно сторонились мурманов и свеев Олеговых. После, когда те поприжились, речь усвоили, все как бы наладилось, но северянок все равно считали самыми жуткими ведьмами.
        Славяне Киева - поляне - тоже чужаки, другое племя, но народ-то один! Значит, люди. И русы - люди. А вот булгары с хазарами - нелюди. С такими опасно знаться, но если по соседству живут, то не отвертишься.
        - Эй, Добря, ты куда рванул! Подожди!
        Голос товарища вырвал Добродея из мрачных рассуждений. Тот нагнал, пошел рядом как ни в чем не бывало.
        - Куда идем-то? - решился спросить Добря.
        Горян махнул рукой, отозвался небрежно:
        - А! На капище! Куда ж ещё сходить воину, если в корчму не пускают? А нас с тобой в корчму не пустят, это точно…
        - Ага…
        - Ты лучше не под ноги, а вон туда посмотри. На гору. Видишь?
        - Чай, не ослеп. Идем! - отозвался Добря.
        Глава 3
        Впереди действительно появилась гора, не очень высокая, но все-таки. У подножья - редкий кустарник, веточки зеленеют свежей листвой. Склоны покрывает редкая травка, зато макушка этой горы лысая, как коленка. На вершине виднеются два огромных столба, мерцает едва заметный огонек.
        Добря никогда не бывал на киевском капище. На общие праздники отроков не пускали, а сами мальчишки заглядывали в эти края редко.
        Человек как следует задумывается о боге только к старости, объяснял в свое время дед.
        - Ну что? Поднимемся? - предложил Горян.
        Он шел первым, как и положено тому, чье имя обозначает гору. Добря торопился следом, настороженно вглядывался в огонек.
        «Костер, - догадался малец, - значит, и жрец при капище имеется».
        От этой мысли стало противно: сколько себя помнил, волхвы да жрецы всегда поучали, и по делу, и без дела. И голоса у всех были до того унылыми, что, слушая их, хотелось вскинуть голову и завыть. Тут же вспомнил волхва, встреченного в лесу, и ручного волка Сребра, по коже пробежали крупные мурашки. Навстречу его страху вышел седобородый старец.
        Этот жрец ждал на краю «плеши», которая на деле оказалась просто вытоптанной площадкой. Если бы народ не поднимался по этому склону, не возносил мольбы богам, вершина горы быстро бы заросла той же зеленой травкой.
        - Здрав будь, - важно заявил Горян, кланяясь в пояс. Добря, не задумываясь, повторил за приятелем.
        - И вам здравия, добры молодцы… - проскрипел жрец.
        На старике добротная шерстяная рубаха до пят, пояс с хитрым узором. Белая густая борода закрывает некогда широкую грудь. Волосы, такие же белые, спадают на плечи, но на макушке лысина, от вида которой Добря чуть было не хихикнул. Руки иссушенные, морщинистые, но в них чувствуется особая сила. Глаза у богова служителя оказались удивительными - синие, а вокруг зрачков желтые ободочки.
        - С чем пришли?
        Горян замялся. Бросив короткий взгляд на приятеля, ответил:
        - Мы… богам поклониться.
        В небе пронзительно прокричала мимолетная птица, ветер рванул навстречу, ударил в лицо. Ноздрей коснулся запах дыма, жертвенный огонь взвился, словно хотел поприветствовать отроков.
        - Проходите, - скрипуче разрешил жрец. Сам отодвинулся, освобождая путь. - Вы из чьих будете-то?
        - Мы - княжьи отроки.
        - Княжьи? Княжьи - это хорошо… А скажите, здоров ли князь?
        - Ага… - в тон старику протянул Горян.
        - Ну и славно!
        Костер мерцал посреди площадки, изредка бросал в небо пригоршни искр. Чуть дальше - два боговых столба, огромных, затмевающих своей величиной любого, даже самого рослого человека.
        Тот, что слева, с копьём, усатый, но безбородый. Исполин прижимает ладони к груди, а над ними блестит золотое солнце. Восемь лучей пронизывают колесо, расходясь во все стороны, и если прикрыть один глаз, начинает казаться, что катится яргой. Дажьбог окидывал мир добрым взором, и от взгляда этого становилось тепло.
        Справа - другой, угрюмый. У этого борода серебряная, а усы позолочены и ноги, по всему видать, железные. На груди расцвел медью шестилистный цветок. В деснице - увесистый жезл, а в левой длани - камень драгоценный, каких ни один словен ещё не видывал.
        Горян шепнул значительно, кивая на второго:
        - Перун…
        Добря и сам уже догадался. Да и кто ж из словен Перуна не знает? Ведь первый бог у пахаря, это его тучные небесные стада щедро орошают землю ливнями. И за порядком в роду следит, все ли по праву и обычаю. Это он хозяин вышнего огня, и потому здесь, возжигаемый от молнии, пламень горит неугасим.
        Добря молчаливо стоял под пристальным взглядом издолба Громовержца.
        «Эх, жаль, ничего на требу нету… - мысленно сокрушался он. - А к богам ведь с пустыми-то руками негоже приходить… Да и просить… если ничего взамен не дать…»
        Зато Горяна такое положение дел явно не смущало. Стоял гордый, сияющий, губы беззвучно шевелились. Добря не знал, просит ли товарищ чего у грозового бога или хвалу возносит… а может, рассказывает о своих подвигах или заслугах.
        «Хвала тебе, Перуне… - беззвучно проговорил Добродей. - Слава твоя среди людей велика… А я простой отрок, служу князю и тем, кому князь велит… И в жизни моей все хорошо. Только…»
        По щеке поползла предательская слеза, мальчишка быстро смахнул капельку, покосился на Горяна - не заметил ли.
        «Перуне… - снова начал он, - Я отрок, Добродеем кличут. И жизнь моя… хуже некуда. Я сам из Рюрикова города. Бежал. И тут вот… счастье боги дали, приняли меня в княжьи отроки. Осколод сам и принял. Но… - Мальчик сглотнул тугой комок в горле, зажмурился, пытаясь не пустить слезы. - Помоги. Все что захочешь для тебя сделаю. Только помоги!»
        - Эй, ты долго ещё? - шепотом спросил Горян.
        Добря встрепенулся, уставился на приятеля. Тот глядит снизу вверх, чешет пятерней белобрысую голову.
        - Не, я все уже…
        - И я. Давай тогда у подножья холма посидим? А то до вечера ещё далеко…
        - Ладно, - пожал плечами, сделал шаг в сторону. Опомнившись, дернул приятеля за рукав, прошептал на ухо: - А может, жрецу помощь какая нужна? Старый он. Дров наколоть, воды принести. Давай спросим? А то мы и без треб на капище пришли, и вообще…
        В глазах Горяна блеснули озорные огоньки, рот растянулся в широченной улыбке. В лице отрока Добря прочел обидное: «Ну и простофиля же ты!», сразу насупился.
        - Ладно, идем отсюда, - буркнул Добродей и зашагал прочь с таким видом, будто прошлые слова изрек кто-то другой…
        Солнце стало красным, как раскаленная сковорода, повисло над лесом. Возвращаться в город не хочется, а в общий дом тем более: при других Горян наверняка не станет разговаривать с Добрей. Но в животе урчит так, что встречный люд оглядывается, и дворовые псы занимаются лаем: думают, будто услышали голос лютого зверя.
        Горян без умолку рассказывает о походной жизни, изредка в его голосе проявляется такой задор, будто самолично во всем участвовал. На самом деле это пересказ услышанного от отца - старшего дружинника князя, который прошел с Осколодом весь путь. Правда, не от самого начала, не от варяжских берегов, а от Русы, но и это тоже очень долго… и почетно. А сам Горян, стало быть, почти земляк, чего там, Ильмерское море переплыть.
        - А ещё батя рассказывал, как Осколод из-за моря пришел! Вот ему удивились! Вернее, сначала удивились, а после оскалились, что дружина на зимовку в Русе осталась.
        - А что ваши? Бились с Осколодом?
        - Не успели, а хотелось.
        - Брешешь. Кто же супротив князя пойдет? Вот я видал, Вадим пошел, и его самого боги наказали.
        - А кто знал, что он тоже князь? Пока разобрались… - с видом всезнайки протянул Горян, хотя сам ещё под стол ходил пешком, когда события случались.
        Добря ухмыльнулся.
        Горян пожал плечами, смутился, будто лишнее взболтнул:
        - Теперь Осколод точно князь. А у князей, говорят, нет уже ни матерей, ни отцов, ни братьев. Ой, смотри!
        Отрок чуть подпрыгнул, указывая в сторону неприметного домишки. Добря проследил взглядом, прищурился, рассматривая ветхие бревна, крышу, которая готова съехать набок, мутные окошки. А вот крыльцо было новехоньким, ступени белые, ещё не успели почернеть на солнце. На последней ступеньке сидел мальчишка лет пяти и старательно ковырял рану на коленке.
        Добря тут же ощутил себя очень взрослым, спросил, нарочно припуская в голос мужицкого баса:
        - И че? Пацан как пацан…
        - Да не… Я там только что твоего батю видел.
        - Как это?
        - Да вот так.
        Добродей кожей чувствовал подвох, а вот отчего сжались кулаки, и сам не понял:
        - Ты-то моего батю в глаза не видел! Почем знаешь, будто это он был?
        - Да видал я… мы все видали. И не раз. Когда вы только в Киев пришли и после, когда на сторожевую башню смотреть бегали… Да и за тобой-то в первое время тоже приглядывали…
        - Следили! - выпалил Добря, кулаки зачесались так, что едва утерпел не пустить их в дело.
        - Ой, да не ершись! Конечно, следили. Ты ж чужак, мало ли чего от тебя ждать. Зато теперь вот… Не знаю, как другие, а я… Ну как-то… Ну… Короче, есть за что уважать. Вот!
        Добродей вздохнул так глубоко, что легкие чуть не разорвало в клочья. Стоял как громом пришибленный, не знал, радоваться ему или плакать.

* * *
        Еще недавно Осколод мог бы сказать, что у него хорошая, добрая Удача. За тяготы детских лет, за обиды юности, за то, что не согнулся и посмел бросить вызов грозному морю и промозглым ветрам, казалось, боги вознаградили его.
        Он хорошо помнил, как впервые подошёл к Киеву. Как ждавшие со дня на день откуп хазары при одном виде его судов и хорошо вооруженной дружины бросили стан и растворились в степи. Как поляне чествовали нежданных спасителей. Как его принимала Дира, в тот же день сняв траур, носимый по убитому отцу.
        Едва встретившись взглядом с молодой княжной, он осознал, что уже любит эту красавицу и всегда любил, даже не догадываясь о ней, и что положит к ее ногам весь мир.
        - Кто бы ты ни был, чужестранец, но сами боги привели тебя к Киеву в трудную пору, - молвила она, как бы отягощенная государственными заботами. - Мы хотели бы принять тебя со всеми твоими людьми на службу. Чего бы ты за это хотел?
        - Позволь ответить, княжна, что я не чужой сему городу и твоему народу, - заговорил он с жаром, - род мой княжеский веками правил у тех полян, кои живут ныне в Мазовии и Куявии. А пращур Лех был двоюродным дедом, а то и дядей самому Кию. Потому никак не можно мне служить подобно простому варягу. - Он выждал и произнес: - Но тебе, княжна, я готов служить вечность.
        Девушка вспыхнула, зарделась, с трудом унимая пожар в груди. Бояре, сидевшие при княжне, загудели. Наконец, с позволения Диры, поднялся тучный вельможа, должно быть старший. Поклонившись Осколоду, он повел такую речь:
        - Не пристало нам, боярам полянским, оскорблять гостя и спасителя Киева недоверием. Но посуди сам, князь…
        «Князь». Заслышав это слово, Осколод понял, что уже выиграл. Бешено застучало в висках, сердце радостно подпрыгнуло. И он тоже едва сдержался, чтобы не выдать свои предчувствия и предвкушения собранию.
        - … Князь! Нам должно получить весомые доказательства твоему слову. Ибо нет ныне прямых наследников Великого Кия мужеского рода. Но, как рекла княжна наша, сами боги, должно быть, посылают тебя возродить былое величие. Дай нам свидетельства тому, что сказал, и благодарность наша не узнает границ!
        - Они будут представлены немедленно, если найдется здесь сведущий в родописании муж, - ответил Осколод и ещё раз мысленно поздравил себя, на этот раз за предусмотрительность, поскольку, будучи ещё в Гнезно, отвалил серебром за составленный по всем правилам свиток. - Я прикажу послать за пергаментом, но боги также велят побеспокоиться и о верных мне людях. Скажи, прекрасная княжна, где дозволишь ты расположить моих дружинников?
        Осколод с удовлетворением приметил, как снова вогнал правительницу в краску, хотя вопрос его имел целью вовсе не это.
        Словно бы решив подыграть глянувшемуся ей Осколоду, Дира промолвила:
        - А скольких воинов, князь, привел ты с собою?
        - Сейчас при мне пять сотен испытанных в боях и дорогах бойцов. Но если будет нужда, я призову и больше.
        Бояре стали переглядываться и шушукаться.
        - Мы подумаем и решим, как лучше устроить храбрецов, - молвила Дира и улыбнулась Осколоду так, что у того кровь в жилах забурлила. И затем она сразила его в самое сердце, когда, подозвав знаком к себе, спросила шепотом: - А вечность - это сколько?
        - Для смертного, наверное, жизнь, - прошептал он в ответ, вглядываясь в чарующие очи княжны.
        - Ступай же, князь! Я прикажу позаботиться о твоих воинах, чтобы они ни в чем не знали нужды, - громко сказала Дира и встала с престола, восхитительная, гордая, юная богиня.
        …На другой же день верховный жрец и уже знакомый Осколоду тучный вельможа изучали родословный свиток, разложив его вдоль чёрного дубового стола. На этот раз в горнице не было никого лишнего, если не считать пары безмолвных воинов у дверей. Осколод сидел к ним спиной.
        Пока старики разглядывали причудливые ветви генеалогического древа и что-то бубнили промеж собой, он не отрываясь смотрел на княжну. Дира с высоты престола отвечала ему призывным взором, в котором нет-нет да угадывалось нетерпение и желание. Осколод приподнялся, но она поднесла палец к устам. Прочие не заметили жеста, и жрец и первый вельможа, казалось, столь поглощены своим занятием, что могли бы протереть в пергаменте не одну дыру.
        - Довольно! - вдруг молвила Дира и, переведя взор на приворотников, которые мигом подобрали животы и расправили плечи, сделала знак выйти вон и сторожить с той стороны.
        Остались вчетвером. Жрец оторвался от свитка и со своей стороны стола изучающее рассматривал Осколода. Вельможа, как старый пес, преданно уставился на княжну.
        - Право же, мои советники, ценю усердие ваше. Но будем говорить без утайки. Был бы жив родитель мой, мы бы творили все по обычаю. Но он окончил свои дни, изнемогая от ран. Должно быть, ты уже догадался, князь, - обратилась она к Осколоду, - что город осиротел недавно. И кабы боги не полнили паруса твоих лодий попутным ветром, он стал бы полем брани. Уж не знаю, отбились бы от степняков на сей раз, да нет боле у Киева защитника и нарядника…
        - Дозволь, княжна, я скажу, - попросил жрец, оглаживая рыжую, с проседью, бороду.
        Осколод был внимателен и приметил, как странно все трое переглянулись, точно был какой договор, кому речь вести. И от предчувствия важного, быть может, самого главного мига в его жизни засосало под ложечкой.
        - Говори, Яроок!
        - Хвала великому Дажьбогу, да будет с нами его милость и мудрость!
        - Хвала! - отозвался вельможа.
        - В твоих жилах, Осколод, кровь от рода древнего. Удача сопутствует тебе, добрая она у тебя. А значит, и у всей дружины… Киеву нужен сильный князь. Дире нужен верный муж. Народу надобен удачливый вождь. Отвечай, связан ли ты клятвами с каким городом, с иной ли женщиной, с другим родом-племенем, кроме славянского?
        Оглушенный словами жреца, ещё не веря в случившееся, Осколод пытался собраться с мыслями.
        Теперь Дира смотрела на него с мольбой и надеждой, прижав ладонь к груди: «Ну, что же ты медлишь?!»
        - Говорят, есть у тебя сын, именем Тур, - как гром среди ясного неба раздался голос вельможи, который, как оказалось, не так-то прост.
        Дира вздрогнула и перевела взгляд на боярина. Но тот беспощадно пояснил:
        - Таковы законы Сварожьи, а по ним живут поляне.
        - Хорнимир прав. Постановил Сварог одному мужчине одну жену иметь и жене за одного мужа выходить; если же кто у полян преступит этот закон, да ввергнут его в печь огненную, - уточнил Яроок.
        Но Осколод не позволил удаче ускользнуть и нашёлся с ответом:
        - Нет жены у меня и не было. Клятвами брачными ни с одной не связан я. Но что сын есть, ты, Хорнимир, верно подметил. С чего бы мне скрывать Тура, когда от меня был прижит.
        Вельможа, получив такой отпор, потупился. А Яроок довольно отметил:
        - Вот и ладно.
        - И пред городом иным нет у меня обязательств, и с инородцами договора не имею, - отвечал Осколод с расстановкой, глядя девушке в очи, полные слез, и продолжил, не сводя с Диры глаз: - А коли княжна окажет мне честь быть женою, стану защитником и ей, и самому Киеву. А прогонит - продолжу путь.
        Дира расцвела, улыбнулась, поднялась, высокая и стройная. Следом встали и мужчины. Медленно и величаво спустилась к ним по ступеням, Осколод выступил навстречу, замер, преклонил колено и промолвил:
        - Слово за тобою, госпожа. Как скажешь, так оно и будет.
        - Но куда же пролег твой путь? К каким берегам направишь лодьи, коли не по сердцу придешься? - томила она.
        - Охота мне была пощекотать мечом вострым хитрых ромеев. На Царьград пойду, славы искать… Слыхивал, обижают там купцов из Русы. Вот и повод нашёлся.
        Вельможа да Яроок ахнули. Но Дира молчала какое-то время, показавшееся Осколоду вечностью, затем, приблизившись к коленопреклоненному, положила тонкую ладонь ему на плечо. Он воспрял, оказавшись с Дирой так близко, что ощутил жар вызывающе острой девичьей груди.
        - Тогда ступай! - вдруг сказала княжна, не поднимая глаз, и загадочно улыбнулась: - И добудь славу.
        - Дира! - воскликнули разом Хорнимир и Яроок.
        Осколод отступил, непонимающе глянул на Диру, на невольных свидетелей его обманутых надежд. В глазах потемнело, и мир закружился, но князь устоял…
        Каждый последующий год жизни, сколько отпустили боги, он вспоминал тот день, не переставая удивляться, что порою женщина способна сотворить с мужчиной.
        - …добудь славу, - продолжила она. - И возвращайся скорей, мой князь.
        С этими словами она сняла с указательного пальца перстень и протянула ошарашенному Осколоду. Но едва лишь он попытался удержать царственную ручку, выскользнула и скрылась в глубине покоев, словно бы испугавшись собственной смелости.
        - Царьград воевать? Это дело не одного и не двух месяцев. Сложное, одним словом, дело-то, - проговорил Хорнимир, отирая лоб.
        - Без щедрой жертвы не обойтись, - согласился Яроок.
        - Кто о чем, а жрец о своем, - хмыкнул тот в ответ. - Воевать стольный град ромеев, князь, твоего войска не хватит. И суда твои тяжелы, чтобы пороги одолеть.
        - Ужели не найти мне в Киеве охочих людей? - засомневался Осколод, крепко сжимая в ладони подарок.
        - Людей, может, и найдешь. А лодьи где? - ответил Яроок, тяжело присаживаясь на скамью.
        - Вы меня за дурака не считайте. Я ещё Ильмень не переплыл, а уж знал про пороги ваши. Тож со мной лишь часть дружины, следом от самой Русы уж другие находники Днепром идут, да лодьи долбленые сплавляют. К полнолунию как раз будут здесь.
        - А велики твои долбленки, князь? - спросил Хорнимир.
        - Не меньше двадцати воинов удержит. Каждая.
        - Ну, тады ой. Приказывай. Я хоть здесь вместо воеводы ныне, а все по-твоему сделаю, - проговорил тот, словно бы признавая за Оскольдом уже сейчас право и на княжну, и на город сам, и на весь народ, да и бранную славу…
        - От доброго удара молота по наковальне рождается огненный сноп, от одной искры случается пожар по всей земле, но от пожара остается только пепел, - молвил Яроок.
        - Не пойму тебя, жрец. Толком говори, - рассердился Осколод.
        - Дира умна. Понимает, что одно дело - своим видом хазаров напугать, а совсем другое - любовь народную обрести. Но коли не случится тебе, князь, Царьграда добыть, все одно поспешай в Киев. Мы на пограничье. С одной стороны - булгары, с другой - каганат. Меж двух огней поляне. Ты сгинешь али воинов погубишь, набегут неприятели… Не степняки с ханами, так древляне с уличами.
        - А боги на что? - прервал Осколод.
        - На богов надейся, да сам не плошай, - усмехнулся Яроок.
        - Соберите завтра весь народ киевский, говорить пред ним буду. А там поглядим, кто из нас оплошает.
        Слух о наследнике легендарного Кия облетел все окрестности, а когда прознали, что он и хазаров отогнал, и вот теперь на ромеев сбирается, идти за новым князем вызвались многие.
        Осколод не мешкал, знал, есть в Киеве ромейские слухачи. Думал свалиться на византийцев как снег на голову. Удача продолжала улыбаться ему и на пути к Царьграду, и в самой Византии, где он подверг разграблению многие монастыри. Два десятка монахов в назидание ромеям порубили секирами прямо на корме княжьей лодьи.
        Дня за четыре до солнцеворота Оскольдов флот, подойдя к Константинополю вплотную, высадил на берег три тысячи воев. Штормовой волной обрушились они на предместья стольного града и явились нежданными точно пред вратами столицы, кои, однако, трусливые ромеи успели закрыть перед самым носом. Императора в городе не оказалось, пленные рекли, что ромейская армия застряла где-то на всход солнца и до неё пять сотен верст, а оборона возложена на эпарха Никиту Орифу.
        Поглядывая на мощные стены, Осколод смекал, что даже если и отправили за помощью - неделю-другую туда, месяц - на возвращение. Дабы устрашить неприятеля, приказал привести к их подножию женщин с младенцами. Пытавшихся вырваться посекли на месте. Но тем вызвали лишь ещё большее негодование горожан. Раньше казнили пленных монахов, порубив на палубе княжьей лодьи секирами на куски.
        Грабеж окрестностей продолжался две луны. Начали возводить и земляной вал, чтобы уже с него завладеть стенами древнего города. И только весть о приближении базилевса поставила точку на Оскольдовом намерении во что бы то ни стало взыскать с Царьграда ещё большую дань. Он благоразумно решил отступить, добычи и так было некуда деть…
        Когда, в какой миг Удача, ещё недавно благоволившая к Осколоду, вдруг оставила его?! Осмысливая день за днем прожитые годы, князь корил себя лишь за одну роковую слабость.
        В Киев въехал героем. Горожане кидали в небо шапки. Восторгам не было числа. Дира сама сбежала к нему по ступенькам крыльца и пред всем честным народом объявила новым князем и будущим мужем. Киевлянки купались в шелках. Щедро наградив участников славного похода, Осколод многих переселил в Киев. Он мнил себя почти Искандером Великим, когда в день собственной свадьбы переженил всех верных ему варягов и русов на местных красотках.
        Город строился, богател. В обход Царьграда к престолам западных владык устремились восточные гости. Чтобы перехватить торговые потоки, ушлые киевские да хазарские купцы подбили удачливого князя воевать уличей - племя в южном течении Днепра. Имя свое вели те славяне от крутого изгиба великой реки, то есть улучья. Уличи сопротивлялись яростно, как и тиверцы, они были устрашены грозной славой разорителя Царьграда, но столицы своей - Пересеченя - Хорнимировой рати не сдали. Вот и древляне, вечные соперники Киева, скрылись от Оскольдова войска в лесах.
        Кабы не поддался князь доводам торговцев, а искал бы союза с соседями, может, все и иначе бы вышло. Но после успеха под Царьградом этот ушат колодезной воды самолюбивого Осколода не отрезвил. Именно тогда прибыло посольство из Итиля от хазарского царя.
        - Молва об удаче правителя Куявы, - говорил посланник-ростовщик, часто гостивший в городе, - достигла ушей бека, а через него и самого Великого кагана. Прослышали мы, Ас-Халиба, и о непокорности диких твоих соседей. И нам они не любы [11 - Уличи и древляне до прихода Осколода в Киев были свободны, не в пример полянам, от дани Каганату.]. Если же объединить силы ко взаимной выгоде, много добра будет и Киеву, и Итилю.
        Мысль напустить на соседей степняков крепко засела в княжьей голове, а тут ещё ни с чем вернулся Хорнимир… Словом, Осколод согласился, рассудив, что лучше сам побережёт верные дружины. А хазаров не жалко.
        Но, прознав о ряде с извечными своими врагами, в городе взбунтовались булгары, требуя от князя не принимать такой «помощи». Перетерпеть предательство, этот «подлый удар» в спину, когда свершаются великие дела, Осколод не мог. Права не имел. Возмущение он подавил жестоко, расплатившись за неуемное самолюбие жизнью сына [12 - Согласно Патриаршей, или Никоновской, летописи, это произошло в 6372 г. (864 г. от Р. Х.).]. В отсутствие родителя Тур взялся было по младости лет усмирить булгарский конец, да напоролся на засады.
        В тот самый час к Киеву уж подступали хазары. С «соизволения» киевского кагана степняки выполнили грязную и кровавую работу… Из булгар уцелели немногие, за иных вельмож вступилась по старой памяти сама Дира, смирив гнев мужа. Но и те ели землю и клялись Осколоду в верности до конца дней своих.
        Ему казалось, Удача ещё улыбается, когда в Киев добрался словенский князь Вадим. Но Осколод на уговоры и посулы не поддался - слишком хорошо знал он железную хватку отчима и в успех Вадимовой затеи не поверил. Правда, едва лишь тот, озадаченный, отбыл назад, киевский правитель приказал Хорнимиру готовиться к набегу на кривичей. Он рассудил, что если уж каким-то чудом Вадим справится с варягами, то посмотрит сквозь пальцы на утрату Полоцка, где также сидели Рюриковы бояре.
        Сборы были в разгаре, чтобы нагрянуть по весне, когда с Приильменья явились плотники и принесли весть о лютой смерти матери. Но это знамение не остановило киевского князя. Рюрик был слишком поглощен заботами на северах.
        Осколод понял, что нужно действовать и вернуть себе увертливую Удачу. Да кривичи бились храбро. Разорив и пограбив окрестные земли, от стен полоцких Осколод отступил, решив догнать ее у Царьграда.
        Пути были изведаны ещё в прошлый поход, и он вновь расправил паруса.
        Глава 4
        Едва Осколод отправился в новый поход на ромеев, жизнь в Киеве заметно изменилась. Все чаще случались стычки между полянами и хазарами, булгары тоже не оставались в стороне. Простой народ шел на поклон к княгине, просил защиты и милости.
        Хоть дружина, что осталась при ней в городе, и была достаточно велика, но людей все равно не хватало. Хорнимир и так гонял оставшихся до седьмого пота. Поэтому отрокам все чаще поручали мужскую работу, а те едва не дрались за право постоять на воротах или нести дозор на только недавно выстроенных, пахнущих смолой сторожевых башнях на случай пожара ли, врага или просто каравана.
        Ясное дело, и выбраться с княжеского двора стало куда труднее, но в этот раз Добре удалось улизнуть.
        На землю вот-вот лягут сумерки, солнце уже окрасилось в закатные цвета. С севера движется грозовая туча, но здесь небо все ещё чистое, воздух сухой. Ветер дует настойчиво, бросает в глаза колкий песок и серую пыль.
        Добродей шел, не оглядываясь, кулаки сжаты, взгляд холоднее льда. В голове только одна мысль, и, кажется, она вот-вот, выжрав мозг, пробьет череп.
        Чем ближе к окраине, тем меньше людей на улицах, меньше детей. Окна домов смотрят опасливо, псы лают без особой храбрости. Недоброе предчувствие легонько тронуло сердце, но Добря отмахнулся. Домик, в который якобы входил Вяч, совсем близко. Ах, вот же он…
        Перекошенный. Кажется, ветхие бревна могут в любой момент рассыпаться в труху. Зато крыльцо новехонькое, даже издалека видно - надежнее не бывает.
        Сперва Добря хотел подойти вплотную, подождать прямо на ступеньках, но передумал. Уселся у соседского плетня.
        Сумерки наползали медленно, ожидание превратилось в настоящую пытку. Добря не шевелился, приклеился взглядом к крылечку. Зубы сжимал так, что челюсть сводило. Кулаки налились такой тяжестью, что, кажется, одним ударом сможет пробить щит, переломать хребет коню. Несмотря на жаркую погоду, в груди прочно обосновалась стужа.
        «Ну же! Давай! Приди!»
        Мир утратил прежние краски - ночной черноте всегда предшествует серость. Воздух наполнился холодом и влагой, гроза стала ближе, в небе то и тело вспыхивали молнии.
        «Перун на моей стороне, - догадался отрок, - значит, и правда за мной».
        Злость начала гаснуть, отступать под напором ночного мрака. А Добря не понимал - радоваться ему или грустить. Вяч не идет, Горян ошибся. А может, и не ошибся, но Добря неправильно истолковал?
        Поднялся. За время, что бездвижно сидел у плетня, ноги затекли, ступни - будто по хвое прошелся, пришлось обождать ещё немного. Он повернулся, готовый уйти, и остолбенел.
        Вяч в десятке шагов, приближается быстро. На губах широкая улыбка, глаза сияют ярче, чем все звезды, вместе взятые. Слуха коснулся переливчатый свист, ещё немного, и Вяч не то что запоет - в пляс пустится. Он поравнялся с Добрей и… прошел мимо, не заметил.
        В доме будто расслышали шаги Вяча, доселе мрачные окошки озарились светом.
        Не дыша, Добря наблюдал, как отец протопал по крыльцу, распахнул дверь и исчез внутри.
        - Как?.. - выдохнул отрок. - Почему?
        Оцепенение спало не сразу, мальчик ринулся следом. Дверь не поддалась, тогда начал колотить изо всех сил. Ему ответил яростный рык:
        - Кто там?!
        Но Добря продолжал колотить проклятую дверь, чувствуя - ещё немного и разобьет руки в кровь.
        Его отбросило назад, едва успел увернуться от удара и ринулся в проем. Отец на голову выше, сильнее, впрочем, уже ненамного. Кулаки уперлись в грудь Вяча, из горла вырвалось отчаянье:
        - Как ты мог?! Ты предал! Меня! Мать!
        - Стой! - Голос Вяча прозвучал растерянно, только Добря останавливаться не собирался, напирал. - Добря! Опомнись!
        Мальчик зарычал, бросился вперед, и мир померк. Спину пронзила страшнейшая боль, ноги подкосились. Равновесие удержать не смог, новый удар пришелся в лицо… хотя внешне домишко выглядел хрупким, пол оказался крепче камня.
        - Не бей его! - крикнул Вяч. - Это мой сын! Добря, ты как?
        Перевернуться на спину получилось не сразу, на плечо тут же легла рука отца, но Добря оттолкнул. Поднимаясь, сквозь туманную пелену увидел и обеспокоенное лицо Вяча, и бледное личико женщины. В руках хозяйки ухват, им-то и вытянула по спине.
        - Баба, - выплюнул Добродей.
        - Сын, эта женщина…
        - Не надо!
        - Добря…
        Мальчик вытер рукавом разбитый нос, полотно тут же окрасилось в багряный цвет. Скоро кровь высохнет, останется на рубахе новым бурым пятном. Сколько таких следов на его одежде… только прачка знает, она единственная, кому не безразличны подобные пятна.
        Сердце глухо стучит о ребра, во рту солоно. Добря смачно харкнул на пол, снизу вверх глянул на отца:
        - Предатель.
        Лицо Вяча вытянулось. Мгновенье назад он казался виноватым, а теперь озлобился, во взгляде полыхнул огонь:
        - Прикуси язык! Сам не знаешь, что мелешь!
        - Да ну?
        - Добря… мы никогда не вернемся в Рюриков город. Это было ясно с самого начала. И твоя мать тоже про это знает. Она наверняка уже приняла нового мужа…
        - Не смей так говорить!
        - Но это правда. Ты - дитя, хоть и подрос уже. И ничего не разумеешь в жизни.
        - Да я поболе…
        - Цыц! Я женюсь. Это решено.
        Добродей глянул на женщину с ухватом, в глубине души страстно надеясь, что взгляд испепелит эту ведьму. Голос Вяча прозвучал гораздо спокойнее:
        - Нужно учиться жить дальше. Это разумное решение, Добря.
        - Ты мне больше не отец.
        В горячем молчании раздался пронзительный детский плач. Младенец ревел в подвесной колыбели у дальней стены, близ красного угла.
        - Ты не можешь отказаться от родства, сын, - сказал Вяч бесцветно. - Родство - дар богов, в тебе моя кровь. Ты не смеешь нарушать их законы.
        - Смею.
        Вяч печально усмехнулся, кивком головы велел бабе успокоить малыша. Добря отметил - сделал это по-хозяйски, с толикой особой власти, право на которую имеет только муж.
        - Если нарушишь, не этот, так следующий - волхвы проклянут, да и князь тебя погонит. Преступнику не место в дружине правителя.
        - Пусть.
        Добря двинулся к выходу, равнодушно проследовал мимо отца. В распахнутую дверь ворвался тугой порыв ветра и запах грозы. Огоньки лучин задрожали, на стенах всколыхнулись тени.
        - А знаешь… - Добродей обернулся, уголок рта пополз вверх, - я ведь, если чего, могу в Рюриков город вернуться. Ведь на моих руках нет крови, я никого на бунт не подбивал.
        Щеки Вяча загорелись, следом на лицо набежала чёрная туча, которая стерла румянец, истребила последнюю надежду во взгляде.
        - Ты мне больше не сын, - пробормотал он.
        - Я первым от тебя отрекся, - усмехнулся мальчик и шагнул в ночь.
        Дождь хлынул внезапно, будто там, на небе, перевернули здоровущий чан. Дорожная пыль тут же превратилась в грязь, лужи растекались и полнились быстро. В небе громыхало, длинные изломанные молнии освещали путь. Ветер просто сбесился, рвал крыши домов, сараев. Он то ударял спереди, пытаясь опрокинуть Добрю, то бил со спины, словно подгонял к княжескому двору. А мальчик не торопился…
        Здесь, в сердце грозы, он чувствовал себя как нельзя лучше. Дождь смывает слезы, громовые раскаты заглушают рыданья, темнота укрывает от чужих взглядов, а молнии дарят надежду - вдруг одна из них попадет в темечко, и тогда все, конец мученьям!
        Перед воротами княжеского двора Добря твердо решил, что это последние слезы. Больше плакать не будет. Никогда. Даже если мир рухнет, даже если княгиня Дира будет умирать на его руках.
        Створка ворот распахнулась со скрипом. Дружинник, который впускал Добрю, бранился последними словами. Мальчик отмахнулся от грубых слов с небрежностью князя.
        Одежда промокла насквозь, в сапогах хлюпает. По телу озноб, зубы постукивают, а в груди бушует пожар.
        Добря распахнул дверь общего дома, на миг представил, как наконец-то стащит обувку и мокрую рубаху, согреется под одеялом. Но путь к уюту преградила знакомая ухмылка, противный голосок заявил:
        - Вы только посмотрите! Ну наконец-то!
        Чернявый - негласный предводитель отроков. На пару лет младше Добри, на полторы головы ниже. Но крепкий. И умный. Он редко нападал в одиночку, чаще брал в драку пару-тройку приятелей. Добря сперва удивлялся: почему другие терпят? В Рюриковом городе чернявого бы давно обозвали трусом и выгнали. А когда поосвоился, понял - тут княжий двор Киева, а не улицы и закоулки Рюрикова города. Отрок поступает так, как поступают в бою. Ведь противник на поле брани не спросит, ранен ты или нет, насколько хорошо владеешь оружием и что думаешь о честности. Он набросится молча и, если понадобится, возьмет с собой хоть сотню соратников.
        Добродей часто отступал перед напором чернявого, терпел обиды, подчинялся… Но сейчас шагнул навстречу, одним движением руки отодвинул недруга в сторону и вошел в дом.
        Другие мальчишки стояли полукругом в трех шагах от порога, явно ждали зрелища. Брови чернявого приподнялись, рот приоткрылся. Кто-то присвистнул, следом зазвучал голос Горяна:
        - Кто это тебя так?
        Добря пощупал лицо, каждое прикосновение отзывается болью.
        «Синяк под глаза растекается, - догадался он. - И щеку разодрал. Ну и ладно. Подумаешь! Тоже мне невидаль».
        Он сделал ещё один молчаливый шаг вперед, толпа не шелохнулась. За спиной тяжелое дыхание.
        - Как ты посмел?.. - прошипел чернявый - в голосе столько яда, что любая змея позавидует. - Забыл свое место, словен?!
        Добря обернулся, чернявый угрожающе двинулся к нему. Ноздри раздуваются, как у быка, глаза налиты кровью.
        - Ты никто! Слабак! И живешь ты не по-честному! Понял?! - Шипенье превратилось в крик, отрок ринулся на Добрю, впереди себя послал кулак.
        Добря успел, перехватил запястье и потянул на себя. Колено врезалось в живот чернявого, на удивление мягкий. Предводитель отроков взвыл, тут же получил ещё один, после отлетел к бревенчатой стене.
        - Бей его! - пропищал чернявый, и этот звук оказался совсем не похож на боевой клич, приличный вожаку.
        Трое мальчишек без особого задора двинулись вперед. Добря крутанулся на месте, прыгнул к тому, что оказался ближе. Очень хотелось осыпать наглеца градом ударов, но пришлось провести единственный, в голову. Второй подскочил сзади, Добря успел пригнуться, и кулак противника врезался в воздух. И снова Добря крутанулся, схватил мальчишку поперек туловища и швырнул. Ноги мальчишки удачно проехались по лицу третьего из нападавших, но этот третий не отступил.
        В уши ворвался яростный крик, последнее, что запомнил Добря: распахнутый рот на перекошенной злостью роже. И этот упал под ноги, так и не осуществив задуманный удар. Перед глазами Добри колыхалась красная пелена ярости, рассудок затуманился. Он стоял посреди дома, сжимая кулаки и скалясь. По телу разливалась бешеная сила, такую не удержишь, не угомонишь.
        Уже не видел - чувствовал, как ринулись остальные. И лиц не замечал, просто бил. Руками, ногами, головой. Кто-то повис на плечах, сдавил горло и взвыл, когда Добря со всей злости врезался спиной в стену. Кто-то заорал, когда перехваченная рука хрустнула. Кто-то по-звериному рычал, пригибался, готовый прыгнуть на врага, как только тот отбросит следующего соперника.
        В доме стало нестерпимо жарко. Крики и топот заглушили громовые раскаты и свист ветра. Молча бил только Добря. Враги отскакивали, падали, снова кидались в драку.
        Краем глаза Добродей увидел стремительный рывок справа, лениво сообразил - этот отразить не успеет. В груди вспыхнула боль, следом кто-то ударил по ноге, да так, что едва не упал.
        Устоял, уклонился, чуя новый выпад. Но удар, который Добря готовился принять, не состоялся. Горян засопел, встал спина к спине и принял врага на себя. Сцепились, упали, покатились. Тот трепал Горяна, бил затылком об пол. Горян, сцепив зубы, отталкивал, после все-таки сумел извернуться, и теперь настала уже его очередь сыпать кулаками.
        - Вместе! - бешено заорал кто-то. - Вместе идем!
        Отроки мгновенно сбились в кучу, угрожающей стеной двинулись на Добродея.
        На грани разума вспыхнула и быстро погасла мысль: все как тогда, как в первый день… Взгляд молниеносно ощупал комнату, Добря метнулся в сторону, подхватил скамью. Из горла вырвался звериный рык, от которого содрогнулись стены:
        - Убью!
        Рядом возник Горян. Глаза бешеные, из губы сочится кровь, на лбу огромная ссадина. Он встал рядом с Добрей, выставил кулаки и зарычал.
        Толпа отроков заколебалась, замерла в нескольких шагах. Все помятые, с перекошенными лицами, скалятся злобно. Но за этой стеной мальчишеской ярости нет-нет да и проскальзывает нечто другое… Добря не сразу понял, что вот он, страх. Настоящий.
        - Это нечестно! - выкрикнул один из отроков, сделал шаг вперед, скосил взгляд на чернявого, который еле стоял на ногах, держался за бревна, чтоб не упасть. - Ты старше него, сильнее!
        - И что? - спросил Добря, сплевывая кровью.
        - А то! Ты победил нечестно! Ты не имел права его трогать! Он младше. Слабее!
        Добря глядел на говорившего с толикой жалости:
        - Когда придет время настоящей битвы, с настоящим врагом, ты скажешь то же самое?
        Тот нахмурил брови и не ответил. Некоторое время продолжали стоять друг напротив друга. Отступить - стыдно. Наконец кто-то придумал достойное оправдание:
        - Он все равно дерется нечестно. Дикарь, что с него взять?
        Остальные подхватили уверенно, с радостью:
        - Точно-точно! Только мараться. Воинскую честь срамить.
        - Да кому он нужен? Ха!
        - Интересно, в Рюриковом городе все такие?
        - А то как же! Трусы они! Все знают, на Ильмени смелый человек не поселится. Там леса ого-го какие, не то что у нас. Эти леса от всех врагов защищают. Им даже не нужно драться уметь.
        - Ага! Сквозь чащобы враг все равно не пройдет. Это мы как на ладони.
        Разошлись отроки довольно быстро, на Добрю не смотрели, а в Горяна полетели гневные взгляды и угрозы - перебежчик, предатель. Но Горян не смутился, грозил кулачищем, скалился…
        Добродей устало добрел до своей лежанки, стянул мокрую одежду. Забравшись под одеяло, долго не мог уснуть - на улице по-прежнему завывал ветер, хлюпала вода, редкие громовые раскаты походили на могучий смех бога, прогоняли дрему.
        Сон все-таки пришел, запоздалый, липкий. Полночи спорил с отцом, полночи снова дрался. Под утро приснился Осколод: стоит хмурый, в глазах осуждение, а Добря стыдливо отступает, но оправдываться не спешит.
        - Эй! Ты чего разлегся?
        Добродей слышал голос, но глаза продрать не смог. Сон навалился тяжелой тушей, не пускал.
        - Добря! - гаркнуло в ухо. - Эй!
        Попытался поднять руку, отмахнуться, но тело отозвалось нестерпимой болью. И снова сон…
        - Да проснись же ты!!!
        Кто-то тряс за плечи. Сильно тряс, бесцеремонно. В голове лениво шевельнулась мысль - этот голос принадлежит Горяну.
        - Добря, мать твою!!!
        Остальную брань Добря уже не осознавал - распахнул глаза, пересилив нестерпимую боль, сел и приготовился размозжить череп тому, кто посмел вспомнить о его мамке в таком тоне.
        Горян, видимо, почуял неладное, отскочил.
        - Ты чего разлегся? - угрожающе пробасил Горян, подпрыгнул, удивившись собственному голосу. В последнее время все чаще срывался на бас, знал, что это правильно, но все равно пугался. - Тебе вот-вот биться!
        - С кем?..
        - Как с кем? С Живачом!
        Стиснув зубы, Добродей отбросил одеяло и поднялся с лежанки. От боли хотелось выть, но мужчине не положено даже пискнуть. Дышать носом тяжело, пощупал - нет носа, вместо него нечто огромное, раздутое, больное. Ноги подкашиваются, руки слушаются плохо. Кажется, за ночь мясо отделилось от костей и частью сгнило.
        Кто есть Живач, Добря помнил хорошо. Дружинник. Молодой такой, улыбчивый. Не раз давал отрокам пинка… в шутейных поединках. А его обожали, потому как редкий воин обращал внимание на копошение детворы под ногами и уж тем более относился к ней серьезно.
        - Зачем? Я с ним не ссорился.
        Сказал храбро, а в голову стрельнула шальная мысль: «Неужто отроки нажаловались, нашли себе защитника, что подходит Добре по росту и силе?»
        Горян попятился, лицо вытянулось, глаза округлились. Он беззвучно раскрывал рот, пожирал воздух.
        - Так зачем драться?!
        Вчерашний соратник Добри молчал и по-детски хлопал глазами. Когда заговорил, голос звучал осторожно. Так с полоумными говорят и с буйными:
        - У тебя на полдень назначен поединок с Живачом. А свидетелями все дружинники станут. Поговаривают, будто сама княгиня придет глянуть, и Хорнимир будет обязательно. Дядька сказал: Дира прослышала, дескать, отроку Добродею уже четырнадцать весен, решила - пора бы испытать да в гридни младшие принять, а то как так можно: почти пятнадцать, а все ещё в отроках.
        Сердце Добри подпрыгнуло - «гридень» - давно не слыхал этого чужого наречия, к горлу подступил комок. Боясь разоблачения, спросил нарочито хмуро:
        - Отроки и постарше бывают… не в летах и веснах дело.
        Горян пожал плечами, отозвался в прежнем тоне:
        - Дядька сказал, что и сам так считает. Поэтому сегодня будешь с Живачом драться. Ежели победишь - быть тебе среди младших дружинников, ежели нет - пинком под зад с княжеского двора.
        Добродей захлебнулся вздохом, закашлялся. А Горян продолжал беспощадно:
        - Дядька это при всех объявил, на закате. Наши тут же повернулись, а тебя и нету. Я думал, ты нарочно сбежал, чтоб не побили. Они же обзавидовались, как только услышали. А ты вернулся и подрался…
        - Вот почему озлобились… - пробормотал Добря. - А я-то думал… про другое узнали.
        Приятель не понял, помотал головой:
        - Так ты биться будешь?
        - Буду, куда деться… - бросил Добродей. И добавил уже уверенней: - Буду!
        Глава 5
        Княжий двор залит солнечным светом, в лужах будто и не вода вовсе, а расплавленное золото. Земля размякала, разжирела от дождя, ноги скользят. Народ уже собрался. Воины улыбчиво взирают на отрока, кричат одобрительно.
        Добродей в который раз проверил, хорошо ли затянут пояс, повел ладонью вбок, ощутив касание рукояти невидимого другим, но столь желанного меча.
        День после грозы паркий. Кажется, воздух уже не воздух, а река без течения. Пот выступает тяжелыми каплями - не успеваешь смахивать, чувствуешь себя рыбой. Но не это главное…
        Тело болит жутко, кости ломит, голова будто опилками набита или соломой, как у куклы Купавки. Воинская ярость эту боль не преодолеет. Хотя с чего бы ему яриться на Живача, который не враг, не преступник, не предатель какой? А легкое заикание и вовсе придает ему обаяния.
        Сам дружинник притворно хмурый, косится на Добрю, поигрывает мышцами. Но на губах то и дело вспыхивает изобличающая улыбка. Живач даже подмигнул пару раз, м-мол, н-не робей.
        Остальные тоже настроены радостно, даже отроки утратили вчерашнюю злобу. Несколько мальчишек подошли, пожелали удачи, похлопали по плечам. В другой раз Добря был бы счастлив от такого радушия, но сегодня… каждое прикосновение пытке подобно. Бывалые рассказывали, что такое случается, особенно после боя. Если драться очень долго и яростно, приходит расплата за дарованную богами злость.
        Задрав голову, Добродей прикинул - пора начинать поединок. Но дядька, которому велено присматривать за воинами, пока воевода в отъезде, знак сходиться не давал, косился на княжеский терем.
        Княгиня появилась ровно в полдень, в окружении вельможных женщин и бояр. Для неё поднесли кресло с высокой спинкой искусной работы. Воины расступились, сгрудились, освобождая место для знати.
        В груди полыхнул настоящий ужас, и Добря понял: он не боится проиграть Живачу, не боится изгнанья со двора Осколода. Осрамиться в ее глазах - вот это действительно жутко.
        А Дира словно мысли читала. Кивком головы велела свите оставаться на месте, сама пошла навстречу.
        - Не дело это, княгиня! - буркнул Хорнимир, но осекся под ее взглядом.
        Добря видел: сапожки по щиколотку утонули в грязи, расшитый золотом подол покрылся коричневой жижей, но Дира выступала так, будто шагает по драгоценному ковру искуснейшей работы.
        Она послала благосклонную улыбку Живачу, дружинник чуть было в обморок не упал. Когда же пригляделась к Добре, на личике вспыхнуло удивленное беспокойство. Но шаг не изменился, остался воистину княжеским.
        Добре почудилось, будто он и не просыпался вовсе. Сразу стало ясно, отчего Осколод глядел на подопечного с осуждением.
        - Добродей? - Голос княгини прозвучал певуче, опьянил почище хмельного меда. - Ты ведь хочешь стать Оскольдовым дружинником?
        Кивнул, стиснув зубы.
        Дира заговорила снова, гораздо тише прежнего. Добря с великим трудом смог различить эти слова, часть - и вовсе прочел по губам:
        - Я вижу… ты поранился. Я могу приказать, и поединок отменят. Не хочу, чтобы ты проиграл только потому, что накануне…
        В ее взгляде появилась неприкрытая жалость, под прицелом которой сердце отрока попросту взбесилось.
        - Только женщина могла задать такой вопрос, - пробормотал Добря, закатывая глаза.
        Осекся. Вспыхнул. Умом понял, что надерзил, и не абы кому, а самой княгине! Но сердце… сердце не желало признать ошибку.
        Она тоже вспыхнула, отвела глаза. Щеки, украшенные живым румянцем, сводили Добрю с ума. Отрок держался из последних сил, мысленно убивал в себе желание упасть перед ней на колени и…
        - Но почему? - Ее вопросу предшествовал смешок, но Добря понял - это попытка сохранить лицо, в действительности княгиня и не думает насмехаться.
        - Я воин, - хрипло отозвался Добря. - Если воин устанет раньше времени - его убьют. Да и враг… разве ж он станет ждать, когда противник отдохнет? Я буду биться.
        Кивнула. Коротко, отрывисто.
        - Да помогут тебе боги.
        «Да будет так», - отозвался Добродей мысленно.
        - Мечи сюда! - приказала Дира.
        На эти слова в круг вышел дядька, в каждой ладони по клинку, да по бокам, в кожаных ножнах, - два, рукояти выше пояса торчат.
        - Обеирукий! - вздрогнул Добря, а ведь он и не подозревал за наставником такого искусства.
        - Выбери по сердцу, - молвила княгиня.
        - Как в ладонь ляжет, - подсказал дядька.
        Сказывали, что Осколод долго жил среди варягов, ходил на данов, бился с грозными франками. Оттого, наверное, предпочел он для дружины своей не топоры да копья, не дротики да луки, а доброй франкской работы мечи.
        Еще был слух, что, когда хазары подступали к Киеву, вышел на них Осколод. Те ему и говорят, что дашь нам от каждого дыма. Не испугался князь да подает им клинок: «Вот, мол, отнесите беку или самому кагану вашему!» Показал главный хазарин меч советникам, а те и пророчат: «Не добра дань, великий. Сабли наши с одной стороны заточены, а оружие полян обоюдоострое». Послушал он старцев, да и увел все войско от Киева, как бы самому дань кровавую заплатить не довелось.
        Теперь-то Добродей понимал, что не нашлось бы у Осколода на врага много мечей. Больно дороги. Но шутку княжью оценил. Это лишь потом приказал Осколод разворачивать купцов иноземных, кои в Персию или даже Булгар через Киев следуют, коли не привезут полянам мечи работы франкской. Так год за годом обзавелась дружина Оскольдова ладным оружием. Впрочем, Хорнимир остался при своем, что нет ничего лучше топора, коли умеючи. Но коли князь велел, так тому и быть. Видано ли дело, князю перечить.
        Добря шагнул к наставнику и принял в правую руку первый из принесенных мечей. Был он в два с половиной локтя, клинок - широкий у рукояти - сужался к округлому острию. По обеим сторонам клинка легли продольные желоба, именуемые долами. Пацаненком думал, чтобы кровь лучше стекала, но подрос и понял - для облегчения. Этот меч показался ему велик и тяжел. У второго была неудобная, слишком короткая рукоять и массивное навершие.
        - Не торопись, парень! От доброго клинка в бою зависит и твоя жизнь, и соратника, - проговорил дядька и протянул третий меч.
        Этот как бы сам устроился в ладони у Добродея, обжился. Крестовина длинная, клинок в два локтя с закругленным концом, долы поглубже. Ближе к рукояти на верхней трети дола причудливый узор проволокой. Словом, это было его оружие, и по сердцу, и по руке.
        - Беру. Можно?
        - Нужно, - подтвердил дядька. - Удачи, парень! Главное, ты про щит не забудь, - язвительно добавил он.
        Куда ж без щита! При мощной рубке на него одна надежда да на шлем. Хоть и броня у Добри, а пропусти размашистый рубящий удар - если не помрешь от раны, так калекой на всю жизнь останешься.
        Приблизился Живач.
        - Еще раз напоследок, - предупредил наставник. - Тычком не разить! При расчетливом уколе не будет глубокой раны, но и такой клинок сквозь панцирь «пройдет». Наружу кровь не выйдет, вся внутри изольется. Поняли?
        Оба кивнули. Дядька двинулся от них прочь - бесстрашно, по самой грязюке. Оба проводили уважительными взглядами.
        - К бою! Лежачего не добивать, - прогремел он, обернувшись.
        Хотя это уже послабление, крики зрителей были полны ликования.
        - К бою!!! - подхватили дружинники и отроки. Сейчас воинское братство было едино, как никогда. Разве что в настоящем бою случается так же.
        Внутри заколотило: «Упадешь, и не быть тебе даже младшим гриднем!»
        Живач с быстротой вепря ринулся на Добродея, чешуйчатый панцирь придавал дружиннику сходство с каким-то однокрылым сказочным зверем, но не человеком. Первый натиск был страшен, но Добря не отступил, принимая на круглый щит град ударов.
        - Вперед, ты ж не тыква какая! Покажи ему! - закричал Горян.
        И от этого возгласа единственного друга перестали ныть кости, сгинула боль от вчерашних ран, не чесались больше царапины. Ловко выйдя из-под нового удара, Добря послал свой, секущий. Но Живач был начеку и отвел хитрый выпад.
        Добродей бросился на противника, выставив перед собой щит, нес вдоль земли, норовя угодить в Живача его верхним краем. Но тот успел одним движением погрузить в липкую грязь острый конец своего, подперев коленом, и тем поставил непроходимый заслон на пути хитрого юнца. Стремление Добри словно бы разбилось о стену.
        Но отскочил, и вовремя. Где только что стоял, просвистел клинок Живача. В три шага дружинник нагнал Добрю и обрушил на него шквал ударов, отчего Добродеев щит дал слабину, затем и вовсе расщепился, причем куски повисли на предплечье и их не удавалось стряхнуть.
        - Держись! - кричал Горян.
        - Д-дерись! М-меча не опускай, - подсказал Живач, отступая и тем самым давая молодому противнику короткую передышку.
        В какое-то мгновение Добря представил лицо чернявого, словно бы заглянув в завтрашний день, услышал хрюканье и гогот, ехидный смех недругов.
        «Лучше прямо сейчас голову сложить», - решился он, отирая грязь и пот со лба.
        Все ахнули, когда Добря стянул с головы островерхий шлем. Но он и не думал сдаваться. Шлем полетел точно в Живача, тот прикрылся, отражая внезапную напасть. Добря бросился на дружинника из последних сил, яростно, отчаянно, отважно.
        Дядька учил: если даже первые удары не повергли врага, если плашмя попал - главное, что не мимо. Ничто не напрасно! Пусть противник отходит, пусть теряет дыхание, пусть спотыкается - только сам не провались и не попадись на хитрость. Лови удачу и не упускай, быть может, единственной возможности победить.
        Очевидцы схватки замерли, когда под напором юного воина Живач стал отступать. Добродей поднажал, чуя, что не сдюжит, если вот сейчас не опрокинет противника в эту глину. Прикрытый щитом Живач не разглядел или не захотел разглядеть, в какой миг и как напрыгивал Добря. Но, попятившись, дружинник вдруг медленно повалился наземь, точно ворота, снесенные тараном. Следом, не удержав равновесия, рухнул и победитель, успел, однако, поднять меч и угодил поверженному рукоятью точно в грудь.
        - Па-аздравляю, д-дурень! - ойкнул Живач и подмигнул изумленному Добре, как перед схваткой. - Но п-почему же ж именно мне… и т-так больно?

* * *
        Удача - девка строптивая, это знает каждый. Но там, на суше, она куда сговорчивей, нежели здесь, в море. Чует спесивица, когда под ногами не земная твердь, а шаткая палуба лодьи окажется, - тут любой мужчина слабеет.
        В море даже тот, кто отродясь в Удачу не верил, начинает задумываться, молить, приносить щедрые дары, искать Ее благосклонности.
        А о том, что Удача любит дерзких, догадываются немногие.
        Вот и воевода Хорнимир побелел, и кормчий заикнулся было поспорить:
        - Но как же так! Берег-то…
        - Полно, - с хмурой усмешкой перебил Осколод. - Направляй лодьи, куда велено.
        Но кормчий все-таки выпалил:
        - Берег слишком далеко. Вдоль пройдем - целее будем.
        - Пусть далеко. Зато напрямик путь короче, - возразил князь, - и безопаснее. О нашем походе уже всем окрестным племенам известно, столько кораблей даже в море не спрячешь.
        Громко сглотнув, воевода Хорнимир оглянулся. Лодий и впрямь много. Когда шли по рекам, дыша друг другу в корму, казалось, будто меньше. Теперь же все море пестрит от ладных славянских судов, длинные весла беспрерывно взбивают волны.
        - Как бы нам морского царя не потревожить… - пробормотал Хорнимир.
        - Да при чем тут царь? - нахмурился Осколод. - Племена, что живут по берегам, - вот настоящая опасность. Пристанешь по ночи - могут и камнями закидать, и стрелами. Говорят, явились некие печенеги, хазарскую степь проутюжили, угров подвинули к морским берегам, а за ними булгаре дунайские. И все кочевники, при конях. А нам от судов никуда. Людей прежде времени потеряем, и так на каждой остановке…
        - Когда столько лодий разом идет, - осторожно ввернул в разговор кормчий, - никто напасть не осмелится.
        На щеках князя вмиг вздулись желваки, крупные, как яблоки.
        - Все равно правь, куда велено! Так путь короче! А в ночь - сгрудиться всем да сцепиться, пока не рассветет.
        - Все равно первее любого гонца у стен царьградских будем, - пробурчал Хорнимир.
        - Эх, воевода! Ромеи тоже не дураки - чудовищными зеркалами ловят они солнечные лучи и посылают на многие версты вперед, передавая знак от крепости к крепости, и так до самой столицы. Прошлый раз повезло нам - давно зерцала они не чистили. Но дважды на одни грабли только русь и наступает. Ромеи - нет.
        Вздох кормчего прозвучал очень тихо, потонул в плеске волн. И хоть корабельщик много лет ходил под парусом, хоть и считал себя более сведущим в этом деле, ослушаться князя не решился.
        «Удача любит дерзких!» - мысленно выпалил Осколод и вперил взгляд в горизонт.
        Эти слова он повторял словно молитву, каждый миг с тех пор, как миновали днепровское устье и вышли в море. Именно тогда ветер поменял направление, именно тогда пришлось спустить все паруса и как следует налечь на весла, а весла - дело непростое.
        Ветер дует с юга. Если бы рядом оказался какой-нибудь сметливый волхв, наверняка бы шепнул, дескать, Стрибог противится этому походу, а ежели так, нужно воротить лодьи. Может быть, поэтому Осколод в который раз порадовался, что взял с собой только тех, кто поклоняется холодному смертоносному железу. Воины никогда не подведут, это князь знал наверняка. И Удача не подведет, если проявить достаточно смелости и напора.
        Князь с упоением глотал морской воздух, беспрерывно глядел вдаль. Кажется, нужно пройти всего чуть-чуть, и взору предстанут очертания нужного берега, уже знакомые величественные стены Царьграда, за которыми столько добычи, что и двести, даже пятьсот лодий не увезут. На миг представил, как вновь бросает к ногам Диры драгоценные наряды, представил, как светятся счастьем любимые глаза…
        «Удача любит дерзких!»
        Ветер помалу крепчал, гнал волну за волной. Поначалу нос лодьи без труда резал пенистые гребни, но море становилось все беспокойней. Вскоре водная гладь вздыбилась, вода стала угрожающе темной.
        С юга надвинулись чёрные тучи, неотвратимо заволакивая все небо, от края и до края, куда достигал и пока ещё проникал взор.
        - Быть беде, князь! - молвил бородатый, просоленный до мозга костей кормчий. - Страшный шторм идет, а до бухты нам уже не добраться.
        - Сам вижу, - отозвался тот, вглядываясь в угрюмую даль. - Но все-таки лучше умереть на суше, чем попасть в брюхо морского змея. Правь к берегу.
        - Теперь уж поздно, княже. О скалы разобьемся, - возразил кормчий.
        - Приказываю править к берегу, - отрезал Осколод. - Передать по кораблям. Все, что на палубе, крепить к лавкам.
        - Кажись, и на жертвы не поскупись, - пробурчал тучный воевода Хорнимир, обращаясь то ли к самому князю, то ли просто рассуждая вслух. - Чем прогневили мы небожителей? Или и впрямь владыку глубин разбудили?
        - Прикажи всем судам сгрудиться, как ночью, да сцепиться… - подсказал кормщик, но его уже никто не слушал.
        Дикий порыв ветра заглушил последние слова, заблистали молнии, и оглушительные громы разорвали само пространство над бескрайним морем. С неба посыпались колючие иголки дождя.
        Волна ударила в борт, лодью едва не перевернуло, тут же подбросило так, что нос судна чуть не вспорол грозовое небо. Черная туча опустилась ниже, казалось, ещё немного, и эта тьма разинет пасть, проглотит. Затем корабль швырнуло вниз, волна перехлестнула за борт, щедро облизала палубу, словно море решило побороться с небом за добычу.
        Такого на памяти Осколода ещё не случалось, никогда буря не налетала столь стремительно!
        Мелкий дождичек вмиг сменился частым градом, от ледяного шквала доски затрещали, кто-то из воинов упал, покатился по влажным доскам. Остальные спешно, хватаясь за борта, вытаскивали весла, привязывали к скамьям груз. Осколод и сам было ринулся на помощь, но тут же был сбит - новая волна ударила с небывалой силой, показалось, будто и не волна вовсе, а кулак самого морского владыки врезался лодье в левый бок.
        Уже падая, Осколод успел вцепиться в мачту, зажмурился.
        Судно скрипело на все лады, оно то падало вниз, то взлетало, словно листочек в свирепый ураган, к самому небу. Волны тараном били в борта, корабль стонал.
        Дождь, перемешанный с градом, встал стеной, так, что дальше вытянутой руки ничего не видать, под грозовой тучей белый день превратился в ночь. Вдруг из тьмы показалась огромная пасть… и быстро ушла под воду.
        Нет, не чудище это! Просто одну из самых больших лодий перевернуло.
        В какой-то миг Осколоду показалось, будто он оглох - людские крики исчезли, удары градин превратились в непреодолимый, непроницаемый шум.
        Лодью снова швырнуло, над нею взмыла волна, выше которой Осколод никогда не видел, и с ревом обрушилась на палубу. Соленая до невозможности вода захлестнула горло, ударила в легкие, князь почувствовал, как руки, что обхватывают спасительную мачту, тянутся к горлу, но он опомнился. Сквозь выворачивающий кашель он перестал слышать даже завывания ветра, даже раскатистые громы.
        «Удача любит дерзких…» - повторил князь, хотя теперь от его дерзости и следа не осталось.
        Тут же пришла запоздалая мысль - нужно было снять матчу…
        Ее сменила куда более страшная догадка: а может быть, эта буря - порождение богов? Кара? Может быть, море не успокоится, пока не поглотит всех?
        Владыка Киева закрыл глаза, взвыл, взывая к божьей милости.
        Ударило в ноги, он дернулся, не сразу понял, что случилось, - кормщик катался по доскам, из пробитой головы хлестала кровь. Знакомый десятник боролся с отпущенным на волю ветра и вод прав?лом. У него не получалось, но пока именно прав?ло и спасало ему жизнь, как только отпустит - окажется во власти моря.
        Огромные волны швыряли беззащитное суденышко, как щепку, накатывая одна за другой. Пучина ревела и клокотала, разевая бездонную глотку, стрибы завывали над самым ухом. Едва корабль падал в пропасть, над ним вздымалась водяная гора. Невероятный, невозможный ураган даже не думал утихать, но грозовая туча светлела, непроглядная ночь превратилась в сумерки.
        И едва Осколод перевел дух, в уши врезался крик, полный нечеловеческого отчаяния. Он не понял смысла, но вскоре и сам увидел то, о чем выл несчастный.
        Неумолимая стихия несла Оскольдовы лодьи назад, на север, но не к спасительному брегу, а на отвесные прибрежные скалы. Вихрь гнал их навстречу неминуемой гибели - десятки и десятки судов, иные сталкивались в этом кружении, опрокидывались днищем вверх, люди летели за борт, на прокорм все ещё голодному Ящеру.
        В объятьях бескрайнего моря выжить можно, а здесь…
        Осколод едва не расцепил руки, вместо слов молитвы из горла вырвался единственный крик, чтобы тут же раствориться в нарастающем грохоте:
        - Дира!
        Лодью в который раз подбросило, мачта с оглушающим скрежетом переломилась. Осколод успел разжать руки, попытался уйти от удара, но падающая махина все-таки задела. Уже теряя сознание, князь понял - конец.
        Глава 6
        Новая жизнь отличалась от старой примерно так же, как рыбная похлебка от жареного поросенка. Теперь Добродей жил вместе с дружинниками и, хотя работы было много, выполнял ее с удовольствием. Особенным счастьем были поручения старших. Сперва только подай-принеси, но после, глядя на рвение Добродея, стали доверять важное.
        Другие гридни приняли Добрю мирно, ни единого злого взгляда. В друзья не набивались, но в приятели просились, а юнец и не отказывал. Вместе куда веселее, чем одному.
        Несколько раз Добря вместе с Живачом присматривал за поединками отроков… Нет, Добродей не мстил, просто объяснял, что к чему. Живач почти не вмешивался, но хохотал громко, после другим рассказывал, мол, настоящий воевода растет!
        Но самым любимым занятием стали конные объезды. Глядеть на Киев из седла гораздо приятнее, чем с высоты собственного роста. Да и горожане встречают и провожают с почтением, некоторые и вовсе кланяются. Добродей ловил восхищенные взгляды мальчишек и парней, всячески сдерживался от улыбок.
        «Эх, - рассуждал он, - увидели бы меня рюриковские! Вот бы визгов было!»
        Впрочем, здешние тоже не молчали…
        Визжали, конечно, девицы. Одна так и вовсе повадилась… цветочки под копыта лошади бросать. Глупая. Добродей даже опасаться начал - как бы чего не вышло. И едва мелькало на улице синее платье и длинная коса с синей же лентой, старался оказаться поближе к другим. Но девица была настырная…
        «Тьфу на тебя! К мамке иди!» - возмущался Добря мысленно и как можно выше задирал нос.
        Глупая девица никогда не поймет, что настоящий воин за юбками не бегает, настоящих воинов другим берут… Соболиными бровями, например…
        Но кое-что всерьез омрачало жизнь Добродея. Впрочем, это волновало всех служителей Осколода. Хазары.
        Хазарские купцы распоясались, а вслед за ними обнаглели и остальные. Все чаще дружинникам приходилось разнимать драки хазаров да булгар, ставить чернявых на место. Те вроде как соглашались, дескать, полностью подчиняются княжеской власти, но, едва дружинный дозор скрывался из вида, вновь принимались за старое. Народ полянский роптал, Дира пыталась усмирять, только власть княгини ни в какое сравнение с властью князя не идет…
        Осколода ждали к зиме. Едва на деревьях появились золотые листочки, княгиня начала высылать конные дозоры. Добродей тоже ездил высматривать Осколода. Привставая в стременах, искренне мечтал первым разглядеть паруса. Да, поминая, как шли с Лодочником супротив Ловати, знал, трудно воям с Днепром сладить. От порогов точно пехом двинутся.
        Когда деревья оголились, а земля разжирела от обильных дождей, в общий дом пришло смятение. Дире уже не приходилось высылать отряд навстречу князю - сами ехали, без приказа. И когда черноту почвы укрыл тонкий снежный покров - тоже…
        - Сегодня ты пойдешь, Добря, - хмуро бросил старший дружинник. Он пристально вглядывался в горизонт, моросящий дождик серебрил и без того седые волосы.
        Добродей не понял, чего хотят, но охотно кивнул. Тут же чихнул - сырость и холод не прошли даром. Лошадка под Добрей дрожала, недовольно прядала ушами.
        - Поворачивай! - приказал старший и пустил коня рысью.
        Из-под копыт летели комья земли вперемежку с мокрым снегом, сверху падали острые иголочки дождя. Добря, наконец, понял, о чем говорил старший, едва не поперхнулся вздохом. По спине пробежал мороз, на лбу выступил холодный пот, глаза чуть не лопнули. Хотел было догнать дружинника, отказаться, но побоялся.
        На княжеском дворе - унылая осень. Тут нет снега, сплошное чёрное месиво. Оконца княжеского терема глядят с грустью. Челядь ходит неспешно, как гуси на выпасе, глядит с опаской. Добродей почувствовал, как сжимается сердце, как душу обволакивает ледяная корочка.
        - Еще скажи, больше высматривать не поедем. Без толку, - пробасил старший.
        - Но почему я? - нерешительно начал Добря.
        - Ты молод, - хмыкнул дружинник. - Глядишь, тебя княгиня ничем тяжелым не огреет. Женщина все-таки. А женщины детей любят…
        Возразить нечего. Разве что заявить, не ребенок он. Но Добря однажды уже пытался доказать седобородым, дескать, взрослый. Позорно получилось, даже слишком. И хоть воины потешались без злобы, второго раза не выдержит.
        Добродей шагнул на крыльцо, остановился в замешательстве и все-таки вошел внутрь. Тут же встретил стража. Глядя в его широкую спину, протопал по лестнице и оказался у массивной двери. Он не успел вздохнуть, а дверь уже распахнулась, взору представилась спальня княгини. Страж легонько толкнул в спину, пришлось подчиниться.
        Дира сидела у окна. Руки сложены на коленях, чинно, как и подобает княгине. Взгляд устремлен вдаль. Лицо печально, румянца и в помине нет. Добря смотрел и не знал, повернется ли язык сказать что должно.
        - Княгиня, - дрожащим голосом обратился он.
        Повернулась не сразу, взгляд задумчивый, но глаза сияют пуще звезд. Губы тронула легкая улыбка, слишком грустная, чтобы быть достойной этой прекрасной женщины.
        - Ты принес дурные вести? - догадалась она.
        Не в силах говорить, Добродей кивнул.
        - Ну, ничего… Может, завтра боги смилостивятся.
        К горлу подступил ком, Добродей пытался его проглотить, но не смог.
        - Что-то ещё? - Голос Диры прозвучал удивленно, брови взлетели на середину лба.
        - Дальше высматривать без толку, - пробормотал гридень. - До весны точно не вернется. Зазимовал он…
        Княгиня не дрогнула, только глаза вдруг потухли и заполнились горючей влагой.

* * *
        Зато весна случилась по-настоящему радостная. Еще снег не сошел, не отзвенели капели, когда гридень Златан распахнул дверь общего дома и переступил порог. Только неудачно, споткнулся тут же покатился кубарем.
        - Едет! - прокричал он, ещё не встав с колен.
        Вопросов никто из дружинников не задавал. Старший тут же рванул к княжескому терему, Диру обрадовать. Остальные торопливо надевали брони и плащи, мчались к конюшне. Добродей побежал вместе со всеми, отчаянно надеясь, что рот от улыбки не порвется.
        Влетев в седло, мчался к пристани. После, вслед за самыми нетерпеливыми, по берегу Днепра. Копыта то утопали в грязной жиже, то с хрустом проламывали ледяные корки снежного наста. В низинах снега до сих пор по колено и холодно, как в могиле.
        Радостное солнце припекало по-летнему, но ветер по-прежнему ледяной. Заметив это, кто-то из старших пробормотал:
        - Не к добру…
        Так и вышло.
        Лодьи Осколода не мчались, подгоняемые ветром, а ползли вдоль берега. И было их всего две. Под пузатыми бортами, как сонные муравьи, копошились поденщики-бурлаки.
        Добря все понял, обо всем догадался, но прикусил язык. Так же поступили и другие…
        Князь заметно постарел, глаза, что прежде светились, будто самоцветы, потухли. Он сглотнул ком в горле, предвкушая скорые расспросы, по спине побежал холодок.
        Ему казалось, что зимовка в чужих краях приглушила боль поражения, да не тут-то было. Возвращение в родную землю всколыхнуло болезненные воспоминания, вернуло картине крушения позабытые краски. Не сразу, но Осколоду придется рассказать людям, что приключилось…
        Как стремительно налетела буря, как море уподобилось бурлящему котлу и разом поглотило половину кораблей. Как злой ветер с ромейской стороны погнал остальные к скалистому берегу, бросил на камни. Как ревущие воды кидали в воздух расщепленные доски и изломанные тела, как слизывали кровь жадные волны.
        Падая в забвенье, Осколод с грустью подумал - все кончено, но даже здесь Удача повернулась спиной к князю. Он выжил. Падающая мачта едва не размозжила Осколоду череп, он очнулся только вечером.
        Хорнимир поведал: едва упала мачта главного корабля, ветер стих, ушел высоко в небо, унося с собой чёрную, пышущую молниями тучу. Море в одночасье стало спокойным, гладким, на небосводе показалось солнце. Только кораблей больше не было. На волнах качались два жалких, побитых суденышка.
        Вскоре послышались крики - те, кто чудом уцелел, оказавшись в море, хватались за деревянные обломки, звали. Но сил спасать живых не было. Не было даже весел, чтобы направить лодьи к берегу.
        Крики людей смешались с криками чаек, нескольким удалось добраться до лодьи, этих с трудом втащили на палубу. Переведя дух, отыскали два толстых каната - то немногое, что не смогли утащить волны, но спасти других не смогли: на спокойной глади моря появились пятнистые волнорезы плавников. Морские собаки людей не пожирали, только надкусывали…
        На плаву было лишь две лодьи, уцелело всего полторы сотни воинов, это с теми счастливцами, кого таки вынесло на берег. Причем оба судна лишились мачт, весел и прав?л. Теперь остается уповать на чудо, молить морского царя прибить лодьи хоть к какой-то земле.
        Подводный владыка смилостивился, но не сразу. Когда лодья Осколода достигла берега, люди едва держались на ногах, валились в песок, измученные морской болезнью и нестерпимой жаждой. Второй корабль прибило к берегу в нескольких верстах южнее.
        Волны выносили на берег осколки побитых кораблей, с их помощью удалось залатать уцелевшие лодьи. Но добраться до Киева по предзимью все равно не успевали, возвращение отложили до весны…
        Весть о неудаче Осколода пронеслась по городу злым, сокрушающим ураганом. Киев наполнился плачем - давно такого горя не случалось.
        Но князю выть не положено, на то он и князь.
        Осколод спешно восстанавливал дружину: всем отрокам были назначены испытания, после чего многие стали гриднями. А в новых отроках оказались сыновья не только воинов, но и простолюдинов. Этих Осколод брал с особым умыслом: год-другой минует, аки верные псы, благодарные хозяину за ласку да заботу, встанут за его спиной новыми воями, надежнее павших.
        По всему выходило - подождать немного, и жизнь наладится. Но Удача вновь повернулась спиной: в начале лета случилась засуха [13 - Свидетельство Патриаршей, или Никоновской, летописи под 6375 г. о голоде, постигшем Русь, по возвращении Аскольда из похода, подтверждается данными дендрохронологии: очень сильное угнетение годичных колец приходится как раз на 865-866 гг.], и такая, что даже дерева чахнуть стали. Будущий урожай сгорел меньше чем за седьмицу. Кто-то заикнулся, дескать, чужой бог, бог ромеев, мстит за дерзость, но так ли это?
        А вот когда пришла весть о новой угрозе, Осколод был готов поверить во что угодно.
        - Печенеги! - сказал Хорнимир хмуро.
        Воевода всего неделю как на ноги встал, всю весну и все лето знахари выхаживали, с превеликим трудом вырвали они вояку из цепких хладных пальцев Мары.
        - К-кто?.. - с удивлением переспросил Живач.
        - Еще одни степняки, соседи хазарские. Себя кангарами кличут. К Киеву подходят.
        - Б-будет б-битва?
        - Да. И кровавая.
        Первыми подскочили младшие гридни, но Хорнимир бросил злобно:
        - А вам охранять крепость и за княгиней присматривать, чтоб никто не обидел! Соцкий Молвян за старшего, так князь распорядился.
        - Но как же… ведь при Осколоде и трех сотен не будет? - уронил кто-то.
        - Придет время - навоюетесь! - рявкнул воевода и поковылял прочь.
        За частоколом княжеского двора раздавались вой и плач. Недобрая весть охватила Киев в считаные минуты, а набатный колокол зазвучал уже после. Женщины хватали детей, бежали к деревянным стенам детинца. Мужчины, вооруженные преимущественно топорами и дубьем, отходили следом, сбитые в отряды старостами.
        У самой стены истово молилась девушка в синем платье. Просила богов, чтобы помогли Осколоду прогнать врага. По лицу, тощему, как сума бедняка, катились торопливые слезы.
        Глянув на неё, Хорнимир опять заскрежетал зубами, лицо налилось недоброй краской.
        Повод для злости у воеводы был, и немалый. Засветло к самому князю прибыл хазарский вестник. Благо язык полян разумел. Лошадь под хазарином пала у самой Лядской заставы, но едва живого гонца потащили прямиком к Осколоду, мимо воеводы.
        Дружбы князя с Хазарией Хорнимир не одобрял, помнил лютую смерть мятежных булгар, страшной ценой расплатившихся за смерть Осколодова сына. Но что хазары, что печенеги - все одно беда славянам. Пусть уж лучше степняки друг друга порешат.
        Сообщал вестник, что преследуют его хозяева Печенега, но повернул тот к Киеву. Упреждал бек союзника Ас-Халиба. Хотел, чтобы тот принял на себя удар печенежский, пока не подоспеет сам.
        Делать нечего: Осколод хазарам за прежние их заслуги должен был. Ясное дело, тонкости сии не для ума простолюдина, и не всякий гридень-то понимал, какого рожна едва собранная заново княжья дружина, ещё не оправившаяся от унизительного возвращения из Царьградского похода, снова покинула град.
        О печенегах говорили разное: городов они не строят, домов не ставят - кочевники, что судачить понапрасну. Знающие люди сообщали, что каждый всадник печенежского войска возит при себе волосяной или кожаный аркан и с превеликим умением набрасывает петлю на шею жертвы.
        Как и хазары, зачинают они бой с перестрелки, и тут уж либо упереться и выстоять под градом жалящих стрел, либо показать быстрому коннику спину. Правда, если хазары мечут стрелы на скаку, печенежские лучники опасны особенно спешенные. Приседают на одно колено, уперев в него же и нижний рог лука - так стрела летит дальше и бьет сильнее. Рубиться на топорах не сильны - нет у них навыков лесных жителей. Приемы боя и оружие заимствовали они у тех же хазаров, коим служили издавна, - да вот размолвка вышла…
        Миновав полтора десятка верст, неотступно следуя за проводником, отряд, наконец, спешился у подножия высоченного холма. Вырыснув на вершину, Осколод глянул на местность из-под ладони. Следом на взгорье вскарабкался и Хорнимир, а за ним хазарин.
        Степняк протянул руку, указывая на длинную конную вереницу, больше похожую на гигантскую чёрную гусеницу. Под тихий перезвон удил, оружия и доспехов она проползала в низине меж холмов, как отсюда казалось - неторопливо.
        - Их поболе нас раз в пять, - прикинул Хорнимир на глаз. - Первыми выступим, все под стрелами печенежскими поляжем.
        - Я скачи, тархан на бичараха приводи. Твой урус бичараха не упусти, рядом будь, - изъяснился хазарин. - Ас-Халиб вместе с бек на бичараха нападай.
        - Тархан, то будет как наш дружинник в бронях, - перевел Хорнимир князю.
        - А бичараха? - не понял Осколод.
        - Так они печенега кличут.
        - Торопись к беку, гонец! - ухмыльнулся князь. - Иначе все бичараха нам достанутся! Ты понял?
        Хазарин кивнул и ринулся со склона вниз.
        - Поспешим и мы, как бы не заметили, - молвил Осколод. - Что на рожон лезть не стоит, тут ты по-своему прав, воевода. Но как иначе славы добыть? Как Удачу развеселить?
        - Погоди, княже. Авось они не к стенам киевским направились. А что, как если в обход? - возразил Хорнимир. - Коли хазары по пятам идут печенежским, не до Киева им будет.
        - Ты пойми, старик! - более сдержанно проговорил Осколод. - Мне без победы к Дире лучше не возвращаться. И так по земле слух пошел, что всю силу растерял князь киевский. Двум смертям не бывать! Вдарим, пусть только приблизятся. И луки не успеют изготовить, как мы уж рядом будем. А там и хазары поспеют.
        - Сдюжим ли до хазаров? Не верю я им.
        - Доселе не подводили нас они. Если же хазары первыми в сечу ринутся - так и победу им праздновать. Наше дело младшее будет. Союзники подмогли беку ихнему или там кагану какому. Смекаешь, коли это Осколод на врага обрушится, а уж это хазарам помогать придется?
        - Смекаю, - тяжело вздохнул Хорнимир. - Давно уж смекаю… Безрассудно, Осколод! На кого Диру оставишь вдовою?
        - Нужна Удача! Вот без кого не будет князю жизни. Ее и нет, воевода!
        - Приказывай, - вымолвил тот и застыл в ожидании решения, Хорнимир понимал - самого гибельного.
        - Дозорных на холм, остальным быть наготове. Слушать клича моего.

