Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Гаврик Зинаида: " Новая Хозяйка Блуждающей Лавки " - читать онлайн

Сохранить .
Новая хозяйка блуждающей лавки Зинаида Гаврик
        Обнаружив во время прогулки по лесу полуразрушенную старую лавку, Злата и представления не имела о том, что теперь эта лавка будет сниться ей каждую ночь! Вот только во сне лавка совсем не разрушенная, а очень даже целая. И Злата в ней торгует разными удивительными вещами, обслуживая порой очень странных посетителей. А виды за окном всё время меняются, как будто лавка то и дело скачет с места на место.
        И всё бы ничего, да только сны эти какие-то уж слишком реалистичные…
        Зинаида Гаврик
        Новая хозяйка блуждающей лавки
        Глава 1
        Меня мучают странные сны.
        Всё началось с того момента, как я наткнулась на эту лавку. С тех пор она снится мне каждую ночь.
        Правда, в реальности (в отличие от сна) лавка выглядела ужасной развалюхой, древней, как руины Колизея, и будто даже обгоревшей. Однако стены уцелели, и крыша тоже была на месте, хоть в ней и зияла дырища размером с три моих головы.
        Я даже и не поняла тогда, что это лавка. Подумала - сарай какой-то. Посреди леса он смотрелся жутко, как заброшенная избушка бабы Яги.
        Вообще, на прогулку в лес меня вытащила подруга. Мы как раз отдыхали у неё на даче.
        Хотя «отдыхали» - это не совсем правильное слово. Ведь мы постоянно что-то делали! Неугомонная Лерка, которая в присутствии любой особи мужского пола требовала величать её не иначе как Валерией (правда, мы, её друзья, это требование дружно игнорировали), ни секунды не могла посидеть неподвижно. И ни в жисть бы я не согласилась поехать с ней на дачу, если бы не стечение обстоятельств.
        Мне нужно было сбежать! От мыслей. Естественно, о мужчине. А в присутствии Лерки все мысли действительно исчезали, кроме одной: «Я её сейчас прибью!».
        Именно поэтому, когда она, омерзительно бодрая и отвратительно радостная, позвонила мне в пятницу вечером (к тому моменту внутренние терзания как раз достигли пика), я немедленно согласилась составить ей компанию в поездке. О чём, конечно, не раз горько пожалела.
        И вот теперь мы «отдыхали», зачем-то шарахаясь по лесу, собирая лицами паутину и цепляясь волосами за ветки.
        Нет, я честно попыталась отмазаться от прогулки. Но Лерка привела убийственный аргумент.
        - Прогулки по лесу очень полезны для хорошего цвета лица! Посмотри на себя! Как вообще можно быть такой домоседкой? И работа ещё сидячая! У тебя ведь кожа приобрела землистый оттенок. Ничего удивительного, что твой начальник на тебя и не смотрит.
        Последний удар попал в цель, поэтому я, кряхтя и мысленно покрывая Лерку бранью, потащилась с ней в лес, где эта белобрысая швабра, немелодично напевая, принялась собирать грибы, а я решила осмотреть окрестности (а точнее, сбежать от Леркиного пения и от возможных разговоров о начальнике).
        Вот тогда я её и увидела. Развалюху, которая будто бы притаилась между елей, поджидая какого-нибудь неосторожного путника.
        Казалось бы - ну что такого особенного? Мало ли для каких целей её тут когда-то поставили? Посмотрела, да и иди себе мимо. Но…
        Что-то с ней было не так.
        Я остановилась в отдалении и принялась её разглядывать, пытаясь понять, что именно меня смущает.
        - Что это ты тут нашла? - бесшумно появившаяся за спиной подруга заставила меня подпрыгнуть от испуга.
        - Лера, макаронный монстр тебя побери, как у тебя это получается? - выдохнула я, схватившись за сердце. - Крадёшься, как лесной эльф! И сучок не хрустнул!
        - Ты что, не слышала, как я продиралась сквозь кусты? - не на шутку озадачилась подруга. - Ещё и окликнула тебя несколько раз, но ты не реагировала. Стояла и таращилась на эту жуткую развалюху.
        - Да? Странно…
        - Угу… Хотя, знаешь, а ведь её тут быть не должно.
        - Шутишь? - недоверчиво глянула я на подругу. - Напугать меня решила?
        - Нет. Я серьёзно! Вон под той ёлочкой одно из моих тайных грибных мест. Так что я тут часто бываю. А эту халупу ни разу не замечала…
        Против воли после слов подруги по спине пробежал холодок.
        - Судя по виду, она тут стояла ещё в те давние времена, когда этого леса не было и в помине. Я была лучшего мнения о твоей наблюдательности, - вредно заметила я, подозревая, что она нарочно меня пугает.
        - Нет, правда! А давай зайдём в неё? - внезапно предложила подруженция. Я аж закашлялась.
        - Ты в своём уме, мать?! Мухоморов по пути наелась, что ли?
        - Да шучу я, шучу! Хотя… - в глазах у Лерки появился странный блеск. Она любила вызовы. - Страхи надо перебарывать! Вот ты боишься рассказать боссу о своих чувствах, а могла бы давно уже признаться, получить ответ и жить спокойно, не мучаясь неизвестностью. Давай загадаем? Если ты пересилишь себя и войдёшь туда, значит, и с твоим директором у вас всё сложится.
        - Да ну на фиг. Не верю я во все эти мистические сделки с Вселенной. Вдруг у этой халупы крыша обвалится? Дверь вон уже на одной петле висит. Вряд ли всё остальное прочнее.
        К сожалению, Лерка уже зажглась идеей и моё сопротивление её только раззадорило.
        - Ладно, повышаем ставки! Если сейчас ты туда войдёшь, по возвращении на дачу я испеку для тебя свои фирменные пироги с яблоками. Согласна?
        - Ни за что!
        - А если в дополнение к этому я приду в понедельник к тебе перед работой и сделаю макияж? - шёлковым голоском добавила она. - Неброский, но личико станет свежим и привлекательным. Гарантирую, твой босс взгляд не сможет отвести!
        Я заколебалась. В этом Лера была мастером. А вот я как раз макияж накладывать не умела. Все мои попытки заканчивались плачевно. Либо я походила на клоуна, либо на трансвестита, либо на невесту куклы Чаки. В общем, постигнуть эту науку не удавалось никак. В итоге я плюнула на всё и ограничивалась тональником, блеском для губ и тушью. Но для привлечения внимания мужчины моей мечты этого явно было недостаточно.
        - И волосы уложу. У меня есть такое средство, от которого они будут выглядеть гладкими и блестящими, как в рекламе, - добила она. - Ещё наденешь то вишнёвое деловое платье - у твоего шефа слюнки потекут.
        - Ну… ладно. Я только зайду и выйду.
        - Договорились! Потом расскажешь, что там.
        - Так ведь ты вроде со мной хотела?
        - Ну нет. Это только твой путь, - сказала она с видом мастера Йоды, доставая телефон.
        - Хочешь заснять, как я выбегу оттуда с воплями? - догадалась я.
        - Как ты могла такое подумать? - ненатурально ужаснулась она. - Просто хочу запечатлеть великий момент преодоления собственных страхов.
        - Угу, так я тебе и поверила…
        Ворча, как старушонка, я потащилась ко входу в развалюху. Чем ближе подходила, тем сильнее мне хотелось послать подальше Лерку с её экспериментами и рвануть прочь отсюда. Но память тут же услужливо подкидывала воспоминание о моём красавчике директоре. Если я приду в понедельник вся такая красивая, посвежевшая, с тонким ароматом духов и загадочной улыбкой на губах, есть надежда, что он, наконец, увидит во мне женщину. Пусть даже я сама её в себе не вижу.
        Остановившись перед висящей на одной петле дверью, я боязливо заглянула в проём. Там было совсем не так темно, как казалось снаружи. Свет просачивался через грязное окно и сквозь дыру в крыше. Я увидела очертания каких-то полок. Рассмотреть получше не успела, так как в этот момент Лерка завопила:
        - Нечестно! Входи без подготовки! Иначе не считается!
        Глубоко вдохнув, я аккуратно отодвинула дверь и шагнула внутрь.
        Удивительно, но стоило переступить порог, как от страха не осталось и следа. А ещё вдруг стало неестественно тихо. Звуки снаружи словно обрезало.
        Я огляделась.
        Больше всего это место походило на магазин.
        В углу располагался покосившийся прилавок, за которым виднелась дверца, ведущая, как видно, в какое-то подсобное помещение. По обеим сторонам от прилавка и вдоль стен стояли рассохшиеся шкафы с полками. На полках лежал какой-то мусор, прикрытый толстым покрывалом из пыли.
        Вопреки логике уходить отсюда не хотелось.
        Я прошлась вдоль полок и подошла к прилавку. Почему-то на нём почти не было пыли. Не особенно задумываясь над тем, что делаю, я провела ладонью по гладкой поверхности. Внезапно прилавок под моей ладонью нагрелся и начал пульсировать. Я тут же отдёрнула руку. Показалось? Или нет?
        Что-то на полках звякнуло. Мышь? А что, вполне возможно. В помещение будто бы стало светлее, но полной уверенности в этом не было. Потянуло свежестью (хотя тут тоже ничего удивительного - мы же в лесу!).
        Я вдруг опомнилась. Меня ведь Лерка ждёт! Странно, что она до сих пор не начала кричать и долбиться в дверь. Сделав шаг в сторону выхода, я услышала позади что-то, похожее на тихий вздох. Оглянулась. Никого.
        Внезапно на краю прилавка я увидела золотистую цепочку с подвеской. И как можно было не заметить её раньше? Она лежала так, что проходящий через дыру в крыше свет падал прямо на неё.
        Цепочка выглядела совсем новенькой. Откуда она здесь? Помедлив, я вернулась, взяла её в руки и принялась рассматривать подвеску. Это был маленький золотой ключик, размером с ноготь. Явно декоративный, дверь таким не откроешь. Красивый, с завитушками. Очень искусная работа. Что ж, оставить его здесь - преступление.
        Я сунула цепочку в карман и направилась к двери.
        Лерка всё так же торчала напротив с направленной в мою сторону камерой. Меня ж минут десять не было! Неужели она всё это время так и стояла?
        - Не потеряла меня?
        - Ты и минуты там не пробыла! - разочарованно завопила подруга, опуская телефон.
        - Шутишь, да? Я прогулялась ещё внутри, всё осмотрела.
        - Хорош врать-то! Максимум - постояла немного у порога! Продолжительность у видеозаписи ровно тридцать три секунды!
        Я взяла у неё телефон и проверила. Действительно, тридцать три секунды. Но как это возможно?
        - Бррр, мурашки по коже, - вдруг сказала Лерка, глядя на дверь развалюхи. А точнее за дверь. И снова я отметила этот странный феномен: отсюда казалось, что за порогом царит непроницаемая темнота. Теперь, после моего выхода оттуда, она как будто стала ещё гуще.
        - Не могу отделаться от чувства, что там кто-то затаился и смотрит на нас, - передёрнув плечами, поделилась подруга. - Пойдём-ка отсюда.
        - А как же преодоление страхов? - подковырнула я.
        - Во всём надо знать меру, - назидательно ответила она, подхватывая меня под локоток.
        На обратном пути Лерка засыпала меня вопросами о том, что находится внутри этого странного магазина. Я коротко описала увиденное, умолчав о цепочке. По правде говоря, я о ней забыла сразу же, как переступила порог.
        Глава 2
        По возвращении Лерка, как и обещала, взялась за пироги. Я же, изнывая от нетерпения, топталась рядом, сглатывая слюну. Да уж, пироги подруга делать умела. Особенно с яблоками. Они у неё получались просто фантастическими: румяными, ароматными и невероятно вкусными! Томлёные под изумительно тонкой корочкой яблоки становились мягкими, нежными, буквально тающими на языке. Это был настоящий вкусовой оргазм! Неудивительно, что её пирожки обычно исчезали сразу же после появления. Наверное, их можно было поглощать десятками.
        И зачем Лерка тратила столько времени на поддержание красоты? Ведь ей достаточно было только угостить мужчину своими пирожками и всё. Шансов у него бы не было. Он бы снова и снова возвращался к этому пирожковому дилеру за новой порцией чистого кайфа…
        - Если бы я на тебя работала, зарплату бы брала исключительно выпечкой, - сказала я, отвалившись на спинку стула, когда большое блюдо с пирогами опустело.
        - Тогда к твоему землистому цвету лица прибавились бы ещё и жирные бока, - бессердечно ответила подруга. Впрочем, после такой трапезы её вредный характер казался даже милым.
        Ночевали мы на даче. Отъезд планировался завтра, после обеда. Лерка выделила мне кровать у окна. Лёжа на спине, я видела небо и острые верхушки елей, которые будто бы пытались его проколоть. «Всё-таки здесь неплохо», - скользнула умиротворённая мысль. А потом глаза сами собой закрылись…
        Звякнувший над дверью колокольчик заставил меня подскочить. Оказалось, я дремала за прилавком, положив голову на руки.
        - Давно вас не было видно! - сказал мне вошедший в помещение мужчина в чёрном балахоне и странной треугольной шляпе с алыми лентами.
        - Правда? - хрипло пробормотала я, растерянно озираясь. - Не припомню, чтобы мы вообще виделись…
        - Так и есть! Говоря «вас», я имел в виду лавку, - пояснил он.
        Ну да, всё правильно.
        Ведь мы с ним находились именно в лавке.
        В той самой лавке, которую я накануне нашла в лесу!
        Почему-то у меня и сомнений не возникло, что это именно она. Удивительно, но я узнала её с первого взгляда, несмотря на то, что теперь лавка выглядела совсем по-другому.
        Она была новой.
        Покосившийся прилавок выправился, пыли как не бывало, потолок целёхонький.
        Помещение, прежде унылое, с признаками явного разрушения, теперь выглядело удивительно уютным.
        Правда, вызывали некоторое недоумение многочисленные товары в шкафах, на настенных полках позади меня и на специальных подставках, расположенных на прилавке по обеим сторонам от того места, на котором, очевидно, полагалось вести расчёты с покупателями.
        Наверное, я могла бы подумать, что попала в какой-нибудь сувенирный магазинчик, однако некоторые предметы на сувениры никак не тянули. К примеру, ржавая отвёртка, покрытая трещинами банка или катушка с пожелтевшей от времени толстой ниткой.
        Что интересно, по соседству с подобным мусором располагались вполне себе приличные на вид вещицы: статуэтки, изящные старинные чайнички, украшения, игрушки и прочее.
        Игнорируя покупателя (он при этом увлечённо за мной наблюдал, даже и не думая обижаться), я подошла к затесавшемуся между шкафов окну, которое теперь сияло чистотой.
        И залипла.
        Городок за окном жил своей жизнью.
        Над залитой солнцем площадью носились розовые птицы, оставляя в воздухе после себя медленно тающие цветные росчерки.
        Разрисованные причудливыми узорами домишки выглядели, как имбирные пряники с глазурью.
        Кое-где над мостовой покачивались плотные белые и бежевые облачка, похожие на сахарную вату. На них (а точнее, в них!) резвились дети. Я заворожённо смотрела, как малышня разбегается и с радостным визгом на полном ходу ныряет в вязкую податливую поверхность, а потом, фыркая, выныривает, будто из ванны с пеной.
        По площади чинно прогуливались горожане.
        Но, бог мой, во что они были разодеты! Я в жизни не видела таких одежд, даже на картинках!
        Чего стоят хотя бы шляпы в виде пирожных! Одна была даже с вишенкой на верхушке!
        На фоне всей этой пестроты вошедший в лавку покупатель смотрелся откровенно скучновато.
        - У вас такой вид, будто вы не понимаете, где оказались, - донёсся словно издалека его голос.
        - Неправда, - хихикнула я в ответ. Вид из окна заставил меня, наконец, понять, что происходит. Ведь в реальности существовать подобного попросту не может. - Всё я понимаю! Это сон! Кстати, а где ваша… эээ… шляпа в виде пирожного?
        Я обернулась к нему и наткнулась на острый изучающий взгляд. Он смотрел так, что я на секунду и сама почувствовала себя товаром, который вот-вот собираются купить. Или украсть. Но впечатление было мимолётным, ведь в следующий момент мужчина вполне себе доброжелательно улыбнулся.
        - Я надеваю её по выходным, - сообщил он. - В рабочее же время мне как главному судье полагается носить этот костюм в знак того, что для закона внешние атрибуты не имеют значения. Важна только истина, пусть даже порой неприглядная. Так значит, вы полагаете, что оказались во сне?
        - Конечно! - радостно сказала я. Теперь, когда всё прояснилось, мне стало даже нравиться происходящее. Не каждый день увидишь такой красочный сон! - Странный городок, жители в невообразимых одеждах… Разве есть другое разумное объяснение?
        Мой собеседник помедлил с ответом, будто раздумывал, стоит ли меня просвещать.
        - Разумеется, есть, - наконец, неохотно отозвался он. - Совершенно очевидно, что вы - новая хозяйка блуждающей лавки, с чем я вас и поздравляю. Должность очень почётная, так что вам оказана большая честь.
        - Вот повезло, - расхохоталась я. Только вчера была скучным менеджером по продажам, а сейчас целая хозяйка…
        - И кстати, ваша одежда тоже кажется мне странной. Я уж не говорю о причёске… - внезапно добавил нахал.
        Только в этот момент до меня дошло, что на мне свободные шорты и футболка с нелепыми мультяшными персонажами. Именно в этой одежде я ложилась спать на даче у подруги. Про причёску не хотелось и думать. Да, обычно перед сном я аккуратно заплетала волосы, но утром неизменно созерцала в зеркале злобную растрёпанную ведьмищу с лохматой косой. А вдруг сейчас как раз второй вариант? На ощупь вроде всё не так страшно, но хотелось бы убедиться.
        «О боже, Злата, неужели тебя и вправду беспокоит, что о тебе подумает мужик из сна в нелепой треугольной шляпе? - мысленно хихикнула я, направляясь к овальному зеркалу в старинной серебряной раме, которое стояло на одной из полок. К слову, мгновение назад этого зеркала там не было. - Наверное, всё дело в том, что сон какой-то уж слишком чёткий и реалистичный».
        Отражение слегка меня успокоило: волосы почти не успели растрепаться. Зато моё внимание привлекло кое-что другое. А именно поблёскивающая золотая цепочка на шее. Подцепив её пальцами, я достала из-под футболки уже знакомый мне ключик. В желтоватом свете лампы ключик таинственно переливался.
        Точно, я же в той развалюхе нашла подвеску! Совсем про неё забыла! Вот, видимо, подсознание и вплело её в сон, чтобы напомнить мне о находке. Когда проснусь, надо поискать подвеску в вещах. Красивая вещица всё-таки. Правда, даже она не в силах отвлечь внимание от бесформенной футболки и мятых шорт.
        Я сморщила нос и показала отражению язык. Отражение подпрыгнуло от возмущения, выпучило глаза и погрозило мне кулаком.
        От неожиданности я отшатнулась назад и едва не врезалась в прилавок.
        - Вы это видели?! Оно живое!
        - По-моему, у вас нервы пошаливают, - заметил судья, рассматривая меня с каким-то нездоровым исследовательским интересом.
        - На что вы намекаете? Сами посмотрите! - обиделась я. Дожили! Уже в собственном сне оскорбляют, считая психопаткой!
        - Вижу. Да, это странно. Но ведь мы сейчас находимся в особом месте. Здесь может произойти всё что угодно. Не понимаю, почему для этой работы выбрали именно вас. Боюсь, столь впечатлительной особе будет тут трудно. По крайней мере, без посторонней помощи.
        Это он на свою помощь, что ли, так многозначительно намекает?
        - За меня не волнуйтесь, - проворчала я, стараясь не смотреть на отражение, которое тем временем окончательно распоясалось. В настоящий момент оно корчило рожи, гадко расплющив лицо (между прочим, моё лицо!) о стекло с той стороны зеркала. Неудивительно, что взгляд судьи становился всё более и более насмешливым. - Я тут ненадолго. Эй, а ведь и правда! Сон скоро закончится! Так чего тратить время зря?
        - Ну-ну, - хмыкнул судья. - Впрочем, ладно. Вижу, переубедить вас не удастся. Но может быть, вы мне всё же что-нибудь продадите? В последний раз лавка появлялась в нашем городе много лет назад, когда я был юношей. И тогда мне посчастливилось приобрести в ней замечательное кольцо…
        - Ясно, - нетерпеливо перебила я судью. - Берите что хотите за счёт заведения! А я - гулять!
        Глава 3
        Мужчина подавился воздухом и закашлялся.
        - Что? - прохрипел он, когда смог говорить. - Вы собираетесь… выйти из лавки?
        - Именно! Одежда у меня, конечно, не совсем подходит для прогулок в приличном обществе, ну и пусть! Грех из-за такой ерунды упускать замечательную возможность поваляться на облаке. Давно, кстати, мечтала. А что? Вы против? Думаете, я своим помятым видом оскорблю чувства горожан?
        - Нет-нет, наоборот, - вдруг торопливо заверил судья. Его лицо приняло какое-то хищное выражение. - Идея отличная! Знаете, пожалуй, я лично проведу вам экскурсию. Всё покажу…
        В этот момент с верхней полки без каких-либо предпосылок сорвалась массивная металлическая ваза, пролетела совсем рядом с гостем и с грохотом упала на пол. Стой он чуть левее, она свалилась бы прямо ему на голову. Хотя, возможно, шляпа смягчила бы удар.
        Осознав, что произошло, мужчина внезапно перепугался.
        - Простите, виноват, - бледнея, выдавил он. - Забудьте всё, что я сказал. Пожалуй, мне лучше уйти. Уверяю, предупреждений больше не требуется.
        Прежде чем я успела уточнить, что происходит, этот чудак быстро шагнул к двери и взялся за ручку. Потом обернулся и глухо произнёс:
        - Позвольте напоследок дать вам совет. Лучше никому не рассказывайте о том, что вы новичок, ещё толком не разобравшийся в происходящем. Это чревато последствиями. Поверьте, совладать с искушением очень трудно. Будьте осторожной.
        - О чём вы?
        - Кто захватит хозяйку, тот сможет управлять лавкой, - скороговоркой ответил судья и вышел прочь.
        - Эй, подождите меня! - Я кинулась за ним, открыла дверь и… проснулась, резко подскочив на кровати.
        После такого яркого сна мне понадобилась добрая пара минут, чтобы прийти в себя. Комната поначалу показалась незнакомой, а потом я вспомнила, что ночую на даче у подруги. Время было ещё раннее: за окном только занимался рассвет.
        Вообще, спать уже не хотелось. Но ведь не вставать же в такую рань в свой законный выходной? Я перевернулась на другой бок и в итоге сумела-таки снова задремать. Правда, в этот раз ничего интересного мне не снилось. Да и вообще, кажется, ничего не снилось.
        - Хватит дрыхнуть! - заорала над ухом Лерка, за что и поплатилась. Я отмахнулась от источника раздражения рукой и на редкость удачно попала ей по уху.
        - Ай! Ах ты, коза разлапистая! - зашипела подруга, потирая ушибленное место. - А я ей ещё завтрак готовлю…
        - Прости, это нечаянно получилось, - хрипло сказала я и демонстративно зевнула, тщательно скрывая злорадство.
        После лёгкого завтрака, за которым я поведала Лерке об увиденном мною сне (она, конечно, не особенно впечатлилась), мы выпили кофе и начали собираться на автобус.
        В город мы вернулись в начале пятого. Лерка предлагала зайти в кафе, но мне хотелось подготовиться к завтрашнему завоеванию крепости под названием «директор». Поэтому, напомнив ей про обещание прийти с утра и превратить меня в красотку, я бодро потопала домой. Добралась почти без происшествий, если не считать встречу с чрезмерно общительной соседкой, которая уже второй год настойчиво пыталась свести меня со своим сыном - застенчивым парнем по имени Валерий. Однако сегодня даже она не испортила мне настроения.
        Остаток дня я провела приятнейшим образом. Приняла ванну с морской солью, опробовала новый скраб для тела, сделала питательные маски для лица и волос, привела в порядок ногти, продумала образ, подготовила одежду и аксессуары… ну шеф, держись!
        Спать я легла пораньше, чтобы к завтрашнему утру выглядеть полностью отдохнувшей. Засыпала в сладких мечтах о том, как Олег Владимирович замирает, увидев меня в офисе, а потом срывающимся от восхищения голосом приглашает на свидание.
        Тело затекло. Попытавшись устроить его поудобнее, я едва не навернулась со стула и приложилась локтём о прилавок. Нет, не может быть! С трудом разлепив глаза, убедилась: я снова в лавке.
        В этот раз посетителей не было, а в остальном сон в точности походил на предыдущий. То же самое помещение, те же шкафы с разнообразными предметами. Хотя сами предметы, кажется, поменялись местами. Что-то казалось знакомым, а что-то я видела впервые.
        Изменилось и ещё кое-что. Всё-таки в этот раз я ночевала дома, а не на даче у подруги. Поэтому и одежда для сна была совсем другой. А учитывая, что в квартире у меня всегда очень тепло…
        - М-да. Надеюсь, посетителей не будет, - задумчиво провозгласила я, одёргивая шёлковую майку на тонких бретелях. - Как-то вот совсем не хочется сверкать трусишками перед незнакомыми людьми… пусть даже и во сне. Представляю себе лицо того мужика в треугольной шляпе, если бы он сейчас заявился в лавку…
        Я хихикнула и тут же заметила сбоку от прилавка невесть откуда взявшуюся тумбочку, на которой лежали аккуратно свёрнутые джинсы, футболка и толстовка. Мои собственные. Именно в них я была в тот момент, когда обнаружила в лесу лавку. Что ж, это лучше, чем ничего.
        Одевшись, я обошла прилавок, чтобы заглянуть в окно. Вообще, с моего места за прилавком было видно кусочек звёздного неба. Мне ещё подумалось, что в пряничном городке царит ночь. Однако, как оказалось, никакого пряничного городка там не было и в помине.
        Прижавшись лицом к стеклу, я широко раскрытыми глазами смотрела на звёзды. Они были везде: вверху и внизу… Лавка словно зависла в космосе! От невероятного, жуткого и одновременно завораживающего зрелища перехватывало дыхание.
        Не знаю, сколько я так стояла. Очнулась только тогда, когда в дверь деликатно постучали.
        - Войдите, - зачем-то сказала я.
        Дверь распахнулась словно бы сама собой. А потом в лавку начало вползать… нечто.
        Никогда в жизни мне не приходилось сталкиваться с чем-то настолько ужасным. Сначала показались щупальца. Их было много… Чёрные, жуткие, непрерывно шевелящиеся… Потом за ними втянулось (именно втянулось, будто состояло из тумана) всё остальное тело. В целом незнакомец (или незнакомка?) походил на высокого худого человека в чёрном плаще с капюшоном. Щупальца были у него вместо ног. Казалось, он стоит на клубке беспокойных змей.
        Я застыла на месте, не в силах даже крикнуть. А жуткое существо тем временем приближалось. Медленно, плавно, будто паря над полом. Оказавшись прямо передо мной, монстр медленно поднял руки с неестественно длинными синеватыми пальцами и откинул капюшон.
        Позже, вспоминая эту ситуацию, я до глубины души поражалась тому, что не свалилась в обморок. Наверное, меня держала на плаву мысль о том, что всё происходит во сне. В самом страшном сне из всех, увиденных мною.
        У существа было почти человеческое лицо. Человеческие нос, лоб, щёки, подбородок… Вот только вместо глаз и рта были тёмные провалы, за которыми простиралась бесконечная пустота. Где-то далеко-далеко в этой пустоте вспыхивали холодные огоньки. Чем дольше я вглядывалась, тем ярче казалось их сияние. Они словно приближались, всё быстрее и быстрее. Появилось чувство падения. А потом мне вдруг показалось, что я со страшной скоростью несусь среди звёзд…
        Полёт прекратился внезапно. Я почувствовала болезненный щелчок по лбу и тут же пришла в себя. Страшный гость опустил руку. Не поняла… Он что, только что отвесил мне щелбан? Решил поиздеваться перед тем, как прикончит?
        Однако монстр идти в атаку не спешил. Он просто стоял и… всё. Спустя добрых пять минут, наполненных пугающей неизвестностью и выматывающим ожиданием, я не выдержала и прохрипела:
        - Чего ты ждёшь?
        Он снова поднял руку и плавно обвёл ею окружающее пространство, а потом протянул её мне ладонью вверх, будто предлагал что-то туда положить.
        У меня появилась дикая догадка.
        - Так тебе… эээ… вам нужны товары, что ли? - уточнила я слабым голосом. Он кивнул.
        Я опешила. Ну и дела! Получается, этот монстр… просто пришёл за покупками?!
        - Ну так… за чем дело-то стало? Берите, что хотите…
        «И уходите», - договорила я про себя. Но не тут-то было. Жуткий покупатель мотнул своей космической тыквой и ткнул длинным пальцем в меня.
        - Меня хотите забрать?!
        Он издал длинный протяжный звук и снова терпеливо обвёл лавку рукой, а потом ткнул в меня пальцем.
        - Вам нужна вся эта лавка со мной в придачу? - снова попыталась перевести я. Почему-то мой мозг зациклился и выдавал только самые ужасные варианты. Хотя можно ли меня в этом винить?
        Гость булькнул и внезапно снова отвесил мне щелбан.
        - Эй! Драться-то зачем?! - воскликнула я, потирая лоб. Однако такое объяснение оказалось неожиданно эффективным, потому что до меня вдруг дошло. - Вы хотите, чтобы я сама подобрала вам что-то из этих товаров?
        Он кивнул.
        - А! Вон оно что… - я нервно хихикнула. - Нет проблем! Сейчас подберу.
        Глава 4
        По правде говоря, хотелось схватить первую попавшуюся вещь и отдать её этому чудищу. Но… а вдруг оно… он обидится? Нет, надо хотя бы сделать вид, что я серьёзно и со всем уважением отнеслась к его просьбе.
        Я с задумчивым лицом двинулась вдоль полок.
        Ну и сон…
        Ужасный монстр зашёл в лавку за сувениром… прямо начало анекдота!
        Внезапно мне на глаза попался перстень с огромным переливающимся синим камнем. Выглядел он дорого и внушительно. Пожалуй, сойдёт.
        Я уже протянула было руку, чтобы взять этот перстень, но взяла почему-то совсем другую вещь, которая лежала рядом.
        Обтянутый чем-то вроде шёлка ободок с розовым бантиком на боку выглядел безвкусно и как-то даже неуместно. Предложить его космическому монстру казалось немыслимым.
        Он ведь наверняка сочтёт это издевательством! Боюсь, после этого меня точно прикончат с особой жестокостью…
        Я собралась положить ободок на место, но почему-то не смогла. Глаза и здравый смысл говорили одно, но что-то внутри меня настаивало: «Вот оно! Это то, что нужно!»
        Закололо в виске.
        Оглушенная внутренними противоречиями, я совсем забыла про гостя и поэтому заорала от неожиданности, когда на плечо внезапно опустилась жуткая синеватая рука. А в следующее мгновение у меня бесцеремонно забрали ободок.
        - Да это не вам… это просто под руку попалось… - вякнула я ему вслед, но он уже направлялся к прилавку. Пришлось тащиться следом.
        Заняв место продавца, я деликатно уточнила:
        - Значит, всё-таки ободок берёте? Может, что-то другое подобрать? Что-то более… эээ… подходящее?
        Вместо ответа монстр медленно поднял руки и… Открыв рот, я смотрела, как он старательно устраивает нежно-розовый ободок на своей жуткой лысой голове.
        - Вам очень идёт, - выдавила я, подумав о том, что никогда не видела ничего более дикого. Покупатель удовлетворённо кивнул и выудил откуда-то из складок плаща горсть космических шариков. Ну то есть на вид это были обыкновенные стеклянные шарики, внутри которых виднелась чернота с россыпью звёзд.
        - Что это?
        Видимо, разочаровавшись в моих умственных способностях, он решил больше не утруждать себя объяснениями на языке жестов. Наверное, здраво рассудил, что общаться с такой тупицей - только время терять зря. Поэтому монстр цепко схватил меня за запястье и силком высыпал шарики в руку.
        - А! Это оплата, да? Не стоило…
        Он занёс пальцы для очередного щелбана.
        - Всё понятно! Никаких возражений, - сказала я торопливо, принимая шарики, и тут же заметила на прилавке небольшой кованый сундучок, очень симпатичный на вид. Не придумав ничего лучше, высыпала шарики туда.
        На этом дело не кончилось. Расплатившись, назойливый покупатель снова запустил свою синеватую клешню под плащ, извлёк ещё один шарик, который по виду отличался от остальных, и опять всучил его мне. Я потянулась было к сундучку, но мою руку перехватили на полпути. Страшный гость мотнул головой и ткнул в меня пальцем.
        - В смысле… это мне? Неужели, чаевые?
        Я принялась рассматривать шарик. В отличие от предыдущих, он не был прозрачным. Казалось, будто кто-то разрисовал его кисточкой, покрыв синими и сиреневыми разводами.
        - Спасибо! А что это такое? - решила уточнить я, подняв голову. И тут же поняла, что разговариваю с пустотой. Гость ушёл по-английски, не прощаясь.
        Внезапно шарик на моей ладони хрустнул, вновь привлекая внимание. Я увидела, как по нему прошла светящаяся трещина. Она разветвилась, а потом шарик просто распался на тонкие скорлупки, как яйцо. А внутри… было пусто. На секунду мне померещился словно бы чёрный дымок, но с уверенностью я сказать не могла.
        - По-моему, этот космический чувак решил поиздеваться надо мной, - заключила я, стряхивая скорлупки на пол. - Хотя… какое обслуживание, такие и чаевые. М-да. Хорошо, что это сон. Не хотела бы я работать в такой лавке. То хамоватые мужики своё нелестное мнение в адрес моей одежды высказывают, то монстры щелбаны отвешивают… Что хорошего в такой работе? Даже печенье за вредность не дают…
        Я не успела даже договорить. На прилавке возникло блюдо с внушительной горкой ещё тёплого явно домашнего печенья и большая кружка с молоком. Всё выглядело очень аппетитно.
        - Подлизываешься? - сурово уточнила я у лавки, потянувшись за печеньем. Оно оказалось выше всяких похвал.
        Внезапно мне пришла удачная мысль. Я подхватила блюдо и направилась к двери. В этот раз никаких сложностей с выходом не возникло. Поставив блюдо на зависшее посреди космоса крыльцо, вернулась за кружкой.
        А потом с удобством расположилась на тёплой, будто прогретой солнцем деревянной ступеньке и принялась любоваться звёздами, неспешно прихлёбывая молоко и заедая его печеньем.
        Проснулась я от звонка будильника. Как ни странно, настроение было хорошим. Несмотря ни на что, сон оставил после себя приятное послевкусие. Теперь монстр с розовым ободком казался мне даже забавным. Хихикнув, я от души потянулась и с некоторой неохотой вылезла из-под одеяла.
        Лерка, как и обещала, пришла пораньше. В этом плане она была девушкой обязательной: раз пообещала, значит, выполнит. Хоть и вынесет при этом весь мозг ворчанием.
        - Из-за тебя даже кофе не попила, - сварливо сказала подруга вместо приветствия, как только я открыла ей дверь.
        - Это дело поправимое. Проходи, располагайся, а я сварю кофе. Если же благодаря твоим усилиям шеф обратит на меня внимание, можешь рассчитывать на ужин.
        - В кафе! А то твоя стряпня - это, скорее, наказание, а не награда… - уже более доброжелательно пробухтела она.
        Хлопоча на кухне, я пару раз краешком глаза будто бы замечала какое-то подвижное тёмное пятнышко на стенах. Однако стоило повернуться, и оно исчезало. Не сказать, что меня это сильно взволновало. Мы все порой видим что-то краем глаза. Какую-то рябь в воздухе, случайные тени или блики, рождённые причудливой игрой света. В общем, значения я этому не придала, так как гораздо больше меня занимали мысли о предстоящей встрече с шефом.
        Выпив кофе, повеселевшая подруга с энтузиазмом взялась за дело. Пока она напряжённо трудилась, превращая меня в красотку, я изнывала от нетерпения, пытаясь представить, что получится в итоге.
        - Готово! Можешь посмотреть на себя в зеркало! - наконец, провозгласила она. - Ну как?
        - Лера-а-а… Ты волшебница, - выдохнула я, восторженно разглядывая в зеркале прекрасную незнакомку, которая только отдалённо напоминала прежнюю меня.
        - Ну если твой шеф этого не оценит, то вряд ли его вообще чем-то удастся пронять, - согласилась довольная похвалой подруга.
        В офисное здание, где располагалась наша фирма, я входила полная радостных надежд. Охранник на проходной сделал мне комплимент, из-за чего и без того хорошее настроение взлетело на заоблачную высоту.
        Поднимаясь на лифте, я ощущала всё нарастающее волнение.
        Вот сейчас войду в офис с таким видом, будто в моём преображении нет ничего такого особенного, с лёгкой улыбкой скажу «всем привет», а потом, деловито цокая каблуками, пройду к своему столу и только тогда как бы случайно брошу взгляд в сторону кабинета Олега Владимировича. Обычно директор приходит чуть раньше других и сидит с открытой дверью, чтобы наблюдать за работой сотрудников и делать выговоры опоздавшим, так что моё появление не должно остаться незамеченным. Если мой план сработает как надо, то в этот момент наши глаза встретятся…
        Мои мечты прервал лифт, остановившийся на нужном этаже. Что ж, вперёд, Злата!
        Высоко подняв голову, я двинулась навстречу любви.
        Но как выяснилось, в своих расчётах я не учла очень важный фактор. А именно - наш дружный шизанутый коллектив.
        Началось всё с того, что в тот самый момент, когда до входа в офис оставалась пара шагов, в проёме неожиданно возникла необъятная фигура нашей добродушной, но ехидной бухгалтерши Люды, и я, уже успевшая набросить на лицо вуаль интригующей задумчивости вкупе с лёгкой загадочной улыбкой, влепилась в неё на полном ходу.
        Люда крякнула, а потом оторвала меня от себя и, без особого труда удерживая на расстоянии вытянутых рук, внимательно осмотрела.
        - Гля, кого я тут поймала! - радостно громыхнула она на весь коридор и офис. Идущие от лифта люди начали замедляться, с интересом поглядывая в нашу сторону.
        - Пусти, Люда! - прошипела я, пытаясь вырваться. - Платье помнёшь!
        - Да это же наша Златка! Ну вот, а вы говорили… Я знала, что когда-нибудь из лохматой гусеницы в потёртых джинсах она превратится в прекрасную бабочку!
        - А ну-ка, ну-ка… в кого там она превратилась? - заинтересовались коллеги, пытаясь рассмотреть меня за массивной бухгалтерской спиной.
        Люда вместе со мной развернулась и благоговейно показала несколько помятую меня коллективу, как бабуин Рафики показывал звериному миру новорождённого Симбу.
        - Всем привет, - неловко кашлянув, хрипло пробормотала я, оказавшись в центре всеобщего внимания.
        Мои тактичные коллеги не преминули выразить своё восхищение.
        - Ну ты даёшь, мать!
        - Смотри-ка, реально на женщину похожа!
        - Тебя что, покусала какая-то дама, и теперь ты в неё превращаешься?
        - Какое богатство, оказывается, пряталось в этих мешковатых свитерах! Добра-то почти полное декольте набралось…
        - И макияж такой грамотный! Глаза хоть появились, да и нос наконец-то стал маленьким и аккуратным…
        В этот момент я как никогда желала, чтобы шеф сегодня опоздал. Или ушёл с клиентом в переговорную. Или хотя бы вышел в туалет! Но нет.
        Шеф находился в кабинете и, конечно, в подробностях видел моё фееричное появление. Направив отчаянный взгляд в ту сторону, я в этом убедилась.
        Наши глаза встретились…
        Он насмешливо кивнул, осмотрев меня с ног до головы. Я почувствовала, как заливаюсь краской. Пауза. Занавес.
        На коллег я дулась вплоть до обеда. Дулась бы и дальше, но в обед случилось чудо, на которое я, честно говоря, уже перестала надеяться.
        Всё началось с того, что возле моего стола возник шеф.
        - Кхм, - кашлянул Олег Владимирович, привлекая внимание.
        Я резко вздёрнула голову и тут же утонула в его бездонных зелёных глазах. Как же он красив! Настоящий герой романа! Широкоплечий, мужественный, с вьющимися шоколадными волосами, в которые так и хочется запустить пальцы…
        - Злата, - сказал он своим до умопомрачения сексуальным хрипловатым голосом, - не хочешь сегодня пообедать со мной в кафе?
        От полноты чувств у меня отказал голос. Поэтому я просто кивнула, чувствуя себя та-а-акой счастливой…
        Глава 5
        Дорога до кафе почти не отложилась в моей памяти. К счастью, шеф взял выбор пути на себя, иначе мы рисковали так никуда и не дойти. Лично я не видела ничего вокруг, кроме него. Время от времени он с улыбкой поворачивался (позже я думала, что улыбка могла быть вызвана придурковато-мечтательным выражением моего лица), и в этот момент в моей голове начинали вспыхивать фейерверки.
        Очнулась только тогда, когда мы устроились за столиком.
        - Заказывай всё что хочешь, я оплачу, - щедро предложил Олег Владимирович, в очередной раз подтверждая своё звание лучшего мужчины на земле.
        - Хорошо, - восторженно выдохнула я, подумав про себя, что сильно разгоняться не буду, чтобы не вспугнуть кавалера раньше времени. Закажу что-нибудь попроще. Не хочу превращаться в свою приятельницу Алису, которая время от времени развлекалась тем, что знакомилась с богатыми мужиками, а потом раскручивала их на дорогущий обед, после чего без жалости бросала. Всегда было жаль бедняг, попавшихся на её удочку. Они-то надеялись на ночь с красавицей, а в итоге оставались ни с чем.
        Однако, как выяснилось, мои волнения были напрасными. Взяв чуть помятое с краёв картонное меню, я увидела, что цены в этом кафе вполне себе демократичные. В целом полноценный обед здесь даже меня не сильно ударил бы по кошельку. Да и особых изысков местная кухня не предлагала.
        Хотя если бы я не плавала в розовых облаках, то сразу заметила бы, что заведение, хоть и довольно уютное, но явно недорогое. С другой стороны, не ждала же я, что шеф сразу поведёт меня на обед в шикарный ресторан?
        Ведь это пока не свидание в полном смысле слова. Нам ещё предстоит узнать друг друга получше. А уж потом и до лобстеров дело дойдёт. Если повезёт, конечно.
        Кроме того, здесь очень даже неплохо: милый, пусть и крохотный, зальчик, улыбающиеся официантки, вкусно пахнет выпечкой… да и вид из окна, возле которого стоял наш столик, был выше всяких похвал.
        Сделав заказ, я внезапно заметила девочку лет десяти. Она сидела неподалеку от нас, спиной ко мне. И всё бы ничего, но вот розовый ободок на ней показался мне очень-очень знакомым. А потом малышка повернулась и глянула на меня удивительно тёмными глазами.
        - Злата, - позвал шеф, переключая на себя внимание. - Мне хотелось бы обсудить с тобой кое-что важное.
        Я вздрогнула и обернулась к нему, а когда в следующий раз посмотрела в сторону соседнего столика, увидела, что девочки там уже нет.
        - Мне кажется, твои мысли витают где-то далеко, - он подбавил бархатистых ноток в голос и подарил мне такой взгляд, что я невольно покраснела, тут же забыв про девочку. Да и нашла из-за чего волноваться! Мало ли темноглазых малышек с розовыми ободками? Ведь подобные ободки в любом киоске купить можно.
        - Нет-нет, я вся ваша, - вырвалось у меня. - Ой… двусмысленно прозвучало…
        - А мне нравится, - он хрипловато рассмеялся. От этого смеха у меня мурашки побежали по коже. Мне показалось, или шеф пошёл в атаку? Боже, хоть бы не показалось…
        - Вы хотели что-то обсудить? - Я тоже приглушила голос, стараясь говорить так, как в моём представлении должна говорить уверенная в себе привлекательная женщина.
        - Да. Но сначала позволь признаться кое в чём. Знаешь, когда ты появилась утром в офисе, у меня аж дыхание перехватило. Ты сегодня просто ослепительна!
        - Правда? Приятно слышать… - выдохнула я и тут же решила про себя, что в благодарность устрою для Лерки воистину королевский ужин.
        - Надеюсь, это только начало. Не хотелось бы возврата к старому. Честно говоря, порой от твоих предыдущих «нарядов» бросало в дрожь.
        Меня словно холодной водой облили. Нет, безусловно, женщина, которую я увидела утром в зеркале, была красива. Но она не была мной. Выходит, ради любви Олега Владимировича мне придётся полностью распрощаться со старой Златой? Почему-то появилось чувство, будто я загнала себя в ловушку.
        Наверное, моё лицо изменилось, так как шеф тут же отреагировал.
        - Не обижайся, - он чувственно улыбнулся и положил свою руку поверх моей, чуть погладив тыльную сторону ладони кончиками пальцев. От такой интимной ласки мне стало жарко. - Прямолинейность - это мой недостаток. В твоём обществе я чувствую себя так легко и комфортно, что забываю иногда надевать привычную маску и говорю всё, что думаю. Наверное, зря.
        - Нет-нет, - тут же поспешила заверить я.
        - Рад это слышать. Ты всегда была умной и трудолюбивой, но всё равно будто оставалась ребёнком. А сегодня ребёнок наконец-то повзрослел и превратился в обворожительную женщину, - он глубоко вздохнул и сжал мою руку чуть сильнее. - Должен тебе признаться, со мной непросто. Не каждая может понять и принять такого, как я. Работа - это моя жизнь. В отличие от многих, меня не устраивают хорошенькие пустышки, мечтающие о лёгкой наживе. Я давно ищу себе женщину, которая может стать моим партнёром во всех смыслах и снять с меня часть нагрузки. Ведь я не ошибся и ты не боишься ответственности?