* * *
        Когда три неполные сотни киевлян ринулись вниз, в долину, заметили их не сразу. Печенежские стрелы завизжали, вспарывая воздух, но не скоро. Осколод оглянулся на воев и возрадовался, ибо Удача снова была с ним. Скольких видел на холме - все удержались в седлах, ни одного не выбили.
        Скопище низкорослых, грязных, как и их косматые дурнопахнущие лошадки, степняков расступилось и сомкнулось за спиной отважной дружины киевского князя. Осколод направил скакуна в самую гущу печенегов, нещадно раздавая удары направо и налево.
        На Осколода налетел не в пример иным рослый степняк, целя искривленным мечом точно под горло. Князь отклонился, пропуская стремление железа мимо, рубанул сам - зло и умело, отсекая врагу руку по самую лопатку.
        Воевода рубился страшно, но в какой-то момент верный меч его дрогнул и переломился. Старый воин замешкался.
        Печенег в богатых одеждах нацелился, чтобы ловким косым ударом поразить Хорнимира, но Жеребя соколом налетел на врага и упредил хитрого степняка, на ходу рассекая тому алкающим крови клинком и кожу, и плоть.
        Воевода тем временем успел вооружиться вновь и опрокинул нового противника мощным ударом боевого топора наземь. Тот рухнул, как баран на бойне.
        Осколод располовинил ещё одного противника до самого седла из грубо выделанной бычачьей шкуры.
        И, поддаваясь этому отчаянному натиску, растянутая с востока на запад степная вереница вдруг обратилась змеей. И голова ее устремилась к хвосту, обтекая дружину безрассудного Осколода со всех сторон.
        Вокруг князя падали люди, один за другим валились последние сотоварищи, с кем прибыл ещё из самого Поморья. Рубились яро, жестоко, остервенело. Умирали молча, прикрывая Осколода телами, верные клятве и долгу. Они дорого отдавали свои жизни, внося страшное опустошение в ряды противника.
        Но вдруг печенежская рать содрогнулась, подалась и тронулась, потекла, как талая вода под днищем тяжелой лодьи, спущенной по ранней весне на реку.
        То отборные хазарские сотни врезались в рыхлое войско ненавистного врага, продавили, смяли, рассекли, разметали устрашенного неприятеля. Одетые в крепкие доспехи, тарханы избивали метущихся от новой напасти печенегов, как дикие вепри раздирают свору собак.
        Уцелевшие киевляне тоже поднажали, и вскоре уж груды мертвых тел выросли там, где недавно было ровно и гладко. Лошади жадно слизывали кровавую росу с чахлой, измочаленной травы…
        - Ух! Чую, как руда по жилам разлилась, расплескалась! Словно двадцать лет скинул! - прохрипел Хорнимир, направляя коня к Осколоду.
        - Ас-Халиб великий воин! - услышал он знакомый голос хазарского посла. - Только воев у Ас-Халиба мало-мало. Другой раз бичахра приди, что делать Ас-Халиб станешь?!
        - Авось не придут, - успокоил воевода князя.
        - Нет. Чую, ещё наплачется Киев, - вздохнул тот обреченно. - Не печенеги, так угры нагрянут. А силы, Хорнимир, нет. Надо город поднимать. Новых ратников растить надобно. В этот раз отбились, а потом что будет?
        Хотел было Хорнимир ответить, что в несчастливый день пошел Осколод на Царьград, хотел было молвить, что погубил князь лучших из лучших в том злосчастном походе, да промолчал. Нынче Осколод победитель, худое скоро забудется, а успех дольше помнится… Стало быть, как боги рассудят.
        - Наш бек, аднака, Аса-Халиб в шатер зови! - продолжил хазарин, помогая себе жестами, мол, вон в ту сторону, где и точно распахнулись на ветру дорогие восточные шелка. - Ступай, Ас-Халиб, и вои свои брать с собой. Бек, да будут бесконечны дни его, героев уважай, хорошо корми-пои, затем дело говори.
        Князь встретил тяжелый укоризненный взгляд воеводы и отвел помутнелые очи…
        Глава 7
        А следующую напасть предугадать не мог никто. Даже боги, кажется, с недоумением взирали на ромейский парус…
        - Ромеи? В Киеве? - воскликнул Осколод.
        Он рывком поднялся на ноги, чуть задел стол. Золотая чара с вином покачнулась, щедро плеснув на скатерть драгоценный напиток. Рядом от испуга взвыл любимый пес князя и тут же умчался, получив увесистый пинок под зад.
        - Всего одна, - кивнул Хорнимир. - И ветер ей благоволит. Лодья движется ходко, не успеет стемнеть - пристанет к берегу.
        Осколод ответил мрачно:
        - Не мог византийский император послать всего одно судно. Видать, остальных пороги придержали…
        - Вряд ли. Судно по виду торговое. На стяге и парусе - кресты.
        - Вот как? Не верится, что ромеи с миром… Впрочем… - Голос князя из растерянного стал раздраженным. - Встреть этих путешественников. И если понадобится, досыта накорми… стрелами. А коли взаправду послы доброй воли, вели просто накормить… Мне на ночь с ними говорить недосуг.
        Хорнимир поклонился и спешно покинул палаты.
        Лошади нетерпеливо гарцуют, дружинники мечут гневные взгляды. Встречать византийскую лодью вызывались все, но воевода назначил в отряд только тех, кто ходил на Царьград.
        Ромеи привезли с собой злой холодный ветер, а едва причалили, небеса разразились дождем.
        Воевода остановил отряд в десятке шагов от пузатого бока судна. Видя Хорнимира и недовольных дружинников при полном оружии, ни один горожанин даже из чистого любопытства не решился приблизиться к злосчастной лодье, толпа собиралась поодаль. Сами ромеи на берег ступить боялись, только выглядывали из-за бортов.
        Наконец, у края показался невысокий седатый мужик с неуместной улыбкой на лице. Он важно пригладил короткую бороду, приветливо поднял руку. Ответом старцу стал недобрый рык Хорнимира и лязг железа.

* * *
        - Здравы будьте, киевляне! - провозгласил седатый ромей по-славянски. Голос оказался совсем не старческим, глубоким и сильным. Слова, к удивлению многих, прозвучали как песня. - Разрешите… ступить на сей берег, будь он благословенен!
        - Лихо он по-нашему насобачился, - пробормотал воевода и гаркнул: - И тебе не хворать! Кто таков?
        Старец растянулся в довольной улыбке, сложил ручки поверх небольшого животика. Тут же, будто невзначай, скользнул взглядом по собственной одежде. Пусть шелка были неяркими, но богатство этих тканей видно издалека. Значит, не только воевода, даже дворовый пес сможет различить в нём человека важного…
        - Звать меня Михаилом, - кивнул ромей. - В Скифию Киевскую прибыл по велению Императора Византийского, христолюбивого базилевса [14 - Император Михаил III царствовал совместно с матерью с 842 г., с 856 г. - единовластно. Убит 23 сентября 867 г. в результате дворцового переворота будущим императором Василием I, фактическим соправителем Михаила в тот год. Василию I же и была приписана миссия первого крещения Киева при Аскольде/Осколоде, пришедшегося как раз на момент смены власти в Константинополе. Утверждалось, что Аскольд сам прислал посольство к Василию и умолял крестить его.] Константинополя, и с благословения патриарха Фотия [15 - Фотий (ок. 810-893 гг.), патриарх Константинопольский в 858-867 и 877-886 гг., очевидец нападения руси на Константинополь и его осады с 18 июня по 3 августа 860 г. Указывает на внезапность появления руси и столь же неожиданное отступление варваров с богатой добычей. Это дает основание сделать вывод о том, что летописный эпизод с бурей, разметавшей корабли Аскольда/Осколода, следует отнести к последующему, но уже неудачному набегу несколькими летами спустя. Фотий -
инициатор крещения Аскольда и его окружения в середине 860-х гг., о чем свидетельствуют собственная «Энциклика» патриарха 867 г. и продолжатель Феофана в «Хронографии» 961 г. Никоновская летопись ошибочно относит это событие к 875 г. и связывает на волне антифотианства с деятельностью патриарха Игнатия, умершего 23 ноября 877 г.]. Привез богатые дары для архонта Осколода да архонтиссы Диры и договор о нерушимой дружбе.
        - Дружбе? - усмехнулся воевода. - Да неужели?
        Ромей пожал плечами, отозвался с прежним благодушием:
        - Что спорить? Позволь дары передать и слово грозному владыке Киева молвить!
        Ухмылка держалась на губах воеводы как приклеенная, глаза метали молнии. Хорнимир махнул рукой, сказал не без издевки:
        - А… сгружай.
        - Как? Прям на пристань? - удивился посланник.
        - А чем тебе, ромей, наша пристань не нравится?
        Теперь улыбка Михаила стала примиряющей. Хорнимир с неудовольствием отметил, что чужестранец, судя по всему, имеет запас улыбок на все случаи жизни. Сам воевода подобных людей не встречал, но слыхивал, дескать, эти пострашнее самого лютого воина будут.
        «Ну, ничего… - подумал воевода. - Нас не проведешь!»
        Прислужники седатого начали стаскивать на пристань сундуки, один другого красивее. Несли тяжело, с надрывом. Воевода видел, как от натуги краснеют лица, как вздуваются мускулы под тканью одежды.
        Поймав недоуменный взгляд Хорнимира, Михаил пояснил:
        - Серебро и злато. В подарок от христолюбивого базилевса.
        Хорнимир невольно сглотнул, рядом зашептались дружинники. Толпа народа, что собралась на пристани, загудела, как растревоженный осиный рой. Несмотря на непогоду, расходиться никто не думал. Почувствовав близкий успех, византиец заговорил снова:
        - У нас ещё и ткани имеются. Редкой, искуснейшей работы! Вот только их прям на мокрые доски сгружать… жалко. Попортятся. Вы бы, может, телегу дали… А коли телеги нет, мои слуги могут прям на своих плечах отнести…
        - А ножки у твоих слуг не надломятся, - тихо проворчал кто-то, - на гору-то киевскую… да в такую даль.
        Михаил скользнул взглядом по толпе и не ответил. Видать, понял - говорит человек слишком низкого ранга.
        - На сундуки клади, - бросил Хорнимир. - И не беспокойся. Подарки твои князю в целости и сохранности отдадим. Но сам… с лодьи ни шагу. Понял?
        Седатый ромей поклонился воеводе с великим почтением, будто слова Хорнимира были величайшей из наград. И снова улыбнулся…
        - Я понял, добрый человек. Мы будем смиренно ждать во имя Господа нашего - Спасителя и пресвятой Богородицы - Заступницы.
        …На следующий день Хорнимиру пришлось выполнить самое неприятное из всех возможных поручений князя. Он долго не мог совладать с голосом, скрежетал зубами, на щеках вздулись желваки размером с яблоко. Ромей Михаил наблюдал за терзаниями воеводы с улыбкой, от которой Хорнимиру делалось ещё гаже.
        - Милостивый князь Осколод приглашает тебя, иерей, явиться пред светлы очи.
        - Благодарствую, - отозвался Михаил с поклоном.
        На берег сошел чинно, важно. Тут же подвели коня, и ромей с удивительной легкостью запрыгнул в седло. За Хорнимиром следовал молча, хотя глаза горели любопытством.
        Киевский люд тоже в стороне не остался. Мальчишки сопровождали воеводу и гостя от самой пристани, верещали, громко обсуждали византийца. Бабы и мужики за конниками, конечно, не бежали. Но останавливались, смотрели внимательно, шептались.
        На княжьем дворе встретили молчанием. Воины, особенно те, что прошлой весной ходили в Царьград, косились злобно. Отроки и прочие гридни тоже таращили глаза, но Михаил, кажется, не замечал. Улыбка на его лице оставалась по-прежнему благодушной, чуточку снисходительной.
        Осколод принял ромея в малых палатах, говорили наедине.
        Хорнимир до последнего противился этому разговору - кто знает, какой подлости ожидать от чужака? Может, тот набросится на владыку или убьет хитростью - сказывают, ромеи это умеют… Но Осколод велел воеводе не совать носа, пришлось подчиниться.
        С ещё большим смятением Хорнимир явился в красную залу. Торопливые слуги уже расставили столы и скамьи, стелили дорогие скатерти. Тут и там появлялись холодные закуски, кувшины с брагой и пивом. У дальней стены в ряд выставляли бочки, с кухни пробивался запах жаркого, печеных грибов и каш.
        - Пир… - пробормотал Хорнимир. - Тьфу!
        Вскоре начали съезжаться малочисленные киевские бояре и самые богатые купцы. Каждый счел своим долгом разодеться во все лучшее, теперь в глазах рябило от сверкающих каменьев, золотого и серебряного шитья.
        - И с чего бы это посольство? - шептал тучный купец другому, краснощекому.
        - Да кто же его знает… - осторожно отвечал тот.
        Третий важно надулся, отчего сделался и тучным и краснощеким одновременно, сказал веско:
        - Хоть византийцы и разбили Осколодово войско, но потрепал их князь знатно. Стало быть, мириться приехали. Откупиться решили, от новых-то походов. Кажись, теперича Царьград дань Киеву платить будет…
        - Ой, да ты бы помолчал, коли не разумеешь! Они вовсе не ратились. Просто буря налетела…
        Разговоры и шепотки стихли, когда в зал начали входить старшие дружинники, за ними - младшие гридни, но отличившиеся. Не позвать воинов Осколод не мог, а те шли нехотя: каждый шаг, каждый взгляд полон такой злобы, что стены терема вот-вот инеем покроются. За столы садились молча. Каждое сословие - за свой. Даже богатые кушанья, до коих были охочи все без исключения, оставили вояк в прежнем расположении духа.
        Младшие, безбородые, но уже усатые, старательно подражали умудренным, покрытым шрамами, но при виде полных подносов и кувшинов сдержать волнение не могли. Руки сами тянулись к еде, едва успевали пальцы отдергивать.
        Стол князя стоял на возвышении, тут обнаружилось четыре кресла.
        «Два, ясное дело, для князя и княгини. Слева от Диры если кто и сядет, то наставник ейный. А справа от Осколода кому сесть?» - размышлял Хорнимир.
        Сам разместился за ближним столом, вместе с лучшими воинами князя. И хотя это место считалось чуть ли ни самым почетным, кривился - очаг слишком близко, жарит спину.
        Наконец двери распахнулись. Осколод решительно переступил порог и направился к столу…

* * *
        Новоиспеченный гридень Добря чувствовал общее смятение, но сам боялся только одного… захлебнуться слюной. А слуги, будто нарочно, все шли и шли, несли и несли подносы да кувшины. Аромат жареного мяса щекотал ноздри, запах печеных грибов сводил с ума. От каш валил густой пар, от пирогов и хлебов - легкий парок, пьянящий не хуже бражки.
        К слову, о бражке… это было единственное, что ничуть не интересовало Добродея. Но кто-то из старших тут же плеснул в кружку, поставил перед самым носом и задорно подмигнул. Гридень понюхал содержимое сосуда, разочарованно фыркнул, но отказываться не стал.
        С появлением Осколода народ оживился. Дружинники, бояре и купцы одобрительно гудели, поднимали чары. А вот на ромея, которого князь одарил особой милостью - сидеть по правую руку, - косились злобно. Иерей не смущался, тут же потянул ручонки к жареному поросенку, а когда слуга наполнил его чару, засиял, как начищенный тазик.
        - Други! - прогремел Осколод. - Нынче у нас гостит посланец царя Византийского, - он кивнул на ромея, - тезка, значит, егойный Михаил. Так примем дорогого гостя, как велит обычай!
        Несмотря на обращение князя, радости народ не выказал. А как только в дверях появилось ещё с десяток византийцев - и вовсе скисли. Только жрец Яроок, сидевший по левую руку от княгини, остался равнодушен.
        Ромеи тоже хмурились, озирались украдкой. Место им отвели не самое почетное, но киевляне все равно остались недовольны, шептались и косились. Добродей знал - так гостей принимать не положено, только ромеи не совсем гости, вчерашние враги. И то, что поднесли владыке Киева богатые подарки, вражды не отменяет.
        Веселье скисло, как щи, оставленные на солнцепеке. Даже у самых прожорливых кусок в горло не лез. Зато иерей уплетал за обе щеки, то и дело наклонялся к Осколоду, что-то восторженно шептал. Тот отвечал сдержанно, чаще просто кивал или мотал головой.
        Наконец, князь поднялся:
        - А не охота ли, други, послушать, что нам император ромеев сказать хочет? Устами сего посланника…
        Собравшиеся загудели. Сквозь общий шум пробивались обрывки фраз:
        - Пущай их император себя в попу целует…
        - Да на кой ляд это надо?
        - Да гнать ромеев ссаным веником!..
        Так и не дождавшись согласия, Осколод жестом велел Михаилу говорить.
        Добря на миг представил себя на месте ромея, по спине побежал холодок. Это сколько же смелости нужно, чтобы вот так, при всем честном народе, подняться и сказать. Да тут каждый готов на части разорвать! А одно неверное слово, один неправильный звук - поколотят, как есть поколотят, и даже заступничество князя не поможет!
        - Киевляне! Мужи и… - ромей с особым почтением поклонился княгине, - жены! Я - иерей Михаил, прибыл из самого Константинополя, по-вашему Царьграда. Прибыл с миром. Доказательством тому скромные дары, кои привез с собой, и эти мои слова. Доблестные воины Киева дважды посещали наши земли, и, несмотря на некоторые обиды, народ Византии восхищен храбростью и доблестью, боевой смекалкой ваших дружин, благородством архонта Осколода. Киев - сильный город. Вы - храбрый народ, овеянный славой, но не лишенный Господом присущей чадам его доброты. В этом я убедился сам, хотя толком осмотреться ещё не успел. Думаю, меня ждет много удивительного…
        Византиец поднял палец, подчеркивая значимость сказанного, а за столами послышалось прежнее недовольное гудение, свист. Кажется, ещё немного, и в гостя полетят кувшины и обглоданные кости. Но даже теперь посланник Императора не дрогнул.
        - Милость Господа нашего безгранична. Господу угодно, чтобы дети его жили в мире и любви. Ненависть порождает в душе человека пожар, коий выжигает саму душу, отчего и земная жизнь становится неотличимой от пребывания в преисподней. Адские мучения разрывают тело того, кто живет в ненависти и скотстве, отвергая руку помощи и божью милость. Господь всемогущий оберегает детей своих, ибо он - Истина. Волей Господа в душах наших поселяется смирение - та благодатная вода, что смывает пагубный огонь ненависти…
        Добря осторожно наклонился к Златану, спросил шепотом:
        - Че он лопочет?
        Гридень Златан с великой неохотой оторвался от поедания жареного гуся, вытер рукавом блестящие от жира щеки. Губы сложил в трубочку, будто собирался ответить умно. На деле сказал:
        - Да пес его разберет!
        - Господь оберегает детей своих не только духовно, но и телесно. Волей Его страна моя не раз спасалась от врага, не раз повергала врага в бегство. Карающая рука Господа всегда настигает неправого, посему служение Господу…
        Добря обвел собрание хмурым взглядом. Слушали Михаила многие, но осмысленности в лицах не заметил. Зато ярости точно поубавилось. Даже мухи стали летать медленней, будто готовы вот-вот уснуть или сдохнуть.
        - О чем толкует? - послышалось от дальнего стола.
        - Это он по-ромейски или по-нашенски?
        - А бражка-то кончилась…
        - Эй, а грибочки-то удались!
        Через некоторое время голос византийского гостя потонул в общем гаме. Кто-то пытался завести песню, кто-то бранился, что меды в кувшине закончились, требовал подкатить к столу бочку. Хрустнуло - здоровяк-боярин голыми руками переломил хребет запеченного поросенка, половину взял себе, половину отдал другу. Тот довольно крякнул, взгляд загорелся жадностью.
        - Так что сказал ромей? - крикнул воевода Хорнимир. Голос прозвучал по-военному грозно.
        На его вопрос поднялся жрец Яроок. Еще не старый, но достаточно умелый в служении, чем сыскал добрую славу среди народа и особое расположение дружины.
        - Перевожу. Ромей сказал, что их единственный бог сильнее всех наших.
        От могучего хохота киевлян терем дрогнул. На миг показалось, будто стены готовы рассыпаться по бревнышками, а столы и скамьи разлететься в щепки. Перепуганные слуги и псы бросились было врассыпную, но вовремя опомнились.
        - Один бог? У них всего один бог? - крикнул кто-то из бояр, смахивая слезы.
        - Да, - отозвался Яроок и добавил совершенно серьезно: - И ещё ромей предлагает нам поклониться их богу.
        Эти слова развеселили народ не так сильно, зато насмешки жреца явно воодушевили Михаила. Он расплылся в самой доброй, в самой радостной улыбке.
        - Славные воины, добрые мужи! Не спешите! - провозгласил иерей.
        Новые слова ромея, которые он произнес с прежней радостью, похолодили сердца многих:
        - Сила ваших богов и впрямь велика, но боги, как и люди, стареют. Прошлым летом мы увидели мощь Великой Скифии, увидели ваши лодьи, полные добрых, умелых воинов, и… ужаснулись. Нет, мы не смогли бы победить Осколодово войско, если бы не Господь. Мы даже оружия в руки не брали, просто молились. И Господь услышал рабов своих. Это Он, Всевышний владыка, в гневе послал бурю, противостоять которой невозможно никому. Но в том, что Господь наш и милостив к князю Осколоду, сомнений нет! Ведь как иначе объяснить то, что корабль самого князя не пошел на дно, как многие другие? Господь хочет помочь и вашему князю, и вам… Он хочет даровать этой земле удачу, о которой здесь давно забыли.
        Общую тревогу перебил Живач. Этот, кажется, не слышал речи ромея или смысла не уразумел, потому как крикнул пьяно:
        - А ну, а ну! Ра-а-аскажи нам про своего бога!
        Толпа одобрительно загудела. Одно дело слушать о собственном поражении и совсем другое - просто истории. О славянских богах тоже много историй рассказывают, и вряд ли ромейский Господь сможет переплюнуть славу исконных, истинных, родных.
        И только Осколод казался слишком задумчивым, видать, слова иерея задели. Да и как же не задеть? Он действительно чудом спасся, а такое выпадает только избранным. Но за всякую милость нужно платить, про это Осколод знал лучше многих.
        «Зря Живач попросил…» - рассуждал Добря, ковыряя ложкой кашу.
        Ромей говорил без умолку. И без устали. Только ведь и дураку ясно, что врет! Но киевляне слушали с интересом, хихикали редко.
        - А вот ещё такой случай был… - протянул иерей. - Князь Навуходоносор, коий в Господа не веровал, поставил близ города Вавилона большого золотого истукана. Поклониться истукану пришли многие. Волею Господа нашего очутились там и трое верующих юношей: Ананий, Азарий и Мисаил. И едва загудели трубы, весь народ пал наземь, только Ананий, Азарий и Мисаил остались как были.
        Видя это, князь Навуходоносор разгневался, велел разжечь печь и бросить верующих в ее чрево. Жар был до того силен, что воины, исполнившие волю князя, сгорели. А трое юных мужей пели хвалебную песнь, прославляя Господа, и он услышал, послал ангела оградить их от пламени. Так Ананий, Азарий и Мисаил остались целы.
        Сие чудо удивило князя, и он повелел верующим выйти из горящей печи. А как только узрел, что жар не опалил ни тела, ни одежду, сказал: «Благословен Бог… Который послал Ангела Своего и избавил рабов Своих, которые надеялись на Него». И всем своим людям запретил хулить имя Господа, а ослушников велел казнить, - назидательно закончил иерей.
        Добродей сидел, открыв рот, и сам не понял, как так вышло (после долго корил себя и грустил), но с языка все-таки сорвалось словцо:
        - Врешь.
        К удивлению молодого гридня, слово подхватили многие. Могильной тишины, в которой слушали последнюю басню ромея, как не бывало.
        Византиец отбивался от нападок и обвинений. Его соратники тоже увязли в споре, над их столом нависло несколько дружинников, каждый потрясал кулаками, кричал, брызгал слюной. Вот уже кто-то схватил кувшин - дурной признак. Кто-то взвешивал в руке большую кость.
        «Все верно, - хмуро рассудил Добродей. - Неча врать. Мы, славяне, кривды не терпим!»
        И вновь голос Хорнимира перебил общий грохот.
        «На то он и воевода, - вздохнул гридень. - Эх, кабы и мне луженую глотку…»
        - Тихо! Тихо! Пусть Яроок скажет!
        Жрец поднялся, расправил плечи. Лицо, что весь пир мало отличалось от деревянных ликов на капище, стало светлым, уголки губ так и норовили прыгнуть вверх.
        - Я как думаю… Может, ромей и правду сказал. А может, и нет. Ведь в мире как бывает? Правда с Кривдою рядом ходят, рука об руку.
        - И че?
        - Пущай ромей на деле докажет… - протянул Яроок и все-таки не смог сдержать улыбки.
        - Точно! - подхватил кто-то.
        - Правильно! В печь его!
        - Троих!!! - завопили из дальнего угла. - Троих ромеев в один прихлоп!
        Добродей заметил, как побелел Михаил, вцепился в стол. А народ явно повеселел, вновь потянулся к кувшинам с брагой и хмельными медами. Князь тоже не грустил, зато княгиня озиралась опасливо, после зашептала на ухо Осколоду.
        Князь вскинул руку, обратился к византийцу:
        - Ну, так что? Докажешь?!
        Михаил сглотнул, пробормотал:
        - Господь говорит: «Если что попросите во имя Мое, то сделаю…» - Михаил запнулся, вскинул голову и продолжил уже громко: - А ещё Господь речет: «Верующий в Меня, дела, которые творю Я, и он сотворит и больше сих сотворит, когда оное должно свершиться не напоказ, а для спасения душ».
        - Господь-то ладно, а сам-то что скажешь? - прогремел Хорнимир.
        Иерей шумно выдохнул, глянул вверх, будто там не мореные балки, а само небо:
        - Хотя и нельзя искушать Господа Бога, но если от души решили вы обратиться к Богу, просите, что хотите, и все полностью ради веры вашей совершит Бог, пусть мы жалки и ничтожны.
        - Че? - пробормотал Добродей в ухо Златана.
        - Да тихо ты… - отозвался гридень и потянулся за новым куском жареного мяса.
        Ромей учтиво поклонился Осколоду, голос прозвучал уверенно:
        - Светлый архонт, дозволь отправить гонца на мою лодью. Чтоб Евангелие принес. Книга такая… Священная реликвия.
        - Разрешаю.
        Осколод не успел договорить, а один из ромеев уже вскочил из-за стола и помчался прочь.
        Теперь ели и пили молча, изредка перешептывались. На Михаила поглядывали с уважением: хоть и ромей, а смел. Даже слишком. Тот тоже не унывал, молился, сложив ладони лодочкой и возведя взгляд к потолку.
        А Добродей пытался вообразить печь князя Навуходоносора, мысленно прикидывал, в какой из очагов княжьего двора могут поместиться одновременно три мужчины, ну даже очень худосочных отрока, пусть и так. Еще думал, как бы при эдаком пламени терем не подпалить.
        Наверное, про это же думал и Осколод, потому как при возвращении гонца сказал веско:
        - Негоже посылать в полымя гостей. Особливо тех, что с миром пришли.
        Но Михаил вроде бы и не расслышал слов владыки, принял из рук гонца большую золотистую книгу, прижал к груди. Губы иерея двигались, но слов не разобрать.
        - Что это? - кивнул Осколод.
        - Евангелие. Слово Божие.
        - Вот как… - протянул князь. - В первый поход на Царьград мы такие вещицы видели…
        Старшие дружинники и воевода закивали, кто-то заметил весело:
        - Хорошо горят! Получше бересты!
        Взгляд ромея в мгновенье стал острым, будто хотел насквозь проткнуть шутника, да не вышло.
        - Помню, - кивнул Осклольд. - Вот эту вещицу в огонь и брось. Коли не сгорит, значит, правда за тобой.
        Из просто бледного Михаил стал белоснежным, после чуть позеленел. Костяшки пальцев тоже побелели - так крепко сжимал книгу.
        - Святотатство… - выдохнул кто-то из ромеев.
        На него тут же цыкнули.
        - Ну, Михаил, давай уже! Не томи! - прикрикнул князь. - Тут вот и очаг имеется!
        К очагу ромей шел медленно, беззвучно шевелил губами - молился. Казалось, самый легкий способ отнять у иерея эту золотистую книгу - отрубить руки. Подойдя к очагу, Михаил замер, будто заледенел. Добря даже испугался, что ромей, позабыв о милостивом решении Осколода, сам шагнет в огонь.
        - Если книга останется неопаленной, - крикнул князь, - я сам твоему богу поклонюсь, а других богов отрину!
        Этот звук вывел византийца из оцепенения. Он поднял книгу над головой, закричал дурным голосом:
        - Прославь имя Твое, Иисус Христос, Господь наш, в глазах всего этого племени!
        Евангелие полетело в огонь. Тот не вспыхнул, как полагалось, но и не погас.
        - Иди обратно, за стол, - пробасил Хорнимир, обращаясь к ромею. - А то, ишь, встал тут… Кто тебя знает, может, ты с Огнем-батюшкой сейчас договариваешься, а не с Господом своим. Тьфу, зараза!
        Чужеземный гость подпрыгнул, злобно зыркнул на воеводу и пошел прочь, куда велели.

* * *
        В общем доме непривычно тихо, споры отгремели ещё накануне. Как удалось избежать драки, не понимал никто. Добродей хотел было заикнуться, что все дело, видать, в Господней милости, которая тушит пожар ненависти в душе, но не стал. А то кто же ее знает, милость эту… Вдруг ромейский бог прям в этот миг отвернется, а Добродея и… того. А привлечь внимание бога можно только молитвой, это иерей Михаил доказал, ни у кого сомнений не осталось. Только вот Добря заветных слов пока не знает.
        - Наши боги тоже чудеса творят, - пробормотал Хорнимир, глядя, как снаряжаются дружинники.
        - Священную книгу Огонь-бог не тронул, значит, ромейский Господь сильнее, - откликнулся вой с ополовиненным ухом.
        Воевода заскрежетал зубами - этот довод слышал уже раз сто. А вой продолжил сердито:
        - Князь новую веру принимает. И княгиня. И мы. Тебя, Хорнимир, никто не заставляет.
        - Тоже мне… христьяне! - воевода не говорил - плевался словами. - А то, что мы - внуки Дажьбожьи! Боги - наши родичи! Забыли? Так что же, от родни отречься готовы? И ты, гридень, туда же?
        Добродей кожей ощутил недобрый взгляд воеводы и других, кто не решился пройти великий обряд крещения вслед за князем.
        - Я сирота, - бросил он.
        - Живот подбери, сирота, - пробурчал Хорнимир и, обращаясь уже ко всем, продолжил: - Мне все равно, у кого ладанка на шее, у кого крест, кто к намалеванному лику прикладывается, а кто чуру требы кладет, кто ромейскому жрецу в рясу плачется, а кто Ярооку жалуется! Должен быть порядок. Служба есть служба. Смотрите у меня все! - и погрозил пальцем.
        Молчанье стало по-настоящему зловещим, но вопреки ему Добря ощутил такое спокойствие и счастье, будто уже перенесся в тот загадочный христианский Ирий, о котором рассказывал Михаил.
        На двор вывалили толпой. Осеннее небо сплошь затянуто тонким полотном облаков. Сквозь белую ткань изредка пробиваются яркие солнечные лучи. И хоть глаза не слепят, Добродей зажмурился, умиротворенный.
        Иерей Михаил самолично выбрал для Добродея христианское имя.
        - Агафон. Агафон, - смаковал дружинник новое красивое слово. - Агафон… - примерял его на себя. - А Осколода тепереча Николаем звать будут, по созвучию, а Диру - Ириной. Ирина… - повторил Добря. Тут же перед мысленным взором возник образ княгини, сердце защемило сладко, щеки загорелись румянцем. - Все правильно. Удивительная женщина не может носить простое имя. А вот имя Ирина - в самый раз!

* * *
        Осколод слушал ромея очень внимательно. Имянаречение - не шутка. Это все равно что новую судьбу получить. А уж Дире новая судьба ой как нужна! Старые боги к ней холодны, до сих пор наследника нет. Если же дитя не появится - все рухнет. И Киев рассыплется, словно песочный городок.
        - Наречена мной жена твоя Ириною, ибо смиренна и спокойна она, в память о единодержавной базилиссе и автократоре римлян. Боле любя Господа и его правду, чем своего собственного сына, та Ирина поступилась семейными узами, но исправила все то, что пришло в расстройство при базилевсах Леоне и Константине.
        И завещано было тою Ириною - подобно изображению честного и животворящего Креста полагати во святых Божиих церквах, на священных сосудах и одеждах, на стенах и на досках, в домах и на путях честные и святые иконы, написанные красками и из дробных камений и из другого способного к тому вещества устрояемые, якоже иконы Господа и Бога и Спаса нашего Иисуса Христа, и непорочныя Владычицы нашея святыя Богородицы, такожде и честных ангелов, и всех святых и преподобных мужей…. и чествовати их лобызанием и почитательным поклонением, не истинным, по вере нашей, Богопоклонением, еже подобает единому Божескому естеству, но почитанием по тому образу, якоже изображению честного и животворящего Креста и святому Евангелию и прочим святыням фимиамом и поставлением свечей честь воздается, яковый и у древних благочестный обычай был. Ибо честь, воздаваемая образу, преходит к первообразному, и поклоняющийся иконе поклоняется существу изображенного на ней… Узнала она истинного Бога, познаешь его и ты.
        Князь поморщился, ибо из сказанного ромейским попом не понял ни бельмеса, разве лишь то, что разум затуманить может почище иных волхвов. Язык у иерея подвешен.
        Не знал Осколод и того, что базилисса Ирина, жена Леонова, мало что мужа своего отравила, смазав ядом императорскую корону, а он не царствовал и пяти лет, так и сыну Константину приказала выколоть очи, настолько обуяла жажда власти.
        Осколод погладил вислые усы, спросил с величием, достойным ромейского Императора:
        - Так что теперь?
        - Жизнь во Христе и Божья благодать. Ибо только Господь Бог наш - истина, - отозвался иерей Михаил.
        - А как же те, что в старой вере остались?
        - Безбожники сгинут сами. Вот увидишь, князь. Вот увидишь… Внемли мудрости завета…
        - Ах, если бы так все само собой устраивалось, - молвил Осколод с горечью.
        - Не стоит сомневаться в могуществе Господа! - возразил Михаил. - Тебя гложат сомнения, Николай, но следуй заповедям Его, и все наладится. Ты заблуждался, - но ведь только Он непогрешим. А ты грешен, и я грешен, и все мы грешны. Покайся в грехах своих, и станет легче. И отпустятся они тебе, коли от чистого сердца раскаешься.
        - Ну, хорошо, - погрустнел князь. - Кляну себя, что пребывал в гордыне и отринул мать. Кляну себя, что гордыня эта стала причиною смерти сына моего, Тура. И меч, поднятый мной супротив врагов, пал на него и мать мою в один и тот же год. Что скажешь на то, иерей?!
        - Не мною изречено, самим Христом заповедано. Вот слова его: «Не думайте, что Я пришел принести мир на землю; не мир пришел Я принести, но меч, ибо Я пришел разделить человека с отцом его, и дочь с матерью ее, и невестку со свекровью ее. И враги человеку - домашние его. Кто любит отца или мать более, нежели Меня, не достоин Меня; и кто любит сына или дочь более, нежели Меня, не достоин Меня, и кто не берет креста своего и не следует за Мною, тот не достоин Меня».
        - Что значит сие, поясни?
        «Глупый, невежественный варвар! - подумал Михаил. - Значит это, что пока ты будешь плакаться в исповедальне, Великому городу Константина ничего не грозит. Значит это, что пока ты, размазня, будешь править в Киеве - нам сподручнее управиться с прочими дикими скифами твоими же руками…»
        - Что значит сие, ромей? - повторил Осколод.
        - Твой крест, князь, утверждать в Киеве мир и порядок, возлюбив Господа превыше родных. Не терзай душу свою смертью близких. В том нет вины твоей, а пути Господни неисповедимы. Бог дал, он же и взял. Не в том ли промысел Его, что через страдания пришел и ты на свет истинной веры? Господь милосерден, он ведает и будущие прегрешения. Поведай о них, Николай!
        - Знаю, враги нам хазары, и многие в Киеве давно бы сами взялись за оружие, порешить их доглядчиков да купцов. Ведаю - неразумно сие, но как уберечь свой народ от глупости? Киеву выгода прямая хазаров держаться, потому как один город наш среди земель славянских, агнец средь волков. А как печенеги подходили - так тож хазары помогли. Одним не справиться было. Опять же - польза.
        - И на то, князь, был Им дан ответ. Ты слышал от многих: люби ближнего твоего и ненавидь врага твоего. А Господь говорит нам: «Любите врагов ваших, благословляйте проклинающих вас, благотворите ненавидящим вас и молитесь за обижающих вас и гонящих вас, да будете сынами Отца вашего Небесного, ибо Он повелевает солнцу Своему восходить над злыми и добрыми и посылает дождь на праведных и неправедных. Ибо если вы будете любить любящих вас, какая вам награда? Не то же ли делают и мытари? И если вы приветствуете только братьев ваших, что особенного делаете? Не так же ли поступают и язычники?»
        - Надо ли понимать это так, святой отец, что утвердить нам мир со степняками надобно?
        Михаил потупил взор и проговорил:
        - Кто я есть? Лишь смиренный служитель Господа. И не я, но Он говорит с тобою, Николай, через великую книгу.
        Часть третья
        Глава 1
        Златан любовно провел рукой по блестящей глади клинка, довольно хрюкнул:
        - Хорош! Вона, видите, как новый кузнец подправил?
        Горян скосил на товарища недовольный взгляд, губы изогнулись в горестной ухмылке.
        - Чего морду кривишь? - расплылся Златан.
        Тот ответил серьезно, без тени веселья:
        - Ничего. Сколько мужичья ты этим клинком перерезал?
        - Много, - бросил Златан и тоже сделался хмурым. - В последний раз троих порешил. Пришлось, сами виноваты, неча буйствовать было. А я тоже поплатился. Когда последнему голову срубал, клинок в хребтине застрял. Такая зазубрина осталась - думал, не выведет.
        В доме повисла недобрая тишина. Дружинники, которые, как и Златан, занимались осмотром оружия, замерли, каждый прятал глаза. Наконец кто-то не выдержал:
        - Сколько лет, а я все одно привыкнуть не могу. Мы в зверье превращаемся. Своих же, славян…
        - Мы не славяне, мы русь, - вякнул кто-то.
        - Однако же одного языка, стало быть - славяне, - возразили ему. - Рус-то может братом, может, внуком Словена Старого был. А от того Словена и прозвались славяне.
        - Нельзя так. Не могу больше!
        - Ты ещё на исповедь сходи, - в голосе Златана прозвучала боль.
        Кулаки Горяна сжались, мышцы на плечах вздулись, на могучей шее забилась пульсом вена.
        Кто-то отбросил в сторону шлем, тот покатился по полу, глухо ударился об стену. Рядом брякнулся меч, от удара об пол лезвие заходилось. Следом раздался хруст, худосочный дружинник со злостью отбросил сломанную стрелу.
        Тихо скрипнула дверь, в дом ворвался солнечный свет и горячий летний воздух. В проеме появился статный воин. Он молча прошел внутрь, опустился на скамью рядом с Горяном, небрежно расчесал пятерней светлые кудри. Появление этого дружинника заметно развеселило остальных, послышались сдавленные смешки, ерзанье.
        - Ну как?.. - вкрадчиво, с хитрым прищуром, спросил кто-то. - Исповедался?
        На щеках дружинника вспыхнул румянец, глаза загорелись. Он чуть поднял голову, с намеком почесал заросшее кучерявой бородой горло. Но этот жест никого не испугал.
        - Добродей, ну на кой тебе эта исповедь, а?
        - Это обряд, так принято, - ответил Добродей спокойно.
        Златан наклонился вперед, стрельнул глазами:
        - А что, легче становится, если рассказать попу как мы это… того… дружинничаем? И бог все-все прощает?
        - Не знаю, - буркнул Добродей. - Но так нужно. Некоторые полагают, что следует исповедовать свои грехи самому Господу, другие находят нужным исповедоваться у священника… Я не могу беспокоить моего Бога каждый раз.
        - А что твой Бог про нашу работенку думает? - не отставал Златан.
        - Он и твой Бог, насколько помню.
        Златан нахохлился. Он и сам по себе грузный, а тут совсем раздулся. Рожа покраснела, рот окаменел в оскаленной улыбке, в глазах предательски заблестело.
        Если бы речь шла о каком другом деле, над этими слезами посмеялись бы. Но сейчас каждый второй закрыл лицо руками.
        - Довольно!
        Горян поднялся на ноги. Если сидя он похож на огромный камень, то стоя - так и есть, гора. И ещё какая! В строю на голову выше остальных, хотя в дружине все немаленькие. По росту с ним только Добродей сравниться может. И от того, что оба светловолосы, голубоглазы и бороды на единый манер постригают, закадычных друзей частенько путают, даже соратники.
        - Лучше расскажи нам, Златан… как ты к Лукерье давеча ходил. Как поживает эта нечестивая вдовушка.
        - Оставь, Горян. Устал я. Почитай, пятнадцатый год по колено в дерьме ходим, никакие шутки уже не помогут. Видели, как в последний раз девок наших на лодьи сгружали?
        - Это не наши девки, - процедил Добря.
        Златан кивнул:
        - Да, Агафон! - Он намеренно обозвал Добродея по-христиански, потому как и Лукерья та Синеокой была некогда. - Девки не киевлянки. Но кровь-то все одна, славянская! Сколько можно терпеть? Мне, Агафон, стыдно назвать себя воином, потому как с бабами воюем и с мужичьем. А что мужик против воина? А нам что? Какая слава? Муху прибить и то почетнее.
        Добродей ответил не сразу, голос прозвучал степенно, взвешенно:
        - Иначе не получится, Златан. Если могли бы с полюдья хорошую дань отчислять, не стал бы Осколод торговать рабами.
        - Мне это полюдье вот где сидит… Ходим по городам да весям и сами для степняка дань собираем.
        - Остынь. Никому это дело не нравится, но выбора у нас нет. Хазаров разбить не можем, значит, придется платить. Зато они нас от печенегов да булгар давно оберегают.
        - Крышуют, значит, - сострил кто-то.
        Златан взвился, подскочил к Добродею, навис угрожающе:
        - Ты это брось! Тоже мне святой! Кто тебя таким речам учит? Поп?
        - Не поп, а разум.
        - Какой разум? Какой разум? Да мы теперь хуже разбойников! Тать рядом с нами - так, птенцы желторотые, зайчики пушистые!
        - Значит, на то Божья воля, - отозвался Добродей. Его лицо стало непроницаемым, голос прозвучал так же ровно.
        - Пятнадцать лет про эту «волю» слышим, а толку? Вот я тут недавно Яроока встретил, знаешь, что старик говорит? «Неправильный у вас теперь бог!» - сказал. А я поразмыслил - и точно, неправильный. Шибко я смиренный стал, Агафон. И ты шибко смиренный!
        Добря отвернулся. Златан по-прежнему нависает сверху, но это он от горячности. Думает, будто, если в самое ухо орать, лучше поймут. А ударить - никогда не ударит, тем более его - Добродея. Златан человек мирный, хоть и воин. И иногда кажется, больше других страдает, совесть его сжирает изнутри, наизнанку выворачивает. Оттого и шутит неуместно и грубо, иначе совсем ему тяжко становится.
        - Не богохульствуй, - прошептал Добродей.
        Златан не послушался, но тон сбавил:
        - Помнишь ту пору, когда Осколод крестился? Помнишь ведь! Несчастливое время. Вначале булгаре бунтовали, через них и единственный княжий сын сгинул. Затем ходили на ромеев - да не дошли, почти все лодьи на дно отправились. В тот же год, да и на другой, урожая не было. Следом печенеги явились - насилу отбились тогда. Народу сколько погибло да поумирало с голоду, помнишь? И снова беженцы из Рюриковых земель, а у нас не то что хлеба, ни репы, ни гороха. И снова эти… хазары, будь они неладны! Сколько лет уже дань платим? Да всю жизнь, считай!
        - Все несчастья были. То верно. Но случились они до того, как пролился на нас свет истинной веры. Князь мудро поступил. После - одни лишь хазары… А что ещё делать? - Добродей тяжело вздохнул, но взгляда на Златана не поднял. - Если победить степняков не можем? - повторил он вопрос.
        - Так почему ж твои ромеи нам не помогут, а? Ты же их богу кланяешься!
        - Многие кланяются. Почитай, вся дружина вслед за князем крестилась.
        - Все-то, может, и крещеные, но только ты у нас по церквам да исповедальням ходишь! Мы и своих богов не оставляли! Я вот давеча на капище был…
        - Вот потому нам Всемогущий Господь и не помогает, - пробормотал Добря.
        Златан отскочил, будто слова Добродея сопровождал удар.
        - А если дань собирать не будем и рабов брать, - продолжал Добродей, глядя в пол, - хазары сами возьмут. А если сами, то… всех вырежут. Чтобы что-то получить, нужно чем-то пожертвовать. Мы жертвуем окрестными славянами, а взамен хазары не трогают Киев и полян.
        - Нужно драться…
        - Князю виднее, как лучше поступить. Он Киев спасает. Если думаешь пойти против Осколода, то зря. Я видел, что бывает с теми, кто предает своего правителя.
        - А я… А я…
        - Осколод спасает Киев. А мы - киевляне. Запомни это. И прежде чем снова рот раскрыть, подумай как следует, хочешь ли ты свою вдовушку Лукерью со вспоротым брюхом увидеть, да чтоб на ней при этом ещё и хазарин какой пыхтел… По мне, так лучше на полюдье кого обидеть. А Господь… - протянул Добродей устало, - нас наградит. Рано или поздно, но наградит.
        Он поднялся и в полном молчании вышел из дома.
        В глаза снова ударил яркий солнечный свет, грудь наполнил горячий воздух. Лето нынче жаркое, кажется, сама земля вот-вот плавиться начнет, как руда в кузнечной печи. На княжеском дворе пустынно, только отроки возятся у конюшни.
        Добродей приставил ладонь ко лбу, сощурился, присматриваясь к возне мальчишек. Про себя отметил: все как обычно, за пятнадцать лет ничего не изменилось. Как прежде, отроки спорят, дерутся. Кто-то из них сломается раньше времени, а кто-то станет настоящим дружинником, как сам Добродей.
        На мгновенье в сердце кольнула старая боль, вспомнилось, сколько пришлось вытерпеть. Но если бы тогда отступил - ни за что не стал бы тем, кто есть сейчас. Один из лучших воинов, старший. Ближе к Осколоду только телохранители.
        А другие… другие отроки тоже добились своего, но половины уже нет на белом свете. А из тех, кто уцелел, никто не может сравниться с Добродеем. Он отлично знал, что судьба тут ни при чем, да и удача тоже. Просто Добродей не отступал, никогда, чего бы ни случалось.
        У ворот послышались крики, ругань, возня. Добродей спохватился, устремился было к воротам, но одна створка приоткрылась, навстречу уже мчался страж.
        - Что стряслось?
        - Караван, - отозвался приворотник. Вытянувшись по струнке, встал перед Добродеем. - По парусам ильмерцы. Должно быть, купцы.
        - Сколько лодий?
        - Много. Очень много! Пальцев не хватит. Нужно доложить князю.
        - Нужно, - согласился Добродей. - Стой, где стоял, я сам ему скажу.
        Беспокойство стражника сменилось благодарностью, он коротко кивнул старшему дружиннику и помчался обратно к воротам.
        Добродей хорошо знал этот род страха. В последние годы нрав Осколода заметно испортился. Князь стал злее, непримиримей, часто впадал в ярость. Это и понятно - столько несчастий разом никакие плечи не выдержат. И причина не только в хазарах…
        Будучи приближен к князю, Добродей видел многое из того, о чем никогда не узнает ни один летописец.
        У Осколода так и не появилось наследника. Вскоре после крещения Дира и впрямь забеременела, но дите выносить не смогла. С тех пор забеременеть не получалось вовсе.
        Дира страдала. Осколод временами готов был в петлю лезть.
        Любой язычник на его месте давно бы предал бесплодную жену огню, но Осколод даже слова дурного не сказал, а уж чтобы наказывать - грех это. Служители новой веры то и дело испытывали князя, рассказывали, мол, наш Бог тебя не осудит, если порешишь Диру и возьмешь новую. Осколод не соглашался. А взять вторую жену, оставив жизнь первой, христианские порядки не позволяли, да и полянские. Ну, а если бы и позволили… Добродей не раз читал в облике князя: нет, даже тогда не возьму. И за одно только это он был готов терпеть все: и набеги на беззащитные поселения, и унизительную дружбу с хазарами, и лживые заискивания перед булгарами. Ибо сказано было Господом Иисусом Христом: «Кто разводится с женою своею, кроме вины прелюбодеяния, тот подает ей повод прелюбодействовать».
        И в том, что Господь простит Осколода, Добродей тоже не сомневался. Не мог Христос остаться равнодушным к таким страданиям. Наградит, если не на Этом, так на Том Свете.
        Едва Добродей взошел на крыльцо княжеского терема, у ворот вновь послышались крики. И снова знакомый стражник, пыхтя, заторопился через двор.
        - Что ещё?
        - Гонец. К князю. Говорит, важно. Говорит, от самого Олега Новгородского, ильмерского воеводы.
        - Олега? Уж не от того ли Олега, шурина Рюрикова?!
        Стражник кивнул, рука взметнулась в воздух, указывая на ворота:
        - Там ждет. Пускать?
        - Пусти. Я провожу гонца к Осколоду. А ты нашим скажи, чтоб готовы были, а то мало ли чего приключиться может, - добавил он и перекрестился.

* * *
        Гонец оказался щуплым светловолосым парнем, по одежде - мирянин.
        - И что? Действительно Олег в Киеве?
        Парень кивнул. Смотрел без страха, но и наглости, присущей ильмерским русам, в нём не было. И ледяная корочка на сердце старшего дружинника стала чуть тоньше.
        - А отчего Олег с купцами пришел?
        Гонец пожал плечами:
        - Мне-то откуда знать. Ведаю разве, что лодью нанял, а наши его в караван взяли.
        - Ты сам с Ловати, что ли?
        - Ага.
        - Ну, пойдем, гонец.
        В палаты Осколода шли молча, парень по сторонам особо не пялился, это Добродей тоже отметил, улыбнулся.
        Князя застали за накрытым столом. Добродей не стал говорить, от кого гонец, просто спросил разрешения впустить. Осколод хмуро кивнул, опрокинул в себя полкувшина бражки.
        Последние годы были для князя тяжелыми, что не могло не отразиться на его лице. Пополнел, щеки стали дряблыми, вислые усы теперь совсем белые, да и волосы немногим лучше. Плечи сутулить начал, ремень затягивал пониже, хотя брюха даже к исходу пятого десятка толком и не было.
        Добродей впустил гонца. Тот, не стесняясь, прошествовал на середину, поклонился владыке Киева до земли. Старший дружинник встал рядом: хоть парень с виду - божий одуванчик, а все-таки чужая кровь в нём, значит, и дурь имеется.
        - Кто таков? - бросил Осколод повелительно.
        - Гонец от Олега, воеводы Новгородского.
        Осколод пригубил было ещё бражки, но от услышанного поперхнулся, закашлялся. Добродею на миг стало совестно, что не предупредил правителя, но сделанного не исправишь. Впрочем, несделанного - тоже.
        - Олег нынче сам прибыл в Киев [16 - Приход Олега к Киеву обозначен 6389 г. от сотворения мира (881 г. от Р. Х.), согласно Патриаршей, или Никоновской, летописи. Лаврентьевская летопись относит событие к 882 г.]. К тебе. На разговор.
        От этих слов лицо Осколода вытянулось, брови вспрыгнули на середину лба. Но тут же взял себя в руки, опять стал надменным, как и положено князю. А гонец продолжал:
        - Он сам хотел быть, но воеводе неможется. В дороге, едва из Русы вышли, на него мор напал. Все время лихорадило. На ногах еле держится, сам явиться пред светлые очи князя киевского никак не может. Вот и велел кланяться, - при этих словах гонец опять согнулся, - и удостоить его милости видеть правителя киевского у себя на лодье, как только тот сможет. А вперед со мною прислал много великого и дорогого бисера и всякого узорчатого бархата, да кубки серебрены, дабы не гневался.
        Губы князя растянулись в широкой улыбке, в глазах - хитрые огоньки.
        - Ха! Каков наглец! Каков наглец этот ваш воевода! Меня, князя самого Киева, на пристань просить! И что за хворь-то у него? Сильно болеет?
        - Просто мочи нет смотреть на его страдания, - пробормотал парень. - Лекарь сказал, вот-вот помереть может.
        - Даже так? А… ну тогда, конечно! Тогда я прям вот сейчас и пойду! А то как же! Сам воевода Новгородский… да в наши дремучие степи! Смерть превозмогая!
        Поднимаясь, князь даже не покачнулся, будто не было на столе бражки и вин. Добродей махнул рукой на дверь, гонец оказался сметливым, поспешил прочь.
        В дверях возник безмолвный ключарь.
        - Пусть подарки Олеговы княгине отнесут, может, хоть они порадуют, - распорядился Осколод.
        Тот поклонился и исчез.
        - Княже, обожди. Сейчас дружина соберется, и хоть на пристань, хоть на Новгород… - осмелился встрять Добродей.
        - Нет! - воскликнул Осколод. - Никого ждать не буду! Ты не понимаешь, Агафон, ничего не понимаешь?!
        - Темный я… - Добря потупился, замялся.
        - Рюрик три года как помер! И жена его последняя, мурманка, померла. Писали мне, Олег в Новгородской земле наместником остался, но все одно - прав на престол не имеет! Должон уступить. У Рюрика один наследник законный - Полат, брат мой сводный. Но, видать, не угодил чем-то… иначе бы Олег ко мне не пришел.
        - Да не может такого быть! - выпалил Добродей.
        - Что?!
        Ликование мгновенно исчезло с лица князя, брови встретились на переносице, губы превратились в тонкую линию.
        - Прости, княже, ляпнул, не подумав.
        Добродей вжал голову в плечи, оробел и покраснел, как ошпаренный рак.
        - Я как-никак тоже родич Рюриков, - сказал Осколод уже спокойнее. - Если Полата прогнали, я - первый, кто право имеет. К тому же куда его захудалому Белоозеру против Киева! Теперь понял?
        Каждое слово Осколода подобно удару молотом по наковальне. Как оказался на этой наковальне, Добродей понял, попытался усмирить бурю:
        - Значит, Олег явился тебя на княженье в саму Славию [17 - Здесь иное прозвание земли приильменских словен, будущей Новгородской Руси.] звать?
        - Прочь поди.
        - Чего? - не понял старший дружинник.
        - Прочь пошел! - повторил Осколод ровно. - С глаз моих. И чтобы духу твоего, Агафон, не было. Одна нога здесь, другая - там.
        - Как велишь, княже! Но Христом-богом молю, дай дружинников собрать поболе…
        - Я - правитель Киева. И я сам знаю, что делать. Видеть тебя не желаю.
        Добродей поклонился, из терема вышел хмурый. Немногочисленные дружинники, предупрежденные стражем, ждали у княжеского крыльца.
        - А где остальные?
        - Все, что были на подхвате. Как стены да башни подняли, сразу работы прибавилось. Хорнимир через эту беготню вверх-вниз совсем плох стал. Недужится старику. А где ж ещё людей найти, да и кому воеводу заменить? Остальные - кто в городе, кто по домам. Тревогу ведь не трубили. В колокола не били. А надо?
        Старший дружинник кожей почувствовал приближение князя, спрыгнул с крыльца как раз вовремя. Дверь распахнулась, ударилась о стену с таким грохотом, что терем пошатнулся. Осколод одарил дружинников победной улыбкой:
        - Коня мне!
        Строй воинов распался, превратился в растревоженный рой. На крики прибежали дворовые и отроки, помогали седлать и остальным. Добродей, хоть и был изгнан князем, в стороне не остался. Да и мало ли чего Осколод велел, перекипит и остынет, так уже бывало. Впрочем, ближайшие пару дней перед княжьим носом вертеться и точно опасно.
        Памятуя указания князя, Добродей придержал коня, ехал одним из последних. На вопросительные кивки остальных махал рукой - мол, не важно, мелочь. А сам счастливо щурился от летнего солнца: все-таки есть Правда на небесах, все-таки увидел Господь прилежанье Осколода, наградил!

* * *
        - Хвала богам! - заключил Яроок, выплескивая в пламень доброго стоялого меда, присланного для свершения обряда во здравие хворого воеводы.
        Отступив от жертвенника, он передал ковшик подоспевшему белобрысому помощнику. Тот почтительно принял обеими руками, тоже попятился, не спуская глаз с нахмуренного Перуна и мудрого Солнцебога. Так, спиной, спиной, добрался до выхода с капищного места, где его с нетерпением поджидала женщина в богатых одеждах. Слуги, сопровождавшие боярыню, шептались поодаль.
        - Возьми и отнеси отцу! - сказал младший жрец, отдавая, в свою очередь, жертвенный ковш и глиняную бутыль к нему, плотно запечатанную воском. - Боги поведали Ярооку, что ломота отступит, если каждый вечер и каждое утро Хорнимир будет пригублять освященный настой именно из этого сосуда. Еще самое утро, и напиток можно принять уже сегодня.
        Женщина кивнула.
        - А ещё передай Хорнимиру, - продолжил жрец, - что ему вреден речной воздух. И кто бы его ни позвал на пристань в эти дни, пусть отлежится. Иначе это может повредить не то что болезному, а и самому здоровому вояке.
        - Скажи Ярооку, наша семья у него в долгу.
        - Скажу. Но и ты, боярыня, ничего не перепутай. Да хранят тебя боги.
        Когда и женщина, и прислуга удалились, Яроок прикрыл за собою капищные ворота и вопросительно глянул на помощника. Тот почтительно поклонился.
        - Все сделано, как ты сказал, учитель. Хорнимир будет спать - громом не разбудишь.
        - Отменно, - похвалил Яроок младшего жреца. - Но ты уверен, Светлолик?
        - Как и в том, что новгородцы на подходе, - подтвердил тот, снова склоняя голову.
        - Тогда и мы поспешим, - проговорил верховный жрец и закашлялся. - Эх, берут годы свое… Тяжеленько мне будет спускаться с горы. Обратно могу и не взлезть. Ну да что не сделаешь во имя торжества веры и божьей славы? Будь наготове, Светлолик, если мне понадобится твоя помощь. Но держись в толпе.
        Тот распахнул плащ.
        - Нет, - успокоил Яроок помощника, окидывая его взглядом, - думаю, что до этого дело не дойдет. Тебе надобно лишь выкрикнуть оговоренные слова, чтобы все случилось по-моему и народоизъявление состоялось, как угодно Перуну и Дажьбогу.
        - Хвала богам! Да будет так, - откликнулся Светлолик, снова скрывая оружие.
        - Поспешим же! Туман рассеивается, - предложил Яроок и первым шагнул в редеющую пелену.
        Он шел медленно, по-стариковски осторожно, всматриваясь в каждую кочку и корягу на пути. Шел и вспоминал воеводу, не поступившегося верой, недалекого, но верного, не в пример молодым и откровенным недорослям. Киевские старожилы новые порядки давно не одобряли. Лишь пример рассудительного и спокойного Хорнимира удерживал их от прямого неповиновения Осколоду. Да вот ещё и его собственная привязанность к воспитаннице - ныне княгине Дире - не оставляла иных путей, кроме терпения. Взял бы Осколод другую женщину, не терпел бы бесплодную жену, и он бы Яроок, не медлил. Но вопреки ожиданию с непонятным для Яроока смирением князь держался супружеского обета. Если бы Осколод только ведал, что это спасало ему жизнь!
        По исконному обычаю каждую осень на горе у капища Перуна и Дажьбога созывался жертвенный пир. Старейшины городских общин собирались туда, принеся на братчину припасов и хмельных медов, а то и вин. Напитки смешивали с жертвенной кровью, щедро проливая на божьи алтари.
        Яроок прекрасно помнил, как на другой же год после злосчастного крещения князя, сломленного неудачами, Хорнимир упросил властителя Киева пожаловать к тому традиционному пиру, чтобы народ был спокоен за грядущий урожай нового года.
        И Осколод пришел, и начал держать речь, и обратился с увещеванием ко всему собранию, наученный, должно быть, ромеями, дабы отвратились киевляне от приношения жертв богам, чтобы крестились по его примеру и уверовали бы в одного лишь бога Христа.
        - Светлый князь, - возразил Яроок, - мы взяли тебя, потомка Кия, в правители с надеждой, что будем избавлены от доли рабов, как то было и при наших дедах и пращурах. Они лежат в курганах от самых Змиевых валов и далеко на север. Что скажем мы им при встрече? Что предали кровных родичей, богов наших и саму свободу и стали рабами иноземного бога? Если ты не хочешь кровопролития, не желаешь, чтобы дети сошлись в схватке с отцами, если обещаешь вершить по справедливости княжий суд и хотел бы править Киевом, будь добр соблюдать и наши обычаи, не требуя от нас невыполнимого.
        Не стоит уповать на силу своих дружинников, они лишь капля в славянском море. Разбушуется, и не унять. Не стоит упорствовать в своих желаниях, потому что мы, киевляне, будем готовы взять себе другого правителя, который уважит нашу старую веру.
        Старейшины, купцы, жрецы и прочие собравшиеся на пир одобрительно загудели.
        Осколод побагровел, но сдержал гнев, может, оттого, что Дира взяла мужа за руку, али потому, что многим был обязан и самому Ярооку, и воеводе Хорнимиру, оправдавшему свое имя в тот день.
        - Успокойтесь, земляки! Тише, други! Князь не желает свары, он хотел бы восстановить мир в Киеве… - громко сказал воевода.
        - Пусть князь вместе с Ярооком, как прежде, принесут жертвы Дажьбогу, чтобы год будущий выдался обильным на урожай и торговлю, - молвил один из самых уважаемых и упертых в вере стариков. - Пусть Осколод поднимет рог и освятит его в честь Перуна Громовержца!
        Когда же Яроок протянул князю полный стоялого меда рог, Осколод коснулся левой рукой груди, а правой перекрестил напиток.
        Возмущенные старейшины уж были готовы вновь взроптать, но Хорнимир поднял руку и объявил, что таков древний знак, подобный громовому молоту или топору. И тем самым князь освящает рог и жертвенное питье.
        Яроок укоризненно глянул на воеводу. Вельможа потупился и развел руками.
        Не успел Осколод сделать так, на взмыленном коне на холм взлетел гонец, спешился и бросился пред князем на колено.
        - Говори! - приказал обеспокоенный Осколод.
        - Из Царьграда важный, весь из себя, ромей прибыл. Говорят, что епископ. Говорят ещё, что Михаилу, духовнику твоему, дозволяют отправиться в Булгарию. В Царьграде новый правитель - император Василий, прежнего - убили, и новый патриарх - Фотия сослали [18 - В «Энциклике» (окружном послании) 867 г. к иерархам Восточной церкви патриарх Фотий сообщает, что народы Рос (росы, т. е. племя русь), ещё недавно «дерзнувшие поднять руку против Ромейской державы», ныне «переменили эллинское и нечестивое учение, которого держались раньше, на чистую и неподдельную христианскую веру» и «приняли епископа и пастыря и с великим усердием и ревностью приемлют христианские верования». Но уже в конце сентября того же года император Михаил III был убит, а патриарх Фотий - низложен, на его место заступил новый патриарх - Игнатий, который воспользовался плодами трудов предшественника и назначил в Киев нового архиерея. По всей вероятности, это случилось на другой - 868 г., поскольку ценность недавно обретенной епископии была невелика и вряд ли весть о переменах дошла бы в Киев прежде.].
        - Ну что, княже! Помогли тебе твои ромеи? - спросил насмешливо Яроок, ибо уже прежде был оповещен о переменах.
        - Трепещи, жрец! - прорычал Осколод. - Не буди лихо, пока оно тихо! Капище не трону и чинить препятствий тебе в память о былом не стану. Но коли узнаю, что народ супротив меня и Бога нашего Иисуса Христа подговариваешь - пеняй на себя!
        На том и расстались. На пиры княжьи жрецов славянских боле не зазывали, а как ставили первую ромейскую церковь в Киеве, Осколод пригрозил, чтобы в тот день никто бы из них в городе не появлялся. Не хочет князь омрачать светлое торжество.
        Глава 2
        Вся пристань и торговые ряды, и весь берег, куда хватало глаз, были запружены киевским людом. Слух о том, что князя приехали звать ещё и на престол новгородский, мигом облетела весь город. Завидев владыку с сопровождавшими его дружинниками, любопытствующий народ расступался. Осколод беспрепятственно доехал почти до самых судов.
        На кораблях никакого движения, словно бы весь товар уже сгрузили, а моряки сошли на берег утолить жажду. Только ленивые дозорные позевывали да лузгали семечки в ожидании смены.
        Спешились, князь бросил поводья подоспевшему отроку. За Осколодом неотступно следовали два телохранителя, потом Златан и Горян. Добродей замыкал шествие.
        У одной из вытащенных на песок лодий под бортом Добря заметил варягов, с десяток человек, при оружии лишь один, но одеты по-походному, не празднично. Среди них платьем выделялся разве лишь сгорбленный старец, закутанный в длинный синий дорожный плащ. По-видимому, предводитель. Он, как показалось Добродею, отдавал прочим указания. Те выслушивали и расходились один за другим. Покончив с этим делом, старец медленно развернулся и, тяжело опираясь на длинный посох, двинулся навстречу Осколоду.
        - Вот что время делает с людьми! - поразился Добродей, а ведь Олег будет помладше князя. Хотя как последний раз видел - молодого и сильного, - семнадцать лет прошло с тех пор.
        За Олегом следовал лишь один. Добря понял, что некогда видел и этого провожатого, но как его звали - память отшибло.
        - Обожди здесь, брат, - молвил Олег нарочито громко, чтоб Оскольдовы люди услыхали. - Мне с правителем киевским одному говорить.
        Гудмунд приотстал. Олег, ещё сильнее сгорбившись, направился дальше, по темным доскам, впечатывая при каждом шаге посох в мореный дуб. Набегавший с Днепра ветерок теребил полы Олегова плаща.
        Осколод поднял ладонь, телохранители приотстали, Златан и Горян налетели на них, едва не опрокинув.
        - Ну, здравствуй, Олег! С чем пожаловал, воевода Новгородский? - громко спросил Осколод и победно обернулся к притихшим, погруженным во внимание горожанам. - Говори, раз позвал, а я пришел!
        Добродей тоже напряг слух, но первые мгновения он, да и все собравшиеся у пристани различили лишь плеск близкой волны. Но потом Олег заговорил не спеша:
        - Я пришел исполнить завет моего друга и родича, князя Рюрика.
        - Как здоровье отчима, все ли подобру-поздорову? - прикинулся Осколод.
        - Должно быть, ты забыл, что третий год как он оставил нас и пирует в небесных чертогах. Но с родом Рюрика ты связан нерушимой клятвой, кою дал именем великих богов.
        - У меня ныне един светлый Бог. Старым я не верю давно.
        - Били ещё Рюрику челом на тебя, Осколод, полочане-кривичи, - продолжил Олег невозмутимо. - Нам ведомо, как ты к столице их подступал да разор чинил и много добрых воинов пало тогда.
        - Ах вот ты об чем? Да то уж дело старое. А кто старое помянет, тому глаз вон, - рассмеялся Осколод.
        - Но тому, кто забудет, - оба, - возразил Олег.
        - Что-то не пойму, воевода. К чему клонишь? Если поручение у тебя ко мне от новгородцев - то одно. Если от Полата - другое. А коли сядем припоминать старые обиды - и дня не хватит… Не знал ли Рюрик сам вины? Пусть Господь прощает и милостив будет к душе покойного вашего князя, а я грешен… Не он ли виновен в смерти матери моей? Не приманивал ли женою беззащитной того храброго Вадима? И не ты ли, правая рука и советчик Рюриков, надоумил его?! Я и про то готов забыть. И давно простил и мать, и отчима. И тебя, Олег, прощаю. Прости и мне.
        - А ведь ты, Осколод, знал, что замыслил Вадим. Знал, что грозит твоей матери и детям ее. По лицу вижу.
        - Нет тому свидетельств, - проговорил побледневший враз Осколод.
        - Так почему же, когда Вадим, ешь его тролли, восстал, ты с ратью оказался у Полоцка? Ведал, поди, что от нас полочанам помощи не дождаться?
        - А хоть бы и так. Я и вообразить себе не мог, что Рюрик подставит всю семью на заклание этому бешеному Вадиму, а сам затаится в засаде, - пояснил Осколод.
        - Было иначе. Но ты сам только что признал, хотя и клялся Рюрику на железе… Да-да, ещё в Венедии. Помнишь? Обещал не вредить и препятствий роду Рюрикова не чинить. А за то он тебя судами да товарами наградил, воев тебе придал, в путь снарядил.
        - Это давние дела. За них я пред Господом одним в ответе. И за то, что у Царьграда сотворил… но по моему велению и Киев отстроен пуще прежнего, церквами да палатами богат. А кто по младости не грешил, не заблуждался? Чего добиваешься, Олег? На себя оглянись, ведь на ладан дышишь! - разъярился Осколод.
        - Хотел напоследок в очи тебе заглянуть. Но ты и не только Рюрика предал и слово данное нарушил, - продолжил Олег мрачно.
        Осколод положил ладонь на рукоять меча. Заметив этот жест, Гудмунд шагнул вперед. Почуяв движение, Олег бросил мимолетный взгляд через плечо. Но, любовно огладив навершие, киевский князь все же убрал руку, и Гудмунд тут же отступил.
        - Ты богам изменил, - точно ворон проскрипел Олег, высматривая Оскольдовы глаза.
        При этом все заметили, новгородец так ухватился за посох, что тот на полвершка погрузился в мореную доску. Не иначе, вот-вот свалится, болезный.
        - В Киеве всяк себе веру выбирает сам, - громко вымолвил Осколод. - Кто новую, кто старую… - уточнил он и протянул к толпе руку, словно бы за поддержкой сказанного. - Я церкви поставил, но капищ прежних не разорял. Да и какое дело тебе, мурманин, до веры славянской?
        - Прямое дело. Она запрещает единокровников делать рабами, - немилосердно ответил Олег, прищурив левый глаз. - И моя вера то воспрещает. А ты, правитель киевский, мало что живым товаром торгуешь. Ты степнякам своих же подданных за дирхемы исмаилитов продаешь. И скажи, что это не так! Здесь, в Киеве, много тому и свидетелей, и соучастников. Киев ты на слезах девиц да матерей отстроил. Всяк угнетенный рабством хазарским проклинает тебя. И кривич, и древлянин, и улич, и полянин. Ты же, Осколод, не просто хазарский прихвостень, ты раб своего Христа. А наши боги - родичи нам и рабства не приемлют. Если у тебя и была Удача, она давно отвернулась. Помолись же покрепче. Впрочем, и то не поможет.
        - Это кто ж такое говорит князю киевскому?! - зло рассмеялся Осколод. - Какой-то полумертвец! К тому же ещё и на службе у моего меньшого брата? Если ты бранью на брань зовешь киевлян, силой помериться - так и скажи, встретимся с новгородцами в чистом поле. А нет - убирайся, Олег, пока цел. Я больных не трогаю.
        - У тебя больше нет меньшого брата…
        - Неужели ты и Полата убил?! [19 - Старший сын Рюрика Полат имел больше прав на наследие отца после его смерти, чем остальные его дети. История Рюрика, Полата и Олега изложена нами в романе «Нас рассудят боги-2».] - воскликнул Осколод. - Может, и Рюрик - это твоих рук дело? - продолжил он ещё громче.
        Народ загудел, заволновался. Добродей почуял, как глаза сами на лоб лезут.
        «Да нет! Быть того не может! - решил он. - Рюрик да Олег родичи, вместе кровь проливали. Чтоб один другого порешил?»
        Олег молчал. Высокий и сутулый, он невозмутимо опирался на посох и словно бы ждал тишины. Ее восстановил Осколод, подняв руки.
        - Да-да! Как же мне это сразу не пришло на ум! Это ты убил Рюрика! - указал он на Олега. - А после - умертвил и Полата. Хотел занять его место. Но Господу все видно - Он тебя поразил болезнью. И кому теперь достанется земля Ильменская? Разумеешь? Ты расчистил нам дорогу, спасибо!
        - Алкаешь, Осколод, присесть на престол новгородский. Но этого не будет. Погляди-ка туда.
        Все устремили взоры вслед за Олеговой дланью. На палубе словенской лодьи стояла статная златовласая молодая женщина, за руку она держала рыжего мальчишку лет четырех-пяти.
        - Вот он, будущий князь новгородский и киевский! А то жена моя - Силкисив, она - дочь великого Рюрика!
        - С какой же стати этот юнец будет править Киевом? По какому праву?
        - Ну, когда подрастет. А пока это будет моей заботой, - рассмеялся Олег, расправляя могучие плечи и сбрасывая на доски дорожный плащ. Под ним обнаружилась добрая броня.
        Торжественно и грозно проревел боевой рог. В тот же миг с пришвартованных и вынесенных на сушу лодий, где в воду, где на песок, высыпали свирепые воины с топорами да секирами. Следом вдоль бортов рядами вставали другие варяги, а лучники промеж их.
        Оскольд не успел выхватить меч. Острие Олегова посоха угодило в самую душу [20 - Душа - древнерусское название солнечного сплетения.].
        Удар был столь силен, что наконечник - на глазах застывшего Добродея - вышел со спины. Новгородец отпихнул трепещущее тело ногой и высвободил окровавленное оружие.
        Плечом к плечу с братом стал Гудмунд.
        - Одд, я здесь!
        Оскольдовы телохранители и шагу ступить не успели, как между ними и Олегом выросли копьеносцы, прикрывая братьев щитами и угрожая пронзить всякого, кто приблизится к предводителям.
        Добродей заорал, рванул было вперед, на ходу высвобождая клинок, но Горян налетел на него всем телом, сбил, едва не свалил наземь.
        Взревел Златан, за ним и другие обнажили мечи, но, оставшись без князя, на варягов не бросились, колебались. Сложить головы проще простого, а что Олеговы вои их тут положат рядом с Осколодом, сомнений не было. Вопрос в цене.
        - Где воевода? За Хорнимиром пошлите! - кричали одни.
        - Дык уже…
        - Старик совсем хворый. Куда ему… - отвечали другие.
        - Да где же старшие?!
        За немногочисленными дружинниками волновался и галдел народ, ещё не сообразив, что к чему. Передние рассказывали задним, что происходит, те не верили.
        - Ты чего, Горян?! Там же князь! - возмутился Добря.
        - Был князь, да вышел. А если сам не успокоишься, я тебе дам промеж глаз, тогда и ты уймешься.
        - Тише, народ киевский! Князь Олег будет речь держать, - прозвучал знакомый голос.
        Осколодовы гридни мечей не прятали, хмуро смотрели на вещавшего. Вперед варяжского строя выступил опальный жрец Яроок. Этому новая вера изначально пошла поперек горла.
        «Должно быть, не только князя проклял да княгиню, но и новгородцев на Киев навел», - подумал Добродей.
        - Не будем его слушать! Убийца! - заорали из толпы.
        - Реки, княже! Все слушайте князя Олега! - перекрыл хулителей громкий возглас.

* * *
        Уже как года два упокоился в высоком кургане Рюрик. Подле него в землю легла и сестра. Верный клятве, данной у смертного одра, новый правитель Новграда, и Ладоги, и многих городов и земель, присягнувших наследнику почившего, - великий князь Олег разбирал бесчисленные тяжбы.
        По осени челобитчиков пускали в самый княжий терем. Олег терпеливо рядил, не было недовольных его правдою.
        Внимание князя привлек купец, недавно прибывший и оставшийся на зимовку в Новом городе. Дело было пустячное, а едва заслышав имя истца, Олег присудил возместить новгородским старшинам все убытки оборотистого руса.
        После же приказал оставить с глазу на глаз.
        У дверей подслушивать не осмеливались. Был за новым князем особый дар - может, звериное чутье или острый слух, - никому ещё не удавалось его обмануть.
        - Теперь, когда мы справили твое дело, купец, придется унять и мое любопытство.
        - Я весь к твоим услугам, княже. Спрашивай - ничего не утаю.
        - Что скажешь нового о Киеве? До меня доходят разные слухи. Но ты, я вижу, человек бывалый, многоопытный, прозорливый. И главное, правдивый.
        Купец зарделся, как красна девица, речи собеседника пришлись ему по вкусу. Огладив бороду, он начал повествование так:
        - Лет двадцать тому назад, когда самозваный Осколод, молод летами, только пришел в Киев и объявил себя наследником прежних князей, что был тот город? Крепостица малая, да в разны стороны деревни разбросаны…
        - А ныне что ж, все иначе? - удивился Олег.
        - Ага, по-другому. Не знаю уж, кто киевского-то князя надоумил, но дела его с самого счастливого похода на Царьград идут в гору. Богатеет город, хотя и платит хазарам немало - серебром и невольницами.
        - Неужто ромеи подсказали какую хитроумность?
        - То вряд ли, уж скорее те же хазары. Ведь чаще Осколодовых людей замечают в Итиле, бывает, что и в Булгаре. Там за бледнолицых славянок дают вдвое больше, чем у ромеев.
        - Значит, ты думаешь, купец, что Киев торгует живым товаром и потому столь богат?! - нахмурил брови Олег.
        - Не просто думаю, знаю это и не раз видел, - подтвердил осмелевший собеседник. - Рабыня из кривичей стоит в Оскольдовом граде всего пять гривен кун, это сто или чуть больше дирхемов, а по-нашему - ногат. У хазаров же или булгар ее можно продать в пять, а то и все десять раз дороже. Если же белую женщину отвезти в самый Багдад, за неё там могут дать все пятнадцать тысяч дирхемов. Но хазары и булгары редко кого допускали в те далекие края, поэтому куявы торговали прежде в Итиле или Булгаре и отправлялись снова в Киев… не то что теперь. Они переплывают Гирканское море, а оттуда, куда пристают, следуют в сердце Персии.
        - Признайся, ты и сам промышлял этим ремеслом? Ну-ка, посмотри на меня, - молвил Олег, буквально прожигая торговца грозным взором.
        Тот встретился с княжьим взглядом, но глаз не отвел:
        - О нет, светлый князь! Клянусь самим Велесом! Я привожу из Славии только мех, мой товар - шкуры лисиц и зайцев. Бывало, возил на юга и мечи. Но чтобы людей?! Никогда! Сам я родом из Алоди и не желал бы такой доли никому из своих детей и соседей.
        - Хорошо, я верю тебе, - улыбнулся Олег громкому титулу и благосклонно кивнул: - Продолжай.
        - Так вот, стало быть, если же куявам идтить в Царьград, они выручат за обычного раба всего триста дирхемов, да расплатятся ромеи не серебром, а шелком. За челядина нынче дают две паволоки. Но сильный мужчина, если его, конечно, доставить в пределы Царьграда, может стоить полторы тысячи дирхемов, а красивая баба все пять, даже если она ничего не знает и не умеет. Владетель ромеев взимает с каждого торговца-куява десятую часть от выручки. Столько же брали прежде и хазары, и булгары.
        Прежде, как я говорил, куявам было безвыгодно ходить до самого Багдада. Но теперь они называют себя христианами, а владетели восточных стран, и, как я слышал, даже в Булгаре, услышав это, берут с купцов всего лишь джизью. Так именуют поклонники пророка Махаммада подушную подать. Куявам, как и прочим мусульманам, и даже иудеям дарована неприкосновенность имущества. Если бы куявы держались старой веры, им пришлось бы раскошеливаться, но там, на Востоке, одинаково чтят и Христа, или же Ису, как они его именуют на своем языке.
        - Я слышал про дела сего человека, но никогда не подозревал, что вера в него стала доходным делом. Это многое проясняет. Выходит, что хазарские беки да каганы больше заинтересованы в новой вере Киева, чем самый первый из ромеев. Если куявы продадут невольников подороже, так и самим хазарам с них больше взять можно кунами с ногатами или серебром. Так, что ли, купец?!
        - Ты вещий, княже, тебе все ведомо, - ответил тот с поклоном.
        - Еще что просишь?
        Купец поклонился ещё ниже, полез за пазуху и осторожно выудил оттуда берестяной свиток.
        - Верховный жрец полянский - Яроок - слово тебе шлет.
        - Наконец-то. Давно ждал.
        - Просил сохранить и в самые руки правителя новоградского передать. Уф… Так оно и пред всеми богами сделано, да не осудят они меня.
        - Не осудят. Ты все правильно сделал. Никому про то, кроме нас троих и богов, разумеется, знать не д?лжно. И лишне говорить, чтобы язык за зубами держал, - молвил Олег, принимая грамоту.
        - Само собой разумеется. Ежели ответ будет… - молвил купец и застыл, ожидая решения новгородского владыки.
        - Будет, - ответил Олег, просматривая бересту, - приходи завтра к полудню. Сейчас ступай! Ноне не держу тебя. Мне поразмыслить теперь надобно. А завтра жду, сбежать не вздумай. Послужишь - внакладе не останешься. Расскажешь мне, что ведомо про пути хазаров, как дань собирают, как через воды переправляются, где броды имеют… И роду твоему до скончания времен хватит тогда и славы, и почета.
        Купец кивнул, попятился и исчез в дверях.
        Письмо обращения не имело, вроде бы и к Олегу Новгородскому, но, может, и к предшественнику.
        - Не знал, старик, достоверно, что на северах творится. Ведал разве, что верой мы своей не поступились, а миссионеров ромейских взашей прогнали, - догадался Олег.
        - Стало быть так, Осколод?! Или как тебя нынче кличут? - бросил он в пустоту горницы уже какие-то мгновения спустя, сопоставляя читаное и слышанное.
        Прозревая грядущие пути, он, был жив Рюрик, уже отправлял доверенных людей пытать след, разведать, разузнать, разнюхать. Тут пригодились оборотистые русы: как бы соль везут, да меха, да воск с медами, а сами выспрашивают, выискивают, запоминают.
        Страна хазаров, по их словам, была степная, далеко на юго-восток. О хазарах говорили, что научены дремать в седле, доверившись своим лошадям. И потому в несколько переходов от своего передового града Шаркилы они достигают самих днепровских порогов. Почти у каждого хазарина есть лошадь на смену, но ее не ведут в поводу. Всех лошадей собирают в табуны и гонят следом за войском.
        Прежде жили в палатках да кибитках, существовали мясом скота и рыб, дикими зверьми и разбоем. Но в стольном граде Итиле, где самое великое смешение народов, теперь знают и виноделие, и как сады растить. Там их зимовище, а лето и осень ходят на Запад и на Восток, обирая данников от Киева до Булгара.
        - Спешенными они рубиться не умеют, - сообщал другой источник, - но в конном строю их никто не превзошел. Точно многоглавый хоботастый змей - так растекается по степи хазарская лавина, охватывая противника.
        - Строя не знают они и в темноте не бьются, - доносил третий. - Потому ночью окружают они лагерь сотнями кибиток, в коих прячутся лучники. Луки у них короткие, не то что у нас, и сильно изогнуты, мечи у них тоже кривые, потому рубить могут лишь одной стороной, зато и легкие. А раны длинные, секущие. Теряешь много крови.
        В колчане держат два десятка стрел, но в сече сходятся, лишь истощив этот запас, на поясе у каждого хазарина висит нож, а у седла пять или шесть сажен крепких ременных веревок для вязания пленных…
        Оказалось, что хазары к тому же искусно владеют копьями. И прежде чем начать сечу, всегда выезжает вперед войска поединщик. Коли он побеждает, за ним следует и все хазарское полчище. Секрета тут Олег не увидел. Сызмальства готовят таких бойцов, чтобы могли воодушевить прочих своим ратным примером. Берегут, в бою прикрывают собой. А то и вовсе это любимцы и телохранители ихнего предводителя.
        Есть у полян примета. По весне, когда пашут да сеют, не жди хазаров, а вот настанет пора урожайная, тогда и являются супостаты. Мало что князь киевский от степняка откупается, чем богат, на пути своем на земле славян хазары хозяйствуют помимо того князя и приговаривают: «Когда едят из одной миски - кто-то наедается, а кто-то остается голодным».

* * *
        Когда стараниями древнего Яроока толпа горожан притихла, Олег шагнул ей навстречу и, уперев окровавленный посох в досчатую мостовую, заговорил так:
        - Все ли слышали разговор наш, господа киевляне? А то мне не лень и повторить. Я - великий князь новгородский, Олег, не с войною к вам пришел, а с делом. Явился суд чинить, прознав о беззаконии.
        Проведали мы на Севере, что давно неправдою полнится земля Киевская. Коли нарушены божьи законы, гнев небожителей неотвратим. Из-за вас, соседи, житья вашего неправедного, обрушится он на все языцы корня Словенова!
        А не князьям ли блюсти обычаи и законы, сберегая народ от кары богов? Стало быть, и мне беречь мой город, ныне мою землю Новгородскую. Потому пришел я в Киев и Лес от Степи охранить, да и сказать пришел. Забыли вы, киевляне, гордость, а через правителя своего и честь потеряли! Вся страна славянская вас, русов-полян, клянет, что по рекам ходите, да свободных людей хватаете почем зря, и торгуете за презренные дирхемы единокровниками.
        Не потому ли родные боги отвернулись от Киева, что правил тут враль и клятвопреступник?!
        Хитростью да посулами увлек Осколод неокрепшие умы за собою - поманил с Ильменя русов за добычей. Им ещё Гостомысл вверил в попечение подступы к державе северной, но увел Осколод сынов русских Царьград воевать. И забыли русы те, где скончевают век родители, на шелка да злато-серебро купились.
        Зарекался Осколод на род Рюриков с мечом ходить, но воевал он верный нам Полоцк. Немало храбрых варягов пало тогда.
        Говорил, что от хазаров Киев стережет, а сам же с теми степняками договор имел - вольных в рабство обращал и прибыль с того получал год от года великую. И не то ещё худо, что от дедовской веры отрекся. А то худо, что именем нового бога считал себя вправе судить единоплеменников.
        Удача давно отвернулась от князя вашего! Лишь замыслил идти на полочан - лишился Осколод сына через булгар, да не внял знамению, а кривичей не победил. Со степняком ряд имел - разметала буря лодьи под Царьградом. Покрестился Осколод с Дирою да воями - вынули богини судеб из чрева княгини наследника. А бесплодная жена княжеская - вся земля бесплодна, неурожайна. Так ли реку, Яроок?!
        - Верны слова твои, княже! - поддержал Олега верховный жрец. - Отняли боги Удачу у Осколода.
        - Но ведь знамение было! - крикнули из толпы. - Не съело пламя Святое Евангелие!
        - Наслышан, наслышан я и про «великое чудо» с неопалимою книгою. Но по всему видать, что Осколод был ещё и глуп. А вы вслед за ним - глупцы!
        Воцарилось напряженное молчание.
        - Да, есть на свете волшебство, - продолжал Олег. - Есть и могучие, неведомые смертному человеку Силы. Но не всякое чудо от богов происходит. Иной раз тайное мастерство за откровение божье принимается. Али не слышали, что у ромеев хитрый огонь издревле имеется, с кораблей на врагов пышущий? Рукотворен он, но за семью замками: как рождается пламя - ромеи хранят свой секрет. Так отчего бы им и защиту от огня не выдумать? Вот и смекайте, чудо ли то али надувательство!
        - Дозволь, княже! - прокряхтел неизменный Яроок.
        - Изволь, жрец!
        - Люди! - проскрипел Яроок, закашлялся и, обретя голос и силы, повторил: - Земляки! Недаром молва об Олеге идет, что-де вещий он. Не верил прежде, сам нынче убедился. Дознался я от купцов ромейских, да никому про то не сказывал доселе, что лежит в морях за Царьградом остров, а на острове том велик-камень Хризотил [21 - Это о. Кипр либо о. Эвбея, где ещё во времена Римской империи добывали асбест. Жрецы древности носили одежды из асбеста-хризотила и невредимыми проходили сквозь огонь.]. И чудесен он, ибо волокнист, точно шерсть. А никакой огонь камень сей взять не в силах. Потому, смекаю, коли из шерсти можно сапоги на зиму свалять, так из камня Хризотила того можно не то что одежу какому царю [22 - Одежда императора Нерона была сотворена из асбеста и очищалась от грязи, будучи брошенной в пламя.] пошить, а и дощек, и листов сотворить для письма. Хитрость ромейская не знает границ. Так не из того ли негорючего камня книги свои сотворили ромеи? - закончил он с воодушевлением.
        Загудел народ, заволновался:
        - Вздернуть попов!
        - Давно пора!
        - На кол их, обманщиков!
        Олег удовлетворенно усмехнулся, но, подняв длань, восстановил тишину у пристани:
        - Жил Осколод, как раб чужого бога, так пусть и посмертие его рабским будет. Я говорю - лежать ему на месте сем без погребения! И пусть чёрные вороны окажут трупу почести, отобедав. Пусть гниет и после смерти в нави, как тлел наяву. Страшен жребий того сердобольного, кем бы он ни оказался, коли решение мое нарушит - тело предателя земле, воде али огню предаст! Что с мертвым телом станется, то и с презревшим слово мое сбудется непременно. Пусть ослушник не молит о пощаде!
        А сейчас скажу дружине Осколодовой. Старшинам да воеводам. Виновны вы, что потакали творимому беззаконью, виновны, что кровь мирных землепашцев да вольных охотников проливали. Знаю, держала многих из вас клятва, данная этому мертвецу. Освобождаю всех от присяги Осколоду. Теперь идите, коли сумеете, и поглядите в глаза соседям. А хотите - служите Киеву пуще прежнего, искупайте делом вину, как совесть велит.
        - Тебе, что ли, князь, служить? - крикнул один из тех воев, что стоял, как и Добродей, с обнаженным клинком. - Ты так и говори, не стесняйся!
        - Чтобы мне служить, это ещё постараться надо, - отвечал Олег громко. - Но за службу Осколоду никого преследовать не стану. И так от обиженных вами, чьи родичи проданы в рабство и влачат дни кто в Булгаре, а кто в Персии, далеко не уйдете.
        - Вот же как по полкам-то все разложил! - восхитился Златан. - А коли и забраться в глушь, где никому не известен, от совести не сбежать и не спрятаться.
        - Шибко ты совестливый стал, - огрызнулся Добродей, отправляя меч в ножны. - Я до корчмы, - обернулся он к Горяну, внимавшему Олегу, как видно, с почтением. - Тошно. Эх, и напьюсь же сегодня!
        - А как же Дира, Агафон? Как же княгиня?! - поддел Златан недавнего приятеля.
        Добродей почернел от этих слов, но не ответил, а стал торопливо пробираться сквозь толпу, внимавшую ладной речи Новгородца, от которой самого Добрю чуть не вывернуло наизнанку.
        Глава 3
        Старый воевода Хорнимир, превозмогая немощь, мерил княжеский двор широкими, тяжелыми шагами, бормотал под нос. Дружинники мертвого князя хмурились и молчали. Впервые за долгие годы Хорнимир не знал, как подступиться к разговору. Наконец он глубоко вздохнул, снял шелом и начал:
        - Други! Признаться честно… ничего не понимаю. Олег на нашей земле, его дружины сильнее. Он может взять весь город силой, если захочет. Много крови прольется славянской. А мы…
        - Нужно драться, - выпалил кто-то.
        - Да подожди ты! - рыкнул воевода, продолжая вышагивать по двору.
        Под прицелом сотен глаз Хорнимир беззастенчиво чесал лысый затылок, был похож на простого пахаря, который подсчитывает, как распорядиться скудным урожаем.
        - Ратиться с Олегом без толку, - заключил Хорнимир. - Вы и сами это знаете. А признать власть за Олегом или этим мальчиком… как его?
        - Шут его знает… То ли Ингорем, то ли Херраудом прозывают.
        - Да, Чернобог разберет!.. Эх… Наш князь убит. И как бы горько это ни звучало: правда ныне на стороне Новгородца, не на облаке она, на земле этой, правда-то! Осколод, по всему выходит, был клятвопреступником…
        Мы можем признать власть за княгиней Дирой, но нам не удержать Киева. Я-то свое пожил, а вы и сами сгинете, и семьи свои погубите. Нужно покориться.
        - Легко же ты сдался! - выпалил Добродей. Со всех сторон послышались одобрительные крики. Впрочем, они были слабей и неуверенней, чем хотелось старшему дружиннику.
        - Верно воевода сказал. Ты, Добродей, себя новому богу препоручил, а у нас жены, детишки… - посетовал кто-то.
        Хорнимир ни капли не смутился, смело встретил взгляд Добродея. «Мальчишка! Бородой разжился, а ума не нажил…» - с горечью подумал воевода, но кивнул:
        - Самому тошно. И все же это разумное решение. Зачем драться с Олегом? Если примкнем к Новгородцу…
        - Мы присягали Осколоду! - крикнул кто-то.
        Но и от этого возгласа Хорнимир отмахнулся и продолжил рассуждать, вроде бы и с собой говорил, а как бы и со всеми:
        - Знаю. И клятва обязывает нас беречь Диру и ее право на престол. Эх, жаль, наследника у Осколода нет… Боги, видать, разгневались… Но Дира - да, тоже может княжить… Только… Будет ли? Она у себя в покоях заперлась. Слышите, как воет?
        И снова молчание, тяжелое и злое. Только редкие вскрики княгини режут слух.
        - Олегу простой люд каждые ворота отворил. Булгарский конец прислал старшин - присягают. Я говорил с Олегом. Он крови не боится, но и не желает ее. Варяги всюду имеют дозор, сейчас Новгородец хозяйничает в Киеве. Княжий терем и крепость обещал не трогать, пока… и нас не тронет, до поры.
        - Мы должны оставаться с Дирой, - тяжело отозвался Златан. - Осколода защитить не смогли, так хоть ее…
        - Детский лепет, - крякнул воевода.
        - Это по чести! По правде!
        Хорнимир махнул рукой:
        - Пусть так. Кто хочет - может оставаться здесь и кровь пролить, когда Олег пойдет к княгине. Кто не хочет вступаться за Диру - могут по домам или в ноги к Олегу. Осуждать никого не будут. Корить - тоже.
        Добродей шагнул вперед, руки чесались выхватить испытанный меч и решить вопрос, как подобает мужчинам, а не мериться языками. Но больно стар противник.
        - Ты сам-то как поступишь, воевода?
        - Олег прав в главном, - отозвался Хорнимир, - но я не могу поступиться клятвой, кою давал Осколоду и Киеву. И даже когда он предал веру предков, я ему не изменял. И сейчас я не знаю, как поступить. От той клятвы лишь сам себя могу освободить, чего бы Олег ни твердил.
        - А что говорит твоя совесть, воевода? - не унимался Добродей.
        - Моя совесть на стороне Киева, - буркнул тот. - Понимай, как хочешь.
        «Я - словен, и Киев мне, по всему выходит, до балды. Но как изменить Дире? Никак не можно!» - подумал Добря, но смолчал.

* * *
        Идти решили налегке, из оружия только ножи и мечи. Выйти с бывшего княжьего двора труда не составило: по приказу Олега ильмерские препятствий киевлянам не чинили. Да и многие уходили. Не навсегда, просто в город, где у кого родня, у кого невесты или жены. Перетереть промеж собою да посоветоваться с родичами, не хлесток ли ветер перемен.
        - А вот вернуться будет сложнее, - шепнул Горян.
        Он хмурился, нервно озирался по сторонам.
        - Не вертись, - сквозь зубы сказал Добродей.
        Но Горян, кажется, не слышал.
        - Не по нутру мне это дело, ох не по нутру…
        - А что прикажешь? Оставить князя как есть? Пусть вороны клюют и горожане об него спотыкаются?
        Горян заметно ощетинился, но голос прозвучал довольно спокойно:
        - Осколод заслужил такую участь. Слишком много крови, предательств. Не знаю, как ты, а я Новгородцу верю. По всему видно, он не из тех, кто грехи выдумывает и наговоры строит. Значит, правду сказал.
        - Пусть так, - прошипел Добродей, кулаки непроизвольно сжались, - только не по-христиански это.
        - Да какое, прах Кощеев, христианство?! Оскотинился князь Киева, по-скотски и подох. Все верно, все по правде! По обычаю!
        Добродей почувствовал, как в душе разливается непроглядная тоска, а сердце превращается в головешку, что выжигает изнутри. Но спорить с Горяном бессмысленно, да и не от особой злобы крамольничает. Добродей и сам готов признать правоту Олега, вот только оставлять Осколодово тело на поругание - все равно не по-людски.
        - Не хочешь - не ходи.
        В наступившей тишине слышно, как Горян скрипит зубами, будто камни ворочает.
        - А если твой поп обманет? Не придет? Или того хуже - Олегу поплачется? Олег, если поймает за этим делом, на кол посадит, не глядя на роды и звания. Я хоть и рус, а ты и вовсе словен - как пить дать, на кол, всем местным в назидание.
        - Не хочешь - возвращайся, - повторил Добродей.
        Навстречу выплыла лебедью румяная киевлянка, в косе цвета темного золота путаются лучи заходящего солнца, на губах сдержанная улыбка, зато глаза горят так, что едва искры не мечут. Горян вмиг повеселел, оглянулся, присвистнул. Но вслух сказал о другом:
        - До темноты в корчме посидеть надо. А там уже и на пристань. Луна сегодня тонкая будет, и облачка вон, видишь? К ночи полнеба затянут. Так что нам и звезды не помешают.
        - Корчма так корчма, - пожал плечами Добродей.
        В заведении людно и шумно. Запах щей и каш висит тяжелым облаком, даже на улице слышно. Добродей нехотя жевал, пил куда меньше обычного. Зато Горян налегал на бражку, как в последний раз. Добродей хотел было урезонить, а после решил - пусть. Может, налижется хмельного и уснет, меньше мороки.
        «Один все сделаю, - рассудил старший дружинник. - Зато и на кол один сяду, ежели поймают».
        Он искоса поглядывал на земляков-ильмерцев, коих в кормче оказалось довольно много. Но те пили не так уж и жадно, сразу видно - не верят они полянам-то. Зато говорили и шутили громко, все больше о своем. Ржали, как кони, особенно часто поминали какую-то историю с пропажей в Новгороде девицы.
        Прислушавшись и приглядевшись, Добродей понял, кто виновник этой потехи. Воин сидел спиной, был не слишком высок, зато плечи - не в каждую дверь пролезут, только если боком. Человек довольно спокойно слушал шуточки приятелей, изредка отгавкивался и хохотал.
        Однажды он повернулся вполоборота, подзывая хозяйку корчмы, и Добродею показалось… Нет, только показалось.
        Он бросил короткий взгляд на окно, за мутной пленкой бычьего пузыря уже черно. Зато в корчме светлее дня - ради новых гостей хозяева запалили все лампады, какие только были.
        Голова Горяна с грохотом упала на стол, дружинник всхрапнул, как кабан-секач. Сидящие рядом захохотали, загалдели. А на Добродея глядели удивленно, когда тот поднялся и двинулся прочь.
        - Эй, а друга-то забыл! - крикнули в спину.
        Он отмахнулся.
        - Я вернусь! - гаркнул Добродей. - До ветру схожу и вернусь.
        Киев не спал. Не только корчма гудела, но пировала и площадь. Костры взмывали к небу горячие руки и снопы искр, вслед за ними к небесам неслись веселые шутки и песни победителей. Окна домов были по большей части темными, но Добродей чувствовал - горожане не смыкают глаз, боятся. Оно и понятно: Олег - чужой, и хоть сказал народу правду… покарать может за подчинение извергу-Осколоду. За то, что терпели, не взбрыкивали, молча крестились и глядели, как грузят на лодьи все новых и новых пленных, как отдают славянских дочерей и сынов хазарам.
        Добродей прошел по самому краешку площади, прижимаясь к заборчикам и стенам домов. Ночь и впрямь была темной, воины у костров не заметили человека.
        Еще не добрался до пристани, а в лицо уже ударил тяжелый запах речного ила, затхлость и свежесть одновременно.
        На пристани тоже полыхали костры, немногочисленные дозорные стерегли лодьи. Сердце забилось чаще, когда понял - тело Осколода аккурат посередке, справа и слева, на почтительном расстоянии, обосновались сторожа.
        Невольно перекрестился, замер, прикидывая, как лучше поступить. Драться с людьми Олега без толку, эти, ежели чего, затрубят в рога, и на пристань тут же высыпет пара сотен воинов.
        - Ты чего?
        Добродей вздрогнул от неожиданности, кровь вспенилась, рука метнулась к рукояти меча. Но крепкие пальцы перехватили запястье мгновенно:
        - Эй, не балуй!
        Сердце глухо бухнуло о ребра и замерло. В нос ударил крепкий запах бражки, будто Добродей не на пристани стоит, а согнулся над бочкой в самой дрянной корчме Киева.
        - Горян?.. - не веря, выдохнул он.
        - А то! - зашипел товарищ прямо в ухо. - Ты куда же это без меня…
        - Погоди…
        Пытаясь отойти от испуга, Добродей глотал воздух. За рукоять меча ухватился - это успокаивает гораздо лучше. Но распоясался и передал оружие напарнику. Следом снял и нательный крестик. Негоже в воду с ним соваться.
        - Ступай к реке, ниже по течению шагов на триста. Жди, - шепнул он Горяну.
        - А ты?
        - Ступай. Мне одному сподручнее…
        Добродей неслышно погрузился в воду, поплыл. На небе ни одной звездочки, все заволокло, от этого Днепр кажется ещё чернее, будто и не вода течет, а деготь. Рядом с лодьями плыл особенно осторожно, с удовольствием отметил, что корабельные стражники не столь внимательны, как следовало бы.
        Место, где лежит окровавленное тело Осколода, приметное, не промахнешься. Прежде чем выбраться на берег, Добродей осмотрелся ещё раз, страх утих окончательно. Он пополз, оставляя за собой длинный мокрый след. Трупа, правда, не видать покамест, но Добродей не сомневался, что найдет.
        Со всех сторон слышны голоса, приглушенный смех, бражка с плеском выливается в чаши. Опрокинув такую чашу, каждый считает своим долгом крякнуть как можно громче.
        Наконец, глаза различили искомое, проползти осталось всего ничего, а вот обратный путь труднее - доволочь до реки, спустить на воду, да так, чтобы плеска не услышали, и доплыть до условленного места. Там встретит Горян, дальше - легче. Вместе втащат на гору и похоронят, как положено. Даже если ромейский поп Григорий, с которым сговорились, на вершину не явится, не свершит положенное, такое погребение несравнимо лучше нынешнего.
        Добродей замер, вжался в землю. Голоса прозвучали в каком-то полушаге от него. Двое мужчин, пошатываясь и икая, шли к Осколодову телу.
        «Что вам нужно?» - спросил Добродей мысленно.
        Ответом ему стало звонкое журчание и хохот. Он отчетливо видел - двое стоят как раз над Осколодом.
        - Пей, пей! - приговаривал один из них. - Крови славянской отведать больше не сможешь, а этого добра у нас в достатке!
        - Да разве же это добро! - пьяно воскликнул второй. - Погоди!
        Добродей не отвернулся, не прикрыл глаза, хотя смотреть, как беспородная пьянь стягивает порты и присаживается над телом князя, было противно. Гадил мужик громко, приговаривал срамные слова, второй стоял рядом, гоготал, поддакивал.
        Рука потянулась к ножу, рукоятка из оленьего рога влажная и теплая. Лезвие легко вспорет животы обоим, с радостью выпустит синие кишки. Только крику будет много… Стиснув зубы, Добродей терпел, старался запомнить голоса, чтобы после отыскать обоих.
        Как только парочка скрылась в ночи, у ближнего костра поднялся небывалый шум - двое хвалились подвигом, остальные ликовали, мол, да, хороша придумка! Сейчас и мы поднакопим и пойдем. Эй, где бочонок! И чечевичной похлебки плесните!
        «Медлить нельзя, - догадался Добродей. - И искать нас начнут не утром, а гораздо раньше…»
        Он подполз ближе, от лежания на солнце чрево Осколодова трупа раздуло, несло гнилью и испражнениями. Не обращая внимания на запах, Добродей ухватил мертвое тело за ноги и поволок прочь. Несколько раз останавливался, пережидал внезапную тишину или близкие голоса прохожих. В такие моменты сердце билось сильнее, чем в драке, а совесть колола иглами - негоже воину вот так, как вору! Нужно было забрать тело открыто и похоронить при народе. Может, он так бы и сделал, но Осколод - не последний, кто нуждается в помощи…
        Передохнул уже в воде. Тело, подхваченное Днепром, заметно полегчало. Дозорные громко рассуждали, какая рыбина тут водится и как ее выуживать. Это и спасло…

* * *
        Рог протрубил ещё до рассвета, Добродей с трудом разодрал веки. Верные княгине дружинники вскакивали, спешно надевали рубахи, вооружались. Пусть призыв касался только Олеговых воев, а киевские нынче неприкаянны - вроде не прогнали, но и принять не принимали, - люди все равно мчались на двор. Старые привычки изжить трудно.
        - А ты? - нахмурился Златан.
        - Зачем? - буркнул Добродей, переворачиваясь на другой бок. - Я этому князю не присягал. Мне его зов до поросячьей задницы. А княгиню сейчас сам Живач бережёт - не моя смена.
        Но как только дверь в общий дом захлопнулась, Добродей поднялся-таки с лежанки. С удивлением обнаружил, что он не единственный, кто остался. Многие «старшие» и с места не сдвинулись, только Златан с Горяном ушли на пристань, где Олег приказал вновь созвать народ.
        Добродей втиснулся в рубаху, потуже затянул пояс, проверил, легко ли нож покидает узилище, ладонь привычно легла на рукоять меча. После ночных хождений руки немного побаливали - непривычно воину могилу копать. Грязную одежду свернул и спрятал подале - ещё не пропели петухи.
        - Ну и что там? - пробасил он, едва первый из дружинников вернулся в дом.
        - Осколодово тело исчезло, - отозвался тот.
        Округлил глаза, показывая, как удивлен.
        Следом на пороге появился Горян, глаза такие же круглые, брови на середине лба:
        - Тело князя с пристани исчезло!
        «А врет-то - и глазом не моргнет!» - усмехнулся в бороду Добродей.
        - Олег велел найти, - продолжил Горян, не выдержал, покосился на друга, поймал ответный взгляд. - И судить за ослушание, как положено по славянскому обычаю.
        - Кого судить-то? Осколода?
        - Похитителя! - рявкнул Горян.
        - А ежели Осколода не человек забрал, а бог? - протянул кто-то. - Христос. Смерть-то мученической была…
        - Ага, как же! Скорее уж Чернобог! Сатана по-новому… - Горян захохотал, но Добродей заметил, как тот стирает пот со лба.
        Добродей откликнулся довольно грубо:
        - Хватит шутить. Расскажи толком. Где искать будут, что да как.
        - По дворам пошли, - отозвался Горян, теребя длинный ус, - и наши с ними, чтобы народ не пугался сильно. Олег не то чтобы в бешенстве, но глазища у него… Ух! Зеленые!
        Из дальнего угла пробасило:
        - Ясно. Я искать не пойду. И вам не советую. Раз нет тела, значит, богам не угодно, чтобы Осколод без могилы жил. А уж Христос его забрал или ещё какая зараза - не важно.
        Добродей хмуро поддержал товарища, тоже высказался в защиту не то вора, не то бога. А вот Горян на поиски снарядился. И почему бы не снарядиться, если и корчму обыскать велено?
        - Дурни, - рассудил Добродей, и эти слова растворились в тишине. - А что Дира? Успокоилась?
        Дверь распахнулась. На пороге возник Живач.
        - К-княгиня заперлась в своих п-покоях, с не-ей два священника. И слуги пы-пытаются у-уговаривать, и я-я пытался.
        - А она?
        - Ре-ревет бе-белугой. На все, го-оворит, воля Ггоспода. И ммолится, ммолится… И-искать прежде станут здесь, д-думаю. Р-разве не-е ясно, если тела не-ет - лю-убимая жена могла у-умыкнуть. Что любила е-его, всем известно. Т-так-то.
        Добродей сжал зубы, стараясь не выдать чрезмерную горячность, размышлял вслух:
        - Стало быть, Олег вот-вот в гости пожалует? Это вчера ему недосуг было - говорят, как только с Осколодом покончил, на капище отправился с самим Ярооком. Хотя к чему, когда сам мурманин до мозга костей?! А сегодня, значит, уже вернулся. И порядки свои наверняка сегодня же наводить станет…
        - Г-го-оворил… Она и-и слушать не-е хочет, - повторил Живач.
        - А мы? Про нас ты сказал?
        - Да, - отозвался дружинник, и это слово прозвучало как приговор. Он рухнул в полном вооружении на ложе и прикрыл веки. - Однако т-твоя очередь до-озор нести. Ежели что-о - услышишь. Ти-ихо не покажется…
        Едва Солнцебог снова покатил колесницу - ещё у самого виднокрая, Добродей взбежал по крутой лестнице к знакомой двери. Прислушался. По ту сторону - тишина. Он постучал, потом ударил, но тихо, после ж бухнул так, что доски задрожали.
        - Княгиня! Это я! Добродей! Открой!
        В ответ раздался приглушенный рев, что-то тяжелое грохнулось об пол.
        - Открой! - он сбавил тон. - Ирина! - проговорил он и вовсе ласково.
        За дверью стихло, но дверь по-прежнему не поддавалась.
        - Эй, кто там вместе с Дирой? Откройте! Иначе… Иначе… Откройте, будь вы неладны!
        Молчание было гнетущим, Добродей уже приноравливался вышибить дверь - что толку беречь княжеское имущество или княгиню, если головорезы Олега поступят так же. Но тут лязгнул засов, створы приоткрылись. В щель просунулось иссушенное морщинами лицо.
        Священник едва держался на ногах. Трясущейся рукой указал на богатое, устланное мехами ложе княгини. Сообразив, что попы отворили дверь втайне от владычицы, в миг, когда та забылась тяжелым сном, Добродей встал на цыпочки, пошел тише лисы. Дверь в палаты сразу же заперли.
        Огляделся. Роскошные покои походили на поле брани. Дорогие светильники валялись на полу, вся утварь перевернута, ткани изорваны. Среди лоскутов Добродей различил драгоценные наряды госпожи. Золотое шитье стало беспомощной тряпкой, уподобилось своей хозяйке. Гребни, фибулы, пояса валялись под ногами…
        Диру застал на постели ничком. Рядом - икона Святителя Николы.
        Шел беззвучно, но женщина почему-то встрепенулась, подняла голову. На Добродея уставились красные от слез глаза. Лицо Диры сплошь покрыто царапинами, платье разодрано на груди. Она смотрела непонимающе, больше походила на лесную ведьму, нежели на дочь благородной крови.
        - Княгиня, - прошептал Добродей и поклонился в пояс. - Это я, Добродей. Ты узнаешь меня?
        Женщина молчала. Смотрела так, будто все ещё пребывает в дурмане сна.
        - Что с ней? - ещё тише спросил дружинник.
        - Убивается, - отозвался священник. Одежда на обоих служителях также изорвана, на лицах тоже виднелись царапины, волосы всклокочены.
        «Успокоить пытались», - подумал Добродей.
        Он все-таки приблизился к ложу, опустился на колено.
        - Ирина, - шепнул Добродей. - Олег взял Киев. Он расставил своих людей повсюду, на башнях, на стене, у застав. Занял площадь. Это было вчера.
        Женщина молчала, смотрела во все глаза.
        - Нашу дружину Олег не тронул и в терем княжеский не соизволил. Знал, что за тебя мы костьми ляжем. Но то вчера. Сегодня он придет. И ты должна решить, как быть. От твоего слова зависят наши судьбы. Многие из нас уже сомневаются, готовы довериться Олегу, потому как речет красно, обещает защищать народ. Но мы до сих пор твои слуги.
        Сегодня ночью охраняли тебя, знали - в беспамятстве от горя. Новгородцы не сунулись, но под частоколом сторожили. Что делать сейчас? Ты выйдешь к народу? Ты будешь бороться за град, где правил и твой отец, и твой муж?! Сын Рюрика, коего привез Олег, юн годами…
        - Осколод, - прохрипела Дира.
        Добродей вздрогнул - никогда голос этой женщины не звучал так. Всегда был звонким, ласкающим, красивым до того, что рассудок мутился, а теперь…
        - Убит. И ты это знаешь. Да хранит Господь раба своего, Николая!
        Она захлебнулась воздухом или горем - этого Добродей не знал. Он успел обнять Диру, крепко прижать к себе, чтобы та не смогла снова пуститься в буйство.
        - Он… Он… - Дира не говорила - хрипела. - Растерзан… Поруган… Тело… мне сказали, тело брошено на пристани…
        - Уже нет, Ирина… - зашептал Добродей, убаюкивая ей, как младенца. - Твой муж похоронен согласно нашей вере. На высокой горе, где вставали белые угры [23 - «Белые угры» - другое именование хазаров, «черные угры» - подчиненные хазарам венгры.]. Помнишь такую? Там берег самый крутой…
        Женщина вздрогнула всем телом, прижалась сильнее. Это известие будто отрезвило, но надолго ли?
        - Похоронен… как христианин… Это кара Божия… Это кара…
        - Что делать нам, княгиня? Дружина может встать на защиту тебя, твоего дома и престола. Мы готовы вступить в схватку с Новгородцем.
        - Это неразумно. Их больше… - пробормотала она.
        - Пусть. Но…
        - Вы умрете. Вы умрете, как мой муж. И ваши тела бросят на княжеском дворе на поругание.
        - Олег тебя не отпустит просто так. Ты имеешь права на Киев. Нужно бежать, и мы пробьемся.
        Она отстранилась и глянула на гридня:
        - Наивный! Бежать? Куда? К хазарам? Или к тем, чьих детей продали во спасение Киева?
        - Белый свет велик, а Господь милостив. Да простит он грехи наши тяжкие! - взмолился Добродей, притягивая Диру к себе.
        - Нет! - крикнула та, попыталась вырваться. - Николай, муж мой, лежит в этой земле, и я, Ирина, лягу с ним!
        Добродей почувствовал, как земля уходит из-под ног. Рушится само мироздание, погребая его под своими руинами. До последнего надеялся - Дира согласится. Пусть княгиня уже не молода и старше на целых десять лет, ведь по-прежнему хороша. И если не найдется князя, готового разделить с ней судьбу, то найдется другой… возможно, лучший, по-настоящему преданный и любящий. Но тут же вспомнились ему и иные слова:
        «Всякий, кто смотрит на женщину с вожделением, уже прелюбодействовал с нею в сердце своем…» - он отбивался от этой мысли долгие годы, как мог. Но так и не сумел справиться.
        - Я не могу убить себя, грех это, - вдруг глухо проговорила Дира. - Иначе на Том Свете нам с ним никогда не встретиться. А он в раю, иначе и быть не может. Все грехи отпустятся ему, принявшему смерть от рук язычника. Но самоубийцам…
        - Знаю…
        - И эти, - она кивнула на притихших священников, - тоже не могут. Грех, великий грех… смертоубийство. И тебе нельзя, Агафон… - выдохнула княгиня, лицо сделалось таким, будто женщина уже в могиле лежит, - я ведь женщина, христианка… Значит, и сестра твоя…
        - Ты действительно этого хочешь, Ирина? - прохрипел Добродей и сам не понял, как язык повернулся спросить о таком.
        - Да.
        - Я возьму этот грех на душу. Мне не впервой убивать невинных.
        Стоящий рядом служитель Церкви вспыхнул, шагнул вперед:
        - Не говори так, Агафон! Ты убивал иноверцев! Да тут пол-Киева иноверцы, скифы, варвары, что так и не нашли пути к Свету! А вот убийство христианина…
        - Тогда убей, - вдруг прошептала Дира, сжимая золоченый крестик в хрупких пальцах. - Пусть моя душа уйдет к нему… Может быть, на Том Свете мы наконец-то обретем счастье… Пусти меня и делай свое дело!
        Теперь она лежала на постели, жалкая и до того несчастная, что у старшего дружинника защипало глаза. Он перекрестился, тоже медленно потянул с шеи оберег, сняв - поцеловал…
        Может, это и правильно, может быть, это и к лучшему. Женщина, потерявшая любимого мужа, ещё способна выжить. А та, которая в один миг утратила и красоту, и гордость, - вряд ли. Пусть Олег Новгородский не прикоснулся к ней, но княгиня уже поругана им…
        - Дира, прощай! Я всегда буду помнить о тебе.
        Добродей встал слишком решительно, оба служителя отскочили в стороны. Лезвие блеснуло в рассветных лучах, просочившихся сквозь ставни, и с быстротой молнии вошло княгине под левую грудь. Она вздрогнула всем телом, изогнулась… Удивленные глаза Диры вспыхнули в последний раз и погасли. Бессильная рука, доселе сжимавшая распятие, свесилась вниз. Кровь заливала пуховые подушки.
        Добря отвернулся.
        - Ты… - выдохнул один из священников. Казалось, он сам готов броситься на Добродея и порвать голыми руками. - Креста на тебе нет!
        - Был вот только что, теперь уж нет. Это ты верно подметил.
        Однако второй поп отозвался спокойно:
        - А что Олег делает с иноверцами?
        - Не знаю. Не слышал.
        - Убьет, - замогильным голосом сказал первый, вмиг забыв о Дире.
        Второй бросил в собрата испепеляющий взгляд, и тот затих.
        - Я слышал, Олег - зверь. Он ведь даже не славянин, свей, кажется?
        - Мурманин, - отозвался дружинник.
        - И чтит не славянских богов, а своих…
        - Я мало знаю об этом, - пробормотал Добродей. - Кажется, его боги кровожаднее. Особенно тот, самый главный… Одноглазый.
        Священник молча приблизился к старшему дружиннику, задрал голову и рванул ворот одеяния. Другой смотрел с ужасом, трясся, как загнанный зайчонок.
        - Убить священника - грех и вовсе тяжкий, - вспомнил Добродей.
        - Ты и без того грешен, сын мой… С самого рождения.
        - Так и есть. Да и рай ваш… на кой он мне сдался теперь?
        - Господь милосерден и всеведущ… - затянул было тот.
        Добря на миг представил себя в ирийском саду, по которому рука об руку идут Дира и Осколод, раба божья Ирина и муж ее Николай… и одним движением перерезал попу горло.
        Другой священник не просил. Но теперь чем дальше от рая, тем лучше.
        На окровавленном полу под ногою блеснул самоцветами нательный крест.
        Глава 4
        - Прятаться больше не к чему. Да и жизнь нынче стоит не дороже мешка гнилой репы, - рассудил Добродей, поднимая распятие.
        Он безотчетно вытер клинок, окровавив занавес, снял засов, пнул двери и спустился вниз, никого не встретив. Даже девки, души не чаявшие в бедной княгине, разбежались. С тем и вышел в город.
        Самому пытать смерть - не по-христиански, а искать жизни теперь незачем.
        В городе не было суматохи, какую думал застать Добродей. Все чинно и мирно. Люди сами впускали варягов, а те и пальцем никого не тронули. Сам Олег ждал на площади, для него невесть откуда принесли высокое кресло с резной спинкой, будто и в самом деле князь. Тут же толпились жрецы старой веры во главе с Ярооком. Рядом с Олегом неизменный Гудмунд, порядком поседевший, но ещё крепкий на вид Сьельв, чуть поодаль грузный Хорнимир и некоторые бояре из местных. Подале - стайки мальчишек, разглядывают во все глаза.
        «Если спросит, скажу все как есть!» - решил Добродей, но лезть на глаза Олегу не хотелось. Остановился, к нему тут же подошли другие, неприкаянные нынче воины Осколода.
        - И что говорит Новгородец? - бесцветно спросил Добродей. - Какие новости?
        - Что говорит? Велел всем христианским жрецам убираться прочь и хазарским ростовщикам тоже. Сутки дал. Ослушаются - обещал прирезать.
        - А они?
        - Все жить хотят, - хмыкнул дружинник. - Очень. Ромеи подались на Запад. А хазары ушли через Лядскую заставу, в каганат лыжи навострили. Не, попов я бы не трогал. Они в своем тряпье на баб похожи. Но кто же с бабами воюет? А вот с хазарами - с ними разговор короткий. Да и народ как бы не против позабавиться…
        - А он отпустил. До самых ворот с ними шли варяги. Охраняли, вот дурни! - возмутился кто-то рядом.
        - Почему? - спросил Добродей.
        - Так ведь ясно дело, и полумесяца не пробежит, как степняк в ворота детинца постучится.
        - Не, они без стука. А коли и будет - так от копыт.
        На площадь ворвался запыхавшийся воин. Лицо красное, глаза выпучены, дышит тяжело, жадно. Он бросился к Олегу, поклонился, затараторил. Добродей видел, как приподнялись брови Новгородца, он даже привстал, выслушивая этот доклад. Короткий взмах руки стал знаком для другого воина, который спешно снял с пояса рог и поднес его к губам.
        Тяжелый, призывный звук чуть не оглушил. Казалось, весь город содрогнулся. Из домов начали выбегать растревоженные горожане, дружинники Олега тоже спешили на площадь.
        Добродей с отвращением наблюдал подобострастие на лицах киевлян, удивление дружинников Осколода и суровую уверенность новгородских воинов - русов, словен, варягов.
        - Говори! - бросил Олег.
        И запыхавшийся воин провозгласил на всю округу:
        - Свежая могила найдена. Там, на холме.
        Рука говорившего взметнулась, указывая направление.
        - Должно быть, она и есть, Оскольдова. Там крест вкопан, ремнями стянут. Прикажи, и мы привезем труп.
        Олег поднялся. Величественный и бледный.
        - Я не стану осквернять безвестную могилу, даже если это и так. Хотя Осколод не заслуживает милости быть похороненным в земле. Но тот, кто ослушался слова моего, будет найден и разделит судьбу своего господина.
        Площадь молчала. Даже бабы, охочие до подобных новостей, не проронили ни звука. Все с опаской глядели на Олега, на дружинников за спиной новоявленного князя, косились на воинов прежнего - Осколода. Добродей ловил на себе взгляды горожан и соратников, скрежетал зубами.
        Ему отчаянно захотелось шагнуть вперед и ответить. Сказать все! О подлости Олега, который не посмел явиться в Киев, как должно мужчине. О трусости гридней Осколода, что побоялись напасть на чужаков и погибнуть в неравной схватке. О ещё большей трусости горожан, которые испугались воспротивиться воле Новгородца, похоронить князя как человека. Каждый из стоящих здесь предал Осколода. Каждый! Плох он или хорош, но князем был. Теперь уж нет.
        Вот она - расплата за то, что не побоялся пойти против обычая и тем самым уберечь Киев, сохранить народ.
        Во рту стало горько, грудь едва не разрывалась от боли. Он - старший дружинник Осколода, тоже предатель. Потому как не посмел выйти с оружием, честно отбить тело владыки. Вместо этого поступил как последний трус, вор! Этот поступок недостоин мужчины.
        На плечо легла тяжелая рука - Златан.
        - А ну его… Чего поминать старое?
        - Мы все ещё в дружине Осколода, забыл? - отозвался Добродей.
        - Да разве ж это служба? - хмыкнул Златан. - Мы - что козлы на перепутье. Осколод погиб, Дира от помощи отказывается, Олег… с этим так и вовсе не ясно. Ежели обо всем этом думать - голова расколется. Пойдем-ка к Синеоке, а? У неё бражка поспела, такой ни в одной корчме не встретишь…
        Златан потянул в сторону, но Добродей с места не сдвинулся.
        - Ты чего?
        - С каких это пор киевские дружинники окольными путями ходят? - ровным голосом спросил Добря.
        - Так это… - Златан смутился, покраснел.
        - Напрямик пойдем. Через площадь.
        Добродей двинулся вперед, увлекая за собой приятеля. Людская толпа уже расходилась. Горожане шептались, обсуждая новость. Многие останавливались, пристально вглядываясь в даль, где, по словам вестника, теперь покоится прежний князь.
        Чем ближе к Олегу, тем гаже на душе. Но Добродей и не думал останавливаться. Взгляд прикован к лицу мурманина. Эх, если бы чуть меньше воинов вокруг Новгородца…
        Внезапно Олег повернул голову, и их взгляды встретились. Добре показалось, что в темечко вонзилась молния, прошла по спине и через пятки ринулась в землю. Ему даже запах паленого мяса почудился. В глазах Олега вспыхивали искры, странные, нечеловеческие.
        Сознание помутилось, внутренний голос шепнул: «Он знает! Он все знает!» - а в памяти тут же вспыхнуло старое, уже забытое… Тогда, семнадцать лет назад, в Рюриковом граде Олег смотрел так же.
        Занятый собственными мыслями, Добродей не заметил, как миновали площадь. Опомнившись - обернулся на ходу, в надежде снова различить бледное лицо предводителя новгородцев. И тут же во что-то врезался.
        - Куда прешь! - заревело в самое ухо.
        Добродей отскочил. Рука по старой памяти метнулась к рукояти меча, но пальцы замерли, так и не коснувшись оружия.
        В полушаге стоял новгородец. Не особо высокий, но плечи - шире не бывает. В светлых кудрях и коротко остриженной бороде блестели солнечные лучи, зато в глазах, серых, как предгрозовое небо, ни капли веселья. Он тоже потянулся за мечом и тоже замер, не в силах отвести взгляда от киевского дружинника.
        - Не верю, - пробормотал Добродей.
        Воин кивнул, ответил в тон:
        - Морок.
        Но чем дольше рассматривали друг друга, тем меньше оставалось сомнений.
        - Розмич? - наконец, спросил Добря.
        - Ага… - протянул тот. Взгляд из растерянного стал оценивающим, и так как Розмич был чуть ниже, ему пришлось отступить, чтоб не задирать головы. - А ты вымахал… на киевских-то харчах.
        - Да, ты всегда был выше меня, - кивнул Добродей, - теперь вот… ширше.
        Губы Розмича растянулись, улыбка обнажила нестройный ряд зубов.
        - А ты что же… предал плотничью судьбу? Дружинником заделался?
        - Как видишь. - Добродей не смог сдержать улыбки, развел руками.
        - Силен… Хм… С тех самых пор Осколоду и служил?
        - Да.
        - Ну, а я Олегу, - с долей хвастовства сообщил Розмич и все же ненароком тронул едва заметный шрам у виска - подарок мурманского коня.
        Рядом замер Златан, недоуменно таращился то на Добродея, то на ильмерского воина. Другие - те, что шли вместе с Роськой, тоже остановились, хмурились. После недолгого молчания Розмич заговорил снова:
        - Как мы вас… разделали, а?
        Из уст старинного знакомого эти слова прозвучали не так обидно. По крайней мере, желания вырвать Розмичу язык не появилось.
        - Ничего, - ухмыльнулся Добродей, - и на старуху бывает проруха. Тело Осколодово не уберегли ведь…
        - Да, что есть, то есть… Но мы все равно наглецов поймаем… - Помолчав, новгородец продолжил: - Как тебя угораздило - в дружине Осколодовой оказаться?
        - Да так…
        И обнялись. Добродей не сразу понял, отчего так защемило сердце. Вот он - родич. Настоящий. Пусть не по крови, но родня. Частичка детства и милой сердцу Волховской земли. Пусть и с другого берега, а здесь - он свой.
        - Как там наши? Деревенские?
        - Да я и не бываю в тех краях, - смущенно отозвался Розмич.
        - А про мамку мою знаешь чего?
        - Нет… Сразу после той резни Рюрик город оставил. Пошел возводить новый, ну, через Волхов, напротив Славны. Сейчас это Новградом и зовется. А я при Олеге все годы. И покуда отроком был, и гриднем… а дружинником - и подавно. Мы вскоре в Ладогу подались, потом - на корелу ходили, свеев отражали… Даже в Вагрию, однажды. Всякое случалось. И своих уже лет десять не видел.
        Опять смолкли.
        - А помнишь… - сказали одновременно, оба смущенно потупились.
        Наконец, Розмич шумно вздохнул, выпалил весело:
        - А ты неплохо устроился, Добродей! Девки-то у вас здесь ого-го какие! Кровь с молоком! У нас таких не водится!
        Раздался одобрительный гул, друзья Розмича кивали, кто-то даже прихрюкивал от удовольствия. Златан тоже улыбнулся, с видом знатока.
        - Да, девки славные, - рассмеялся Добродей. - Но с норовом.
        Розмич зачем-то потрогал собственную щеку, улыбка стала ещё шире, глаза мечтательно закатились.
        - Но слишком набожные! - со смехом ввернул кто-то.
        - Застенчивые!
        Розмич захохотал в голос:
        - Что верно, то верно. Поймал тут одну, а она… ох и сопротивлялась! Про грехи какие-то рассказывала! А я как прижал ее в уголочке, помял чуток, сразу разомлела… Дай, говорит, крестик сперва сниму, чтобы боженька не видел. Этой оказалась, как ее… христьянкой. Но после… ух! Огонь!
        - Ври, да не завирайся! - буркнул кто-то из новгородцев, его слова поддержал общий смех и румянец на щеках Розмича.
        - А ты случаем не из этих? - подозрительно спросил Роська. - Не из христьян?
        Добродей почувствовал, как холодеет в животе, но Роська не дал ответить, перебил:
        - Вот ведь люди-то! Одним словом - олухи! Ромейским жрецам поверить - тьфу! Дурни! А может, сам князь заставлял? Я как погляжу, после нашего приезда многие эти крестики поскидывали. Да и Яроок говорит: давно на капищах столько народа не бывало, чуть ли не бегом бегут. Стало быть, наши боги сильнее! Да это и правильно! Разве можно Дажьбога и этого, мужика распятого, сравнивать?
        - Христа, - поправил Добря. - Христом того «мужика» звать.
        - Во-во! Христа! - закивал Розмич. - Это же надо! Его убили, а он и не спорил. Нате, говорит, убивайте! Тьфу! Разве нормальный мужик так поступит? Да никогда! Слабак он, Христос этот. И христьяне его - слабаки. Потому и не смогли хазарам противиться.
        - Ты… - начал было Добря, но Роська снова перебил, рассуждал с важностью:
        - А теперь вот не стало князя, а ромеев прогнали, и что? Народ радуется! Радуется, что ярмо сбросил! И князя-душегуба, и бога рабского! Да в один присест! А Олег - освободитель, как есть - Освободитель!
        - Рот прикрой, - сказал Добродей хмуро.
        - Чего-чего?
        Второй раз повторять не стал, двинул точно в зубы. Розмич, не ожидавший такого предательства, равновесие удержать не смог и, если бы не приятели-новгородцы, непременно бы рухнул в дорожную пыль.
        - Ты чего? - спросил Роська - голос прозвучал тихо, удивленно. Когда сообразил, глаза потемнели, лицо исказила злобная гримаса: - Стало быть, ты один из тех, кто веру в богов-то родных предал? Так?
        - Я - христианин! - прорычал Добродей. - И от веры своей не отступлюсь!
        Розмич уже не слышал, ринулся вперед, кулак посылал резко, зло и точно. Добродея подхватить было некому. Опешивший Златан отступил на пару шагов и смотрел на мир круглыми глазами. Добря вскочил на ноги, чуть пригнулся, готовый в любой миг нанести или принять удар. Но зря. Приятели крепко держали Розмича, один из них склонился над самым ухом, что-то яростно шептал. Глаза у Роськи были бешеными, он рычал, пытался вырваться.
        - Что происходит?
        Этот голос отрезвил всех, кроме Добродея. В голове по-прежнему стучало, кулаки готовы к драке, как никогда прежде. О том, чтобы обнажить клинок, старший дружинник даже не думал. Роську нужно брать голыми руками, чтобы ни у кого не осталось сомнений в честности поединка.
        - Вот как… Эй, воин! Поумерь пыл!
        Добродей с рыком развернулся и замер.
        Нет… у людей таких глаз не бывает, только у нечисти. И это даже не изумруды, это… это… Добродей так и не смог подобрать нужного слова.
        Олег не улыбался. И не хмурился. Просто ждал, когда с лица киевского дружинника сойдет звериный оскал.
        - Никаких драк, - проговорил Олег. - Я задумал важное дело. Во благо Киева и славянского народа. Мне нужен каждый воин. Каждый. После подеретесь. Сам прослежу.
        Как завороженный Добродей глядел вслед новгородскому, теперь и киевскому князю, кажется, не дышал. И только одно знал наверняка: он никогда не сможет ослушаться приказа этого человека. Видать, и точно - колдун. Вещий.
        Переставляя неизменный посох, Олег уходил все дальше, сопровождаемый седовласым Ярооком и Гудмундом.
        - Розмич! С нами ступай, - приказал Олегов брат.
        Потирая ушибленную челюсть, Розмич устремился следом, не удостоив Добродея ни словом, ни взглядом.