        - Конечно, нет! - Боже, неужели он хочет, чтобы я стала его партнёром?!
        - Так и думал… именно поэтому я прошу тебя помочь мне. После увольнения одного из менеджеров остался внушительный список должников, с которых надо стребовать деньги за давно выполненные заказы. Я надеялся, что ты займёшься этим в свободное от основных обязанностей время и тем самым продемонстрируешь мне, что не хуже меня способна справляться со сложными ситуациями. Хочу быть уверен, что ты действительно тот человек, на которого я всегда могу положиться. Что скажешь?
        Он пристроил подбородок на кулак и проникновенно уставился на меня, ожидая ответа. Я замялась. Работа с должниками была одной из самых неприятных. Кроме того, согласиться - это означало каждый день оставаться в офисе допоздна. Ведь на меня падала двойная нагрузка.
        - Злата, прошу, скажи «да»… - простонал шеф самым сексуальным голосом, на который только был способен.
        Все девушки в обозримом пространстве уставились на меня с завистью и недоумением. Наверное, они решили, что красавчик делает мне предложение.
        Весь ужас в том, что отказать шефу я не могла просто физически. Он действовал на меня, как удав на кролика.
        Внезапно сбоку мелькнуло что-то розовое. Одновременно с этим проходящая мимо официантка запнулась на ровном месте, и часть еды с переполненного подноса выпала прямо на Олега Владимировича. Да так метко, что даже если бы бедная девушка планировала сделать это специально, у неё вряд ли получилось бы настолько качественно воплотить задумку в жизнь.
        Я в оцепенении смотрела, как по лицу и по некогда идеальной причёске шефа сползает пюре, а потом шлёпается на дорогущий пиджак.
        - Ой… - в гробовой тишине пискнула официантка.
        И этот звук словно вновь запустил застывшее время.
        Лицо шефа исказилось как по волшебству, превращаясь в злобную маску.
        - Ты… немедленно веди меня к управляющему, - прошипел он, поднимаясь. - Вы мне все расходы возместите, иначе…
        Он замолчал, дёрнув подбородком.
        - А… - подала голос я, собираясь уточнить, нужно ли мне его дожидаться.
        - Возвращайся в офис, - резко ответил шеф, даже не удостоив меня взглядом.
        Глава 6
        Обратно я брела в смятении. Разговор с шефом несколько раз заставлял меня то взлетать, то падать, и теперь я чувствовала себя совершенно сбитой с толку.
        Если бы я искренне не считала шефа хоть и строгим, но справедливым человеком, я бы решила, что он хочет воспользоваться моими чувствами в своих интересах. Нет, не желаю в это верить. На такое способен только законченный подлец. Или мне просто до ужаса не хочется отпускать ощущение счастья, что мужчина моей мечты наконец-то обратил на меня внимание?
        Да ещё и эта малышка в розовом ободке не выходит из головы. Почему она мне везде мерещится? Вот опять…
        Я почти без удивления увидела знакомую фигурку. Она шла по улице чуть впереди меня. Казалось, что её легко догнать, чуть прибавив шаг. Так я и поступила. Не знаю зачем. Наверное, мне хотелось удостовериться, что никакой мистики нет и девочка - это просто обычный ребёнок.
        Завернув вслед за ней за угол, я вдруг оказалась в незнакомом переулке. Девочка куда-то исчезла. Появилось странное ощущение, что здесь должна быть другая улица, а в следующее мгновение прямо на меня вылетел взъерошенный человек.
        - Помоги мне, помоги! - завопил он, хватая меня за плечи и прижимая к стене. - Он сводит меня с ума!
        - Пустите, - пискнула я, до смерти перепугавшись. С буйными психопатами мне ещё сталкиваться не приходилось.
        - Прошу, помоги… - мужчина заплакал, как ребёнок, не переставая, тем не менее, меня удерживать. - Он не замолкает ни на минуту! Преследует меня! Говорит гадкие вещи! Прошу, забери его… Умоляю!
        Может, если я ему подыграю, получится вырваться?
        - Хорошо, хорошо, только успокойся… Кто тебя преследует?
        - Чёрт! - выругался он. - Ты не видишь его? Его никто не видит! Боже, что мне делать?
        Мужчина, наконец, разжал руки, но не отошёл. Я прикинула, что убежать не успею. Значит, продолжаем заговаривать ему зубы.
        - Спокойно, я тебе верю. Где твой преследователь сейчас?
        - Вот он! Вот! Скачет в воздухе! Прямо перед моим лицом!
        - Тут?
        Я сделала вид, будто хватаю пустоту. Мужчина заворожённо кивнул, глядя на мою руку так, словно там действительно кто-то был. Неужели сработало?
        - Смотри, я схватила негодяя. Теперь он тебя больше не беспокоит.
        - Убери его, - хрипло попросил псих.
        - Как скажешь. Сейчас мы спрячем его… эээ… вот сюда, - я сделала вид, будто пихаю что-то невидимое в свою сумочку. Чувствовала себя при этом полной идиоткой. - Пусть сидит там! Ну что, доволен?
        Мужчина кивнул и нерешительно сделал шаг назад, не отрывая взгляда от сумки. А потом он развернулся и рванул прочь со всех ног!
        Я с облегчением выдохнула и утёрла пот со лба. М-да. Ну и денёк сегодня! Покину-ка я поскорее этот переулок, а то вдруг псих вернётся.
        Приняв такое решение, я поспешно двинулась прочь. Однако знакомой улицы на прежнем месте не оказалось. Из одного переулка я попала в другой, потом в третий… А когда окончательно решила, что заблудилась, внезапно выскочила из-за угла прямо перед своим офисным зданием. Как так получилось?
        Часы над входом показывали, что до конца обеденного времени осталось аж целых полчаса! Странно, а я была абсолютно уверена, что опоздала! Что ж, хоть одна хорошая новость, учитывая, что в кафе поесть так и не удалось. Значит, как обычно пообедаю тем, что принесла в контейнере из дома.
        - Ну и как там? - оживлённо спросила меня Вера, одна из коллег-менеджеров, едва я вошла в офис.
        - Где?
        - Где-где! В ресторане «Каратофф»! Да брось, не отпирайся! Я слышала краем уха, как шеф позвал тебя на обед! А обедает он только там! Роскошное, должно быть, местечко. Говорят, там очень дорого…
        - Правда? Не знала, что шеф там обедает, - пробормотала я.
        - Потому что ты вечно с собой еду таскаешь. А мы с девчонками иногда в кофейню бегаем, которая находится через два дома от нас. Ресторан как раз напротив, так что мы постоянно видим, как Олег Владимирович туда заходит.
        А я-то наивно думала, что хуже мне быть не могло… После слов Веры я почувствовала себя полным ничтожеством. Раскатала губу! Разоделась, накрасилась ради шефа. Как дура! Ишь красивой жизни захотела! Н-да, ещё никогда меня так жестоко на место не ставили.
        - Что-то ты с лица спала, - нахмурилась Вера. - Значит, вы не в «Каратофф» ходили?
        - Нет, конечно. Он не на свидание меня позвал, - хрипло отозвалась я, по опыту зная, что если ничего не сказать, то девчонки раздуют эту историю и начнут обсуждать меня по всем углам. Не хочу видеть их сочувственные или, того хуже, насмешливые взгляды. - Просто хотел новые обязанности обсудить. Ты знаешь про какой-то список должников?
        - Аааа, - разочарованно протянула она. - А я-то подумала… Ты такая вся красивая пришла, вот мне и показалось, что шефа проняло. Хотя, конечно, кто мы для него? У него, поди, красоток пучок на пятачок. А про список я, конечно, слышала. Помнишь, Наташка уволилась недавно? После неё он и остался. Шеф и мне предлагал им заняться, и Лариске. Мы отказались даже за доплату. Это ж такой геморрой их обзванивать! Мата наслушаешься, да и вообще… Шеф сам виноват. Взял Наташку за смазливую внешность, вот она должников и накопила, а нам разгребай теперь. Конечно, ему хочется денежки получить! Сумма-то о-го-го какая там зависла! Надо же нашему красавцу на что-то по ресторанам гулять, да брендовые шмотки покупать! Нет уж, пусть сам своим списком занимается. Или наймёт помощника себе на нормальную зарплату, а то ишь сэкономить с нашей помощью решил. Ни за что не соглашайся!
        - А если он прикажет?
        - Златка, ты с луны свалилась, что ли? Шли его на фиг сразу. У нас не настолько шоколадные условия работы, чтобы он мог что-то требовать. Менеджеры по продажам везде нужны. А он пусть ещё попробует нанять кого-то толкового. Меня вон соседние офисы постоянно переманить к себе пытаются. Хочешь сказать, тебя никто не звал?
        - Звали, - уныло согласилась я.
        - Ну вот! Или он тебе хорошую доплату за работу с должниками предложил?
        Я только головой мотнула, не находя в себе сил сказать, что предложенная мне шефом оплата - это надежда на наши возможные отношения. Причем, очевидно, пустая. М-да. Выгодная бы получилась сделка. Для него. В качестве оплаты за каторжную сверхурочную работу я получала бы сексуальный голос, страстный взгляд, улыбку, невинные прикосновения и заверения в моей уникальности. И ни рубля сверху! Сплошная экономия! Мне стало горько и смешно одновременно.
        Олег Владимирович до вечера так и не появился. Он позвонил кому-то из девчонок и предупредил, что уехал по делам. И это к лучшему, так как мне требовалось время, чтобы переварить всё произошедшее и решить, что делать дальше.
        Домой я брела пешком, время от времени ловя заинтересованные взгляды мужчин. Но сейчас это не радовало, а раздражало. Хотелось поскорее сменить платье на джинсы и смыть макияж.
        Несколько раз я сбрасывала звонок от Лерки. Наверное, она горела желанием узнать, светит ли ей обещанный ужин. Разговаривать с ней не было никакого желания. Успею ещё рассказать о своём позоре.
        Уже поднимаясь к себе в квартиру, я наткнулась на соседа Валеру, того самого застенчивого парня, чья активная мамаша не давала мне прохода. Ей почему-то втемяшилось в голову, что из нас получилась бы отличная пара. Моё мнение при этом, видимо, значения не имело.
        Увидев меня, Валера встал как вкопанный, загородив проход.
        - Привет, - мрачно сказала я.
        - Злата… привет! - выдавил он, заливаясь краской.
        - Может, пропустишь?
        - Конечно, - парень суетливо посторонился. - Ты очень… отлично выглядишь!
        - Угу… Эй, ты что, пялишься на мою грудь?!
        - Нет! - Его и без того красное лицо стало багровым. - Просто кулон… эээ… красивый.
        - Какой ещё кулон? - опешила я, опуская взгляд.
        - Ключик… ой, а где он? Только что же был… - озадачился он.
        Я молча дёрнула подбородком и, обогнув его, двинулась вверх по лестнице. Хватит с меня на сегодня чертовщины.
        Вечер я провела продуктивно. Сначала ругалась вслух, потом ожесточённо прибиралась, а напоследок заедала стресс свежим батоном с клубничным вареньем и смотрела фильмы про сильных женщин, которые утирают нос подлым мужчинам.
        Спать я ложилась с твёрдым намерением серьёзно поговорить завтра с шефом. Так и задремала, прокручивая в голове возможный сценарий разговора и продумывая аргументы.
        Глава 7
        В этот раз меня разбудила чья-то ругань.
        Открыв глаза, я поняла, что по-прежнему нахожусь в своей квартире. Вот только она слегка изменилась. Все поверхности покрывала мерцающая голубая паутина. Оглядевшись, я заметила на одной из стен паука с тёмно-синим брюшком. Размером это чудовище было с четверть моей ладони. Бррр… Это точно сон!
        С запасом обойдя паука, я вышла в коридор. Там на тумбочке стояла моя сумка. Ругань доносилась именно из неё!
        Осторожно приблизившись, я расстегнула молнию и увидела… небольшого премиленького чертёнка, покрытого короткой бархатистой шёрсткой, с острыми ушками, крошечным пятачком и гибким хвостиком со стрелкой на кончике. Точь-в-точь, как с картинок, только намного симпатичнее. Он глянул на меня круглыми чёрными глазёнками и сердито сказал:
        - Ну чего уставилась? Ты собираешься меня отсюда достать или нет?
        Я хихикнула, запустила руку в сумку и вытащила его наружу, как котёнка.
        В этот же момент раздался скрип. Прямо в монолитной стене, рядом с тумбочкой, открылась дверь, осветив прихожую уютным жёлтым светом. Глянув в проём, я увидела знакомую уже лавку.
        - Похоже, нас приглашают, - сказала я чертёнку.
        Вместо ответа он вывернулся из моих рук, взлетел в воздух и рванул в кухню, прямиком, как выяснилось, к открытому окну. Однако улизнуть у него не получилось. Когда я вошла вслед за ним, то увидела, что малыш яростно пытается вылететь наружу, но его почему-то откидывает назад.
        - Куда собрался?
        Он воинственно взвыл и кинулся на меня, но не долетел. В него буквально выстрелил пучок мерцающих нитей, пригвоздив к полу. А потом с потолка на своей ниточке-паутинке неторопливо спустился… тот самый паук. Я застыла, с ужасом глядя на этого монстра, медленно проплывшего сверху вниз сантиметрах в тридцати от моего лица! Как же жутко он перебирал лапами!
        Спустившись на ругающегося чертёнка, он принялся деловито укутывать его паутиной и успокоился только, когда на полу остался подпрыгивающий от возмущения кокон. После этого паук будто потерял к мелкому агрессору интерес и преспокойно себе заполз на стену.
        Мне понадобилось некоторое время, чтобы прийти в себя. Опасливо косясь на паука (вдруг не захочет отдавать добычу?), я подняла кокон (на ощупь он был бархатистый и довольно приятный) и, пятясь, мелкими шажками вышла из кухни.
        В лавку я вошла с облегчением. Очень уж хотелось поскорее сбежать из квартиры с пауком. Стоило оказаться внутри, как дверь тут же закрылась.
        Что интересно, появилась я совсем не с той стороны, с которой располагался вход для покупателей, а со стороны прилавка, будто бы из подсобного помещения.
        Положив ругающийся кокон на первую попавшуюся поверхность, я обернулась и удостоверилась, что дверь исчезла, сменившись полками с товаром. Хотя вот в заброшенной лесной лавке она тоже, помнится, имелась… Ладно, разберусь с этим потом.
        Внезапно до меня дошло, что при пересечении границы между домом и этим загадочным местом, сменилась и моя одежда. Теперь на мне снова был тот самый прикид из леса. Выходит, теперь это моя рабочая форма во сне? Ладно, среди всего произошедшего за последние сутки это далеко не самое странное.
        - Ты собираешься меня выпускать-то? - внезапно проворчал свёрток, перестав ругаться.
        - А кидаться больше не будешь? - задумчиво уточнила я, ища глазами ножницы.
        - Не буду…
        В этот момент свёрток сам собой раскрылся, разделившись ровнёхонькой линией по центру. Чертёнок озадаченно сел на паутине, похожей на прямоугольный кусок мерцающей голубоватой ткани, будто младенец в пелёнке.
        - Хм, интересно… видимо, тебя выпустили, как только ты сказал, что не причинишь мне вреда, - пробормотала я.
        - Да? - он с опаской покосился на паутину и взлетел в воздух, зависнув в полуметре над ней, словно боялся, что она снова может схлопнуться. - А что это было-то вообще?
        - Мне и самой интересно…
        Я потрогала, а потом и взяла в руки паутинную ткань. Она была очень мягкой, ласково-бархатистой и будто даже тёплой на ощупь. Вопреки логике, хотелось потереться об неё щекой. Меня останавливала только память о жутком синем пауке (бррр!). В любом случае, выбрасывать такую красоту жаль. На паутину она совсем не похожа. И так красиво мерцает, как снег на солнце…
        Оглядевшись, я решила положить её на высокий стул, на котором до этого просыпалась две ночи подряд.
        - Эй! - напомнил о себе чёртенок, с интересом осматриваясь. - А где это мы?
        - Мы в моём сне, - хихикнула я.
        Он сделал круг по лавке, увлечённо разглядывая товары на полках. Правда, потрогать их даже не пытался, хотя я ожидала чего-то подобного.
        - Ну нет, никакой это не сон, - наконец, подытожил он и удобно уселся на краю прилавка, свесив мохнатые ножки вниз. - Хотя местечко прелюбопытное. Никогда в таком не бывал. Мы словно находимся во всех мирах одновременно, и при этом ни в одном из них. Будто у этого места нет стабильной точки во времени и пространстве. Интересно… Могу предположить, что это - блуждающая лавка. До меня доходили слухи о ней, но сам никогда не видел.
        - И мужик в треугольной шляпе про блуждающую лавку говорил, - припомнила я. - Новой хозяйкой меня называл.
        Чёртёнок ещё раз огляделся, поболтал ножками, чихнул, а потом вдруг спросил:
        - Так зачем ты меня поймала?
        - Я? Я тебя не ловила! Сам забрался в мою сумку, а теперь ещё и претензии какие-то выставляет… Вот делать мне нечего - на нечистую силу охотиться.
        Чертёнок аж подпрыгнул от возмущения. Он взвился в воздух, завис перед моим лицом и ткнул в меня пальцем:
        - А кто у мужика в подворотне меня забрал?! Не ты?! Схватила за шкирку и в сумку свою запихала бесцеремонно!
        - У мужика в подворотне… - повторила я. Мне стало слегка не по себе. С одной стороны, в том, что я увидела во сне продолжение той истории с мужиком, ничего удивительного не было. Всё-таки стычка в подворотне оставила свой эмоциональный отпечаток. Напугалась-то я тогда знатно! Вот только несуразностей уже накопилось. Вроде всем мелочам отдельно друг от друга можно было при желании найти логичное объяснение, но собранные вместе они наводили на определённые размышления.
        - Выглядишь так, будто не понимаешь, что происходит, - заметил чертёнок, снова успокаиваясь. В этот раз он решил не утруждать себя приземлением на прилавок, и вольготно развалился прямо в воздухе, не испытывая при этом ни малейших неудобств.
        - Так и есть, - задумчиво подтвердила я. - Ты ведь мне снишься, да? И ты, и лавка… Очевидно, что тот психопат в переулке меня напугал до чёртиков… то есть до чёртика. До одного конкретного чёртика… м-да. А на самом деле тебя там и не было. Я просто сделала вид, что пихаю кого-то в сумку, чтобы тот мужик отвязался. Кто в здравом уме будет чертями сумку набивать?
        - Не понял, - опешил чёртик. - Ты что, не видела, кого поймала?
        - Не-а…
        - Не верю! Зачем тогда потом не дала сбежать? Я в окно хотел вылететь, а из-за тебя не смог! Хочешь сказать, что это тоже не ты? - он сердито стегнул хвостиком воздух, как кнутом.
        - Понятное дело, не я! Это паук. Он тебя поймал и в паутину замотал. Наверное, принял за мохнатую и на редкость упитанную муху, которая летает по кухне и ругается, - я хихикнула. Никогда в жизни не вела более бредового разговора!
        Чертёнок озадачился. Он подумал, почесал макушку, и уточнил:
        - Это ж как надо запустить своё жилище, чтобы завелись такие пауки?
        - Эй, - обиделась я, - вообще-то, у меня чисто! А паук - такой же глюк, как и ты! Вот только не надо сейчас говорить: «Это как же надо запустить своё психическое состояние, чтобы завелись такие глюки»!
        Чертенок посмотрел на меня и внезапно начал хохотать. Он упоённо заливался смехом, колбаской катаясь в воздухе взад-вперёд и утирая крошечными кулачками слёзы.
        - А ты что, сам-то не видел, кто тебя в паутину запеленал? - невольно улыбаясь, уточнила я.
        - Нет… ой, не могу… хи-хиииии… он меня пузом к полу припечатал! А заматывать с головы… с головы начал! Ааааааа…
        М-да, кажется, у мохнатого сквернослова истерика. Ну ладно, подождём, пока отсмеётся.
        Глава 8
        Внезапно входная дверь в лавку распахнулась. Я вздрогнула, а чертёнок от неожиданности свалился вниз, едва успев выровнять полёт перед самым столкновением с прилавком.
        В лавку шагнул паренёк. На вид ему было не больше восемнадцати. Лицо круглое, безусое. Щёчки румяные, нежные, как у младенца.
        Зато уж разодет-то как! Одних бантов штук пятьдесят. Всех цветов и размеров! На шляпе, на вороте, на рукавах, на одежде, на ботинках…
        Выпуклые голубые глаза внимательно осмотрели лавку и остановились на мне. Малец воодушевился.
        - Как тебя зовут, прекрасная леди? - он поиграл бровями, напрочь игнорируя чертёнка, который подлетел к нему вплотную и с интересом потрогал бант на рукаве.
        - Злата…
        - Как? - чуть сбился с романтической волны он. - Злата? Что за дурацкое имя?
        Мне стало обидно. Своим именем я гордилась.
        - А сам-то ты кто?
        - Фертюн Отважный! - напыщенно провозгласил он, выставив вперёд одну ногу, обтянутую чем-то вроде бордовых колготок. Я всхрюкнула от неожиданности, чудом сумев не заржать. Чертёнок же себя не сдерживал. Он снова залился смехом, однако Фертюн (ну и имечко!) словно его и не заметил.
        - Ты, конечно, слышала обо мне?
        - Нет, - сдавленно ответила я.
        - Чтоооо? - он вытянул свои красные (напомаженные?) губы в трубочку и несколько раз причмокнул, как младенец, видимо, выражая крайнее изумление. А потом ещё картинно приложил руки к пухлым подрагивающим щекам.
        Я поняла, что ещё чуть-чуть и меня просто разорвёт. Хохот буквально распирал изнутри. Ещё и ржущий чёрт подбавлял угля в топку.
        - Как же не слышала?! Как не слышала?! Ведь ты сейчас находишься на территории замка Дуршляпс! Моего замка!
        Всё, не могу больше. Я громоподобно расхохоталась самым неприличным образом, чем, конечно, оскорбила любителя бантов до глубины души.
        Проблема в том, что и злился он очень смешно. Фертюн побагровел и затопал ногами так, что щёки заколыхались, как холодец.
        - Молчать! Молчать!
        - Простите… Это я не над вами… - выдохнула я, с трудом взяв себя в руки.
        - Фертюн из замка Дуршляпс, - закатывался тем временем чёрт, - ой, не могу…
        - Замолчи, хамло мохнатое! - прикрикнула я на него.
        - Чтоооо?! - оскорблённо взревел Фертюн. - Это я хамло мохнатое?! Да как ты смеешь, гадкая девчонка?!!
        - Хи-хииии… Да ведь он меня не видит… - буквально прорыдал чертёнок. - Он думает… что ты к нему обращаешься!
        - Упс, вот так подстава, - пробормотала я.
        - Значит, так, - прошипел Фертюн. - Я хотел с тобой по-хорошему! Хотел, чтобы ты чувствовала себя гостьей, а не пленницей! А теперь пеняй на себя! Лавка на моей земле, а значит, она моя, вместе со всем содержимым! И вместе с тобой! Так что теперь ты принадлежишь мне! Можешь поверить, у меня большой опыт укрощения нахалок, которые не знают, что такое хорошие манеры!