* * *
        Ветер гулял над киевскими горами. Холодный, совсем уже осенний, теребил косматую седую бородищу Яроока, перебирал полы тяжелого Олегова плаща.
        - Поговорим, князь. Только начистоту, - предложил Яроок, оглядываясь на занятых приготовлениями жрецов.
        - Розмич и Гудмунд проследят, дабы нам никто не помешал. Затем я и здесь, чтобы говорить, - ответил Олег.
        - Тогда пусть твои воины останутся у входа и дадут нам знак. Светлолик свое дело знает.
        - Светлолик?
        - Мой поверенный. Помру - он заменою станет.
        Отворив дверь, жрец первым шагнул в проем.
        - Не обессудь, княже, потолки не по твоему росту…
        Олег хотел бы двинуться за ним, но Гудмунд придержал его за плечо и кивнул Розмичу:
        - Одд, он первым!
        Олег хмыкнул, но предосторожность лишней не бывает.
        Розмич вошел следом за Ярооком. Сруб показался тесным и темным, в проходе он едва ли мог расставить руки. Дневной свет с трудом просачивался из-за спины и терялся впереди.
        - Сюда, князь, - позвал жрец из темноты.
        Розмич двинулся на голос с риском свернуть ноги или расшибить лоб. Снаружи дом представлялся не столь длинным. Но глаза не успели привыкнуть к темноте, как впереди вспыхнула лампада, потом ещё одна.
        - Все, ты можешь идти. Пусть Гудмунд известит, если что… - раздался за спиной голос Олега, который уже успел осмотреться и понять, что спрятаться лишнему тут негде.
        Две грубые длинные лавки вдоль стен, низкий, крепко сколоченный стол. В глубине какие-то бочонки, от пола и до самого верха.
        Олег сел, прислонив посох к стене справа.
        Розмич поклонился, украдкой выглядывая по низам, не притаилась ли какая змеюка. А распрямляясь, пребольно стукнулся затылком о перекладину.
        «Не везет сегодня, так не везет. Но князю и того хуже, в три погибели согнуться пришлось», - подумал он и вышел вон.
        - Не доверяешь, - усмехнулся Яроок, покончив с освещением и двигая по столу одну из масляных ламп в сторону Олега.
        - Береженого боги берегут. Да, небогато живешь, прямо скажем, небогато, - протянул князь.
        - То не жилище вовсе. Схрон. По непогоде все приготовления перед жертвоприношением здесь свершаются, - пояснил Яроок.
        - В ногах правды нет, садись и ты.
        - Правда в том, князь, - начал Яроок, усаживаясь от Олега через стол, - что посылал-то я купцов за Рюриком.
        - Да полно. Не знал ты разве, кто победил, я или Полат. Береста твоя первая безымянная. На кого Велес выведет.
        - Полат был старший Рюриков сын… И я думал…
        - Был, - уточнил Олег, зло сверкнув очами.
        - Рюрик нашей, старой веры. И Полат нашей.
        - Были. А я есть. И я тоже «старой», - возразил Олег.
        Яроок подумал, что лучше не спрашивать о судьбе Полата, и беседа пошла богословским руслом.
        - Нет, у тебя иные боги, князь.
        - Странный ты, Яроок, хотя и волхв. Все равно же, как прознал, кто в Новгороде хозяин, вести слал да советы, как сподручнее Осколода свалить. Было такое?
        - Да, - коротко ответил жрец. - Но Осколоду я клятв не давал, словом с ним не связан. И для веры моей, и для народа лучше было, чтобы сгинул он, отступник.
        - Вышло все по-твоему, волхв.
        - Не волхв я. Дажьбожий жрец, служу Солнцу красному!
        - А как ты именуешь бога Лунного?
        - По-нашенски то будет Велес.
        - Вот и ладно, - заключил Олег. - Значит, мой бог - это Велес. Но видал ли ты две луны в ночи и два дневных светила разом? То-то и оно. Нет мурманской Луны и ильмерского Солнца, и полянского Грома тоже нет. Завтра людей пришлю, чтобы б?гов столп вкопали. А сегодня жертвы пред твоими издолбами свершу.
        - Но ты же воин, князь, а Он купцов жалует да людей дорожных.
        - Яроок! В тех краях, откуда я прибыл с Рюриком уж как двадцать лет назад, меня знали под именем Одд Странник. И тот, коего ты только что называл Велесом, мне известен под прозвищем Всеотца - это Один. Вовек не ходил Он средь человеков, своих не меняя имен. И кончим на этом богословие. О деле давай.
        - Негоже владельцу павших на горе со Сварожичами стоять! - пробормотал Яроок.
        - Так поставлю под горой. Хотя видел, на тронах в Упсале [24 - В древней столице Швеции Упсале стоял великий храм, посвященный богам Фриккону (Фригру), Донару (Тору) и Вотану (Одину).] все сидят рядом. Второй-то Громовержец?
        - О да! Перун! Вместе Сварожичи урожаи даруют и отнимают их в гневе.
        - Аса-Тор, стало быть?
        - Это он у вас, северян, Тор. Но для меня - Перун, - договорился Яроок.
        - Вот! А я тебе, волхв, о чем толкую?! - рассмеялся Олег. - Это он у вас Велес, а для меня - Один.
        - Олег, запутал ты меня! Ну, а что же ихний бог Христос?
        - Да разве бог он?
        - Большинством голосов даже христианские жрецы смертного человека назначить богом не имеют права. Но ведь выбрали, - проскрипел Яроок.
        - А и пусть бы, если человек хороший. Отчего бы не выбрать.
        - Ты шутишь, должно быть, князь? Осколод, как скотину, людей свободных продавал хазарам или того хуже - исмаилитам. И все под именем Христа.
        - Помню. Затем я и здесь. Перед смертью Рюрик мне удел свой завещал.
        - Иноземцу, - пробормотал жрец. - Хотя по-нашему ты складно научился говорить. Но Киев - не удел князей новоградских.
        - Родичу, жрец. Родичу. От сестры моей у Рюрика две девочки да парень… был.
        - Все равно.
        - Ты не понял, Яроок! Ныне удел мой все земли от Алоди до Киева вместе собрать. Гостомыслу-королю не до того было, но он сколотил союз местных племен. Рюрик не успел, но промыслил далеко вперед. Он продолжил дело своего деда. Теперь это моя судьба.
        - Тяжела ноша. Но допустим, - согласился жрец, покряхтывая. - А почто ж ты, княже, тогда ростовщиков на все четыре стороны отпустил?
        - Отпустил на все четыре, - усмехнулся Олег, - но поедут в одну. В Шаркил они двинутся, управу на киевского князя искать. А оттуда, коли не найдут, и далее - в самый Итиль.
        - Шаркил, али по-ромейски Саркел, уж полвека стоит. Говорят, сильная крепость. Ромеи для хазаров строили. Стены ее из белого камня в три сажени высотой, восемь башен…
        - И нашим и вашим, выходит, эти ромеи, - задумался князь. - А коли такая мощная, то оборонять ее сподручнее малым числом. Сколько в той крепости? Ну, триста, ну, пять сотен воев. Опять же, все не выступят. В общем, не скоро степняки явятся. Пока полной силою не соберутся, - заключил Олег.
        Яроок с хитрецой глянул на князя:
        - Думаешь, поторопить надо?
        - Да, помочь не мешало бы… Уж лучше пусть они к нам за данью, чем пешим по голой и дикой степи да под хазарские стрелы. А дань мы славную подготовим, добрыми секирами да вострыми мечами. Долго помнить будут. Бить хазаров надобно на выходе из степи. В леса же не сунутся, но выманить врага из степи незнаемой - тут смельчаки нужны.
        - Зачем же «пешими», князь, и «по степи»? На плоскодонных судах можно к самому Итилю спуститься по великой реке. А Шаркил обойти. С Дона несподручно, там волок длинный, говорят.
        - То, жрец, дело не этого года, да и не ближних лет. Сперва надо силами собраться. Свою бы землю поднять, города отстроить, соседей помирить, добрых воинов взрастить. А потом уж чужой земли искать. Изготовиться должно прежде.
        Яроок оглядел князя с уважением. Сколько ему? Коли сороковник разменял, уже как бы и старец. Но Осколод и постарше был, да мудрых мыслей не имел.
        - Знаю, княже, едва лишь приходит хазарское войско, от его главных сил поочередно отделяются сотни и ходят на грабеж близлежащих деревень. Хазары окружают каждое селение, чтобы никто не ускользнул, если ночь - то разводят окрест высокие огни. Вторгаются со всех сторон, поджигают, всех, кто сопротивляется, и стариков режут, пленяют женщин и мужчин, гонят, как скот. Наведешь на нас хазаров, да не управишься - не простит народ… А если ещё и на договор пойдешь…
        Замолчали, осмысливая сказанное.
        - Долго прежнему прощал, - возразил Олег. - Не беспокойся, я несговорчивый.
        - С нового иной спрос. Так, стало быть, себя ты уже князем киевским объявил, Олег? - проговорил Яроок, как бы размышляя вслух. - А позволь спросить, сколько жен у тебя, княже?
        - Жен всего лишь две, но мне хватает. Первая - дочь ирландского конунга, от неё дочь пока [25 - От ирландской жены у Орвара Одда, то есть Вещего Олега, был младший сын Олег, принявший при крещении имя Александра, он известен как Олег Моравский, Илея Моровлянин, Илья Муромец. Умер в 967 г.] - Рагнхильд, а другая - то Рюрикова Златовласка [26 - В древнегерманских сагах - Силкисив, от которой у Орвара Одда два сына - Херрауд (он же, вероятно, летописный князь Игорь, заменивший собой одноименного сына Рюрика) и летописный Асмунд, дядя князя Святослава.], у нас сын - Херрауд.
        - У полян положено одну жену одному мужу иметь! Никак нельзя тебе князем киевским быть, Олег, не обессудь! - возмутился Яроок.
        - Зато князем всей руси [27 - Русь - наименование племени или группы племен, так поляне - русь днепровская, но есть ещё и ильменская русь и руги - русь балтийская и т. д.] можно, говорю тебе! И ты лучше прими, как есть, это слово мое. А вместе с ней - русью - правителем и варягов, и словен, и веси с мерью да чудью разной синеокой… Супротив Великой Степи можно лишь Великим Лесом выстоять, но и лесу свой бер надобен. А Киев, так и быть, берлогою, то бишь стольным градом, сделаю посреди земель славянских. Будешь мне в том помощником?
        - Высоко летаешь, князь! Я стар. Да и боги… - начал было Яроок.
        - С ними я тоже как-нибудь договорюсь.
        Верховный жрец аж задохнулся от наглости варяга. Он бы долго не справился с возмущением и изумлением, но три мощных удара в дверь вывели его из оцепенения.
        - Что будет с Дирой? - поторопился спросить Яроок. - Ты ее мужа убил, тебе за неё ответ держать. Киев любит свою княгиню.
        - Дирой? Это та, которая Ирина, что ли? Нет, три жены уже слишком много. Отпущу в монастырь, если козни плести не станет.
        - Хвала богам, не выстроили ещё, не успели, - пробурчал жрец, касаясь оберегов на груди.
        - Ну, так пусть хоть к булгарам, хоть к ромеям, - отозвался Олег, поднимаясь. - Нас зовут. Вперед иди, отче. А лампады пусть горят. Разговор не окончен.
        - Несчастная она баба, - пояснил Яроок.
        - Я не воюю с женщинами! - бросил князь в спину жрецу, и уже у самого выхода он громко спросил через дверь: - Гудмунд? Что там?
        - Худое дело, Одд. Тут человека Сьельв прислал. Говорит, что жену Осколода порешили. Не наши. Свои. Киевские. И двух попов при ней, духовников, тоже, - ответил брат.
        Яроок обернулся к Олегу, но натолкнулся на ответный взор невозможных кошачьих глаз.
        - Ты же знал, вещий?
        - Баба с возу, так и кобыле легче… - ответил Олег. - Видно, боги сами рассудили, жрец, что лучше, а что хуже.
        - Бедная девочка! - пробормотал Яроок, прикрывая глаза. - Колесница Дажьбога выкатила на небеса.
        Олег пригнулся и тоже шагнул наружу.
        - Розмич! Поспеши в город. Скажешь Сьельву, чтобы сыскал любого священника. Хотя бы одного. Из тех, кто не удрал вслед за ромейским епископом. И чтобы волоса с его головы не упало. Пусть княгиню похоронит, как подобает ее вере.
        Дворовых допросить, кто да что… К церкви тоже охрану. Пожгут - так пол-Киева сгорит за милую душу. Хлопот не оберешься.
        - Неужто, князь, ты сохранишь за ними храм богопротивной веры? - изумился Яроок, заслышав слова приказа.
        - Ломать - не строить. А жечь не дам. Ты же не внесешь туда кумиров своих?
        - Вот ещё, разрази меня гром! - Старик заскрежетал зубами.
        - Ну, так и пусть пока стоит.
        - Дозволь хотя бы кресты с куполов поснимать.
        - Это, пожалуй, верно. Но сначала пусть княгиню погребут. Сам же говорил, в Киеве ее шибко любили! Князь людьми приторговывал, но усопшая Ирина о том, видать, не догадывалась, - саркастически хмыкнул Олег. - Святая она баба, выходит. Ирина эта.
        - Была, - бросил Яроок горько и смахнул непрошеную слезу.
        Глава 5
        Копыта глухо впечатываются в землю, лошади шагают размеренно и важно. Горожане провожают радостными взглядами, только некоторые глядят с тревогой. Оно и понятно - отряд слишком мал для войны, да и в полюдье дюжиной не пойдешь. Куда же тогда отправляются воины? Самые сметливые отметили направление, улыбки с лиц исчезли бесследно. На Юго-Востоке обитает самый коварный враг, самый злой.
        Хазары и при Осколоде смирными не были, несмотря на богатую дань, кою собирал да выплачивал князь. Теперь и вовсе озвереют.
        Когда Олег Новгородский выгнал хазаров из Киева, народ ликовал. Новый владыка, пусть сам иноземец, поступил по правде, как велит славянская гордость и обычай. Но радость быстро сменилась страхом. Сперва только самые умные шептали - хазары в долгу не останутся, обязательно вернутся, и тогда… После даже глупые и дураки поняли. Да, прошлого не воротишь, сделанного не отменишь.
        Пусть у Олега сильные дружины, но что тех воев против хазарской силы? Хазары - дикари. Налетают стремительней урагана и жалости не знают. Да и гордость, пусть и дикарская, у них имеется. Киев будет наказан за дерзость, это ясно всем. Если стен крепостных степняку не взять - всю округу пожгут, все посады да слободы.
        А отряд, что ныне покинул крепость, стало быть, в дозор. Глянуть - далеко ли хазарское войско, когда ждать неприятеля. Может, оттого воины такие злые? Ведь даже сквозь цокот копыт скрежетание зубов слышно.
        Или то послы Олеговы? Неужто передумал - сам замириться со степняком решил?! Не сдюжил князь? И вновь пойдет, побежит, поскачет лихо по всей земле…
        Едва покинули пределы Киева, Розмич припустил коня, догнал старшего дружинника:
        - Я могу отпустить тебя на все четыре стороны, Добродей, сын плотника.
        Добродей одарил говорившего недобрым взглядом. Усмехнулся, отметив, что одежды простого воина Осколодовой дружины превращают неумные слова Розмича в полную нелепицу. А Розмич словно угадал мысли, тут же выпятил грудь и напряг руки.
        - Коли я решу уйти, твоего разрешения не спрошу, Розмич, сын пахаря, - бросил Добря княжеским тоном.
        Роська проглотил обидные слова, только щеки под густой русой бородой заметно вспыхнули. И, словно пытаясь оправдаться, сказал:
        - Мне до сих пор не верится, что ты решился предать Киев.
        - А я не Киев предаю, - отозвался Добродей. - Я за правдой иду, за справедливостью. А вот ты - подлец самый настоящий… Когда придут хазары, первым, кого повесят, станет твой князек-новгородец, мурманин проклятый.
        - За правдой? Не смеши меня, плотник!
        Старший дружинник мог промолчать - спорить с глупым пахарем дело неблагодарное. Но все-таки ответил, больше для себя:
        - Правда в том, что киевляне другого и не заслуживают. Осколод был хорошим князем. Диру любил беззаветно. Ради народа полянского наступал на собственную совесть и гордость. Думаешь, легко своих же славян в рабство отдавать? Думаешь, легко жертвовать малым во спасение многого?
        - Это отговорки. Враки. Осколод мог дать бой хазарам! Киев-то он спасал, да окрестные племена гнобил за то спасение. Он ничем не лучше нашего Олега, твой Осколод.
        Смех Добродея прокатился ужасающей волной. Кажется, даже деревья далекого леса содрогнулись, а степные травы так и вовсе затрепетали, прижались к земле.
        - Ромейские жрецы рассказывали, - начал Добря, отсмеявшись, - будто у мурман есть бог лжи и обмана. Тот, который всегда рука об руку с их главным богом ходит. Вот уж не думал, что ты ему поклонился.
        - Кому поклонился? Локи? Нет… я не…
        - Да ладно! А то я не вижу! Только одного не пойму: как твой Олег об этом не догадался. Даже жаль его. Такую змеюку на груди пригрел.
        - Олег не боится змей, - усмехнулся Розмич.
        - Пророчество? Слышал, слышал… Но судьбу ещё никому обмануть не удалось. Видать, не тех змей твой князь остерегается.
        - Ты говори, да не заговаривайся, плотник.
        Добродей даже не взглянул на собеседника, бросил в воздух:
        - Змеюка… Ой, змеюка… Только вот до сих пор не ясно, чего добиваешься? Олега порешить хочешь? Или надеешься, будто хазары наградят, как следует?
        - Полно, дешево разводишь… - Голос Розмича стал злым, на щеках вздулись желваки. - Ты в своих уверен? Не предадут? Не разболтают хазарам, что мы из Олегова воинства?
        Розмич кивнул на четверку бывших Осколодовых дружинников, что теперь держались особняком.
        - Уверен, но ручаться не берусь. Видишь ли… пахарь, они, как и я, присягали только Осколоду и Киеву. И ежели вдруг подумают, дескать, переговоры с хазарами - предательство Киева, могут взбрыкнуть. А твои?
        - Мои - все шестеро - надежны, в том нет сомнений, - фыркнул Розмич.
        - Предатель не может быть надежным. Тот, кто предал единожды, может с легкостью предать ещё раз, - сказал Добродей и смолк, но ненадолго: - И все-таки, зачем тебе это?
        - Я семнадцать лет под рукой Олега хожу. Многое видывал, про все и не расскажешь. Знаю только, не место мурманскому правителю на землях славян. Беда будет, если останется. Рюрик хоть как-то его держал, но Рюрик уже три года топчет травы вырия, а Олег… Он даже не варяг. Чужой. Думаешь, кто Полата сперва в Белоозеро сослал, а потом и вовсе устранил?
        - Убил? - изумился Добродей.
        - Хуже. Но так и стал править. И боги его чужие, и обычай у него не тот.
        - Ясно. А те, которых ты в Киеве оставил? Не передумают? Откроют?
        - Нет. У этих особый счет к мурманам да свеям, кровный.
        - Хорошо придумал, пахарь… Только мне все равно не верится…
        - Зря.
        Роська приотстал, и теперь Добродей спиной чувствовал полный ненависти взгляд. Как бы там ни было, он-то Олегу на оружии да на огне не клялся. Это Живач-заика и остальные - предатели, и Горян - некогда первый и единственный друг, да и Златан. Хотя кто он сам такой, чтобы их судить? И не Спаситель ли прощал - и трусость, и глупость?
        Олег - вещий, он и не таким может глаза запорошить. Добродей вспоминал его речь, когда князь прибыл к свежей могиле Диры. Должно быть, Хорнимир известил, где застать всем скопом прежних людей Осколода.
        - Теперь, когда вы свободны и от слова усопшей, скажу так. Жизнь ваша молодая на сем не кончается. Дел предстоит немало. Кто за собой грех чует - кровью искупит, когда ворог придет. А этот час настанет. Я предлагаю вам и семьям вашим защиту и покровительство. Вступайте в дружину мою. Послужите земле, народу, богам да богиням!
        - К-клянемся мечами э-этими служить к-князю Олегу! - воскликнул Живач, вздевая клинок к небу.
        - Клянемся, богами нашими, Перуном и Дажьбогом! Землею-матерью клянемся! - грянули остальные.
        Впрочем, не все…
        Горько ухмыляясь собственным мыслям, Добродей направлял лошадь знакомой тропой, незримой для чужого взгляда. В разговоре с Роськой он душой не кривил, но в собственных словах сомневался не меньше новгородца-отступника. Только в одно верил свято: от рая лучше держаться подальше, как можно дальше.
        В этот самый рай, желаннее которого для христианина нет, отправилась прекрасная княгиня Дира. Туда же ушел Осколод, в этом Добродей не сомневался. Так и ходят среди яблонек рука об руку - Ирина с Николаем. И что же остается ему, верному слуге князя? Отправиться следом и целую вечность улыбаться, глядя на счастье супругов? Нет… такого никто не выдержит. И пусть в раю ему может встретиться другая женщина, благочестивая и праведная, только Дирой ей все равно не стать.
        Но и в ад, если честно, не очень хочется. Мысли о вечных мучениях вызывают холодок по коже, а душу заставляют съеживаться до размера горошины, дрожать. Только пугаться без пользы - третьего пути все равно нет.
        …Они сговорились ещё в Киеве.
        Розмич сам явился к Добродею и, приставив лезвие ножа к горлу, выложил весь замысел как на духу. Старший дружинник не сразу поверил своим ушам, но когда понял - согласился. Месть Олегу - единственное, что держит на этом свете. За причиненное зло Новгородец должен умыться кровавыми слезами. Это по чести!
        А то, что хазары пожгут и разгромят весь Киев, - дело десятое. Киевляне тоже хороши и милости божьей не заслуживают.
        Добродей с болью в сердце вспоминал, с какой радостью поляне приняли Олега, как ликовали, прогоняя служителей истинной веры, как срывали нательные крестики и мчались снова на капища. Нет, за такое любой бог накажет, сколь бы милостив ни был.
        Еще Добродей отлично помнил слова духовника: пути Господни неисповедимы. Стало быть, вот он - неисповедимый путь! А хазары, сами того не понимая, станут разящим мечом Господа, как и Роська со своими головорезами.
        Новгородцы и впрямь похожи на разбойников. И не важно, что в полянское облачились, - суть человеческую никакая одежда не изменит, никакой узор на платье не исправит кривую душу.
        Переодевались тоже с умыслом. Решили, что хазары новгородцам не поверят, а вот киевлянам - запросто. Новгородцам нет резона выдавать Олега, а за киевлянами законное право на месть. Настоящих киевских дружинников Розмич тоже для достоверности взял: вдруг в Хазарии доведется со знакомыми встретиться, ну теми, кого новый князь приказал выдворить. Те ростовщики много лет в городе жили, семьями обзавелись, многих дружинников князя Осколода в лицо знают.
        Добря тогда спорил: мол, если беглые хазары доберутся до своих, то сами расскажут, как обстоят дела в Киеве. И все хазарское войско ринется на полянские земли, потому как защитников у этих земель сейчас раз, два и обчелся. Но Розмич заметил с важностью: у страха глаза велики; наверняка решили, дескать, с Олегом пришло куда больше воинов, чем есть на самом деле. Так что за положенной данью в этот год хазары могут просто не явиться.
        Особая подлость виделась Добродею в том, что Роська как-то умудрился испросить у Олега разрешения на отлучку, дескать, разведывать едут, нельзя, чтобы хазары врасплох застали. И даже про переодевание нечто правдоподобное наврал…
        Но все-таки в рассуждениях Розмича что-то не клеилось, а Добродей никак не мог понять, что именно. Может, причиной неуверенности колдовской Олегов взгляд? Кто же вещего обманет?! А может, сменив судьбу и отслужив долгие годы Осколоду, он не понимал, как же пахарю Розмичу не стыдно предать своего благодетеля - Олега.
        Оттого на старшего дружинника так и накатывало жгучее желание выбить новгородца-отступника из седла и допросить с пристрастием.
        А лучше - просто сразиться, раз и навсегда решить главный спор, пролегающий между ними. Эту вражду не отменит даже месть наглому Новгородцу.
        Лошадей не щадили, гнали. По-осеннему холодный ветер столь же нещадно хлестал по щекам, бросал песок в глаза, свистел в ушах. Скоро весь мир, от края до края, превратился в Дикую степь, и ветер стал ещё злее.
        Путники спали мало, ели ещё меньше, пили расчетливо. Разговоров друг с другом почти не вели. Да и какие могут быть разговоры, если у каждого на душе гадко? По крайней мере, именно так казалось Добродею.
        Для похода к хазарам старший дружинник отобрал четверых молодцов из числа тех, кто не боялся высказываться против нового порядка. Все бессемейные, хотя у Кавки невеста имеется, но невеста - не жена, поплачет и забудет. Но именно Кавка сдался первым.
        Он натянул поводья до того резко, что послушная лошадка едва не поломала ноги, выполняя приказ наездника.
        - Не могу, - выкрикнул Кавка. - Не могу! Лучше пускай меня прямо сейчас черви сожрут, но Киев хазарам не сдам.
        Розмич пустил коня по широкой дуге, его примеру последовали и остальные. Кавку окружили, а он и не пытался бежать. Губы Розмича растянулись в недоброй улыбке, зубы хищно блеснули:
        - Черви? А ты не видишь, какая вокруг сушь? Земля тверже камня! Червей не отыскать, сколько ни копай.
        Глаза Кавки стали круглыми и большими, рот приоткрылся. Добродей тоже не понял: Розмич вроде глупость говорит, а лицо как у палача.
        - Отпусти, - прошептал Кавка, глядя в глаза предводителю отряда.
        - Не могу! - В голосе Роськи не осталось ни капли смеха. - Ты вернешься в Киев и все расскажешь Олегу.
        - Не вернусь. Не скажу.
        - Врешь… - протянул новгородец, ладонь легла на рукоять меча. Подвластные ему люди готовы ощетиниться в любой миг. Киевляне смотрят удивленно, явно не знают, как поступить, чью сторону принять.
        - Убить? - равнодушно спросил кто-то из подручных Розмича.
        Тот ответил после долгого молчания:
        - Нет. Вязать. Хазарам отдадим. В залог дружбы.
        Добродей покрепче стиснул зубы, но промолчал. Так же безмолвно смотрел, как вяжут Кавку, кулем закидывают в седло.
        - В путь! - скомандовал Розмич.
        И снова стук копыт, снова ветер и бесконечная степь и ни единого деревца. А боль в груди стала злее, и грусть скользит по коже ядовитой змеей. Рядом, в седле, бессильно болтается Кавка. Рот дружиннику не затыкали, а он и не орал.
        Киевляне бросали вопросительные взгляды на Добродея, тот глядел только вперед, туда, где видно: край отделяет небо от земли, божественное от мирского.
        «И все-таки от рая нужно держаться подальше…» - в который раз повторил Добря, но теперь эта мысль не успокоила, не помогла.
        Когда на землю спустилась ночь и путники расположились на ночлег, Розмич отозвал старшего дружинника в сторону, сказал без прелюдий:
        - Я больше не могу доверять тебе, плотник.
        - Я не плотник, - откликнулся Добродей, - я старший дружинник князя Осколода.
        - Мертвого князя живой дружинник?
        - Я себя от присяги не освобождал.
        - Ну да, ну да. А вот Хорнимир заявил, что все вы под Олегову руку перешли.
        - Только для виду.
        - Все равно, плотник. Не по платью, но по сущности, - бросил Роська мрачно. - Плотник, в руках которого меч вместо топора. Если б ты был старшим дружинником, твои люди не отступились бы.
        - Я не могу судить Кавку, - прошипел Добродей. - Он… правду сказал.
        - Правда, она разная бывает. Та правда, за которой идем мы…
        Добродей чувствовал, как наливаются силой руки, как пенится яростью кровь. Он едва смог сдержаться, чтобы не отвесить самодовольному новгородцу удар. Тот заметил, озлился ещё больше:
        - Слабак. И люди твои - слабаки! И предатели ко всему прочему.
        - Киев…
        - Да начихать мне на твой Киев! Вы богов предали, а вместе с ними и пращуров, и дедов, и родителей! Помнишь, ты говорил, дескать, предавший единожды предаст снова? Так вот, это ты о себе говорил. Понял?
        Только гордость помешала Добродею взвыть и броситься на Роську.
        - Придем в Хазарию, скажем, что условились, и сразу же сойдемся в поединке!
        Розмич ответил так, будто в лицо плюнул:
        - Нет. Я должен вести хазаров и подать условленный знак нашим. Закончим это дело, и вот тогда… Тогда-то боги нас и рассудят!
        Чем дальше от Киева, тем гаже. Покачиваясь в седле, Добря представлял, какой будет хазарская месть городу, и по коже бежал мороз. Как в яви видел пылающие деревянные домики, залитые кровью улицы и частокол княжьего двора, за которым с яростными криками гибнут воины, охранители Киевской земли.
        Еще виделся Олег Новгородский. На помятом, иссушенном мыслями лице - огромные зеленые глаза, в которых отражаются костры и ужас. Только вряд ли преемник Рюрика поймет, кто и за какие грехи его наказывает.
        А хазары наверняка не пощадят ни стариков, ни детей, зато бабы, девки и молодые парни, конечно, выживут. Их доля будет незавидной, но достойной тех поступков, кои совершили, отринув Христа и ввергнув себя в заблуждения старой веры.
        Пожары поглотят все, даже церкви божьи не устоят… даже капища. Посыпанная пеплом земля долго не сможет рожать. Но это мелочи. Всемилостивый Господь и тот наказал город грехов ради внушения маловерным. И вера восторжествовала. Нужно уметь жертвовать малым, чтобы спасти многое. Сказал Господь: «Если кто не примет вас и не послушает слов ваших, то, выходя из дома или из города того, отрясите прах от ног ваших; истинно говорю вам: отраднее будет земле Содомской и Гоморрской в день суда, нежели городу тому».
        - Эй! Привал!
        Оклик Розмича прозвучал слишком тихо, но Добродей и другие расслышали, придержали лошадей.
        - Привал, - повторил новгородец и спешился. - Лошадей стреножить.
        - Зачем? - удивился кто-то.
        - Разговор есть.
        На земле расстелили чистую тряпицу, на которую выложили остатки вяленого мяса, хлеб, соль и лук, которыми угостились в последнем встреченном селении. И хотя Розмич заикнулся о разговоре - жевали молча. Связанного Кавку усадили тут же, один из киевских кормил пленника с рук. Зрелище было до того странным, что Добродею хотелось отсесть, лишь бы не видеть.
        За последние дни лица воинов заметно осунулись, нервы воспалились. Теперь одно неуместное слово вызывало бурю страстей. Несколько раз пришлось разнимать драки, остужать горячие головы. С особым неудовольствием Добродей отметил, что первыми всегда нападали новгородцы. В их глазах и жестах отчего-то появилась лютая злоба к киевским.
        Старший дружинник и сам на себя злился, да и на товарищей, но решение принято, отступиться нельзя. И, несмотря на это, с уважением поглядывал на Кавку, то и дело прикидывал, как бы срезать веревки. А новгородцы будто чуяли, присматривали за пленником с особым вниманием. Даже по ночам, когда наступал черед сторожить киевским, кто-нибудь из новгородцев обязательно находил предлог не спать.
        - Мы близко, - сказал Розмич. Добродей вздрогнул от неожиданности, не сразу сообразил, что речь о дороге. - Как понимаю, в это время хазары обычно выступают к Киеву, за данью спешат.
        Добродей и трое киевлян закивали.
        - И если хазарские барыги не успели доставить вести, значит, хазары идут за данью. Если успели - спешат мстить. В любом случае встретимся с передовыми раньше, чем достигнем крепостей. Нужно быть готовыми…
        - Или не встретимся, - мстительно протянул Добродей. В него полетели настороженные взгляды, новгородцы недобро щурились. - Ведь у страха глаза велики, - напомнил старший дружинник, обращаясь к Роське, - хазары могли испугаться малочисленных дружин Олега.
        - Могли, - в том же тоне отозвался новгородец, - тогда действительно придется до самого Шаркила идтить. Но сперва решить нужно, - Розмич ткнул пальцем в Кавку, - это единственный отступник или ещё есть?
        Повисло тягостное молчание, взгляды стали колючими. Казалось, один звук, и все участники похода схватятся за оружие и порубят друг друга на куски, не разбирая чужих и своих.
        - Я, - сказал Цыбуля. - Я отступник.
        Его руки остались недвижимы, хотя этот воин славился быстротой и ловкостью. Добродей отлично понимал - если бы Цыбуля захотел, мог бы выхватить клинок и положить двоих прежде, чем остальные успеют опомниться. А дальше… дальше - вопрос удачи.
        - И я, - потупившись, пробормотал Налега.
        - Я тоже не могу, - ровным голосом сказал Добродей.
        Во взгляде Розмича промелькнула усмешка.
        «Конечно, - подумал Добря. - Ты, пахарь, не удивлен. Именно этого от меня и ждал. Всегда пенял, что я - слабак».
        А вслух сказал другое:
        - У меня было достаточно времени подумать и… остыть. Олег не заслуживает ни прощения, ни милости. Он по-прежнему враг. И подлецом останется до скончания времен. Но Киев… Киев должен жить. Так хотел Осколод, за это и умер. А подлость киевлян… тут не мне судить, не нам. Господь Бог рассудит. Или боги…
        Добродей ожидал нападения, но новгородцы не шевельнулись. Розмич спокойно спросил последнего киевлянина:
        - А ты? Не передумал?
        - Нет, - откликнулся Бышко.
        - Почему?
        - Негоже мужчине отступаться от своих решений.
        - А если это решение покажется неверным? Неправильным? - не унимался Розмич, подчеркнуто кивнув в сторону Добродея, Цыбули и Налега.
        - Мужчины от своих решений не отступаются, - повторил Бышко, на бывших друзей даже не взглянул.
        - И простых киевлян тебе не жаль? Там ведь женщины, младенцы…
        - Пусть. Киев должен заплатить за предательство князя. Это закон. Это по чести.
        - Не слишком ли велика вира? - продолжал допрос Розмич.
        Бышко не выдержал, вскочил на ноги. За ним спешно поднялись и остальные. Добродей сделал шаг назад, изготовился. Еще немного, и новгородцы бросятся в бой. И лучше умереть так, чем стать пленником. Кажется, те же мысли посетили Цыбулю и Налега, потому как эти тоже отошли, потянулись к оружию.
        - Я не отступлюсь! - зло выпалил Бышко.
        - Правильно, - хмыкнул Розмич и протянул киевлянину руку. - С этого дня будешь служить под моим началом.
        Бышко кивнул, заметно расслабился. Он сделал шаг вперед, и в этот миг Розмич двинулся навстречу, молниеносным движением оказался за спиной Бышко, ухватил руками голову и свернул киевлянину шею. Хруст прозвучал до того громко, что стреноженные лошади перепугались, попытались отскочить.
        - Развязать, - велел Розмич, указывая на Кавку.
        - Что?.. - не выдержал Добродей. Цыбуля и Налега тоже округлили глаза, но говорить не решались. И Кавка выглядел ошарашенным, не веря, потирал освобожденные запястья.
        - А ничего, - хмыкнул Розмич. - Боги велели наказывать предателей. А мы, новгородцы, божьи заветы чтим.
        - Погоди…
        Розмич жестом прервал вопрос. Продолжил с недовольным лицом:
        - Мы выполняли приказ князя. Олег сам все это придумал. Решил, что только так сможет вывести вас на чистую воду. Я не верил. Да и сейчас не особо верю. Но слова сказаны, большего Олег от вас не требует. Вам необязательно чтить нашего князя, главное, что Киеву верны.
        Розмич задрал голову, оценивая, как скоро ждать заката.
        - Нам в обратный путь пора.
        - А хазары? - прошептал Цыбуля.
        Подручный Олега махнул рукой, бросил на ходу:
        - Да какие, к Чернобогу, хазары? Чтобы подступить к стенам Киева, им никаких приглашений не нужно!
        - Какие хазары? - повторил Цыбуля ещё тише. - А вон те?
        Розмич развернулся резко, вперил взгляд в горизонт. Вдалеке, на самой кромке мира, между небом и землей, - едва заметное пылевое облако.
        - Вот уж… и вправду Вещий! - рассмеялся Розмич. - А я-то думал, на кой ляд он мне так подробно про этот липовый заговор рассказывал! Да ещё переспрашивал раз десять, точно ли все понял! Ну, Олег… Ну и князь!
        После откровений Розмича Добродей чувствовал себя обманутым несмышленым ребенком, теперь же гадкое ощущение поутихло. Но за этот обман новгородцы тоже ответят, в свое время…
        - Нам не уйти, - заключил старший дружинник. - Встречи не избежать.
        - Придется врать, - беззаботно откликнулся Розмич.
        Добродей окинул недобрым взглядом наряд новгородцев, ухмыльнулся в бороду:
        - Не нам, а мне. Ведь это я - старший.
        Кажется, впервые за все время Роська действительно потерял опору. И возразить толком не смог, прошипел только:
        - Если снова предашь, плотник, то ни один бог тебя не помилует, хоть наш, хоть новый. По к?ням, братцы!
        Глава 6
        Хазаров ждали в седлах. Молча глядели, как приближаются чужаки.
        Вот уже стали видны силуэты, встречный ветер принес запах конского пота и железа. Вскоре начали различать всадников. Иногда казалось, люди выпрыгивают из пылевого облака, словно из небытия.
        - Ладони держать открытыми, - приказал Розмич. - Не шевелиться.
        - Младшим дружинникам д?лжно помалкивать, - тут же напомнил Добродей. Словил недобрый взгляд новгородца, но не смутился.
        Отряд заметили давным-давно, сложно не увидеть посреди голой степи неподвижных, как древние валуны, всадников. Окружали скорее с интересом, нежели злостью. Добродей заметил изготовленные к стрельбе луки и оголенные клинки. В какой-то миг старшему дружиннику показалось, будто их не люди обтекали, а рой исполинских пчел, ибо разговоры хазаров сильно напоминали жужжание. Наконец слуха коснулась знакомая речь, и, хотя вражеский воин ломал и коверкал слова, вопрос поняли все:
        - Кто такий? Что делать наш земля?
        - Я - Добродей, старший дружинник князя Осколода Киевского. Это - мои люди. Я пришел поговорить с вашим воеводой.
        Вопрошавший затарабанил на своем языке, переводил остальным. Едва закончил, в толпе послышались смешки, перемешанные с раздраженными выкриками.
        - Каган Ас-Халиб умер, - хитро протянул воин, сощурив и без того узкие глаза.
        - Да. Мой князь погиб. Но это не отменяет…
        - Молчать! - пискнул воин.
        Масса людей, окружившая отряд, как море одинокую скалу, ожила. Воины дикарского вида расступались, пропуская вперед кого-то важного. Добродей пригляделся - лицо знакомое. Этот не раз побывал в Киеве, да и у самого Осколода.
        Следом за вожаком ехал пузатый хазарин, разодетый в дорогие ткани. В щекастой морде Добродей узнал одного из важных купцов, которых не только терпели в Киеве, но и в княжеский терем изредка приглашали.
        Хазарский главарь вопросительно глянул на купца, тот расплылся в лягушачьей улыбке, выпятил грудь и каркнул что-то на своем. Вожак ответил грубо, и взгляд купца заскользил по лицам славян. Добродею показалось, осматривает их не как возможных знакомых, а как корзины с рыбой или бочки с брагой.
        - Вон тот, - купец ткнул пальцем в самого Добрю, - человек близкий к Осколоду, Ас-Халибу то бишь. Из старших дружинников, кажется. Этот, - палец указал на Цыбулю, - год назад сынишке моему нос разбил, за просто так, в дозоре, видите ли, был, а мой якобы угомониться никак не мог. Эти двое, - купец кивнул на Кавку и Налега, - чаще в корчме сидели, чем в седлах дружинников, почему Осколод позволял? Даже не догадываюсь. А вот тот, широкоплечий… не Осколодов. Он на новгородской лодье приплыл. И тот, который подле него, - тоже. Остальных вижу впервые. Стало быть, тоже новгородцы.
        Сердце старшего дружинника ухнуло, как умирающий филин. Душа провалилась в пятки. Хазарин выслушал купца очень внимательно, спросил ледяным голосом:
        - Зачем хотеть видеть меня?
        Добре пришлось набрать в грудь побольше воздуха:
        - Мы идем к вашему беку, или самому Великому кагану, с поклоном и просьбой о справедливости. Сами наказать Олега не можем. А вы можете.
        Предводитель наморщил нос, покосился на купца. Тот затараторил по-хазарски, отчего рожа предводителя стала ещё гаже.
        - Для этого с тобой новгородцы? - рявкнул купец.
        - Они действительно ходили под стягом Олега, но теперь поняли…
        На лице хазарского купца вспыхнула самодовольная улыбка, глаза стали хитрее лисьих.
        - Не лги, куявлянин.
        - Я не…
        - Врешь, дружинник! Ты очень глуп, если в самом деле надеялся, будто мы поверим твоим россказням.
        - В Киеве остались наши люди, - не сдавался Добря, - они откроют ворота крепости…
        Купец перевел слова старшего дружинника. Сделал это нарочито громко. Сотня грянула разом. Многие хохотали, запрокинув голову, а один картинно упал с лошади, чем вызвал новую волну общей радости.
        - Чтобы сжечь Куяву, хазарам помощь не нужна. Зато Хелгу-Салахби [28 - Хелга-Салахби - прозвание Олега на языках булгар и персов.], останься вы в городе, ваши мечи могли бы пригодиться.
        Он снова обратился к предводителю. Вопрошал с самодовольством, то и дело кивал на Добродея. Хазарин хмурился, отвечал резко, казалось, не говорит, а лает.
        - Тебя отпустим, - заявил купец. - Пойдешь к Хелгу, скажешь: хазары готовы отказаться от битвы, если Куява заплатит дань. Но в этот раз возьмем на половину больше! И впредь будем брать столько же. Ежели ваш князь не одумается, Куява обратится в пепел.
        - Олег мне не поверит. И Киевом он не дорожит.
        - Не поверит? Не дорожит? Тогда пусть с тобой едет один из них, - разодетый хазарин указал на новгородцев. - Который из них ближе к князю?
        Ответа купец не ждал, сложив губы трубочкой, хмуро рассматривал воинов.
        - Широкоплечий. На пристани он ближе других стоял к Салахби.
        - А с остальными, - прорычал Розмич, - с остальными что будет?
        Купец гаркнул по-хазарски, палец ткнул сперва в Добрю, после в Розмича. Военачальник быстро кивнул…
        Добродей успел увидеть, как вскинулись луки и натянулись тетивы. Он стремительным движением выхватил меч, но, когда острие клинка покинуло ножны, стрелы степняков уже пропели о смерти. Им вторили скрипы вспоротых кож и крики людей. Все произошло столь быстро, что Добродей сперва не поверил глазам.
        Но воины падали наземь. В глазах изумление, в руках - обнаженные мечи, не успевшие попробовать хазарской крови. Цибуле стрела угодила прямиком в горло, из приоткрытого рта сочилась розовая пенистая слюна. Из груди Кавки торчат сразу три оперенья, и хотя ноги воина ещё дергаются, подняться он не сможет. Никогда.
        Один из новгородцев остался в седле, замер с оскаленным ртом. Из его глазницы неспешно вытекало белое вперемешку с красным, стрела вошла по самое оперение. Несколько мгновений, и этот начал заваливаться на бок, тело обмякло, новгородец рухнул вслед за товарищами.
        Взволнованные лошади ржали, пятились и брыкались. К ним уже спешили черноволосые кочевники, с завидной ловкостью хватали под уздцы. От чужого запаха животные взбрыкивали ещё сильнее, но хазары, будто колдуны, что-то шептали, уговаривали, смиряли.
        На Розмича Добродей старался не смотреть. Тот замер в седле, побелел. Взгляд пылает бессильной злобой, пальцы сжимают рукоять меча так сильно, что чудится - железная основа вот-вот превратится в пыль и полоса с долами звеня упадет на землю.
        - Что встали? - усмехнулся купец. - Идите! Езжайте! Спешите! В Куяву! А мы будем чуть позже. Это лишь передовая сотня, войско идет следом. Зато у вашего нынешнего князя останется кое-какое время на раздумье. Но пусть поторопится.
        - Ты… - прошипел Розмич.
        - И я. И я тоже с войском приду, - кивнул купец, будто и в самом деле не понял. - У меня в Куяве дела незаконченные: схрон и десятки должников.
        Он бросил что-то по-хазарски, и воинство расступилось. Луки по-прежнему изготовлены, сабли обнажены. Но гаденькие, самодовольные улыбки ранят сильнее любого оружия.
        Добродей не двинулся с места, оскалился. Предводитель сотни встретил его взгляд с толикой скуки и тоски, противно скривил губы.
        - Поехали! - прорычал Розмич яростно, а чтобы земляк наверняка расслышал, Роська легонько толкнул в бок.
        Более позорного бегства не знал ни один князь, ни один дружинник. Да что воины… даже тати подобного унижения не знали отродясь.
        Ближе к ночи, когда роняющих пену лошадей пришлось вести в поводу, на пути попалась маленькая речушка. Измученные животные припали к воде, хрипели на всю округу. Лошадь Добродея пошатывалась, едва не падала. Конь Розмича фырчал, закатывал глаза. Сами воины выглядели немногим лучше.
        Напившись, Добродей бессильно повалился на выжженную жарой землю. Степная трава давно высохла, стала колючей. У самого уха пронзительно запищало, из последних сил приподнял голову, краем глаза приметил крупную мышь. Та пискнула и помчалась прочь.
        Розмич упал рядом, прикрыл веки. Дыхания не слышно, в какой-то момент Добродею даже показалось, будто новгородец умер.
        - И что? - прохрипел старший дружинник. - Это твой вещий Олег тоже предвидел?
        Новгородец не ответил.
        - Нарочно послал людей на гибель? Да? Лучше бы он нас в Киеве прирезал, так честнее.
        - Что ты знаешь о честности… христианин. Олега сами боги ведут. Раз так случилось, значит, богам угодно. Но он сказал напоследок, что ты точно уцелеешь, а я вот могу и сгинуть.
        - Нет…
        - Да!
        - И ты согласился.
        - Я служу своему князю. Это моя судьба.
        Спорить дальше сил не было. Дрема наваливалась на грудь, как свирепый хищник. Шевельнуться Добродей уже не мог, и желание удавить Розмича, которое бурлило в венах всю дорогу, гасло, как залитые ливнем угли.
        - Притворщик. Ты сдохнешь, - выдавил Добродей.
        - И ты, - с великим трудом отозвался Розмич. - Только до Киева дойдем. Предупредим. А там уж пусть боги рассудят.
        - Киев не выстоит. Хазаров много больше.
        - Дурак ты, Добря… Или как там тебя нынче кличут… За Олегом уж Вельмуд идет, с ним союзное войско.
        - Дружины Русы?
        - Не только. Там и варяжская русь, и ильменцы-словене. Еще мери, чуди, веси невиданно и кривичи. И северяне придут.
        - Врешь…
        - Олег то с самого начала предусмотрел, на случай, если твой Осколод на пристань не придет. Но мы Вельмуда сильно опередили, потому как плыли дружиной малой.
        - Значит, Олег силу не против степняков копил? Значит, супротив Киева?! Вот же ж гад! Оба вы…
        Розмич молчал довольно долго, после отозвался бессильным, замогильным голосом:
        - Были б силы, я б тебя прирезал.
        - А я тебя.
        …Остаток пути провели молча. Когда лошади уставали - вели в поводу. Селенья обходили стороной, несмотря на дикий голод и жажду. Пусть народ в этих краях мирный, но в спину ударит с легкостью: дружины Осколода много горя чинили, а память у народа длинная.
        В последний день припустил дождь. Земля сразу разжирела. Копыта лошадей утопали в грязи, гривастые на каждом шагу спотыкались.
        К Днепру выехали затемно. Из-за туч, что заволокли все небо, тьма казалась кромешной, густой, как вареная смола.
        У переправы напоролись на дозор. Дружинники не сразу признали в путниках своих. Кто-то даже порывался приложить Добродея кулаком - слишком дерзко отвечал. Розмич остудил их пыл, предъявив золоченый княжий перстень.
        Величественный и безмятежный, Днепр принял варяжскую лодью в добрые руки. Бескрайний путь Трояна сверкал мириадами звезд в неизведанной вышине.

* * *
        После смерти Диры Олег без стеснения занял княжеский терем. Но в том, что Новгородец решился ночевать в покоях Осколода, Добродей сомневался до последнего. Лишь переступив знакомый порог, окончательно убедился - ни совести, ни гордости у мурманина нет. Видать, неспроста духовник уверял, что рыжие рождаются в пекельном пламени, от колена самого дьявола. Потому и волос у них такой, огнем окрасился. А Олег - рыжее не бывает.
        Прислужник, который был здесь ещё при Осколоде, торопливо зажигал лампады. По велению Олега притащил для путников скамью. Тут же в покои ворвалась заспанная кухонная девка, протянула Добродею кувшин. Тот сделал несколько глотков, бездумно передал сосуд Роське.
        Для Олега поднесли княжеское кресло, он уселся напротив. Взгляд встревоженный, глаза кажутся ненастоящими - слишком яркие, слишком зеленые. Бесовские.
        - Где остальные? - спросил Олег.
        Голос Розмича прозвучал глухо, будто выпитое пролилось мимо горла, не смочив:
        - До Шаркила не добрались. Хазаров встретили, передовую сотню. Все наши полегли. Скоро хазары будут уже здесь.
        - А вы? Неужели сбежали? - казалось, Олег и сам не поверил в то, что сказал.
        - Отпустили. Добродея отпустили, - Розмич кивнул на соседа, - а меня вместе с ним. Они велели передать, что не тронут Киев, если дань заплатим, но пуще прежней.
        Губы Олега дернулись, усмешка была до того неприятной, что Добродей отвел глаза.
        - Стало быть, вот-вот пожалуют гости дорогие…
        - Мы их на пару дней опередили. Но если всем скопом идут, не растягиваясь - то на все три.
        - Значит, с рассветом сами выступаем, - кивнул Олег. - Эта битва может стать великой… если хазарин не струсит.
        - Не струсит, - сквозь зубы прошипел Добродей.
        Олег одарил старшего дружинника холодной улыбкой, открыл и тут же закрыл рот. Вместо разговора с Добрей снова обратился к Розмичу:
        - Отдыхайте. И если боги будут милостивы, напоим хазаров допьяна. Так, чтобы долго пить не хотелось.
        Розмич спешно поднялся, поклонился. Добродей последовал примеру соратника, но с особой ненавистью отметил, что его - старшего дружинника Осколода - Олег на битву не зовет.
        «Ну, ничего, мы и незваными придем!» - прорычал Добродей мысленно и, превозмогая тяжелую усталость, двинулся прочь.
        В дверях они едва не столкнулись с Хорнимиром, но старик, обливаясь потом, широкими шагами прошествовал мимо - прямо к Олегу.
        - Ценю твое усердие, воевода, - приветствовал его князь. - Ты как раз вовремя. Садись, в ногах правды нет.
        - Не усердия ради, княже. За Киев тревожусь, - с одышкой отвечал Хорнимир, опускаясь на скамью.
        - Ну так вот, слушай слово мое. Оставляю город на тебя и Сьельва, с княгиней и княжичем будет Гудмунд. Только их мои варяги да словены признают. Ты уж не обессудь.
        Накажу им в дела твои не вмешиваться. Поутру горожан и прибеглых укрыть в крепости. У какого мужика не найдется копья или топора - вооружишь из запаса ратного. Я давеча сам проверял - имеется, и немалый. Понял?
        - Оно, конечно, понятно, вот только давно степняки к городу не подступали. Последний раз печенеги. Народ страх потерял. Раздобрел, зажился. Трудно будет им дворы бросить. Больно много люда с окрестных земель в Киев устремилось по зову твоему. Было одних киевлян четыре тысячи, сейчас вдвое больше будет. Вот горожане и боятся воровства да мести. Ты вот давеча убийцу гридня по правде покарал, а что как без тебя самосуд устроят?
        - Уже не успеют. Хазары ждать не станут. Скажи, что ноги протянут, если ослушаются. А вообще, неволить не будем. Кто без царя в голове, тому и кнут не поможет.
        - Дозволь спросить, светлый князь?
        - Разрешаю.
        - Неужто на тот берег ступишь, сечи искать? А не лучше ли дать им бой под стенами? На холмах и в оврагах конным неуютно.
        - Открытого боя не будет. Хазары задумали к югу переправляться.
        - Это где Золотоношкино устье? - уточнил воевода.
        - Верно. Оно самое. Только хазарская переправа будет на большом участке реки, где левые берега пологи, глубина невелика и Днепр узок.
        - Значит, у Долгуна.
        - Встречу их на островах и отмелях Татинецкого брода. В воде. Оттого Вельмуд с главной силою и стоит сейчас в двух верстах выше по течению, высокого дыма ждет, чтобы взять нас на борт. Тебя, воевода, оставляю город хранить, коли что не так случится. Хотя не должно, но мало ли. Будешь оборону держать, пока мы назад не поспеем. Меж оврагами киевскими засеки ставь, чтобы хазары прохода не чаяли. Едва тронемся по Днепру, конные дозоры по берегу расставь, и упаси тебя боги, чтобы хоть одна лодка вышла за нами следом «рыбачить» - не верю, чтобы не осталось в Киеве хазарских соглядатаев.
        - Все сделаю. Сдюжим. Доброй удачи, княже!
        - Правда за нами. Да помогут нам боги! - заключил Олег и знаком отпустил Хорнимира.

* * *
        Несмотря на страшную усталость и отчаянное желание оказаться в тепле, переступить порог общего дома Добродей не смог. Осторожно уселся на крыльце, прислонился спиной к бревенчатой стенке. Небо над головой чернело, хмурилось и плакало. Крошечный козырек над крыльцом скрывал от дождевых капель, но от холодного ночного ветра здесь не спрячешься.
        На плечи навалилась грусть, горшей печали старший дружинник не испытывал никогда. Это все равно что рухнуть с макушки княжеского терема на землю и не разбиться, а только сильно покалечиться. В голову лезли мрачные, злые мысли, совладать с которыми не мог.
        Отчего-то вспомнился тот вечер, когда раз и навсегда распрощался с отцом. Вяч больше никогда не заговаривал с Добродеем, даже когда сталкивались нос к носу. Так и прожили… с десяток лет. После, одним зимним утром, в двери общего дома постучался златовласый мальчишка. Добродею на миг показалось, будто река Времени повернулась вспять и видит он не кого-то другого, а самого себя.
        Мальчишка смотрел в пол, говорил отрывисто, глухо. Поведал: Вяч скончался. На похороны звал. Добря тогда даже не спросил, отчего умер, вообще слова не проронил - развернулся к стене и сделал вид, будто непреодолимо спать хочет. И ни на похороны, ни на поминки не пошел.
        А через пару дней, как назло, Корсака встретил. Отцовский приятель, которого Добродей знал ещё с малолетства, сказал тогда:
        - А не твоим ли Господом велено: «Если прощаете, тогда будете сынами Отца Небесного. Прощайте, потому что такова природа Божьего сыновничества!»
        - Это к чему? - зло спросил Добродей.
        - Да к тому, Агафон, отца своего, Вяча, ты даже помянуть не пришел. Скажешь, занятой был?
        Вспомнилась и собственная жизнь при князе Осколоде. Одинокая доля.
        Другие соратники не стеснялись женского рода, многие обзавелись семьями, на житье перебрались в город. А его от баб подташнивало. Еще больше мутило от отцов - булочников, мясников, престарелых воинов, - которые, будто по сговору, предлагали ему своих дочерей. Сказал тогда: женюсь, когда отслужу.
        И что же? Теперь, получается, отслужил?
        Отслужил или его «отслужили»? Кому теперь нужен старший дружинник? Никому. Новому князю гридни и отроки важнее, и не потому, что мастеровитее, - просто они присягнули. И веру Христову отбросили, как шелуху от семечки. А Добродей так не может. И не хочет.
        Да и в люди уходить не хочется, и жениться. На кой ему баба? Сердце-то черствое. На одной жалости крепкую семью не построишь, особенно если без охоты.
        А вот сразиться… в последний раз сразиться за Киев - это д?бро! Может быть, его, Добродеев, меч послужит искуплению всех грехов… Да только ведь не зовут… биться. Ну и это ничего, это поправимо.
        Дверь общего дома скрипнула, на пороге появился заспанный Златан в одних только нижних портах и сапогах. Спросонья не заметил сидящего, нечаянно пнул.
        - Эй, - пробасил Добря.
        Дружинник встрепенулся, вытянулся по струнке, в следующий миг кулачища Златана взлетели в воздух - готов обороняться от чужака.
        - Это я, Добродей.
        - А… - после недолгого молчанья отозвался воин. - Фух… А я уж подумал… враг какой пробрался. Ты чего тут? Чего в дом не идешь? И где тебя Чернобог носил?..
        - Носил, - ответил Добродей грустно.
        - Не скажешь, - догадался Златан, - ну и ладно.
        Он медленно спустился с крыльца, смачно харкнул на землю и застыл.
        - Ты чего встал? - хмыкнул старший дружинник. - Забыл, куда шел? Выгребная яма во-он там.
        Отчего-то голос Златана прозвучал растерянно и тихо:
        - Да нет… не забыл. Тут такое дело…
        Он медленно повернулся к Добродею, сделал шаг навстречу, осторожно опустился на ступеньку крыльца.
        - Что случилось?
        - Да дело одно… - выдохнул воин. - Понимаешь… Пока тебя не было…
        Сердце Добродея ухнуло, чуя неладное. Спросил упавшим голосом:
        - Что? Что-то с могилой Диры?
        Златан глянул непонимающе, ошарашенно, ответ прозвучал страшно:
        - Нет. Горяна убили.
        - Как?
        - Как… - Дружинник замялся, громко почесал обнаженную грудь. - А вот так.
        - Кто?
        Добря хотел вскочить на ноги, но Златан удержал.
        - Парень один. Из деревни. Приперся, значится… в Киев. По каким-то делам. И тут нос к носу с Горяном столкнулся. У парня топор при себе был. А Горян… ну из корчмы возвращался, веселый… сильно веселый.
        - И?..
        - Ну, этим топором и приложил. А когда Горян упал… рубить начал, видать, на куски хотел…
        Златан смолк, нахохлился. В отсутствующем взгляде дружинника читалась тоска.
        - Этот парень, - продолжил Златан, - невесту позапрошлой весной потерял. Вернее, не потерял, а мы отняли. Горян. Он тогда не смог помешать, то ли раненый был, то ли ещё чего. А тут вот встретил в Киеве и… отомстил.
        - Что дальше было?
        - Повязали. На княжий суд отвели…
        - И что князь присудил?
        Златан нервно рубанул воздух ладонью:
        - Сказал, за убийство княжьего дружинника тот уплатит виру в сорок гривен. А сам не сумеет, так с того селения, откуда он родом, взыщут двадцать коров. Половина семье. Вдовы-то у Горяна не было.
        - Вот как… - пробормотал Добродей. Сердце сжалось, дыханье перехватило.
        - Тризну, как положено, справили. За это не волнуйся…
        - Да… - махнул рукой собеседник, - тризна ваша… Горян… Ох… Вот и присягнул он Олегу. Вот и присягнул… Княжий дружинник. А Олег, стало быть, за справедливость? Виру назначил оттого, что «своего» убили?
        - Должно быть, так, - кивнул Златан.
        Добродей чувствовал, как холодеет душа, как земля уходит из-под ног, как рушится небо. Пытаясь отринуть мысли о новой потере, сказал, нарочно нагнетая в себе злость:
        - А кабы меня убили, он бы и пальцем не шевельнул… Но я все равно присягать не буду. И в битву с хазарами пойду без клятвы Олегу. И пусть только попробует не пустить.
        Брови Златана взлетели на лоб:
        - С хазарами? Они здесь?
        - Скоро будут. Ждите.
        Глава 7
        От самого Киева до Татинецкого брода спустились быстро [29 - Скорость древнерусских лодий IX в. специалисты оценивают в 10 узлов - морских миль в час, 1 миля - 1,852 км, от Киева до Татинецкого брода не менее 150 км по воде. Навигация при большом скоплении судов проходила только в светлое время суток, за 10 часов сентябрьского дня Олег мог бы свободно преодолеть это расстояние (по течению, при попутном ветре и помогая веслами). Ныне реконструированная торговая новгородская лодья под парусом делает в дневное время суток до 80 км.], сберегая силы - под упругим северо-западным ветром, полнившим паруса. Поговаривали, что стриба никогда не изменяет князю. Не бывает попутного ветра только у того, кто не ведает, куда идти. Он ведал…
        Покрытое песчаными наносами дно вспыхнуло золоченой слюдой. Розмич перегнулся через борт, не веря своим глазам.
        - Ч-что, варяг? Р-руки т-твои загребущие! Бо-богатства Татинца пытаешь? - пошутил было Живач неуклюже, но осекся под тяжелым взглядом новгородца.
        - Не варяг я, а словен, - ответил тот приглушенно. - А остроты лучше на хазарах испробуй.
        - И испробуем, мы степняка пуще вашего ненавидим! - подтвердил Златан.
        - Куда дальше? - обернулся к Розмичу впередсмотрящий.
        - Давай-ка вон в ту протоку. И веслами тише води. Хазарин не дурак.
        Долбленка плавно пошла вперед и затерялась в высоких пожелтелых камышах…
        …Добродей сидел молча, ненавидя Олега всей душой и восхищаясь его предусмотрительностью одновременно. На той доброй сотне, а то и всех двух сотнях лодий, что с прошлого вечера прятались средь проток и бесчисленных мелких островков в ожидании врага, из почти четырех тысяч воинов - он едва ли не единственный, кто ни в чем не клялся новому киевскому правителю.
        Уговаривать Розмича взять с собой на сечу долго не пришлось. После бесславного спасения от хазаров острый зуб на них столь вырос, что новгородец махнул рукой. Взамен павших товарищей Розмичу придали новоиспеченных гридней из киевлян, пополнив его отряд. Так Добря вновь оказался в одной лодье со Златаном и Живачом. И когда убрали парус, греб наравне. Всего же лодья вмещала сорок воинов. Половина - лучники, и у каждого сорок стрел. Ох и окрасятся же нынче воды днепровские вражьей кровью!
        А сам? До рассвета дожил. Дальше лишь Господу одному ведомо, что случится.
        Завидя сигнальный дым с правого брега или даже саму переправу хазаров, надлежало на веслах выйти ближе к середине Днепра и заякориться. Даже точно напротив устья этого неизвестного притока было не больше полутора, в крайнем случае двух саженей. Олег наказал ждать, пока все или почти все степняки не войдут в реку. Затем, истратив запас стрел, поражать плывущего врага копьями и рогатинами, выбравшихся на отмель рубить нещадно.
        Сам он и подоспевший из Русы князь Вельмуд затаились и ожидали неприятеля на славянском, правом, берегу.
        - Ни лишнего дыма, ни паруса до поры до времени! Никто и ничто не должно вспугнуть врага! - передавали из уст в уста приказ Олега.
        Знающие люди сказывали, что при переходе рек хазары складывают одежду и снаряжение на легкие, связанные на берегу плоты - какие из кустарника, а иные из пустотелых бурдюков. Каждый плот у них привязан к свободной лошади. Сначала переправляется дозорный отряд и, если все благоприятно, уже остальное войско. Степняки преодолевают реку вплавь, держась за гривы своих кобылиц. В реку же входят сотня за сотней, не теряя порядка. Так же выходят из реки и на том берегу.
        Сколько хазаров отправилось на Киев, про то Добродей не ведал, но и несколько тысяч степняков, не подоспей северная рать, по его видению, могли бы разорить город до основания.
        Встретить конницу на переправе, навязать врагу бой в невыносимых для него условиях, избавить воев от гибельных, жгучих хазарских стрел, превратить корабельные борта в крепостные стены… Только бы сами хазары о замысле Олеговом не узнали, переживал Добродей.
        Словно угадав его мысли, Розмич усмехнулся и молвил:
        - Не иначе, князь достоверно знает, где хазары вырыснут на берег. Вещий, одно слово. Ишь, рассветает!
        - С-следопытов ещё Хорнимир н-на то-от берег за-асылал. Дали зна-ать, - пояснил Живач.
        Добродей улыбнулся посрамлению Вещего Олега, но промолчал, не желая новой ссоры с Розмичем и другими новгородцами. Они за князя горой.
        Розмич на замечание Живача тоже не ответил. И хотя он уже в Новгороде о многом догадался, сопровождая к Олегу по нескольку раз доверенных Яроока и купцов, язык держал за зубами.
        - Да чего тут думать! - откликнулся Златан. - Вон у Ореховки, верстой выше, Днипр? всего-ничего.
        - Одно дело, когда под тобой три или четыре сажени, а другое - когда всего по шею, - вставил свое слово кормщик. - Да и где там, на левом-то бреге, плоты соорудить. Ниже они будут переправляться, камыш рубить, вязанки вязать…
        - Так-то оно так, да коли степняки все разом в Днепр войдут - он из берегов выйдет, - пошутил Златан.
        - Главное, нам к переправе вовремя поспеть, - вымолвил Добродей.
        - Поспеем, хазаров не одна и не две тысячи будет. Может, все десять. Пока перетекать станут, мы тут как тут. Они версту пройдут поперек при боковом течении, мы же все пятнадцать по воде вниз, - разъяснил Розмич с важным видом. - А мы не поспеем, другие начнут, а мы - закончим.
        Островки и отмели тянулись вдоль левого берега на несколько верст, зато с правого, высокого и крутого, Днепр был как на ладони. Конные дозорные отряды, расставленные через каждые полверсты, углядев неприятеля, должны были известить князя. Он же единственный мог приказать поднять один за другим дымы, чтобы с точностью до сотен саженей обозначить направление схоронившимся на кораблях воинам. Флотилия была поделена Олегом на четыре части, чтобы перекрыть все добрых тридцать поприщ от устья Роси до самого Долгуна [30 - Татинецкий брод веками служил переправою всем кочевым ордам - печенегов, половцев и монголо-татар, - если они подходили к Киеву с юга и ещё не стоял лед. Описанная битва с хазарами могла иметь место в том или ином виде, поскольку союзное войско, спустившееся из Приильменья вслед за малой дружиной Олега к Киеву, не могло, по логике вещей, стоять без дела или даже использоваться против окрестных славянских племен: радимичей, северян и древлян. Олег уже через год после вокняжения сообщает соседям полян, чтобы впредь дань платили ему, т. е. имел убедительный довод - хазары за этой данью не
явятся, пока он правит здешней землею. О походе Олега на хазаров сообщает лишь один поздний летописец, хотя некоторые другие упоминают о столкновении Олега с (белыми - ?) уграми, которых в то время могли путать с теми же хазарами.].
        Добродей уже представлял, как, со всех сторон устремившись к переправе, варяги, словене, поляне и другие союзники пускают кровь степняку, как добрый новгородский топор раскалывает голову то одному, то другому хазарину.
        - Глядите! - сидевший на носу привстал и указал на чёрные клубы, возносившиеся к небесам.
        - Налегли, други! По дыму правь! Хазары к югу вышли. Боги с нами, и ветер и течение попутны! - воскликнул Розмич и сам взялся за весло, его примеру последовали все, изнемогшие от долгого ожидания.
        Прочие новгородцы ставили парус. По Днепру без ветрила, как по степи без коня [31 - Ветр?ло - старорусское название паруса, прав?ло - руля.].
        Лодьи, долбленки, струги выдвинулись лавой. Веслами работали бойко. Шли волна за волной. Первые, достигнув хазарской переправы, старались заякориться подалее друг от друга, давая проход настигавшим передовые суда главным силам.
        Подходящие долбленки на полном ходу проскакивали между вырвавшимися было вперед лодьями. Давили и погребали под собой и полуголых пловцов, и лошадей, рассекая вражий брод поперек на сотню или две саженей.
        Добродей глянул направо, прищурился, и у самой воды и на склоне уж кипела сеча, там не разглядеть ни лиц, ни стягов. Свою бы жатву поскорей начать. Он посмотрел на юг. Медленно, но неуклонно к переправе на веслах приближалась где-то треть флотилии. Хазарские плоты как раз сносило ей навстречу.
        - Не зевай! Парус убрать, весла сушить! Стрелки - к бою! - проорал Розмич, обнажая меч.
        - За Новгород! За князя! - грянули ильменцы.
        - За Киев! - завопили Златан и Добродей.
        Лодья врубилась в стремнину конских и людских тел. Навалилась на них, подминая и уродуя.
        Мигом побросали якоря. Судно круто развернуло. Добродей едва успел уцепиться за мачту.
        Лучники тут же взялись за дело, опустошая колчаны в беспомощных степняков. Можно было и не целиться, любая стрела настигала ворога или кобылицу. Стрелков оберегали остальные, держа наготове короткие копья.
        Хазарин, сжимая в зубах нож, подтянулся, ухватившись за борт. Добродей не медлил, отсеченные пальцы полетели под ноги. Еще одного ловкача Живач поддел на рогатину - насадил по самое яблоко.
        Добря глянул на левый берег Днепра. К тому уже приставали один за другим струги, чтобы отогнать степняков, зазевавшихся в самом конце хазарской колонны. Но далеко, не разглядеть. И то хорошо, стрела не достанет.
        - Добря! Мать твою! - рявкнул Розмич, сбрасывая показавшегося над бортом хазарина в кровавые воды секущим ударом.
        Лодью снова развернуло, лопнул перебитый канат. Повинуясь течению, корма начала описывать окружность, грозя столкновением с прочими судами.
        - Плотник! Руби второй! Разумеешь?
        Добродей кивнул и стал пробираться к носу. Новгородцы, избавившись от стрел, теперь уже все исправно орудовали копьями и топорами направо и налево. Стоны и крики, предсмертные хрипы хазаров тонули средь дикого ржания обезумевших лошадей и плеска взбешенных вод.
        Наконец он добрался до цели:
        - Держись, братва!
        Изловчился и хватанул по другой якорной веревке. Лодью отпустило и стало сносить вниз, да так быстро, что следовало бы поторопиться:
        - Весла на воду, к берегу править!
        Отложив оружие, взялись за весла.
        - Не к левому! К правому пойдем.
        - Но на левом обоз хазарский! - возразил кто-то Розмичу.
        - А на другом - князь. Он там первым бой принял. Слава князю Олегу!
        - Слава! - грянули все, кроме Добри.
        Теперь и течение, и ветер были против них. Но кормщик ловко вывернул лодью из-под надвигавшегося на неё судна. На весла налегли со всей силой и злостью, и чем ближе подходили к правому берегу, тем яростнее ими работали. Все же одной-другой тысяче степняков удалось переправиться без помех. И кровавая схватка там не утихала…
        Из воды на прибрежный песок выбрались тяжело. Кабы без щитов и копий, то легче бы пришлось. Но супротив жгучих стрел хазарских броня не спасет, а всадника пеший мечом не достанет. Добродей оглянулся. Златан, Живач, Розмич… все здесь. Ни одного на Днепре не потеряли.
        Не успел он о том подумать, Златан, пораженный точно в око, повалился назад. Живач успел прикрыться, выглядывая - откуда стрелы.
        «Эх, Златан! Не целовать тебе боле Синеоку!» - с горечью подумал Добродей.
        - Чего встали! А ну, все за мной! - крикнул Розмич, устремляясь туда, где ещё кипела сеча.
        Спешенные хазары, из тех, что потеряли скакунов, но на берег выбрались, ринулись навстречу. Сшиблись, первых насадили на копья. Со вторыми рубились не на жизнь, а на смерть, теряя лучших друзей и товарищей.
        - Спина к спине! - прорычал Розмич Добродею, тот немедля прикрыл старшего и завидел новых набегавших с противоположной стороны врагов.
        - С-спина к спи-ине! - задыхаясь, проговорил Живач, но упал, порубанный хазарскими саблями.
        - Не выдай, плотник! - захохотал Розмич, принимая на щит хазарский клинок.
        - Ты паши себе, а я уж не выдам! - откликнулся Добродей, поражая степняка в шею расчетливым ударом.
        Тот повалился к ногам победителя, да наскочил ещё один, за ним и третий. Добря снова рубанул, отсекая хазарину кисть, отводя выпад другого краем щита.
        Мимо брел новгородец, через все лицо багровела кровью длинная рана от сулейманова железа. Вот он упал поверх степняка и затих.
        - Сколько же вас наплодилось?! - воскликнул Розмич, отбрасывая в сторону иссеченный щит. - А ну, посторонись! - пригрозил он, подхватывая выщербленный меч павшего Живача.
        - Мне тоже посторониться? - весело крикнул Добродей, укладывая на песок очередного хазарина широким ударом по хребту.
        - Тебе особливо! Зашибу ненароком, - сообщил новгородец и тут же, приподнимаясь, вогнал хладное железо под ребра набежавшему степняку едва ли не на целую ладонь, второй меч Роськи описал красивую дугу, но рассек только воздух.
        Добродей отскочил в сторону, дабы не попасть ненароком под удар соратника, затем клинок снова встретился с хазарской плотью. Враг каркнул что-то и повалился к ногам.

* * *
        Обеирукий ратоборец врубается в наседающих степняков и проходит сквозь них, как раскаленный нож в масло, погружается в гущу схватки. Каждый его удар приносит смерть. Каждое движение сверкающего железа собирает жатву и справа, и слева.
        Право же, Добродей уже любуется земляком, да самому быть бы живу…
        Смазанное стремление железа рассекает хазарина от плеча до пупа. Розмич рычит и вертится волком, отражая чужие удары, нанося свои. Клинки, чуя податливую плоть, входят в неё, смакуя миг…
        И одна за другой пристают к брегу славянские лодьи. Бегут, бегут хазары и валятся наземь под дружным напором варягов да словен, новгородцев и киевлян. Избивают степняка северяне. Лес одолевает Степь.
        Покончив наверху, со склонов стекаются Олеговы вои, первыми отведавшие вражьей крови. Средь них мощный всадник, точно сам бог войны - в ярком алом плаще.
        - Никого не щадить! - рокочет он.
        «Это Вельмуд, князь ильменских русов», - понимает Добря.
        - Вещий приказал. Пленных не брать - истребить до единого! - добавляет всадник и сечет с размаху степняка, вздевающего руки к самому Небу.
        С расколотой головой хазарин падает на мокрый и без того рудый песок.
        - Боже милосердный! Прости ему грехи! - шепчет Добродей и опускает выщербленный меч и стирает кровавый пот со лба. - Он не ведает, что творит.
        - Слава князю! - грохочет берег.
        - Слава Олегу! - ликующе отзываются с Днепра.
        - Великий Боже! - молится Добря.
        - И ты молодец! - вдруг хлопают его по плечу.
        Добродей непонимающе смотрит на Розмича, тоже покрытого кровью с ног до головы, но радостного и удалого…
        - Ловко нас с якоря снял, да и врага порубил немало. Надолго запомнят.
        - Мы тоже - иные уж не встанут. Вот Живач, а он меня в дружинники посвящал, - молвит в ответ, склоняясь над трупом.
        - Это, брат, война. Говорят, тысяч десять положили… Хвала богам, не обделившим нас Удачей!
        - Не стало милосердных на земле, нет правдивых между людьми; все строят ковы, чтобы проливать кровь; каждый ставит брату своему сеть… - бормочет Добря, вздыхает и кладет крест. - Но, человек, сказано тебе, что - добро и чего требует от тебя Господь: действовать справедливо, любить дела милосердия и смиренномудренно ходить пред Богом твоим… - продолжает он, прикрывая Живачу очи, и снова крестится.
        - Прах Чернобогов! - бранится Розмич, возвращая клинок в узилище. - Снова за свое!
        - Надо бы и Златана подобрать да в Киев отвезти.
        - За тризною веселой помянем! Кончай хандрить! Победа! Твоя и моя! Наша общая.
        Глава 8
        Добродей даже вообразить не мог, что город, со всеми своими пристанями, домиками, двориками, сарайчиками и конюшнями, может ликовать как один человек.
        Услыхав о земной радости, осеннее небо очистилось от тяжелых дождевых туч, стало подобно бездонному лазурному океану. Дажьбожий лик сияет, как никогда, ярко, роняет золотые лучи, будто отвечая на улыбки прекрасных киевлянок, юрких мальчишек и молчаливых воинов ополчения.
        Дружинники тоже улыбаются, по большей части сдержанно. В груди у каждого разливается особая гордость, глаза горят. Конные и пешие величественно шествуют по городу, теперь даже богам ясно - это воинство не одолеть никому.
        Добродей не спешил, будто нехотя направлял лошадь. Взгляд то и дело возвращался к дальнему холму, где возвышается купол церквушки и большой деревянный крест. После этой победы народ окончательно забудет Христовы заповеди и тропка к тому кресту зарастет травой, но в этот раз даже он, старший дружинник покойного Осколода, не может озлиться на радетелей старой веры. И на отступников христианства злиться не может. Раз языческие боги подарили свободу Киеву, пред их ликами должен склониться каждый. Это долг, перед которым любые заповеди отступают.
        Розмич словно мысли подслушивал, а может, просто проследил за взглядом. Подъехал с бравадой, ткнул Добродея кулаком в плечо:
        - Ну как мы их! А! Во! Знай ильменских!
        Добродей скосил взгляд на новгородца. Тот просто светился радостью, казалось, поднеси к его коже щепку - вспыхнет. Глядя на Роську, Добря тоже не смог сдержать улыбку. Отчего-то вспомнились былые времена, деревенские… Как дрались, как люто ненавидели друг друга только за то, что на разных берегах реки жили. Да и сейчас по разным берегам, только это ли важно?
        - Эй, о чем думаешь, Добродей?
        - Да ни об чем таком особенном! - отозвался тот. - А тебя, земляк, кажись, кличут.
        В самом сердце площади призывно размахивал руками здоровенный новгородец. Подле него, опершись на посох, стоял сухощавый, бледный Олег. Под ярким солнцем его волосы казались не такими красными, почти русыми. Чуть поодаль Гудмунд, Сьельв, Вельмуд, даже жрец Светлолик, бородатые варяги, разудалые словены - земляки, одним словом.
        - А мне кажется, зовут нас обоих…
        - Да?
        Розмич не ответил, но Добря все-таки последовал за ним.
        Олег встретил странным взглядом, холодным, как льды мурманского ада, о которых Добродей не раз слышал от своего духовника. И голос прозвучал так же:
        - Ну что?
        Прежде чем ответить князю, Розмич спешился. Добря сделал то же самое, хотя кланяться Новгородцу - не его дело.
        - Великая победа, князь! - просиял Роська.
        Олег жестом прервал радость, спросил иначе:
        - Когда биться будете?
        Роська, что мгновенье назад напоминал преданного щенка, захлебнулся вздохом и побелел.
        - Хазаров победили, - продолжил Олег, - угроз Киеву нет. Самое время решить спор.
        - Так мы…
        - Откладывать спор - последнее дело. Так поступают трусы. Обычай велит держать слово. А тот, кто предает обычай, предает свою землю, кровь, самих богов. Каким бы именем сих богов ни звали.
        - Мы…
        Роська замялся, вмиг растерял всю браваду. А длинный, сухой, как подрубленное дерево, перст Олега ткнул в Добрю.
        - Время решить спор. Раз и навсегда.
        Добродей почувствовал, как холодеет душа, как льды мурманского ада проникают в его, славянскую кровь. Умом понимает - Олег прав. Но сердце отчего-то противится.
        Нет, не успел по-настоящему сдружиться с Розмичем, не смог отринуть старые обиды, но все-таки у них слишком много общего. Ильменская земля, речка, что разделяла их деревни, и… дух. Ох, узнай про эти мысли ромейский священник, отлучил бы от Церкви, как пить дать - отлучил! Может, действительно в мире существует нечто, что выше богов, распрей и споров? Нет…
        - Деритесь.
        И хоть Олег сказал ровно, слово прозвучало как приказ.
        Розмич глядел на князя ошалелыми глазами. Дружинники, что из любопытства явились на странный разговор, - тоже.
        - Как можно?.. - пролепетал кто-то.
        - Обычай! - громогласно бросил Олег.
        Розмич потянул меч из ножен, Добродей поступил так же, но скорее по привычке. Нехотя разошлись на пяток шагов.
        - Бейтесь, - повторил Олег.
        Только ноги не слушались повелений князя. И руки, что прежде с легкостью поднимали массивные бревна, висели, словно плети.
        А Розмич замахнулся, сделал шаг вперед. Клинок нехотя рассек воздух и застыл. Кажется, само железо не хочет вступать в битву. С великим усилием воин вернул клинок в узилище, руки потянулись к шее. Розмич сосредоточенно извлек из-за пазухи оберег - коготь бера. Добря кивнул, в глазах защипало. Он тоже убрал оружие, снял с шеи крестик.
        Новгородский дружинник смотрел на христианский символ, чуть изогнув бровь, во взгляде блеснуло доброе озорство. Он покорно склонил голову, принимая дар Добродея, но, когда сам потянул руки, чтобы сделать ответный подарок, тишину прорезал ледяной голос Олега:
        - Довольно.
        Князь навалился на посох всем телом, будто ноги не держат.
        - Мы не можем драться, княже, - пробасил Роська. - Мы родичи. Не по крови - по духу. Боги не осудят за это примирение.
        - Знаю! - махнул рукой Олег. - На чужбине тот, кто в родной земле был врагом, становится первым другом. Но скажи мне, Добродей, что за вещицу ты снял со своей шеи?
        - Крест, - сказал старший дружинник глухо.
        - Вижу, что не круг. Не слишком ли затейливая вещица для такого… как ты?
        К чему клонит Олег, Добродей смекнул сразу. Крестик действительно не простой, особенный. Большинство киевлян носили обычные литые висюльки, из простого железа, а то и вовсе деревянные, лишь богачи - из серебра. А этот золотой, с глазками самоцветов по краям. Не только роскошь - редкость, киевские мастера делать подобные не умеют.
        - Погоди, не отвечай.
        Веки князя чуть припустились, дыхание стало спокойным, размеренным, лицо разгладилось. Розмич с беспокойством глядел то на Олега, то на Добрю, а к крестику на собственной шее даже прикоснуться боялся.
        - Ты хороший воин, - после долгого молчания начал Олег, - честный. Мне рассказывали, как сражаешься, в руках подлеца оружие ведет себя совсем иначе. - Князь глянул через плечо. - А твои удары сильные, плавные, и меч, говорят, будто поет от счастья, когда пальцы цепко держат рукоять. Ты честный воин, Добродей, - повторил князь. - Жаль, ромейские жрецы тебе песка в глаза насыпали, но это простительно. Тебе простительно, не им. Я задам вопрос, а ты ответь, как считаешь нужным. Я поверю в любой ответ. Княгиню Диру ты убил?
        Все, кто собрался в этот миг подле князя, затаили дыхание, тревожно замерли. Брови Розмича хмуро сошлись на переносице, он непрерывно смотрел на друга. И хотя губы новгородского дружинника оставались неподвижными, Добродей прочел по ним все, что хотел сказать Роська. Отговаривал.
        Да и сам князь немногим отличался от своего дружинника. В голове Добродея по-прежнему звучал голос, который незаметно подчеркивал главное: «Я поверю в любой ответ».
        Можно сказать «нет». Тогда начнется новая жизнь - жизнь в свободном Киеве, под рукой мудрого, смелого князя. И пусть этот князь мурманин, пусть Христова вера для него значит не больше, чем мешок гнилой репы, зато с ним Киевская земля обретет заслуженное величие. А в то, что спасение души важнее счастливой жизни среди людей, Добродей никогда не верил.
        Можно сказать «нет». И никто не посмеет осудить за этот поступок. Это не трусость, а выбор.
        - Да, она так пожелала, - вздохнув, ответил Добродей. - Это ее крест. И священников, бывших при ней, убил тоже я. И тело Осколода с пристани забрал. И похоронил.
        Все-таки старший дружинник надеялся, что последним словам Олег удивится. Но на лице князя ни один мускул не дрогнул. Хотя кое-кто из стоявших за ним ахнул, по толпе пошел шепоток, превращаясь в гул.
        - Одд! - зашептал Сьельв в спину Олегу. - Ну, за бабу двадцать гривен, за священников по пять. Отслужит Киеву. Помилуй мужика!
        Князь поднял длань. Площадь умолкла разом.
        - Я слово дал, - отозвался Олег. - При всем народе. Его ни вернуть, ни выкупить невозможно.
        - Знаю, - кивнул Добря обреченно.
        Голос Розмича прозвучал, как громовой раскат:
        - Княже! - Воин тут же притих, смутился, в несколько огромных шагов преодолел разделяющее их расстояние. Продолжил тоже шепотом: - Княже! Ты ведь сам говорил! Тот, кто осмелился похоронить Осколода, - герой. Преданный и самый верный! Он не побоялся гнева победителей, исполнил долг! Таких нельзя казнить!
        - Д?лжно. Я слово дал.
        - Но, княже!
        - Не спорь, Розмич. Твое заступничество дорогого стоит. А закон един для всех.
        - Закон… - выдохнул Розмич, но его уже никто не слушал.
        По знаку Олега к Добре подоспели трое новгородцев. Хотя тот не сопротивлялся, вязали крепко, с остервенением. Олег смотрел на действо ничего не значащим взглядом, лица стоявших рядом Вельмуда и Гудмунда напоминали грозовые тучи.
        - Может, отложить на время? - попросил бывший при князе Светлолик. - Сегодня ведь… праздник.
        - Торжество справедливости, - отозвался Олег, кивнув. - Поэтому и казнить нужно сегодня. Это тоже справедливость, разве нет?!
        - Истинно так, князь. И все же…
        - Не перечь мне, жрец, если думаешь заменить Яроока. Мы не на капище. Здесь моя власть. Лучше скажи, все ли готово к жертвоприношению?
        - Все изготовлено, - поклонился Светлолик.
        - Так ступай, жди нас вскоре… И жертвы наши будут богаты.
        Добродей терпеливо ждал новых приказов Олега, рядом с ним громко пыхтели трое воинов, готовых в любой миг встретить сопротивление спокойного на вид дружинника. Добре не верили. Разве только Розмич взбрыкнет, но этого к преступнику не допустят, чтобы не искушать.
        - Ты будешь погребен заживо, - молвил Олег. - Но в знак… уважения разрешаю тебе самому выбрать место, где это случится.
        С ухмылкой Добродей подумал, дескать, можно попросить закопать его близ Рюрикова града или на сотню конных переходов дальше от Алоди. Или на краю мира, в конце концов. Но вслух сказал о единственном месте, куда его неотвратимо тянуло все последние дни.
        - Я хочу упокоиться рядом с Дирой.
        Уголки губ Олега едва заметно приподнялись:
        - Ты всерьез рассчитываешь на покой?
        Добродей не ответил. Но где-то в глубине души вспыхнула яркая искорка счастья - чего-чего, а рая ему точно не видать! Зато здесь, на этом свете, они будут рядом, пока не истлеют кости.

* * *
        На холм пришли немногие.
        Ближним кругом встали новгородские воины. И хотя каждый глядел с сочувствием, было ясно - побега не допустят. Чуть дальше сгрудилось полдюжины старинных друзей Добродея, из числа тех, с кем жили в одном доме, с кем служили Осколоду, ходили в полюдье. Рядом с киевскими - Светлолик, мрачный и печальный. Постаревший после гибели сына, высохший, совершенно седой Молвян.
        Олег стоит отдельно, взгляд устремлен в небо.
        Небесный океан потемнел, из ярко-голубого стал темно-синим. Солнце неотвратимо катится вниз, к земле, скоро покраснеет, зальет виднокрай кровавым светом. Окружающий мир кажется сонным, усталым. Голоса птиц почти не слышны. Деревца горстями сбрасывают листья, усыпая унылую землю медью и золотом.
        На рытье могилы определили троих простолюдинов. Куявы усердно орудуют лопатами, пыхтят. Земля поддается охотно, от неё веет сыростью, под ногами работяг громко хлюпает. Яма становится глубже с каждым мгновеньем, в комьях выброшенной копателями почвы копошатся толстые черви.
        Рядом чернеет маленькая горка - могила Диры. Совсем скоро эта чернота уйдет - горку укроет белоснежным зимним покрывалом…
        Добродей зажмурился. Не от страха - воспоминания стали вдруг очень ясными, будто заново переживает каждый день своей жизни.
        Рюриков град и крепкий запах древесины, отец - ещё молодой, красивый. Мамка… с нарумяненными щеками, в белом переднике. От неё пахнет щами и хлебом. Братья - неугомонная малышня, не по годам серьезная сестрица.
        Утро бунта. Вадим на разгоряченном коне. Запах кожи, пота, железа. После крики и лязг. Кровь, заливающая землю у княжеского двора. И князь Рюрик, за которым мчатся конные, бегут пешие. И снова лязг, кровь…
        Ильменские леса, бескрайнее озеро, которое не всякая чайка перелететь может.
        Руса… удивительный город солеваров. Слишком богатый для того, чтобы быть честным.
        Наконец, Киев.
        В сердце кольнула грусть, когда вспомнил про унижения отрочества, предательство отца, первый поход в полюдье. И сколь бы ни был велик этот город, в нём была только одна жемчужина, один лучик подлинного света…
        Повинуясь странному чувству, Добродей обернулся. К Олегу, поддерживаемый Хорнимиром, спешил жрец Яроок. Впрочем, как спешил? Улитки ходят быстрее. Но Яроок слишком стар и слаб, ему простительно. За ними мрачно вышагивал Розмич.
        - Долго ещё? - бросил Добродей копателям.
        - А ты торопишься? - дерзко бросил один из них. Тут же осекся, поняв, кто спрашивает.
        - Тороплюсь.
        - Почти готово, - пробормотал копатель.
        - Жаль, ветра совсем нет… - отозвался Добря.
        Мужик глянул на осужденного испуганно, промолчал.
        «Скорей бы…» - подумалось Добре, и, будто отвечая на его мысли, кто-то из дружинников пробасил:
        - Готово.
        Недолгая тишина закончилась ещё одним вопросом:
        - А бронь? Снять?
        Далекий голос Олега сказал:
        - Нет. Он воин. Кладите так.
        Яроок увещевал князя.
        Добродей ещё раз поглядел в их сторону.
        - Меч, - молвил Олег отчетливо и громко.
        И повернулся спиной к верховному жрецу.
        Других слов не было.
        Один дружинник ухватил осужденного под мышки, другой за ноги, приподняли. Осторожно уложили связанного Добродея в глубокую яму. Свежесть осени, которую только что вдыхал с наслаждением, сменилась тяжелым запахом земли, зато небо перед глазами до того синее, что слезы наворачиваются.
        - Держи, друг, - проговорил кто-то, опуская в могилу ножны, и там - знакомая рукоять. - Какой ни есть, а все же крест. Молись, если знаешь слова! Прости нас.
        - Отче наш, иже еси на небесех! Да святится имя Твое, да приидет Царствие Твое, да будет воля Твоя, яко на небеси и на земли…
        - Довольно! Забрасывай, - приказал кто-то на корявом славянском, и мужики вновь взялись за лопаты.
        Сперва придавило ноги, после тяжелые комья стали падать на живот и грудь. Прежде чем сыпанули на лицо, Добродей успел сделать глубокий вдох, но воздух кончился быстро. В глубине души он очень стыдился своего буйства: криков, хрипов, судорог, но поделать ничего не мог - тело сопротивлялось само, позорно боролось за жизнь. Благо это сопротивление закончилось довольно быстро, сознание вспыхнуло искоркой… в последний раз. И то ли в предсмертном бреду, то ли наяву он узрел Иное.