        Он с угрожающим видом шагнул к прилавку, но внезапно запнулся и встал, как вкопанный, заворожённо глядя куда-то вправо. Его лицо приобрело странное блаженное выражение. Он будто разом забыл, что собирался сделать, да и вообще выглядел каким-то одурманенным. Я проследила его взгляд и увидела на одной из подставок на прилавке сувенирную картинку, нарисованную на овальном срезе дерева. Картинка была вполне себе умиротворяющей: длинноволосая русалка на камне задумчиво смотрит на болотце с кувшинками.
        - Чего это он? - спросил заинтригованный чертёнок, подлетая поближе.
        - Ооо, какая красота, - выдохнул Фертюн. Честно говоря, я его мнения не разделяла. Да, неизвестный художник изобразил всё очень реалистично, с большим вниманием к деталям. Однако лично мне изображение казалось каким-то настораживающим. Будто бы что-то с ним было не так.
        Хозяин замка Дуршляпс шагнул ближе. Я перевела взгляд на него, а когда снова посмотрела на картинку - вздрогнула. Теперь русалка подняла голову и таращилась прямо на нас. В её глазах горели два жутковатых зелёных огонька.
        Фертюн протянул руку к картинке.
        - Нет! - воскликнула я, но сделать ничего не успела: едва коснувшись поверхности, он словно растворился в воздухе, чтобы через мгновение возникнуть на изображении, по пояс в болоте. Вид при этом у него был крайне озадаченный.
        - Вот так поворот! - восторженно закружился в воздухе мохнатый хохотун.
        - Тебе как будто это нравится, - заторможенно отметила я.
        - А тебе нет? Этот Фертюн, вообще-то, хотел тебя… того! Укрощать!
        Он завис перед моим лицом, ненадолго закрыв от меня изображение. Зря. За этот промежуток времени оно снова успела измениться. И сильно! Умиротворяющая картинка превратилась в кадр из фильма ужасов! Над бледным парнем, увязшим в болоте уже по грудь, нависала русалка. Только вот теперь она совсем не казалась очаровательной! Нежные ручки превратились в птичьи лапы с изогнутыми когтями, кожа на лице посерела и частично облезла, а милая улыбка сменилась оскалом, обнажавшим длинные частые зубы, как у акулы. И это не всё! Из болота тут и там теперь торчали костлявые руки, будто оттуда собиралась вот-вот восстать армия мертвецов.
        - Нельзя отводить глаза! - догадалась я. - Иначе Фертюне… Фертюну конец!
        - Ему всё равно конец! Лавка его наказала! И обратно она его не выпустит!
        - Ну нет! - зарычала я и пнула прилавок, не переставая тем не менее смотреть на картинку. - Ты его выпустишь, гадкая лавка! Что за игры такие? Это ты нас сюда притащила! Парень не умрёт только из-за того, что меня насмешило его имя!
        - Замолчи, а то она разгневается, - испуганно пискнул чёртик.
        - Да плевать! Не позволю! Я хозяйка здесь или нет?! Не желаю быть хозяйкой лавки-убийцы!
        Как ни странно, это сработало. Раздался всплеск и откуда-то из пустоты на пол с шумом выпал Фертюн, весь обляпанный коричневой болотной грязью. Выглядел он глубоко потрясённым: лицо белое, в глазах ужас, зубы стучат. Картинка же снова стала прежней: русалка похорошела, вернулась на камень и застыла с мечтательным видом.
        Внезапно до меня дошло, что, увлёкшись происходящим, я совсем забыла, что нахожусь во сне. А ведь и правда! Чего, собственно, я так переполошилась? Чудеса… Просто в этой лавке всё казалось чересчур реальным. Настолько, что когда я находилась здесь, наоборот, моя настоящая жизнь, работа и даже мой жестокий шеф представлялись чем-то вроде сна. М-да. Главное - не сойти с ума и не перестать различать сон и реальность.
        Тем временем потрясённый чертёнок, будто огромный шмель вокруг цветка, летал вокруг благоухающего гнилым болотом Фертюна.
        - Лавка тебя послушалась и отпустила его! - наконец, воскликнул он. - Невероятно!
        - Угу. Правда, не удивлюсь, если он теперь будет избегать на всякий случай любых водоёмов и миловидных девушек с вьющимися волосами. Впрочем, главное, он жив, а значит, всё в порядке.
        - Ну я бы не сказал, что всё, - заметил чертёнок, подлетев к окну и притиснув к стеклу пятачок. - Сюда движется орава перевозбуждённых мужиков. Думаю, они потеряли нашего Фертюню. А учитывая, что мы испачкали ему бантики и оставили глубокую моральную травму, вряд ли стоит рассчитывать на мир и дружбу.
        Я подошла к нему и выглянула на улицу.
        В этот раз лавка «приземлилась» в саду. Этот сад мог бы быть очень красивым. Однако Фертюн, очевидно, имел специфический вкус. Поэтому все деревья и кусты были варварски подстрижены и… украшены бантиками. М-да. Пожалуй, отныне слово «Фертюн» я буду употреблять как синоним безвкусицы.
        В отдалении виднелся замок из белого камня, вполне себе величественный. Название «Дуршляпс» совсем ему не подходило. И от этого замка к нам бежала стража. «Помни, это сон!» - сказала я себе, но почему-то всё равно забеспокоилась.
        - Фертюня… тьфу! Фертюн! - ласково позвала я, задев его за плечо. - Иди, тебя там потеряли. Скажи своим стражникам, что нас лучше не трогать. А я за это тебя живым выпущу. Разойдёмся мирно, и никаких обид. Договорились?
        Он поднял на меня безумные глаза, потом открыл рот и что-то прохрипел.
        - Что? - переспросила я с ободряющей улыбкой.
        - Сх… схватить! Убить!
        - Кажется, миром разойтись не получится, - подытожил бесёнок. - Но ты не волнуйся. Лавка сейчас наверняка переместится.
        - Угу. Или я проснусь.
        Он посмотрел на меня с жалостью, но ничего не сказал. Мы молча уставились в окно и принялись ждать, стараясь не слушать угрожающее бормотание Фертюна за спиной.
        Ничего не менялось, разве что мужики приближались.
        Когда им до цели оставалось буквально несколько шагов, мир за окном внезапно размылся и исчез. Казалось, будто кто-то переключил канал телевизора. Вот только-только транслировали украшенный бантиками и залитый солнцем сад, а теперь перед глазами возникла дождливая вечерняя улица, в мокрой плитке которой отражались отсветы фонарей. Из подворотен выползал белёсый туман, облизывая чёрные стены двух и трёхэтажных каменных домов.
        Глава 9
        Я обернулась. От Фертюна не осталось даже грязной лужицы.
        - М-да, мрачное местечко, - протянул чертёнок и внезапно уселся мне на плечо. - Знаешь, по-моему, лавка обиделась на тебя за грубость и нарочно тянула с перемещением до последнего. Хотя вообще странно, что ты смогла заставить её вернуть Фертюна. По слухам, лавка очень своевольна.
        - Так и я не сахар! Если ей нужна шёлковая хозяйка, то она явно ошиблась с выбором. Ещё надо посмотреть, кто из нас вреднее.
        Я самодовольно фыркнула, шагнула к прилавку и внезапно запнулась за торчащую половицу. Чтобы не упасть, пришлось схватиться за полку. Полка пошатнулась, один из стоящих на ней кувшинчиков упал на бок и из него прямо мне за шиворот посыпался какой-то песок, от которого тут же страшно зачесалась кожа.
        - Вреднее, говоришь? - хихикнул чертёнок, пока я одновременно ругалась и чесалась.
        К счастью, зуд довольно быстро начал стихать.
        - Если ты наградила меня какой-нибудь сыпью или вызвала аллергическую реакцию… гнев мой будет страшен! - прорычала я, доставая злополучный кувшинчик.
        Никаких надписей на нём не обнаружилось. В целом выглядел он очень мило: небольшой, изящный, белый с розоватым отливом. Вокруг горлышка выпуклый узор из сердечек. Я поднесла его к носу: запах был еле уловимый и очень приятный. Что ж, выглядит достаточно безобидно. Может, это просто зудящий порошок?
        Кажется, последнюю фразу я произнесла вслух.
        - А ты не знаешь? Вроде бы хозяйка должна как-то взаимодействовать с лавкой и получать от неё информацию обо всех товарах.
        - Правда? - необычайно заинтересовалась я. - Это было бы кстати! Давай-ка попробуем…
        Я подошла к ближайшему шкафу и взяла первый попавшийся предмет. Им оказалась прелестная стеклянная шкатулочка, будто бы сделанная из разноцветных леденцов. Аккуратно сжав её в ладонях, я прислушалась к себе. Ничего.
        Потом настала очередь других товаров на этой полке. Я последовательно брала их в руки и пыталась сосредоточиться на ощущениях.
        - Ну? - нетерпеливо приплясывая в воздухе, уточнил чертёнок.
        - Глухо, как в танке, - угрюмо призналась я, ожесточенно сдавливая страшненькую тряпичную куклу с одним глазом, и тут же охнула. Сначала мне показалось, что кукла шевельнулась в моих руках, а в следующий миг моя голова будто взорвалась. Боль была такой резкой и сильной, что я попросту отключилась.
        Очнулась я на полу и резко подскочила от испуга, увидев жуткую чёрную харю в паре сантиметров от своего лица. Зря.
        - Ааай, - взвыл чертёнок, схватившись за лоб. - Драться-то зачем! Я помочь хотел!
        - Спасибо, помог, - прошипела я, потирая многострадальную голову. - Надо же, такой маленький, а башка как будто чугунная!
        - Ты что-то увидела? - посопев и, видимо, не придумав достойного ответа, уточнил бес.
        - Да… кажется, - я с трудом встала, подняла валяющуюся рядом куклу и бережно пристроила её обратно на полку. - Кукла - это что-то вроде оберега. Она полезные советы даёт своему владельцу. Её когда-то давным-давно сделала мать для дочери. Это из того, что я успела ухватить перед тем, как потеряла сознание от боли.
        - Вот! Я говорил!
        - Угу. Только знаешь, если так будет каждый раз, то ну её на фиг, эту способность. Ощущение такое, что информацию с размаху вбили в мою голову. Странно, что она пополам не раскололась, как спелый арбуз…
        Чертёнок взлетел на люстру, зацепился за неё хвостом и повис там с крайне задумчивым видом. А я, держась за полки, доковыляла до прилавка и плюхнулась на стул. Как ни странно, мне мгновенно полегчало. Сознание прояснилось, головная боль прошла, вместе со слабостью в мышцах. Даже настроение как-то повысилось. И пусть за окном набирала обороты гроза, но у нас в лавке было тепло, светло и уютно.
        - Знаешь, я почти уверен, что так быть не должно, - спустя добрых пять минут блаженного сидения вдруг сказал чёрт с люстры. - Думаю, всё дело в том, что ты активно отрицаешь свою связь с лавкой. Она не может до тебя достучаться! Поэтому, чтобы доставить тебе нужную информацию, ей пришлось буквально прорываться к тебе в разум. Если ты примешь свою роль, расслабишься и соединишься с ней, всё будет в порядке.
        - А зачем? - с улыбкой уточнила я.
        - Как это зачем?! - Чертёнок свалился с люстры, как перезревший плод с дерева, и спикировал на прилавок. - Эй, а чего это ты такая довольная?
        - Не знаю. Но как только я села, у меня значительно улучшилось самочувствие и настроение поднялось.
        - Правда? - Он облетел вокруг меня и вдруг распорядился: - А ну-ка встань!
        - Зачем?
        - Вот заладила: «Зачем, зачем!» На паутину хочу ещё разок взглянуть. Сдаётся мне, в ней всё дело!
        Я встала, не совсем пока понимая, что он имеет в виду. Бес подлетел к паутинной ткани, завис в паре сантиметров над ней и аккуратно пощупал поверхность.
        - Хм. Любопытненько… Есть, конечно, одна невероятная догадка, но как проверить? Эх, мне б источник огня! Хотя бы маленький…
        - Что-то не нравится мне эта идея… Ой! Откуда здесь горящая свеча?
        - Видимо, лавке тоже любопытно, что за паутина такая, - хмыкнул чертёнок, приземляясь возле свечки. Он протянул ручки, преспокойно взял пламя в горстку (оно и не подумало гаснуть) и что-то певуче забормотал себе под нос, то понижая, то повышая интонацию. Цвет пламени сменился сначала на синий, а потом и вовсе почернел. Чертёнок замолчал, размахнулся и швырнул этот чёрный комок пламени в паутину!
        Я ахнула, ожидая, что ткань тут же займётся, но нет. Мерцающая поверхность пошла волнами, а потом просто впитала в себя огонь, будто его и не было.
        Чертёнок уважительно хмыкнул.
        - А паутина-то непростая!
        - Угу. Огнеупорная, - поддакнула я.
        - «Огнеупорная», - передразнил бес. - Не то слово! Искру адского пламени всосала и хоть бы хны! Да уж, не каждый день такое увидишь… Опиши-ка мне поподробнее паука.
        - Жуткий, большой, с поблёскивающим тёмно-синим брюшком. А что?
        - Неужто всё-таки звёздный паук? Редкость-то какая… Да нет, невозможно. Где бы ты смогла себе такую редкость добыть? О них ведь легенды ходят. Я вообще не уверен, что они существуют.
        - Не бормочи. Объясни нормально. Что за звёздные пауки?
        - Ну… создания такие. Говорят, что когда кто-то из богов создаёт новый мир, остаётся высвобожденная сила созидания. Она годами летает среди звёзд, впитывает звёздный свет и мало-помалу вдыхает в него жизнь. Так возникают яйца звёздных пауков. Только сами по себе они не вылупляются. Чтобы обрести окончательную плотную форму, им нужна энергия живого существа и его тепло. Соответственно, вылупившись, они оказываются привязанными к хозяину, так как в них - часть его сущности.
        - Жуть-то какая, - содрогнулась я, хоть до этого и слушала чертёнка с открытым ртом. - Это ж какое испытание для нервов - иметь подобного питомца!
        - Ну ты и дурында, - чертёнок взлетел и постучал мне по лбу. Я лениво отмахнулась от него, как от раскормленной до безобразия мухи. - Паук оберегает то, что дорого хозяину. Посади такого в сокровищницу и всё, воров можно не бояться. Ещё я слышал, что со временем сила паука растёт, а его связь с хозяином крепнет. И вроде как это очень полезно для хозяина. То ли паучок способности какие-то передаёт, то ли естественную защиту укрепляет, тут уж не знаю. Наверное, это зависит от того, какое существо им владеет. К примеру, у мага паук будет стабильно увеличивать магическую силу, причём до бесконечности. Пока они вместе, сила будет расти год от года. Год от года… без остановки… и никаких пределов! - Он мечтательно прикрыл глаза и, видимо, замечтался о пауке.
        Я кашлянула. Чертёнок вздрогнул, открыл глаза и закончил свой рассказ:
        - Вот поэтому я и не верю, что такой паук может оказаться у тебя. С другой стороны, у какого другого существа паутина обладает целебным действием, да ещё и способна выдержать адское пламя?
        - А ведь я была среди звёзд, - задумчиво сказала я. - Буквально прошлой ночью. Ты знаешь, как выглядит яйцо паука?
        - Не-а. Понятия не имею. Наверное, оно должно светиться звёздным светом. Или нет. Откуда ж мне знать? Никакой информации об этом нет.
        - А может оно быть синим с сиреневыми разводами? Ко мне тут покупатель приходил. Страшный невероятно. Так он мне всучил что-то вроде яйца. Стоило взять этот шарик в руки, он на части распался, только внутри ничего не было. Или было что-то невидимое…
        - Что за чудак добровольно расстанется с яйцом звёздного паука? Это ж ценность такая! Да и где он вообще мог его достать?
        - Думаю, этот мог. Он выглядел так, словно прогулка среди звёзд для него - это как для меня до магазина сбегать. Обычное дело, одним словом.
        - Ого, правда? - не на шутку заинтересовался бесёнок. - И что в нём натолкнуло тебя на такие мысли? Крылья?
        - Ну даже не знаю… Может, туманное тело, клубок щупалец и жуткие порталы вместо глаз и рта?
        - ЧТО?! - пискнул чертёнок и… свалился в обморок.
        - Ну отлично, - пробормотала я. - И как мне его в сознание приводить? Лавка, может, у тебя какие-нибудь подходящие артефакты имеются на этот случай, а?
        Рядом со мной возник стакан воды. М-да. Эта лавка, похоже, не лишена чувства юмора.
        - И на том спасибо. - Я взяла стакан и, секунду подумав, вылила воду на чёртика. Помогло. Он тут же взвился в воздух и едва не врезался в потолок.
        - Ах ты… Да как ты! Да разве так можно! Нет бы нежно… А она! Уууу, вражина!
        Зависнув напротив моего лица, насквозь мокрый чёрт мстительно встряхнулся, обдав меня брызгами.
        - Эй, аккуратнее! Сам тут из себя нежную барышню изображает, а потом ещё и возмущается… Ты чего в обморок-то хлопнулся?
        Он резко растерял весь пыл. Кажется, у него даже пятачок побледнел.
        - Ооо, ты даже не представляешь, кто заходил к тебе в лавку…
        - Инопланетный монстр? Демон?
        - Нет, он… он бог!
        - А? - разинула рот я. Вот так поворот! - Б-бог? З-злой?
        - Пожиратель душ, - выдохнул чёрт.
        Я только слабо икнула в ответ, пытаясь осознать, какой непочтительной была с самим пожирателем душ (понятия не имею, что это значит, но звучит очень пугающе).
        - Ну, вообще-то, злым его назвать нельзя, - тут же добавил бес, с беспокойством глянув в моё исказившееся лицо. - Ужасным, да. Злым, пожалуй, нет. Он… ну сам по себе, короче. У него какие-то свои задачи в этой Вселенной.
        - А тогда чего ты в обморок свалился? - не поверила я.
        - Потому что я боюсь его до жути! Говорят, с ним даже рядом стоять опасно! Он же как чёрная дыра! Мимоходом поглотит и не заметит!
        - Жуть какая… А зачем он в лавку зашёл? Да ещё и паука мне подарил…
        - Понятия не имею. Наверное, ты ему чем-то понравилась. Вообще, он ни от кого не зависит, никому не подчиняется. Может по своему желанию кому-то помочь. Некоторые обращаются к нему в минуты крайней безнадёжности, и иногда он, говорят, откликается. Когда сам захочет. А может и наказать изощрённо. В общем, развлекается на полную катушку. Ой! Я не то хотел сказать, - спохватился чертёнок, осознав, что взболтнул. - Я имел в виду, что нам, ничтожным существам, не понять божественных мотивов. И лучше вообще этот разговор прекратить. Чем больше мы упоминаем о сама знаешь ком, тем больше вероятности, что он может явиться.
        Мне стало не по себе.
        Глава 10
        Внезапно на улице раздались крики. Мужской голос орал:
        - Стой! Догоню - хуже будет!
        Я подошла к окну и выглянула на улицу. Под проливным дождём по направлению к лавке бежала девушка. Вода ручьём стекала с распущенных волос, ноги путались в длинной юбке. Её преследовал мужчина. Судя по крикам, он был разгневан.
        «Надо помочь!» - мелькнула мысль, но в этот момент девушка приблизилась к лавке, и произошло чудо. Мужчина встал как вкопанный и начал озираться, будто потерял её из виду. Лавку он словно и не замечал.
        Дверь открылась. Девушка шагнула внутрь. Выглядела она ужасно.
        С одежды и волос лилась вода, зубы стучали. На бледном лице наливался цветом багровый кровоподтёк.
        - Я… - пролепетала она, оглядев помещение диким взглядом. Кажется, она вообще толком не понимала, где находится. - Я…
        - Тихо, тихо, всё хорошо, - забормотала я. - Проходите. Вам срочно надо согреться. Я попробую попросить у лавки горячий чай. Эх, жаль обсушиться негде…
        - Не торопись с выводами, - вставил чёрт.
        Я обернулась и увидела камин в углу лавки (раньше там были полки с товаром). Возле камина стоял столик и два плетёных кресла. На столике в двух больших кружках исходило паром что-то горячее. В кои-то веки я почувствовала благодарность - лавка сработала так, как надо.
        Усадив дрожащую девушку поближе к пышущему жаром камину, я пододвинула ей чай (или что-то похожее на чай). Хотела всунуть кружку в руки, но они так тряслись, что она могла расплескать кипяток себе на колени.
        Может, попросить для неё сухую одежду? Однако этого не понадобилось.
        Волшебное тепло камина мигом испарило влагу. Платье посветлело буквально на глазах и висящие сосульками волосы распушились.
        - Вы расскажете нам, в чём дело? - мягко уточнила я, когда она перестала трястись.
        Девушка закрыла лицо руками и разрыдалась.
        Я растерянно глянула на чёрта. Он хмыкнул и пожал плечами. Ну и чем мне её успокоить? Видно же, что у человека истерика… Внезапно мне пришла удачная мысль. Я подскочила, метнулась за прилавок и схватила кусок паутинной ткани, а потом вернулась к девушке и накинула ткань ей на плечи. Получилось что-то вроде короткой шали.
        Рыдания моментально стихли. Девушка отняла руки от лица и растерянно огляделась. Я заметила, что кровоподтёк исчез.
        - Где это я? - спросила она.
        - Вы в лавке. А я… эээ… её хозяйка.
        - То есть теперь ты с этим согласна, - ехидно брякнул чёрт. Я украдкой показала ему кулак и он, как ни странно, замолчал.
        В этот момент снаружи раздался крик:
        - Клайра, от меня не спрячешься! Лучше выходи сейчас! Иначе ты знаешь, что будет!
        Она вздрогнула и сжалась.
        - Не бойтесь, он сюда не зайдёт, - заверила я. - А если зайдёт, то пожалеет об этом.
        - Вы не знаете его, - прошептала она.
        - А вы не знаете меня. Кроме того, вас не удивляет, что он до сих пор сюда не заявился, да ещё и утверждает, что вы «спрятались»? Он нас не видит.
        Словно в доказательство моих слов за окном снова раздался крик «Клайра!», но теперь его было слышно хуже. Очевидно, что крикун удалялся.
        - Разве такое возможно? - воскликнула Клайра.
        - А разве возможно высушить платье меньше чем за минуту? Или свести кровоподтёк? Ведь глаз уже не болит? - Я приподняла брови. Клайра ахнула и принялась ощупывать лицо.
        Потом замолчала, оглядела лавку новым взглядом и опять уставилась на меня. По её лицу невозможно было понять, о чём девушка думает.
        - Вы напуганы? - аккуратно уточнила я. - Убежите с криками?
        - Нет, - ответила она с достоинством. - Разве что-то может быть страшнее моей жизни? Даже если вы пришли за моей душой, я вручу вам её с радостью.
        Её голос дрогнул. Вот ведь бедняжка!
        - Выпейте, вам станет лучше, - я кивнула на кружку. - И расскажите, в чём дело. Кто знает, может, мы сумеем помочь.
        - Мы?
        - Я и лавка.