* * *
        В княжьем тереме всегда суетно и шумно. И не важно - победа ли, война или обыденный мир. Тут всегда одинаково: с рассвета слуги снуют взад-вперед и ворчат, на кухне гремит посуда и шкварчит на сковородках сало, в княжьих палатах важно спорят дружинники, а когда кончаются доводы, сжимают ладони в кулаки и снова спорят.
        Шаги Розмича растворились в этом гаме, за общей суетой пришедшего не замечали. Внимание на него обратил только один - страж у дверей в опочивальню Олега.
        - Ты чего в такую рань? - поежившись, пробасил он.
        - Срочное дело есть.
        - Да князь, поди, спит ещё.
        - Не спит, - сказал Роська.
        - Откуда знаешь?.. - удивился страж.
        - Чувствую.
        Воин пожал плечами. Он на этой службе новичок, а Розмич - человек бывалый, да и князь его поболе других жалует. Самые важные дела поручает. Может, и вправду «чувствует».
        - Ну, иди, - буркнул страж, - тебя он помнит. Ты - свой. А если что, я не виноват.
        Дверь распахнулась бесшумно. Олега Розмич застал у окна, в кресле. Князь действительно не спал. Судя по виду, не ложился вовсе.
        Олег с заметным усилием повернул голову, вскинул брови:
        - Ты?
        Розмич отчего-то смутился, по щекам поползла горячая краска. Ответил потупившись:
        - Ага…
        - Что-то случилось?
        Во рту пересохло, горло перехватила судорога. Кажется, стены терема пошатнулись и пол качнулся, подобно палубе. Розмич схватился за рукоятку меча, будто это устойчивая мачта, сделал ещё один шаг вперед.
        - Отпусти, княже. Не могу больше так…
        Олег не ответил. В глазах блеснули тревожные искорки.
        - Отпусти! Не про меня такая служба.
        Брови князя медленно сползлись к переносице, уголки губ устремились вниз. Голос прозвучал странно:
        - Ты один из лучших воев. Тебе доверяю, как самому себе.
        - Отпусти.
        - Куда подашься, коли так? - хмыкнул князь.
        - К родичам в Новгород. Обратно. В пахари.
        - Куда-куда? - воскликнул Олег.
        - На земле жить. Зерна в борозды кидать, - откликнулся Розмич и добавил чуть слышно: - Зерна все лучше… правильней.
        Олег встал. Шагнул навстречу. Без лишних слов обнял, хлопнул по плечу.
        За окном послышался легкий шелест дождя, далекий раскат грома сотряс мир. Осень обещает быть долгой, плачущей.
        - Да хранят тебя боги, княже, - прошептал Розмич. - Тебя и твою землю.
        - Прощевай. Каждому - свое. И в этом есть своя правда… - молвил Олег дружиннику, отступая.
        Тот поклонился, но не шибко низко - поясно, и двинулся прочь…
        …Олег проводил Розмича горьким взглядом. Когда за воем закрылась дверь, несколько мгновений стоял неподвижно. После тряхнул головой, прогоняя печальные мысли, и осторожно двинулся к внутренней дверце.
        Была она крохотной, чтобы пройти, нужно чуть ли не в пояс согнуться. За ней маленькая комнатушка, в которой помещается только кровать и небольшой сундук.
        Силкисив всегда спит чутко, но в этот раз шагов мужа не услышала, не проснулась. На щеках легкий румянец, пушистые ресницы изредка вздрагивают. Бок о бок с ней, сжимая в кулачке мамкину косу, сердито посапывает Херрауд, хмурит бровки, дергает носиком, то и дело надувает губки.
        Олег невольно залюбовался, замер.
        Конечно, негоже позволять сорванцу спать вместе с матерью: слишком взрослый, пора отвыкать от мамкиного тепла и учиться войне. Но пока в Киеве не все спокойно, лучше укрывать обоих - и Силкисив, и сына - понадежнее. Слишком много забот должно однажды лечь на плечи этого малыша. За ним будущее этой земли. Она для Херрауда родная. Своя.
        - Рюрикович, - беззвучно произнес Олег. - Ты - Рюрикович! Да и я… раз присягал твоему деду. Жаль, в миру тебе не придется оставить имени Херрауд… А мне оно больше нравится, нежели то, другое, славянское. Потому как ты и Оддисон, глупыш.
        Силкисив в память об отце назвала… Но если снова будет мальчик, сам нареку - Асмундом. А другого - Олегом, - на последнем слове не выдержал, усмехнулся.
        Глаза Силкисив распахнулись, рот приоткрылся от ужаса. В следующий миг узнала мужа, вздохнула и нахмурилась. Князь не смог сдержать улыбки.
        - Светает, - ласково прошептал он.
        - Ты не ложился? - так же тихо спросила она.
        - Нет.
        - Опять будущее прозревал? - В ее тоне послышался укор, который развеселил Олега пуще прежнего. - И чего надумал?
        - Надумал взыскать дань с радимичей, да и северян тоже - данью, - с улыбкой отозвался Олег.
        Щеки Силкисив вспыхнули румянцем, на мужа смотрела с ужасом.
        - Не бойся, - поспешил успокоить Олег. - Все по чести. Прежде они хазарам дань платили, я от хазаров освобожу. - И добавил, нахмурившись: - А древлян придется прижать… И новгородцев, через «не могу». Но эти уже знают: есть такое слово - «надо».
        Эпилог
        Добродей очнулся от замогильного холода. Приподнялся. Ремней на запястьях да на щиколотках как не бывало. Быстро огляделся. Вокруг сумеречно. Зато старый верный меч лежит рядом, на синеватом заиндевелом песке.
        Ухватил знакомую рукоять, хоть и не почувствовал привычного касания, потянул из ножен. Встал, уже всерьез озираясь и всматриваясь.
        С одной стороны высится громада темного, он бы сказал, непроницаемо чёрного леса. Острые вершины елей похожи на шпили церквей, лишенных крестов.
        С другой стороны расстилается беззвучная гладь.
        «Река или море? Если море - то хуже», - подумал он, облизывая пересохшие губы, и ринулся к воде.
        Но, едва добежав, Добродей отпрянул в ужасе. Столько крови он не пролил за всю свою недолгую жизнь. Вопреки земному правилу, руда не свертывается, а колышется, словно густое багряное молоко.
        - Нет! Лучше в лес! Не найдется родника, так хоть с листьев влаги испить.
        Но и тут Добродея ожидала неприятность, ибо на песке, по которому только что шел, не осталось ни единого следа, будто и не касался поверхности.
        Ткнул под ноги мечом, клинок без усилий погрузился в это нечто, грозя утопнуть вовсе.
        Едва уловимый плеск - единственный звук, нарушавший тишь навьего мира, вывел его из оцепенения. Добря стал ещё тщательней вглядываться в сумрак, стараясь угадать Тот берег мнимой реки.
        Пространство над зловещими водами рождало что-то похожее на остов призрачного корабля. Но вот уже он оброс плотью и кожей, превращаясь в лодью. Правил судном высокий седобородый старик в ниспадавшем с широких плеч дорожном плаще. Казалось, его платье, и корабль, и река неразделимы. Умелыми движениями весла водчий неумолимо, как течение Времени, приближал свою лодку к берегу. Или же это само пространство подтягивалось к судну, словно змеиный хвост к голове?
        Старец переступил через борт легко, словно то был жалкий порог в домишке, на ходу обращая весло в длинный посох или даже копьё. Он угрожающе передернул плечами, слишком могучими, чтобы принадлежать столь пожилому мужу.
        Добродей тут же направил на корабельщика клинок.
        - Смелый человечек. Я вижу, ты подрос с тех пор, как мы виделись в прошлый раз, - усмехнулся тот.
        Его слова вспыхнули, подобно лучине, мир вокруг стал как будто четче. Из вязкого сумрака проступили черты лица: неровный нос, высокий лоб, острые скулы. От правой брови к скуле тянулся уродливый шрам, а там, где должно быть глазу, - провал, прикрытый уродливо слепленными веками. Любой разбойник и то краше будет.
        - Лодочник? Неужели? - воскликнул Добря и выронил оружие.
        Клинок упал беззвучно и пропал в пустоте, зияющей у самых ступней.
        - Меня зовут и так, - подтвердил старец.
        - Где мы?! И что это за река?
        - Ах да! Ты же, Агафон, представлял все немного иначе? Не так ли? - рассмеялся Лодочник, подмигнув единственным глазом.
        - Мы на Том Свете? - изумился Добря.
        - Хм, ещё нет, но уже близко, - пробасил старик.
        - Это чистилище?
        - Нет, парень. Это всего лишь Перекресток. Пойдешь туда, - он щелкнул пальцами и поднял кверху указательный, - пожалуй, угодишь в это самое, как его…
        - Чистилище? - то ли подсказал, то ли снова спросил Добродей, глядя в вышину, где заклубилась, завертелась лазурь.
        - Вот-вот. Но для светлых духом это не страшно, они славно потрудились и могут рассчитывать на снисхождение, - снова усмехнулся Лодочник. - А туда! - Он протянул длань к чёрному лесу. - Там зверем обернуться можно. Но в Диком мире век недолог. Зато самое милое дело подсмотреть, подглядеть, весть подать, а то и отмстить каким неразумным хазарам… или ещё кому…
        - И у меня есть выбор?
        - Выбор есть всегда.
        - А с тобой никак нельзя? Хотя бы на тот берег? Что там? - забросал вопросами Добря.
        - Экий любопытный. Если я скажу, вдруг тебе туда и не захочется вовсе…
        - Ну, по старой памяти!
        - Там твои мамка и папка теперь живут, - ответил Лодочник. - Деды и пращуры. Но выбор придется сделать здесь и немедля.
        Добря ещё раз глянул на Лес. После - вверх. Лазуревый круговорот не прекращался, увлекая взор, звал, манил, тянул.
        «Но Дира? Что выбрала Дира?»
        Лодочник, если и подслушал его мысли, промолчал.
        - Я решил, - наконец признался Добря. - Давай туда, где родичи.
        Старец улыбнулся и, протянув к смертному посох, вымолвил:
        - Тогда пора в путь.
        Смерть за смерть. Кара грозных богов
        Часть первая
        Глава 1
        Солнце клонилось к закату, когда вдали, там, где сходятся Вышний мир и Срединный, показался знакомый берег. Ладога!
        Ещё день-другой назад любой бы из корабельщиков возликовал. Но в этот раз причин для веселья, да и заздравной кормчему не было. Больно горька весть, которую несут под чёрным парусом печали.
        Умер великий Рюрик. Ушёл в навь достойно, как и подобает мужчине, вождю, князю. Но это не умалит горя осиротевшей земли, не приглушит завывания плакальщиц, не высушит слёзы златовласой Силкисив.
        Розмич прикрыл веки, в сотый раз представляя, как ступит на пристань, взойдёт по пологому холму, минует многолюдный город и поднимется на крыльцо княжьего терема. Как встанет пред младой княгинею и, склонив голову, поведает дочери о смерти отца. Отведёт взгляд и, невзирая на горючие женские слёзы, расскажет о доблести, с какой разил врагов в том последнем бою, о славной победе князя над Корелой и долгой, мучительной смерти от ран. Так велел ему строгий Олег - Одд, наречённый Стрелой.
        А князь и впрямь умирал медленно, поначалу никто и не понял, что вот она - Морена явилась. Раны казались несерьёзными, а сам Рюрик посмеивался: ещё одно сражение записано в памяти множеством пустяковых рубцов. Да, это сражение забудут не скоро, но виной тому не шрамы, а смерть лучшего из князей! Что теперь будет с его землями и людьми - только боги ведают. Обрушат ли они на головы смертных все неудачи мира? Или новый владыка примет на себя тяжкий груз?
        Когда лодья подошла к пристани, на берегу уж толпился народ. Ладожане пожирали корабельщиков взглядами, особо нетерпеливые выкрикивали - что да как. Но Розмич, поставленный старшим, велел спутникам держать язык за зубами - скорбную весть положено узнать сперва княгине, после - всем остальным. Даже примчавшимся на берег дружинникам, из числа тех, кто под началом мудрого воеводы остался для защиты города, ни слова о гибели Рюрика не сказали…
        Сумерки сгущались, были похожи на кисель. Но Розмич вознамерился тут же повидаться с Силкисив. Хоть и не принято поминать смерть ближе к ночи, а тянуть без толку. Княгине уже донесли о лодье, и не явись вестник сразу, сама поймёт. И не столько поймёт, сколько навыдумывает - бабы, они такие. Решит, что не отец, а муж любимый пал, ненароком весь терем взбаламутит, за ним - и всю Алодь-Ладогу.
        Муж Силкисив - Олег, волею Рюрика наместник в этой земле. Зеленоглазый мурманин правит справедливо, народ его поболе старого князя любит, едва ли не молится. Уважает Олега и всяк северянин, и варяг, и словен.
        Если о Рюрике Новгородском бабы да ребятня просто поплачут, то над известием о гибели Олега белугами взвоют. А ведь когда-то, скоро уж двадцать лет с тех времён выйдет, многие земляки нос воротили, называли мурманскую кровь нечистой…
        Напоследок Розмич подозвал друга - невысокого, вдумчивого дружинника по имени Ловчан, шепнул на ухо:
        - Узнай, где найти купца Жедана. И про лодью его расспроси.
        - Узнаю, - пообещал тот. - Расспрошу.
        Эта тонкая, статная женщина с золотыми косами и огромными синими глазами всегда восхищала Розмича. От того, что именно ему поручили стать вестником её горя, дружиннику делалось дурно. Он старался говорить как можно мягче, расчётливей, но в таком деле сколько ни смягчай да ни подбирай слова - не поможет.
        Силкисив слушала рассказ мужнего гонца, как и положено княгине - молча, с каменным лицом. Только предательские слёзы застилали её небесные очи и изредка скатывались по щекам, выдавая нестерпимую боль любящей дочери. Много позже, когда рядом останутся только ближние, позволит себе разрыдаться по-настоящему, запричитать. Но пока сидит в резном кресле, пока голову стискивает княжеский венец, будет изо всех сил притворяться холодной.
        - А что Олег? - спросила она, помедлив.
        - Олег и Вельмуд созывают общий сход. Прежние клятвы, те, что вожди Рюрику давали, подтвердить хотят сызнова. Вся варяжская дружина Рюрикова уже Олегу присягнула, потому как Удача к нему боле иных добра. Старшим теперь Инегельд.
        Розмич даже обрадовался, что дозволено уйти от скорбной вести, и стал перечислять, куда да кто из знакомых Олеговой жене бояр да дружинников направился. Этот - к кривичам в самый Полоцк. Другой - уже на пути в стольный Новгород, к сводной сестре Силкисив, хотя та ещё, считай, девочка. Вельмуд - князь всей ильмерской Руси - и так всегда при Рюрике был. В Мерь да Чудь старый Валит вызвался сходить, хоть и дальняя, но родня…
        Княгиня прервала его рассказ:
        - А ты?
        - А мне дорога вышла к в?си [32 - Весь - финское племя, весь белозёрская, упомянута в древнерусских летописях в связи с событиями 859, 865, 882 гг. Вепсы - остатки этого племени, малая народность, известная и по сей день.] - в самое Белозеро. Полата звать.
        - Брата? Зачем?
        - Прости, княгиня, про то сам сказать не могу. Князю Олегу клялся на железе, что исполню всё, как им задумано…
        Силкисив, так называли её мужнины земляки, хотя родичи именовали Рюриковну Златовласой. Княгиня не видела младшего брата с того скорбного дня, как хоронили золовку Едвинду и маленького Ингоря. Боги забрали обоих внезапно, в седьмицу [33 - Седьмица - здесь и далее четвёртая часть лунного месяца, в будущем при христианстве «неделя», поскольку седьмой день становился для «ничегонеделания».]. Сначала - дитя, после - мать.
        Херрауд и Ингорь народились в один год, но навий властитель лишил Рюрика и жены, и младшего сына. А Олегова отпрыска пожалел.
        Она хорошо помнила прошлогодний злосчастный травень [34 - Травень - славянское имя мая.], как в считаные дни угасла Едвинда, сражённая внезапной гибелью своего мальчика, враз постаревшего Рюрика - с полдороги вернувшегося из похода на Корелу…
        А Полат, оказавшийся в ту пору на съезде князей в Новгороде, и не скрывал от неё злобной радости. Силкисив попрекнула брата.
        Но он припомнил в ответ, как много лет назад, когда восстал Вадим, может, сам Рюрик, а может, и Олег заманили мятежников в новостроенный княжий город и истребили всех. При этом Силкисив и Полат успели укрыться в детинце и сумели пережить набег поддавшихся на уловку воев Вадима. Да их мать лишилась головы под топором неистового Беса…
        - Это сами боги мстят князю за давние неправедные дела! - говорил Полат. - Кабы нас не хранили, и мы бы пали в тот день.
        Силкисив не верила в изощрённый хитростью ум отца. Чтобы вот так, да собственную дочь в качестве наживки? А мужа побоялась спросить о том и тем оберегала от гнева обоих собственного брата.
        Но вот уж не минуло и пары лет со смерти Едвинды, как грозные небожители прибирают и самого Рюрика…
        Княгиня вздрогнула, смахнула накатившую слезу:
        - Ничего Олег боле не велел на словах передать?
        Розмич понизил голос и приглушённо ответил:
        - Сказал, чтобы за сыном Херраудом пуще прежнего следили б. И прежде чем кормить, сами бы пробовали на вкус.
        - Да вроде бы и так… - начала было женщина, испуганно глянув на посланца.
        Но Розмич приложил к устам палец и произнёс:
        - Князь вскорости уж вернётся, как справит тризные дни… И обо всём поведает.
        - Тогда в добрый путь! Боле не держу… - молвила Силкисив, задохнулась, но, приложив ладонь к груди, всё же справилась с горестным криком, готовым было вырваться наружу. - Да хранят тебя боги, Розмич! - проговорила княгиня и знаком отпустила дружинника.
        Едва тот вышел за порог, подскочила девка-прислужница. Поклонившись в пояс, прощебетала:
        - Тебя, доблестный воин, видеть хотят.
        - Кто? - нахмурился Розмич.
        - Дело Белозера касается, - невпопад ответила девка и заторопилась прочь. Через пяток шагов остановилась оглянуться.
        «Вот уж… княжий терем! - с досадой подумал дружинник. - По тесной деревенской избе вести разлетаются куда медленней!»
        Розмич не сомневался - за ним прислал кто-то из знати, вхожей в княжий терем. Он за Олеговым поручением мог отказаться от навязанной встречи, но больно любопытно стало - кто же столь проворен и хитёр, что сумел услышать тайный разговор. Да и храбр к тому же: трус не станет звать на встречу вот так, сразу.
        К великому удивлению воина, девка привела в горенку. Не убогую, но слишком простую, чтобы с ходу опознать в ней прибежище первой жены князя Олега.
        Она стояла посреди. Высокая, в меру пышнотелая, одетая по обычаю своей страны - в длинное цветастое платье с узкими длинными рукавами, поверх которого была рубаха плотной ткани с откинутым капюшоном. Плечи окутывало покрывало, расшитое серебряными и золотыми крестами.
        Волосы заплетены в косу, собранную на затылке, гордо вскинутую голову вместо княжеского обруча венчает диадема, каких в славянских землях не найти. На белом лице россыпь конопушек, да в тусклых зелёных глазах - тоска, которая никак не вяжется с семью радужными цветами дорогих одеяний.
        Прежде Розмич видел Риону всего пару-тройку раз и то мельком. Рыжеволосая женщина жила чуть ли не затворницей, с осуждением смотрела на варягов да словен и их обычаи. Народ сперва удивлялся, после - злился, не понимая, почему дочь заморского властителя таится от людских глаз, подобно ночной нежити. Остыл, прознав о горькой её судьбине…
        Сам Розмич считал судьбу Рионы непримечательной: ну влюбилась дочь скоттов [35 - Скотты - как и другие народы континентальной Европы, западные славяне применяли этот этноним к ирландцам (самоназвание - «гэлы»). Соответственно, сам остров Ирландия - Скотия. По мнению специалистов, закрепление этого этнонима за одним-единственным народом гаэльской (гэлской) ветви - за шотландцами - процесс очень поздний. А на рубеже тысячелетий он связывался именно с населением Ирландии. Этот этноним, скорее всего, был известен и в Киевской Руси. Параллельно со «скоттами» на Балтии в частности и в Европе вообще могли использоваться и другие, менее распространённые этнонимы.] в зеленоглазого Олега-Одда, ну приехала вслед за ним в дикие земли словен, и что? Знала ведь - не быть ей единственной. Не бывает так, чтобы у князя только одна жена! И нет ничего особенного в том, что Олег взошёл на ложе с другой. И если кто и виноват, что любит Рюриковну крепче зеленоокой - первой, так это она же сама, Риона. Девочку родила - не сына, а у Силкисив сразу Херрауд народился. Впрочем, горевать тут вообще не о чем - дела        Дружинник совершил положенный поклон и замер в ожидании.
        Княгиня не спешила говорить, мерила Розмича внимательным взглядом, будто решая, достоин ли тот услышать волшебный голос. Наконец Риона произнесла:
        - Ройзмич. Ты отправляться в Белозеро?
        Воин кивнул и невольно поморщился: княгиня не сильно коверкала слова, но было ясно - по-словенски говорит редко.
        - Я просить… услуга, - продолжила Риона. - Ултен, кульдей из моя свита, мечтать посетить озёрный край. - И пояснила, предупреждая вопрос Розмича: - Писать деяния вендов. Ты взять его с собой?
        - Кто таков кульдей?
        Розмич про то, что славяне ещё и «венды», разумел. Знал и то, что мудрый князь привечает могущих создавать черты и резы. И всё равно хотел ответить, мол: не велено, да и поход предстоит не увеселительный. Но княгиня и в этот раз опередила:
        - Божий человек [36 - Название «кульдей» произошло от староирландского выражения Cе`li Dе` - «дружина Божия» или «преданные, подданные Божии». Изначально последователи Энгуса МакЭнгобана, ирландского игумена из рода королей Ольстера, затем - все ирландские монахи, как правило аскеты и отшельники, подобно отцу-основателю этого движения.], кульдей странствуй по миру. Он неприхотливо и толково, - путалась Риона. - Не быть в тягость. Орвар-Одд не серчать.
        Ну что тут возразишь?! Да и осмелится ли простой дружинник перечить жене князя?
        - Как прикажешь, - поклонился Розмич. - Где найти этого Ултена?
        …Покидая покои Рионы, дружинник хмурился.
        Его беспокоил не священник, навязанный в попутчики, а странная осведомлённость первой жены Олега. Впрочем, выяснять подробности Розмич не собирался: это бабьи войны, в кои мужику соваться нельзя. Иначе, не ровён час, сам обабишься.
        Ловчан поджидал Розмича у гридни. Рядом с ним стоял грузный мужик, вовсе не старый, но с окладистой рыжеватой бородой и выпученными рыбьими глазами. И хотя прежде Розмич купца Жедана не видел - сразу признал. Судя по одёже, дела у того идут неплохо. Видный человек.
        - Здрав будь, - кивнул Розмич.
        Взгляд у купца нагловатый, цепкий. Голос - басистый, раскатистый.
        - И тебе не болеть, - слегка поклонился Жедан. - Говорят, дело у тебя ко мне?
        - Верно. Я с малым отрядом в Белозеро иду, а ты, если молве верить, лучший путь знаешь.
        - Знаю, - отозвался Жедан с ухмылкой. - Да только провожатым не нанимаюсь.
        Розмич криво усмехнулся. Вот же лисье племя! Понял, не в провожатые зовут, а всё равно вертится, языкастость свою показывает. Что ж, плох тот купец, который без торга по рукам бьёт. Но и дружинники не лыком шиты!
        - Князь Олег велел мне с тобой, на твоей лодье, идти, - сказал дружинник, снимая с пояса полный дирхемов кошель и взвешивая его в ладони. - Заодно тебя да товар охранять.
        Взгляд купца не переменился, остался по-прежнему наглым. Простому человеку могло бы показаться, что и вовсе на кошель не глянул.
        - Так ведь лодья у меня, та, что для тех рек годится, одна теперь на ходу. Невелика, да и старовата. Вот, и её латать недавно пришлось. А товара много накопилось. Коли тебя и твоих молодцов с собой брать, часть сгружать нужно, а это убытки. Кошель-то для такого дела худоват…
        «Вот ведь жук!» - воскликнул Розмич мысленно. А вслух сказал:
        - Ты мне зубы не заговаривай. Я по поручению самого князя еду! Ты бы всё одно каких варягов бы нанял, а тут мало что охрана выискалась, так и дирхемы сами в руки идут.
        - Так и все под князем ходим, пока вот под Олегом… - развёл руками Жедан. - Слыхал, горе-то у нас какое - нет больше Рюрика. Да смилостивятся над ним боги! - забормотал он, касаясь оберегов на груди. - Вдруг по старому князю всенародную скорбь объявят?
        - Слыхал. Тебе за то, чтоб в море скорее вышел, и серебро даётся. И за молчание. Это ты точно заметил, все теперь под Олегом, а он шутить не любит, - пригрозил Розмич.
        - Ну ты сам посуди, мил-человек, коли доберёмся опять же в Белозеро, мне откель в обратную дорогу других варягов-то найти? То-то и оно!
        Розмич хоть и улыбнулся быстрой смене купеческого настроения, а дельного ответа придумать не мог: всё ж не прирождённый посол, а воин. Не приучен языком чесать. Пришлось согласиться с поражением.
        - А ежели в глаз дам? - подражая беззаботному тону торговца, спросил он. - Да так, что после всё своё добро знахаркам отнесёшь, лишь бы вылечили?
        Купец ничуть не растерялся, наоборот - приосанился.
        - Да разве пристало княжьему дружиннику о простого человека мараться?
        - Ты не простой, а я не брезгливый, - оскалился Розмич.
        Жедан бесстрашно отступил на шаг, смерил воина новым, более пристальным взглядом, в котором, впрочем, появилось веселье.
        Не слишком высок - всего на полголовы выше самого купца, сероглаз, лицо обрамляют густые русые кудри, борода стрижена. Зато плечи широки, а на ногах стоит до того крепко, что кажется, будто врос в землю. Пояс блестит серебряными бляшками, выдавая в собеседнике не последнего для князя человека.
        - А не ты ли случаем тот воин, что на осенней ярмарке косолапому хребет голыми руками переломил? - хитро поинтересовался торговец.
        Розмич не ответил, только оскалился сильней.
        - И бешеного коня, прозванного в народе Лютым, объездил и приручил?
        Дружинник по-прежнему молчал.
        - И лучшего новгородского поединщика в пыли извалял? Зубы выбил и ещё постыдного пинка напоследок отвесил…
        - Да он это, он… - не выдержал Ловчан.
        Купец заметно повеселел.
        Слава Розмича и впрямь гремела от Ильменя до самой Алоди. И даже у самого предела сих земель народ охотно судачил о подвигах удачливого дружинника, жадно выспрашивал у заезжих, чем ещё отличился вояка. А все окрестные родители спали и видели, как бы заполучить сероглазого в зятья. Жедан же последние четыре года был в отлучке, потому и не признал в говорившем того самого - меченого. Теперь же гордился - такого человека в словесном состязании обставил!
        - А у тебя и точно шрам есть? - спросил купец.
        Розмич не смог сдержать улыбку, а Ловчан и вовсе расхохотался.
        Пресловутый шрам, полученный ещё в детстве, вызывал нездоровое любопытство у всех без исключения. Ещё бы, ведь не абы чей коняка на голову ступил, а гривастый самого Олега, вещего князя. И мало кто знает, что Розмич, сын пахаря, в ту пору звавшийся детским прозвищем Роська, рыдал после этого совсем не по-геройски, целых два часа. И орал на всю округу, в мамкин подол сморкался.
        Зато Олег разглядел в покалеченном мальчишке нечто особое, вот и прозваньем наградил непростым - Розмич, то есть «с метой». Так и взял ревущего к себе, в отроки. Вопреки обычаю взял. Обучил сына пахаря ратному делу, а после тот добился права служить в дружине и превзошёл именитых сверстников мастерством.
        - На мне этих шрамов как на псине блох! - отозвался Розмич.
        Купец махнул рукой, окончательно уверившись, кого судьба подсунула в попутчики. Сказал больше для порядка:
        - Ты прости, ежели что не так!
        - Боги простят, а ты лодью снаряжай! - в тон отозвался Розмич.
        - Так я уже. Вы как раз вовремя явились - ещё бы день, и не успели. Я на рассвете уйти собирался.
        - Князь Олег - вещий, он ведал, когда посылал.
        Ловчан, которому поручал разведать про купца, лодью уже осмотрел - большая, справная. Он кивнул, подтверждая слова Жедана.
        - Что ж, так даже лучше, - заключил Розмич. - Поутру и свидимся.
        Дружинник пристегнул кошель к поясу, нарочно не замечая разочарованного лица торговца.
        «Ничего, потерпит, - решил он. - Неча было языком трепать!»
        Купец, смекнувший, что плату получит не сразу, грустно вздохнул и поспешил восвояси. На ходу костеря вояку за глупую шутку - это же надо, кошель зажать! Неужто ничего лучше придумать не мог?
        Розмич, наоборот, был очень собой доволен, но едва Жедан скрылся с глаз - посерьёзнел.
        - Ты наших предупреди, на рассвете уходим, - приказал он Ловчану. - И скажи, с нами ещё один человек будет.
        - Какой человек?
        Воин состроил недовольную мину, ответил с холодком:
        - Да скотт. Из свиты Рионы.
        - Человек, что ли, не ахти? - не понял Ловчан.
        - Нет, поп христианский! Скотты - народ такой, за данами да англами обитают, далёко на Западе, - пробурчал Розмич и, поглядев под ноги, продолжал: - Вот не везёт! Мало, что за ночь ни горло толком промочить не успеем, ни Рюрика помянуть толком, так ещё и этот, как его… кульдей навязался. Ох, не нравится мне это! Неудачно путь начинается, кабы беды не случилось.
        - А кабы и беда? - улыбнулся Ловчан, поглаживая рукоять меча.
        Собеседник смерил друга внимательным взглядом и ухмыльнулся.
        Да уж, чего-чего, а бед бояться не стоит - Олег с ним под поход к Полату самых лучших воинов отрядил, самых сильных. Этим что удача, что неудача - всё одно выстоят. Был бы меч верен, остальное - суета.
        - Добро! - кивнул Розмич. - Стало быть, на рассвете!
        Дюжина молодцов во главе с Розмичем прибыла на пристань затемно. На лодье Жедана уже вовсю готовились к отплытию - корабельщики сновали взад-вперёд, в последний раз проверяя, всё ли погружено и закреплено, надёжна ли оснастка. Сам купец стоял неподалёку и, заложив руки за спину, важно покрикивал на подручных.
        Завидев дружинников, Жедан расцвёл улыбкой и поспешил сообщить:
        - Ну, раз вы всё одно с нами - тады и на вёслах кого подменить сможете, коль потребность случится. Я ведь половину людей уже по домам отправил, иначе не уместились бы. А теперь всё в порядке! Так что все на борт - чую, будет нам ветер попутный!
        Воины опешили не от слов - управиться с веслом дело плёвое - от наглого тона. А Розмич изогнул бровь, подумал запоздало: «Ой, неспроста Олег именно к этому купцу обратиться приказал…» И едва подвернулся случай, шепнул Жедану, чтобы шутки эти бросил: мол, сам Розмич веселье разделяет, а остальные не поймут. Ещё добавил доверительно:
        - Это у вас, торгашей, в почёте плутоватый Велес, а у нас свой бог - военный…
        - Да знаю, знаю! - отмахнулся Жедан, но хитреца из взгляда не исчезла.
        «Вот ведь человек! - возмутился Розмич мысленно. - Уже седина на висках проявилась, а он всё хохмит!»
        На этом странности не закончились.
        Поднявшись на борт, мужчины обнаружили невзрачную девку, стелющую тюфяк на скамью близ места кормчего. Пристроив его таким образом, прислужница положила поверх одеяло из ярко окрашенной шерсти, пощупала - мягко ли. На недоумевающих дружинников покосилась, как голодная змея, и заспешила обратно на берег.
        - Баба. Не к добру, - прошептал кто-то, и прежде чем Розмич успел озвучить свои предположения, на борт взошла Она.
        Невысокая девушка с синими, как послегрозовое небо, глазами. Такие очи прежде знал лишь за Олеговой женой. И вот, пожалуйста! Румяная, но уж больно худосочная, чтобы казаться красивой простому селянину. Платье скромное, волосы убраны под тонкий белый платок заморской ткани, закреплённый простым медным очельем. Увидав толпу вооруженных мужчин, девица опустила глаза долу и улыбнулась, отчего на щеках проявились крошечные ямочки.
        Розмичу показалось, что уходит из-под ног дощатая палуба, что предрассветное небо закачалось и грозит обрушиться на голову, что плеск ладожских волн стал нестерпимо громким и слышится в нём переливчатый девичий смех.
        Подскочивший Жедан по-отечески обнял синеглазую, сказал:
        - Вот, племянница моя любимая. Затеей зовут.
        - Не к добру, - тихо повторил Ловчан, а кто-то усмехнулся куда громче. - И не страшно тебе, девица, по морю-то? Тут и ветер, и укачивает!
        Щёки синеглазки вспыхнули малиновым цветом, спина горделиво выпрямилась. Но ответила не сама, дядя-купец был проворнее и куда говорливей:
        - Не боится. Четыре лета со мной за моря ходит. Теперь вот к отцу, брату моему, возвертаю.
        - Четыре лета?! - удивился Розмич. И поспешил пояснить, чтобы никто не подумал, будто речь о девице: - То-то я тебя, Жедан, в Ладоге раньше не видал. И где же ты скитался столько времени?
        - Много где, - купец надулся важностью, подбоченился. - Так ведь в Русу ходил, в Киев… в Царьграде бывал.
        - В Царьграде?! - разом выпалили дружинники.
        - Да, - подтвердил тот, а Розмичу показалось - ещё немного, и купец лопнет от самодовольства. - Вот и рабыню там прикупил. Эй, девка, подь сюды!
        На крик Жедана прибежала та самая невзрачная прислужница. Только теперь воины заметили, что девица если и похожа на словенку, то на сильно заморенную: кожа темней, глаза впалые, почти прозрачные, нос некрасивый - шибко длинный. Когда купец сорвал с девичьей головы платок, взглядам предстали чёрные, как ночь, косы.
        - Гречка! - пояснил торговец.
        - Гречиха, - поправили его самые грамотные.
        - Ромейка, дурни! - буркнул седатый кормщик в кулак.
        - Две бабы на лодье, - покачал головой Ловчан.
        И теперь уже Розмич повторил озвученную соратниками мысль:
        - Не к добру.
        Кромка виднокрая кроваво вспыхнула, Даждьбог протирал очи ото сна, первые лучи пробудившегося светила озарили стелющийся над водами туман. Рассветные сумерки начали таять, как кусок снега, брошенный в раскалённый печным жаром горшок.
        Жедан облизал палец, поднял повыше и заключил:
        - Ветер пока слаб, но хорош. Глядишь, разгуляется. - И рявкнул, как заправский мореход: - По местам!
        Сноровистые подручные уже убрали мостки, когда с пристани прозвучал зычный крик:
        - Подождите! Подождите!
        - Это что за худоба? - хмуро пробасил Жедан, перегибаясь через борт.
        По пристани метался высокий рыжеволосый человек в длинных одеждах, размахивал руками и продолжал голосить. Большую часть слов корабельщики разобрать не могли, казалось, человек не говорит, а каркает.
        Розмич хлопнул себя по лбу:
        - Это же Ултен!
        - Какой такой Ултен? - насторожился Жедан.
        - Божий человек, говорят. С нами в Белозеро идёт.
        На лице купца отразилось недоумение и вмиг сменилось озабоченностью:
        - Поп, что ли, иноземный? О поп? договора не было!
        - Значит, теперь будет, - просто ответил Розмич. - Вели мостки взад приставить.
        - Какие мостки? Зачем? - искренне возмутился Жедан.
        - Затем, чтобы на борт кульдея ентого принять.
        Помня о словоохотливости купца, Розмич сразу перешел в наступление - расправил плечи, выпятил грудь и подбородок, грозно потёр кулак ладонью. Впрочем, старался не столько для Жедана, сколько для его племянницы - пусть видит… стать молодецкую.
        - Ящер его забери! - выругался купец, поняв, что отделаться от незваного попутчика не получится. И, вопреки здравому смыслу, всё-таки прикидывал, удастся ли усадить и священника за вёсла, коли случится в том нужда. Больно худой поп, как та же Затея, да бледный.
        Ултен с мальчишеским проворством взлетел по мосткам, слегка поклонился - сперва Жедану, после Розмичу. На него глядели, как на чудо. Мало что одежды длинные, так ещё и на голове не пойми какая зараза.
        Общее мнение озвучил Ловчан:
        - В костёр упал?
        Брови Ултена взлетели на середину лба, улыбка стала глуповатой. Обычно так улыбаются, если не расслышали или просто не поняли.
        - Голова, говорю, - пояснил Ловчан, указывая на собственное чело.
        Скотт бритый, но только наполовину - от уха до уха, через темечко. Отчего его лоб казался огромным. Рыжая борода была разделена на две части и напоминала рога, растущие из подбородка. А длинная одежда придавала священнику сходство с крайне уродливой, мужеподобной бабой. Нескладный, словом.
        В этот раз никто не изрёк многозначительное «не к добру», потому как три «бабы» на борту лодьи прочат не какие-то мелкие неприятности, и если не Всемирное половодье, то бишь Сумерки богов, так настоящую беду.
        Не дождавшись от кульдея ответа, Ловчан махнул рукой. Жедан хотел сплюнуть от досады - не понравился ему полулысый, ну ни капельки! Но вовремя опомнился - дурной знак плевать на корабельные доски, а в воду - и вовсе святотатство.
        - Отходим! - приказал купец, ещё раз про себя проклиная нелёгкую, что принесла на его лодью нежданного гостя.
        Глава 2
        Ветер и впрямь был ещё слабоват, его сил хватало лишь для того, чтобы чуть горбатить парус. Корабельщикам пришлось взяться за вёсла, но люди не роптали. Хотя гребли слаженно, берег скрылся не скоро.
        «Отчего-то ведь решил купец заранее выйти на большую воду, - смекнул Розмич. - И, как видно по ватаге его, завсегда так делает - не придурь».
        Племянница Жедана расположилась на мягком тюфяке, близ кормчего. У её ног, прямо на досках, недвижной тенью сидела ромейская девка. Затея то и дело бросала любопытные взгляды на Олеговых дружинников, они тоже исподволь рассматривали синеглазую девицу, тихо судачили промеж собой: каково же было бабе четыре лета по морям-то ходить. Посмеивались.
        Розмич разговорам не мешал, порой и сам вворачивал ехидные словечки, отчаянно надеясь, что соратники не заметят предательского румянца, который не желал сходить с лица от самой Ладоги. Это внезапное смущенье злило Розмича сильней, чем наглость, накануне проявленная купцом.
        Сам Жедан с гусиной важностью расхаживал по палубе, покрикивал на гребцов да с прищуром поглядывал на скотта Ултена. Священник сидел на носу лодьи, особняком, и с каждым мгновеньем делался белее. Его губы беззвучно шевелились.
        Купец сразу понял - молится. По уму, нужно осадить полулысого, а то вдруг Морской владыка, услыхав слова, обращённые к чужому богу, осерчает и накажет корабельщиков? Но Жедан провёл немало времени в Царьграде и знал лучше многих - христьянина проще бросить за борт, чем уговорить посидеть без молитвы хотя бы мгновенье.
        Конечно, вера скоттов сильно отличалась от ромейской, об этом Жедану тоже было ведомо, но суть от того не меняется. И те и другие верят, дескать, бог-то всего один, остальные - бесы вроде бы. Ещё верят, будто жил когда-то на земле сын этого бога - Иисус. Он не разделял народ по племенам и велел всем жить в мире и прощении. За что и поплатился. Нынче ему поклоняются, как и богу-отцу, но толку? Боги-то словен некогда тоже по земле ходили, так чем этот Иисус лучше их? И что же это ещё за бог такой убитый, ещё и к дереву пригвожённый! Разве может смертный бога так уделать? Нет, спорить с полулысым Жедан не собирался…
        - Погоди-ка! - крикнул купец, голос прозвучал громовым раскатом. - Суши вёсла!
        - Это ещё за каким… - встрепенулся Розмич.
        Жедан смерил дружинника хитрым взглядом, сказал с деланой строгостью:
        - Ты, мил-человек, у себя на суше распоряжайся, сколь душа просит. А на море меня слушать будешь. Пока требы Волхову не справим, никуда отсюда не двинемся.
        - Ах да! Волхову! То добре! Нельзя не почтить грозного коркодила! - рассмеялся Розмич.
        Бедный скотт позеленел, когда Жедан, подхватив припрятанный до поры мешок, вышел на нос лодьи. В мешке копошилось и пыталось кукарекать.
        - Эй, меченый, подь сюды! - позвал купец.
        Розмич вмиг оказался рядом, выхватил из мешка крупного чёрного петуха. Разжалованный властелин курятника пытался побороть дружинника, но силы оказались неравны. Купец тем временем извлёк невесть откуда большой камень, умело привязал его к лапам чернокрылого и, подхватив голосящую жертву, самолично выбросил за борт.
        - Хвала Волхову! - молвил он громко, а тише добавил: - Пошли нам попутного ветра да лёгкой волны! Не обессудь, коли чем обидели…
        Куцые крылья отчаянно били воздух, но изменить предначертанного судьбой не смогли. Петух с громким плюхом вошел в воду, тёмные волны Алоди схлопнулись, проглотив подношенье.
        Жедан расплылся в широкой улыбке, заявил громогласно:
        - Хорошо пошёл!
        От этих слов лицо Ултена стало и впрямь зелёным, но едва кульдей взвился на ноги и перегнулся через борт, оказался в могучих объятьях дружинника. Глаза иноземца выпучились, грозя лопнуть. Розмич, кривясь, зажал священнику рот и рыкнул:
        - Терпи! Сейчас нельзя! - И добавил громогласно: - Эй! Дайте хоть посудину какую!
        Кто-то проворный подставил ведро, и желудок Ултена смог-таки облегчить свою тяжесть. В воздухе появился отвратительный кислый запах.
        - Ну и вонища! - сказал Розмич, вытирая испачканную руку о подол монашьих одежд.
        Несчастный священник попытался отшатнуться от неотёсанного дикаря, да не смог - сил не было. Так и осел на палубу.
        Корабельщики вновь налегли на вёсла, вскоре жертвенное место осталось позади.
        И тут, как по волшебству, ветер окреп и с новыми силами уж полнил парус, освобождая мореходов от тяжкого труда.
        - А вот теперь можно и за борт! - возвестил сияющий Розмич. И добавил, кивнув на полное рвоты ведро: - И это выплеснуть не забудь.
        - Дикари! - Священник вновь позеленел, и через несколько мгновений к плеску вод добавились надрывные звуки.
        Уже позже, когда солнце покатилось на закат, а морская болезнь чуть отпустила, скотт ожил и пристал с расспросами:
        - Я знаю ваших богов. Велес, Перун, Даждьбог… но кто есть крако… кракодайл? - спросил он Жедана.
        Купец хитро подмигнул и отправил иноземца к кормчему - тот куда дольше по этим водам ходит и знает лучше.
        Седатый кормчий на вопрос ответил не сразу. Для начала воздел глаза к небу, будто переносясь памятью в почти забытые времена, когда родилась эта легенда. А заговорил с таким видом, словно и сам был участником тех далёких событий:
        - В века стародавние, когда мир был юн, жили в этих землях дикие-дикие люди. Их кто как кличет: кто бородачами, кто древичами, кто неврами… Мореходства не знали, землю пахать не умели, а из зверья только зайцев ушастых промышлять могли. Боги глядели на людишек этих и плакали.
        И вот однажды пришел сюда великий князь Словен. При нём, как полагается, дружины. Поглядел вокруг и решил остаться. Поставил город, каких прежде тут не бывало - со стенами. Велел своим людям научить дикарей пахать и сеять, стрелы правильные мастерить и охотиться. Дикари сперва не понимали, чего же от них владыка хочет, не принимали его науку, бранились и лезли в драку. А после увидели: коли зерно сеять, по осени урожай бывает, и урожаем этим в зиму кормиться можно. Узнали, что ежели не зайца бить, а тура - мяса ого как больше! И прониклись они к князю такой любовью… что стали зваться не бородачами, а в его честь - словенами.
        Князь Словен правил долго, а умирая, завещал все земли сыновьям. Про них мало что знают, да много врут. Но был один, старший, коего в землях алодьских и новгородских особенно хорошо помнят. Волховом того сына звали.
        Не простой человек был - в потаённый мир вхожий. Много добра людям причинил. В его память и речку, что Ильмень-батюшку с Неявой-матушкой [37 - Неява - старое прозвание Ладожского озера.] соединяет, назвали. Но я не об этом.
        На исходе дней своих Волхов явился к среднему брату, что Алодью правил, и попросил:
        - Похорони-ка меня в кургане.
        А тот ему:
        - Как же тебя хоронить? Ты ж живой!
        - А вот так.
        И до того непреклонен Волхов был, что брат егоный согласился и сотворил всё, как старший велел. Кабы раньше слово молвил, я б тебе этот курган показал, он до сих пор над землёй высится, никакие ветра его не трогают. Да и лес могилу ту стороной обходит - не растут деревья на кургане, хоть убейся.
        Но на том дело не кончилось. Едва Волхова похоронили, едва справили тризну, как в речке близ Алоди появилось чудо-юдо, коркодила. Кто видел, говаривал: морда длинная, зелёная, с рогами. И зубы - во!
        Народ, недолго думая, начал на коркодилу охотиться. Сети расставляли, запруды хитрые, с кольями по дну, делали, а зверь всё не попадался. Тогда сам местный князь на охоту собрался, велел копья готовить и луки, да не простые, а из тех, что коня со ста шагов насквозь прошибают.
        И вот… явился князь на берег реки, натянул тетиву и стал ждать. День, два, три… пока руки не ослабли. А едва опустил оружие, из воды морда коркодилы вынырнула и говорит человечьим голосом:
        - Ты, князь, не бей меня. Я ж не абы кто - брат твой родный. И покуда курган мой над Алодью высится, буду я, в помощь тебе, правосудие вершить. Кто добрый по воде пойдёт - не трону, а злодеев в щепки изгрызу.
        Владыка сразу уверовал, что перед ним брат - по голосу узнал. Поклонился в пояс, слов ласковых наговорил и ушёл восвояси. И народу своему наказал: коркодилу не бить, а требы ей подносить. И поведал, мол, правых чудо-юдо не трогает.
        Вот с той поры и повелось: хошь по водам близ Алоди пройти - коркодилу задобри!
        Румяная Затея всё это время сидела близ кормщика и слушала, распахнув рот. Едва тот закончил рассказ - не выдержала, пискнула:
        - А коли не задобришь, что будет? Сожрёт?
        - Ну… - протянул кормщик важно. - Коли правый человек, хороший, то не сожрёт. Но напугает обязательно.
        После бросил многозначительный взгляд на Затею и добавил с улыбкой:
        - Хотя… Тебя бы точно сожрал.
        - Это почему же? - воскликнула девица.
        - А потому как сильно до девок охочий и крепкий, - хохотнул кто-то из гребцов.
        Мужики грянули. Грекиня опять перекрестилась.
        Ултен, в отличие от девицы, особого интереса к рассказу не выказал. Наоборот - насупился, но вслух возражать не стал. Кто этих словен знает! Может, и впрямь ихний князь может три дня с натянутым луком у реки стоять!
        - А я слыхал, - встрял Ловчан, который всё это время прислушивался, - дескать, Волхов не после смерти в коркодилу превратился, а перед ней. И вот когда понял, что обратно человеком стать не может, тогда и попросил похоронить. И хоронили его не в домовине, как положено, а в закрытом каменном сундуке, чтобы народ мордой коркодилы не пугать!
        - Ой, ну да как же! - воскликнул кормчий. - А кто ж тогда по водам Волхова и в алодьском море плавает?
        - Вдруг сам Ящер? - предположила Затея осторожно.
        Грекиня, сидевшая при ней у ног, снова перекрестилась.
        - Ха! Больно ему, Ящеру, надо! Он всеми водами владеет, а коркодила только близ Алоди суд вершит!
        Спор мог бы разгореться не хуже купальского костра, если бы не скотт, обронивший будто невзначай:
        - В землях, откуда я родом, тоже в чудовищ верят.
        Глаза Затеи вспыхнули интересом, а кормчий спросил лениво:
        - И чё за чуда? И как откупаетесь?
        Не успел кульдей раскрыть рот, как с другого конца лодьи завопил Жедан:
        - Ты сказывай, сказывай! Но если кого накличешь - сам задабривать будешь! Первым за борт полетишь!
        - Не, в монахе сём желчи много будет! Как бы животом потом чуде-юде не мучиться!
        Ултен смутился, пробормотал что-то о варварах, пережитках, вере в Господа. И прежде чем Затея с кормщиком начали пытать расспросами, поспешил уйти на нос лодьи. Останавливать чужеземца никто не стал - ведь дорога длинная, всё успеется. К тому же священник снова позеленел, и перекосило его так, что сам на морское чудовище походить стал.
        - Нет у него рогов, - сказал Розмич подошедшему Ловчану. - Я эту коркодилу видел однажды.
        - Видел? - изумился Ловчан.
        - Да, ещё в детстве. Я тогда в деревне жил. Вышел как-то раз к реке, смотрю - что-то не то. Вроде как бревно, да только не движется, будто теченья для него не существует. Пригляделся, а бревно-то с глазами.
        - И чё?
        - А ничё. Поглядело на меня и нырь в воду.
        - И не тронуло?
        - Неа, - задумчиво отозвался Розмич.
        Ловчан смотрел на друга с нескрываемым изумлением, после наклонился к уху, зашептал:
        - Так он ведь всем подряд не показывается, только избранным. Может, ты этого… волховать можешь?
        На физиономии Розмича расцвела широкая лучезарная улыбка.
        - Ага! Хошь, тебе крылья наволхую? - спросил он, кивая на тёмную гладь алодьского моря. - А плавник сам отрастишь!
        - Да ну тебя, - насупился Ловчан. - Я всерьёз, а ты…
        Махнув рукой, Ловчан устроился рядом и принялся глазеть на облака…
        Смеркалось. Для ночлега кормчий завёл лодью в маленькую уютную бухту, Жедан оставил на борту троих из своей ватаги. Остальные всем миром расположились на берегу, на широкой поляне, огороженной толстостволыми берёзами.
        Споро развели огонь, сварили полбу. Запах от варева шел такой, что даже у гнездящегося неподалёку дятла слюни потекли. Ели и корабельщики, и дружинники с охотой, только ложки стучали.
        Розмич с уважением отметил, что никто из людей Жедана в дороге под лавкой не лежал и через борт не перегибался, значит, моряки бывалые и хорошие. Ултен тоже поправился, и следа от недавнего недуга не осталось. А уж по тому, как уплетал варево, можно решить, будто священник здоровее любого варяга будет.
        Вслед за ужином пошли разговоры, тут руки Розмича сами собой напряглись, зубы стиснулись до боли в висках. Не зря говорят: бабе на лодье не место…
        Все, начиная седатым кормщиком и оканчивая Ловчаном, набивались в рассказчики. И если кормщик припоминал забавные случаи, где сам порой выступал дураком, то дружинники баяли важно. О сраженьях и воинских подвигах. Племянница купца слушала, распахнув рот, и каждого одаривала влюблённым взглядом. Розмичу отчаянно хотелось, чтобы и на него посмотрела так же, да язык почему-то закостенел.
        Жедан сидел рядом с племянницей, щурился, как домашний хорь, сожравший две дюжины мышей. А Розмичу в какой-то миг показалось, будто купец заметил его смущение и молчаливо посмеивается.
        От этой мысли воина взяла такая досада, что поспешил разогнать вверенную ему дюжину, пообещав с самого утра посадить на вёсла. После этой «прибаутки» Розмич удостоился-таки долгожданного взгляда. Но вместо любви в синих очах Затеи была горькая обида и осужденье.
        Ночью, ворочаясь в объятьях бессонницы, Розмич придумал, что ответить Затее. И историй вспомнил с десяток - одна другой лучше. А вот почему от одного взгляда на эту девушку теряет дар речи и превращается из весёлого парня, каким всегда был, в занудного молчуна - не понял. И почему при виде её земля из-под ног уходит - тоже.
        Утро нового дня явило путешественникам затянутое облаками небо. Резкий, порывистый ветер разозлил море - волны хищно бросались на пузатые бока лодьи, перехлёстывали через борт. Жедан деловито облизал палец, поднял его вверх, но и без того ясно - ветер пока попутный. Сам Волхов благоволит.
        Розмич тщательно скрывал досаду: при таком ветре на лодье идти не труд, а удовольствие. Перепоручив всю работу парусам, гребцы будут развлекать синеглазую Затею историями до самого вечера.
        «Ну и пусть!» - неожиданно зло подумал Розмич. Исподволь глянул на смешливую племянницу купца, стиснул зубы и заспешил на борт. А ещё подумал, что за всю дорогу ни разу о смерти Рюриковой ни словом не обмолвились. Или моряки не прознали - хорошо, что быстро в море вышли, а купец хранил секрет? А может, суеверно не хотели лишний раз Морену привечать скорбным разговором.
        …Опасенья Розмича подтвердились: благодаря Затее лодья мало походила на торговое судно, напоминала гнездо неугомонных грачей, волею судьбы плывущее по алодьскому морю. Окажись поблизости враг - не по парусу заметит, по шуму.
        Сам дружинник в разговоры не лез. Тот десяток историй, что вспомнил ночью, - благополучно забылся. Зато когда на лодье вновь принялись вспоминать о коркодиле Волхове, в памяти вспыхнула другая байка…
        Дело было немало лет назад, когда он, будучи уже дружинником, впервые оказался в Алоди. Город встретил воинов без особой радости, на Рюрикова шурина - мурманина Олега - всё ещё косились с подозрением. Олег же по прибытии не стал задабривать жителей пиром, как поступали обычно, а пошёл поклониться местным святыням. Розмич, младший гридень, оказался тогда в свите, сопровождавшей князя.
        Вот тогда и увидел впервые главного волхва Алоди…
        Старик был бос и, как водится, седовлас. Густая борода едва ли не по траве волочилась, а подол одежд покрывал плотный слой грязи и колючие репьи, подсказывая: старик не из тех, кто всё время на капище просиживает, принимая подношенья от сердобольных горожан, по земле он ходит.
        Разговор Олега и волхва проходил в стороне, был недолог. Отчего-то казалось, что мир вокруг князя и старика стал гуще, обрёл новые, более яркие краски. Но Розмич этим наблюдением не заморачивался - стоял вместе с остальными и ждал.
        После принесли требы кумирам, кланялись до земли… А вот когда развернулись уходить, Розмич случайно встретился со стариком взглядом и остолбенел.
        Он бессчетное множество раз видел ночное небо. Иногда оно казалось тёмным холстом, усеянным жемчужинами, иногда чудился бездонный океан, в недрах которого водится неведомое. Именно этот океан вспомнился Розмичу, когда заглянул в глаза волхва. На том и расстались.
        А спустя несколько дней волхв сам заявился в город и подловил Розмича, шедшего с пристани. Сказал без прелюдий:
        - Ты не простой человек, Розмич. Богами отмеченный.
        Дружинник хотел отмахнуться и отшутиться, как делал всегда, но рта раскрыть не смог, пришлось слушать.
        - Но про это ты и без меня знаешь - судьба много подсказок тебе дала. Вспомнить хоть коня Олегова, хоть коркодилу нашу. Волхов абы кому не является. А ты знаков не понял, другим путём пошёл. Зря, Розмич. Зря. На воинской дороге слишком много горя тебе отмерено, сойди.
        Розмич задумался, конечно. А как не задуматься, если перед тобой седовласый человек с глазами из бездонного ночного неба? И совет этот принял. Но с воинской стези не свернул.
        Вот и теперь, вспоминая ту встречу, размышлял, что поступил верно.
        И кому охота чуть ли не каждый день на капище перед богами отплясывать? Или в развороченные кишки зайца всматриваться, между печёнкой и сердцем знаменье свыше искивать? Особливо если в руках сила живёт молодецкая, а душа веселья требует. Да и от девок кому охота отказываться, когда хочется и можется?
        Правда, с той поры Розмичу всё чаще сны нехорошие снились и сбывались не в пример чаще обычного. Людей иногда до того пристально видел, что казалось - ещё немного, и в саму душу провалится. Но о том, чтоб сменить меч на посох дорожный, всё равно не думал. От снов и прочих наваждений - отмахивался. Не мужское это дело во всякую чудесатость верить.
        Расскажи он эту историю Затее, тут бы одним влюблённым взглядом не обошлось. Бабы страсть как загадочное и волшебное любят. Вот только делиться рассказом дружинник не собирался. Ни с кем.
        - Эй, Розмич! О чём горюешь? - спросил подсевший Ловчан.
        - Не горюю, - отозвался дружинник. - Думу думаю, пока вы хохочете.
        Брови Ловчана удивлённо приподнялись - сколько знал Розмича, никогда за думами не замечал. А старший из дружинников продолжал врать:
        - Вот представь, что если Полат, узнав о гибели Рюрика, откажется в Новгород ехать, о худом подумает. Как тогда быть?
        На лице Ловчана отразилось полное недоумение.
        - Выпустит ли нас из Белозера или в заложниках оставит? Или просто головы посрубает и Олегу в мешке пришлёт? - вполголоса рассуждал Розмич.
        - В мешке? Да ну! Не станет Полат войну с Алодью и всем словенским миром развязывать.
        - А кто его знает? Он ведь не абы кто, сын Рюрика. А Рюрик великим воином был, сколько сражений под его рукой выиграли?
        - Не… - смекнул Ловчан. - Не о том ты, Розмич, думаешь. Зубы мне сейчас заговариваешь, так?
        Ловчана не зря считали смышлёным. Одного взгляда на Розмича оказалось достаточно, чтобы догадаться.
        - Чё? - заговорщицки зашептал собеседник. - Неужто так глянулась, что даже от лучшего друга скрыть хотел?
        Вопреки желаниям Розмича, щёки вмиг покрылись ярким румянцем, который даже густая щетина скрыть не смогла. Ловчан даже присвистнул.
        За Розмичем девки всегда табунами бегали. Одна, особо влюблённая, даже в гридню как-то пробралась - смеху на весь княжеский двор было. А он убегал, но не слишком рьяно. Некоторым позволял-таки затянуть себя в сети, затащить на сеновал или укромную лесную полянку. Но на том любовь, как правило, и кончалась.
        Осуждать за такое никто не думал. С давних времён заведено - ребёнок, рождённый от бравого воина, удачу в дом приносит, особливо мальчик. У ворот девки, от дружинника родившей, целая череда сватов выстраивается: выбирай - не хочу.
        Но, как бы ни ценили дружинники свободу и разгульную жизнь, каждый хоть раз всерьёз влюблялся, а вот Розмич будто каменный. Косы на кулак наматывал, и только. А над соратниками, что со вздохами о девках рассказывали, шутил и смеялся во всё горло. И вот… такая перемена! То-то Ловчан последний день друга не узнаёт!
        - Правду говорят… - лукаво протянул он. - И на старуху проруха бывает.
        Розмич вспыхнул пуще прежнего, ладони превратились в кулаки.
        - Скажешь кому - шею сверну! - прошипел он.
        - Тихо! Тихо! - смешно взмолился Ловчан и покосился в сторону Затеи.
        Розмич заскрежетал зубами, понимая - одним этим взглядом Ловчан перед всеми корабельщиками разоблачил. Приготовился отбиваться от насмешек, крошить зубы и ломать ноги и бесконечно удивился, когда понял - вокруг ничего не изменилось. Тот же гомон, те же шутки-прибаутки, в которые звонким колокольчиком вплетается смех синеглазой Затеи.
        - Расслабься, - посоветовал бывалый в таких делах Ловчан. - Когда любишь, всегда кажется, будто каждый об этом догадывается и посмеивается.
        - А чё делать-то? - тупо спросил Розмич.
        - Разберёмся, - хитро пообещал собеседник, чем окончательно вогнал друга в краску.
        Глава 3
        На Ладоге ветер помогал им всю дорогу, не изменил он себе и когда вошли в обширное устье какой-то реки, распугав рыбацкие лодки, и стали медленно подниматься против неспешного течения.
        - Что за воды? - спросил Розмич у купца.
        - Это Свирь. А дальше - Оять будет. Молись ветру западному, потому как иначе не то что на вёслах, бечевою идтить придётся.
        Мокрые, поросшие камышом берега стелились низко, правый затем слегка поднимался, песчаный и бористый, по самому краю пушистый вереском вперемешку с брусникой.
        - Кабы нам пороги одолеть, считай половина пути позади! - посерьёзнел Жедан.
        - Но ты же хаживал здесь, и ничего? Живой! - отозвался Розмич.
        - Ходил, да не на одной лодье. Тремя. Не то страх, что пороги. Мало нас, коль врасплох на стоянке застанут, не отобьёмся. Ты ухо востро держи, воин! И на баб меньше пялься, - уже совсем серьёзно продолжил купец.
        - Тогда скажи своим женщинам, чтоб болтать перестали, - разозлился дружинник. - Мужики гогочут на всю округу.
        - То верно, - примирительно ответил Жедан, хотя грекиня была нема как рыба, а без умолку хихикала одна Затея. - Эй, кормщик! Не пора ли к берегу?
        - Как скажешь, - проскрипел тот. - А по мне, так ещё пару вёрст можем идти, а там я хорошую стоянку знаю.
        - Добро. Так и сделаем… А на рассвете, что ж. Семи смертям не бывать, а одной не миновать, - рассудил Жедан и подмигнул Розмичу.
        «Не может того быть, чтобы племянницу любимую опасности бы подвергал, - смекал дружинник. - Не иначе, хоть и затруднителен путь, но не столь страшен, как речёт».
        - Первый порог зовётся Сиговец, - продолжил пугать уже кормщик. - А другой, что за ним - Медведец. Гибельное место. Вода здесь стремительна. И так девять вёрст подряд. А со всех сторон скалы да кручи…
        - Далеко ли до Онеги, отец? - прервал его Ловчан.
        - Дён восемь будет, не менее, - ответил тот и добавил: - Коли на порогах оных не застрянем, конечно. Там всё одно бечевою идти. А не сдюжим, надобно с местными уговор чинить. За четыре года много могло измениться. Бывает, в одно лето берег так зарастёт, что и бечева никакая не поможет. Тогда сиди и жди.
        - Так и с голоду или со скуки помереть можно, - пошутил было Ловчан.
        - А рыба на что? - усмехнулся Жедан, тревожно вглядываясь в зелёный сосняк по правую сторону от корабля.
        - Надобно богам ещё требу справить, - предложил Розмич. - Эй, скотт! Ты чего ж молчишь? - бросил он Ултену.
        - Я не скотт, а житель благодатной страны Эйре… А эта земля, - он повёл рукою, - всем нам чужая! Надо мало говорить, - добавил священник нехотя. - Всю рыбу распугать можно.
        - А как же пост, святой отец? - не удержался ехидный Жедан.
        - Не о себе пекусь, о вас - мирянах, пусть вы все и язычники. Да будет вам известно, что сам Энгус, игумен из Клоненаха, уединялся, дабы избежать земной славы, для предания себя испытаниям. Ежедневно он клал по триста поклонов Господу и читал подряд всю Псалтырь, - при этом кульдей потянул к себе дорожную суму и действительно вытащил оттуда увесистый том в кожаном переплёте, - не выходя из ледяной воды, будучи привязан к бревну за шею…
        - Ты был прав, Жедан, - размышлял вслух Розмич. - Коркодила бы отравилась!
        Затея звонко рассмеялась, не удержались и остальные, один священник со смиренным видом встретил этот хохот, не выказывая обиды на венедских варваров. Гречанка тоже промолчала.
        - Разве не трепещет сердце твоё, добрая девушка, - обратился Ултен к Затее, - при виде Святого Писания?! Разве тот крест, что скрываешь ты от мужских взоров на груди, не бережёт тебя от козней диавольских?!
        Здесь уж настала пора Розмичу язык проглотить. А Ловчан даже икнул от неожиданности.
        - Негоже святому отшельнику на грудь женскую пялиться! Вот тебе мой ответ будет, - сказал купец с явным неудовольствием. - А если ты мне здесь будешь проповеди читать, на вёсла посажу от ужина и до самого Белозера! Ты всё понял?
        - Прости! Я не хотел никого обидеть, - поспешил заверить Жедана кульдей, сотворил несколько раз крест и притих.
        - Это правда, что Затея богов старых отринула? - не выдержал Розмич.
        - Дура была… Сама не знает, чего хочет… Отринула бы, давно какая б напасть приключ?лась, - с огорчением оправдывался купец. - Да нет её! А так, глядишь, и месяца не пройдёт, уж в Белозере окажемся.
        - Ох и чует моё сердце, теперь уж точно прикл?чится, - пробормотал Ловчан.
        - Не каркай! - оборвал его Розмич.
        …Стоянка, о которой упомянул кормщик, и впрямь оказалась знатной: здесь река изгибалась, образуя небольшую бухту, а место для ночлега было закрыто густым сосняком, надёжно скрывавшим свет костра от всех, кто на воде и даже за рекой.
        Большое кострище, брёвна, сложенные вокруг, и охапки иссохшего сосняка - остатки бывших лежанок - говорили о том, что место давно обжито. С одной стороны, это радовало, с другой - пугало. И хотя Розмич решил, что купец выказал опасения не всерьёз, а для порядка, всё равно насторожился.
        Вместе с Ловчаном проверил пешие подступы к стоянке и только после этого немного успокоился. Человеку неприметно сюда не подойти, значит, если кто и нагрянет - только с реки, а о таких гостях предупредят сторожа на лодье. В этот раз на борту остались двое молодцов Розмича, они и получили строжайший наказ не спать и глядеть в оба. За полночь обещал сменить.
        Солнце уже подкатилось к горизонту, к летней зелени добавились пурпурные тона. По реке поплыл лёгкий, почти прозрачный туман. У костра хозяйствовал Вихруша - дружинник ловко насадил пойманных рыбин на толстые прутья, умело отгрёб горящие ветки в сторону, чтобы выпечь добычу на углях.
        Ему, как водится, помогали советом все, кому не лень. А ленивых оказалось немного - Жедан с племянницей да гречанка. Даже скотт-кульдей и тот лез под руку Вихруши.
        Розмич глядел на приготовления без особого интереса, уверенный, что лучшая помощь в таком деле - просто не мешать.
        - Так чего? - шепнул подкравшийся Ловчан. - Объясним Затее, кто здесь самый лучший воин?!
        Дружинник мысленно проклял себя за бабий румянец, что вновь окрасил щёки. Одарил товарища недоумённым взглядом.
        - Скажи мне, дескать, размяться хочешь, - ещё тише, со вздохом, пояснил Ловчан.
        Розмич не сразу, но смекнул, в чём задумка хитреца. Говорить доле не стал, просто взялся за рукоять меча и кивнул другу - мол, пойдём. И если бы не Ловчан, ушел гораздо дальше, чем требовалось.
        Разулись, стянули с себя безрукавки из плотных кож, остались в лёгких рубахах, льняных. Сошлись.
        Пользуясь рассеянностью друга, Ловчан ринулся вперёд. Сперва пустился на обман, намекая сопернику, мол, смерть твоя справа. Вдруг красиво крутанулся и провёл подлинный удар снизу вверх, грозя рассечь Розмича от бедра до ключицы. Тот увернулся в последний миг, а жив остался только потому, что Ловчан поддался, как и д?лжно в шутейном поединке.
        Верно говорят - влюблённые теряют разум. А безнадёжно влюблённый воин становится рассеянным и заторможенным, словно беременная баба.
        Розмич ответил невнятным выпадом, который был отбит без малейших усилий.
        Ловчану хотелось рыкнуть на друга - соберись! Но он старший, и потому - нельзя, даже если прилюдно роняет слёзы.
        Новый удар Ловчана был так же красив, как и первый. И опять споткнулся о рассеянность и равнодушие соперника.
        Розмич снова ответил нехотя - меч описал некрасивую, медленную дугу и не смог бы достать противника, даже в том случае, если бы тот сам прыгнул на остриё.
        Звон железа отвлёк корабельщиков и от стряпчего, и вертелов с рыбой. Все, как один, смотрели в сторону поединщиков. А некоторые, из числа людей Жедана, даже подтянулись поближе, в надежде на доброе развлечение.
        Розмич, погруженный в мысли о Затее, этого не замечал, зато Ловчан, по праву трезвого, видел всё. Дружинник быстро смекнул - при таком поединке интерес девушки будет на его стороне, а он, вместо помощи, окажет Розмичу медвежью услугу.
        «А может, всё неспроста? - подумалось ему, когда отводил очередной ленивый удар соперника. - Вдруг это проклятие? Боги нарочно делают влюблённых слепыми и глухими, чтобы, пока те мечтают о безграничном счастье, другие, с холодной головой, добивались этой же любви иначе - обыденно и беспощадно? А может, и не проклятье, наоборот - оберег? Вот влюбится Затея в Ловчана, а Розмич тем самым спасётся от семейных сетей, пагубных для всякого воина».
        Со стороны поляны послышались одобрительные крики. Ловчан успел глянуть в ту сторону: кричали люди Жедана, а дружинники, знавшие мастерство Розмича, смотрели на схватку с недоумением. Ловчан и сам не понял, почему обозлился.
        Он ушел в сторону, сделал несколько обманных выпадов, а приблизившись к Розмичу, провёл очень хитрый, очень дерзкий удар, который закончился не рубленой раной, а постыдным ударом рукоятью по зубам. Ожиданья Ловчана оправдались…
        Противник очнулся, потому как удар этот был его кошмаром, гнойной занозой, бедствием. Ровно два лета Ловчан и Розмич, сходясь в шутейных поединках, до крови подначивали друг друга. Розмич в первые дни разгадал все хитрости соперника, но этот удар понять не мог, ну никак! Бесился, злился, рычал зверем, но только к исходу второго лета разгадал, в чём соль. С тех пор повторять хитрость Ловчан не решался, знал - добром не кончится.
        Розмич взревел. Глаза, что прежде были мечтательными и светлыми, потемнели. Воин враз преобразился, стал похож на лютого зверя, готового к прыжку. И этот прыжок не заставил ждать.
        Лезвие клинка распороло воздух перед самым носом Ловчана, тот едва успел уйти в сторону. Новый удар метил в плечо, от него Ловчан тоже ушел, в последний миг отбил лезвие. Пригнулся, прошмыгнул рядом с Розмичем, как воришка, и снова удостоился внимания смертоносного жала. Отбил не иначе как волшебством.
        Звон железа, что поначалу напоминал крики сонной птахи, превратился в песнь. Страшную, оглушающую, но прекрасную.
        У Ловчана не было уж ни единой возможности глянуть в сторону корабельщиков, он только и успевал уходить и уворачиваться, отводить и отбивать. Сам сделал от силы пару выпадов, зато Розмич разил без передышки. Встреться такой противник в настоящей сече - даже ужаснуться не успеешь.
        В бешенстве Розмич действительно был прекрасен. Глаза пылают. Тонкий лён рубахи не может скрыть мощь тела, вздувающиеся бугры мышц. Каждый шаг, каждый взмах точен и невероятно быстр. А ведь ещё столь искусен, что в последний миг придерживает клинок, не позволяет ранить товарища. Сами богини не погнушаются поглядеть на такого мужчину…
        А вот Затея, как выяснилось позже, погнушалась.
        Девица получила-таки нагоняй от дядьки и поклялась быть тише воды и ниже травы, по крайней мере, пока не придут в Белозеро. И хоть самой так хотелось поглядеть, что аж глаза чесались - наказа Жеданова не ослушалась. И когда дружинники одобрительно бурчали и похлопывали взмокшего Розмича по плечам, даже взглядом не одарила.
        После неудачи с Затеей Розмич ходил смурной. Говорить разучился окончательно. Единственное, что мог - рычать на дружинников: кому живот подтянуть, кому меч проверить, кому броню поправить. Даже испечённая Вихрушей рыба радости не прибавила.
        У искрящегося костра было не столь весело, как в прошлый вечер - Затея сидела тихой мышью, рассказы мужчин слушала будто нехотя, то и дело перешептывалась с гречанкой.
        - Покуда в Царьграде были, ромейский чуток выучила, - пояснил Жедан, уловивший недоумение Розмича. Гордости купец не скрывал. - Умная она у нас. Хотя на кой бабе ум? У баб всего делов-то: замуж выйти, детей родить и за хозяйством проследить.
        - А зачем же ты её четыре лета по заморским странам возил? - встрял Ловчан.
        - Так ведь… - Купец пожал плечами, его взгляд заметно потеплел. - Одна она у нас. Потому и балуем. Брат для неё лучших учителей нанимал, а девка о дальних странах наслушалась и на лодью напросилась…
        - Одна? - изумился Ловчан. - Как это?
        - А вот так, - сказал Жедан грустно. - Обделили нас боги. И меня, и брата. Правда, у брата хоть Затея народилась, и то… три коровы ведунье свести пришлось. - Помолчав, продолжил: - А я пять свёл, и всё равно ничего. В торговле удачи хоть отбавляй, а с детьми… Прокляты мы. Попорчены.
        - А жену другую брать пробовал? - осторожно поинтересовался Ловчан.
        - Пробовал. Первую выгнал, вторая сама сбежала, а третья - молодая - в Белозере сидит, ждёт.
        - А порча? Неужто не снять?
        - Наши ведуны не смогли. Заморские тоже. Может, после этого похода… получится.
        При этих словах из взгляда Жедана впервые пропала хитреца, а в самом ни следа мужской стати не осталось. Сидит на бревне - как мешок, набитый сеном. А вот слёз нет - видать, все выплакал уже.
        - Покайся в грехах своих! Прими веру новую! Господь милосерд… - начал было Ултен, заслышав их разговор.
        - Изыди, поп! - отрезал Жедан. - Иногда лучше спать, чем говорить. Завтра труден день…
        Розмич снова взглянул на Затею, но уже иначе.
        - Не порча это, - неожиданно для самого себя заключил он. - Недуг редкий. Не к ведунье идти надо, к знахарке.
        - Так у меня ж всё… - заикнулся Жедан, подразумевая - покуда шевелится, к знахаркам мужики не ходят.
        - Говорю же - недуг! - зло бросил Розмич и отвернулся, не понимая, какая муха его укусила и что вообще произошло.
        Спал в эту ночь, как девица перед свадьбой, - тревожно, урывками. И мамка с батькой снились, и порубленные враги. А под утро коркодила привиделась - разинула пасть, щёлкнула острыми зубищами и уплыла…
        Дальше, как и обещалось, идти стало тяжелей. И даже попутный ветер не мог облегчить тягот, свалившихся на плечи корабельщиков. Река то петляла, то мелела, то сужалась. А пороги в этот раз испугали даже бывалых людей Жедана. Вдобавок с третьего дня зарядил дождь. Не сильный, но мерзкий - такой только жабам в радость.
        Дюжина Розмича не роптала, трудилась в полную силу, никаких поручений не гнушаясь. Жедан забыл нагловатый тон, каким встретил воинов на пристани Алоди. Был до тошноты вежлив, и когда дело дошло до бечевы - первым впрягся в «петлю». Досталось и Ултену, но он, похоже, был только рад этому.
        Сам Розмич уставал, как ромейский раб на триерах, но с радостью брался за любую работу - та в два счёта выгоняла из головы мысли о синеглазой Затее. Скоро на ладонях появились совсем не воинские мозоли, иные - рабочие.
        Один раз, когда дождь сменило жарящее, как раскалённая сковорода, солнце, Ловчан уговорил Розмича снять рубаху и прямо так сесть на вёсла. Розмич так и не догадался, для чего это нужно, а вечером, поймав заинтересованный взгляд Затеи, смутился до одури и едва не набил морду всей вверенной ему дюжине…
        Полбу сдабривали летними грибами, сухари после каторжного труда уплетали, как свежий каравай. Рыбу не удили, добывали острогами прямо у берега. Благо, даже в летнюю пору речка кишмя кишела живностью.
        А раз Буй наудачу ткнул копьём в высокие, подозрительно раздвинутые камыши. Руки у воина крепкие и цепкие - отпускать древко даже не собирался, за что и поплатился. Мотнуло в сторону с такой силой, что тут же оказался в реке, завопил. На помощь ему подоспели ещё три пары рук, не менее крепких. Отпускать добычу рыболов отказался.
        Огромная рыбина показала стоящим на берегу хвост - немногим уже, чем плечи Розмича, и потянула Буя ко дну. Трое помощников попрыгали в воду, разя могучего противника - острогами и топорами. Чуть сами не утопли, дно вроде бы и под ногами, да илистое оказалось. Огромную, неохватную склизкую тушу с превеликим трудом выволокли на сушу.
        Глядя, как противится речная животина, решили, уж не первого ли слугу Водяного поранили. На деле оказался старый-престарый сом. Оказавшийся вне родной стихии, древний хищник пялил огромные глаза и, казалось, проклинал их. На заросшей мхом морде - лютая ненависть.
        Увы, есть сомье мясо нельзя - больно старое. Таким даже подзаборный пёс в голодный год побрезгует. Зато хвастаться победой над чудищем можно до скончания века. И чтобы никто не подумал, привирают рыбари, каждый вырвал из пасти ещё трепыхающегося противника по зубу. Ултен тоже взял на память.
        Глядя на такое дело, Затея побелела и спешно отошла от ярившихся мужчин. Рабыня-ромейка принялась гладить её по голове и что-то нашептывать. Розмич подошёл было извиниться за невольную обиду, но был отправлен восвояси красноречивым взглядом грекини.
        …Ещё стало ясно, почему Жедан так преуспел в торговом деле. Кто ж добровольно на полный опасностей путь согласится?! Лучше потеряют пару недель, но пройдут иной, лёгкой дорогой. А этот не боится ни работать, ни рисковать - за такое любой бог награду пошлёт.
        А через девять дней после того, как вошли в устье, речные берега расступились, открывая взглядам бесконечное Онежское море.
        - Ну, теперь передышка, - заключил старый кормщик, которому на пути пришлось тяжелей, чем остальным. Только несведущим кажется, сидеть у правила - дело плёвое, знай себе поворачивай. Кормчий должен не только видеть и понимать воду, но и чувствовать её. Одно неверное движение - и лодья на мели! И это ещё добро, если без пробоины! Тогда - дело пропащее. И о товаре забыть можно, и о скором возвращении домой.
        Онежский берег по обе стороны Свири, внедрившейся в сушу, казался не слишком высоким. Песчаный, поросший густым лесом…
        - Река тут глубока, потому степенна, - знающе проговорил кормщик. - На северном бреге, - молвил он и махнул рукой вдаль, - живут дикие племена, высший их бог - Юмола, его задабривают эти дикари кровавыми жертвами, не брезгуя прирезать не то что мужчину, а и женщину, и даже её дитя. Да минует нас их злоба.
        - Ну, не совсем дикие, - поправил купец. - Бьярмы они, этим всё сказано. Другие. Иные, чем мы, словене. Покуда по Неяве шли, сам Волхов нас хранил. Здесь чужая вода. Надо с духами новый договор учинить… - пояснил Жедан. Розмич кивнул. - Эй, Ултен! Ты бы на всякий случай свою книгу почитал да святым каким помолился, хотя, коли они, как и твой распятый, никогда при жизни не ходили морем, так и не помощники нам в этом деле.
        - Святой Брандан был знатный мореплаватель! - возразил было монах.
        - Вот ему и помолись особенно!!
        Затея речей этих не испугалась - за четыре лета и не такого наслушалась. А вот Ултен, с некоторых пор всё время сидевший подле девушки и её ромейской рабыни, выкатил глаза и приоткрыл рот.
        - Будто на твоей родине этакого не бывало, - усмехнулся кормчий.
        Изумление кульдея сменилось растерянностью, щёки тронул румянец.
        - В стародавние времена всякое бывало, - ответил он. - Да и сейчас, если честно, тоже случается. Народ неохотно внемлет голосу разума…
        - Какого такого разума? - скривился кормчий.
        - Какого-какого… - пробормотал Ултен. - Обыкновенного. Разум, устами Священного Писания, говорит нам: «Господь милостив. И покуда верим в Господа, никакая тварь тронуть не посмеет. Что тот демон, коему молится дремучее племя, в сравнении с Господом?»
        - Что? - нехотя спросил седатый кормщик.
        Скотт не обиделся, не насупился. Это раньше, слыша подобные речи, обижался и с головой кидался в спор. Сейчас стал мудрее, да и годы жизни в Алоди, где о Христе и слыхом не слыхивали, научили смотреть на чужое неведенье проще. Потому начал терпеливо объяснять:
        - Господь наш всемогущ. Он во сто крат сильней любого демона. Коли человек верует в силу Господа - тот спасёт и защитит. Нет у демонов Бьярмии власти над тем, кто зовёт себя христианином, молится и постится.
        - Ага. Ты это вон им, - кормчий кивнул в сторону далёкого берега, - расскажи. При случае. Если рот открыть успеешь.
        - А ну тихо! - прорычал Жедан. Как только умудрялся, стоя на носу лодьи, слышать все разговоры? - Накличешь ещё!
        Кормчий ответил лениво, но смущение в голосе всё-таки слышалось:
        - Не накличу. Макушка лета давно миновала, а до осени ещё долго. У бьярмов сейчас иные заботы.
        - Всё равно молчи, - гаркнул Жедан. А под нос пробурчал: - И без того слишком хорошо идём. Вот и Онега спокойна, как обласканная жена.
        В этот раз везенье корабельщиков и впрямь было велико. Жедан не единожды ходил этим путём, и всякий раз что-нибудь да случалось. Теперь же всё как по маслу. Сначала купец волновался, всерьёз размышлял, откуда ждать подвоха. Но поразмыслив - успокоился. Понял - дело в дружинниках.
        Могучие воины князя Олега принесли на борт не только острые мечи, с ними пришла Удача. Не зря ведь слава Олеговых воинов на весь словенский мир гремит, а слава предводителя отряда - Розмича - и вовсе какой ст?рины достойна. И, если по чести, Жедан бы их и без дирхемов с собою взял. И сам бы серебра отвалил.
        Солнце стояло ещё высоко, но кормчий, преодолев несколько вёрст, начал править к берегу. В этот раз купец не спорил - стоянку, к которой направляется лодья, знал лучше многих. Знатная стоянка. Отдохнуть как следует, а на рассвете - снова в путь, к восточному берегу.
        Оттуда ещё восемь или девять дней небольшими речками да волоками можно перебраться в Кемское озеро, а потом, по Кеми, и в самое Белое выплыть. Если повезёт, конечно. В том, что повезёт, Жедан уже не сомневался.
        - Бьярмы? - удивился Розмич.
        Об этих племенах им, ещё отрокам, рассказывал Олегов брат, Гудмунд. Это случилось в те стародавние времена, когда Гостомысл ещё искал себе преемника, а Рюрик правил в Вагрии [38 - Вагрия - область на Южной Балтике, примыкающая к Ютландии.]. И никто не знал Олега, но уже слышал про Орвара Одда.
        Дракары Одда-Олега и Гудмунда, ведомые молодыми и жадными до приключений викингами, промышляли на берегах той реки, что у вендов, а значит, и у словен, именуется Двиною [39 - Северная Двина, «Вина» древнеисландских саг.].
        И был с ними добрый воин Асмунд, такой же долговязый, как и Олег, но даже покрепче. Вместе с ним бок о бок и выросли братья, а отец Асмунда - Ингьяльд Старый - обучил всех троих разным премудростям. Завидев селение, Олег предусмотрительно приказал своим людям оставаться на воде, сам же он, вместе с Асмундом, сошёл на берег. Это был едва ли не первый поход, в котором не было над Олегом старшего, и он дерзко мечтал испытать удачу, а прочие были ему под стать. И надеялись они на изрядную добычу.
        Викинги беспрепятственно вошли в деревню, ибо бьярмы, а то была их земля, справляли один из тех праздных дней, когда никто не мог остаться трезвым. В большом длинном доме они застали многих мужчин, там и яблоку негде было упасть. Бьярмы шумно пировали и не обратили на вновь прибывших ни малейшего внимания. И не слышали викинги знакомой речи, и не понимали Олег с Асмундом ни единого слова.
        И всё же среди бьярмов нашёлся один пленённый ими мурманин, который указал Олегу на могильный курган, туда бьярмы приносили серебро всякий раз, как умирал кто-то в округе. Вот она, удача!
        Но утром, едва лишь дракары ткнулись в прибрежный песок, к бортам подступили протрезвевшие бьярмы, а предводительствовал ими тот самый, кто указал на полный сокровищ курган.
        - Предатель! Зачем же ты помогал нам?! - крикнул Олег и подал знак своим дружинникам, чтобы готовились к сече.
        - Это плата за то оружие, что вы нам должны оставить, и ваши суда! - был ему ответ.
        - Наше оружие вы отнимете только вместе с жизнью, - молвил Олег.
        - Быть по сему, - воскликнул предводитель бьярмов.
        Бой выдался кровавый, и хотя викинги уступали врагам в числе, превзошли в умении. Десятки бьярмов погибли под стрелами Олега и были сокрушены его посохом. Теперь уже, казалось, сами боги отдавали богатую добычу в руки викингов. Гудмунд на всякий случай отвёл корабли от берега, а Олег с отрядом взошёл на могильный курган и собрал серебра, сколько каждый сумел унести…
        Но боги лишь проверяли смертных, потому как на обратном пути корабли попали в жестокий шторм. Тогда Олег, рассудив, что сокровища были прокляты, решил сохранить людей, а серебро приказал вышвырнуть за борт. И едва лишь викинги сделали так, ветра смолкли, тучи разверзлись, и лучезарная Сол озарила морякам путь к долгожданному дому.
        Глава 4
        Рыба дружинникам опротивела - хуже горькой редьки. Даже умение Вихруши запекать речную живность так, что мякоть сама от костей отходит, радости уже не вселяло. Поэтому, едва лодья подошла к онежскому берегу, Розмич подхватил полную тяжёлых стрел тулу, лук и свистнул Ловчана. Охотиться.
        Лес был непривычно тёмным: кажется, немногим северней Ладоги, а дерева-то сплошь в иголках. Розмичу даже подумалось, что, кроме белок и ежей, здесь и охотиться не на кого. Но вскоре умелый Ловчан сыграл тетивой, в прыжке снял жирного серого зайца.
        - Не иначе как вожак, - настороженно шепнул Розмич, взглянув на добычу.
        - Не повезло ему, - ухмыльнулся Ловчан. - Значит, если и считался вожаком, то зря.
        Действительно: вожаку без Удачи никак.
        Дальше лес чуть расступился. Охотники пересекли кабанью тропу, непривычно вертлявую. В нескольких шагах от места, где только что прошли, она круто уходила в сторону, к единственному пологому спуску.
        - Глянь, - тихо, чуть ли не беззвучно сказал Розмич.
        Впереди, всего в двух десятках шагов, на крошечной полянке стоял молодой лось.
        Луки вскинули одновременно, тетивы спустили разом. Две стрелы продырявили толстую шкуру, каждая вошла в звериную шею по оперенье. Сохатый заголосил, шарахнулся в сторону, в воздухе вспыхнул отчётливый запах крови - одна из стрел задела шейную вену.
        - Вот зараза, - прошептал Ловчан. - Нет бы к стоянке поближе…
        - Ага, - ухмыльнулся Розмич. - Посетуй ещё, что сам шкуру с себя не спустит и на вертел не запрыгнет.
        - Ну помечтать-то можно!
        Идти за лесною коровою было проще простого - тот уходил громко, влача кровавый след. Когда настигли, ещё трепыхался. Пришлось перерезать горло и дождаться, пока остальная кровь сойдёт. К этому времени уж обещались сумерки, добавляя картине особо зловещий оттенок.
        - Не заплутаем? - осматриваясь, спросил Розмич.
        - Не, - отозвался Ловчан и, неопределённо махнув рукой, добавил: - Стоянка во-он там.
        - Ладно, - кивнул Розмич. Он протянул другу свой лук, с тихой руганью взвалил тушу на плечи. - Ты первый.
        Ловчан окинул соратника внимательным взглядом, заметил с хитрецой:
        - Видела бы тебя Затея…
        Зря сказал. Розмич тут же сбился, едва не потерял равновесие. Только чудо спасло от некрасивого, неприличного падения.
        - Веди, - прорычал он, мысленно проклиная внезапную слабость в ногах и румянец, вновь обагривший щёки.
        Ловчан повёл другим путём - минуя кусты и заросли. Воин хорошо чувствовал направление, шагал уверенно. В какой-то миг деревья расступились, открывая взорам берег и тёмную гладь Онежского моря.
        - Глянь, - усмехнулся Розмич. Кивнуть или указать рукой, куда именно смотреть, он не мог, но Ловчан и сам догадался, уставился на воду. Вот только ничего не увидел.
        - И что?
        - Так ведь лодка.
        - Какая лодка?
        - Ну, вон же… Прям посредине моря! И мужик с веслом стоймя… - пояснил Розмич.
        Ловчан даже остановился и ладонь ко лбу приставил.
        - Далеко ж ты глядишь, зоркий сокол! Да где?!
        - Стареешь… - не без издёвки заключил Розмич. - Уж и глаз не так востёр, и меч, поди… не так твёрд.
        - Да ну тебя! - огрызнулся соратник и прибавил шагу.
        Розмич уже представлял, как заявится на стоянку с добычей на плечах. Уже слышал одобрительный гул дружинников, видел, как в яви, синие, полные изумления глаза Затеи. На сердце сразу стало теплей.
        - Долго ещё? - спросил он.
        - Недолго, - отозвался провожатый Ловчан, но через несколько шагов замер и сделал знак молчать. Розмич вмиг насторожился и быстро понял, на что намекает друг.
        Тишина была слишком необычной, давящей. Даже птицы умолкли, даже чайки прервали вечную перебранку. Ловчан оглянулся, в глазах беспокойство. И нешуточное! Подскочил, помог Розмичу как можно тише свалить тушу на землю.
        Воинское обыкновение - не то что спать с мечом в обнимку, но даже до ветру без него не отходить, коль в чужой стороне, было как нельзя кстати - на руку. Но прежде, если опасения верны, каждый намеревался выпустить хотя бы по паре стрел. Двигались, как тени, бесшумно. Разошлись на десяток шагов, луки на изготовку, беззвучно двинулись вперёд.
        Ткань лесной тишины прорезали звуки - голосов несколько, язык чужой, незнакомый. Бранятся вроде. Но не промеж собой…
        Здесь, как приметил Розмич, берег был очень крут, поднимался на добрый десяток саженей. Лагерь располагался внизу, у самой воды, на широкой, ровной, словно стол, площадке. Когда увидели с моря, показалось - это морское чудище в незапамятные времена выпрыгнуло из воды и откусило себе суши, случайно сотворив удобное для отдыха корабельщиков место.
        Подобраться к нему неприметно, вдоль берега - невозможно. Справа и слева хищные зубья скал, способные в один миг распороть брюхо лодье. Меж ними только небольшая лодка проскользнуть может. Поэтому нежданных гостей с Онеги не опасались.
        На крутых склонах пушился игольчатыми лапами подлесок из молодых сосенок, выше редкие колючие кусты и могучие смолистые стволы - сосны, достойные стать мачтами самых длинных дракаров.
        Пригибаясь, Розмич и Ловчан спешили к подлеску, думали - густая поросль поможет укрыться, подойти к стоянке вплотную незамеченными. Но едва Розмич сделал последний шаг, отделявший от лесной ограды, на него вылетел человек. Тетива ныла в ожидании жертвы.
        То ли чудо, то ли милость неведомого Господа не позволила пальцам дружинника разжаться, отпуская на волю стрелу.
        Ултен смотрел на воина бешеными глазами, его рот распахнулся в беззвучном крике. Наполовину обритый, с раздвоенной бородой, напоминающей рога, выросшие из подбородка, в длинных иноземных одеждах, кульдей походил на переевшего мухоморов лешака.
        «Что там?» - кивком спросил Розмич.
        Ултен уже опомнился и, чтобы ненароком не закричать, зажал себе рот.
        Увы, кульдей не был знаком с воинским искусством, он не смог объяснить ничего, только мотал головой в сторону моря, мол - там! Враги!
        «Это и без тебя поняли!» - мысленно рыкнул Розмич, давая кульдею знак уходить.
        А в следующее мгновенье узнал: что-что, а удирать священники умеют!
        Он поймал тревожный взгляд Ловчана, кивнул - идём вниз, одновременно. Но не успел сдвинуться с места, как справа, в паре шагов, из подлеска вынырнул чужак.
        «Накаркали! - зло подумал Розмич. - Бьярмы!»
        Тетива пропела, но стрела ушла в молоко, а враг уже мчался на Розмича с изготовленным для решающего удара коротким копьём.
        «Кто же так нападает?» - молчаливо усмехнулся дружинник.
        Достать клинок Розмич не успевал - бьярм был слишком близко. Он ловко ушёл от удара, стеганул врага луком и только после этого смог обнажить меч и вторым движением окровавить железо. Предсмертный вскрик разбудил бы всю округу, но нужды в том давно не было - бьярмы взбирались по склону один за другим.
        «Погоня за Ултеном», - догадался Розмич и успел, встретившись с Ловчаном взглядами, показать - давай живо за монахом. Напарник кивнул и скрылся из виду.
        Прежде чем на него выскочило ещё четверо, Розмич успел отступить под защиту густого, ветвистого, в саженный рост можжевельника.
        Простора для открытого боя нет… Хвоя предательски шуршит под стопами.
        Его окружали. Наступали уверенно, бесстрашно. Конечно, чего бояться-то вчетвером?
        Розмич ударил первым. Стремительный рывок вправо заставил опасно открыться, но щербатый бьярм, оказавшийся ближе других, не воспользовался мгновеньем преимущества. Зато тот, правый, до горла которого едва хватало длины меча, - всхрюкнул и начал заваливаться, судорожно сжимая рукоять молота-клевеца.
        Развернувшись, Розмич постарался добраться и до щербатого. Но тот вышел из-под удара и выпадом короткого копья пропорол словену вывернутые мехом внутрь кожи, но тела едва коснулся.
        - Царапина, - сообразил словен.
        Он отпихнул бьярма ногой, принимая на меч удар третьего противника. Четвёртый тоже напал, пользуясь подаренной возможностью. От смертельной раны Розмича спасло не мастерство - удача: он чуть поскользнулся, уйдя в сторону буквально на пядь, остриё прошло близ виска.
        Внизу раздался приглушенный, полный ярости крик. Розмич узнал Вихрушу - ловкого молодого дружинника.
        «Значит, ещё живы!» - промелькнуло в голове и придало сил.
        Клинок пошел по стремительной дуге, заставив противников отступить на полшага. Новый выпад Розмича закончился ещё одним криком - щербатый бьярм выронил оружие, зажимая ладонями окровавленный живот, его глаза округлились. Дикарь не верил, что это конец.
        «Пленные! - догадался Розмич, уходя в сторону от смертоносного железа. - Они взяли пленных! Значит, кого-то ещё можно спасти!»
        Эта мысль придала сил, вскипятила кровь. Со звериным рыком дружинник бросился вперёд, тесня двух оставшихся врагов обратно, к стоянке.
        «Нужно уходить! Уйти… и вернуться, чтобы спасти хоть кого-то! Но разве не позорно показать спину?»
        - Умри! - проревел Розмич, он обращался к обоим. Новый выпад не достал никого…
        Бьярмы отпрянули на добрую сажень, а Розмич развернулся и помчался вдоль крутого берега. В лес, туда, где недавно скрылись Ултен и Ловчан. Его настиг хохочущий дикарский крик. Чутьё подсказало обернуться, и вовремя!
        Розмич отбил остриё, грозившее впиться в ногу. В следующий миг сам располосовал… увы, лишь воздух. Свистящее железо вновь заставило противников отшатнуться.
        - Сдохните! - со звериным оскалом прорычал Розмич.
        Ему ответили. Слов дружинник не понял.
        Бьярмы напрыгивали, как брехливые дворовые шавки на старого бойцового кобеля. Скалились, пытались поддеть на копья, заставляли отступать шаг за шагом. И Розмич чуял - рука изменяет, ноги немеют. Как некстати перед глазами в неуместном видении возникло лицо синеглазой девицы, а в мыслях прозвучало: «Затея! Затея в плену!», враг таки достал.
        Смертоносное железо не причинило вреда - бьярм тоже устал, бил наудачу, потому силы вложил недостаточно. Лезвие снова пропороло кожи верхней рубахи, всего лишь…
        Зато второй, чей клинок мгновеньем раньше Розмич не просто отбил - выбил, подскочил и ударил ногой по колену. Дружинник потерял равновесие, но вместо того чтобы упасть на услужливо подставленный меч - повалился на спину, тут же перекатился.
        Он был на самом краю. В полушаге ровная поверхность превращалась в крутой, почти отвесный склон. Чтобы подняться и продолжить бой, Розмичу не хватило мгновенья. Песчаный выступ под воином просел и в тот же миг обвалился, увлекая человека вниз, на хищные зубы скал.
        Ловчан мчался за кульдеем и мысленно проклинал трусость, заставившую Ултена улепётывать с такой быстротой. А нагнав - замер, удивлённо вытаращил глаза.
        Священник торопливо срезал сучья с выломанного непонятно где осинового дрына. На лице остервенение, неподобающее даже простому христианину, не то что кульдею. Небольшой нож то скользил по коре, то оставлял зазубрины.
        Приближение дружинника Ултен заметил, но головы не поднял. Ловчан не на шутку растерялся.
        - Ты что делаешь?
        - Оружие, - буркнул священник. - Я кулаками не очень, а шестом владею.
        - Так ты… поэтому удирал? За оружием?
        Только теперь Ултен поднял голову, во взгляде читалась ярость.
        - Сколько их? - пресекая и собственное недоуменье, и негодование оскорблённого священника, спросил Ловчан.
        - Три дюжины. Бьярмы. Они подошли вдоль берега, на маленьких лодках. Половину у реки повязали, со спины напали. Остальных стрелами побили. Много стрел было.
        - Сколько наших осталось?
        - Не знаю. Жедан с девицей точно живы, а остальные… Как разобрать, кого только оглушили, а кто дух испустил?
        - А сам? - в голосе Ловчана прорезалось подозрение. - Как спасся?
        Щёк священника на миг коснулся румянец, но ответил прежним деловым тоном:
        - Я уединился в тот час. Псалмы читал.
        Несмотря на серьёзность происходящего, Ловчан не удержался от ухмылки.
        - В кустах?
        - Это было единственное место, где меня не видели и вопросами не донимали, - нахмурился кульдей. В правдивости Ловчан не усомнился - стоило Ултену раскрыть псалтырь, как к нему тут же слетались любопытные. Вернее, насмешливые.
        - Давай помогу.
        Дружинник перехватил древко прежде, чем сказал. Ловко извлёк из-за спины охотницкий топор и продолжил начатое кульдеем дело.
        - Сейчас Розмича дождёмся и решим, как быть. Как думаешь, бьярмы сразу уйдут?
        - Я мало знаю про этот народ, - отозвался Ултен. - Они дикари, как и вы.
        Грозный взгляд Ловчана, брошенный будто случайно, заставил Ултена подавиться последними словами, забормотать извинения.
        - Убитых они принесут в жертву своим идолам, - рассудил монах. - А пленных…
        - Пленных тоже пожертвуют, но не здесь. Отвезут в селенье. Кого-то, из сговорчивых, могут оставить себе. Рабами или равными - не знаю. Тех, кто уже мёртв, жертвовать будут здесь. Жедановскую лодью не бросят - товару уйма, а само судно сторговать можно, если уметь. Отгонят. Вот только умеют ли… Да и вечер, считай.
        - Да. Уйти раньше утра, покуда ветер не переменится, не смогут, - кивнул Ултен.
        - И не осмелятся по темени… А ты откуда про здешние ветра знаешь? - удивился дружинник.
        - От купца вашего слышал.
        - Что дальше? - спросил Ловчан, протягивая кульдею очищенную от сучьев жердь. И сам же принялся рассуждать: - Тебя заметили, Розмича, видать, тоже. Но ежели на стоянке три дюжины или поболе…
        - Меньше, - возразил монах. - Две. Кой-кого твои сотоварищи порубить успели. Я видел.
        - Хорошо. Не зря пожили, выходит. Но и две дюжины не страшатся троих, один из которых… кульдей. Да и искать нас по лесу без толку.
        - Ваш старший точно вернётся? - вдруг забеспокоился священник.
        - А куда он денется?!
        Ловчан не сомневался в друге. К тому же ну сколько бьярмов могли погнаться за кульдеем? Двое? Трое? А может, и вовсе… один. Вряд ли дикари распознали в Ултене мужчину - одежда-то монашья даже вблизи точь-в-точь бабья! Такой воин, как Розмич, даже троих положит шутя.
        - Как Розмич воротится, пойдём к стоянке. А там уже решим, - заключил Ловчан.
        Ултен кивнул и начал примеривать осиновый дрын к воображаемому противнику.
        - Как бы не зашиб! - попятился от него дружинник.
        …Сумерки грозили смениться настоящей темнотой, а Розмича всё не было.
        - Ты ничего не напутал? - рыкнул Ловчан. - Может, их не две-три дюжины было, а больше?
        - Я верно посчитал, - бесцветно отозвался кульдей.
        - Сколькие за тобой гнались?
        - Двоих или троих видел, - пожал плечами священник.
        Внешне Ловчан напоминал разъярённого зверя, а внутри… нет-нет да подрагивал. И люто ненавидел себя за такую трусость.
        Дружинник не боялся ни врага, ни смерти - а чего страшиться-то? Каждый рано или поздно уйдёт на зелёные Велесовы поля! Он опасался другого - без Розмича им бьярмов не одолеть. Даже если Ултен окажется непревзойдённым бойцом, что сомнительно, даже если его распятый бог сойдёт с небес. Слабый, наверное, бог, коли дал себя распнуть…
        Наконец, Ловчан произнёс самые жуткие слова. Слова, от которых немел язык:
        - Дальше ждать без толку. Нужно идти.
        Ултен взвился на ноги. Он светился решимостью, какой позавидовал бы любой, даже самый отважный воин Славии [40 - Славия - общее название всех Новгородских земель: Приильменья, Приладожья и дале до Белого озера.].
        Считается, хладнокровный боец сражается куда лучше того, кто горит ненавистью. Так-то оно так… но порой способность мыслить здраво только мешает.
        Ловчан пытался распалить себя, превратить маленький уголёк ярости в настоящий костёр, кружащий голову и велящий действовать без оглядки, - не получалось. Зато сомнения росли, грызли изнутри: пленных освободить не получится, только умереть самим. И вместо погребального огня, пламени, уносящего душу в вышний мир, - оказаться, как пить дать, на требнике дикарского Юмолы?! Что может быть хуже? Дружинник мрачно поглядел на монаха.
        Ултен тоже не верил в победу и насчёт участи своего кульдейского тела не обольщался. Его губы беззвучно шевелились, но не в молитве. Священник проговаривал имена родичей - сперва живых, после и умерших, прося последних не серчать, если чем обидел, и готовить бочку хмельного мёда, дабы отметить скорую встречу.
        К стоянке пробирались окольным путём, заложив широкий крюк по лесу. Разум подсказывал - хоть бьярмы и знают об уцелевших врагах, караулить в лесу не будут. Но о том, что дикари потеряют всякую бдительность, можно и не мечтать.
        Когда на лес спустилась тьма, принеся с собой недобрую тишину, дружинник и кульдей уже прятались среди молодых, приземистых елей. Ниже, всего в двух десятках саженей, суетился враг.
        Вот узкие, длинные долблёнки бьярмов, вытащенные на берег. А в нескольких десятках шагов, кучкой, сидят повязанные пленные. Лиц в темноте не рассмотреть, только очертания. Посреди лагеря тускло мерцает пламя. Но уж разгорается - ярче и ярче, освещая уложенные в ряд трупы. Одежд на мертвецах нет.
        Зверь появился внезапно. Просто шагнул из темноты в освещённый круг. Тут же припал к земле, пошёл, тяжело передвигая лоснящееся тело. После взвыл. Не волком, не медведем, а иначе. Ни Ловчан, ни Ултен прежде подобных звуков не слыхивали.
        Будто вторя голосу зверя, пламень взметнулся к небу. Кажется, усеянная звёздами высь содрогнулась.
        Кульдей первым различил клыки-бивни, огромные, до самой земли. Едва сдержал рвущийся из груди ужас. В тот же миг зверь поднялся на задние лапы и начал обходить костёр по внутреннему кругу, а священник осторожно выдохнул - не чудище, человек облачённый.
        Бьярмы обступили костёр, внимая каждому жесту, каждому шагу вожака. В отсветах пламени они со спины не сильно отличались от своего предводителя.
        Вскоре к шуму прибоя добавился низкий, гортанный звук. Ултен различил в нём песнь самой Преисподней. Уродливая рогатая морда диавола привиделась ему средь огненных языков - владыка Зла довольно скалился, предвкушая пир.
        - Пойдём, - выдохнул кульдей.
        Дружинник только зубами заскрежетал.
        - Пойдём, - повторил Ултен.
        - Рано, - процедил Ловчан.
        - Нам всё равно не выстоять, - зашептал священник. - Так хоть обряд дикарский оборвём.
        Воин оскалился, прошипел:
        - Нет. Мы лучше свой обряд сотворим. Да такой, что бьярмы от всех богов отрекутся!
        Кажется, кульдей впервые не испугался кровожадности словена.
        - А разве одно другому мешает? - послышался сзади насмешливый шепот.
        Обернулись разом. Ултен торопливо перекрестился, а Ловчан начал чертить в воздухе обережный знак, что ещё больше развеселило пришельца.
        - Но как? - наконец выпалил священник. - Мы думали…
        - А мне воевода с детства говорил, что думать вредно! - оскалился Розмич. - Рубить надо, чтоб руки не дрожали!
        - И всё-таки? - поддержал кульдея Ловчан.
        Розмич небрежно махнул ручищей.
        - После расскажу.
        - А нас-то как нашёл? - не унимался Ловчан.
        - Чутьё! - заговорщицки прошептал «меченый» и важно ткнул пальцем в небо.
        Впрочем, рассказывать о своём спасении правду не собирался. Не поверят.
        …Сквозь ресницы Розмич углядел Его - высоченного, косая сажень в плечах. Борода волховская, седая.
        Незнакомец склонился над ним, а Розмич сам того не заметил, как перестал притворяться и вперил в старика взгляд затравленного зверя.
        - Не бойся, парень. На кой ляд ты мне сдался! - пробасил дед. - Чего разлёгся?
        На тронутом всеми северными ветрами лице вроде бы глаза нет - левого. Примечательное такое - черты острые, словно прибрежные скалы, хищный горбатый нос, рот кривоват.
        Розмич приподнялся на локте, силясь встать. Не тут-то было. Тогда незнакомец протянул ему длань, мощную и холодную, и человек уцепился за неё, как тонущий за спасительное весло.
        Распрямился, пошатнулся, но устоял, удержанный цепким стариком. Был он много выше Розмича, да ещё сутулился.
        - Благодарствую, отец. Но дальше уж я как-нибудь сам, - пробормотал Розмич, стараясь не глядеть на неведомого помощника.
        - Другой бы спорить стал, а я всегда «пожалуйста», - ухмыльнулся седобородый и отступил, словно полмира высвободил из тени.
        - Кто ж ты есть, добрый человек? - спросил дружинник, вытряхивая из-под рубахи да бр?ни въедливый песок.
        - Лодочник. Перевозчик я, - отозвался басовитый незнакомец.
        - Выходит, сами боги тебя послали. Так бы и провалялся без памяти, кабы не ты… - рассудил Розмич, поглядев на красноватые облака над Онегой.
        - Это как посудить. Но поспешай в другой раз медленней, - вымолвил старик, тяжело присаживаясь на обломок скалы так, чтобы быть вровень с Розмичем.
        Тот нащупал на груди обереги, поцеловал, сунул под рубаху: «Выручили!»
        - Кабы не сосенки молоденькие да не лишайник богатый, в лепёшку бы ты, парень, расшибся, - пояснил бородач, указывая на крутой склон, с которого падал дружинник.
        Розмич схватился за пояс - нож на месте, но вот меч! Да неужто выронил? Летел кубарем да вверх тормашками?!
        - Там… - продолжил высокий, как мысли читал.
        И точно, на песке поблёскивал верный ему доселе клинок. Не дался супостатам! Розмич ликовал. Поднял, огладил, вытер руду, окровавив рукав.
        - Раз уж ты меня выручаешь сегодня, отец, так не скажешь ли, видал ещё кого? Век твою услугу помнить стану, а жив буду - за наградой не постою.
        - Сделай то, что должен, Розмич. А там сочтёмся, - молвил басом нежданный помощник.
        - Откуда знаешь имя моё? - изумился тот.
        - Женщина звала: «Розмич! Розмич!» Я и смекнул, что ты это, - пояснил седобородый и сверкнул единственным оком.
        Сердце Розмича споткнулось и тут же заныло. Даже боги не знают, как трудно было побороть это сладко-щемящее чувство. Но в последний раз мысли о синих глазах Затеи обошлись слишком дорого. Он теперь скорее Онежское море выпьет, чем позволит себе повторить ошибку.
        - Не иначе Затея! Напали на нас, не отбились. Эх, кабы знать, где бьярма сыскать.
        - А где потерял, там и ищи, молодец. Пора мне, - старик поднялся, вырос над Розмичем исполином, а в руке - как только дружинник прежде не приметил - копьё, да нет - посох дорожный. - Дальше ты сам, голова, чай, не для шапки будет, - сказал да и шагнул, уж у самой воды стоит.
        - Стой, дед! - крикнул Розмич ему вслед. - Ты куда? Если лодочник, так у тебя и лодья имеется?
        - Знамо дело, есть. Но не про тебя. Сказал же, мне на тот берег. А твои дела решать на этом, - отозвался старик басом.
        «Розмич!!!» - вдруг донеслось издалека.
        - Ну и шут с тобой! - выругался дружинник и, огибая валуны, заторопился на зов, крепко сжимая рукоять.
        Он всё же обернулся на бегу, но перевозчика и след простыл, и лодки его не видать.
        Глава 5
        Песнь бьярмов была длинной и зловещей, вот только суровому Юмоле вряд ли понравилась, иначе не позволил бы Розмичу вот так запросто подкрасться к самой кромке озарённого светом круга. А может, заслушался громовержец и, роняя слёзы умиления, не заметил смельчака… С богами-то, как и с людьми, всякое бывает.
        Ловчан притаился немногим дальше. При нём, кроме меча, по-прежнему лук и остаток стрел в колчане. Ултен с проворством мальчишки пробрался на другую сторону площадки: если удастся - освободит пленных, если нет - нападёт. Все замерли!
        Розмич оказался до того близко, что в дымном воздухе мог различить запах сырых кож и крепкого пота. Собранный, изготовившийся к прыжку, как лютый зверь, он недовольно морщился - ну и вонища! У каждого врага свой запах, особенный. Но ни лопь с корелою, ни даны, ни другие, встреченные в битве, не воняли так явственно, как эти.
        «Падаль!» - мысленно заключил Розмич.
        Не успел подумать, как песнь прервалась. Вожак бьярмов, обряженный в шкуру незнакомого зверя с длинными верхними бивнями, вскинул руку. Двое воинов спешно подскочили к сложенным в ряд телам словен, но прикоснуться к кому-либо не успели - вожак глухо вскрикнул, с грохотом рухнул на землю. Из горла хлестала кровь.
        Ловчан был не самым метким лучником, но в этот раз рука промаха не знала. Вслед за вожаком на песчаный берег упал ещё один, потом третий, четвёртый…
        Розмич сорвался с места, тенью скользнул за спину ближайшему воину. Рубанул под колени и ушёл снова во мрак. Бьярм пронзительно закричал и распластался лицом ниц, едва в костёр не угодил.
        Выходить на свет Розмич не собирался и втайне благодарил Юмолу за то, что завещал своему народу такие обряды - долго мычать и таращиться в пламя. Пока глаза врагов привыкнут к темноте, половину можно выкосить. Если бы не слепые выпады бьярмов, всё было бы ещё проще.
        Он мчался вихрем, крутился волчком, разя налево и направо. Он словно бы присутствовал всюду, но в то же время нигде. Бьярмы не успевали за его стремлением и мешали друг другу, силясь достать неуловимого врага.
        Когда к костру подлетел Ловчан, сеча превратилась в настоящее побоище. Этот не стремился ранить или покалечить, рубил от души и наверняка. Казалось, что с Ловчаном справиться куда проще, чем угодить в мчащуюся по кругу тень. Дружинника обложили со всех сторон, пятеро дикарей скалились, тыкали копьями. Ловчан отбивался с азартом загнанной росомахи, шипел. Пока не надоело. После заорал разгневанным медведем, грудью бросился на врага и прорвался на волю. Ни единой царапины не получил.
        Вдалеке раздался победный крик - это Ултен добрался до пленных, уложив дрыном обоих сторожей. Тут уж с бьярмов слетели остатки оцепенения. Может, гнева Юмолы побоялись - заждавшегося обещанной жертвы.
        Бой закипел с новой силой. Ловчан похаживал по поляне, раскачиваясь из стороны в сторону, приглашая: «Что же вы, ребята?! Налетайте, кому мало!» Верткие бьярмы старались достать воина, но страх удерживал их на почтительном расстоянии.
        Розмич не замедлил воспользоваться этим. Налетал, сёк, рубил, резал, а когда и просто в морду кулаком.
        Чуть поодаль дрался Ултен. Дрыном вертел, как мельница крыльями. Заметив это, Розмич сперва и не поверил, что благостный кульдей, читавший нудятину о милосердии и прощении, бьёт всерьёз. Словно подслушав мысли, Ултен хватил подвернувшегося дикаря промеж ушей, раздался отчётливый треск, враг повалился на землю. «Не дерево, черепушка!» - после таких подвигов Розмич зауважал монаха. Во какой яростью глаза полыхают!
        Когда из двух дюжин противников на ногах остались только пятеро, кульдей прекратил играть в деревенского верзилу с оглоблей, только тут показал он подлинное уменье и невероятную быстроту, какие в нём бы никто не мог заподозрить прежде. Удары наносил то одним, то другим концом, опрокидывая разбойника за разбойником. Последнего, уже лежащего, безжалостно саданул в душу и едва не прошил насквозь.
        - Всё, - заключил кульдей, задыхаясь, и повалился на колени рядом с мертвеющим телом бьярма, а полулысой башкой упёрся тому прямо в грудь.
        Ловчана тоже шатало, а Розмич держался - не верил, что всё закончилось, готовился в любой миг прыгнуть в темноту, настигнуть и порвать.
        - Лодью бы проверить, вдруг кто на воде схоронился!
        - Успеется, - прохрипел Ловчан.
        - Не… Я гляну. Нам без лодьи никуда! - молвил Розмич. - А ты пока здесь приберись…
        Ловчан кивнул. Вокруг костра песок был взбит бесконечной пляской смерти, усеян телами и залит багряной жижей. Некоторые бьярмы ещё жили и, догадываясь о будущем, завидовали мёртвым.
        В другое время Ловчан, быть может, уважил бы пытками, в отместку за причинённое зло намотал бы кишки на кулак, а внутрь бы грязюки натолкал. Но усталость тяжкой ночи легла на плечи, а оставлять живых до утра - всё равно что лютого зверя за усы дёргать.
        Из темноты осторожно подал голос Вихруша, следом Жедан. Кульдей не стал освобождать всех - взрезал путы первому попавшемуся и вложил в ладонь нож. Прежде чем корабельщики успели освободиться и подобрать хоть какое оружие, схватка закончилась. Теперь стояли поодаль, сжимая копья и топоры, подойти к спасителям без разрешения боялись.
        Розмич смотрел на соратников сквозь красную пелену, застелившую взгляд, никак не мог сообразить, кто выжил. Понял только - мало их осталось, своих. Зато из чужаков - теперь никого.
        Из пересохшего горла кульдея вырывались не слова, карканье немногим лучше бьярмского. Будь Розмич трезвее, испугался бы. Но пьяный от пролитой крови, шатаясь, подошёл к монаху, одобрительно хлопнул по плечу и, уже повернувшись к выжившим, бросил:
        - Оденьте их.
        Он кивнул на трупы своих, обобранных до нитки. Кажется, даже в пылу битвы их покой не потревожили, не потоптали.
        - И хвороста наберите побольше. Проводить треба с почестями!
        Остатки отряда расползлись во тьме. Только Жедан с льнущей к нему племянницей да молчаливая ромейка остались на свету. Затея дрожала почище заячьего хвоста, а ромейка таращила глаза - обе скорее помрут, чем уйдут от спасительного огня.
        Смертью воина не испугать - учёный! Да и корабельный люд, что из лета в лето с водокрутами удачей меряется, - тоже. Это в городах и деревнях народ пугливый, даже сон малой смертью считают. А уж коли и впрямь навий явился, особливо тот, что не сам по себе отошёл, голосить начинают, обереги особые из сундуков вынимать. Думают, как похоронить правильней, как упокоить, дабы упырём не обернулся.
        Тут, на берегу Онеги, всё было много проще…
        Из дюжины Розмича выжили только пятеро. Сам, да Ловчан с Вихрушей, и Губаня с Милятою. А из людей Жедана один лишь кормщик Иным миром не прельстился, да и то… случайно. Приложили в темечко в самом начале схватки, да так, что до самой темноты в беспамятстве пролежал. Только когда бьярмы разоблачать начали, понял - живой таки.
        Остальные… Светлого им ирия! Кто сразу, как Буй с Вышатою, - врасплох застали, со спины подошли и прикончили расчётливыми ударами клевецов. Кто позже, в пылу схватки, от многочисленных ран. Кому бьярмский топор половину черепушки снёс. Пытались сыскать недостачу да приладить обратно, чтобы перевозчика иномирного не пугал белёсо-серым студнем, - не смогли. Пришлось шлемом прикрыть да наказ покойнику дать - не снимай, пока на Тот берег не переправишься. А на Том берегу всё разбитое целым становится. И горшки, и головы.
        По уму, для павших д?лжно сложить краду, после - возвести курган. Но место здесь чужое, из людей только корабельщики бывают да бьярмы-дикари. Узрев на обжитой стоянке могильник, мореходы осерчают, нехорошим словом помянут и покойников, и тех, кто хоронил. Бьярмы осквернят - наживутся, а заодно своих убитых уважат, опозорив врага. Потому решили хоронить на воде. Как сойдётся она с пламенем - разверзнется Иномирье, откроется дорога на Тот свет.
        Долблёнки бьярмов, узкие и длинные, вмещали четверых. Правда, укладывать приходилось вплотную, на одну, общую подстилку из хвороста. Восьмерых воинов в доспехе, с оружием, и десятерых корабельщиков…
        Жедан самолично выкатил из трюма лодьи две бочки дорогого заморского масла. Вылили всё до капельки. Он же, молча, достал кошель, протянул Розмичу шестнадцать серебряных дирхемов. Своим людям монеты на веки положил сам, и рука при этом дрожала вовсе не от жадности.
        Пока Розмич с Вихрушей и Губай с Милятою вели лодки от берега, отдавая их во власть течения, Ловчан готовил стрелы - обматывал каждую промасленной тряпицей. Седатый кормщик, опираясь на шест, которым прежде разил кульдей, держал горящую ветку.
        Теченья на Онеге слабые, но в этот раз, видать, сами водяные вмешались. Вода подхватывала отведённые от берега долблёнки и вела, и тащила их дальше и дальше.
        Когда первый крылатый огонёк взвился и пал в темноту, возродившись могучим симарглом, показалось - вспыхнула не только лодка, но и сама вода. Второй, третий… Плывучие костры удалялись медленно и неотвратимо, унося души погибших в Вышний мир.
        В какой-то миг Розмичу почудилось, будто видит ещё одну - большую - лодью. И будто правит ею недавний знакомый - одноглазый старик. Но стоило воину моргнуть, морок исчез. Не стало старика. И лодки не было.
        Ултен глядел на море печальными глазами. Молитву читал беззвучно, крестился почти незаметно. Дрожал всем телом, едва не падал.
        Ромейка тоже молилась следом, а Затея цеплялась за её руку, как дитя за материнский подол.
        Жедан не скрывал слёз, и кормщик.
        Люди стояли на берегу до тех пор, пока погребальные огни не угасли и тёмная вода Онеги не поглотила останки.
        - Тризну бы справить, - вздохнул купец. - Иначе ни нам, ни им покоя не будет.
        Мужики едва на ногах держались - плясок не предвиделось. Зато в охотку ели наскоро приготовленную кашу и печённую на вертелах рыбу. Запивали не водой, как обычно, а злющей хмельной бражкой из купеческих запасов. Жедан и теперь не поскупился - целый бочонок из трюма достал. Брату обещал ладожскую, да чего уж теперь, ради общего дела… Эх!
        Каждый словен знает: поминальная еда да питьё призваны напомнить оставшимся на свете Этом, что живы. Коли получится отогнать горе, значит, и саму Морену отвадить получится. Иначе навьи, что приходят на пир поглядеть, за своего примут - уведут.
        А если рядом неупокоенные души чужих мертвяков бродят, есть и пить вдвое больше нужно. И веселиться погромче, чтоб уж точно поняли - жив и в запредельные чертоги не собирается ни в коем разе!
        - Пей, - наставлял Жедан племянницу, подсовывая под нос ковшик с бражкой. - А то вон их сколько, вокруг…
        Затея брала ковш сперва дрожащими пальчиками, после уже смелее. И озиралась с каждым разом всё реже, хотя от страха то и дело зубы сводило.
        Ещё бы тут не испугаться! Маленький костерок, у коего из двух с лишним дюжин меньше половины своих осталось, а в сторонке гора порубанных бьярмов. Хоть одеты, срамным местом не светят. Но каждый из темноты скалится - душара. А те, кто глаза перед смертью не сомкнул, ещё и таращатся. И ночь, как назло, безлунная, и звёзды за толстым одеялом облаков попрятались…
        - Ешь, - купец едва ли не насильно впихнул миску с очередным куском рыбы, только Затея оторвалась от ковшика. Проследил, чтобы ложку в руку взяла.
        Бывшим бьярмским пленникам было, пожалуй, проще всех. Страху натерпелись, и всё. Розмич с Ловчаном тоже не сильно тряслись - отошли, чай не впервой. Зато Ултена колотило.
        Хоть кульдей и владел дрыном не хуже, чем дружинники мечами, прежде, по всему видать, никого не убивал. Розмич сразу смекнул, по глазам прочитал. Был бы на месте кульдея кто помоложе да попроще, сказал бы: это только в первый раз страшно, дальше как семечки щёлкать будешь… И себя вспомнил.
        Когда впервые клинок вражеской кровью обагрил, желудок наизнанку вывернулся. Не сразу, конечно, ночью, когда осознал. И хмель в ту ночь не брал, сколько ни пил, тоже впервые - трезвый. Будто назло. Лицо того, первого, до сих пор во снах является. Изредка. Не весь какую прибил - земляка. Тогда и Полат крови испил, жалел, что не Вадимовой. Главарю восставших Рюрик шею свернул при всём честном народе и сказал, что так и было.
        В этот раз Розмича тоже подташнивало, и тоже не от выпитого…
        - Не вини себя, - шепнул Ловчан. Он в который раз читал мысли. - Всё наоборот. Будь ты здесь, и вовсе не отбились бы.
        - Я отряд оставил, - так же, шепотом, отвечал Розмич. - Значит, виноват.
        - Нет, - отрезал собеседник. - Сами виноваты, чай не девочки. - Подумав, добавил: - От судьбы не уйдёшь.
        - Какой ещё судьбы? - отмахнулся Розмич.
        - От той… тёмной Мокоши… или светлой… И вообще, кто у нас волховать собирался?! Ладно! Постой!
        Голос Ловчана стал ещё тише, но до костей пробирал не хуже железного скрежета.
        - Сивый ещё три лета тому помереть должен был. Помнишь, лёд под ним проломился? Сколько тогда в студёнице побарахтался?
        - И что?
        - А то! Ты его полумёртвого вытащил, помнишь? А как рядом оказался, припоминаешь?
        - Нет, - отозвался Розмич.
        - Да ты случайно с дороги свернул. Говорил после - на красоты Алоди полюбоваться решил. И мы всё допытывались, какие там, к лешему, красоты?! Вспомнил?
        - Нет.
        - Вот ведь упрямец! А Сивый об этом до вчерашнего дня помнил!
        - Да к чему ты клонишь? - спросил Розмич зло. Ловчан словно не слышал, продолжал:
        - Горюня в прошлом походе с коня слетел, подпруга подвела. И разбился бы, если б ты с другого конца поля не примчался. Зачем примчался, спрашивали, а ты отбрехался, дескать, почуял, что там враги.
        - Ну…
        - Престу ни с того ни с сего под дых дал. Он плеваться начал, и тут выяснилось - в лёгких гниль какая-то. Когда просто дышал - ничего не видно, а как надорвал, гнильца и пошла. Благодаря этому знахари Преста и выходили. А кабы не ты - помер бы потихонечку.
        Розмич не выдержал, вскипел:
        - Да какого…
        - А такого, - ничуть не смутился Ловчан. - Один ты не заметил, что Олег, на то он и вещий, с тобою отрядил только тех, кто по твоей милости на свете этом ещё бегает. Бегал.
        Розмич будто пощёчину схлопотал. Замер. Ведь прав Ловчан. И про Сивого с Горюней, и про Преста. Про других тоже истории есть, одна другой дурнее. Сам-то Розмич об этом и не вспомнил бы.
        - И меня… - за треском костра голос Ловчана стал едва различим.
        - Когда это? - вытаращился Розмич.
        - А совсем недавно. В Кореле. Живот у меня прихватило, помнишь? Я к кустам собрался, а тут ты. За плечо взял, и не пущаешь, и лабуду какую-то говоришь. Я рвусь, объясняю: мол, ещё немного, и обделаюсь, а ты своё. Да размеренно так, спокойно, я аж задремал малёк. И живот задремал, успокоился. А после ловушку там нашли, яму. Кабы дошёл до тех кустов - не вернулся бы. Я не воротился - с колом бы в заднице дни окончил.
        Розмич слушал как заворожённый. После тряхнул головой и едва не врезал Ловчану по челюсти.
        - Тьфу на тебя! Сказочник! - выпалил он, выхватывая у друга ковшик с бражкой. - Хлебаешь, как конь! И брешешь не хуже дворовой псины!
        - Лучше уж так, - пробормотал неимоверно довольный собой Ловчан.
        Он же первым затянул песню. Не шибко весёлую, но проникновенную. Ему подпели Вихруша с Милятом.
        Побывавшие в плену дружинники тоже чувствовали свою вину, но убиваться не спешили. Врагов слишком много было, отбивались как могли, себя не жалели. Если бы бьярмы скопом не навалились - ни по что бы не пленили. А когда на каждой руке по трое висит, никакая ярость не спасёт.
        Ултен заметно повеселел, а когда в свой черёд отхлебнул из ковшика, огладил мокрую бороду и загорланил песню, путая родную речь и венедскую. Особенно сильно выходил у него припев, что-то вроде: «Только мы, только мы, мы с котом… по полю идём…»
        - Это история, - пояснил кульдей. - О тяжкой доле монаха, уединившегося ради богословия в своей келье. Лишь белоснежный Пангур скрашивает монастырскую жизнь, но каждый из них существует сам по себе.
        И нет ни ссор, ни суеты,
        Ни зависти меж нами.
        И кот, и я увлечены
        Любимыми делами.
        Своим трудом я поглощён,
        Святой наукой книжной.
        И полон кот своих забот:
        Его наука - мыши.
        Врагу устроив западню,
        Ко мне он мышь приносит.
        А я - в сеть разума ловлю
        Научные вопросы.[41 - Фрагмент анонимной староирландской песни IX века «Pangur Ban» приведён в переводе Виктора Заславского.]
        - Отменно! - восхитился Розмич.
        - Одного я не понял, - встрял кормщик, - что такое этот «кот».
        - Хм… - растерялся Ултен.
        Розмич про котов знал не понаслышке. Дорогую заморскую диковину, усатого зверя о четырёх лапах и при одном длинном хвосте, он как-то видел на руках у княжеской дочери, Мэлисы. Это была пушистая, похожая на мелкую рысь зверюга, издающая при поглаживании булькающие звуки, точно множество пузырьков поднималось из глубокого омута.
        - Хм… - нашёлся кульдей. - Ну вот представь, есть ёж, он колючий, и он ловит мышей. А есть вонючий хорь, он тоже их ловит. А это кот. Он мышей приносит… в постель.
        - И не воняет? - уточнил Жедан.
        - Когда как. Не, не пахнет, зверь чистоплотный и ласковый, - ответил Ултен.
        - Дядя! Купи мне! Только чтобы мышей в постель не приносил, - взмолилась Затея.
        А Ултен, опорожнив ковш, таки довёл песню до конца:
        Отдам коту свою еду,
        Свои печаль и радость.
        И так вдвоём в ладу живём:
        Монаху друг не в тягость.
        - Нехорошо! - возмутился Ловчан. - Кот монаху друг? Лучше бы ты, Ултен, себе подругу завёл.
        - Сам сочинил? - не понял Розмич.
        - Только что, - ответил довольный грубой шуткой Ловчан, хотя так и не успел после обряда вернуть себе прежнюю бодрость духа.
        - Ага! - признался изрядно захмелевший Ултен, польщённый всеобщим вниманием.
        …Несмотря на усталость и хмель, спать никто не собирался. Только Затея ближе к утру прижалась щекой к Жеданову плечу. Остальные продолжали шутить и петь, пока не обнаружили в бочонке дно. За вторым бочонком не полезли. Кормщик и вовсе - с середины ночи на воду перешел.
        Когда небо просветлело, на душе стало чуть радостней. Правда, ненадолго.
        Отбежавший до ветру Ловчан обнаружил в ельнике трупы прочих бьярмов, тех, кого порубили в самом начале. Соплеменники уложили их на мягкую подстилку из срубленных еловых веток, готовились переправить в своё селенье. В отличие от словен, коих ободрали до нитки, этих клали с почестями - даже руки особым образом сложили.
        Ловчан не постеснялся выказать мертвякам ещё одну «почесть»: в некоторых селеньях верят, будто словенская моча до того целебна, что вместо живой воды использовать можно. Дружинник не знал, врут или правда, но выяснил - на бьярмов не действует, даже если прицельно в рот лить.
        Возвратившись к костру, поспешил поделиться новым знанием с соратниками. Тут-то и началось…
        Ултен вскочил. С третьего раза, но всё-таки. Обвёл стоянку хмельным взглядом, икнул так, что с ближней ели ворона упала, и спросил:
        - А этих-то когда хоронить будем?
        Ответ застал священника врасплох.
        - Никогда, - сказал Розмич бесцветно.
        - Вон, вороньё похоронит, - кивнул Ловчан. - Если раньше ч?ек поспеет.
        Вкупе с «рогатой» рыжей бородой вылезающие из орбит глаза выглядели особенно впечатляюще.
        Первой хихикнула Затея. Спустя мгновенье земля содрогнулась от дружного мужского хохота. Розмич гоготал, задрав голову к небу. Жедан похрюкивал и придерживал живот. Вихруша заливался тонко, как баба. Ловчан с Милятом и Губаем могли посоревноваться с целым табуном жеребцов. Кормщик хохотал беззвучно, утирал весёлые слёзы. Только рабыня-ромейка оставалась всё той же молчаливой тенью, какой была всю дорогу.
        - Но… почему? - выпалил Ултен возмущённо, едва гогот поутих.
        Дружинники снова грохнули, спугнув стаю ворон, что уже почуяла скорый пир и расселась на ближних соснах.
        - Почему? - повторил кульдей. Уже негодуя.
        - А на кой ляд они нам? - вопросом на вопрос ответил Розмич. - Чужие! Не наши! Какая разница, что с ними станется?
        - Перед Господом все равны!
        Искренность, прозвучавшая в голосе кульдея, перебила смех. Теперь на него взирали изумлённо. Ловчану очень хотелось покрутить пальцем у виска, но сдержался.
        - Перед Богом все равны, - сказал Ултен. - Живой может быть врагом или другом, живой может быть виноватым или правым. Он может заблуждаться или предавать… Но умерший… За содеянное в земной жизни они уже расплатились смертью. Людям не за что их ненавидеть. Нам надлежит простить и похоронить их.
        - И чё дальше? - не выдержал Ловчан.
        - Остальное - в руках Божьих, все пред ним в свой срок предстанем. Теперь они будут отвечать перед Ним. Но то - не нашего ума дело. Господь сам решит…
        - Какой такой «господь»? - возмутился Ловчан. - У бьярмов другой бог… Юмола.
        - Пусть! - перебил кульдей. Голос прозвучал строго, с вызовом. - Но нам д?лжно похоронить! Негоже оставлять тела грязным птицам!
        Все, включая ромейку и Ултена, уставились на Розмича.
        Дружинник хмурился, всем своим видом показывая - мыслю! И прежде чем сердце кульдея наполнилось надеждой, ответил:
        - Тебе надо - ты и хорони. А нам они - никто. И прощать их не будем.
        - Но… - начал было священник.
        - В твоей земле, может, иначе принято, а у нас, у словен, врагов не прощают. Эти, - он кивнул на груду тел, - ни жалости, ни уважения не заслуживают. Значит, могилы им не положено. И так будет с каждым, кто на наш народ покусится. Что же касается воронья… Ворон - птица вещая и абы кого жрать не станет. Если человек честен - даже глаз не тронет.
        - Да с чего ты взял? - возопил кульдей.
        - Сам как-то раненый на поле брани лежал, среди мертвяков, - буркнул Розмич. - Не тронули.
        Ултен захлебнулся возмущением, хотел ответить, объяснить. И про трупы, и про ворон, что не тронули живого… Но вид поднявшегося от костра Губая к дальнейшим спорам не располагал.
        - У меня на лодье пара лопат есть, - сообщил Жедан. - Я на всякий случай вожу, про запас. Бери, если надо.
        Щёки кульдея вспыхнули маками, уши тоже запылали. Впрочем, на рыжих краска не сильно заметна. Может, поэтому их бесстыжими считают?
        Неизвестно, сколько бы так стоял, но от костра поднялась ещё одна фигура. С молчаливого согласия Затеи ромейка бодрым шагом направилась к судну. Ултену не оставалось ничего иного, как поспешить за ней.
        - Как в железа ударю, отходим! - крикнул вслед кормчий. - И ждать никого не будем! Как бы бьярмы своих ни хватились.
        Глава 6
        Ветер, как и предсказал кормщик, пришёл с запада - добрый ветер, крепкий. Но сегодня он есть, а завтра - след простыл. О волоках лучше и не загадывать. Если какой помощи не сыскать на том, дальнем онежском берегу. Да только откуда?
        Семерым мужикам тяжёлую лодью не сдвинуть, а если среди них пузатый купец и уморившийся кульдей - тем более, тощий кормчий не в счёт. Хочешь иль не хочешь, пришлось Жедану половиной груза пожертвовать. Тут-то купец, за всю дорогу не проявивший положенной жадности, показал истинное лицо.
        То копошился средь тюков, мешков да сундуков, как разборчивая мышь в мешке с зерном. То мерил шагами песчаный берег, кусал губы и заламывал руки. Затем метался, выискивая место, где бы товар спрятать от завидущих глаз, а не найдя - сам с тоской уставился на море.
        Топить - жаль. Оставлять на берегу, где его непременно найдут бьярмы, разыскивая своих родичей, - ещё жальче. А вернуться быстро самому - вряд ли получится. В какой-то миг показалось, что Жедана вот-вот удар хватит. К счастью, обошлось.
        Нажитое нелёгким купеческим трудом бросали и выплёскивали в море. Волны Онеги с немой благодарностью слизывали высыпанное и пролитое за борт. Но купцу казалось, духи чужой земли и чужой воды потешаются над ним, он рыдал. Убивался так, как не по всякому родному человеку случается.
        Когда же лодья отошла от проклятого берега, кто-то «смышлёный» пособолезновал: дескать, добро нужно было спрятать в яму, в коей Ултен с ромейкой бьярмов схоронили. Вместо трупов, само собой.
        Жедан, конечно, взбеленился. Раскричался: почему раньше этот дельный совет не дали?
        Ромейка, как и положено, промолчала. Только взгляд опять стал таким, будто не покорная раба, а законная наследница всего змеиного царства.
        Вот Ултен сказать не постеснялся. Оказалось, браниться по-словенски кульдей умеет не хуже, чем управляться с дрыном. Правда, склонения часто путал и ударения, поэтому оторопь, охватившая было мужиков, быстро сменилась безудержным хохотом. Даже безутешный Жедан малость повеселел.
        Зато кульдею было не до смеха, он тоже едва не плакал: за отведённое время успели похоронить лишь шестерых. Остальных чайки начали терзать прежде, чем люди ушли. Одну, особо нахальную, Ултен самолично отгонял лопатой, а та всё не отлетала, уверенная в своём праве на поживу. И даже клюнуть успела непонятливого монаха, чем, конечно, потешила богохульных словен. Теперь горечь Ултена не мог развеять даже попутный ветер, гнавший лодью прочь - на восток.
        - К вечеру войдём в устье, - сказал кормщик, вглядываясь в очертания берега.
        А Жедан, наоборот, зажмурился: путь от Онеги до Кемского озера чуть проще, но их всё равно мало, даже если племянница с рабыней будут стараться наравне с мужчинами, волоками с таким отрядом даже мало груженная лодья не пройдёт. Придётся выбросить и оставшийся товар.
        За подмогою некому идти, окромя его самого да кормщика. А как племянницу Затею с мужиками оставить. Олегов посланец сторожить лодью не будет, на убытки Жедановы ему наплевать - больно сам в Белозеро торопится.
        При этих мыслях сердце купца билось пойманной в силки птицей и слёзы на глаза наворачивались, подобные морскому прибою. Он безмолвно вопрошал небо «за что?», но ответа так и не нашёл.
        Затея присмирела окончательно, глаз боле не поднимала. Даже на седатого кормщика. Тот пытался развеселить девицу, да без толку.
        Дружинники отмалчивались. Загадывать, как преодолеть остаток пути, не хотелось никому.
        Розмич клевал носом, обессиленный после ночи. В беспокойных коротких снах он снова и снова рубил бьярмов, входил в воду Онеги, чтобы оттолкнуть лодки, в коих покоились соратники. О чём-то спорил с одноглазым. Ещё ему снился крик Затеи, но во сне звучал иначе - не испуганно, а ласково. Будто не спасти просила, а обнять.
        Только Ловчан угомониться не мог, приставал к кульдею.
        - Ултен, вот ты ж нормальный мужик! - И перечислил, загибая пальцы: - Драться умеешь, браниться тоже, да и выпить не дурак. Может, и с бабами того?.. Так чего же ты в священники подался-то?
        - Господь позвал, - ответил кульдей, поёжившись. Перечисленное Ловчаном он к достоинствам не относил, вспоминая - робел.
        - Как это «позвал»?
        - Ну… - Лицо священника стало задумчивым, взгляд потеплел. - Я в ту пору ещё мальчишкой был. Лоботрясом, как это у вас говорят. Шалил так, что и дня без порки не обходился. А однажды в храм зашёл и такую благодать ощутил…
        - Благодать, и всё? - удивился Ловчан.
        Ултен удивился не меньше:
        - А разве этого мало?
        - Да ладно, ладно! Знаем! У нас одна баба как-то за хворостом пошла, да живот у ней прихватило. И тут, как назло, волки. Баба от волков драпает, а живот ейный успокаиваться не желает, наоборот - чуть не рвётся. И поди знай, от чего раньше помрёт - от зубов или разрыва кишок…
        - Это-то тут при чём? - нахмурился священник.
        - При том! Баба не выдержала, плюнула на волков да под ёлкой села. Опросталась. А после всему городу рассказывала: мол, такая благодать в тот миг на неё нашла, словами не описать. Ещё к волхвам приставала, уверяла, дескать, боги её в служительницы избрали, ведь абы кому такой благодати не посылают.
        Кульдей оскорблённо отшатнулся, перекрестился. И если раньше всё-таки сомневался в словенской дикости, то теперь сомнений не осталось.
        - Да как можно! Что ты мелешь, Ловчан!
        - Это я про благодать рассказываю. Разная она бывает, понимаешь? И, как мне кажется, не всегда божественная. И отличить не всякий может! Вот баба эта до сих пор…
        - Да дура она! - взвился Ултен.
        - Волхв наш так же говорит, а она не верит. Всё про божью милость сказывает. Даже ж цельной жрицей быть пытается.
        Кульдей едва удержался, чтоб не плюнуть.
        - Ты верующих с юродивыми не сравнивай!
        - Так она ж тоже верующая! Только в другое, в своё верит! И как, скажи на милость, её благодать от твоей отличается? Или ты тоже того… опростался?
        - Тьфу на тебя! - воскликнул Ултен. - Бесово отродье!
        Вот как объяснить дикарю проще, на пальцах? Хуже всего то, что Ловчан не издевается, всерьёз спрашивает. Действительно не понимает.
        - Есть у человека тело, - чуть успокоившись, начал кульдей, - плоть от плоти, как говорится. А есть душа - суть бестелесная. Тело, думаю, - хотя бы та его часть, что ниже пояса, - нам от Дьявола досталось, и потому оно в земле остаётся, воспарить не может, а душа - она от Господа и к нему стремится. И главная задача Дьявола ещё и душу себе прибрать! - говорил он вдохновенно.
        - Дьявол, это кто-сь такой будет? - осведомился дружинник.
        - Это главный противник Божий. Чего бы Господь ни сотворил, всё этот его вечный враг испакостит, - пояснил Ултен. - И всё удовольствие, кое плоть испытывает, - от Дьявола, а коли душа радуется - то от Бога. Вот у бабы той, которая под кустом… что радовалось? Тело али душа?
        - Рассказывает, дескать, и то и другое, - отозвался Ловчан серьёзно.
        Ултен заскрежетал зубами. Разумных объяснений у него не осталось.
        - Сперва тело порадовалось, - вывернулся священник. - Так?
        Дружинник кивнул и, кажется, начал понимать.
        - А уж после тела - душа. Значит, от Дьявола. Значит, не божья благодать, а так…
        - Ну… а когда в баню сходишь? Там ведь тоже: сперва тело радуется, после - душа. И что, всё от твоего Дьявола?
        Много лет прожил Ултен в Славии, но богословскими спорами не увлекался. Не с кем было. Все словены и русы с варягами от кульдея шарахались как от чумного. Теперь же, обретя достойного собеседника, коий и не думает насмехаться, слов священник не находил.
        - А как же волки? - невпопад спросил он.
        - Какие?
        - Те, что за бабой по лесу гнались.
        Дружинник криво усмехнулся, огладил светлую бороду.
        - Разбежались. Она говорила - боги защитили, а народ, кто на этой поляне после бывал, о другом судачит. У волков нос-то чуткий…
        - Да разве зверя запахом напугаешь?
        - Смотря каким, - искренне развеселился Ловчан.
        Помолчав, Ултен продолжил. Теперь говорил очень осторожно, всячески старался избегать опасных моментов.
        - В общем, понял я, в церкви мне хорошо, как нигде более. И стал заходить туда при всяком удобном случае. Священник сначала не замечал меня. Вернее, не хотел замечать - в бытность мою озорником и ему немало хлопот причинил. Опосля священник понял, что искренне к вере Господней тянусь, и спросил о том, хочу ли всю свою жизнь служенью посвятить.
        - А ты?
        Ултен озвучил очевидное:
        - Согласился. Сперва послушником был, после в монашью обитель уехал, постригся. - Священник указал на обритый лоб, который даже в путешествии умудрялся держать в порядке, старательно удаляя щетину.
        - Не жалеешь?
        - Нет. Господь милостив, он дал мне куда больше. Только человек, коий ставит плоть выше духа, может горевать о такой доле… Затем братья меня к себе в дюжину приняли, и как двенадцать есть апостолов с сыном Господа, так и нас двенадцать.
        - А бывает у вас так… - оборвал его Ловчан на полуслове, - чтобы Господь сам являлся? Или посланцев своих являл?
        Ултен прекрасно понял вопрос, но приподнял брови, дожидаясь пояснений. Ловчан же замялся, будто не свою, чужую тайну выдать собирался.
        - Ну вот… Есть люди как люди. Живут себе, ничего волшебного не видят. А есть такие, коим то… дух подводный явится, то ещё какая… штука. Наши волхвы говорят, будто такие люди богами отмечены и вместо мирской жизни должны идти в услужение.
        В другой час кульдей бы фыркнул и высказал всё, что о «богах» думает. Но Ловчан располагал, поэтому Ултен ответил мягко:
        - Ежели Господь призывает - нужно идти. Но ежели бес зовёт - идти нельзя.
        Дружинник только рукой махнул. Спорить с твердолобым не хотелось, что-то объяснять - тем более. В землях словен дураков много, так что же, каждому доказывать?
        Неудобную тишину нарушил тот же Ултен:
        - Я слышал, как бесы призывают. Сперва знаки всевозможные шлют, после видения. И если человек слаб, он этому призыву верит. Семью и друзей бросает и в бесово служение уходит.
        - Хм, а вот ты, когда в монахи пошёл, небось тоже и друзей и семью бросил?
        - Так я же Господу моему служу! - возмутился было кульдей.
        - Хорошо, если так, - согласился Ловчан. - А ежели силён? - Кульдейского понимания знать не хотел, спросил просто так, из вежливости.
        - Ежели силён, то бишь - на зов не откликается, его слуги Дьявола в покое оставят. А ежели ни то ни сё - и в силу бесов по-прежнему верит, и на зов идти не хочет, тогда в могилу сведут. Могут сперва родных умертвить, могут сразу самого.
        - И что делать?
        - Молиться! - воскликнул священник. В его лице и голосе было столько убеждённости, что Ловчан невольно отшатнулся. - Коли человек от бесовой веры к вере Господней обратится, Бог его убережёт.
        - Так уж и убережёт?
        - Конечно! Бог за всех своих детей заступается!
        - Хочешь сказать, верующие в Господа никогда бед не знают? - насторожился Ловчан.
        - Бед? Нет, беды мы не знаем. Всё, что вы, нехристи, бедой называете, есть испытание Господне. Переживший испытание только сильней становится, а тот, кто не явил силу духа, - плохо молился, плохо постился, плохо веровал.
        - Да ну тебя! - окончательно разобиделся дружинник. Таких врунов он ещё не видывал, а к врунам в словенских землях относятся куда хуже, чем к дуракам. - Тебя послушать, так молитвою одной жить нужно. А кто пахать будет? А землю защищать?
        - Молитва труду не мешает! - улыбнулся кульдей.
        И, чтобы успокоить дружинника, объяснил:
        - Я ведь о чём толкую! Вы в большинстве своём не из умысла, а от недомыслия в бесов веруете. Знания у вас нет. Потому Господь вас не слишком-то и карает. А как веру правильную узреете - лучше прежнего заживёте.
        - Ври, да не завирайся, - огрызнулся Ловчан.
        А Ултен покачал головой:
        - Зря ты так. Бог - он всё видит… Коли покарать решит - мало не покажется.
        - Не каркай! - это уже Жедан вмешался.
        Купец, как и прежде, умудрялся расслышать любой доверительный разговор, даже если сам при этом был на другом конце лодьи.
        В повисшей тишине слышался только мерный плеск волн да надрывные крики чаек. Голос Вихруши, который расположился на носу лодьи, прозвучал особенно страшно:
        - Поздно. Накаркал. Будите Розмича! Беда!
        С той поры, как Рюрик обосновался на Ильмень-море, а Олег - на Неяве, надёжно перекрыв Волхов, незваные гости редко захаживали в словенские воды. Это раньше, покидая родные берега, мореходы тряслись осинками, беспрестанно выискивая на горизонте полосатый парус данов или свейскую лодью, украшенную хищной драконьей мордой. Теперь же ходили вольготно, только самым неудачливым доводилось встретить на воде неприятеля.
        Но на окраинах славянского мира, как успели убедиться Розмич с сотоварищами, всё осталось по-прежнему.
        Путешественников поджидали. Их взглядам предстало судно без парусов. Лодья бытовала у самого устья и сдвигаться с места не собиралась.
        Кто такие - опознать издаля невозможно. Неужто бьярмы! Но кто их, дикарей, знает? Вдруг за годы соседства с Полатом научились с большими лодьями управляться? Но в том, что встреча не сулит ничего хорошего, ни дружинники, ни Жедан с кормщиком не сомневались.
        Если бы не потери, могли подойти бесстрашно. Или, что благоразумнее, спустить парус, сесть на вёсла и скрыться с глаз долой. Теперь же дорога только одна - вперёд. Но толку чуть. Если здесь каким-то чудом минуют беды, встанут на грядущих волоках. Слишком мелки речушки, слишком мало их осталось - корабельщиков да дружинничков.
        Парус всё-таки ослабили. Воины спешно обряжались в брони, на скору руку правили мечи и готовили луки. Хотя на стрелы не слишком и рассчитывали - у неприятеля и рук, и тетив куда больше. В том, что дело дойдёт до мечей, сомневались ещё больше.
        Но коли в живых остаться не получится, как ни старайся, хоть помереть красиво!
        - Жаль, что Олег о том может не узнать, и княжье поручение останется невыполненным, - сокрушался Розмич. - Впрочем, вот они, дирхемы, предназначенные Жедану. Вполне себе откуп. Но коли ворог в силе, так он торговаться не станет, и дирхемы отберёт, и свободу, и самою жизнь - может.
        Теперь лодья шла в разы медленней. Зоркий Вихруша на пару с Ловчаном вглядывались, пытаясь опознать неприятеля. Затея сидела тихой мышью и дрожала. От увещеваний схорониться под тюками да дорогими полотнами - отказывалась, что толку? Розмич беззвучно бранился, до боли сжимал рукоять меча. Бледный Ултен молился. Жедан вопрошал.
        - Чем же прогневили? - шептал он, уставившись в небо. - Неужто мало откупились? Неужто мало тех жизней, что забрали бьярмы? За что вновь корите?
        Небо, как обычно бывает, не отвечало. Немногие тучки мчались, подгоняемые ветром. Именно тогда смертному и кажется, что всесильным богам глубоко наплевать на его горести. Возможно, это так и есть.
        Жедан пошатнулся, прикрыл глаза ладонью. Бессильные слёзы катились по щекам, душа кричала подстреленной чайкой.
        - Не за себя прошу, - продолжал шептать он. - За неё. Затею, только Затею пощадите!
        Сказал, а самому ещё страшнее сделалось. Коли жива останется племянница - быть ей рабой. А как с рабынями поступают, купец знал отлично, хотя сам никогда невольников не обижал.
        - За что?! - снова выспросил он и, не выдержав, взвыл.
        Взгляд сам скользнул к рыжебородому кульдею Ултену, после - к ромейке. Внутри что-то оборвалось, мысли закружились быстрей ярмарочной карусели.
        - Затея, отвернись! - не своим голосом приказал Жедан.
        Синеглазая девушка вздрогнула, уставилась на дядю, будто впервые видит.
        - Отвороти глаза-то! - повторил купец. Его поддержали и остальные, соображая, что удумал Жедан.
        Затея задрала подбородок, готовясь выказать спесь, но седатый кормщик бросил прав?ло, ухватил девицу за плечи. И хотя был изранен и избит настолько, что еле ноги переставлял, держал крепко. Синеглазка и пискнуть не успела, как оказалась в плену.
        На борту лодьи стало тихо, словно в могиле. Взгляд Жедана проследили все.
        Ромейка вскочила. Замерла, прижав ладони к груди. Она по-прежнему напоминала гадюку, только испуганную.
        - Нет… - протянул Ултен, ещё не веря, что намеренья купца серьёзны. - Ты не посмеешь её тронуть.
        - Это тебя тронуть не посмею, - не глядя на священника, ответил Жедан. Голос прозвучал холодно, расчётливо. Он сделал единственный шаг в сторону ромейки, и тишину прорезал надрывный крик.
        Купец невольно отшатнулся, а ромейка заметалась загнанной волчицей. Только что той кормы? Куда бежать, если вокруг глубокое, холодное Онежское море?
        - Помоги, - бросил Жедан Розмичу.
        Дружинник стрелой метнулся вперёд, без труда поймал ромейку за горло. Рабыня попыталась ответить - выцарапать глаза, да не дотянулась.
        - Что вы! - заголосил кульдей. - Да разве ж так можно! Господь…
        - Закрой пасть! - рыкнул Ловчан. - Иначе самого на требу пустим.
        - Какая треба? - не унимался Ултен. - Вы разве не понимаете? Девица ни в чём не виновата!
        - Виновата, - отрезал Жедан. - И ты, служитель чужого бога, виноват. Неужто не видишь? Все беды оттого, что ваше племя на борт взял. Боги не раз предупреждали, а я не слушал. Теперь понял. И волю богов выполню.
        - Ка… - начал было кульдей, но смолк, получив удар рукоятью меча в темечко. Тяжелым кулём осел на гладкие доски.
        Девица уже не голосила - хрипела. Слов Жедана не разумела, но тут и без слов всё ясно. Купец приближался, в его руке хищно поблескивал нож.
        - Чужачка! Ты носишь знак мёртвого человека. Ты принесла несчастье моим людям и воинам нашего князя. По твоей вине боги осерчали. Я не знаю, смилостивятся ли они теперь.
        Розмич умело перехватил руки ромейки, подскочивший Ловчан содрал с головы платок, стиснул в кулаке чёрные косы. Девку перегнули через борт, и Жедан, проворно очутившийся рядом, полоснул по горлу.
        Затея вскрикнула надрывно, запричитала. Кормщик ладонью заслонил ей очи.
        Тело ромейки задёргалось, кровь хлынула потоком. Она охотно смешивалась с тёмными волнами Онеги, будто и не чужая вовсе.
        Несколько нескончаемо долгих мгновений прошли в полном беззвучии - даже неугомонные чайки притихли, на время оборвали вечный спор с морем. Рабыня затихла, и едва Ловчан выпустил смоляные косы, обвисла, удерживаемая только Розмичем.
        - Славные боги, - зашептал купец. - Волю вашу выполняю. Примите же требу сию. Отведите беду, даруйте удачу. Я же, отныне и до скончания веков, буду оберегать землю эту от христьянской заразы.
        Он отстранил Розмича. Самолично, без натуги, перекинул мертвенное тело через борт. Всплеск отчего-то напомнил раскат грома. Жедану казалось, все взоры всех словенских богов обращены на него одного. Подурнело. На лбу выступили крупные капли пота, рубашка прилипла к спине.
        - Затею… - выдохнул Жедан. - Затею не упустите. Я сейчас.
        Теперь плохо стало всем. Пошатываясь, всё ещё сжимая в ладони окровавленный нож, Жедан двинулся к племяннице. Розмич трепыхнулся сдуру, но Ловчан удержал. Рука дружинника стала вдруг неимоверно тяжелой, сбросить её с плеча Розмич так и не сумел.
        Синеглазка не противилась - привыкла доверять дяде во всём и всегда. На её личике ужас перемешался с недоумением. Взгляд всё ещё суетно искал подругу-ромейку, щёки стремительно бледнели.
        От волнения голос купца охрип.
        - Крест! - приказал он. - Крест снимай!
        Девичьи пальчики судорожно вцепились в ворот, Затея попыталась отстраниться от дяди, которого почти не узнавала.
        - Крест! - прокричал Жедан. И, не дождавшись, сам рванул ворот её рубахи. Ткань затрещала, обнажая лебяжью шею и белую, словно снег, грудь.
        Жедан перехватил тонкую нитку с небольшой медной подвеской. Поднеся знак к носу девицы, зарычал:
        - Отрекайся! Отрекайся по-хорошему!
        Обычно даже одна слезинка любимой племянницы сгоняла с купца любую ярость.
        Теперь же слёзы лились ручьём, а Жедан будто не замечал.
        - Отрекайся!
        - Нет, - пискнула девушка.
        - Отрекайся! - проревел Жедан и отвесил синеглазке знатную пощёчину. - Не понимаешь, дура? Мы на краю гибели! Всё почему? Потому, что богов родных предали! Отрекайся от распятого, если жить хочешь!
        - Нет… - проблеяла Затея, хлюпая носом и размазывая рукавом слёзы.
        - Тогда за борт полетишь, вслед за ромейкой!
        От визга девицы у купца заложило уши. Кажется, только сейчас, когда страшная правда о судьбе рабыни была сказана вслух, поверила в очевидное. Кульдея тоже не замечала - обездвиженное тело Ултена загораживал Вихруша - от этого стало ещё страшней.
        - Отрекайся, - устало повторил Жедан.
        Беспомощный взгляд Затеи заскользил по лицам. И кормчий, и воины глядели непреклонно. Девушка на мгновенье задержалась на Розмиче, воину показалось - испрашивает совета. Он не замедлил кивнуть.
        - Отрекаюсь, - мертвенно произнесла синеглазка.
        - Громче!
        - Отрекаюсь! - взвизгнула Затея. - Отныне и вовек, отрекаюсь от Господа своего!
        Купец поддел тонкую серебряную нить окровавленным ножом. Деревянный крест полетел за борт и исчез, поглощённый тёмной водой Онеги.
        - Держи! Авось ещё пригодится, - молвил дядя, возвращая племяннице цепочку.
        Затея по-прежнему рыдала, а Жедан как раз остыл. Прижал девицу к груди, зашептал слова успокоения:
        - Теперь всё хорошо будет. Теперь выстоим. Боги смилостивятся над нами. Вот увидишь.
        Заветное устье приближалось. Вражеская лодья хищным привратником загораживала путь. Воины натянули тетивы, готовые в любой миг начать схватку, выжить в которой можно разве с благоволения богов. Розмич до рези в глазах вглядывался в лодью, но опознать противника не мог.
        Зато его узнали.
        Кто-то замахал руками, закричал:
        - Эгей! Это же Роська! Роська! Ай да зараза! Он ещё и стрелой в меня метит! Роська!
        - Кажись… тебя зовут, - изумился Ловчан, ткнул оторопевшего Розмича локтём.
        С «вражьей» лодьи донеслись новые крики:
        - Да ты что, не узнаёшь? Это же я, Птах! Роська! Роська, да ты чего?!
        Ловчан помог Розмичу опустить лук - сам дружинник будто окаменел.
        - Кто такой Птах? - спросил Вихруша.
        - Мы… - горло Розмича перехватила внезапная судорога, голос пропал. Справившись с волнением, воин объяснил: - Мы вместе в отроках ходили. Вместе битву в Рюриковом граде пережили. Затем он с Полатом в Белозеро ушёл, а я подле Олега остался.
        - Значит, это белозёрцы? - просиял Вихруша.
        - Дозор, - догадался Ловчан.
        - Дозор, - весело повторил кто-то.
        А Жедан, даже в горе не утративший способности слышать всё и вся, прошептал облегчённо:
        - Спасены.
        В том, что белозёрский дозор не только защитит, но и поможет провести судно всеми волоками, купец не сомневался. Значит, не зря обагрил воды Онеги молодой христианской кровью и заставил племянницу рыдать, выбрасывая дешёвую побрякушку. Родные боги не только смилостивились, но и наградили.
        - Хвала богам, - прошептал купец. - Во веки веков, хвала им!
        Часть вторая
        Глава 1
        Едва Олег, справив положенную тризну, вернулся в Алодь, приказал снова позвать к себе волхва. Лучшего из лучших средь тех, что денно и нощно страдали над телом Рюрика.
        - Так знаешь ли теперь, от каких причин погиб великий князь?! - начал он разговор, не размениваясь на приветствие, лишь слегка кивнул вошедшему и указал, где сесть.
        Тот был ещё не стар на вид, хотя седина обильно осыпала кучерявые волосы и посеребрила бороду. Мощные ладони, кои волхв прижал к груди в знак расположения к правителю, выдавали в нём и опытного знахаря-костоправа. Ростом он был пониже Олега, который к тому же сильно сутулился, и тучен телом.
        - Ты первым, князь!
        - Садись, мне сподручнее выслушать стоя. И коли буду ходить, внимания на то не обращай. Как твоё имя?
        - Мизгирём кличут.
        Второй раз волхв не дал себя упрашивать.
        - Вы, мурмане, прежде натирали соком этого растения наконечники стрел и копий для охоты на свирепых хищников, - ответил он со знанием дела. - Ромеи зовут сию траву аконитом. На Востоке ею, слышал, даже лечат всевозможные недуги. Но у нас такое знахарство под запретом…
        - Я понял, о чём ты, - прервал Олег. - Мне не было резона убивать Рюрика, и тебя я ни в чём не виню. Я хочу знать правду, вот и всё.
        - Это волкобой, и от этого яда нет спасения, стоит только промедлить. Мы не успели, и никто бы не успел…
        - Как бы ты, коли того желал, убил бы своего врага?
        - Отраву делал знаток своего ремесла, - проговорил волхв, оглаживая бороду. - Он в назначенный день луны выкопал растение с корнем. Клубни большие, толстые, как еловые шишки. Потом надо было выдавить сок и смешать его с жиром, наконец тонким слоем покрыть лезвие или остриё. Так яд удержится на железе, прилипнет. Но мигом попадёт в кровь, стоит только полоснуть.
        - Князь едва протянул сутки. А сколько бы выдержала женщина или маленький ребёнок?
        Мизгирь поглядел на мурманина из-под мохнатых седых бровей, уже догадавшись, к чему клонит князь, о ком вопрошает. Олег столь же испытующе рассматривал волхва сверху вниз.
        - Если ты спросишь меня, как бы я потравил ребёнка… - продолжил Мизгирь.
        - Годовалого, волхв! Всего лишь годовалого!
        Волхв умолк. Дышал тяжело, будто мгновенье назад сам волкобоя испробовал.
        - Видел ли ты, как славянские жёнки успокаивают своих ребятишек? - наконец сказал он.
        - Укачивают? - спросил Олег.
        - Не только. Они крошат хлеб в молоко и отжатый мякиш заворачивают в тряпицу. Это и называется жамкой. Бывает, и двух лет детишки - а сосут с тем же удовольствием, что и груднички.
        - Но молоко, Мизгирь?! Оно же сворачивает яд!
        - Стало быть, волкобой нужно развести в воде. Слабенько так, чтобы действие было медленным, но верным. Безотказным, - пояснил волхв.
        Олег побледнел ещё сильнее и спросил:
        - А что в таком случае с матерью приключится?
        - Это, княже, зависит от того, насколько молода и здорова.
        - Во всём Новгороде не нашлось бы другой крепче её, - выпалил Олег. Осёкся, но всё-таки продолжил: - Моей сестре… и жене усопшего князя не вышло и тридцати пяти. Едвинда была сильна и духом, и телом - таких жён у нас за морем называют валькириями. Ради любви к Рюрику она оставила прежнее мужское ремесло. Моему племяннику только второй год пошёл. Он умер в тот же день, она - на седьмице.
        - Прости, князь! Я уже и сам догадался, о ком спрашивал. Но это твоя тайна.
        - Теперь, и покуда я не скажу, она и твоя, старик! Ты понял? - Олег поглядел на Мизгиря, но волхв не смутился, очей не отвёл, встретив этот суровый и властный взор.
        - По тому, как долго мучилась твоя сестра, князь, думаю, что сама не была отравлена нарочно. Яд приняла она от дитяти, целовала в губы ли, вытирала рвоту или пот… Или как-то иначе. Думаю, смерть княгини Едвинды не была умышленной, не входила она в расчёты злодея. Посему разумею, желал убийца, чтобы и она, и Рюрик, да примут их боги в ирийском саду, остались бы без наследника. Тем самым наказать их жаждал! Ведь доселе у великого князя нарождались только девочки? Но твоим племянницам ничего не угрожало… Не так ли?
        - Отчего же… - протянул Олег, помедлил и нехотя выдавил: - Были и мальчики. Старший сын Рюриков, Полат, от лехитки рождён, он в Белозере почитай тринадцатый год сидит. С тех самых пор, как почил Сивар. И ему много земли на всход солнца отошло из наследства дяди.
        - А где та лехитка?! - удивился старик.
        - Лютую смерть приняла. Вадим её порешил, - напомнил Олег и, читая непонимание на лице волхва, добавил: - Ещё в старом Рюриковом граде в оные времена. Ужели не знаешь?
        - Откуда? Я из лесов северных недавно призван. Больше о звёздах ведаю да тропах звериных и травах разных, чем о делах мирских, - пояснил тот.
        - Стирается память, как следы на песке у моря… - вымолвил князь, прикрывая веки.
        Но всё равно ведал и видел, как сейчас… В длинном платье, шитом золотом, бледная, как сама смерть, она выбежала за ворота. За княгинею вырыснула взбешенная боем гривастая лошадь. Наездник и сам был в богатой одёже, дорогом доспехе. Кривая усмешка играла на губах… Вадима. Рюриков двоюродный брат не желал пощады никому - особенно родне.
        Женщина бросилась от врага без оглядки, но предательское платье мешало беглянке. Когда она оказалась на земле, щедро сдобренной кровью, копыта неистовой кобылицы вбили трепещущее тело в рудый суглинок.
        - Слава князю Вадиму! - завопило мужичьё.
        Тело убиенной Рюриковой жены волокли за ноги обратно, к частоколу, окружавшему всё подворье. Но то ли от нетерпения, то ли от желания поглумиться эту затею бросили.
        Тяжёлым топором в один мах снесли покойнице голову и пинали ногами до тех пор, пока не пригнали к самым брёвнам, на острых концах которых уж сидели, насаженные по самую макушку, младенчики и взирали на мать изумлёнными омертвелыми глазами. Рот осквернённой княгини приоткрылся в безмолвном крике…
        И вспомнил Олег, как оцепеневший Рюрик не слышал зова, как мутным взглядом бродил по телам убиенных жён и ребятишек. И тогда лишь напасть оставила великого князя, как приметил в гуще сечи старшего - Полата.
        - Хвала богам, хвала! Не отняли! Хоть этого сберегли, - резанули память Олегу давние слова.
        - А Силкисив! А дочь родную ни во что не ставит? - горестно задумался мурманин тогда.
        Он ведь, словно бы предчувствуя лихие времена, хотел устроить так, чтобы златовласая дочка князя гостила у Едвинды, с которой оставался сильный отряд земляков. Нет, в Алоди им ничто бы не угрожало в тот злой, кровавый год.
        Да Силкисив оставалась в городе - на своё счастье успела в детинце схорониться, пока не подошли варяги, отец с родичами, и не истребили восставших.
        - Ты что это, княже! Очнись! - заслышал он, прогоняя наваждение.
        - Так, пригрезилось, - пояснил Олег.
        Встряхнулся, подошёл к кади, хотел было ладони туда опустить, да отпрянул. Покосился на волхва.
        - Да, и когда омывалась той же влагою - она тоже могла потравиться, - подтвердил Мизгирь.
        Тогда Олег по самую шею опустил голову вниз, в свежую колодезную воду - на какой-то миг показалось, живительный холод проник в самый мозг. Вынырнул, расплескав влагу по доскам. Пятернёй откинул копну рыжих волос назад, огладил мокрую бороду.
        - Тебе, княже, ранняя смерть не суждена, - успокоил волхв.
        - Они тоже так думали… - проронил Олег.
        Встряхнулся ещё раз, заключил решительно:
        - Складно говоришь, Мизгирь, но не то. Не мог отравитель к дитячьей соске подобраться. Едвинда над сыном, как ястребица над птенцом, носилась, никого не допускала. Даже мне, родному брату, только издали ребёнка показала. - Поразмыслил и добавил: - А кабы Едвинда была отравлена прежде дитяти? Малой толикой зелья, чтобы умерла не сразу?
        Волхв задумался, кивнул:
        - Потравить княгиню, а через неё и до младенца дотянуться? И такое возможно. Но тут сильно расстараться нужно. Яд этот слишком горький. Коли с пищей или питьём принять, рот и губы огнём гореть будут, как если бы с человека содрать кожу. Это стало бы заметным сразу же после трапезы. А ещё ведаю, что не все яды в молоко материнское проникнут через кормящую. Этот? Пробовать надо. Точно не скажу.
        - Сказал тоже - «пробовать»! - возмутился Олег, а потом спросил: - Успела бы женщина пожаловаться на то, как ей плохо?
        - Если бы умела говорить, она бы дала знать. Это бессловесный ребёнок сказать не может.
        - Нет… - вновь забормотал князь. - Не понимаю. Но в том, что потравили, сомнений больше нет. Волхв, сумеешь мне того же яду добыть?
        - Изготовить сумею, - поправил собеседник. - Но месть сладка, если на холодную голову.
        - У меня как раз такая, - ответил князь и криво усмехнулся. - Смерть за смерть! Твори же зелье злое.
        - Тёмные думы хуже иного яда, - задумчиво проговорил волхв.
        - Да, милосердие чуждо вере моей. Знаю… В Новгород со мною отправишься. Мне умные да умелые люди под рукой нужны.
        - Стар я, силы мои не те. Зелье приготовлю, но в остальном ты ж и сам прозорлив. Вещий, одно слово.
        - И противоядие не забудь, - молвил Олег. - Ступай, не держу боле. И об чём толковали, при себе храни.
        - Знамо дело, - отозвался Мизгирь, вставая. - А много ли яду тебе сготовить?
        Олег прикрыл веки, что-то прошептал и ответил:
        - Так, чтобы снова хватило смазать нож. Тот же финский нож! - уточнил он, а затем, помедлив, добавил: - И меч. Какой? После укажу.
        - Сделаю. В самый срок… Могу и стрелы ядом напоить, - предложил Мизгирь уже на выходе, покосившись на большой чёрный лук Олега.
        - Это лишне. Стрелы мои и без того хороши. А коли услужить решил, так вот ещё что… - Он снова подозвал к себе волхва, и тот повиновался. - Хочу жертвы принесть.
        - Одину, что ли?! - не уразумел тот.
        - Нет, не Отцу павших. Не привык я взывать к асам без крайней на то надобности. Захотят - мои боги сами обратят ко мне свои взоры, а до той поры не стану им надоедать зазря. Хочу подружиться с богом этих земель. До отбытия на курган великий пойдём. Хочу Волхову вашему, князю древнему, поклониться… Совета у него спросить.