        Она, помедлив, кивнула, отпила небольшой глоток из кружки и заговорила:
        - Его зовут Гастер. Мы с ним знакомы с детства. И хоть наши дома стояли по соседству, его семья, в отличие от моей, никогда не была знатной. Зато его родители очень успешно занимались торговлей и богатели всё больше год от года. Гастер влюбился в меня ещё тогда, когда был подростком, но я не поддерживала общение и старалась держаться от него подальше. Он решил, что я считаю ниже своего достоинства якшаться с простолюдином. Но на самом деле мне никогда не нравился грубый злой мальчишка, который обижал всех, кто не может дать отпор. К сожалению, с годами его характер становился всё хуже, а страсть перетекла в одержимость. Моя семья разорилась, так как отец пристрастился к азартным играм. Гастер сдружился с ним и охотно одалживал ему деньги, пока не накопилась очень крупная сумма.
        Она замолчала, уставившись невидящим взглядом в пламя камина.
        - Он потребовал за долги тебя?
        - Да. Возможно, отец бы не согласился, но Гастер предложил скрепить наш союз по всем правилам и пообещал не только простить долг, но и выплатить крупную сумму, на которую папа сможет восстановить особняк и несколько лет жить припеваючи. Заполучив меня, Гастер не успокоился. Он требовал, чтобы я любила и желала его! Как будто этого можно добиться силой! - Клайра непроизвольно сжала руки на коленях. - Заполучив моё тело, он приходил в ярость от того, что не может заполучить душу. Он кричал, что я должна смотреть на него с любовью, а потом, не добившись своего, распускал руки. И так день за днём…
        - М-да, ну и нравы тут у вас, - подытожила я, глянув на чёртика. Тот покрутил пальцем у виска. - Знаешь, Клайра, у меня где-то был отличный оберег. Выглядит страшненько, но ведь главное результат? Его когда-то заботливая мать сделала для своей дочери. Думаю, это как раз то, что тебе нужно… Ой, ничего, что я на ты?
        - Ничего, - она невесело улыбнулась. - Только я не уверена, что оберег мне поможет.
        - Поможет, поможет… Информация, конечно, поступала обрывками, но кажется, оберег как раз рассчитан на то, чтобы помогать в тяжёлые времена. Вроде как мать его сделала чуть ли не на смертном одре, вложив в подарок всю свою материнскую любовь, так как предвидела, что дочке после её ухода придётся нелегко. Потом оберег успешно вытаскивал девчонку из различных переделок, в которые она то и дело влипала по причине большого ума… М-да. В общем, вещь определённо стоящая и довольно… эээ… мощная. - Продолжая говорить, я встала и прошлась вдоль полок, высматривая куклу. Однако товары, как это уже бывало, снова все попеременялись местами. - Да куда же она подевалась? А может, подарить тебе картину, а? Закинем твоего Гангстера (или как его там?) в болото к одной очаровательной русалке с акульими зубами, вот она его отлюбит по полной программе… Мало ему не покажется, гарантирую…
        Я кинула взгляд в сторону прилавка и увидела, что картина с русалкой тоже исчезла. Ну и ладно. Всё равно мне как-то не по себе от мысли, что я кого-то хладнокровно обреку на гибель, пусть даже он и отъявленный мерзавец. Всё-таки кукла - лучшее решение.
        - Ты так странно изъясняешься, - заметила девушка.
        - Это плохо? - повернулась к ней я.
        - Нет. Ты лёгкая… В тебе нет тяжести и обречённости. Как бы мне хотелось быть такой же!
        - Будешь! Непременно будешь! О, а вон и она!
        Я увидела куклу в противоположном от меня конце лавки. Но пока шла к ней, игрушка снова перескочила. Теперь она маячила там, откуда я только что прибыла.
        Чёртик заливисто расхохотался над моим злобным лицом.
        - Так необычно… предметы постоянно меняются местами, - с интонацией ребёнка, увидевшего чудо, сказала девушка. Пока я бегала за куклой по лавке, она встала и принялась с интересом рассматривать товары на ближайших полках. Кажется, паутина окончательно выправила ей настроение. А может, свою лепту внёс и предложенный лавкой чай.
        - Только ничего не трогай, - поспешно предупредила я. - Это может быть небезопасно. Не хотелось бы, чтобы тебя куда-нибудь затянуло или во что-нибудь превратило. Хорошо?
        Она кивнула.
        Успокоившись, я снова попыталась подкрасться к кукле. В этот раз почти получилось. Почти! Стоило протянуть к ней руки, как оберег сменился жуткой деревянной маской, которая ехидно щёлкнула зубами. Я едва успела отдёрнуть пальцы.
        - А ты уверена, что кукла - это именно то, что нужно? - уточнил чертёнок, садясь мне на плечо.
        - Уверена, - прошептала я. - Я чувствую это. Причём очень явственно. Стоит взглянуть на Клайру, как кукла тут же встаёт перед глазами. Ведь это неспроста? Да и если бы лавка считала по-другому, она бы её спрятала, как картину с русалкой, а не перемещала оберег туда-сюда. Думаю, дело в другом. Она решила воспользоваться моим горячим желанием помочь бедной Клайре. Уверена, вредная лавка намекает на то, что отдаст мне куклу, если я возьму в руки другие товары и снова разрешу ей залезть ко мне в голову.
        - О, кажется, ты начинаешь постепенно налаживать с ней общение! - воодушевился чертёнок. - В таком случае, может, проще сделать так, как она хочет?
        - Ну уж нет…
        - Здесь столько странных невообразимых вещей! - донёсся до меня восторженный голос Клайры. - Неужели существует место, где ходят в подобных головных уборах?
        Я обернулась к ней и увидела, что она застыла напротив типично ведьминской остроконечной шляпы с широкими полями.
        - Не думаю, - хмыкнула я. - Там, где я живу, считается, что такие шляпы носят ведьмы.
        - Ведьмы? А кто это?
        - Женщины, у которых есть особые способности. Обычно злые и пакостные. Хотя я слышала и другую версию. Кто-то говорит, что издревле они были хранительницами знаний, а слово «ведьмы» произошло от слова «ведать». Но в современном мире их частенько представляют эдакими очаровательными шалуньями, которые летают на мётлах и творят всё, что заблагорассудится. М-да… Одна моя знакомая, помнится, с пеной у рта утверждала, что является ведьмой… что, конечно, вряд ли…
        Рассуждая, я не переставала искать взглядом куклу. Нашла буквально в шаге от себя. И опять лавка выдернула её прямо из-под пальцев. Ну всё, она меня достала.
        - Так, Клайра, не пугайся, сейчас я буду говорить с лавкой.
        - Угу… - рассеянно отозвалась она.
        В этот момент на улице снова раздался крик:
        - Клайра…
        Девушка вздрогнула.
        Кажется, мужик возвращается. А ведь она только-только успокоилась! Всё, времени на игры больше нет.
        Я встала посередине и грозно заявила, обращаясь к лавке:
        - Если кукла по каким-то причинам не подходит - просто спрячь её! А если подходит, то перестань перемещать! Своими действиями ты только отбиваешь у меня охоту к сотрудничеству!
        Всё вокруг будто застыло. Товары перестали перемещаться. Что, неужели сработало? И лавка даже не стала проявлять характер? Ага, как бы ни так. Оглядевшись в поисках куклы, я почувствовала одновременно возмущение и восхищение. Эта вредная любительница скакать по мирам хоть и послушалась, но всё-таки не упустила случая подгадить напоследок: кукла оказалась на самой верхней полке, до которой невозможно было добраться без вспомогательных средств. Чертёнок опять издевательски захохотал.
        - Опусти её немедленно! Или хотя бы дай лестницу! - потребовала я.
        - Не надо, - вдруг раздалось позади.
        Голос Клайры звучал как-то странно.
        Я с недоумением обернулась и ахнула: она держала в руках ведьминскую шляпу!
        - Что ты делаешь? Скорее положи её на место!
        - Нет. Выбор сделан, - её лицо было бледным и решительным. Паутины на плечах уже не было. Она лежала на столе вместе с небольшим кошельком, расшитым бусинами.
        - Клайра! - раздалось с улицы. Голос определённо приближался.
        - Хочу быть очаровательной шалуньей, которая летает на метле и творит всё, что заблагорассудится, - почти прошептала девушка. - Хочу быть лёгкой и… свободной… наконец-то, свободной…
        - Но случиться может что угодно! Никто не знает, как сработает шляпа! - Вдруг мне всё же удастся воззвать к её разуму?
        - Я готова рискнуть. Все деньги, которые были у меня с собой, лежат на столе. Возьми их в уплату за помощь. И ещё… прошу, не вини себя, если вдруг что-то пойдёт не так. Это только моё решение.
        Клайра зажмурилась и быстро, словно боялась, что я попытаюсь её остановить, надела шляпу на голову.
        Глава 11
        Мы с чёртиком дружно ахнули.
        В первую пару секунд ничего не произошло.
        Она открыла глаза и уставилась на меня. Я хотела спросить, как она себя чувствует, но тут её взгляд переполз вправо, в район моего плеча.
        - Ой, а что это за милашка? - спросила Клайра. - Он всё время был тут?
        - Она… меня видит? - озадачился чертёнок.
        Мы с ним переглянулись.
        - Ну и лица у вас! - фыркнула Клайра и неожиданно… захохотала. Звонко, от души.
        Отсмеявшись, она опустила глаза и заметила:
        - Ой, а во что это я одета? Фу, как скучно!
        Она щёлкнула пальцами и преобразилась. Чёрное платье со свободной юбкой стало облегающим. Длина сохранилась, но появился разрез до бедра и глубокое декольте (очень глубокое, настолько, что, казалось, от любого неосторожного движения грудь просто выпрыгнет наружу). Сама же ткань превратилась в мокрый шёлк, таинственно переливающийся в свете лампы.
        По правде говоря, я не обратила внимания, какая обувь была у Клайры раньше, но сейчас на той ножке, что интригующе выглядывала из выреза, красовалась лодочка на высоком остром каблуке.
        Изменилась не только одежда. Красуясь перед нами, Клайра похлопала длинными густыми ресницами и облизнула ярко-красные губы, а потом поманила чёртика отросшим на добрых пару сантиметров ногтем (тоже красным).
        - Пойдём со мной, маленький. Зачем ты здесь? А со мной тебе будет хорошо. Я чувствую, что вместе мы сможем здорово повеселиться!
        - Нет, спасибо, - прокашлялся чертёнок.
        - Жаль, - хмыкнула она. - Итак, остался последний вопрос. Где моя метла? Может, нужно позвать? Метла-а! Метла!
        Снаружи, словно в ответ, снова раздался злобный мужской вопль:
        - Клайра!
        Ох, зря мужик напомнил о себе. От улыбки, возникшей на лице новоявленной ведьмы, мне захотелось поёжиться.
        - Муженёк, - кровожадно протянула она, в предвкушении потирая руки. Надо сказать, в этот момент девушка как никогда походила на ведьму.
        В этот момент дверь распахнулась, будто её вышибли ногой, и в лавку ворвалась метла. Она на мгновение замерла, а потом метнулась к хозяйке и охотно легла в подставленную для этого руку.
        - О! Тебя-то мне и не хватало! - обрадовалась Клайра.
        - Откуда она взялась? - пробормотала я, в красках представляя себе несчастного дворника, у которого резко взбесился рабочий инструмент, вырвался из рук и улетел в неизвестном направлении. Хотя, конечно, вряд ли какой-то дворник будет работать под таким дождём…
        Клайра хмыкнула и пожала плечами.
        - Понятия не имею! Здорово, правда? - И она снова расхохоталась.
        - Как ты себя чувствуешь? - осторожно уточнила я.
        - Великолепно! Я словно заново родилась! Ну, милая, не надо делать такое кислое лицо! Знаю, ты хотела помочь мне по-другому. Только знаешь, та бедняжка Клайра, которая впервые переступила этот порог, была давно разбита на много-много кусочков. Даже если тебе удалось бы их склеить, она всё равно никогда не стала бы прежней - лёгкой и беззаботной. А сейчас я счастлива! Меня переполняет жажда жизни! Сила бьёт ключом! Я наконец-то чувствую, что могу делать всё, что хочется! А начну, пожалуй, с этого…
        Она кивнула в сторону двери, за которой в очередной раз раздался голос мужа. Очевидно, долгие блуждания под дождём окончательно вывели его из себя. К воплям снова добавились угрозы.
        - Клайра! Клайра, что б тебя! Ну погоди у меня! Ты даже представить не можешь, что будет, когда я тебя найду, паршивка! Готовься долго вымаливать прощение…
        И снова я увидела, как её губы искривились в этой ужасной ухмылке. Она поймала мой испуганный взгляд и весело спросила:
        - Хочешь посмотреть, что будет, когда он меня найдёт?
        Заговорщицки подмигнув, она прошествовала к двери и кошкой выскользнула наружу.
        Мы с чёртиком, не сговариваясь, кинулись следом. Я боялась, что лавка не захочет выпускать меня на улицу, но, к счастью, в этот раз она упрямиться не стала. Видимо, догадалась, что вряд ли я покину закрытое козырьком крыльцо и рвану гулять под дождём и промозглым ветром.
        Снаружи было неуютно. И хоть козырёк прикрывал от дождя, мелкая водяная пыль всё равно летела в лицо и оседала на одежде.
        Клайра же, ждущая нас на ступеньке, даже не ёжилась.
        Она будто совсем не замечала ветра и холода. Впрочем, на ней и дождь не оседал, и ветер не развевал её волосы, сохраняя идеальную укладку. Видимо, это какая-то ведьминская магия.
        Впереди, метрах в пяти от нас, двигался чуть полноватый крепкий мужчина в тёмных брюках и длинном приталенном пиджаке, в который он пытался укутаться одной рукой. Во второй руке была на манер дубинки зажата трость. Позади на верёвке болталась шляпа: наверное, её сдувало ветром с лысой головы.
        Было видно, что он насквозь промок и продрог, но домой упрямо не шёл. Да уж, судя по всему, отношение к Клайре у него и в самом деле в высшей степени нездоровое. Ведь упорно ходит тут кругами, рискуя простыть. Будто не может без неё. А найдёт - наверняка избивать будет. Точнее, это он так думает.
        Клайра напоследок обернулась к нам, широко улыбнулась, а потом шагнула с крыльца прямо в лужу. И вода разошлась в стороны от её туфли. Мне бы так!
        Она сделала пару шагов от крыльца и позвала:
        - Га-астер…
        Мужчина резко обернулся. Сначала он посмотрел на неё, потом на меня (очевидно, лавка сняла покров невидимости), потом снова на неё.
        - Клайра? - он спросил так, будто не верил своим глазам. Наверное, заподозрил, что ему всё это мерещится. Могу его понять.
        - Да, милый, - нежно ответила она. - Прости, что не отзывалась. Делала покупки и немного увлеклась. Ты ведь знаешь нас, девушек! Как тебе мой новый прикид?
        Он сделал шаг по направлению к ней. Потом ещё шаг. Видение рассеиваться не хотело. Приблизившись к Клайре, он замер напротив.
        Кажется, постепенно до него начало доходить, что перед ним действительно его блудная супруга. Лицо исказила злоба.
        - Блудница! Как ты посмела размалевать лицо?! Что за дрянь на тебе надета?! Всё… вываливается! - последнее слово он буквально прорычал. - Никто не должен видеть твоё тело! Оно моё!
        Кажется, последнее его взбесило больше всего. Очевидно, он воспринимал Клайру, как свою собственность. Думаю, поэтому его так злило, что она не смотрит на него с любовью. Ему хотелось обладать ею целиком: и её душой, и её телом. Опасное состояние. В какой-то момент он мог окончательно превратиться в маньяка, который предпочёл бы убить её, избавившись от непокорной души, а тело спрятать где-нибудь в доме, чтобы всегда быть вместе.
        - Тебе не нравится? - притворно огорчилась Клайра. - Может, ты плохо рассмотрел?
        Она приняла самую соблазнительную позу из возможных и огладила тело руками.
        - Ааааа! - взревел он и занёс трость для удара.
        Клайра с притворным сожалением вздохнула и погрозила ему пальчиком. В тот же миг трость ожила, превратившись в змею. Она выскользнула у него из рук и с леденящим кровь шипением обвилась вокруг шеи. Мужчина тоненько взвизгнул и застыл, с ужасом глядя на супругу.
        - Ты не… Клайра! - прохрипел он. - Ты злобное порождение тьмы, прикрывшееся её лицом!
        - Правда? А может злобное порождение тьмы знать подробности вашей личной жизни?
        Клайра подошла вплотную, наклонилась к нему, прижавшись грудью, и сказала несколько слов на ухо. Затем отстранилась, с удовольствием рассматривая его лицо, на котором отражалась целая гамма противоречивых эмоций, хаотично сменяющих друг друга. Страх, злость, растерянность и что-то ещё. Время от времени он, как мне показалось, со странной жадностью поглядывал на её тело, словно увидел его впервые и с новой силой возжелал заполучить обратно.
        - Клайра… что с тобой стало? Кто сделал это с тобой? Я смогу помочь… Давай пойдём домой и всё обсудим, - пробормотал он.
        Новоявленная ведьмочка запрокинула голову и безудержно расхохоталась.
        - Чувствуешь, что теряешь власть надо мной, да, Гастер? О, сама мысль об этом, должно быть, невыносима для тебя!
        - Клайра…
        - Тшшш, дай насладиться моментом. Я чувствую, какая буря бушует у тебя внутри.
        Она чуть наклонилась вперёд и втянула воздух носом.
        - Дааа, сейчас ты готов на всё, чтобы меня удержать. Свободная Клайра - вот твой личный кошмар. Как всё запущено! А я и не знала… Ну раз дело обстоит так, думаю, ты сам себя накажешь.
        Она махнула рукой, и змея на шее соскользнула вниз. На мостовую со стуком упала трость.
        - Что ж, мне пора. Прощай, Гастер! - Клайра сделала вид, что собирается уйти. Но я была уверена, что она просто играет с ним, как кошка с мышкой, точно зная, как он поступит.
        - Нет! Не пущу! - Мужчина шагнул вперёд и поймал её запястье. Даже с моего места было видно, как сильно он его сжал. Будто надеялся сломать.
        Потом он рванул Клайру назад, разворачивая лицом к себе, и схватил её за шею. Шляпа ведьмы, которая от таких рывков обязательно должна была свалиться, даже не шелохнулась. Она будто срослась с девушкой воедино.
        Какое-то время Клайра не оказывала никакого сопротивления, давая ему насладиться своей властью. Гастер душил её с явным усилием: кажется, он даже весь побагровел (в свете фонарей я не была уверена в этом на сто процентов).
        А потом, когда мужчина уже слегка подустал, она внезапно преобразилась. Хорошенькое женское личико потемнело и сплющилось, выдаваясь вперёд. Волосы опали. Кожа покрылась чешуёй, а позади раздулся капюшон, как у кобры. Руки и грудь тоже стали чешуйчатыми и пятнистыми. Так странно смотрелись ярко-красные ногти на потолстевших и погрубевших пальцах! Впрочем, не более странно, чем змеиная голова на человеческом теле. Что интересно, шляпа так и продолжала держаться на гладкой плоской голове, как приклеенная.
        Гастер жалобно вскрикнул, с ужасом отшатнувшись. Его руки ослабли и повисли плетьми.
        - Что, не нравлюсь? - шипяще рассмеялась змея. - Вот таким я видела тебя всё это время! Настоящим чудовищем, отравляющим моё существование.
        Она шагнула к нему (он трясся так, что стучали зубы, но не двигался с места, будто разом утратил все силы) и властно приказала:
        - Не смей смотреть на меня с ужасом! Я хочу видеть любовь в твоих глазах!
        Гастер открыл рот, будто для ответа, но оттуда вырвался только хрип.
        - Как ты там ещё говорил? А, точно! Поцелуй меня так, чтобы я поверила, что тебе этого хочется! Иначе сделаю больно.
        Она начала медленно наклоняться к его лицу. Гастер наконец-то отмер и даже попытался отпрыгнуть, но ведьма сделала неожиданно молниеносный выпад и схватила его за запястье. Точно так же, как сделал он несколько минут назад. Мужчина взвизгнул и упал на колени на мокрую мостовую. Да так и замер, обречённо глядя на Клайру снизу вверх. Выдержав паузу, она ласково спросила:
        - Не так уж и легко с любовью смотреть в глаза чудовища, да, Гастер?
        Он несколько раз открывал рот, но не смог выдавить ни звука. Клайра терпеливо ждала. Когда её муж, наконец, сумел кое-как овладеть голосом, он прохрипел:
        - У…уйди… прошу…
        - Куда же я уйду? - мило удивилась она. - Ведь по закону я твоя жена! К тому же ты так хотел, чтобы я осталась… Только представь: мы будем каждое утро просыпаться в одной кровати, как настоящие любящие супруги. Правда, теперь тебе придётся быть послушным мальчиком. Зато я перестану убегать! Разве не об этом ты мечтал?
        - Нет! Нет! Умоляю! Пощади-и-и…
        Он подвывал и жалобно всхлипывал, глядя слезящимися глазами на жену. Змеиная голова вновь сменилась женской, но он этого, кажется, даже не заметил.
        Дав ему некоторое время поунижаться, она сказала:
        - Тебе повезло, Гастер. Я ухожу. Но в любой момент могу вернуться, если соскучусь по дому и по тебе. Поэтому ты должен каждую минуту быть готовым к моему возвращению. Следи за тем, чтобы в доме всегда была вкусная еда и свежая постель. Носи нарядную одежду. Если я вернусь и увижу, что ты меня не ждал… боюсь, меня это расстроит. Точнее, разозлит. Очень разозлит. Ты понял, муженёк?
        Она наклонилась к нему и пощекотала длинным ногтём шею. Он вздрогнул и, гулко сглотнув, кивнул.
        Клайра выпрямилась и, больше не глядя на мужа, направилась к нам.
        - Куда ты теперь? - спросила я. - Чем займёшься?
        - Не знаю, - изящно пожала она плечами. - И это здорово! Я давно мечтала путешествовать, посмотреть, что там, за чертой нашего города. Ведь раньше я не выбиралась дальше окраины, представляешь? Пока собираюсь облететь мир, останавливаясь там, где захочется, и проводя там столько времени, сколько пожелаю. В моей голове есть рецепты полезных зелий, на них наверняка будет спрос. А не найду ночлег - периной мне станет ветер. Теперь я могу сладко выспаться, лёжа на воздушных струях… чудесно, да? Возможно, когда-нибудь найдётся место, где мне захочется остаться. Кто знает?
        - Будь осторожна. Постарайся не привлекать лишнего внимания. В моём мире люди охотились на ведьм.
        - И об этом мне известно. Точнее, стало известно, когда я надела эту шляпу. Не волнуйся за меня, хозяйка волшебной лавки. И прощай! И ты прощай, маленький очаровашка!
        Она наклонилась, чмокнула чертёнка в пятачок, а потом расхохоталась, прыгнула на метлу и круто взмыла в затянутое тучами небо. Её хохот пронёсся над городом, а потом затих вдали. Гастер же остался стоять на коленях в слякоти, как сломанная игрушка, у которой кончился завод.