* * *
        К Белозеру вышли пополудни. Город встретил путников удивлённо - редкая торговая лодья следует к пристани под надзором сторожевого судна. На берегу вмиг собралась толпа, замерла в недоумении. Кричать и радоваться не спешили, опасались. Но вскоре, когда самый зоркий опознал Жедана, белозёрский народ не на шутку разволновался.
        Розмич внимания на толпу не обращал и тоже удивлялся. Прежде в этом краю не бывал, но сказывали о Белозере многие. Дружинник представлял город иначе - величественным, грозным. На деле, если сравнивать с той же Алодью, знаменитой каменными домами, и Новгородом, он казался просто большой деревней.
        Пристань невелика, на берегу лодий пять, подальше - рыбацкие лодки, едва ли две дюжины. Берег пологий, потом нехотя поднимается вверх. Крепость, окруженная немногочисленными избами, едва видна. Даже опоясывающий её частокол доверия не внушает, кажется хлипким.
        Зато синеглазая племянница Жедана едва в ладоши не хлопала от радости. Для неё этот край, этот город, был прекраснее роскошных палат Царьграда и всех чудес света, вместе взятых. А когда толпа расступилась, пропуская вперёд пузатого седовласого мужика в богатой рубахе, Затея чуть не сиганула в воду.
        Розмич подумал - отец, но девушка закричала другое:
        - Дядька Златан! Дядька…
        И осеклась, почуяв неладное.
        Жедан побелел лицом, но продолжал выискивать в толпе брата - может, вот-вот явится, а свояк его попросту опередил. Затем бросил умоляющий взгляд. Сперва - на Затею, после - почему-то на Розмича.
        - Может, по делу уехал, - буркнул дружинник.
        Затея выдохнула, от сердца и впрямь отлегло. Ведь у такого богача и впрямь дел невпроворот, и из дому отлучается часто…
        - Хватит глазеть, - шепнул Розмичу подошедший Ловчан. - На вёсла пора. Иначе и до вечера к берегу не пристанем…
        На встречу с князем Полатом Розмич отправился один, но пройти к нынешнему владыке Белозера оказалось немногим легче, чем миновать памятные пороги на Свири. С самого начала белозёрский воевода прицепился с расспросами: кто таков, какую весть несёшь? После он же долго сомневался - а тот ли, за кого себя выдаёшь? Сомнительно ему было, что дружинники князя Олега на торговой лодье пришли. Да и числом посланцев всего ничего. И в битву с бьярмами не верил, говорил надменно:
        - Ужели наши дикари смогли застать врасплох бывалых воинов? Где ж тогда эти воины… бывали? В девичьих палатах, и только?
        Люди воеводы поддерживали его смешками, а Розмич молчал, сцепив зубы, потому как ссориться с воинством Полата нельзя, иначе никогда до князя не допустят и поручение Олега останется невыполненным. По уму, мог бы и отшутиться, но воспоминания о нелёгкой сече принесли и боль, и горечь. На языке вертелись только бранные слова - и о белозёрском воеводе, и о его подручных, благодаря которым в окрестностях орудует дикая тать. В ладожских владениях Олега такого давно не случалось, там любой торговец ходил без опаски.
        Зато теперь ясно, отчего Белозеро не на город похоже, а на обычную деревню. Тут людям богатеть не с чего, торговать с соседями страшно - вдруг всё нажитое непосильным трудом на первом же волоке отнимут?
        - Я по поручению Олега, князя Алоди, пришёл, - в который раз напомнил Розмич. - И Рюрику и Полату он зятем приходится, коли не слышал. Дело, порученное мне, не для твоих ушей. Уж не обессудь! Пусть Полат сам решает - сказать или промолчать. А что до схватки с бьярмами - свою вину знаю, но отвечать буду перед князем, коему присягал.
        - Вот оборванец! - расплылся в очередной улыбке воевода.
        Розмич не выдержал.
        - Окажись на моём месте ты - не простым, безголовым оборванцем явился бы.
        - Каков! - с деланым возмущением воскликнул воевода. - Ты, как посмотрю, не только дружинник Олега, но ещё и ведун? Уж не князь ли тебя обучал? Говорят, мурмане…
        Высказать оскорбление воевода не успел. Розмич схватился за меч, готовый наплевать на все поручения - честь дороже!
        Драка обещала быть зрелищной и кровавой, но состояться ей не позволили - на крыльце появился сам Полат, и хоть минуло столько лет, Розмич мигом признал его.
        С осторожностью, несвойственной мужчинам, сошёл по ступеням, окинул собравшихся пристальным взглядом. Невысокий, худой настолько, что кажется тщедушным. Тёмно-русые волосы кудрями спадают на плечи. Борода до груди, с ранней и заметной проседью. Нос приплюснут. Глаза - яркие, живые, совсем как у Рюрика… были.
        Одет князь без особых отличий - порты, сапоги без всяких затей. Только рубаха цвета умирающего солнца да почтительные поклоны воинов позволяют узнать в Полате могущественного владыку.
        - Это кто? - бесцветно спросил он, кивнув на Розмича.
        Прежде чем воевода успел раскрыть рот, посланник выпалил:
        - Княже! Да хранят тебя могучие боги! Из Ладоги к тебе прибыл. Князь Олег слово тебе шлёт. Тайное.
        Полат покосился на говоруна, посмевшего нарушить обычай, как пёс на блоху. Едва зубами не клацнул.
        Но расчёт Розмича оказался верен: воевода не осмелился высказать уже придуманный ответ про невесть какого оборванца, сказал только:
        - Вот… Стало быть… Однако, княже, не верится. Больно подозрительный. К тому ж прибыл под парусом купеческим, с Жеданом он пришёл через Онегу.
        Брови Полата приподнялись, в голосе прозвучала скука, неумело спрятанная за удивлением:
        - Жедан вернулся?
        Князю не ответили - и без того всё ясно. Наконец Полат оборвал неудобное молчанье, велел воеводе:
        - Проводи его.
        И снова взгляд пса на блоху и неторопливые шаги - прочь.
        Нет, не такой Розмич представлял себе эту встречу! Как-никак вместе первую кровь пролили, в один день. Памятный день! Не признал, стало быть, князь.
        …Воевода принял меч и ножи, а после ещё и обыскал. Под его присмотром Розмич проследовал в светлую горницу, где на отдельном возвышении стояли два резных кресла.
        Тут же появился слуга в видавшей виды рубахе, с низким поклоном распахнул вторую дверь. После «радушия», проявленного белозёрскими воинами, посланник Олега был готов ко всему. Но когда в горницу вошла молодая красивая женщина - оторопел.
        Она ступала плавно, будто рысь на охоте. Спина прямая, взгляд повелительный. Волосы выглядывают - светлые, но, как полагается по словенскому обычаю, убраны под платок. Очелье украшают в три ряда височные кольца, гривна золотится на шее, такие же тяжёлые браслеты на тонких запястьях, на груди поблёскивают бусы сердоликовые. Богатое платье сиреневого шёлка с золотой вышивкой по краям - струится, подчёркивает каждый шаг.
        Розмич спешно поклонился, мысленно отмечая - вот уж точно… княгиня! Такую с простой бабой ни в жизнь не спутаешь! Даже если накануне в бочке с брагой искупаешься.
        Да только на словенку не похожа - росточку невеликого, глаза узковатые, лоб низкий и скулы непривычно выступают. Чуждая она.
        Кажется, по пути сюда Птах говорил, дескать, жена Полатова из местной веси.
        Князь объявился следом, но рядом с женой выглядел тусклым пятном.
        Розмич невольно поёжился. Сердцем чуял - кровь вепсы куда сильней той, что течёт в князе. Сам не заметил, как проникся к этой, чужой, особым уважением.
        Она заняла место подле Полата. С виду равнодушная, но взгляд цепкий. А глаза поднимешь, будто прямиком в душу заглядывает. Розмич сторонился этого взгляда, путался в ощущениях, как никогда прежде. Даже слова самого князя не сразу уразумел.
        - Так что за послание? - бесцветно спросил Полат.
        - А?
        Розмич встрепенулся, с силой отринул посторонние мысли и отвесил новый поклон.
        - Здрав будь, княже, - сказал он. - И ты, княгиня. Я прибыл из Алоди, с вестью от господина моего Олега.
        - Об этом ты уже доложил, - напомнил Полат.
        Розмич и сам не понял, отчего смутился. Только боевой пыл растерял окончательно.
        - Скорбную весть велел он передать… Отец твой, великий князь Рюрик Новгородский, скончался - тому уж лунный месяц будет. От ран. В походе на Корелу. Нынче же князь Олег, ибо он пока нарядник союза ильмерского, и русь, и кривичей, и словен, и чудь на общий сход собирает. Князей да старейшин. Клятвы прежние друг другу подтвердить.
        Во взгляде Полата блеснул интерес.
        - Вот как? А ты явился меня позвать? Куда же, если не тайна?
        - Тайны в том нет, - нахмурился дружинник. - Сход в вотчине усопшего правителя назначен, в Новгороде.
        - Новгород, - задумчиво протянул князь, огладил бороду. - Помню, помню… Город, коему прочат стать великим… И когда же?
        Розмич пожал плечами:
        - Как все соберутся. Князья Олег и Велмуд через пару седьмиц уж там будут, остальные - как явятся.
        - Остальные? - В чём причина княжьего удивления, Розмич не догадывался. - Ладно… Пусть будет Новгород. Это всё, что хотел передать?
        - Всё, - подтвердил дружинник упавшим голосом.
        Равнодушие Рюрикова сына просто не укладывалось в голове. Князь даже подробностей не выспросил! Даже не поморщился, будто горя для него не существует. А может, это Розмич чего-то не понимает? Полат же наоборот - прав? Негоже мужчине показывать свои чувства, особенно печаль.
        - Тогда иди, - сказал князь. - У воеводы спросишь, он укажет, где разместиться.
        Дружинник и впрямь собрался покинуть горницу. Звенящий голосок княгини остановил:
        - Князь мой, ты забыл о главном.
        - Да? - недоумённо спросил Полат.
        - Этот доблестный воин проделал долгий путь, - продолжала женщина. - Он преодолел пороги, справился с течением наших рек и морей. Побывал в схватке с бьярмами, как говорят. Он заслужил награду, разве нет?
        Милость князя сродни божественной. О ней только юродивый не мечтает, но даже он не сможет отказаться, коли владыка решит наградить. За такую честь воины готовы на любые подвиги, миряне из кожи вон вылезут, а бояре да прочая знать - на любую хитрость пойдут. И счастья потом - на весь мир, а рассказов - даже праправнукам достанется. Вот и Розмичу полагалось радоваться… Он же хотел провалиться сквозь землю.
        - Ты права, Сула! - бросил Полат. - Какую награду хочешь, словен?
        Всё-таки не зря говорят, будто в слове великая сила скрыта. Кажется, князь ничего дурного не сказал, а дружинник почувствовал себя оплёванным. Даже хуже - его будто в выгребную яму окунули.
        Несколько мгновений боролся с негодованием, а когда голос обрёл прежнюю твёрдость, ответил:
        - Я пришёл не за наградою. Но если хочешь одарить - позволь сопровождать тебя, князь, в самый Новгород. Нас пятеро осталось, из дюжины.
        - Нет… - пропела княгиня, хитро сверкнув глазами. - Этой награды мало! Проси о заветном, ежели остальное не нужно.
        Розмич растерялся больше прежнего - как она узнала, что заветное есть? Как догадалась, что задача эта только князю под силу?
        - Ну же! - подтолкнула женщина. Голос прозвучал озорным колокольчиком. Подобный хоть всю жизнь слушай - не надоест.
        - Есть одно, - сознался воин. - Затеей зовут. Свататься хочу, да боюсь, просто так не отдадут.
        Переливчатый смех Сулы заставил потупиться. По щекам жгучей волной разлилась краска, уши запылали факелами. Но беда в другом - куда руки деть, вот что не ясно!
        - А ведь хорошо придумал! Князя в сваты! Тут даже Жедан не отступится! Что скажешь, Полат?
        Владыка Белозера усмехнулся, и Розмич впервые узнал в нём того самого Полата, с которым вместе сидели за стенами детинца, по приказу старших пережидая кровавую схватку в Рюриковом граде. Того Полата, с которым после всё-таки сорвались в бой, неумело, по-мальчишечьи, рубили врагов, посягнувших на власть Рюрика, на жизнь его рода.
        - Почему бы нет? Завтра утром и зайдём.
        Радоваться или печалиться, Розмич не знал. А женщина наблюдала за ним пристально, с озорным прищуром. Затем стянула с пальца перстень, украшенный крупным самоцветом, сказала:
        - Это подарок невесте. Для нас, женщин, камушки порой дороже любого слова. Даже княжьего.
        Кажется, Полату это замечание не понравилось, но Розмич недовольства не увидел - умчался. Душу терзали противоречивые чувства. Он и не знал прежде, как можно одновременно испытывать и удивление, и брезгливость, и благодарность с любовью, и страх. Что ни говори, Белозеро - чудной город. И люди под стать - чудные.
        Глава 2
        - Зачем ты так? - спросила Сула, едва Олегов посланник скрылся с глаз.
        - Как? - поинтересовался Полат равнодушно.
        - Ты показал себя холодным и злым. А он не знал, куда глаза девать, что думать о тебе. Неужели жаль чуточку ласки, радушия? В конце концов, новость неплоха.
        Полат одарил жену суровым взглядом, на губы скользнула усмешка.
        - Разве не заметила, разве не поняла? Олег прислал ко мне простого дружинника. Не воеводу, не боярина…
        - И что? Разве это повод ссориться с посланником?
        Князь стиснул зубы, сдержать гнев оказалось очень непросто. Но кричать на жену - последнее дело. На то они и бабы, чтобы лепетать глупости.
        - Олег не просто унизил. Проклятый мурманин показал, что не намерен отдать отцово наследство! Он хочет навечно запереть меня в этих забытых богами землях!
        - Но ведь ты и не ожидал другого, - пожала плечами княгиня.
        Полат всё-таки взорвался:
        - Не ждал! Но он мог соблюсти приличия! Хотя бы сделать вид! А что теперь? Всё Белозеро будет судачить, дескать, к князю не послы едут, а последние оборванцы! Ты слышала, этот дружинник на купеческой лодье прибыл! Олег снарядить пожалел! Своих воинов, как простых наёмников, в чужие руки отдал!
        - Не кричи, Полат… Криками ничего не изменишь.
        - Не кричи?! Да как ты не понимаешь? Олег ноги об меня вытер! Мало ему посланника, так ещё и сход удумал! Кто я для тех князей? Белозёрец, и только! Князёк! Никто из них и не вспомнит, что Рюрик - мой отец! Что земли Рюрика, по праву и по уму, мне достаться должны! Олег намерен…
        Княгиня перебила. Сказала тихо, но Полат всё-таки услышал:
        - Намереньям не всегда суждено сбыться. Ты об этом не хуже меня знаешь. Кто тебе мешает, как и прежде, хитростью на хитрость отвечать?
        Вопрос звучал не впервые. Да и смерть Рюрика была событием ожидаемым. Полат давно приготовился к этому дню и, предвидя желания Олега, хитрость ответную выдумал. Сула прекрасно знала о намереньях мужа, поддерживала в меру сил.
        - Что с этим посланцем делать? - чуть успокоившись, спросил князь.
        Та улыбнулась непринуждённо и светло. Повела плечиком.
        - Убить его всегда успеешь.
        Это Полат и сам понимал, но желание усадить дружинника на кол меньше не становилось. Наоборот - едва представлял, что вестник его позора бродит рядом, кровь вскипала, и зубы от ярости сводило.
        - Ладно, - проскрежетал князь. - Время покажет. Боги - рассудят.