        Глава 12
        - Какая женщина! - мечтательно протянул чертёнок. До этого он наблюдал за ней молча, почти не дыша от восторга.
        - А чего ты с ней не ушёл тогда? - здраво уточнила я, возвращаясь в лавку.
        - Да понимаешь… - замялся чертёнок. - Ну зачем я ей? В качестве игрушки или необычного питомца? Нет уж, увольте-с… Да и она мне не особенно полезна, если подумать. Мало почёта в том, чтобы склонить ко злу ведьму. Честно говоря, мне и людей-то сводить с ума уже поднадоело. Как-то это мелко… А вот искушать целую хозяйку лавки… Это уже задача по мне!
        - Так и скажи, что тебе тут понравилось, - обличающе ткнула его пальцем я.
        - Ну… необычно. Даже, пожалуй, интересно. Очень интересно. Да, понравилось! - наконец, сдался он под моим насмешливым взглядом. - Думаешь, если я - нечисть, так мне все миры открыты? Вот и нет! Парочка соседних максимум. А тут такой шанс побывать там, где никогда не был…
        Он мечтательно закатил глазёнки, улёгся прямо в воздухе на спину и закинул мохнатые ручки за голову.
        - Хорошо, когда есть право выбора, - проворчала я.
        - Да брось! Тебе же понравилось помогать девушке?
        - Не уверена…
        - Что?! - выпучился на меня чёрт, едва не свалившись на пол от удивления. - Даже я, уж на что мерзкий парень, и то испытал удовлетворение, когда бедняжка Клайра освободилась от этого мужика! Хочешь сказать - ты за неё не рада?!
        - Дурак! - Я дотянулась и дёрнула его за хвост. - Рада, конечно! Но мне всё равно как-то не по себе.
        - До сих пор из-за куклы переживаешь? Ну откуда ты знаешь, что этот оберег вообще бы ей помог? Всё-таки ведьминская сила мощнее каких-то там советов…
        - Боюсь, ты не совсем понимаешь силу правильного совета, мой милый, но, увы, недалёкий друг, - хмыкнула я. - Магическая кукла - это не подружка. Каждый её совет будет иметь стопроцентный результат. Например, кукла точно знала бы, что и какими словами Клайра должна сказать Гастеру, чтобы моментально погасить его гнев и заставить поступить нужным ей образом. Ведь сердце и душа безумца для куклы - открытая книга. Направляя Клайру советами, оберег мог помочь ей обронить в нужные моменты всего пару фраз, чтобы запустить цепную реакцию и настроить против Гастера весь город.
        Почему-то я говорила всё увереннее и увереннее: слова будто сами прыгали на язык, а в голове разворачивались яркие картины возможного будущего.
        - И это не всё! Гнусные поступки Гастера стали бы достоянием общественности, а позже, в результате проверки, выплыли бы многочисленные махинации, которые он проворачивал, осуществляя торговлю. При этом Клайра выглядела бы в глазах горожан не только невинной жертвой, но ещё и сильной женщиной, что позволило бы ей снискать всеобщее уважение. Гастера лишили бы всех прав и посадили бы за решётку, где он, обезумев, начал бы кидаться на сокамерников и добился бы в итоге пожизненного заключения. А Клайре по закону досталось бы всё его богатство и полная свобода с правом заниматься тем, чем она захочет. Например, путешествовать. Куколка направляла бы её до конца жизни, вовремя подсказывала, как избежать опасностей, и незаметно лечила бы её душу, делая всё, чтобы девушка чувствовала себя абсолютно счастливой.
        - Да откуда уверенность, что всё было бы именно так?! - взвыл обалдевший от потока информации чёрт.
        - Понятия не имею, - растерялась я, сбившись с нужной волны. - Просто в голове вдруг возникла чёткая картинка.
        - Ага! Контакт с лавкой постепенно налаживается! Но знаешь, по-моему, волноваться за Клайру всё равно не стоит. Со шляпой всё тоже получилось очень даже неплохо. Кроме того, это был её собственный выбор.
        - Ты прав, - задумчиво признала я. - Но мне ещё кое-что не даёт покоя. Что это, блин, за шляпа такая? Её как будто с Хэллоуина украли! Неужели ты думаешь, что ведьмы действительно носят или когда-то носили такие вот шляпы?
        - Артефакт может образоваться как угодно, - со вздохом объяснил мне чёрт. - Возможно, шляпу действительно сделали для костюмированного праздника, а потом, в результате каких-то событий или, например, попадания в зону, где творилась магия, она приобрела волшебные свойства. Либо же она видоизменяется соответственно эпохе. Изначально она могла быть каким-нибудь чепчиком, принадлежавшим сильной ведьме, а сейчас, когда ведьм стали изображать в подобных шляпах, головной убор принял именно такую форму. Разве лавка тебе никаких картинок на эту тему не подбрасывает?
        - Нет. Наверное, она подозревает, что увиденное может не очень мне понравиться.
        - Или просто ты опять закрылась от неё, спохватившись, что чересчур расслабилась, - подколол бес лукавый.
        - Не исключено! После произошедшего нет у меня доверия к этой негодяйке. Ведь Клайра схватила шляпу только из-за того, что лавка не вовремя затеяла эту игру с перемещением куклы. Допустим, сейчас всё кончилось хорошо (по крайней мере, я на это искренне надеюсь). Но в следующий раз, когда лавка решит повредничать, чтобы к чему-то меня принудить, всё может обернуться катастрофой. Не хочу видеть, как клиент ухватит какой-нибудь артефакт, который превратит его во что-то чудовищное. А знаешь, что самое интересное? Сразу после появления здесь Клайры мне ненадолго показалось, что мы с лавкой нашли общий язык и стали действовать, как команда. Более того, прямо перед тем, как кукла начала от меня «убегать», я подумала о том, что быть хозяйкой лавки чудес не так уж и плохо. М-да…
        В этот момент на ближайшей полке, прямо возле моей руки возникла та самая кукла.
        - Видимо, это попытка помириться, - хмыкнул бесёнок. - Кажется, она раскаивается.
        - Так себе попытка, - проворчала я. - Вряд ли всё получится исправить таким образом. Боюсь, тут и молоко с печеньем не поможет. В этот раз задобрить меня сладостями не выйдет.
        - Уверена? - выдохнул чёрт, расширившимися глазами глядя куда-то вбок.
        Я повернулась в ту сторону и онемела. Кажется, лавка решила опровергнуть моё последнее заявление. Более того, она подошла к этому вопросу о-очень серьёзно.
        На столике у камина возник огромный поднос, буквально заваленный всевозможными лакомствами. И не простыми! Честно говоря, я таких лакомств в жизни не видела!
        - Ооо, здесь, наверное, собраны десерты из всех миров, - в экстазе простонал чёртик.
        Некоторое время мы просто рассматривали всё это изобилие. Это был настоящий город сладостей! Только вместо городских высоток многоэтажные блюда, на каждом этаже которых лежали вафли, леденцы, тянучки, крендельки, пирожное… и ещё что-то немыслимое, но очень аппетитное на вид, чему я не находила названия. Всё разноцветное и настолько многообразное, что никак не получалось выбрать, на чём остановить взгляд. Если бы в лавке оказался хоть один ребёнок, он бы просто обезумел от счастья. Впрочем, мы тоже были к этому близки.
        - Давай пробовать? - еле слышно выдохнул абсолютно счастливый чертёнок. Я только молча кивнула.
        И началось! В первые секунды мы просто хватали всё подряд, а потом, не в силах сдержать эмоций, начали комментировать:
        - О, это летающее мороженое с карамельными трубочками, вишнёвой корочкой и горячим сиропом просто божественное! Как это вообще всё можно совместить воедино? Смотри, оно парит в воздухе над рожком!
        - Подожди делать выводы, пока не попробуешь вон те крошечные слоёные пирожки! Ничего вкуснее я не ел никогда в жизни! Ух, аж мурашки по телу… Ой, у меня от них шерсть розовеет! Ааааааааа! Фух, это всего на пару секунд… Смотри, а теперь я зелёный в крапинку!
        - А что это за разноцветные камешки? Ммм… мням… Ха-ха-хааааа!
        - Что с тобой?
        - Ха-хаааа…. Кажется, это веселящие леденцы… Ой, не могу! Ха-ха-хаааа… Эй, откуда музыка?
        - Здорово, правда? Это вон те розовые вафли! Когда я их ем, как будто кто-то на арфе играет…
        - Стой! Я где-то видела поющие конфеты! Вот, попробуй! Они ещё язык щекочут…
        - Смотри, какие странные ягоды! Светятся, как лампочки! Дай-ка… Ммм, потрясающе…
        - Бог мой! Этот густой сладкий коктейль меняет вкус с каждым глотком! Вот сейчас шоколадный, а секунду назад был сливочный…
        - А вот эти, вот эти маленькие чёрные зёрнышки пробовала?! Они на языке взрываются и заполняют рот каким-то невероятным воздушным кремом! Фантастически вкусно!
        - Боже, надеюсь, я всё-таки сплю… иначе с таким питанием от моей фигуры и зубов останутся лишь воспоминания…
        Наконец, мы отвалились от стола, с сожалением поглядывая на остатки пиршества. Точнее, я отвалилась, а чертёнок, не в силах поддерживать в воздухе упитанное тело с вздувшимся животом, просто растянулся на столешнице.
        - Ладно, ты победила, вредная лавка. Извинения приняты. Но в следующий раз ты так просто не отделаешься! Наверное…
        - Это было великолепно, - пробормотал, облизываясь, мой мохнатый приятель.
        - Угу… не знала, что чертям тоже нужна еда. Хотя что я говорю? Я и про существование чертей не знала…
        - Теперь знаешь, - бес вяло шевельнул хвостиком. - Еда не нужна для поддержания жизни. Только для удовольствия. Невоздержанность в еде - это грех. А чтобы склонять людей к пороку, мы обязаны точно знать, что такое порок…
        - Слушай… а как хоть тебя зовут-то? У тебя же есть имя?
        - Влардерокш… Можно Рок или Рокши.
        - А я - Злата. Будем знакомы, Рокши. Можно вопрос? Почему тебя никто не видит, кроме меня? И Клайра, пока не стала ведьмой, даже и не подозревала о твоём присутствии…
        - Мне так хочется, - отозвался бесёнок. - А может, привык. Так проще людей сводить с ума. Если бы все знали о существовании чертей, как бы человек поверил, что у него шарики за ролики заехали?
        - То есть ты можешь и показываться при желании?
        - Угу…
        Мы замолчали, так как в таком состоянии даже ведение беседы давалось нам нелегко. Мои глаза сами собой закрылись. Я и не заметила, как начала уплывать, пока рядом не раздался истошный визг чертёнка.
        - Ааааа… стой, не уходи! Меня выдавливает отсюда! Не позволяй ей меня выкинуть! После всего, что нас связывает, ты просто обязана на мне… в смысле, меня приютить!
        Я с огромнейшим трудом подняла веки. Некоторое время мне пришлось буквально силой удерживать себя в бодрствующем состоянии. А потом напряжение ослабло, и всё снова встало на свои места.
        - Чего орёшь? - зевнув, уточнила я. Чертёнок, который всё-таки смог с трудом взлететь в воздух и зависнуть перед моим лицом, с облегчением шлёпнулся обратно на стол.
        - Сделай что-нибудь! Кажется, она собирается меня выбросить, как только ты уйдёшь!
        - Лавка?
        - А кто ещё-то! Обидно-то как! Я ж искренне думал, что мы подружились! Я ж даже за неё перед тобой заступался! А она… Поговори с ней, что ли!
        - Ну давай попробуем. Эй, лавка! Оставь чертёнка тут!
        Ответом мне была тишина. И на физическом уровне, и на уровне мыслей.
        - Не притворяйся глухой! Ты хочешь наладить сотрудничество или нет? Рокши помогает мне со всем тут разобраться, да и вообще с ним веселее! Если бы не он, я бы сегодня даже и куклу в руки бы не взяла, между прочим.
        И снова тишина. Однако спустя несколько мгновений ключик, висящий у меня на шее (как я могла про него забыть?), ощутимо нагрелся.
        - На что это ты намекаешь? - пробормотала я, снимая подвеску. Никаких подсказок не последовало. Лавка злорадно молчала. Она словно предлагала мне: «Разберёшься с моей загадкой, тогда позволю оставить твоего питомца». Я хотела послать её вслух подальше со всеми этими дурацкими играми, но внезапно мне пришла идея. Дурацкая, конечно же.
        - Встань-ка на одно колено, - велела я Рокши. Он, что интересно, послушался без вопросов.
        Я торжественно подняла ключик, а затем поочерёдно дотронулась им до мохнатых плеч, будто посвящала чертяйку в рыцари.
        - Нарекаю тебя сэр Рокши, почётный обитатель лавки!
        Самое смешное, что эта дребедень сработала. Чертёнок ойкнул. На его плечах образовались две светящиеся точки в тех местах, куда я приложила ключ.
        - Жжёт, - пожаловался он. - Хотя нет… уже стихает.
        Тем временем точки начали разрастаться, и вскоре всё мохнатое тельце затянуло золотистым сиянием. Пару мгновений чёртик светился, как новогодняя лампочка, а потом сияние полыхнуло напоследок и будто бы впиталось в шерсть. Рокши снова стал прежним, только в глазах всё ещё прыгали золотистые искорки.
        - Обалденно, - протянул он, с восторгом оглядываясь.
        - Что-то изменилось, да?
        - О, дааааа… Ты даже не представляешь… Теперь я могу дотрагиваться до артефактов!
        - А раньше не мог, что ли?
        - Не-а… Вокруг них была опасная аура. А сейчас чисто. Значит, я могу…
        Он, не договорив, исчез и тут же материализовался на одной из полок, в обнимку со злополучной куклой. Потом снова с хлопком испарился, чтобы возникнуть верхом на деревянной лошадке в другом конце лавки.
        - Поздравляю, - зевнула я. Сонливость наваливалась всё сильнее, и сопротивляться ей не было никакой возможности. Да ещё и возникло противное пиликанье где-то на границе слуха. Оно становилось всё громче и громче…
        Я подскочила на кровати. Рядом истошно надрывался будильник.
        Глава 13
        Некоторое время я просто сидела, опёршись спиной на подушки.
        В голове царил полнейший хаос.
        Нужно было собираться на работу, но мысли о работе сейчас беспокоили меньше всего.
        В итоге, просидев почти десять минут, я резко встала и принялась ощупывать стены в комнате. А закончив с комнатой, переключилась на прихожую и кухню. Стены были обычными. Никаких признаков паутины.
        Осмотрев буквально каждый сантиметр квартиры, я зачем-то заглянула в стоящую в прихожей сумочку. Её содержимое выглядело как всегда. Ни одна деталь не указывала на то, что внутри кто-то сидел.
        Одежда из леса обнаружилась там, где я её оставила после возвращения: в корзине для белья.
        И ничего мистического! Лишь привычные вещи, привычная квартира, привычная реальность.
        Воспоминания же о лавке, напротив, будто отодвинулись на задний план. Теперь они уже не воспринимались живыми и яркими, а казались далёкими, как изображение в перевёрнутом бинокле.
        А ещё не осталось никаких последствий ночной обжираловки. Живот не был переполненным, а во рту отсутствовал характерный привкус. Точнее, там был привкус, но такой, который бывает по утрам. Да, кстати, надо зубы почистить.
        Внезапно мой взгляд упал на часы. Мать честная, да ведь я на работу опаздываю!
        Так и не разобравшись с внутренним хаосом, скорее, отодвинув его подальше до лучших времён, я принялась носиться по квартире и судорожно пытаться сделать несколько дел одновременно.
        Одеваясь перед зеркальной дверцей шкафа-купе я как-то мельком отметила, что ключик на шее отсутствует. На ощупь он тоже не ощущался.
        Кое-как собравшись, я выскочила в подъезд и тут же наткнулась на соседку с сыном Валерой.
        - Златочка! - расцвела соседка, раскинув руки для объятий. Только этого не хватало! Не люблю несанкционированные вторжения в личное пространство.
        - Здравствуйте, тётя Люба. Простите, жутко тороплюсь.
        - Поняла-поняла! - тут же спохватилась она. - Златочка, я тебе вечером пирожков испеку! Ты ведь усталая с работы придёшь, голодная. Валера занесёт!
        - Да не стоит…
        - Стоит. Я приду к тебе вечером, - вдруг хрипло и уверенно сказал Валера, сделав шаг вперёд. Что это с ним? Обычно при мне краской заливается, а тут такая настойчивость! Хряпнул с утра для храбрости, что ли?
        - Ну оставлю вас наедине! - моментально сориентировалась соседка и ловко нырнула к себе в квартиру. Она давно намекала сыну, чтобы он вёл себя со мной посмелее.
        - Валера, мне некогда…
        Договорить я не успела. Он выдохнул: «Ты сводишь меня с ума», шагнул вперёд и бесцеремонно облапил меня своими длинными худыми руками.
        - Убери лапы! - рявкнула я, окончательно выходя из себя и с большим трудом отпихивая парня, который, похоже, уже начал примериваться для поцелуя.
        Откуда в этом измождённом теле столько силы взялось? Ой, кажется, он опять готовится к броску. Ну нет, с меня хватит…
        - Куда ты, любимая? - хрипло провыл Валера мне вслед, пока я резво улепётывала вниз по ступенькам. Надеюсь, он не кинется за мной в погоню в своих домашних тапочках. - Я буду ждать…
        Ох, хоть бы к вечеру его отпустило. Настойчивый Валера - это совсем не то, о чём я мечтала.
        С автобусом мне повезло: когда я прибежала на остановку, он уже стоял там с распахнутыми дверями. Отлично! Две остановки - и я на месте! Опоздаю всего на каких-то пятнадцать минут.
        Я присела на свободное сиденье рядом с выходом и тут же услышала знакомую мелодию из сумки.
        Звонила Лерка.
        - Да? - ответила я рассеянно. Моё внимание внезапно привлёк парень в наушниках и рваных джинсах, который как-то слишком уж пристально на меня смотрел. И не он один. Мужчина с сидения напротив тоже вдруг принялся изучать моё лицо с нездоровым интересом. Может, там пятно какое-нибудь?
        - Ты чего вчера не отвечала?! - завопила подруга. - Неужели с шефом всё так плохо прошло?!
        - Ну… да, - я вздохнула. - Он пригласил меня на обед в кафе…
        - Вот! Так и знала!
        - …а потом, поглаживая мою руку, страстным голосом предложил мне… - я сделала паузу, дождалась нетерпеливого «Ну?!» и только тогда продолжила: - Взять кучу дополнительной работы, которую никто брать не хочет. Якобы для того, чтобы доказать, что я разделяю его ценности и, возможно, смогу когда-нибудь стать его партнёром во всех смыслах.
        - Вот мерзавец! - с восторженным возмущением воскликнула Лерка. - Ладно хоть в кафе позвал! Мог ведь просто зажать в коридорчике. Слушай, а может, не так всё и плохо? Ведь обед-то он оплатил?
        - Не обольщайся. Если бы я согласилась взяться за эту работу, он в итоге получил бы крупную сумму денег. Очень крупную, как мне сказали. Ради такой суммы можно и на недорогое кафе раскошелиться.
        - Вот гад… - протянула подруга.
        - Этот негодяй вас недостоин! - внезапно прорычал сидящий напротив дядька. Он что, слушал наш разговор?
        - Давай лучше я свожу тебя в кафешку, - вмешался парень в драных джинсах, который вдруг обнаружился стоящим в шаге от меня.
        Я опешила. Что происходит вообще?
        - Скажи, кто тебя так обидел, милая, - в довершение к этому раздался низкий хриплый голос над головой. - Я с ним разберусь.
        Как оказалось, голос принадлежал здоровенному детине лет двадцати пяти, бритому наголо и покрытому татуировками. Мне стало как-то не по себе.
        - Злата! Злата! Ну ты где там?! Оглохла, что ли?! - заорала в трубку Лерка, приводя меня в чувство.
        Я вздрогнула и отключила телефон, настороженно поглядывая на странно себя ведущих мужиков. Они все в этот момент с глупыми улыбками таращились на меня. Выражение их лиц совсем мне не понравилось.
        Автобус как раз стоял на остановке и должен был вот-вот отъехать. Ни секунды не раздумывая о том, что делаю (иначе не решилась бы), я резко сорвалась с места, одновременно поднырнув под руку парня в рваных джинсах, и выпрыгнула на улицу. Меня едва не прищемило дверями.
        Не останавливаясь (вдруг эти озабоченные товарищи потребуют у водилы их высадить?), я тут же рванула прочь. До работы оставалась ещё одна остановка. Ладно уж, пешком добегу, срежу через парк.
        Немного попетляв в переулках и не обнаружив погони, я вздохнула с облегчением и потрусила в сторону работы. По дороге мне пришло сообщение от Лерки: «Жди вечером в гости. Всё расскажешь». Ну ещё бы. Теперь не отстанет, пока не просмакует все подробности.
        И всё-таки что сейчас произошло? Надо же, сначала у Валерия крыша поехала, теперь у этих трёх. Полнолуние, что ли, близится?
        До офиса я добралась на двадцать минут позже, чем планировала. Настроения мне это, разумеется, не улучшило. И так теперь непонятно, как с шефом общаться, а тут ещё и это.
        Охранник Василий на проходной, который вчера сделал комплимент моему новому облику, сегодня, увидев встрёпанную и почти ненакрашенную меня, внезапно заявил:
        - Ооо, Злата, ты просто… ну слов нет! Богиня! А что, говоришь, парень-то у тебя есть?
        - Есть! Очень злой! Бритый и с татуировками! - поспешила заверить я, вспомнив бугая из автобуса.
        Не сказать, что сообщение о парне сильно напугало охранника.
        Он вообще, кажется, воодушевлялся всё больше с каждой секундой.
        Не дожидаясь, пока будет достигнута точка кипения, после которой он перейдёт к каким-то действиям, я рванула к лифтам.
        К счастью, следом он не бросился.
        Нажав кнопку, я обернулась и увидела, что мужик стоит и с озадаченным видом смотрит мне вслед, будто, как и я, не понимает, что произошло.
        Все сознательные граждане к этому часу уже распределились по офисам и приступили к работе, поэтому народу не было. В лифте я тоже ехала одна.
        - О, явилась наша вчерашняя красотка!
        - А чего сегодня помятая такая?
        - Всё, карета превратилась в тыкву?
        - Да отстаньте вы от неё! Разве не ясно? Кто-то клюнул вчера на нашу Золушку! Какой-то горячий темпераментный мужчина! Невооружённым же глазом видно следы бурной ночи на лице! Потому и опоздала!
        - Почему именно темпераментный? - заинтересовался кто-то.
        - Ну так не каждый может девушку до такой степени помять!
        Вяло огрызаясь на переполненных нездоровым энтузиазмом коллег, я доползла до своего рабочего места.
        Кстати, программист Лёша, мимо которого я прошла, вёл себя вполне адекватно. Никаких попыток сблизиться не делал, комплименты тоже не отвешивал. Буркнул «привет», этим и ограничился. Впрочем, все знали, что он давно и прочно женат.