* * *
        Предложение остановиться в дружинном доме Розмича совсем не обрадовало. Если бы князь не обмолвился, он бы попросился на постой к самому Жедану - звал. Но слово владыки, даже брошенное невзначай, равносильно приказу. Тут уже не поспоришь, придётся кланяться воеводе.
        Тот ждал во дворе. При виде алодьского дружинника довольно оскалился. Рядом толпились четверо соратников Розмича. Смущённые, но порядком раздосадованные.
        - Полат велел на постой определить, - с ходу заявил Розмич. И прежде чем воевода успел что-то ответить, выхватил из рук заноженный меч. - Ещё сказал, что вместе в поход пойдём.
        Брови воеводы встретились на переносице, голос прозвучал сердито:
        - Какой поход?
        - О том сам князь и расскажет. А нам бы поесть да помыться.
        В присутствии своих людей Розмич скорее умрёт, чем выкажет слабость - это белозёрский воевода понял сразу. Но было в повадках дружинника что-то ещё, непонятное, но важное. Воевода с трудом подавил в себе желание позубоскалить.
        - Меня Дербышом звать, - представился он. И заорал во всё горло: - Эй, отроки, подь сюды!
        Будто из ниоткуда, во двор высыпался десяток мальчишек. Неопрятные, чумазые, будто не отроки, а простые селяне после сенокоса.
        - Баню затопите, на стол соберите, постели перестелите, - велел Дербыш. - И всё, чего гостям понадобится, - прислужите.
        Возмутиться никто из мальчишек не посмел, но на гостей глядели с тем же презрением, что и остальные. Даже не скрывались.
        - Мы разве враждуем? - шепнул Ловчан.
        - Думалось, что нет, - так же тихо отозвался Розмич. - А на деле, видать, по-другому.
        - И что же теперь? С рук спускать?
        - Пока людьми держатся - потерпим. Коли иначе начнут - побьём. Делов-то?
        - Так ведь поляжем, - опасливо сощурился Ловчан. - Вон их сколько!
        Розмич пожал плечами - иного всё равно не дано, а отдать жизнь за доброе имя не жаль. Вот только…
        - Завтра свататься идём, - будто невзначай уронил он.
        - К кому? К Затее? - изумился друг.
        Его возглас услышали и остальные, разулыбались.
        А Розмичу подумалось: что, если Олег предвидел встречу с синеглазкой? Что, если послал дружинника в Белозеро именно для того, чтобы женой обзавёлся? Олег ведь не простой человек, с причудами, с него всякое станется.
        Увлечённый такими размышлениями, он не приметил старого знакомого, Ултена. Хотя кульдей только того и ждал, чтобы дружинники убрались бы поскорей с княжьего двора.
        Про него Розмич и думать забыл, потому как ручался доставить монаха в Белозеро, а остальное - не его дело. Дальше каждый сам по себе. И если кульдей вдруг решится совершить обратный путь вместе с дружинниками, дозволения придётся просить у Полата. Путешествует он, понимаете ли, по землям диких словен и бьярмов!
        …В дружинном доме обнаружился Птах со своими людьми. Он расплылся в улыбке, шагнул навстречу, и на душе сразу стало теплее. Его соратники одобрительно загудели - за седьмицу путешествия воины успели подружиться с алодьскими, хотя поначалу тоже глядели подозрительно. Розмич понял это только сейчас, а прежде списывал неприветливые взгляды на нежелание браться за чужие вёсла и волочь судно.
        Птах рыкнул на отроков куда злей воеводы. Помощники разлетелись, как горошины из перезрелого стручка, каждый с поручением. Баню затопили споро, воины и осмотреться не успели.
        Уже вечером, сидя за общим столом, Олеговы дружинники попытались выспросить, что к чему. Но честного ответа так и не добились.
        - Чужаков ведь нигде не любят, - отшучивался Птах. - Таков наш, варяго-русский, обычай - ты для начала в рожу дай, после спроси. Говаривают, сами боги так заповедали!
        Разгорячённые хмелем мужчины дружно гоготали, кивали: в землях словен всё, даже дурь, частенько на богов списывают. Кулаки тоже примеривали, особенно алодьские, но до драки так и не дошло, сказалась усталость.
        Путешествие и впрямь оказалось трудным: сперва переход до Онеги, после - бой с подлыми бьярмами и вновь переход по рекам, где и волоков, и мелей было вдвое больше, хоть и не таких тяжёлых. Да ещё странная неприязнь со стороны белозёрцев… Нет, выяснять и кулаками махать сейчас без толку, отдохнуть бы, сил бы поднабраться.
        Лишь Розмич, как казалось, усталости не чувствовал. И хмельное пил, будто в последний раз. Он весь вечер пытался скрыть терзавшие душу сомнения, но всё-таки не выдержал. Низко наклонившись к Ловчану, спросил:
        - А может, зря я?
        - Чего зря? - нахмурился соратник. Пьяно икнув, вновь потянулся к бражке.
        Птах тоже в стороне не остался - приподнял бровь, выжидательно уставился на говорившего.
        - За… затеял, - признался Розмич нехотя.
        - Затеял с Затеей? - хохотнул Ловчан, окончательно вогнав друга в краску.
        Предстоящее сватовство секретом не было, о нём не раз упоминали за столом. Потому и белозёрец Птах не удивился.
        - О ней. Что, если поспешил, а? Вдруг не любит…
        Терзанья Розмича здорово развеселили и Ловчана, и Птаха. Первый даже подавился бражкой, щедро расплескав питьё. Он прищурился, толкнул белозёрца в бок:
        - Слышь, Птах! Может, за лекарем послать? А то у него, кажись, горячка!
        - Не… Лучше за девкой сговорчивой.
        - Это почему?
        - А потому. Сколько бок о бок с Затеей плыл?
        - Три седьмицы, - ответил Ловчан хитро.
        - Стало быть, накопилось. Теперь в голову сшибает, рассудок мутит, - заключил Птах.
        - Да ну тебя! - рыкнул Розмич. Хотел разозлиться - не получилось. - Я же серьёзно говорю!
        - Так я тоже серьёзно, - не скрывая улыбки, отозвался белозёрец.
        В ответ Розмич оскалился, показывая неровный ряд зубов. Птах тут же перестал веселиться, лицо стало сперва хмурым, после жалостливым. Слова прозвучали предельно серьёзно:
        - Откажет. Как пить дать, откажет!
        - Это почему же? - Розмич опешил.
        - Ты зубы свои видал? Кривые и половина выбита…
        - И чё?
        - Чё… На кой ляд ты девке без зубов сдался? Как орехи для неё колоть будешь?
        Лицо дружинника вытянулось, глаза выкатились. Ещё чуть-чуть - и в обморок упадёт от горя.
        Глядя на Розмича, Ловчан не выдержал, прыснул. Вслед за ним расхохотался и Птах.
        - Ах вы ж!.. Сговорились! - От возмущённого крика крыша общинного дома едва не обрушилась. Розмич погрозил кулаком, чем тут же согнал с места сметливого Ловчана. Правда, уйти далеко тот не смог - выпитая бражка с ног сшибла. Теперь уж весь дом сотрясался от хохота, разбавленного пылкими ругательствами захмелевшего дружинника.
        - А ежели серьёзно, - отсмеявшись, сказал Птах, - зря ты губы кусаешь, Розмич. Нравишься Затее, это все поняли. И Жедану тоже по душе…
        - Как поняли? Когда?
        - А на второй день и догадались, - расплылся белозёрец.
        - Как? - не унимался Олегов посланник. - Она же глаз всю дорогу не поднимала!
        - Не поднимала? Ну-ну! Опускала, когда ты к ней поворачивался! А всё остальное время на тебя таращилась. Как только дыру взглядом не протёрла? И румянец, коли речь о тебе заходила, во всю щёку вспыхивал, как после оплеухи.
        - Правда? - удивился Розмич. Сам подобного не замечал.
        - Вот те крест! - выпалил Ловчан, нарочито передразнивая кульдея.
        Розмич невольно поморщился. Кульдей с Онеги и до самого Белозера спокойствия не давал, всё жалился и возмущался насчёт убитой ромейки. Пытался доказывать, дескать, встреча с дозором никакая не удача, и если бы рабыню в живых оставили, исход был таков же. Его, конечно, не слушали, часто посылали подальше, но священник всё равно лез, разглагольствовал.
        - А что же мне самому только трижды улыбнулась? И только однажды заговорила? - выдохнул Розмич.
        - Так ведь баба! - не моргнув, пояснил Птах. - У них всегда так! Коли любит - никогда не скажет и виду не подаст. Догадайся, мол, сам.
        - А как же я догадаюсь, коли виду не подаёт?
        - Мда… Прочно тебе любовь разум отшибла. Это ж первый знак - ежели молчит при тебе и глазами по полу шарит, значит, любит!
        - А ты и сам не лучше был! - усмехнулся Ловчан. - Тоже: то краснел, то бледнел. Рассказать кому из алодьских, особливо тем, коих ты за косу и на сеновал, не поверят.
        Розмич зарделся, как баба. Сколько раз сам над друзьями и приятелями подтрунивал? Скольким объяснял, что от девки признания ждать без толку. И вместо того чтобы мучиться, лучше за косу поймать и в укромный уголок отвести. Тискать начнёшь, и сразу ясно, люб али нет.
        Сам, сколько себя помнил, всегда люб был. Скольких в угол ни зажимал - ни одна больше положенного не голосила. А уж когда платье задирал, так и вовсе льнули, прижимались, тёрлись… Воспоминания стали вдруг неприятны. Он начал мысленно оправдываться перед Затеей, опять покраснел.
        Тут же в памяти всплыл единственный разговор, состоявшийся сразу, как из Онеги вышли. Розмич, будто невзначай, подсел к Затее. Та глаз не подняла, улыбнулась только.
        - Сильно бьярмов испужалась? - осторожно спросил дружинник.
        Девушка слов не нашла, только кивнула.
        - А ты правильно сделала, что кричать начала. Я ж на твой голос шёл.
        Её бровки взлетели на середину лба, в синих глазах плескалось недоумение.
        - На голос, говорю, шёл. Услышал, как зовёшь, и сразу помчался.
        - Я не кричала, - нехотя призналась девица. - Мне сразу, как поймали, рот тряпицей закрыли. - И добавила спешно: - Но я в мыслях тебя звала. Очень-очень!
        А Розмич понял: врёт, чтобы не обидеть. И до того гадко на душе стало - едва волком не завыл. С той поры с Затеей не заговаривал, отказа боялся. И как при таких делах решился о сватовстве заикнуться? Не иначе нечисть за язык потянула.
        Эх, вернуть бы всё обратно! Встать снова перед Полатом, а на вопрос о заветном - промолчать. Вместо сватовства просто так прийти, в гости. И смелости набраться, спросить Затею открыто…
        - Э, брат… Что-то ты киснуть начал, - заметил неугомонный Ловчан. - Может, бражки подлить? Или впрямь… сговорчивую позвать?
        Розмич отмахнулся. Одна мысль о других бабах заставляла кривиться, будто речь о гадости какой.
        - Спать пойду, - заключил он. Встал, пошатываясь. - А завтра - как боги решат!
        Его проводил одобрительный гул и весёлые смешки соратников.
        В глубине души многие завидовали. И неважно, что ответит Затея, главное - нашлась на Белом свете девка, способная сердце грозного воина захватить. А воину без любви никак нельзя, это всем известно.
        Что дружинник по жизни знает? Как князю служить да как кишки супостату половчее выпустить. Всё! И если сердце от любви никогда не дрогнет, воин зачерствеет, вконец озлобится. Убивать станет не задумываясь. А толку от этого мало.
        Поднимая меч ли, топор, нужно точно знать, ради чего бьёшься. За одного только князя - глупо. За землю? Сама по себе земля ничего не стоит. Важно, чтобы жили на ней родные люди, за счастье которых и голову сложить не жаль, жили или лежали в ней.
        Князь не обманул, хотя явился много позже полудня. Розмич к тому времени извёлся, едва локти не искусал. Его по-прежнему одолевали сомнения и, стыдно признаться, страхи. Он кусал губы, отводил в сторону взгляд, коли спрашивали, отвечал невпопад, понимая, что выглядит от этого ещё глупее.
        В голове то и дело всплывали слова белозёрского воеводы, обозвавшего накануне «оборванцем». Розмич беспрерывно проверял и поправлял одежду.
        Выглядел он вполне сносно: отроки отстирали походную грязь с рубахи и портов, до блеска начистили сапоги. Всё, что было порвано, - зашили. Хотя в действительности красила дружинника не одежда и даже не прилаженный к поясу меч.
        Какая девка устоит против широченных плеч? Против рук, способных сжимать сильней, чем тиски? Против воинской стати? И глаз, что так похожи на грозовое небо? Это понимали все, кроме Розмича.
        Даже князь Полат присвистнул, увидав алодьского дружинника.
        - Ну, за такого просить не стыдно! - с улыбкой сказал он.
        Уже собрались идти, как из княжеского терема выпрыгнула холопка с рушниками. Старательно повязала расшитое полотенце самому Полату, Ловчану, который тоже в сваты навязался, и Розмичу. Пара бояр, остальные воины Алоди и Птах довольствовались только улыбкой.
        - В добрый путь! - сказал кто-то, и мужчины шагнули к воротам.
        …День выдался солнечным, Даждьбог ласково гладил верхушки могучих деревьев, словно всадник - гриву любимого скакуна. Но северный ветер дарил прохладу. Вскоре он станет частым гостем в этих землях, окончательно прогонит тепло. Кудрявые клёны оденутся в драгоценный пурпур, стройные берёзы и горемычные осины пожелтеют, а потом и вовсе растеряют платья. Только горделивые ели сохранят зелёный наряд - единственное напоминание о лете и о вечности. Но и он исчезнет под покрывалом неминуемых снегов. А пока этого не произошло - нужно спешить. Жить!
        Город уже забыл о вчерашнем переполохе, погрузился в обычные заботы. Где-то стучали топоры, где-то деловито кудахтали куры, верещали неугомонные дети. У колодца громко сплетничали бабы, одаривая прохожих внимательными взглядами. Изредка все звуки города заглушал многоголосый лай - собачья свадьба. Со двора Хавроньи привычно пахло сдобами, а от забора Стрежена, как всегда, смердело нечистотами.
        Всё изменилось, когда княжий двор распахнул ворота и взглядам горожан предстала удивительная картина.
        Полат в красной рубахе и с белым рушником, повязанным через плечо. За ним двое незнакомых воинов, примечательных не белыми рушниками, а мордами: как ни глянь - сущие разбойники. Следом двое белозёрских бояр и знатный дружинник Птах. А в хвосте ещё четыре «тати».
        Вопреки обыкновению, князь был пеш. Он сделал несколько шагов, сапоги тут же утопли в пыли.
        - Сваты, - благоговейно выдохнула одна из хозяек. И город взорвался визгами.
        Бабы у колодца побросали вёдра, отпрыгнули с дороги. Старики и старухи послезали с печей, высыпали на улицу. За ними, едва не сбивая с ног, примчались дети. Мужики тоже проявили любопытство - ещё бы, такое событие!
        Когда приблизились к дому Жедана, в хвосте собралось всё Белозеро. Даже в ворота стучать не пришлось, и без того услыхали.
        Приворотник, кланяясь, проводил сватов до крыльца. Горожане ввалились на двор следом, но остановились в почтительном отдалении.
        Розмич, до сей поры не осознававший, что творится вокруг, покрылся холодным потом. И перед самым жутким врагом подобного страха не испытывал. Хотел утереть лоб, да не успел - на пороге появился хозяин. Мир пошатнулся.
        В лице Жедана не было привычного веселья - щеки осунулись, глаза погасли, веки припухли. Розмич запоздало вспомнил: вчера на пристани недосчитались отца Затеи. Стало быть, не отлучился. Умер. Вот и просватал синеглазку…
        И всё-таки Жедан спросил:
        - С чем пожаловали, люди добрые? - На последних словах запнулся. Назвать светлого князя просто «людью» язык не поворачивался, хоть и в обряде.
        - У вас товар, у нас купец! - выпалил Полат весело.
        Несмотря на горести, Жедан рассмеялся. Толпа, да и сами сваты тоже в стороне не остались. Детский голосок даже подсказал:
        - Не! Это дядька Жедан купец! А у вас воин!
        Горластого мальца тут же заткнули.
        - Что ж… проходите, - поклонился Жедан. - Поторгуемся. Авось сговоримся.
        Под ликующие крики горожан сваты поднялись на крыльцо. Дверца захлопнулась, оградив от любопытных взглядов и восторженных визгов.
        Покидать купеческий двор никто не собирался. Всё-таки не каждый день князь самолично сватом идёт, нужно дождаться, чем дело кончится. Тут же начались споры и пересуды. Кто-то охал, сетуя, что такая девка в чужой край уедет, кто-то, наоборот, радовался. Белозёрские невесты по большей части дулись.
        А в доме Жедана спешно накрывали на стол. Прислуга в ужасе косилась на князя, бояр и алодьских дружинников. Сама Затея, как и положено, к гостям не вышла.
        У Розмича подгибались ноги, в глазах рябило. Отчаянно хотелось опереться о стену, но дружинник терпел, стиснув зубы. Мысли скакали кузнечиками, то и дело возвращаясь к главному: не вовремя! Даже взгляд Жедана, ставший из грустного приветливым, не успокаивал.
        Едва сели за стол, купец пояснил:
        - В скорбный час пришли, гости дорогие. Но, видать, к лучшему. Жива да Морена рука об руку по земле ходят, и горе с радостью тоже. Впрочем, вы - люди военные, лучше меня об том знаете. Так чего хотите?
        Князь, и без того статный, приосанился, выпятил грудь.
        - Да вот купец у нас есть, Розмичем зовут! Все, поди, уж слыхивали о таком…
        Словены терпеть не могут кривды. Но кривда кривде рознь. Если просто так врут - это одно, а по делу - совсем другое. Когда речь о сватовстве, тут только дурак не приукрасит. Полат дураком не был, хитрить не стеснялся.
        Он говорил долго, витиевато. И слова подбирал такие, что сразу ясно - не абы кто распинается, князь! Розмич в его рассказе получался настоящим богатырём, способным не только какого хазарина с корелой, самого Змея Горыныча на кусочки порубить. И доблести воину не занимать, и почёта. Нрав описал довольно похоже, хотя кое-где всё-таки сгустил краски, особливо когда заверял, что с женой дружинник ласковей ручного хоря будет. Может, и будет, но зачем с хорём-то сравнивать?
        А вот когда помянул о княжеском расположении, у Розмича душа дрогнула.
        Нет, не свою приязнь упоминал Полат - Олегову. И чем дольше рассказывал, тем яснее становилось - не сочиняет, он и впрямь осведомлён. Причём получше тех, кто в самой Алоди живёт. Полат даже пару случаев привёл, о коих только ближнее окружение Олега ведало.
        Но удивиться всерьёз Розмич не успел - в разговор вступил Жедан. Начал расхваливать Затею на все лады.
        От одного упоминания её имени у дружинника помутился рассудок. Когда же синеглазка вошла в горницу, Розмича чуть удар не хватил. Мыслей в голове не осталось. Кажется, он даже имя своё забыл. И как дышать - тоже запамятовал.
        Нет, селянин на такую девушку не взглянет - слишком тонка, хоть и румяна. И руки не чета бабьим - нежные. Такими коров не доят и огороды не полют. Плечики хрупкие, почти детские. А глаза - бездонные, пронзительно-синие, как само небо. Но эта нежность обманчива.
        В путешествии Затея не ныла, не жаловалась - значит, сильна и духом, и характером. Капризы и веселье оставила по первому слову, хотя привыкла понукать и вить из дяди верёвки - значит, разумна. И при нападении бьярмов вела себя достойно, без лишних слёз, а это дорогого стоит.
        Придурь в Затее тоже имеется, иначе не окрестилась бы. Но это как щепотка заморских пряностей в обычную похлёбку - если в меру, то забавно.
        Подобные ей вселяют в мужчин не только любовь, но и уважение. Ради таких сворачивают горы и поворачивают вспять реки. Рушат целые города и свергают князей.
        Когда Затея появилась в горнице, Розмич понял: за неё не только с князьями сразиться готов, с самими богами!
        В дороге девушка носила скромное платье, волосы прятала. А оказавшись в родном доме, расцвела. Укуталась в дорогие синие шелка, украшенные замысловатой вышивкой, платок, наоборот, сняла, явив светлую косу толщиной в кулак. Голову по-прежнему венчало медное очелье, только теперь к нему были прилажены височные кольца тонкой работы. В таких и боярыне появиться не стыдно.
        Конечно, давешнее горе не прошло бесследно - веки припухшие, взгляд тусклый, румянец слишком яркий, лихорадочный. Розмич даже сжал кулаки и про себя поклялся, что впредь не допустит её слёз.
        Глава 3
        Сколько раз был в Алоди, сколько раз приближался к подножию исполинской песчаной горы, так и не поросшей сколь-нибудь обильно за года, века, эпохи, - так и не осмелился Олег взойти на самую вершину и пролить жертвенную кровь.
        Морьева речка тут изгибалась, прижималась к полноводному Волхову, именуемому в честь древнего правителя Славии, и пропадала, растворялась в могучих объятиях водокрутов.
        - Небось, грозный был воитель, - спросил князь взбиравшегося тут же Мизгиря, - коли таков курган вознесли?!
        За ними карабкался молчаливый и погружённый в думы Гудмунд, на спине трепыхался мешок с живностью.
        - Правитель он и первейший из древних волхвов, от него и имя нашего сословия, и река Мутная в его память названа Волховом, - пояснил Мизгирь. - Но не полководец. Нет. А Вандал был - этот кровь проливал неумеренно, точно!
        - Знакомое имя.
        - От того Вандала был Владимир Древний рождён, а потом и Сар, и Афей, сын Саров, и внук Афеев - Печегд… Ещё бы не знакомо, когда князь-покойник тому Вандалу потомком далёким приходится!
        - И что же, это Вандал упокоил сего Волхова? - удивился Олег, пропуская мимо ушей всю родословную.
        - Да разве ж он сумел бы?! Опостылел мир тому первому Волхову, он в курган и ушёл… Думаешь, князь, не бывает такого?
        - Ведаю. Жена старшая сказывала, как боги скоттов уходили жить в сиды - это курганы те же, по-скоттски.
        - Одд! Мочи нет! Скоро уж? - встрял в умную беседу Гудмунд.
        Дышал тяжело, но непохоже, чтобы прежде выносливый и во всём превозмогающий напасти брат вдруг молвил такое. Мизгирь вон и постарше, и тучен, а без одышки карабкается.
        - Стой! Дело нечисто! - понял Олег.
        - Ещё бы! Редко кто на могильник вот так смело сбирается. Но по обычаю надо всё сотворить. Потому на самую вершину нам, ещё немного… А ты, сынок, - обратился волхв к брату князя, - прими-ка. Так тебе легче станет! - добавил он и, сняв с себя медвежий коготь, обережил Гудмунда.
        - Благодарствую! - отозвался тот и, повернувшись к Олегу, молвил: - Тяжёлое место, голодное. А ты, Одд, словно из железа…
        - Так мне ж, напротив, словно бы силы прибывает. Не твоей ли? У одного брата вытягивает, а второму добавляет?
        Проводник вперился в изумрудные очи вещего князя.
        - Как почуял?! Я недоглядел, моему разумению то не открылось - а ты нутром… Точно ведь. Надобно передохнуть. Хоть и какой десяток шагов до вершины-то, а напрасно вдвоём идёте.
        Гудмунд рухнул на колени, впрочем, успев бросить пред собою блеющий мешок. Дышал тяжело, пот ручьями струился по загорелому горбоносому лицу. Хоть и помладше Одда, и не так высок - стало быть и резв, а сил нет. Никаких.
        Так и сидели втроём на склоне, взирая на багряный закат. Тут Мизгирь заговорил:
        - У Словена Великого было пять сынов, Волхов - тот старший, за ним - Нимрод. Самый младший - Вандал. Когда ушёл Волхов, была лютая сеча меж сыновьями Словеновыми. Нимрод - тот, что первым в камне отстроил Алодь, правил Славией с умом, расчётливо. Но белозёрский князь Вандал хитростью сместил его, настроил против Нимрода вече. Тому и пришлось за моря дальние отплыть.
        - Белозёрский, говоришь?! - хмыкнул Олег.
        - Он самый.
        - Повернулся Круг Земной, - прошептал Гудмунд, удерживая дарёный оберег в ладони.
        - Повернулся, - согласился брат.
        - Вот и разумею, как стал Волхов в курган ложиться, сотворил он заклятье сильное, чтобы впредь никакие братья его сна не тревожили. Как придут родичи на сию гору - вся сила одного на другого перекинется, - размышлял Мизгирь.
        - Не станем древнего будить, от грёз отрывать, - выдохнул Олег. - Мы с тобою на самую вершину всё же ступим, но Гудмунду вниз, к отряду, должно вернуться. Я так решил. - С этими словами он играючи поднял мешок над землёй и легко забросил на спину.
        - Своя ноша не тянет, - согласился Мизгирь. - Ещё старые люди верили, пока человеческая душа Волхова спит-почивает, иная - звериная - по земле бродит, за всем доглядывает и обо всём своему хозяину доносит. Потому знает он, даже скрытый в кургане, что творилось и что деется ныне. Лютым зверем по лесу бродит, коркодилом под водою идёт.
        - Тогда, коли не шутишь, и нам хлопот меньше - лишний раз о житье-бытье докладывать… Он и сам про то ведает! - обрадовался Олег. - Эй, Гудмунд! Как солнце совсем скроется за виднокрай, подождёшь ещё немного и в рог труби. Мы на звук сойдём.
        - Факела в обратный путь готовить или здесь остановимся, поблизости?
        - Готовь. - И, обратившись к волхву, спросил: - Рысью по земле, коркодилом по воде… Не летает?
        - Кто?
        - Птицею, говорю, не парит князь усопший?
        - В небо он мыслию достигает, - пояснил Мизгирь.
        - Ну, тогда ему из поднебесья всё одно видней! - согласился Олег. - Вдруг какую хитрость подскажет.
        - А сам-то что? Али не вещим тебя прозвали?
        - Знать хочу, чтоб наверняка. Если сойдёмся в предвидении - целее буду сам и людей своих от беды оберегу. Чую вот. А хочу знать.

* * *
        - Может, теперь ты расскажешь… Оба мне поведайте, как умирал отец? За что?! Почему? О, великие боги!
        Олег поднял глаза, Силкисив сидела через стол, мощный, тёмный, из мореного дуба. В княжьих палатах всё добротно.
        Нет, все слёзы выплакала.
        Жена перевела настойчивый, молящий взгляд на Гудмунда. Он был третьим. Помладше Олега, но тоже с заметной сединой, горбоносый мурманин. Подвижный, живой, резкий, не в пример долговязому Олегу, но сейчас отмалчивался, предоставляя брату самое тяжкое - объяснение с дочерью почившего Рюрика.
        - Помните, как мы встретились в тот самый первый раз? - вдруг продолжила Силкисив.
        Конечно, никто из них не забыл и богатый пир, и охоту, на которой никем не узнанный стрелок показал удивительную меткость… Давно это было, словно с иными людьми, в другой стране, коей имя Вагрия. И правил в ней сын короля Табемысла, наречённый Рюриком, а северяне знали его как Херрауда.
        Она, Силкисив, отдавая дань уважения не только скандинаву-мужу, но и дорогому её сердцу отцу, так и назвала первенца.
        Мыслил ли он тогда, совсем ещё юный, но уже прославленный на многих берегах, что за мгновение до того, как златовласая дочка Рюрика окликнет его, всезнающие норны завяжут узелок на длинной прочной нити жизни Орвара Одда?!
        - Тебя ведь так зовут?! - звонко, на всю залу спросила она, но услышали разве лишь сам Олег да хозяин Старграда. - Я угадала? Да?!
        И встретившись взглядом с маленькой красавицей, совсем ещё ребёнком, но прознавшим всё наперёд, Олег почуял, понял, услышал - сама Фригг сучила из многих прядей ему эту новую, нежданную судьбу.
        И молодой Гудмунд, и покойница сестра, Едвинда, глянувшаяся королю Херрауду в тот же вечер, и хмельной Сьёльв, вызвавший чужака-мурманина на состязание… и многие другие - все прошли пред очами вещего, как наваждение.
        - Помню, - сказали братья разом. - Помним, - поправились оба в один голос.
        Гудмунд усмехнулся. Олег ничем себя не выдал.
        - Тогда знайте и примите, что я уже не та златоволосая девчушка! - воскликнула Силкисив. - И кто же ещё, кроме вас… Кто? Ведаю, чую, знаю. Не таите правды, какой бы горькой она ни оказалась!
        И снова посмотрела на мужа. Олег тяжело поднялся. Сухощавый, сутуловатый. Шагнул к окну, притворил ставни. Обернулся.
        - Дверь, - бросил он, тихо, но отрывисто.
        Гудмунд вскочил в свой черёд и ударом ноги распахнул створы. То ли девка какая взвизгнула, то ли петли давно не смазывали.
        Братья кинулись наружу. Частый топот не оставил никаких сомнений ни в даре Олега, ни в том, что и у стен есть уши.
        - Что ни делается, то к лучшему, - вдруг молвил князь. - Надо было дверь и вовсе оставить открытой, так бы нас лучше слышали.
        - Чего уж теперь? - хмыкнул Гудмунд, возвращая меч в ножны.
        - Никогда не поздно исправить, - отозвался Олег. - Не затворяй!
        С этими словами он вернулся к изумлённой жене, следом за ним и младший брат.
        - Вот так весть о посольстве Розмича перестала быть тайной, - пояснил Олег для Силкисив.
        - Почему вы не хотите мне рассказать по-человечески, как погиб мой отец?! - вспыхнула она. - Я имею на то право - знать!
        - Конечно, - согласился Олег. - Сама о том просила, хотела этого. Изволь, дорогая… - И, обратившись к Гудмунду, промолвил: - А ты, брат мой, всё и так уже знаешь. Не откажи в просьбе, приведи мне Риону… А коли изыщет причины не делать этого немедля, сообщи, это я так хочу. Я так желаю и повелеваю ей явиться.
        Гудмунд кивнул и вышел.
        - И пусть Сьёльв пришлёт варягов, самых молчаливых, - добавил уже в спину и назвал имена.
        - Хорошо, будь покоен! - отозвался Гудмунд.
        - Это разве касается нас обеих?! - покраснела Силкисив.
        День за днём восстанавливал он в памяти череду минувших событий, стараясь проникнуть в замыслы вышних Сил. Ничто в этом мире не случается просто так, всё имеет причину и следствие.
        Олег возвратился мыслями в тот год, когда старый верный Валит, служивший ещё Гостомыслу, прислал тайнописную бересту: «Восстала вся Корела, и не будет дани Новгороду…» Сообщал он, что мутил народ некий колдун али чародей, и как приказал поймать того - не вышло. Заступились племенные вожди, словно бы сговор был промеж них. И хоть сам тот чародей как в воду канул, это лопь да корелу пуще прежнего взбудоражило.
        Вспоминал, как сперва думали они с Рюриком, сумеют малой силой обойтись. Да рассудили после, что созывать надо со всей Славии на подмогу. Одною дружиной никак с восставшими не справиться - коли сильный отряд Валита перебили, навалившись со всех сторон, дело серьёзное и долгое.
        Тридцать лет и три года минули с тех пор, как на острове в Кореле окончил дни свои Рюриков прадед Буривой, несчастливая земля - отняла она сына Выбора и у короля Гостомысла, правившего после. Остерегали волхвы и прежнего новгородского владыку, но Рюрик был непоколебим - раз и навсегда думал покорить беспокойного соседа.
        Послали немедля и за русами к Вельмуду, и к кривичам, даже к Полату, на окраину земель новгородских - в Белозеро. Пока съезжались да совет держали - на Волхове лёд встал. Поход отложили до поздней весны…
        Всё это время Полат гостил у отца, бывал и в Олеговых хороминах, навещая златовласую сестру и годовалого племянника.
        - Не забыла, как в ту зиму ты просила меня принести сильные обереги? - спросил Олег Силкисив. - Чтоб Херрауда от глаза дурного защитить, - напомнил он обстоятельства.
        - Да, но при чём тут мой отец?
        - Погоди, жена. Я спросил тебя тогда, не проще ли глаз дурной выколоть прежде, чем посмотрит. Ты отшутилась, мол, на всякий случай. Признавайся! Был такой?!
        - Почудилось просто.
        - Хорошо бы, если… Уж договаривай.
        - На родного брата плохо подумала, что завидует счастью нашему и твоей удаче, - призналась Силкисив. - Но теперь ты объяснишь, к чему все эти вопросы?
        - Помнишь ли, как маленький Ингорь страшно болел и Едвинда умирала следом от той же хвори.
        - Больно это вспоминать. Я никогда этого не забуду. И кровавую пену на немеющих губах твоей сестры. Ведь была с ней в тот роковой день. Никого не щадят лиховицы!
        - Сильный был яд, - вдруг молвил Олег, изучая жену немигающим рысьим взглядом.
        Она вздрогнула.
        - Яд? Ты допускаешь это?! Не может быть! Застудился княжич, а с ним и мать.
        - Я тоже ту пену синюшную стирал с её губ… А недавно - с Рюриковых… А между тем рана его по всем меркам шутейной была. Нож - вот он не был пустяковым.
        У меня в тот злой вешний месяц оставались ещё дела в Новогороде, я должен был нагнать Рюрика уже в Алоди. Он не поверил бы никому, скажи ему, что жена и сын мертвы, хотя ещё несколько дней назад он целовал обоих. Лишь мне одному князь поверил, и похода на Корелу в тот год не состоялось.
        Силкисив побледнела, зашаталась, оперлась слабеющей рукою на стол. Стала оседать, но Олег подхватил жену и усадил на лавку, сам опустившись пред нею на колено.
        Слёзы градом покатились из прекрасных синих очей. Силкисив закрыла лицо, но точёные персты не могли приглушить тщетно сдерживаемых рыданий.
        - Твой отец был крепким человеком, хотя смерть жены и сына подточила его силы, на здоровье он никогда не жаловался. И только потому, что унаследовал от Умилы и Табемысла редкие жизненные силы, яд не убил его сразу, как Ингоря. Он получил лишь один предательский удар, маленький порез остался у него на коже, но уже к вечеру князь не мог ни есть, ни пить, исходил потом, делал под себя, как ребёнок. Это была самая ужасная смерть, какую мог бы ожидать прирождённый воин и правитель.
        Волхвы провели при нём длинную, полную мучений ночь, они жгли травы, насильно поили Рюрика вином и разведённым уксусом, чтобы вывести яд. Всё, что давали ему, - пробовали прежде сами. Я следил за каждым движением знахарей. Но они признались мне, все старания напрасны, ибо отрава глубоко проникла в кровь. Они просили пощады - и я не винил их.
        Чем больше в него вливали противоядия, тем сильнее становилась рвота… Вся земля в его шатре была покрыта желчью. Он задыхался, его корчило от боли, а члены сводила судорога. Ты, Силкисив, хотела правды, какой бы ужасной она ни была. Это правда, я тому свидетель.
        Порою наступало прозрение, он подзывал к себе, но уже вскоре снова ничего не видел и не слышал. Под утро он очнулся в последний раз, меня тут же позвали к его ложу, были при мне ещё Гудмунд и Вельмуд, Валит и Сьёльв с Инегельдом.
        - Послушай меня, Одд, и вы все, друзья и соратники, - прохрипел твой отец. - Боги призывают меня к себе, я ухожу к престолу навьего владыки. Но вы остаётесь… Клянитесь же здесь, у смертного одра моего… Клянитесь всеми богами, что не измените начатому нами делу! Великому делу единения. А тебя, Одд, - обратился он ко мне, и тогда я опустился у изголовья умирающего на колено, - тебя заклинаю быть советником и наставником сыну моему… - С теми словами последние силы оставили его, Рюрик снова впал в беспамятство, бредил и звал мёртвую жену и Ингоря.
        - Какому же сыну? Неужто Полату? Но брат не примет этой воли умершего! Я его хорошо знаю! - удивилась Силкисив, вытирая слёзы. - У него и половины отцовой воли нет.
        Олег проницательно глянул на жену, та ответила ему недоумённым взглядом, глаза не отвела.
        - Мне жаль твоего отца. Он был мне добрым другом. Но не меньше я жалею о преждевременной гибели сестры, несчастной Едвинды… Ты ещё не забыла, с чего я начал?! Смерть произошла от одного яда, и я не найду покоя, пока справедливая кара не настигнет отравителя.
        - Кто же ранил отца? Это случилось во время битвы?
        - Я знал, что ты спросишь и о том… Но чую! Это Гудмунд… Ни одного лишнего слова, жена! Ни одного… при ней!
        - Ты думаешь, она бы могла? Но как? Риона чужой веры, но их бог запрещает убивать ближних! - неожиданно вступилась Силкисив за ненавистную ей соперницу.
        - После договорим, - вполголоса прервал жену Олег. - Сейчас только слушай и не перечь моим словам, какую бы чушь я тут ни нёс!
        - Это они, - кивнула Силкисив, смахивая предательскую влагу с пушистых ресниц.

* * *
        - Ты звал меня, Одд? Я пришла, - молвила Риона на понятном им наречии, едва показалась в дверях.
        За спиною княгини маячил верный Гудмунд, а дальше в тёмных силуэтах угадывались варяги, мрачные, могучие, непоколебимые.
        - Да, Ольвор, я хотел видеть тебя, - ответил Олег, называя её истинным, совсем уж было позабытым именем на том же языке, и глянул вопросительно на Силкисив.
        Та кивнула, этот язык она разумела с детства.
        - Но для этого вовсе не надо было присылать за мной вооружённых до зубов головорезов, - продолжила Риона, приблизившись к мужу и слегка наклонив гордую голову, если не в знак покорности, то хотя бы расположения.
        Гудмунд, отдав сопровождавшим варягам распоряжения, вошёл следом и накрепко закрыл дверь.
        Дочь скоттов затравленно оглянулась, но Олегов брат не удостоил её взглядом, обошёл и встал возле князя.
        - Ну что же, всё по-семейному, - проговорил тот, предлагая всем сесть. - Я пригласил вас троих, дабы не выносить сор из избы, как говорят здешние словене. Если мы решим это промеж собой, то никому иному знать подробностей не обязательно.
        - Так и следует поступать в семье, - согласилась Риона, пристально разглядывая младшую княжью жену. - Но мне хочется пить. Так не прикажешь ли, Одд, позвать сюда мою служанку, чтобы она принесла славный добрый сидр…
        С тех пор как кульдей Ултен обучил местных справляться с урожаем диких яблок, этот напиток живо распространился по всей западной Славии, а с мёдом он был просто на диво животворен…
        Хотя и точно по всем кологодным приметам настало время этого веселящего кровь и душу пития, Олег покачал головой:
        - Служанку твою, коли прикажу, приведут. Но больно речи иноземной обучена, прослышит, о чём наш разговор. Бабий волос длинен, как и язык, да ум короток.
        - Доглядчицу твою уже каты пытают, - хмыкнул Гудмунд поперёк вкрадчивой и размеренной речи брата.
        Тот поглядел укоризненно, вздохнул.
        Риона ойкнула, вскочила, но осела на скамью под властным взглядом мужа.
        - Хотелось бы верить, что девка твоя по недомыслию у дверей подслушивает и по дурости слух несёт, - пояснил Олег.
        - На всё твоя воля… - прошептала Риона.
        - Моя! - воскликнул Олег. - А не господина твоего распятого! Моя воля. Хочу - казни предам. Хочу - помилую. Ты в глаза дочери посмотри, дочери Рюрика убиенного! Милосердие? Заповеди?! Врёте сами себе - вы ещё худшие варвары, чем мы!
        Силкисив непонимающе глянула на Олега. Обычно невозмутимый, даже холодный, сейчас он светился праведным гневом, готовый испепелить, изничтожить несчастную Риону, вся провинность которой лишь в том, что почитает иного вседержителя, в том, что родила дочку, но не наследника.
        Риона побледнела, перекрестилась, потом всплеснула руками - но горькие предательские слёзы потекли по впалым щекам.
        - Признавайся же, как в исповедальне попу, с кем супротив великого князя и жены его умышляла! - прорычал Олег, подступая к Рионе, тщетно пытавшейся скрыть очи за тонкими перстами. - Рассказывай, как с ворогом сносилась. Сама не выдашь - поверенная твоя всё на дыбе изложит, в том не сомневайся!
        - Всех оставшихся в городе скоттов мы… пересчитали, - встрял Гудмунд. - Одного не хватает, монаха, что был при княгине. Говорят, что с Розмичем отбыл на Жедановой лодье.
        - Это святой человек, он ни в чём не виновен! - заступилась княгиня за Ултена. - Да и вся моя вина лишь в том, Одд, что ты меня не любишь и не любил никогда.
        Силкисив покраснела и поднялась.
        - Это не для меня, Олег! Вы уж как-нибудь сами тут… разреши мне уйти.
        - А о том, кто моего друга и отца твоего потравил, знать не желаешь? - спросил он, бледный, как сама смерть. - Гудмунд, прикажи, пусть приведут пленника. И Мизгиря пригласи. Он, чую, уже внизу дожидается.