        В сторону шефа я глянула только тогда, когда уже уселась за стол.
        Конечно, он смотрел на меня и выглядел очень недовольным. Опозданий Олег Владимирович не терпел. Поймав мой взгляд, он махнул рукой, чтобы я подошла.
        Блин. Даже не знаю, что хуже: возвращение к вчерашнему разговору или выговор за опоздание.
        - Закрой за собой дверь и сядь, - распорядился шеф, едва я переступила порог его кабинета.
        Началось! Видимо, всё-таки ругать будет…
        Шеф направил на меня суровый вздор и нахмурился ещё сильнее, заставив заёрзать на стуле.
        Ох, что будет… Надо хоть убедительное оправдание придумать!
        - Так это правда? - наконец, грозно вопросил он.
        - Что именно?
        - То, что они говорят, - Олег Владимирович кивнул на дверь. - Ты провела ночь с каким-то мужчиной?
        - Что?! - опешила я. - Нет, конечно!
        - Точно?! - напирал он с прокурорским прищуром.
        - Точно. Но…
        - Хорошо! - Шеф откинулся на своём кресле и улыбнулся.
        Да что происходит-то?
        А, поняла!
        Он боится, что теперь не получится сыграть на моих чувствах и всучить-таки мне эту папку с должниками! Эх, надо было сказать, что есть кавалер!
        - Знаешь, Злата… - шеф снова перешёл на этот свой бархатистый голос. - Удивительно, но сегодня ты ещё красивее, чем вчера. Поэтому я хотел бы…
        - Предложить мне заняться должниками?
        - Что?! - искренне удивился Олег Владимирович. - Нет, конечно! Пригласить тебя в ресторан! А о должниках забудь. Не забивай этим свою хорошенькую головку, я сам обо всём позабочусь. И о тебе позабочусь. А знаешь, к чёрту ресторан! Поедем сразу ко мне! Прямо сейчас! Я сам приготовлю тебе обед. И ужин. И завтрак…
        У меня, наверное, отвисла челюсть.
        Нет, в своих смелых фантазиях я, конечно, много раз представляла себе нечто подобное, но к такому резкому воплощению мечты в реальность оказалась как-то не готова.
        Пользуясь моим беспомощным состоянием, шеф, встал, обошёл стол и… внезапно начал массировать мне плечи!
        - Ты так зажата… Впрочем, это дело поправимое. Дома мы вместе примем горячую расслабляющую ванну с пеной… Да, решено. Уходим прямо сейчас!
        Я и вякнуть ничего не успела. Он схватил меня за руку и потянул к двери. Пришлось упереться ногами.
        - Но… подождите, Олег Владими…
        - Просто Олег. Ты хочешь, чтобы я тебя нёс на руках?
        - Что?! Нет!
        Я перестала сопротивляться и позволила себя увлечь, а то он был в таком состоянии, что, кажется, мог начать домогаться меня прямо здесь.
        Лучше уж выясним всё за пределами офиса, подальше от любопытных коллег.
        К тому же… ведь я хотела эти отношения! И вот сейчас внезапно мужчина моей мечты вдруг перестал изображать из себя ледяного принца и сделал шаг навстречу (а точнее, бросился со всей скоростью).
        Да, сегодня все мужчины сходят с ума, да и вообще всё это похоже на помутнение рассудка. Однако же конкретно в этого мужчину я давно и безнадёжно влюблена. И это всё меняет, разве нет?
        Именно таким образом я себя уговаривала, пока шеф за руку тащил меня через весь офис (у коллег были ТАКИЕ лица!) к лифту. Ладно хоть успела подхватить сумку со своего стола!
        Глава 14
        В лифте я попыталась с ним заговорить.
        - Олег Вла… эээ…. Олег!
        - Да, любимая?
        Ого! Уже любимая?! Не слишком ли быстро? Несмотря на внутренние увещевания, происходящее начинало напрягать меня всё больше и больше.
        - Вы… Ты ведёшь себя очень странно! Может, нам не стоит так торопиться?
        - Стоит, ещё как стоит, - чувственно улыбнулся он, всё сильнее прижимая меня к стенке. Его рука скользнула под одежду, подбираясь к груди. Почему-то это вызвало резкое внутреннее сопротивление. Я постаралась её вытащить. Бесполезно. - Я ещё никогда и ни в чём не был так уверен, любовь моя! Позволь мне тебя убедить…
        К счастью, в этот момент мы доехали до подземной парковки и дверь открылась. Шеф с огромной неохотой от меня отлепился и снова схватил за руку.
        До его внедорожника мы почти добежали. Я робко вякала на ходу, что сначала неплохо бы всё обсудить, но Олег Владимирович не слушал. Кажется, болезнь прогрессировала. Он всё больше походил на маньяка и всё меньше на того мужчину, при виде которого у меня раньше замирало сердце.
        Открыв заднюю дверь, шеф приглашающее махнул рукой.
        «Почему не переднюю?» - подумала я, зачем-то залезая в автомобиль. И тут же получила ответ.
        Я ещё не успела толком усесться, как он выдохнул «Нет сил ждать» и навалился сверху, опрокидывая меня на спину. Сумка, жалобно хрястнув, упала куда-то на пол.
        Я в панике рванулась, пытаясь сбросить с себя его тяжёлое тело. Разумеется, не вышло. Последней каплей стал поцелуй. Точнее, его подобие. Я почувствовала, как чужой язык с силой раздвигает мои губы и проникает в рот… О, как же ужасно это было! В этот момент до меня окончательно дошло, что такой возлюбленный мне не нужен! Он попросту меня пугает!
        - Ай! - отдёрнувшись, взвыл он, когда я цапнула его за язык. - Любимая, што проишходит?
        - Встань с меня! Выпусти!
        Конечно, моё паническое пыхтение не дало никакого результата.
        - Ты решила поиграть? О, меня это так заводит…
        Внезапно осознав, что так достичь цели не получится, я резко сменила поведение.
        - Олег, мне тяжело! Неужели ты ценишь меня так низко, что хочешь предаться страсти на этой грязной парковке?! - капризный голос получился не очень хорошо, но это сработало.
        - Что?! Нет, конечно! - Он с явной неохотой с меня слез. - Прости, ты права! Ты достойна большего. Просто рядом с тобой я схожу с ума. Но ради тебя постараюсь дотерпеть до дома!
        Я села и оправила одежду, до сих пор с омерзением ощущая шарящие по телу руки. Да уж, в моих мечтах всё было совсем по-другому!
        Дверь захлопнулась. Пока я искала под сидением сумку, Олег быстро обошёл автомобиль и занял место водителя.
        - Предложил бы тебе сесть впереди, но боюсь сорваться, - жарко выдохнул он, выезжая с парковки.
        - Нет-нет, тогда не надо, - торопливо согласилась я.
        Как же сбежать?
        Может, удастся убедить его заехать в магазин? Пока он ходит за покупками, я улизну. А там подумаем, что делать. Возможно, наваждение всё-таки временное. Ведь озабоченный охранник не стал меня преследовать! И парни из автобуса вроде бы тоже.
        Да, должно сработать. Кажется, до этого я подобрала правильную интонацию. Если говорить, как капризная красотка, которая уверена, что достойна только самого лучшего, он клюнет!
        Главное, не дать ему понять, что больше всего на свете я сейчас мечтаю оказаться подальше от него. А то ещё заблокирует двери. Нет уж, пусть лучше пребывает в уверенности, что мне хочется продолжения так же, как и ему.
        - Олег, ты, конечно, понимаешь, что наш первый раз должен быть особенным? - Надеюсь, получилось в должной степени игриво и убедительно. - Никакой спешки! Я давно об этом мечтала и хочу, чтобы всё прошло идеально. У тебя есть клубника со сливками?
        - О, любимая… ты читаешь мои мысли! Сейчас будет!
        Он схватил телефон и кому-то позвонил.
        - Лена? Ты у меня? Сейчас же спустись в магазин внизу и купи клубнику со сливками, а потом уходи. Я приеду с невестой, и ты будешь нам мешать. Поторопись. Будем через десять минут. Учти, не управишься до нашего прибытия - уволю.
        Отключившись, он улыбнулся мне в зеркало и сказал:
        - Всё будет сделано, моя королева. Может, заказать домработнице что-то ещё? Холодильник, конечно, забит под завязку, но если тебе хочется чего-то особенного…
        Блин, блин, блин! Такой план коту под хвост! Как же от него отделаться?!
        А может, смириться с судьбой? Вдруг отторжение - это только первая реакция? Ведь столько девушек мечтают сейчас оказаться на моём месте!
        Я ещё раз вспомнила поцелуй (бррр!) и жадные руки на теле. Нет! Это ужасно! Надо бежать и как можно скорее! Думай, Злата, думай! Куда он не сможет отправить домработницу?! Блин, на ум приходит только одно такое место… Ладно, рискнём. Хуже, наверное, не будет.
        - Олег, знаешь… Не хочу тебя пугать, но у меня есть особые… эээ… потребности. Я люблю использовать всяческие приспособления. Наручники, плётки. Понимаешь? Без этого никакого удовольствия я, боюсь, не получу. Если тебя это не пугает, то нам следует заехать в магазин для взрослых. Только я стесняюсь делать такие покупки, поэтому подожду тебя в машине, а ты…
        Он аж подпрыгнул от восторга и завопил, не дав мне договорить:
        - О, сладкая! Мы так подходим друг другу! Не волнуйся, у меня есть всё необходимое! Целый шкаф игрушек! Ммм, мне уже не терпится их опробовать! Скажу по секрету: я обожаю, когда меня наказывают! Так что, готовься! Я буду очень непослушным мальчиком, которого непременно следует выпороть!
        Счастливый Олег Владимирович прибавил скорость. А я, честно говоря, выпала в осадок, оказавшись не готовой к таким откровениям с его стороны. Надо же было вот так внезапно узнать о человеке столько нового!
        Признаться, ни в одной из своих фантазий о нашей близости я не представляла себя, охаживающей плёткой перевозбуждённого шефа! В моих мечтах всё было как-то более романтично и старомодно… Как вообще теперь смотреть на красивых мужчин? Кажется, эта картинка с плёткой намертво впечаталась в мозг…
        Внезапно до меня с некоторым запозданием дошло, чем может обернуться моё недальновидное высказывание о наручниках. Он сказал - шкаф игрушек?! Ааааа, спасите! Хочу домой!
        К моменту, когда мы заехали на очередную подземную парковку (в этот раз новенькой жилой многоэтажки), меня уже потряхивало. Паника набирала обороты. Интересно, а истерика его остановит? Что-то мне подсказывает, что нет… Может, заорать: «Помогите»? Где-то тут должна быть охрана…
        Шеф кинул на меня горящий взгляд, открыл дверь и вылез из салона. Ну всё, приехали. Сейчас он обойдёт автомобиль и утащит меня к себе в логово. Нет, не позволю! Надо сопротивляться! Вот сейчас выйду, заряжу ему между ног и…
        - Девочка, ты откуда взя… - вдруг раздался его удивлённый голос, после чего Олег Владимирович булькнул, навалился на стекло и сполз вниз. На мгновение мне показалось, что в одном из зеркал мелькнуло что-то розовое. Однако, обернувшись, я ничего не увидела. Боже, его что - убили?!
        В первый момент мне стало страшно. Вдруг сейчас придёт моя очередь?!
        Однако шли минуты, а неизвестный убийца так и не появился. А потом вдруг откуда-то снизу раздалось:
        - Ммм… хррр…
        Аккуратно открыв дверь, я вылезла наружу и, опасливо озираясь, обошла автомобиль.
        Шеф лежал на бетонном полу возле передней двери и… крепко спал! В этом не было ни малейших сомнений! Он подложил под голову руки, свернулся калачиком и сладко похрапывал, время от времени что-то бормоча во сне. На лице Олега Владимировича играла блаженная улыбка.
        Да что тут происходит?
        Признаться, я не особенно долго размышляла, что делать. Будить его? Ну уж нет! Убедившись, что с шефом всё в порядке, я попросту рванула прочь и замедлилась только тогда, когда заметила впереди будку охранника. Мне пришло в голову, что негоже как-то оставлять шефа на бетонном полу. Простынет ещё.
        - Простите, пожалуйста… - Главное, улыбаемся, будто всё в порядке. - Там мужчина возле машины лежит. Похоже, пьяный. Наверное, нужно его убрать? А то пол холодный, застудится. Одет он хорошо, может, живёт здесь.
        - Где, говорите? - уточнил охранник. Внезапно я вспомнила про то, что мужчины сегодня странно на меня реагируют, и спохватилась. Однако охранник вёл себя нормально. Может, это из-за того, что у него кольцо на безымянном пальце? Женатого программиста Лёшу ведь тоже не зацепило…
        - Да вон там. Видите колонну с цифрой три? Прямо за ней.
        - Спасибо, сейчас посмотрю…
        Надо же, какие в этом элитном жилом комплексе стражи порядка вежливые!
        Он ушёл, а я поспешила прочь. Вдруг, проснувшись, шеф рванёт в погоню?
        Дорога до дома заняла много времени. Пользоваться общественным транспортом я опасалась и по улицам передвигалась с оглядкой, с запасом обходя мужчин, парней и даже мальчишек. Мало ли что!
        Телефон пришлось отключить. Мне пришла куча сообщений от коллег с работы. Кто-то и позвонить додумался.
        По дороге я размышляла обо всём, что сегодня произошло. В голове роились вопросы. Почему шеф внезапно превратился в маньяка? Что вообще случилось с мужчинами? Как получилось, что Олег Владимирович вышел из машины, свалился и уснул? Кто-то решил мне помочь? Чертовщина какая-то.
        Когда, наконец, впереди замаячил мой милый дом, ноги уже буквально отваливались от длительной ходьбы. Однако я не спешила бежать к подъезду. Вдруг шеф поджидает поблизости?
        Спрятавшись за гаражом, я внимательно осмотрела двор. Никого. Что ж, тогда рискну сделать бросок.
        Зажав в руке ключ от подъезда, я рванула вперёд. И тут же услышала радостный рёв:
        - ЗЛАТА!
        Валера нёсся по тротуару с полным пакетом продуктов. Видимо, шёл из магазина и увидел меня. Только этого не хватало!
        Я торопливо нырнула в подъезд и метнулась вверх по лестнице. Успела! Уже закрывая дверь квартиры, услышала ещё один вопль перевозбуждённого соседа.
        А потом началось. Он звонил и стучал, звонил и стучал… Кажется, вмешались другие соседи - я слышала отзвуки ругани. Не добившись ответа, Валера переместился под окна и начал звать меня оттуда (как хорошо, что я живу не на первом этаже!). И снова вмешались соседи.
        В общем, все развлекались, как могли. Кроме меня.
        Я металась взад-вперёд по квартире и не находила себе места. Сложившаяся ситуация пугала меня до чёртиков. Пройдёт ли это массовое помешательство? Или я так и буду сводить с ума неженатых мужиков? Валера же явно до сих пор одержим! Почему его не отпустило?!
        - Злата! Любимая! - снова раздался внизу его вопль.
        Я разозлилась, топнула ногой и рявкнула, обращаясь к высшим силам, которые сыграли со мной эту злую шутку:
        - Хватит! Не нужны мне больше кавалеры! И женихи не нужны!
        Внезапно спина страшно зачесалась, а потом из-под одежды что-то посыпалось. Я посмотрела под ноги и увидела мелкий розоватый песок, который почти сразу впитался в ковёр и исчез. Крики под окном стихли.
        Глава 15
        Озадачившись не на шутку, я почесала голову и ещё раз осмотрела ковёр под ногами. Ничего. М-да. Что-то в моей жизни в последнее время слишком уж много странностей. И ведь расскажи кому (хотя бы той же Лерке) - покрутят пальцем у виска и посоветуют не переутомляться.
        Был ли этот песок вообще? Или у меня крыша едет?
        И как мне действовать дальше?
        Хоть Валера и затих, это не значит, что его отпустило. Возможно, он готовит очередной план, как выманить меня из квартиры.
        Кроме того, совершенно неясно, что с шефом. Проснулся ли он? Ищет ли меня?
        Вечно прятаться в квартире не получится. Мне нужно ходить на работу…
        Ладно, как говорил один умный человек, чтобы выбраться из хаоса, надо остановиться на чём-то одном и на время отбросить всё остальное. Попробую разобраться с Олегом Владимировичем.
        Я решительно достала телефон и включила его.
        Игнорируя кучу пропущенных вызовов и сообщений от коллег, нашла телефон бухгалтера Люды. Несмотря на свой ехидный характер, в помощи она никогда не отказывала, а ещё знала всё обо всех.
        - Злата! - громыхнула Люда. - Наконец-то! Мы тут умираем от любо…
        - Тихо! Люда, я крупно влипла. Нужна помощь.
        - Что случилось? - тут же собралась она, сменив тон на предельно серьёзный. Я поздравила себя с верно выбранной тактикой.
        - Мне нужен телефон шефа. Помнишь, он выволок меня из офиса? Так вот, мы с ним… эээ… крупно повздорили. Очень крупно. Не сошлись взглядами на… работу. Он требовал делать то, что никак не относится к моим прямым обязанностям. В общем, на эмоциях мы всего наговорили друг другу, а потом разошлись. А теперь я остыла и хочу понять, возвращаться ли мне на работу или он, может, уже меня уволил… У тебя есть его номер?
        - Ох ты ж, божечки! Да конечно, есть! Пиши…
        Продиктовав мне номер, она сочувственно уточнила:
        - Получается, есть шанс, что ты больше не выйдешь на работу? Будет жаль! Эх, а мы-то с девчонками надеялись, что у вас любовь закрутилась…
        - Если бы, - уныло протянула я. - Спасибо тебе за помощь, дружище.
        Распрощавшись с Людой, я набрала номер шефа и быстро нажала на клавишу вызова, пока не испарились остатки решительности.
        - Да, - мрачным голосом ответил шеф. Ага, проснулся, значит…
        - Олег Владимирович, это Злата… - протянула я с содроганием, ожидая всего, чего угодно. От рявка «Ты уволена!» до воодушевлённого «Говори, где ты? Я лечу!»
        - Злата… - повторил шеф и замолчал. Ох, что-то не нравится мне это…
        - Да. Хотела уточнить насчёт… работы.
        - Слушай, Злата, я с утра себя плохо чувствовал. Честно говоря, вообще смутно помню, что делал и говорил. Всё как в тумане. То ли переутомление сказалось, то ли съел что-то не то. В общем, судя по всему, я в итоге упал в обморок на парковке, охранник меня нашёл. Скажи, я к тебе… эээ… приставал? Или мне это привиделось?
        - Приставали… - помявшись, призналась я. Всё равно ему расскажут, как он волок меня за руку из офиса.
        - Вот как, - судя по голосу, шеф отчаянно надеялся на отрицательный ответ. - Ну… ты ведь понимаешь, что это было не всерьёз?
        С одной стороны, я испытала облегчение, а с другой - внезапно стало как-то обидно.
        - Конечно, понимаю!
        - Ну отлично. Будет здорово, если ты никому ничего не расскажешь. А с меня премия. Договорились?
        - Хорошо. Но, учитывая, что вы на глазах всего офиса схватили меня за руку и потащили прочь, придётся придумать какую-то легенду. Хотя есть у меня одна мысль. Скажу, что мы с вами не сошлись во взглядах на мои обязанности и выясняли отношения. Должны поверить. Вот прямо сейчас позвоню бухгалтеру и на вас пожалуюсь.
        - Отлично. Так и сделаем. Я твой должник. И… Злата, ведь ты не питаешь надежд на… продолжение?
        Мне очень хотелось мстительно сказать что-то вроде: «Наоборот, я очень рада, что знакомство со шкафом, набитым игрушками, так и не состоялось», но пришлось сдержаться. Лучше уж остановимся на премии и чувстве признательности.
        - Конечно, нет, Олег Владимирович. Я так сразу и подумала, что с вами что-то не так. Мне сейчас на работу возвращаться?
        - Нет-нет, отдохни. Думаю, ты заслужила сегодня выходной, - радостно заверил шеф и отключился.
        Что ж, вот с одной проблемой и разобрались. Шефа определённо отпустило, и увольнять он меня не собирается. Впрочем, даже если бы и уволил, найти новую работу несложно. Всё-таки я неплохой продавец, лучше многих в нашем офисе. Думаю, я могла бы без особого труда устроиться и на место с более высокой зарплатой, да ещё и с перспективой карьерного роста. Давно приходили мысли об этом. Но раньше меня держала влюблённость в шефа. И коллектив. Коллектив у нас дружный, как ни крути. Хоть и все с приветом, конечно. Зато весёлые.
        Ладно, подумаю об этом потом.
        Теперь осталось выяснить, как на меня реагируют мужчины. Вдруг шефа отпустило только потому, что я удалилась от него на приличное расстояние? Правда, Валера и после моего позорного бегства в квартиру вёл себя как озабоченный бабуин, но он и раньше по мне сох. Может, дело в этом.
        Как же проверить? Что-то мне совсем не хочется снова ощущать чьи-нибудь жадные руки на теле. С другой стороны, Валера хотя бы не такой крепкий, как шеф. Ручки у него тоненькие, ножки тоже, да и сам худой. Может, получится справиться? Вряд ли мне удастся найти более подходящий объект для эксперимента.
        Под окном Валеры не обнаружилось. Я подошла к входной двери и выглянула в глазок, но никого не увидела. Хотя он вполне мог притаиться где-нибудь сбоку. Ладно, рискну открыть дверь. Жаль, цепочки нет…
        Однако опасения оказались напрасными. Валера бесследно исчез. Конечно, можно было постучаться к ним домой, но при соседке бороться с её сыном как-то не хотелось. Ладно, время до вечера ещё есть, так что подожду. Если Валера не объявится, то вечерком к ним всё-таки загляну. Главное, всё выяснить до завтрашнего утра.
        Я вернулась в квартиру, размышляя, чем бы заняться. Пока я добиралась пешком до дома, время перевалило за полдень. Можно было пообедать, но переживания напрочь отбили аппетит. Да и ноги гудели после ходьбы.
        В итоге я решила подлечить расшатавшиеся нервишки и принять расслабляющую ванну с морской солью и капелькой ароматического масла. Лягу в горячую воду, включу гармоничную музыку со звуками природы… Да, отличная мысль!
        Но, как выяснилось, мысль оказалась не такой уж и отличной. Нет, поначалу всё шло хорошо. Я приготовила ванну, включила музыку и даже зажгла свечи для полного релакса. О да, расслабиться у меня получилось и даже слишком хорошо. Прикрыв глаза, я растворялась в звуках моря и саксофона, представляя себя на побережье, а потом и сама не заметила, как сделала то, чего в наполненной ванне уж точно не стоит делать. Я задремала.
        В этот раз лавка явилась мне не сразу.
        Сначала сны были такими, как и полагается: смазанными и обрывочными. Мне привиделся шеф с плёткой наперевес, от которого я вроде бы сбегала, потом у него вдруг оказалось лицо Валеры… и вот уже мы с Валерой уплетаем пирожки, а рядом его мать радостно приговаривает, потирая руки: «Как закончите, можно и в спальню! У нас и шкаф с игрушками имеется!»