* * *
        Мизгирь вошёл первым, поклонился поясно Олегу с Гудмундом. Положил поклон и жёнам княжеским. Силкисив не была столь надменной, как Риона, и благосклонно кивнула волхву.
        Олег указал ему, чтобы встал по левую руку. За правым плечом высился брат. Женщины оставались в глубине горницы, но смотрели во все глаза.
        Два могучих варяга втолкнули в комнату босоногого пленника, с заведёнными за спину и там связанными руками. Бросили на колени перед князем.
        Гудмунд сделал знак, чтобы воины вышли, ибо ничего боле от них не требовалось.
        - Княгиня! Знаешь ли сего юношу? - спросил Олег, не оборачиваясь.
        Пленник был облачён в длинную льняную рубаху, расшитую, как это принято у корелы. Ворот разодран, но на шее осталась нетронутой обережная лента, поблёскивающая драгоценными пластинками. Когда вязали - снять не посмели, знали, что внутри, под тканью, зашита береста с сильными словами. И кто ту ленту сорвёт, может нехорошей смертью помереть.
        - Нет, он мне неведом, - отозвалась Риона, даже не взглянув в сторону пленника.
        - А тебе, - обратился Олег к узнику, - ведома ль княгиня?
        Тот посмотрел на князя пустыми, бесцветными глазами, но ничего не ответил.
        - Гляди-ка, язык прикусил, - усмехнулся Гудмунд. - А у катов такой руганью сыпал, что и у них уши завяли. Речь нашу он разумеет. Прикидывается.
        - Так у меня есть чем ему развязать язык, - молвил Олег и повернулся к волхву.
        Мизгирь уже держал в руках тряпицу, он тут же начал разворачивать её и извлёк на свет нож в длинном тёмном берестяном чехле. Рукоять, как видно, была дорогая, костяная.
        - Знакомая вещица?
        Юноша зло посмотрел на мучителей, но снова промолчал.
        - Делай своё дело, волхв, - вздохнул Олег.
        Риона вскрикнула.
        - Боже Всевышний! Прости ему грехи… - запричитала она.
        Силкисив осталась невозмутима, хотя даже измождённое лицо пленника показалось ей знакомым. Но она объяснила это для себя тем, что многие иноплеменные вожди нет-нет да стекались к Рюрикову двору. Вдруг и этот был среди какого посольства. «Надо будет мужу сказать», - решила Силкисив.
        Мизгирь в два шага очутился возле пленника, сверкнул клинок. А когда отпрянул, все углядели, что через плечо узника пролегла длинная кровавая полоса.
        - Проклятый старик! - взвыл юноша и постарался зубами достать волхва, но тот быстро отдалился, и пленник повалился на пол. Извернулся, приподнялся на колено. Но вскочить не успел.
        Гудмунд был проворнее, он оказался за спиной врага и ухватил силящегося подняться пленника за волосы, рванул вниз и обнажил горло, хоть режь под кадык.
        - Погоди, - Олег поднял длань. - Ему и так недолго осталось. Если за ум не возьмётся.
        - Как так? - не понял Гудмунд, всё ещё удерживая пленника за гриву волос.
        - Он знает, - князь указал на пленного и поднялся со своего места.
        Мизгирь протянул Олегу уже зачехлённый нож. Князь шагнул к преступнику.
        - Не мучай его! Лучше сразу убей! - воскликнула Риона на известном им наречии, вскочила, шагнула к мужу, но потупилась, едва встретила полный ненависти взгляд Силкисив.
        - И ты, стало быть, ведаешь? - обратился князь к старшей жене.
        - Ведаю, что ты очень жесток! В чём ты винишь этого юношу?! Что тебе сделала я?!!
        Мизгирь непонимающе смотрел на северян, эту речь он не разумел. Олег, заметив его растерянность, пояснил по-словенски:
        - Жалеет. Ещё молится своему распятому богу. Просит, чтобы я избавил убийцу Рюрика от страданий. Как считаешь, волхв, знает ли княгиня, каковы будут эти страдания?!
        - Знаешь ведь! Она знает! - сквозь зубы прошипела Силкисив и сжала кулачки.
        Мизгирь пристально глянул на заплаканную Риону, обошёл с одной стороны, с другой, повёл рукою в воздухе, сдунул считанное с ладони в сторону:
        - Нет, княже! Не желала она тебе участи верховного короля Рюрика. Не из зависти к покойной королеве Едвинде… Она в смерти оных неповинна. Чиста эта женщина, - наконец проговорил волхв. - Если что и замышляла, не злодеяние.
        Риона закрыла глаза и бессильно опустилась на скамью.
        - Добро, - сказал князь.
        - С этим что делать? - осведомился у брата Гудмунд.
        - Отпусти, я буду говорить, - вдруг вымолвил пленник.
        - Давно бы так, - усмехнулся Олег. - И коли поторопишься, наш волхв даст тебе противоядие. Проблюёшься, но завтра будешь как новенький…
        Гудмунд разжал пятерню, но оставался за спиною узника.
        - Ты спрашивал, князь, знаю ли твою княгиню? Вижу в первый раз. И доселе не знал, что две жены у тебя.
        - А не брешешь?
        - Зачем мне? Стоя одной ногой в могильнике, лжи не изрекают.
        - Говори тогда, мы послушаем, - пригласил Олег, возвращаясь на княжье место.
        - Вели своему знахарю дать, что обещал, коли не совру. Негоже мне, Арбуеву сыну, под себя при всём народе ходить и желчь в землю нашу святую изливать!
        - Эко загнул! Ты рассказывай, покамест мой волхв за снадобьем ходит, - ответил Олег, поворачивая, словно бы в размышлениях, ножны в пальцах, туда-сюда.
        - Могу не поспеть, - возразил было пленник.
        - Можешь, - согласился князь. - Так что поспешай! А Мизгирь, - Олег кивнул волхву, - сделает, что должно.
        - Перевязать бы, - участливо заметил Гудмунд. - Вон уж весь рукав в крови.
        - Это сейчас лишне. Будет и дальше жилы тянуть, и вовсе не понадобится, - отозвался Олег. - Имя!
        - Херед.
        - Вот так-то лучше. Выкладывай. И если вдруг изречённое тобой меня сильно удивит, я подарю тебе жизнь. До поры до времени.
        Глава 4
        По велению дяди синеглазая Затея села за стол. Аккурат напротив Розмича.
        - Ну, похвастались, и будет, - заключил Жедан. - Теперь поговорим всерьёз. Я человек непростой, про богатства мои многие знают. Да и покойный отец Затеи не из бедных был. Девица у нас не только красива, но и с приданым.
        Розмич хотел возмутиться, сказать, мол, о выгоде даже не думал! Но Полат опередил:
        - Наш жених не от корысти пришёл.
        - Знаю, - кивнул Жедан. - Но дело не в этом. Затея привыкла к достатку. Ломать эту привычку поздно, да и незачем. В том, что дружинники на довольствии княжеском живут, ничего дурного не вижу. Только этого мало.
        Розмич никогда не смущался своего положения, а о достатке не думал вовсе. Теперь же пригорюнился. Ежу ясно - не сможет простой дружинник одевать жену в шелка, да и прислужников нанять не по карману. Станет ли Затея сама у печи стоять и воду из колодца таскать? Вряд ли.
        Жедан будто мысли прочитал:
        - Я не за бедность попрекаю. Да и не попрекаю, если прислушаться. - Купец помолчал немного, будто подбирая слова или собираясь с силами: - Я помощи от зятя хочу.
        - Какой? - выпалил Ловчан.
        - В деле моём, в торговле. Службу для этого оставить придётся.
        - Вот ведь! - воскликнул Ловчан, с досады стукнул кулаком по столу.
        Полат же остался спокоен, и Розмич тоже. Всякий знает - служить одновременно и князю, и семье очень непросто. Не каждая женщина согласится большую часть жизни провести, ожидая, когда муж из похода вернётся. В одиночку вести хозяйство, воспитывать детей. Поэтому многие дружинники женятся поздно, лишь после того, как со службой покончат.
        - Оставлю, - охрипшим голосом пообещал Розмич. Жаль, конечно, но что поделать?
        Купец снова кивнул и заметно повеселел. Видимо, готовился уговаривать и доказывать, а всё оказалось проще. Последний заготовленный довод всё-таки озвучил:
        - Затея всё отцово и моё состояние наследует. Так что не пожалеешь.
        Розмич криво усмехнулся. Зачем богатства, если ради них придётся оставить любимое дело и примкнуть к купеческой братии? Последнее было горше всего: если воинов обычно с волками сравнивают, то купцов - с лисами. Хитрые, изворотливые, и язык мало чем от помела отличается. Если помогать Жедану в торговле - и самому придётся с совестью договариваться, а этого Розмич не умел. И, коли по правде, уметь не желал.
        Не для того боги людей создали! Человек должен быть сильным и честным, а кто живёт иначе - нелюдь. Вот и купцы, Велесовы любимчики, если верить молве, не совсем люди, как и волхвы. Впрочем, о кузнецах, и мельниках, и охотниках тоже много чего рассказывают…
        Молчание нарушил Полат:
        - Ну что же! Всё обсудили, теперь можно и отметить сговор.
        Бутыль заморского вина появилась чуть ли не из воздуха. Глаза Жедана и Затеи округлились, а Ловчан растянул губы в довольной улыбке. Редкий кудесник сумел бы выказать такую ловкость.
        И хотя князю перечить не принято, Розмич осмелился сказать:
        - Не всё.
        Расслабившийся было Жедан тут же подобрался, уставился выжидательно. Затея тихонечко пискнула. Полат и Ловчан замерли в недоумении, а кто-то из белозёрских бояр печально вздохнул.
        - Люб ли я? - прошептал Розмич.
        У самого сердце при этих словах сжалось до размеров горошины. Взглянуть на Затею оказалось сложнее, чем перешибить лбом дубовое бревно.
        Девица на взгляд не ответила - глаза будто приклеились к столешнице, а щёки пламенели ярче купальского костра. Наконец Затея призналась:
        - Люб. Уже три седьмицы… люб.
        Спросить-то Розмич спросил, а что сказать в ответ, не знал. Замер каменным изваяньем и шевельнуться боялся. Осознать своё счастье тоже не мог, мысль просто не умещалась в голове. И душа вдруг распахнулась, стала до того большой, что едва грудь не разорвала.
        Вместе с тем дружинник чувствовал себя несмышлёным мальчишкой. Будто и не было за плечами множества сражений и сотни разбитых девичьих сердец. Словно не о нём мечтала половина алодьских красавиц.
        Розмич стянул с мизинца кольцо, даденное княгиней Сулой, и протянул его Затее. В глазах девушки блеснули слёзы, на щеках появились ямочки. Она приняла подарок и пролепетала:
        - У меня тоже… вопрос.
        И снова в горнице воцарилась тишина. Её оборвал Жедан:
        - Так спрашивай, голубушка.
        Затея решилась, но не сразу. Всё-таки сватанкам вопрошать не положено.
        - Твои родичи не осерчают? Что без их согласия и участия невесту выбрал.
        Розмичу пришлось отвернуться, потому как, глядя на Затею, и слова вымолвить не мог.
        - Нет. Я сам по себе. И даже не знаю, живы ли.
        - Как не знаешь? - удивилась девица.
        Вспоминать о родных воин не любил, но тут не объяснить нельзя:
        - Я мальчишкой был, когда князь Олег меня из дому забрал и определил в отроки. Сперва в Рюриковом граде жили, я ещё надеялся своих увидеть, хоть однажды. После, когда князь перебрался в Новгород, тоже надеялся. А уж дальше… В Алодь уйти пришлось. А от Алоди до моей деревни не добраться.
        - Деревни? Какой деревни? - вступился Жедан.
        - Какой… обычной.
        - Погоди-ка! - воскликнул купец. - Ты что же, не воин?
        - Воин. Разве не видно?
        - Да я не про то! - от удивления Жедан даже привстал. - Кто твой отец?
        - Пахарь, - просто признался Розмич. Тут же пояснил: - Я знаю, это не по обычаю, чтобы сын пахаря в дружину княжескую шел. Но так судьба сложилась. Олег меня приметил и…
        Купец не дослушал, перебил:
        - Нет.
        - Что нет? - нахмурился Полат.
        - За сына пахаря племянницу не отдам! Губа не дура, а язык не лопата!
        Слова были подобны грому средь ясного неба. Розмич не сразу понял, о чём речь. Собрался ответить, но князь оказался проворней:
        - Да какая разница? Он воин, дружинник князя Алоди - Олега!
        - Он сын пахаря! - послышался ответ.
        - И что?
        - А то! Я - Жедан, сын купца, внук купца и правнук! И дети, коли они появятся, к купеческому роду относиться будут! Это закон! А Розмич, каким бы воином ни был, сын пахаря! Значит, и сам пахарь! Хоть в доспехи обряди, хоть в шелка! Суть-то от этого не изменится! Негоже купеческой дочке за пахаря идти! Всё равно что боярыне за холопа!
        - Да как ты смеешь? - взвинтился Ловчан.
        Его кулачища заставили Жедана отпрянуть. Купец едва лавку не перевернул.
        Тут же велел Затее:
        - А ну, брысь отсюда!
        Девушка, и без того перепуганная, побледнела и едва не свалилась в обморок. Помогла подоспевшая прислужница. Она же и утащила Затею прочь.
        - Ах же ж плут! - наступал Ловчан. - Мало, что к тебе один из лучших словенских воинов пришёл! Мало, что сам князь в сватах! Так тебе и родню особую подавай?
        Жедан ничуть не испугался, даже подбоченился:
        - Он сын пахаря!
        - И что?!
        - А то! Пусть к кому попроще сватается! Не по купцу товар!
        - Так ведь человек-то какой! - заступился Полат. - Сам Олег ему доверяет!
        - Да хоть бы у бога в подручных ходил! - не отступался Жедан. - Сын пахаря - значит сам пахарь! Я с деревенскими родниться не буду!
        Спор не утихал. Полат гневался страшно: это же какую наглость нужно иметь, чтобы князю в просьбе отказывать?! Такое не прощается! Тут и до измены недалеко. Ловчан во всём поддерживал Полата, часто поминал Олега, уж он в судьбе Розмича человек не последний.
        А Жедан держался. Отражал слова, как искусный дружинник отводит удары смертоносного железа. Даже испарина на лбу выступила.
        Всё кончилось, когда Розмич поднялся, бледный и удручённый, и молча вышел вон.
        Ловчан нагнал неудавшегося жениха у последних дворов белозёрского посада, но одёргивать или окликать не стал. Уговаривать вернуться в дружинный дом - тоже. Просто шёл рядом и делал вид, будто не замечает гневных взглядов и шипения.
        По себе знал - оставаться в одиночестве сейчас нельзя. Мужчины, особенно такие, как Розмич, не умеют плакать, только действовать. А какие мысли могут прийти в горячую голову, даже Чернобог не угадает.
        Вскоре миновали и последние дворы, пересекли широкий луг и свернули к лесу. Ловчан внезапно понял, идут не бесцельно, и удивился тому, как уверенно Розмич нашёл едва приметную тропку.
        Тропа петляла и извивалась. Временами казалось, будто проложили её по следу удиравшего от погони зайца. Сам лес выглядел мрачно, неприветливо, разлапистые ели закрывали небо, а кустарник то и дело норовил ударить веткой в лицо. Изредка рядом раздавался хруст веток, пару раз слышалось ворчание недовольного медведя.
        В какой-то миг Ловчану отчаянно захотелось подскочить к другу, ухватить за шиворот и потащить обратно - слишком жутко было вокруг. Он с великим трудом сдерживался от крика и руки сцепил, чтобы не выдать дрожь в пальцах.
        Вот она - белозёрская земля в полной красе! Дома подобного не случается. И не оттого, что хорошо знаешь окрестности, не в них дело. В каждой земле обитают духи, здесь они чуждые и злобные. Стоит зазеваться - набросятся и растерзают. Если зайдёшь, куда не следует, расплаты тоже не миновать.
        - Ну да где наша не пропадала! Семь бед - один ответ. Это восьмая беда - совсем никуда…
        Розмич остановился внезапно. Ловчан, вынужденный идти позади, едва не врезался в спину. Сделал шаг в сторону, чтобы рассмотреть причину остановки, и удивлённо приподнял бровь.
        Тропу перегораживала раскидистая ежевика, страсть как колючая, высотой с человека. До того густая, что просвета не видать. Меж изумрудных листочков синели крупные ягоды.
        «Неужели ж тупик?» - подумал Ловчан.
        Едва раскрыл рот, чтобы спросить у Розмича, как через живую ограду перемахнул огромный, в серебристой шкуре, зверь.
        Рука сама метнулась к рукояти меча, тело изготовилось к схватке незамедлительно. В душе вспыхнула воинская злость, но ужас, терзавший Ловчана добрую половину пути, никуда не делся.
        Зверь был чудным. Так сразу и не поймёшь - здоровущий волк или мелковатый, отчего-то седой, медведь. Он рычал и пригибался к земле, готовый в любой миг броситься на людей. Но заботило Ловчана другое: Розмич стоял как ни в чём не бывало, даже за ножом не потянулся. А после и вовсе учудил… Выставил вперёд ладони и сказал:
        - Дозволь пройти, дедушка.
        Вот тут Ловчан понял, что прежний ужас - пустяк в сравнении с теперешним. Сбрендил Розмич! Точно сбрендил! Зверя «дедушкой» зовёт!
        Но через несколько бесконечно длинных мгновений Ловчан догадался: собственная голова тоже прохудилась. А чем ещё объяснить то, что в зверином рычании начал угадывать человеческие слова?
        - Чужакам сюда нельзя! Уходите!
        - Дозволь… - повторил Розмич, прижал руку к груди. И было в его голосе нечто такое, от чего даже Ловчан дрогнул.
        Зверь замер. В том, что меряет пристальным взглядом, сомнений не было, хотя глаз белого стража не видать. Наконец сказал:
        - Ладно. Чую, тебе и впрямь нужно.
        Он очень медленно поднялся на задние лапы и снял личину. Перед дружинниками в самом деле стоял «дедушка».
        Не слишком высокий, с короткой белой бородой и пронзительно-синими глазами. Белая шуба, сшитая невесть из какого зверья, казалась второй кожей, хотя в плечах чуть топорщилась. Рукава оканчивались когтистыми лапами, полы были подшиты к белым меховым сапогам. Сама личина из кусков и кусочков - в основе череп, сверху несколько искусно скроенных шкурок.
        Что не позволило остроглазому Ловчану сразу распознать ряженого, он не понимал.
        - Подсобите, - сказал страж, прежде чем дружинник опомнился.
        Повинуясь знаку старца, мужчины приблизились к изгороди.
        - Вот этот тащите, - велел тот, указывая на один из кустов.
        Оказалось, проход всё-таки есть. Правда, чтобы миновать преграду, нужно попотеть, вытащив огромный ком земли. Ещё умудриться не выколоть глаза ветками.
        - И запереть не забудьте.
        Переступив яму вслед за стариком, гости водрузили куст на место. Живая изгородь вновь стала цельной: не зная хитрости - не преодолеешь.
        - И куда мы пришли? - прошептал Ловчан.
        Розмич не ответил, указал на нечто за спиной друга. Дружинник обернулся и замер в растерянности. Острое зрение вновь подвело. Как мог не заметить огромного деревянного идола, стоящего посреди поляны? Духи места глаза отводят, не иначе!
        - Час от часу не легче… - вздохнул Ловчан.
        Розмич сделал знак молчать и беззвучно направился к изваянью.
        Идол был древнее тех, что видел в Алоди и на ильменских берегах. Высеченный из ствола могучего древа, уже умершего, но ещё держащего землю корнями. Тело его потемнело со временем, словно головня. Глубокие трещины испещрили ствол до самой сердцевины. Черты божественного лика едва угадывались, только глаза остались неподвластны времени.
        На большом плоском камне, уложенном перед идолом, чадил небольшой костерок. Дым был необычным - терпким. Он щекотал ноздри и жёг лёгкие, кружил голову.
        Очи истукана взирали внимательно, пристально. И Розмич дрогнул.
        Боль, которую сдерживал всю дорогу, хлынула через край. Сердце будто разорвалось. Ноги подогнулись, дружинник пал пред издолбом [42 - По одной из версий, слово «идол» происходит не от ромейского «идеал», а «издолбленный» - выдолбленный.].
        Ему казалось, сама душа кричит и стонет в нём. И нервы звенят, как тетивы. Но с уст не сорвалось ни звука, ни всхлипа, лишь в уголках глаз выступили жгучие, отчаянные слёзы. Руки потянулись к рубахе в желании разодрать не только ткань - саму кожу, потому что терпеть бушующую внутри боль невозможно.
        «Почему?! - беззвучно кричал он. - Ведь она тоже любит! Зачем разлучаете? За что?»
        Ах, если бы боги хоть изредка отвечали на мольбы смертных…
        «Я не сделал ничего дурного! Я защищал её! Спас из лап бьярмов, помог вернуться домой! Разве этого мало? Скажите! Объясните!»
        Из горла Розмича вырвался сдавленный хрип, в глазах потемнело. Рвущая изнутри боль стала запредельной - будто тысячи ржавых игл вогнали под кожу. Будто спустили шкуру и раскалёнными щипцами выдирают мясо. Кусок за куском. Будто распечатали лёгкие, выдрав рёбра, и плеснули яд, разъедающий плоть. Будто уже убили, но зачем-то оставили память о смерти, заставляя переживать воспоминание снова и снова.
        «Боги, что мне делать? Я готов на всё! Прошу! Объясните! Скажите! Если недостаточно служил - отслужу. Если мало вражьей крови пролил - пролью ещё. Только не отнимайте её у меня! Не отнимайте!»
        Он всё-таки не удержался - завыл. Но плач не облегчил страданий. Выплеснувшиеся слёзы успокоенья тоже не принесли. Щёки обожгли, и только.
        Возможно, боги слышали Розмича. Возможно, остались глухи. Но лес услышал точно и всё понял: он как будто замер, задрожал. Травы склонились к земле, птицы умолкли, злые волки застыли, боясь шевельнуться. Чуть позже, когда воссияет ночное светило, они тоже будут выть, вторя горю чужака.
        Ловчан по-прежнему стоял у ограды капища. Ноги будто приросли к земле, тело окаменело. Он никогда не видел Розмича таким. Никогда!
        В одну из зим, отправившись в полюдье, их отряд наткнулся на деревню, где случился мор. Дюжина изб с мертвецами - невесёлое зрелище. В одной, отдельной избе лежали только дети: пятеро мальчиков и две девочки. На лицах гниль, животы раздуты.
        Невзирая на опасность, принялись хоронить. Развели костёр, чтобы смягчить обледенённую землю, яму выкопали… Розмич тогда осторожно взял одну из девчонок на руки, погладил по голове и сказал:
        - На сестрицу мою похожа.
        То ли от слов, то ли от прикосновенья бедняжка дёрнулась и открыла глаза. Во взгляде была мольба. А Розмич, не раздумывая, достал нож и перерезал детское горло, потому как спасти всё равно нельзя. Только глаза девчонки так и продолжали смотреть на дружинника. Их, сколько ни пытались, закрыть не смогли.
        Когда спустил тело в яму, все видели - горько ему, до слёз горько! И мало кто смог сдержаться. А Розмич сдержался. Только напился после. До полусмерти.
        В другой раз соратник и ближайший друг на вражеский меч напоролся, брюшину ему прорвали. Розмич друга из сечи вырвал, одной рукой самого нёс, во второй связку кишок держал. Лекаря чуть не силой заставил зашить. И три дня у постели раненого сидел. Тот умер, так и не придя в сознание. А меченый воин Олега горевал молча. Долго, почти полгода.
        А когда в земле Кореле своих из плена забрали? Глядя на покалеченных людей, даже князь Олег слезу пустил, а уж он, холодный мурманин, в том никогда замечен не бывал. Ещё бы не пожалеть! Зубы вырваны, ногтей нет, вместо глаз белая кашка с кровавыми прожилками, языки наполовину отсечены, сухожилия на руках и ногах подрезаны - человек от этого как безвольная кукла… И каждый ещё дышит и всю боль чувствует и понимает.
        Среди них ещё один приятель Розмича был - вместе с самого отрочества, даже кровью побратались. Розмич после три дня ни с кем не разговаривал. Только, встретив отряд корелы, прохрипел что-то и пошёл биться. Олег после объяснил, дескать, подобно северному воину берсеркеру сражался. Как выжил в той схватке - никто не знал. Но как зверь, ни слезинки не проронил.
        А тут… Из-за девки… Неужели эта боль сильнее прежних?
        Страж капища появился будто из ниоткуда. На нём уже не было белой шубы, только обычная рубаха да порты. Зато в руках старец держал золотую чашу, испещрённую незнакомыми узорами.
        Он медленно приблизился к распластанному перед идолом Розмичу, велел отпить. Дружинник ответил пустым взглядом, так и не понимая, что старику понадобилось. После всё-таки хлебнул. И ничего не случилось.
        - Вам лучше здесь переночевать, - сказал старец, подойдя уже к Ловчану. - Когда друг твой чуть остынет, приведёшь в мою землянку. Она во-он там.
        Дружинник проследил за рукой и в третий раз удивился - как сразу не заметил-то?
        Он благодарно кивнул и вынул из-за пазухи глиняную бутыль - то самое вино, что хотели распить после сватовства. Старик взял подарок и беззвучно удалился.
        Розмич остыл не скоро. Поднялся с земли, когда солнце уже закатилось, а маленький костерок, разложенный на камне, стал единственным пятном света.
        Почему этот костерок горит и не угасает столько времени, Ловчан гадать не стал. Он вообще предпочёл закрыть глаза на все странности. Даже не заикнулся спросить у старца, как тому удалось перемахнуть живую изгородь в один прыжок. Совать нос в чужие тайны - дело опасное и неблагодарное.
        - Нас пригласили остаться на ночь, - сообщил он Розмичу, кивнул на землянку.
        Друг смотрел безучастно. Он вряд ли расслышал эти слова. Зато когда Ловчан взял за локоть и повёл к жилищу старца, был послушнее овцы.
        Отойдя на десяток шагов, Ловчан обернулся. Во тьме истукан казался самим Чернобогом. Но быть такого не могло - в землях словен Чернобога уважают, но капищ в его честь не ставят. Как не ставят идолов богу Локи в землях мурман и свеев. Этим богам среди людей не место.
        Жилище старца встретило теплом и светом. Над большим очагом бурлил, исходя парами, котёл. Прежде чем хозяин землянки окликнул, Ловчан заглянул в лицо Розмича и ужаснулся. Друг мало отличался от деревянного истукана, коему молился: губы бездвижны, глаза безжизненны, кожа почернела, а в бороде появились седые волоски.
        «Ай да Жедан! - воскликнул Ловчан мысленно. - Ай да Затея! До чего мужика довели! Да я вас…»
        От раздумий оторвал голос старика:
        - Веди его сюда.
        Розмича усадили на скамью. Стянули сапоги и верхнюю рубаху. Старик притащил кружку с травяным настоем и велел напоить. После тем же отваром обтирали лицо и руки, били по щекам, пытались разговорить.
        - Придётся самое сильное дать, - вздохнул старик, извлекая из потёртого сундука маленький глиняный пузырёк.
        Ловчан не хотел, но всё-таки позволил напоить друга этой отравой. Ведь, в сущности, какая разница - от горя помрёт или от снадобья незнамо какого жреца?
        - А ты кто? - без лишних поклонов спросил Ловчан. Не слишком вежливо, но старик не стал напоминать о приличиях и обычаях.
        - Волхв, - отозвался он.
        - А что за бог на поляне стоит?
        - Велес, конечно. Другим не кланяемся, - усмехнулся старец. - Скажи лучше, отчего твой друг занемог? Беда какая?
        - Беда, - признался Ловчан. - Свататься пошёл, да от ворот поворот получил.
        Губы старика дрогнули, но улыбка получилась беззлобной. На такую даже Розмич не обиделся бы, если б разглядел.
        - Что же, сильно хороша?
        - Не без этого. Хотя, как по мне, так самая что ни на есть обыкновенная. Зато он, - Ловчан кивнул на друга, - вишь! Даже убиться готов. Дураку хоть кол теши, а он своих два ставит!
        - Ну, убиваться он не хотел.
        - А что тогда?
        Волхв снова улыбнулся, но в этот раз от его улыбки веяло грустью.
        - Не ведал, как с горем своим справиться.
        Ловчан фыркнул, ничуть не беспокоясь о том, что Розмич может услышать. Отказ Жедана - штука, конечно, грустная, но не настолько же!
        «Да он здоров, как два быка!» - подумал Ловчан.
        - В здоровом теле здоровый дух - редкость, - весомо заметил волхв и, углядев ухмылку, продолжил, словно мысли читал: - Зря смеёшься. Знаешь, как порой бывает? Всем кажется, будто дело яйца выеденного не стоит, а для самого оно настолько важно, что даже говорить о нём лишний раз боязно. Даже думать.
        - Хочешь сказать, поэтому он от неё, как от чумной, шарахался? И разговорчив был, точно дубовая колода?
        - Так.
        - А почему же биться за неё не стал? Почему просто ушёл, как в женитьбе отказали?
        Волхв бросил взгляд на чёрного от горя дружинника, ответил, помедлив:
        - У него и спросишь. Гляди: вот-вот в себя придёт.
        - А если он снова? - спросил Ловчан с опаской. - Ну, это… того!
        - Он сильней, чем ты думаешь, - усмехнулся старик. - Много сильней…
        Глава 5
        Розмич возвращался к жизни медленно и, как казалось со стороны, неохотно. Даже когда взгляд стал осмысленным, а рука потянулась за предложенной миской похлёбки, на живого человека походил мало.
        Лицо по-прежнему тёмное, движения рассеянны, голос хрипит. И постоянно морщится, будто каждый звук невмоготу.
        Он коротко отвечал на вопросы волхва, ещё короче отвечал Ловчану. Благо, первый спрашивал по делу - как чувствует ноги и руки, не ноет ли в груди, нет ли перед глазами тумана. А вот второй говорил абы что - просто хотел убедиться, что друг пришёл в себя. Розмич понимал беспокойство Ловчана, но всё-таки злился. Насколько может злиться обессиленный, выжатый до капли человек.
        После ужина волхв снова напоил отваром, велел лечь и укутаться.
        Как ни странно, спать Розмичу не хотелось. Он бесстрастно разглядывал потолок землянки, пересчитывал брёвна, которыми тот укреплён. Про себя отметил, что жилище не просто удобное, а роскошное. Не для горожанина, конечно. Но одинокие старцы на затерянном в лесу капище, по представлениям Розмича, должны жить гораздо скромнее.
        Говорить, а уж тем более объяснять, сил не было. Но разве от Ловчана отвяжешься?
        Тот улёгся рядом, на соломенный тюфяк. Сперва ворочался, устраиваясь поудобнее, после уставился на Розмича. Взгляд скользил по лицу подобно назойливой мухе, не обращать внимания - невозможно.
        - Что? - устало выдохнул Розмич.
        - Ты как? Болит?
        Вопрос звучал не в первый и даже не в третий раз.
        Болит - не болит… какая разница? После нескольких часов, проведённых под взглядом бога, мир кажется совсем иным. И боль ощущается по-другому.
        - Всё хорошо, - ответил он.
        - Что видел? - не унимался друг.
        К таким откровениям Розмич готов не был. По правде, даже если захочешь - язык не повернётся рассказать. Да и кто поверит, что, перешагнув предел, будто в волчью яму провалился, и только?
        Все думают, будто за гранью жизни какой-то особый мир - луга с изумрудной травой, бесконечно-синее небо, коров тьма-тьмущая… Гудмунд вообще бает, дескать, Там стоит общинный дом, где столы ломятся от яств и красивые девы наливают столько браги, сколько даже изголодавшийся в походе дружинник не выпьет. На самом же деле Там пусто, как в миске бедняка.
        Впрочем, может, за чертой жизни действительно есть лучший мир, просто открывается не всем? Вдруг Розмич просто не заслужил ничего, кроме пустоты? Слишком мало пожил, совершил ещё меньше. Или дело в преданной судьбе?
        Ловчан уже догадался, что ответа не дождётся. Снова завозился. Помолчав, всё-таки не удержался, спросил опять:
        - Зачем ты из дома Жедана ушёл? Мы с Полатом почти добились согласия, а теперь… Боюсь, князь на нас осерчает - столько его стараний псу под хвост. Да и народ, поди, за животики схватился, когда узнал, что такой сват без невесты восвояси убрался.
        - По-твоему, зря? А по мне, так иначе и быть не могло. Сам посуди: ну отдал бы купец Затею, а дальше? Жить, зная, что не добром взял, а принудил?
        - Подумаешь… - протянул Ловчан. - Будто ты первый, кто так поступил! Если любишь, все средства хороши. Вспомни, ты ж сам Сивого поучал, когда тот по дочери кузнеца сох. Он же по твоему навету девку из дома выкрал да тайно под ракитовым кустом… просватал. И ведь счастливо жили!
        - Дураком был, - буркнул Розмич. - Не понимал.
        - Не… Это ты сейчас дурак. От любви мозги набекрень съехали. Как баба рассуждаешь, честное слово. Из мухи чудище хоботастое раздуваешь. Сделал бы по-простому: хвать за косу - и на сеновал. А уж после Жедан сам бы к тебе пришёл, с поклонами и гостинцами.
        - Нет! - голос дружинника прозвучал твёрдо и неожиданно зло. - Лучше подохнуть, чем так жить!
        - Да как так? - горестно вздохнул Ловчан. - Она же согласная. Любит тебя. Чего ещё надобно? Обряд соблюсти? Да кому он сдался, обряд этот?
        Сказал, а сам вдруг испугался. Огляделся, пытаясь найти волхва. Божий прислужник за подобные слова по голове не погладит. Но хозяин землянки не слышал - мирно посапывал в дальнем углу.
        - Не в обряде дело, - отозвался Розмич. - Женись я на Затее, Жедан бы меня до скончания дней этим сватовством попрекал. И племянницу научил бы. Но хуже всего другое…
        - Какое?
        Розмич непроизвольно сжал кулаки, заскрежетал зубами. Его вдруг взяла такая злость, что, окажись рядом Жедан, не раздумывая, накормил бы железом. Не по-воински, по-простому: вставил лезвие меча в рот и провернул разочек.
        - Я для них пахарь в чужом доспехе. Не по мерке примерил. И что бы ни сделал, всегда пахарем останусь. И детей моих этим попрекать будут, и внуков.
        - Да брось! Велика ли беда!
        Велика. Только сам Розмич о ней позабыть успел. Благо, «добрые люди» напомнили.
        …С Ловчаном подружились уже в Алоди, он при тамошней крепости вырос.
        Отец воином был, из тех вагров, что ещё с Гостомыслом пришли. На матери Ловчана, словенке, так и не женился, зато двоих сыновей от неё прижил. И, как подросли, обоих к себе взял, чтоб дружинниками выросли добрыми.
        Судьба дозволила ему выжить в последней битве со свеями, увидеть смерть пресветлого князя Гостомысла и приход в словенские земли княжьего внука Рюрика. Именно он смог выдержать остатки алодьского воинства в строгости, чтобы после передать новому наряднику - мурманину Олегу. Ещё сумел воспитать сыновей.
        Когда Одд-Олег повёл своих людей в Алодь - приданое сестры Едвинды, Ловчану и одиннадцати вёсен не исполнилось. А Розмичу - целых тринадцать стукнуло.
        Меченый сын пахаря к тому времени первейшим из отроков князя стал, его даже в дозоры брали. И старшие дружинники относились к Розмичу с уважением - подтрунивали над мальцом гораздо реже, чем над остальными. Впрочем, и работой не обделяли, чтобы нос не задирал. А задирать было с чего - стоило отроку на шутейный поединок выйти, так половина воинства и мужичья сбегалась. Сам Рюрик тоже не брезговал поглядеть.
        Лучше драк Розмичу только каверзы удавались. Угадать, что учудит в следующий раз, не мог никто. А поймать с поличным или доказать, что накуролесил именно он, - тем более. Этим отрок снискал особое расположение сверстников. Даже алодьские, которые часто побивали пришлых, прониклись.
        Так что, когда прознали о прошлом Розмича, смеяться и не думали. Наоборот, совестно стало - сын пахаря, а так воинских отпрысков обставляет!
        Но поначалу, когда жил в Рюриковом граде, всё было совсем иначе…
        Олег привёз Розмича, звавшегося в те времена просто Роськой, и отдал в руки воеводы - старого своего знакомца Сигурда. Умел ли сын пахаря сражаться? Разве что оглоблей, и той лишь, которая потоньше. Княжьи ж отроки такие штуки с мечами выделывали, что не посвящённый в воинскую науку Роська мастерство волшебством считал.
        Бить его, конечно, не били - опасались гнева воеводы и князя Олега. Зато высмеивали на все лады. С первого дня прозвали пахарем. В устах княжеских отроков слово звучало хуже самого грязного ругательства. Обидней только когда рукоблудом нарекут.
        Розмич чувствовал себя таким одиноким, таким несчастным, что едва не выл от горя. Даже о побеге подумывал. И если бы знал, что дома соврать, точно удрал бы.
        Продолжалось это недолго, потому как вскоре пришёл Вадим… Двоюродный брат Рюрика хотел забрать власть, для чего напал на только что отстроенный город, перерезал всех, кто подвернулся под руку. В княжьем дворе крови по щиколотку было. И местные его поддержали, в спину княжьим слугам ударили.
        Полат, Рюриков сын, и сестра Полатова - Златовласка, и Роська, и прочие отроки успели схорониться в детинце. Укрыть отроков укрыли, а вот глаза завязать не додумались и ушей не заткнули. Не до того было. Узрев побоище, отроки перетрусили. Не думали в играх своих шутейных, что так жесток мир. А когда подоспели дружины самого Рюрика, выйти из крепости и помочь князю никто не решался. Розмич был первым, кто подхватил выпавший из рук старшего меч и ринулся рубить врага. И самого Полата опередил.
        Бил как умел. Мастерство заменяла злость, нехватку силы - страх и накопленная обида. И хотя окровавить варяжский меч так и не смог, попрекать Розмича больше не смели. Пахарем звать перестали, носы при виде деревенского мальчишки не морщили.
        Потому слова Жедана - как пощёчина из прошлого. Звонкая и до того обидная, что злость до костей продирает.
        И что же теперь? Ещё раз доказывать своё право зваться воином? Кому? Кого убеждать? Купца?
        - Нет, Ловчан. Если не люб таким, какой есть, значит, не судьба!
        Кажется, ответа друг не расслышал, потому как через несколько мгновений по землянке разнёсся мерный, гулкий храп.
        - Правильно, - усмехнулся Розмич. - Нечего голову мыслями забивать. Не по нам такая работа. Воин должен быть силён и зол, а думы пусть вон… волхвы думают.
        Проснулись от истового шепота:
        - Вставайте! Беда пришла!
        Вскочили разом, да так резво, будто волхв не словом разбудил, а ушатом колодезной воды.
        - Что стряслось? - воскликнул Розмич.
        Старик приложил палец к губам, бросил короткий взгляд на вход в землянку. Жилище освещал крошечный огонёк, пляшущий в очаге, да россыпь углей. В красноватом тусклом свете землянка казалась особенно мрачной. Будто не волхву принадлежит, а чёрному колдуну.
        - Гости у нас, - сообщил старец. - Незваные.
        Дружинники прислушались: снаружи тихо, даже шелеста ветра не слыхать. Но подумать о старике плохо - мол, тронулся умом, живя в одиночестве, - никто из них не отважился. У волхвов свои умения, а вдруг и точно что-то учуял.
        - Кто? - одними губами спросил Ловчан.
        - Пока не знаю. Кажись, весь пожаловала.
        - Вепсы?
        - Да, они.
        Розмич нахмурился, всё ещё не понимая происходящего. Ловчан же тихонечко выдохнул: весь там или бьярмы с данами - уже без разницы, главное - люди! Как людей бить, известно, хуже, если нечисть нападёт. Эту, если верить молве, простым железом да отвагой не одолеть.
        Старик на цыпочках прокрался в другой угол, вытащил оттуда две личины и бурые шубы.
        - Надевайте, - распорядился он.
        Розмич удивлённо повертел в руках маску, сделанную вроде той, что видели на волхве. Но возразить не успел, Ловчан оказался быстрее:
        - Зачем? Мы их и так порубаем! - В подтверждение своих слов дружинник потянул из ножен меч. Красноватый свет очага заиграл на вычищенном до блеска железе.
        - Просто так нельзя, - отозвался волхв.
        - Это почему же?
        - Вас узнают.
        - И чё? - Ловчан даже брови вскинул от удивления.
        - А то. Вы завтра уйдёте, а они, прознав, что капище без защиты осталось, снова явятся. Надевайте личины. И мечами пока не машите.
        - Но как же так случилось… - начал было Розмич.
        - После объясню, - шикнул волхв. - Близко уже! Облачайтесь! Извиняйте, но окрутить [43 - Окрута - оборотничество, ритуал по вживанию в образ зверя.] не поспею.
        - И так хороши, - острил верный себе Ловчан.
        Шубы оказались впору, будто страж капища точно знал, кто явится на помощь, и шил по размеру. Рукава, к удивлению дружинников, были глухими - заканчивались не прорезями, а хитро скроенными варежками, внешне походившими на медвежьи лапы.
        Розмич первым разглядел, что «лапы» непростые - между «пальцев» закреплены ножи. Железо тронуто ржавчиной, но острей иного меча будет. Если сжать кулак, ножи аккурат меж костяшек становятся.
        - И как такими драться? - тихо спросил он.
        - Как бер дерётся, - пожал плечами старик. - Не сможешь - бей кулаком, как обычно. Ну а совсем худо станет - сбрасывай личину и руби мечом.
        «Мда… - подумалось Розмичу. - Не видел ты, дед, настоящего сражения. Когда же там раздеваться-то?»
        - Они обычно без броней приходят, - пояснял волхв, натягивая шубу белого зверя. - Вооружены ножами и охотницкими луками. Лучников я на себя возьму, а вы бейте тех, кто в круг пройдёт.
        - Насмерть бить? - уточнил Ловчан.
        - А пускай и насмерть, - поразмыслив, заключил старик. - Только одного живым оставьте.
        - Добре, - кивнул дружинник.
        Из землянки выбрались беззвучно, след в след. Снаружи было темно, как в бочке с дёгтем, даже звёзды отчего-то попрятались. Ноздрей коснулся студёный воздух, наполненный запахом хвои и сырости. Чудн? ощущать дыхание осени, когда лето ещё в силе. Ещё чуднее поджидать врага не на поле брани, а в святом месте.
        Волхв, который шел первым, сразу же растворился в ночной тьме. Розмич с Ловчаном разделились - первый отправился к живой изгороди, второй к идолу. Оба, как ни старались, ходили гораздо громче старца, да и звериного проворства выказать не сумели. Будь на дворе день, ни один враг не поверил бы, что перед ним нелюди.
        Несмотря на ночной холод, в меховых одеяньях было жарко. Зато личины оказались на удивление удобными - на головах сидели прочнее шлемов и обзор почти не скрадывали. Хотя на кой тот обзор, если вокруг темень, в которой собственную руку с трудом различаешь?
        Замерли. Каждый вслушивался в происходящее, пытаясь определить, с какой стороны нападут. Но в лесу было тише, чем на старом кладбище. Только деревья постанывали от порывов налетающего ветра да изредка потрескивали ветки.
        Высокий кустарник стоял полукругом, защищая капище с южной и западной стороны. Остальную часть прикрывал валежник - перебраться через такие завалы невозможно, тем более в темноте. Так что, если придут, будут штурмовать ежевичный плетень. За ним-то Розмич и присматривал. Сперва ходил, после присел у самой ограды.
        Немного погодя Розмич начал молчаливо костерить волхва, - видимо, старик и впрямь умом тронулся! Весь к нему, видите ли, идёт! Да на кой этой веси словенское святилище? Своих капищ мало?
        Он уже подумывал снять личину и отправиться досыпать, как за изгородью послышалось бряцанье.
        Воин, как мог тихо, отстранился. По-звериному припал к земле.
        Короткий свист, и кусок ограды, кажется, шевельнулся. За свистом последовала приглушенная, неразборчивая брань. Надо думать, покусившийся на колючее растение не озаботился защитить руки и лицо.
        Опять свист, уже отчётливей. Следом - треск веток и недовольное бурчание.
        Розмич поймал себя на том, что наблюдает за нарушителями с огромным интересом. Так старый, умудрённый жизнью пёс глядит на крадущихся к курятнику воришек. Не посвящённым в охотницкие забавы кажется, будто страж ленив или глух, а тот всего лишь упрощает свою работу: пусть супостаты осмелеют, оставят осторожность и подойдут ближе… Разумнее совершить единственный прыжок, чем гоняться за ними по всему двору.
        Он даже усмехнулся мысленно - вот что с людьми звериная личина делает! Особливо если волхвом дадена.
        «Гости» проникали на капище по одному и, несмотря на царящую темень, видны были отчётливо. Розмич тут же обозвал пришельцев остолопами - иные не сообразят чёрной ночью в белоснежные рубахи вырядиться. Громко клацнул зубами, чтобы обозначить своё присутствие, но враги не обратили внимания на посторонний звук.
        «Тем лучше, - заключил дружинник. - Дураков бить не жалко. Их в последние лета слишком много расплодилось».
        Только веселье кончилось быстро - отряд чужаков разделился. Двое остались сторожить вырубленный в изгороди проход, а четверо воровато двинулись к идолу. В том, что Ловчан четверых сразу не остановит, сомнений не было.
        Поспешить на помощь Ловчану - «охранники» точно сбегут, заслышав схватку. Порезать их - тоже шум поднимется, и те, что пошли к сердцу капища, услышат, станут в разы опаснее. Тогда Ловчану точно не поздоровится.
        Видать, правильно учил воевода: над глупостью врага можно смеяться только после того, как съешь его печень.
        И всё-таки Розмич рискнул.
        Он поднялся, на цыпочках обошел дозорных и, ухватив за волосы, хряпнул головами друг о друга - благо стояли рядом. Те даже вскрикнуть не успели.
        «Тьфу ты! - выругался воин мысленно. - Пустые горшки и то звонче бьются!»
        Придерживая за волосы, осторожно опустил сторожей на землю. Не задумываясь, прошёлся когтями по горлу первого, тут же отскочил - кровь из порванной вены стрелой ударила в воздух. Едва не намочила личину. Второму горло вскрыл аккуратней, так, чтоб кровь не била, а, как положено, булькала и уходила в землю.
        Управился вовремя - в глубине капища раздался мощный рык.
        Опознать в хищном кличе голос Ловчана было невозможно. На мгновенье Розмичу почудилось, будто в святилище действительно явились прислужники Велеса. Но осмыслить догадку не успел - ноги уже мчали туда, где намечалась новая схватка.
        Он подлетел к идолу в тот миг, когда на землю валился первый. Белая рубаха чернела на глазах - Ловчан тоже не стал геройствовать, бил по горлу. Отточенные лезвия, кажется, для того и созданы, прорезают кожу, словно раскалённый нож масло.
        Остальные заметались, пытаясь понять, откуда придёт опасность. Розмич не видел, нутром чуял - схватились за оружие.
        Он ударил того, что суетился ближе остальных. Бил без затей - кулаком в морду. Враг взревел не хуже кабана, поймавшего стрелу мошонкой, но, в отличие от вепря, на обидчика не ринулся. Упал и больше не поднялся.
        Да его предсмертный хрип привлёк ещё одного. Тут Розмичу пришлось попотеть: человек крутил-вертел топором, аки мельница, только взад-вперёд, словно ветер с нею забавлялся. Глупо так размахивал. Зато лихо. Именно в этом опасность - одно дело обойти продуманный, наработанный удар или выпад, и совсем другое - не попасть под случайный. Ещё и небо, как назло, светлеть начало. Будто рассвет не мог хоть чуть-чуть обождать!
        Розмич сделал шаг вперёд - враг заметил движение, отмахнулся. Не попал. В ответ услышал, зарычал. Взвизгнул, отступил, но продолжал махать железкой.
        Повинуясь внутреннему чутью, Розмич припал к земле, зарычал громче, яростней. Лицо противника стало белей рубахи, но рука по-прежнему рубила воздух.
        Короткий прыжок вперёд, вепс отпрянул в ужасе, оступился, рухнул, припечатавшись задом о жертвенный камень. Закричать от боли не успел - железные когти вонзились в горло, выдрали в одно движение кадык.
        Второй «лапой» Розмич провёл по лицу, сдирая с противника кожу, отбросил тело, развернулся - как там напарник. Тот откровенно забавлялся с последним из оставшихся. Вкруг мужика носился, словно ужаленный под хвост щенок. Взвизгивал, припадал к земле, мчался наперерез, когда бедолага пытался вырваться из невидимого круга.
        Глядя на Ловчана, Розмич невольно рассмеялся. Неспроста он и прозвание такое получил.
        Только смех получился необычным: тот же рык, только с клёкотом. Неужели настолько сроднился со шкурой, что даже веселиться на зверином языке начал?
        Зато вепсу было не до веселья. И очень скоро к разлитому в воздухе аромату железа добавился другой, менее приятный запашок.
        «Что за люди? - усмехаясь, подумал Розмич. - Ни напасть толком не умеют, ни испугаться. Ну ладно обмочиться, но гадиться-то зачем? Чтобы зверь жрать побрезговал?»
        Наконец Ловчану надоело валять дурака. Или просто обиделся, что жертва такое неуважение выказала? Ряженый дружинник бросился вперёд, толкнул кулаками в грудь, завалив человека. Розмич испугался, что друг забудется окончательно, попытается перегрызть горло и тем самым даст возможность вонзить нож в спину.
        Ловчан оказался умней - применил всё те же когти.
        Противник вскрикнул, выгнулся дугой, замолотил кулаками по земле. В наступившей серости рвущаяся из горла кровь казалась блёклой.
        Розмич вдруг сообразил - оплошали! Хотел ударить себя по лбу, но вовремя вспомнил о смертоносных лезвиях.
        - Что? - хмуро спросил Ловчан, поднимаясь с земли.
        Выглядел он жутко: морда оскалена, «лапы» в крови, мех на шкуре топорщится в разные стороны, на плече пары клочков не хватает - кто-то из нападавших обрил.
        - Старик просил одного в живых оставить!
        - Тьфу ты! Чего раньше не напомнил?
        Словене смущённо развели руками:
        - Да и сам забыл.
        Ловчан неожиданно согнулся пополам и заржал.
        - Эй, ты чего? - опешил Розмич.
        - А ничё! - выдавил Ловчан сквозь смех. - Ты бы себя видел! Ой, не могу! Ой, умора! Клыки - во! Когти - во!
        - Ага! А сам, думаешь, красивше? Вон как человека перепугал, - собеседник ткнул «лапой» в распластанное смердящее тело. И замер.
        Теперь, когда предрассветная тьма отступила, он отчётливо видел лицо. Слишком юное, почти детское.
        Розмич стрелой метнулся к другому трупу, к третьему… Правда, распознав в остальных взрослых мужчин, облегчения не испытал.
        - Остынь, - сказал Ловчан хрипло. - Сделанного не изменить.
        В дыру, проделанную в изгороди, скользнула серая тень. Волхв приблизился беззвучно, слишком резво для старика. Окинул взглядом место битвы, многозначительно хмыкнул.
        - Мы… - Ловчан замялся, потупился. - Мы забыли живого оставить. Извини.
        - Ладно, - ответил старик. - Я и не рассчитывал, что вспомните. Я двух лучников на подходе к капищу снял, одного отпустил. Так что… весть кому надо передаст.
        Служитель капища обошел место по кругу, нашёл в отдалении не замеченный прежде бочонок. Выругался так, что и у самого Чернобога, поди, уши в трубочку свернулись.
        - Вот гадёныши! Смолу притащили! И кресало, небось, не забыли! Подпалить издолб хотели, не иначе!
        Пыхтя, откатил бочонок подальше, чтобы добытое в бою добро глаз не мозолило.
        - Теперь-то объяснишь, в чём дело? - напомнил Розмич, стягивая с головы личину, которая стала вдруг очень тяжелой, неудобной.
        - Позже. Прибраться нужно. Иначе серых приманим и ворон. Да и богу незачем это непотребство видеть.
        - А мурмане убеждены, что волки и вороны сопровождают самого Велеса, - блеснул знанием Ловчан. - Так, может, того… не нужно прятать? Пущай попируют.
        - Ты мурманин? - неожиданно зло спросил волхв. И, не дождавшись утвердительного ответа, заключил: - Тогда сделаешь, как у словен принято!
        Глава 6
        Когда Хереда уволокли, Олег, не дожидаясь вопроса Силкисив, начал говорить. Очи его всё время оставались закрыты, но женщины слушали, затаив дыхание, ничем, ни одним жестом, ни единым словом не перебивая Олеговой исповеди.
        - Корела, можно сказать, была уже нашей. Число защитников таяло с каждой неудачной попыткой пробиться к воде. Город был надёжно окружён, не проскочила бы и мышь. Мы простреливали каждую бойницу крепости, но Рюрик медлил и не дозволял идти на приступ наиболее рьяным воякам. Он знал, что без подмоги восставшим не продержаться. Ведал он и то, что, отчаявшись, они скорее перережут друг друга, но не сдадутся. Сохранить им жизни не входило и в наши намерения. А терять своих людей понапрасну князь не желал.
        Мы терпеливо ждали, когда за стенами устанут хоронить мертвецов, когда болезни дадут о себе знать и свершится то, что должно - либо они все выйдут в поле на решительный, но гибельный бой.
        Каково же было удивление Рюрика, когда створы крепостных ворот приоткрылись и оттуда вышло посольство, неся над собой белое полотнище, подцепленное на копьё.
        Сьёльв с варягами выдвинулся навстречу, но вскоре от него пришёл человек и пояснил, что Корела умоляет о перемирии, дабы справить похоронные обряды. В залог же добрых намерений в заложники предают нам самых знатных из юношей, с тем чтобы были они отпущены обратно, когда истечёт оговорённый срок.
        Великий князь передал Сьёльву, чтобы тот пропустил послов, а старшего приказал привести к себе в шатёр. Юноши, все пятеро, были без оружия, так казалось провожатым.
        Мы с Гудмундом просили князя не давать им передышки. Но он рассудил иначе - всё же обычай словен и корелов схож, так что Рюрик решил дать им сутки на свершение положенных ритуалов. И в том его поддержали другие новгородцы.
        Но едва лишь Рюрик вышел навстречу послам, этот, именующий себя Хередом, преклонил колено в знак смирения, а после с быстротой змеи бросился на князя и с криком: «Умри!» - вонзил ему в бок этот нож… Рюрик ударил предателя наотмашь что есть силы, тот полетел наземь.
        - Не убивать! - успел воскликнуть князь и сам вытянул железо из раны.
        Но четверых мы закололи и порезали на куски тут же, у него под ногами, а Хереду была уготована особая участь. Его избили до полусмерти, связали и посадили в яму, куда мочились и швыряли отбросы все оставшиеся дни, туда же полетели кишки его друзей.
        - Это царапина! - успокоил нас Рюрик и сам повёл дружины на приступ, хотя волхвы упрашивали промыть и перевязать рану.
        Мы устремились на стены с разных сторон, в ярости варяги высадили ворота тараном в считаные мгновенья и ворвались в крепость. Земля была устлана трупами женщин, стариков и детей, а мужчины обратили оружие против нас. Корелы были смяты и сметены тут же, так бушующий вал не оставляет в шторм камня на камне.
        Никому не было пощады, один лишь Херед дожидался казни.
        В пылу сечи Рюрик не замечал ни усталости, ни раны. Но когда с перерезанным горлом пал последний враг, князь поспешил удалиться в шатёр, предоставив воинам город, как того требовал обычай.
        К вечеру ему стало совсем плохо. Все старания знахарей, как я прежде говорил, оказались напрасными, он угасал…
        Я бы собственноручно разорвал этого Хереда на части у подножия тризного костра, но едва мне стало ясно, что и Рюрик, и сестра моя умерли от одного яда, я решил до поры до времени щадить убийцу и вызнать, чья рука готовила отраву. Кто годами вынашивал месть и осуществил её чужими руками…
        - Сочувствую вашему горю, - вымолвила Риона, оглядывая Силкисив и мужа. - Да сжалится всемогущий Господь над рабами своими, да примет он убиенных в царствие своё…
        - Рюрик, я в это верю, давно пирует в чертогах Всеотца! - возразил ей Олег. - Куда и зачем ты отправила своего монаха?
        - Он не слуга мне, он служит Господу нашему.
        Силкисив встала, решительная, грозная, она приблизилась к Рионе, та в испуге отшатнулась. Сколько в ней было силы, Рюриковна отвесила ей звонкую пощёчину.
        - Бей, бей! - воскликнула Риона, подставляя молодой сопернице другую щёку.
        Силкисив хотела последовать её предложению, но Олег перехватил заведённую уж для удара ладонь.
        - Скотт получил от княгини перстень, - лениво произнёс Гудмунд. - Её прислужница не только чужие разговоры подслушивать горазда, но и за хозяйкой подглядчица ещё та… Была. - А я и подумал, зачем святоше дорогой перстень. Неужто миряне всегда столь настойчивы в своих подношениях. Гадать тут нечего. Розмич отплывал в Белозеро, Риона же через монаха знак передавала. Думаю, что Полату.
        - Это не так! - зарделась Риона, гордо выпрямляя стан. - Я слышала, что у князя Полата молодая жена. И перстень тот дала я бедному кульдею, чтобы он расположил к себе белозёрскую княгиню, если вдруг в чужих землях ему понадобится помощь.
        Олег испытующе глянул на супругу, потом - на вторую.
        - Хорошо. Я слышал, что каждый молвил. И запомнил. Милых сердцу моему жён не держу боле, а к ужину все пожалуйте - не обессудьте, снова сюда.
        Риона вскинула подбородок и направилась к дверям, толкнула так, что чуть не пришибла безмолвного стража по ту сторону.
        Едва вышла, Олег обратился к брату:
        - Где прочие скотты? Надеюсь, обошлось без увечий?
        - Как ты и приказал, Одд. Ещё никто не сумел устоять перед чарами Браги [44 - Браги - бог Хмеля у скандинавов, подобный эллинском Вакху и арийскому Соме, возможно русское «брага» от того же корня.]! Но и наши головами страдают. Победить диких скоттов в застолье могут только столь же дикие русы. Хорошо Вельмуд ещё луну про то не узнает. Мертвецки пьяны с самого обеда - ей не удастся найти никого, даже если попытается.
        - Злые вы, ухожу я от вас, - в первый раз за долгое время улыбнулась Силкисив и поправила непокорный золотистый локон.
        - Это муженёк у тебя изверг, - отозвался Гудмунд. - А я так агнец божий в сравнении с ним.
        - Агнец? Греховодник! Как ты последний раз на племянницу посматривал?! - укорил брата Олег.
        - Я что-то пропустила? - заинтересовалась Силкисив, живо представив себе сводную сестру.
        - Как можно! Одд! Скажешь тоже! Я верен моей единственной Ингрид. Это ты у нас старый двоежёнец.
        - Молодой был. Дурак был. Но это дело поправимое, - усмехнулся Олег.
        …Когда женщины ушли и Гудмунд остался с братом один на один, он приблизился к неподвижно сидящему в кресле Олегу, сказал:
        - Для отбытия в Новград всё готово.
        - Значит, послезавтра поутру выходим, - отозвался Олег. - Ольвор с дочерью тут останется. Сторожить её Сьёльву поручу и город на него оставляю. К тому же вскоре из Вагрии ещё находники придут, тяжко им под тевтонами да франками - а Сьёльв лучше нашего с земляками договорится.
        - Волхва возьмём с собой?
        - Мизгиря-то? Надо взять. И Силкисив с Херраудом - им быть при тебе, мои лодки первыми двинутся. Инегельду с молодцами выступать немедля и нас на порогах встречать, - решил Олег.
        - Пороги как-никак десять вёрст! - проворчал Гудмунд.
        - Инегельд справится, да и людей с ним достаточно. Да и на что я приказал плоскодонки строить? Ветер нам будет, как всегда, попутный. Ты же знаешь. И берегом не так долог путь, когда десятый год туда-сюда… Все уж приспособились и наловчились. Меня иное тревожит.
        - Вельмуд с русью не подведёт?!
        - Нет, эта русь не продажная. Сделает всё по договору. А в Новгороде при Рюриковне сам Рулав был оставлен. Ему, как себе, доверяю.
        - Так что же тебя беспокоит? - спросил Гудмунд.
        - Не что, а кто… Потому и Силкисив, и сына с собою беру.
        На лице Гудмунда отразилось недоумение. Он сказал осторожно:
        - Но здесь они в большей безопасности.
        - Для пользы дела Херрауду, каким бы малым ни казался, надобно в Новгород явиться и при мне всюду быть. Я тебе позже о задумке поведаю.
        - Я своих не повезу, - уточнил Гудмунд.
        - Добро, но Ингрид сумеет о себе и детях позаботиться. И Сьёльв тут, защитит, если потребуется. Так и впрямь спокойнее будет.
        Недоумение Гудмунда росло, но расспрашивать или возражать мурманин не стал. Олег слишком часто оказывался зряч там, где другие слепы. И хитрости свои раньше времени раскрывать не привык, пусть бы и родному брату, хоть пытай его - всё равно не скажет.
        - Видение мне было на кургане, - пояснил Олег, как будто бы этим всё сказал. - Потому вперёд лучших людей шлю.
        - А скотты?
        Князь скривил губы, точно брат о гадости напомнил. Произнёс с неприязнью:
        - Куда бы их подальше?! Мало ли что в головы взбредёт. Кинутся княгиню защищать - все полягут по дури.
        Гудмунд не переставал удивляться. Всего день назад при упоминании скоттов в глазах Олега молнии вспыхивали, а теперь спокоен, как сытый волчара. Кривится, и только.
        - Есть и у меня одна задумка на их счёт, - осторожно отозвался Гудмунд. - Разведали мы к северу острова - осваивать бы надо. Разрешишь?
        Олег махнул рукой, ответил с прежним равнодушием:
        - Поступай, как знаешь. Я твоему решению верю. Пусть хоть Аваллон отправятся искать… Тоже мысль, прими на вооружение!
        Гудмунд уже собирался уйти, но обернулся, вспомнив:
        - Одд! Как ты думаешь, добрался ли твой Розмич до Белозера?
        - Розмич-то? Он должен добраться. Об остальных не скажу. Печать Хель лежала на многих из тех, кто уходил вместе с ним! Я видел уже там, в Кореле, потому и отослал. Они смертники, но кто знает, вдруг каким-то чудом и обманут дщерь Локи в кои-то веки… - Олег снова прикрыл веки, словно бы пытался проникнуть сквозь мутную занавесь Времени.
        - А Розмич печатью не отмечен?
        Олег молчал долго, то ли слова подбирал, то ли отвечать не хотел за воспитанника.
        - Розмич особенный, его судьба не определена. С такими, как он, ничего до конца не ясно. Может, и погибнет, может, до преклонных лет доживёт. Чую, в свой срок махнёт рукой на все людские заботы и в волхвы подастся, а коли ошибаюсь, так наоборот - лучшим военачальником станет.
        - Ты шутишь? Разве так бывает, чтобы без судьбы? - произнёс Гудмунд осторожно.
        Губы Олега тронула едва заметная улыбка:
        - В жизни всякое бывает, брат.
        - А Полат? Как думаешь, он прибудет на сход?
        - Прилетит! - Олег уже не скрывал кривой улыбки.
        И сердце Гудмунда холодело, когда примечал её за старшим.
        - Впереди коня помчится! Сам себя плетью подстёгивать будет, лишь бы успеть.

* * *
        Солнце ещё не выглянуло из-за кромки леса, а мир уже просветлел.
        Разом, будто повинуясь божественному приказу, очнулись ото сна птицы, и неуютная тишина сменилась многоголосым чириканьем. В траве завозились жуки, забегали деловитые муравьи. Невесомая бабочка покружила над капищем и порхнула к белому цветку клевера, тут же вернулась в небо - роса ещё не сошла, полакомиться нектаром не удалось.
        Освободившись от личин и шуб, Розмич с Ловчаном начали перетаскивать трупы. Волхв велел сложить их в противоположной от землянки стороне. Тут обнаружился ещё один камень, большой и плоский - почти как тот, что покоится у основания идола.
        Вепсы оказались не только низенькими, но и очень лёгкими. Мешок с репой и тот больше весит. Но брались за каждого мертвяка вдвоём, чтобы в крови не перепачкаться.
        Розмич ещё раз отметил белые рубахи - глупая одежда для ночной вылазки. Заметил также и чужие узоры. Вышивку, мало похожую на ту, что принята у словен. А вот лицом вепсы точь-в-точь ильмерцы, даже волос такой же - светлый.
        Когда несли мальчишку, воин невольно содрогнулся. И хотя у врага нет возраста, потому как любой, даже младенчик, может извернуться и причинить зло, совесть нет-нет, а кусала. Ведь юный совсем, поди и девку ни разу не целовал! А нецелованным умирать обиднее всего.
        Едва доволокли последнего, подскочил волхв. По нему и не скажешь, что ночью лихое творилось - стоит спокойный, будто крепостная стена в мирный год. И на трупы глядит, как хозяйка на обезглавленную в честь праздника курицу.
        - Семеро, - задумчиво пробормотал служитель. - Хорошее число. Божеское.
        Розмич и Ловчан удивлённо переглянулись. Впрочем, когда воины на поле брани раненых добивают или рассказывают в корчме, каково это вражескую печень голой рукой вырвать, на них тоже косятся. У каждого ремесла свои причуды.
        - Теперь камушек отодвинуть надобно, - сообщил волхв.
        В этот раз дружинники переглядывались в открытую, после вытаращились на старика.
        - Разве у вас так не делают? - в свою очередь удивился тот.
        - Как? - в один голос спросили воины.
        Старик глянул хмуро, но, видимо, решил, что лучше один раз показать, чем разглагольствовать.
        - Вот этот камушек, - повторил он. - Сдвиньте-ка.
        Воины подчинились, хотя не верилось, что эту махину и впрямь передвинуть можно. Но камень поддался, и довольно легко.
        Ловчан первым глянул под ноги, едва не уронил ношу. В памяти начали всплывать давно забытые события - он уже видел подобное, в далёком-далёком детстве, ещё до того, как в отроки попал.
        Да и Розмич, судя по лицу, вспомнил.
        - Редкий обряд, - вслух заключил он.
        Волхв только плечами пожал.
        Под камнем обнаружился колодец. Сложно сказать, как давно вырыт, но чутьё подсказывало - соорудили его те же люди, которые превратили древнее дерево в издолб. И кто знает, может, под тем, вторым камнем тоже сокрыта дыра, но другая… для более важных подношений.
        В отличие от обычных колодцев, этот шел под уклон. Строители внимательно следили, чтобы дно не достигло текучих вод, иначе всю лесную округу потравить можно. Впрочем, если когда-то там и была вода, подстилка из костей давно её закрыла.
        Старик встал на колени, заглянул внутрь и недовольно крякнул.
        - Не поместятся? - поинтересовался Ловчан.
        - Пом?стим, - деловито отозвался волхв.
        Он ушёл и почти сразу вернулся, неся в руках длинный прочный шест. Поняв, для чего служителю капища понадобилась палка, бывалые воины дрогнули.
        Старик просунул дрын в колодец, принялся долбить, будто пестом в ступе. Тут же вспотел, потому как силёнок явно не хватало.
        Неожиданно для самого себя Розмич перехватил деревяшку, сказал:
        - Лучше я.
        Внутри колодца негромко хрустело, дрын с каждым разом погружался всё глубже. Правда, натыкался он не только на кости. Куда чаще упирался в мягкое, но слишком податливое для тела похороненного недавно. Из ямы веяло гнилью. До того смрадной, что желудок Розмича едва не выворачивался наизнанку.
        Когда дружинник вытащил пест из страшной ступы, даже невозмутимого волхва раскорячило. Отскочив на добрую сажень и хватая ртом воздух, старик начал объяснять:
        - Двое! Год назад приходили! Еле спасся! Вот, стало быть, ещё не истлели!
        Тут уж Ловчан не выдержал, вступился:
        - Нынешних просто так бросать или ты слова какие скажешь?
        - Скажу! Скажу! - заверил старик. А увидав лицо дружинника, добавил торопливо: - Но после! Бросай пока так!
        Даже когда водрузили камень на место, смрад не рассосался, словно бы лес не спешил принимать человечью смерть на себя. Ловчану и Розмичу казалось - запах пропитал насквозь, намертво въелся в кожу. Оба не могли надышаться, обоим мечталось окунуться в любую другую вонь, только бы избавиться от этой.
        К тому ж последний труп не помещался, ноги выпирали, хотя пробовали и так, и эдак.
        - Ты уж как-нибудь сам, - пробормотал Ловчан, заметив в руках волхва топор.
        - Брезгуешь? - ухмыльнулся тот. - А ну, поберегись!
        В четыре умелых удара старик перерубил мертвецу колени.
        Теперь жертвенный колодец напоминал кадушку с грибами - лежат плотно, битком забит - под самую крышечку.
        Волхв окинул обрядовое место придирчивым взглядом и заключил:
        - Ну, теперь и позавтракать можно.
        От еды дружинники отказались. Да и в землянку спускаться не стали.
        Старик понимающе хмыкнул и предложил расположиться на самой поляне. С резвостью мальчишки домчался до своего жилища, вернулся ещё быстрей - словно глиняная бутыль жгла руки.
        Ловчан опознал вчерашний подарок, глянул на волхва с благодарностью. Розмич тоже узнал и усмехнулся - лучшего случая употребить это вино вообразить невозможно.
        Питьё оказалось багряно-красным и терпким. Не будь рядом волхва, Ловчан сказал бы, что это шутка богов. А так - пришлось прикусить язык и наслаждаться молча.
        Тишину нарушил волхв. Он довольно отёр губы рукавом, глянул на выкатившийся блин солнца и сказал со вздохом:
        - Со временем всё забывается. И боль, и радость… и обряды. Вот вы жертвенный колодец не сразу опознали, хотя не так давно, в пору моей юности, каждый словен знал и умел требу эту навьим богам подносить. Что же теперь?
        Старец замолчал, а Ловчан подтолкнул. Не столько из любопытства, сколько из уважения к старости. Ей ведь зачастую ничего не нужно, лишь выговориться.
        - Что «теперь»?
        - Измельчали словены. Растеряли злость, позабыли отвагу… И требы всё чаще петухами да козлятами кладут, не врагами - нет! Скоро совсем обмягчают, будут бескровно - хлебами да медами.
        - И чего в этом дурного?
        - Чего-чего… - волхв даже нахохлился. - Думаешь, бог войны тоже одним только хлебом наестся? Впрочем, не об этом… Ведь что, если поразмыслить, происходит?
        - Мельчаем и мягчаем, - повторил Ловчан не без хитринки.
        Зато старик был серьёзен, как секач, ведущий подсвинков на водопой.
        - Не о том смеёшься, воин. В прежние времена при каждом капище жертвенный колодец строили. И врагов пойманных в ту яму бросали. Почему, думаешь, колодец этот с водой подземной соприкасаться не должен?
        - Чтоб остальную воду не потравить, - отозвался Ловчан.
        - И это тоже, - кивнул волхв. - Но главное в другом. По этой воде душа врага в Иной мир уйти может. А ежели нет воды, то душа тут, в колодце, останется. А что это означает? - ответа дружинника старик не ждал, сказал сам: - Значит, враг заново на свет Этот не народится. И коли не станут враги рождаться, некому будет земли наши разорять. Ну а ныне что словенский люд творит?
        - Что? - подал голос Розмич.
        - Просто так сечёт. А тела либо в землю закапывает, либо сжигает, либо вон… воронам на пир оставляет. И мало кто задумывается, что тем самым помогаем чужому племени! Пройдёт пара годков, и этот супостат как ни в чём не бывало обратно на Этот свет вернётся. А через десятка два с мечом к нам придёт.
        - Ну… - протянул Ловчан, глаза блеснули озорством. - Тебе, дед, с кульдеем нашим поговорить надобно. Вы быстро общий язык найдёте.
        - Кто таков? - оживился волхв.
        Ловчан прыснул в кулак, а Розмич осуждающе покачал головой:
        - Не слушай его, волхв. Глупости говорит.
        - И всё-таки кто таков этот кульдей? - настаивал старик.
        Розмич ответил нехотя. После случая на Онеге, когда ромейку пришлось за борт кинуть, рыжебородый Ултен весь мозг съел. Лучше бы песни свои кульдейские, про котов с монахами, пел… или молился. А по-волховски выходит, что, пролив кровь гречанки в воду, ей как бы новую жизнь пообещали, вдруг - свободную и счастливую?
        - Скотт из свиты Рионы, жены князя Олега. Он священник. Только не нашим богам поклоняется и не скоттским. У него тот же бог, что у ромеев.
        - Распятый? Слышал, слышал… - старик усмехнулся, глянул на Ловчана с укоризной. «Вот ведь человек! С виду вовсе не тупой дружинник, - прикинул волхв, - а такую пакость затевал! С жрецом христьянским свести!»
        - Христьяне вообще ничего в жизни не смыслят, - молвил он затем. - Говорят, всех врагов прощать нужно. От того и погибнут, помяните моё слово!
        - Ултен по-другому думает. Уверяет, что рано или поздно весь мир новому богу поклонится. И словены тоже. Потому что этот бог всех без разбора любит. И женщин, и мужчин, и ромея, и хазарина.
        Теперь старик и на Розмича глядел с подозрением. Но так и не понял, шутит воин или говорит всерьёз.
        - Если словены Христу поклонятся - вымрут. И без того податливей хлебного мякиша стали. Куда ж дальше?
        - По-твоему, прощать глупо?
        Волхв насупился, обхватил руками плечи, будто под ярким солнцем холодней, чем во льдах. Сказал с великой неохотой:
        - Обряды забывать - вот что глупо.
        - Так ты поэтому в такую глушь забрался?
        - Нет. - Голос старика прозвучал спокойно, но было в нём нечто особенное. Как показалось Розмичу - запредельное.
        Глава 7
        День выдался ясным. Солнце, хоть и взобралось на небосвод недавно, палило. Будто лето и не собирается покидать эти земли, будто осень не осыпала позолотой редкие лиственные дерева.
        Птицы уже не просто щебетали - голосили вовсю. Удивительно, но в Алоди или в других краях Розмич не замечал за птахами подобного буйства. Здесь же, близ белозёрского капища, сплошной птичий базар.
        Зато Ловчану этот шум, как бывалому мореходу качка - дружинника разморило. И спал он крепко и, похоже, давно.
        - Это капище с незапамятных времён стоит, - вновь заговорил волхв. - Даже не знаем, кто заложил и освятил. И с тех самых пор моя семья за местом сим присматривает. Я старший в своём роду, оттого и пришёл сюда. Прежде дед обряды творил, ещё раньше - прадед. Теперь вот… мне поручено. В белозёрском посаде семья осталась, грустно вдали от них, но что поделать?
        - Вот как? А я думал, волхвами только неженатые становятся, - искренне удивился Розмич.
        - Скажешь тоже! Неженатым - вон, даже репой гнилой торговать не доверят. Человек только тогда человек, когда делом доказал. Семью обрёл, детей и внуков народил. Жизнь повидал - всего хлебнул. Это только у христьян, слышал, малолетки враз жрецами становятся, от мира затворяются уже в юности - за крепкими стенами… А на бога нашего глянь, - указал он кривым перстом на чёрный издолб. - Думаешь, богатства, которыми Велес заведует, только в горностаевых шкурках меряются? Или, по-твоему, Велес бабы в руках не держал? Держал! И не одну, и ещё как держал! Так что ни разу не женатым в волхвы путь заказан.
        - А что с вепсами, то бишь весью, не поделил?
        Старик прищурил глаз, чем живо напомнил Розмичу другого, мурманского Велеса. Одноглазый бог князя Олега плутоват, вот и служитель капища, судя по всему, не так прост.
        - Война у нас, - неожиданно серьёзно изрёк тот. - Четвёртый год. Или пятый… Не даёт покоя это отродье.
        - Почему?
        - Не любы мы. И боги наши. И обряды. Чужие мы им, а они - нам.
        Дружинник покосился на распластанный, как гигантский блин, тёмный камень, точно скрывающий вход в самую навь, поёжился. Собеседник перехватил взгляд, тут же пояснил:
        - Не в этом дело. Они и другие капища разоряют. И обряды, даже самые мирные, испортить норовят. Вообще словен с Белозера всячески выживают.
        - С нашей земли нас же гнать?
        - А! Вот тут самая соль! Возомнили, дескать, не наша земля. Дескать, пришлые мы.
        - Как так? Все знают, Словеново племя в Белозере чуть ли не с самого сотворения мира живёт!
        - Ну, про сотворение ты загнул, а в том, что невесть как давно - правда. Ещё древний скифский ксай Словен, именем которого всё племя наше прозвано, жив был. Веками в Белом озере рыбу удим. Вот только весь упёрлась рогами, бает, мол, они первее нас народились.
        - Тьфу ты! Срань какая!
        - Вот и я про то же. Поначалу только говорили, теперь капища разоряют. Ты много святилищ близ Белозера видел?
        - Я всего два дня, как приехал, - потупился Розмич.
        - А не ищи! Всё равно не найдёшь. Это - самое ближнее. Остальные - всё, поруганы и порублены.
        От такой новости дружинник захлебнулся воздухом.
        - Не может быть! - выпалил он.
        - Ну раз не веришь, тогда проверяй. - Выглядел старик совсем равнодушно. Видать, не врал. - А я покамест отбиваюсь. Видишь, как исхитриться пришлось? В личине и шубе денно и нощно хожу. Чуть что - сразу зверем прикидываюсь. Зверей они поболе людей боятся. Сыны мои изредка приходят, тоже шкуры примеряют. Правда, до сего дня только двоих порешить пришлось. Вовремя вы ко мне заглянули, вовремя…
        - Да уж… - согласился Розмич.
        И ужаснулся: а если бы сватовство не расстроилось? Если бы душа чуть меньше болела? Ведь не пришёл бы сюда! Какой дружинник променяет весёлый пир в общинной избе на моление богу?
        - Я бы, конечно, удрал, - продолжал рассуждать старик. - А вот издолб мой бегать не умеет… Корнями он в этот лес врос.
        - Но ведь они… глупые! Значит, одолеть - пара пустяков!
        - Это почему же глупые?
        - Ну а как назвать человека, который под покровом тьмы схорониться вздумал, а сам в белую рубаху обрядился?
        - Ха! Да это не просто так! Они ж меня колдуном мнят, а место сие - чёрным. Очищать шли, вот и вырядились. Вроде как они - светлым служат. Вроде бы платье белое от злых духов лесных хранит. Видел, и знаки у них вышиты особенные? Не деревенские они. Тот, кто посылал их, и богам нашим, и словенам завидует - извести хочет всеми силами. И волшебными, ведаю.
        - Всё равно глупые. Любой умысел, если делу вредит, - глупость.
        - Ну… тебе, конечно, видней.
        Разговор с волхвом распалил не на шутку. Розмич даже не заметил, как допил вино и принялся отщипывать от принесённой стариком булки. Желудок, хоть и помнил недавний обряд, не противился.
        Словен всё пытался подобрать слова и доводы, найти хоть одно разумное объяснение.
        - Значит, гнева богов вепсы не боятся? - спросил он.
        Волхв рассмеялся. Только веселье было ненастоящим, горьким:
        - Да им наши боги, что тебе ромейский Христос! - И, заметив ошарашенный взгляд воина, добавил: - Ты погоди, ещё немного, и врать начнут, будто мы своих богов выдумали. Или, что вернее, украли.
        - Как украли? У кого?
        - У них же, у веси - вепсов. Ну, или ещё у какой чуди. Одна зараза.
        - Но ведь имена… - начал было Розмич.
        - Переиначили, - волхв пожал плечами и отстранился, уставившись на небо.
        В небесной синеве как раз проплывал утиный клин. Толстые, откормленные птицы летели низко. Даже не приглядываясь, видно - отожрались за лето так, что еле крыльями шевелят.
        - А князь? - не унимался дружинник.
        - Что князь?
        - Князь! Он ведь Рюриков сын! Пожаловаться, объяснить! Челом бить…
        - Объяснишь ему, как же… Жёнку его видел? Вепсянская душа. Она ему в уши так заливает, как ни одна словенка не сможет. У словенки просто совести не хватит так мужиком крутить.
        - Но Полат…
        - Полат… Слабенький он, Полат твой. И верит кому ни попадя. До него хоть как-то жили. Мирно жили, надо сказать, это ж самое пограничье Славии - если обиды и были, терпели. А Сивар-варяг явился - мы уж духом воспряли, порядок наведёт, да погиб сей князь, недолго правил… Вот тогда-то белозёрская весь вконец обнаглела. При Полате окажешься - приглядись: сколько бояр вепсянских, сколько словенских. То-то же!
        - Мда… Невесело живёте, - заключил Розмич. От расстройства пнул безмятежно сопящего Ловчана в бок.
        Соратник подскочил, словно ужаленный, завертел головой.
        - А? Чего? Уснул?
        - Ага. И проспал.
        - Чего проспал? Кого проспал?
        - Тут вепсянки приходили, - обронил Розмич небрежно. И когда глаза Ловчана стали поболе блюдец, добавил: - Все, как одна, голые. Глянули на твою сонную морду, плюнули и ушли.
        - Да ну тебя! - взвился Ловчан.
        - Возвращаться пора! - сказал Розмич в тон. - Не то, чего доброго, без нас в Новгород уйдут.
        Волхв вдруг насупился, запыхтел потревоженным ежом. Взгляд его поплыл, придавая лицу пугающие черты. Да и голос прозвучал недобро:
        - Не надо. Обождите в Белозеро возвращаться.
        - Это почему? - нахмурился Ловчан. - Снова гостей из веси учуял?
        Служитель капища замотал головой, будто конь, нюхнувший заморского перца. Повторил куда суровей прежнего:
        - Не ходите. Я вам приют дам. И кормить стану.
        Подобного поворота дружинники не ждали. Ловчан немедля поднялся на ноги, низко поклонился старику:
        - За хлеб и всё прочее благодарствуем, но раз новых гостей не предвидится, восвояси пойдём.
        Розмич Ловчана поддержал, хотя самому покидать мрачное святилище не хотелось. Несмотря на все события и трупную вонь, что по-прежнему щекотала нос.
        - Нам и впрямь пора. В Белозере вверенные мне дружинники остались. Да и с князем Полатом объясниться надобно. Он ведь сватом моим был, а я сорвался, ушёл куда глаза глядели. Стало быть, подвёл князя.
        Он тоже поклонился старику и уговоры, которыми не пойми с чего разразился волхв, слушать не стал.
        «Погуляли по окрестностям, и будет», - мысленно заключил он.
        И всё-таки, когда протискивались через дыру, прорубленную в колючей изгороди, обернулся. Волхв застыл столбом, а поймав прощальный взгляд Розмича, встрепенулся, спешно начертил в воздухе обережный знак. На сердце дружинника стало много легче - ежели старик благословил, значит, зла не держит.
        А вот Ловчан спокойствия друга не разделял… Едва удалились от капища на приличное расстояние, пристал:
        - Нет, ну ты видал? Вот стручок сушеный!
        - Чего шумишь? - нахмурился Розмич.
        - Дед этот! С чего он нас остаться уговаривал, а?
        Ответа не нашлось. Вернее, глядя на возмущение друга, решил оставить суждение при себе.
        - Да он же и в самом деле колдун! - продолжал кипятиться Ловчан. - Поди, травануть нас хотел!
        Розмич старался быть серьёзным, но улыбки таки не сдержал.
        - Зачем? Куда нас, потравленных, девать? Колодец-то того - полней не бывает.
        - У… - протянул собеседник, сделал страшные глаза. Не издевался, ему действительно не до смеха было. - Потрава потраве рознь! Говаривают, есть такие зелья, которые живого человека воли лишают. Коли таковым опоить, что хочешь приказывать можно.
        - И чё?
        - Да ничё! Опоил бы, в личины обрядил и капище сторожить заставил! Неужто не ясно?
        - Ох, тебе бы не в дружинники, в бахари [45 - Бахарь - говорун, выдумщик, краснобай.] податься! - не выдержал Розмич.
        Ловчан сплюнул под ноги и вконец разобиделся. Но долго молчать всё равно не смог.
        - Как по-твоему, сказанное о мертвецах - правда?
        - Кто ж его знает?
        - А то, что требы всё чаще курями и козлами приносим?
        - А вот это, думаю, правильней, - отозвался Розмич. - Сам знаешь: человека порубить - раз плюнуть, а вот обратно - поди собери! Да и вряд ли боги мясцо людское жалуют, козлятина повкуснее будет. Вот и одноглазый отец битв, коему мурманы кровь на поле брани проливают, - так он не ест вовсе, только вино пьёт…
        Обратный путь показался Ловчану много короче. Солнце всего на ладонь сдвинулось, а лес уже кончился. За широким лугом виднелись дворы белозёрского посада, чуть дальше чернел не слишком внушительный частокол. Над гладью Белого озера носились неугомонные чайки, распугивая мерзкими криками не только рыбу, но, казалось, и самих рыбаков.
        Всё-таки красотой город не блистал. И завидев его снова, Ловчан тоскливо присвистнул.
        - Мне тоже не по себе, - признался Розмич. - Скорей бы в Новгород уйти.
        - А лучше в Алодь, - откликнулся Ловчан. - К родичам.
        - Это кому как. Я своих много годов не видел. Живы ли?
        - Да, плохо человеку без родных, - вздохнул Ловчан. - Даже седьмая вода на киселе, а всё одно ближе, чем вот ента самая чудь белозёрская, - вторил он мыслям Розмича.

* * *
        Всем хорошо терпкое заморское вино, да только горло страсть как сушит. Особенно когда выпито немного. Вот если под завязку залиться, тогда что жажда, что голод - всё до собачьего хвоста. Даже море, если верить людям бывалым, по колено становится. Правда, до поры. Пока трезвость не наступит.
        Единственная глиняная бутыль, распитая на капище, сыграла с дружинниками злую шутку - пока добрались до первых дворов белозёрского посада, едва от жажды не померли. Зато почти