        Потом я пыталась сбежать, но тётя Люба с Валерой меня поймали и принялись запихивать в тот самый шкаф. Я изо всех сил сопротивлялась, налегая на дверь и вопя: «Неееет! Пустите! Не нужны мне такие сны! Уж лучше лавка!»
        Сразу после этих слов створка поддалась. А в следующий момент я выпала в знакомое до боли помещение, едва не приложившись головой о прилавок.
        Глава 16
        С моего прошлого визита лавка ничуть не изменилась, разве что стол с камином снова исчезли, да и чертёнок куда-то пропал. Зато паутинная ткань никуда не делась. Она лежала на стуле.
        Кстати, на мне снова была та самая одежда из леса. Это меня порадовало. Как-то не хотелось прыгать по лавке в чём мать родила.
        И всё-таки где Рокши?
        Может, спрятался? Кажется, сбоку что-то мелькнуло на полке… Точно прячется! Ага, значит, решил поиграть. Ну ладно.
        Я прошлась вдоль полок, рассматривая артефакты. И где же этот негодник?
        - А ну вылезай!
        Ответом мне была злорадная тишина. Хм. Кажется, мелькало где-то здесь… И товары с тех пор местами не менялись… Ого, а вон и памятная картина с русалкой, в которую угодил Фертюн.
        Я мазнула взглядом изображение, и в этот момент картина вдруг… икнула! А потом ещё раз! Ага, очевидно, на кого-то напала икота! Очень кстати!
        - Ик!.. Ик!.. Ик! - заунывно раздавалось в тишине.
        - Икушка, Икушка, сколько мне жить осталось? - хмыкнув, вопросила я.
        - Очень смешно, - из-за спины русалки выглянуло недовольное чёрное личико. Готова поклясться, что русалка сердито передёрнула обнажёнными плечами! М-да, хорошо, что я уже попривыкла, что в лавке что-то подобное происходит. Представляю, что было бы, если бы в жизни я увидела живого чёрта на картине…
        Внезапно мой взгляд упал на стоящий неподалеку от картины знакомый розоватый кувшинчик.
        Погодите-ка! Помнится, после встречи с Фертюном, из этого самого кувшинчика мне за шиворот насыпался какой-то песок! Точно! Ещё спина жутко чесалась! А дома после атаки перевозбуждённых мужиков на ковёр тоже что-то высыпалось… и снова чесалась спина! Интересное совпадение… А ещё у этого подозрительного сосуда узор из сердечек вокруг горлышка…
        - Ты чего? - спросил Рокши, выпрыгнув из картины.
        - Да тут кое-что странное произошло, - пробормотала я, протягивая руку к кувшинчику. Однако когда до него оставалась пара сантиметров, я опомнилась и руку отдёрнула. Нет уж! Как-то не хочется мне снова испытывать жуткую головную боль. Однако убедиться в справедливости своих подозрений хочется. Что же делать? О, идея!
        - Что произошло-то? - изнывал от любопытства чертёнок. - Ну расскажи-и-и…
        - Ооо, ты даже не представляешь! Но сначала надо всё проверить… - уже намеренно продолжала нагнетать интригу я, направляясь к прилавку.
        Он полетел за мной, не переставая сыпать вопросами. Я дошла до стула, взяла паутинную ткань и повязала её на голову на манер банданы. Отлично! Теперь можно и кувшинчик взять. Если я всё рассчитала правильно, то ткань должна тут же погасить возможную боль.
        Как оказалось, моё решение без преувеличения можно было назвать гениальным.
        С внутренним трепетом схватив кувшинчик, я прислушалась к себе. Боли не было вообще! А в следующий момент в голове начали возникать картинки. Информация о товаре поступала со всем возможным комфортом!
        - Неплохая идея, - признал чертёнок, внимательно следя за моим лицом. Я услышала его голос будто издалека. - Так ты расскажешь, чем тебя заинтересовал этот конкретный кувшин? Мне ужасно интересно! Если не ошибаюсь, из него в прошлый раз на тебя что-то просыпалось, да? А потом были какие-то последствия?
        Я подняла вверх палец, жестом прося помолчать, пока вся информация о кувшинчике не загрузится в мозг.
        - Как-то медленно! Ты всё ещё сопротивляешься… - недовольно буркнул пушистый вредина и заткнулся.
        Наконец, я поставила сосуд обратно на полку и задумчиво посмотрела на Рокши.
        - Ну?! - не выдержал бес.
        - М-да… Ну спасибо тебе, лавка! Вот удружила-то! Ты хоть знаешь, что эта злодейка мне устроила? Ух, аж злости не хватает! Порошок-то непростой оказался, а любовный!
        - Что, правда?! И что, в тебя кто-то втрескался?
        - Не то слово! - психанула я. - Да на меня целый день мужики кидались! А шеф, в которого я, между прочим, раньше влюблена была, и вовсе чуть не изнасиловал особо изощрённым способом! Хорошо хоть я сбежала вовремя! Иначе нас связало бы с ним прочными узами навсегда!
        Чертёнок булькнул, посмотрел на меня широкими глазами и… заржал. Он ухохатывался от души, видимо, ярко представляя себе мои приключения. Если бы речь шла о ком-то другом, я бы тоже, наверное, веселилась…
        - Ха-ха-хаааа… ой, не могу. Так что, получается, зелье активно привлекает к тебе кавалеров?
        - Не совсем. Вообще, это не то чтобы стандартное любовное средство. Скорее, это средство для поиска подходящей второй половинки. То есть если мужчина уже состоит в крепких отношениях с кем-то или женат, то на него оно не подействует. Также оно не действует на тех, кто не подходит по возрасту: например, на детей или на чрезмерно, так сказать, взрослых мужчин. Все остальные в зоне риска. Но тут тоже есть свои тонкости, представляешь? Допустим, если попавший под действие порошка субъект уже имеет к тебе какие-то чувства, то они многократно усиливаются. На всех остальных порошок перестаёт воздействовать после того, как отойдёшь на несколько шагов или вслух обозначишь, что эти претенденты в женихи тебе совсем неинтересны. Ах, если бы я знала об этом заранее… м-да. Но это не всё! Готовься, сейчас будет самое ужасное!
        - Ну-ка, ну-ка?! - восторженно возопил гадкий чёрт.
        - Если в течение пары минут не обозначить отказ и не отойти на нужное расстояние, любовный порошок решит, что выбор сделан! И начнёт воздействовать на объект с утроенной силой, активно подталкивая его к интимной близости, которая - та-дам! - закрепит связь навсегда! Навсегда! Ты представляешь?! Я ходила по краю! И только благодаря счастливой случайности не оказалась привязана к шефу навечно!
        - Ааааааа… - снова закатился чёрт, ухохатываясь и размазывая счастливые слёзы по щекам. Наконец, он немного успокоился и, всё ещё всхрюкивая, уточнил: - Как же ты в итоге с этим разобралась?
        - Я сказала вслух, что мне больше не нужны женихи. Этого оказалось достаточно. Порошок решил, что его услуги больше не актуальны и высыпался на ковёр. Жаль, раньше не сообразила посетовать на ситуацию вслух. Тогда, может, и не было бы этого чужого языка во рту…
        Я скривилась.
        - Ну, а может, зря отказалась-то? - подколола эта мохнатая язва. - Только представь, как было бы здорово найти мужчину мечты!
        - Знаешь, за последние несколько часов я поняла, что некоторые мечты лучше не осуществлять. Не уверена, что вообще теперь смогу смотреть на шефа спокойно… А всё гадкая лавка!
        - Да уж, похоже, спор о том, кто из вас вреднее, с большим отрывом выиграла именно она. Только знаешь, даже если бы тебя привязало к шефу, лавка наверняка подкинула бы какой-то артефакт, способный эту связь разорвать. Я в этом уверен! Иначе она не стала бы так тебя подставлять. Наверное.
        - Угу. Ты всё ещё питаешь надежду, что у этой заразы есть хоть какая-то совесть?
        Я села на свой стул и призадумалась, подперев щёку рукой. Внутри прочно обосновалось ощущение некого противоречивого раздвоения. С одной стороны, здесь, в лавке, всё казалось чётким и реальным. Даже чудеса уже стали какими-то на удивление привычными. С другой - стоило мне проснуться, и яркие образы, связанные с этим удивительным местом, отодвигались и размывались, представляясь чем-то вроде сна. В реальном мире сами мысли о существовании волшебного магазинчика, скачущего сквозь миры, казались дикими. Может, лавка делает это нарочно? Прячется среди снов, а едва я просыпаюсь, как-то влияет на разум?
        Этот вопрос я задала чертёнку.
        - Думаю, так и есть, - авторитетно принялся разглагольствовать мохнатый рогоносец, с умным видом присев прямо в воздухе так, будто под ним находился стул. - Она постепенно приучает тебя к мысли о том, что ты стала хозяйкой. Хотя, сдаётся мне, раньше лавка действовала менее деликатно. Её прежние хозяйки занимались только торговлей, их прошлая жизнь навсегда оставалась в прошлом. Правда, есть у меня кое-какие подозрения… Я вот сейчас припоминаю, что ходили какие-то слухи о той девушке, которая была тут до тебя. То ли она сбежала, то ли её забрал себе какой-то бог… Суть в том, что лавка её потеряла. Тогда я не особенно интересовался всем этим, ведь даже мне лавка представлялась чем-то вроде места из сказок. Но вот сейчас жалею, что не узнал поподробнее.
        - Хм. Получается, она так деликатничает, отодвигая мысли о себе и пряча их за лёгкой дымкой сонной бессознательности, потому что боится меня… потерять? Не понимаю, Рокши. Первый встреченный мной покупатель утверждал, что быть хозяйкой - большая честь. Звучало так, будто многие мечтают об этом. Зачем лавке хватать какую-то девицу (я имею в виду себя), которая и вовсе не хотела себе такой судьбы, если можно было найти кого-то мечтающего занять эту должность и не такого строптивого? Тогда не пришлось бы постепенно меня, так сказать, приручать, притворяясь сном и мало-помалу утверждая в моей сопротивляющейся голове мысли о чудесах. Кстати, возможно, я сопротивлялась бы меньше, если бы лавка не выдавала финты вроде той же ситуации с порошком.
        - Ответ на это может дать только сама лавка. Чем-то ты ей приглянулась. Не каждая девушка способна стать хозяйкой. Может, одна из тысячи или из десяти тысяч. Для этого нужно определённое сочетание качеств. А вот почему из всех кандидатур выбрали именно тебя… Кто знает? Лавка очень придирчива. У неё есть свои требования, известные только ей. Кто поймёт древнее ехидное существо? Возможно, ты чем-то ей нравишься. Или с тобой весело. Впрочем, стоит ли удивляться, если тебе удалось очаровать даже самого Пожирателя душ? Имеются, конечно, у меня кое-какие соображения, но вот верны ли они?
        - Ну?! - поторопила я.
        - Вы до ужаса с ней похожи. Ты этого не замечаешь? Обе упрямые и своевольные, гнёте свою линию. Возможно, дело как раз в твоём упрямстве. У тебя на редкость крепкая внутренняя позиция. Когда ты уверена в чём-то, тебя трудно сдвинуть с места. А значит, если ты сама, по своей воле, решишь, что твоё место именно здесь, то никто не сможет тебя в этом переубедить. Поэтому лавка даёт тебе время привыкнуть и при этом не притворяется шёлковой, а показывает свой настоящий характер. Она хочет, чтобы ты приняла полностью осознанное решение, с учётом всех факторов. Да, кто-то другой на твоём месте, возможно, охотно променяет свою скучную жизнь на те чудеса, которые предлагает лавка. Но когда новизна уйдёт, а работа станет привычной, этот человек взвоет и запросится обратно, в свой спокойный мирок, где на пороге не возникают всякие… эээ… Пожиратели душ. А ты не такая. Хоть тебе самой и может казаться по-другому.
        - Вот уж спасибо, - беззлобно проворчала я, невольно призадумавшись. - Интересно, а остались ли какие-то материалы или записи от старых хозяек?
        Рокши, который, похоже, просто физически не был способен долго находиться в одной позе, опустился мне на плечо и обвил шею хвостиком.
        - Я тут всё облазил. Никаких хранилищ или скрытых ниш не замечено. Но лавка могла нарочно их спрятать. У тебя разве не возникает иногда ощущения, что она только кажется крохотной? А на самом деле её можно исследовать годами и каждый раз будешь обнаруживать что-то новое.
        - Да, чувствуется здесь что-то такое… Лавка, а лавка, есть ли у тебя какие-то тайные комнаты, склады или хранилища? Может, покажешь? Познакомимся поближе, так сказать…
        Позади раздался тихий скрип. Я повернулась. Располагающиеся за прилавком полки с товарами исчезли, и вместо них там возникла дверь. Та самая дверь, которую я видела в той развалюхе в лесу. Та самая дверь, через которую я вошла в лавку, когда обнаружила в сумке чертёнка. А ещё я выпала из неё буквально пять минут назад.
        Дверь была чуть приоткрыта. Казалось, что по ту сторону царит темнота. Мне стало немного жутко и при этом невероятно интересно. Судя по всему, сейчас я прикоснусь к каким-то тайнам волшебной живой лавки.
        - Круть… - прошептал чертёнок на моём плече. Видимо, у него были схожие мысли.
        Глава 17
        Взявшись за ручку, я потянула дверь на себя.
        А за ней… действительно царила темнота! А точнее, живая, густая, непроницаемая, шевелящаяся тьма.
        - Жутковато, - сглотнула я, ощущая, как тело покрывается противными мурашками. - Рискнём туда нырнуть?
        Внезапно чертёнок взлетел с моего плеча вверх и заявил:
        - Нет. Иди одна.
        - Эй! Что началось-то? Струсил? Решил пожертвовать малоценным членом команды? - запротестовала я, с опаской косясь на темноту. - Нашёл время лишать меня дружеской поддержки…
        Он хихикнул.
        - Ты не поняла! Я совсем не прочь прогуляться с тобой в темноту! Просто в тот момент, когда дверь открылась, я получил нечто вроде эмоционального посыла от лавки. В первое путешествие тебе нужно отправиться одной. А уж потом, в следующий раз, и мне можно будет посмотреть, что там. Но не сейчас.
        - Убедительная отмазка, - со вздохом признала я.
        Что ж, похоже, придётся нырять во тьму без компании. С одной стороны, жутко до невозможности. С другой - что-то словно бы тянуло меня туда. Ладно! Чем больше сомневаюсь, тем меньше решимости.
        - Рискнём, - пробормотала я, потуже затянула паутинную бандану на голове (впрочем, она и без того сидела как приклеенная) и шагнула в проём.
        - Удач… - пискнул в спину чертёнок. Его пожелание будто утонуло в густой темноте.
        Поначалу не видно было ни зги. Я даже собственных пальцев, поднесённых к лицу, не видела! Что ж, пойду вперёд.
        Через пять шагов (очень осторожных, я боялась запнуться за какой-нибудь выступ и брякнуться) тьма начала рассеиваться.
        Передо мной возник длинный уютный коридор с дверями. На полу был толстый ковёр цвета малинового варенья, кое-где у стен стояли диванчики в нишах и столики с лампами, дающими мягкий жёлтый свет.
        - Миленько…
        Ключик на моей шее внезапно нагрелся. Я достала его из-под футболки и увидела, что он светится. Стоило мне прикоснуться к нему пальцами, как все двери разом открылись. Все, кроме одной, которая находилась в самом конце коридора. Собственно, в неё он и упирался. С моего места её пока было видно плоховато (во-первых, мягкий свет не был особо ярким, во-вторых, рядом с самой дверцей лампы вообще отсутствовали), но даже и отсюда становилось ясно, что дверь не походит на другие. Само дверное полотно казалось выпуклым, будто бы рельефным, с позолотой или вставками из золотистого металла. Ладно, ещё успею рассмотреть, когда доберусь до неё.
        Я подошла к ближайшей двери и заглянула в проём. Что тут у нас? Ооооо…
        Моему взгляду открылась… сокровищница!
        На полках, столиках и просто на полу стояли сундуки, коробки и коробочки, с горкой наполненные монетками, слитками, сверкающими камнями, золотым песком, какими-то мерцающими ракушками и другими штучками, названия которым я не могла даже подобрать. Там были и полоски из радужного материала, и попискивающие мохнатые комочки, полыхающие так, что больно было смотреть, и парящие в воздухе кристаллы с заключённым внутрь пламенем…
        Видимо, здесь была собрана валюта из разных миров - все, когда-либо уплаченные лавке деньги и прочие средства обмена. На одной из полок я заметила расшитый кошелёк Клайры, а ещё чуть поодаль - космические шарики Пожирателя душ, которые лежали на чём-то вроде блюдца. Наверное, ими платили так редко, что и сундучка не набралось.
        Но зачем лавке все эти сокровища?
        Она просто складирует их здесь или всё же для чего-то использует? Интересно…
        Долго бродить по сокровищнице я не стала. Огляделась и вышла. Успеется ещё! Ведь меня ждут и другие двери.
        Заглянув в следующую комнату, я застыла в изумлении. Какая же она огромная! Намного больше, чем сокровищница! По правде говоря, определить её размеры и вовсе не представлялось возможным.
        Онемев, я смотрела на бесконечные ряды полок с артефактами, уходящие вдаль. Бог мой! Сколько их тут?! Ну теперь понятно, почему товары постоянно меняются. Да потому что их намного больше, чем можно себе представить!
        Немного прогулявшись вдоль полок я, растерянная и потрясённая, вернулась в коридор.
        В следующую комнату заходить было даже страшновато. Какие ещё сюрпризы меня ждут?
        Помедлив, я глубоко вздохнула и двинулась навстречу новым загадкам.
        Ага, знакомое место! Узнаю этот камин с негаснущим огнём и столик, за которым я поила Клайру чаем, а потом мы с чертёнком обжирались сладостями. Значит, лавка хранит здесь, так сказать, запасное пространство основного помещения, извлекая его по мере надобности.
        Что ж, это забавно, но не особо интересно, идём дальше.
        Так, а тут у нас что? Похоже на гардеробную. Да, так и есть! Это гардеробная! Большие зеркала, многочисленные вешалки с одеждой, полки с обувью и шляпами… Думаете, о таком богатстве можно только мечтать? Ага, как же! Львиную долю нарядов в приличном обществе я бы носить не рискнула. По крайней мере, в приличном обществе моего мира. А вот в других мирах вполне… Например, знаю я одно местечко, где вон та милая шляпка в виде кремового пирожного выглядела бы очень уместно. А вон и платье к ней с пуговичками-конфетами. И туфли с пряжками в виде разноцветных леденцов.
        Примерив пару особо диких нарядов (вроде костюма, состоящего из бюстгальтера с перьями, юбки, торчащей наподобие балетной пачки, ядовито-зелёных панталон с кружевами и полосатых чулок), я убедилась, что все они точно моего размера. Та же история была и с обувью, и со шляпками. Их словно шили на меня!
        Зачем эти наряды? Вряд ли для того, чтобы я меняла одежду каждый раз, когда мы прыгаем в новый мир. Иначе переодеваться придётся часто. Значит, вероятно, когда хозяйка окончательно осваивается на новом месте, ей всё-таки можно гулять по мирам, маскируясь под местную жительницу…
        Из гардеробной я попала в ещё одно хранилище артефактов. Там их было не так много. Все они стояли на полочках, и под каждым находилась табличка с именем. Ого! Неужели у этих вещиц есть хозяева? Или… будут хозяева? Получается, существуют артефакты, которые по какой-то причине предназначены для конкретного человека? Ну и дела… Так много вопросов и так мало ответов…
        Размышляя об этом, я завернула в последнюю открытую комнату.
        Она выглядела жилой. Во-первых, в ней имелось окно с кружевными занавесками, за которым в настоящий момент простирался красиво освещённый заходящим солнцем берег моря. Во-вторых, в углу стояла кровать с тумбочкой и небольшой шкаф, а на полу лежал цветастый ковёр. Был ещё и столик, он располагался прямо под окном.
        Казалось, комнату вот-вот покинули, хотя у меня откуда-то появилась уверенность, что это не так. Просто лавка всё сохранила точно в том виде, в котором помещение оставил тот, кто был здесь в последний раз.
        Примятое покрывало на кровати выглядело так, словно там кто-то недавно сидел, а чашка с недопитым чаем на столе даже не успела остыть.
        А потом я увидела толстую записную книжку на тумбочке. Ого! Если мои догадки верны и комната принадлежала бывшей хозяйке, то в книжке могут быть заметки о её жизни и работе!
        Я шагнула к тумбочке и с внутренним трепетом взяла книжку в руки.
        В этот момент откуда-то издалека раздался звонок. Комната поплыла и начала размываться. Тело налилось тяжестью. Неужели уже пора просыпаться? Внутри впервые толкнулось что-то вроде сожаления. Эх, не успела прочитать записи! Да и последняя комната в конце коридора так и осталась закрытой…
        Глава 18
        В прихожей противно пиликал домофон. Я открыла глаза и сфокусировала взгляд на собственных обнажённых ступнях, торчащих из пены. Надо же, вода даже не успела остыть! Сколько же я спала? Да и как вообще можно было спать в такой позе? Моя голова будто зависла в воздухе над водой. На мгновение мне показалось, будто её и плечи оплетают невидимые нити, но стоило пошевелиться, и ощущение исчезло.
        Домофон затих, зато зазвонил телефон, лежащий на стиральной машине.
        - Да?
        - Ты, надеюсь, дома? - стервозно вопросила Лерка. - Я же тебя предупреждала, что приду! Мы с Алиской торчим перед дверью подъезда!
        - Вы с… Алиской?
        - Да. Ей тоже жутко интересно узнать, что там у тебя с шефом. Ты ведь не против? А то она переживает, что доставит неудобство.
        - Сейчас оденусь и впущу вас, - буркнула я.
        Переживает она! Как же! Для этого я слишком хорошо знаю Алиску. Не такой она человек. Во-первых, она считает себя непревзойдённым экспертом по отношениям и наверняка уверена, что я прямо-таки мечтаю получить от неё пару авторитетных советов. Во-вторых, если она что-то и испытывает, то это желание покопаться в чужой личной жизни. А точнее, в моей личной жизни, которая всегда вызывала у неё нездоровый интерес.
        В детстве Алиса была очень застенчивым ребёнком, всего боялась, шарахалась от каждой тени. Я её жалела и везде таскала с собой, знакомила со своими друзьями и всячески опекала. В какой-то момент она решила, что быть мной очень здорово, и начала во всём подражать. Перенимала манеру общения, подбирала похожую одежду и старалась понравиться тем мальчикам, которые за мной ухаживали.
        К счастью, по мере взросления она оформилась в весьма привлекательную девушку, и окружающие сами начали активно стремиться к общению с ней. Алиска перестала мне подражать, нашла собственный стиль и стала настоящей сердцеедкой. Парни ходили за ней табунами, но сверстники легкомысленную красотку не интересовали. Она находила странное удовольствие в том, чтобы цеплять обеспеченных мужчин, которые задаривали её подарками и водили в дорогие рестораны. Когда очередной поклонник ей надоедал (как правило, это случалось очень быстро), она его без всякой жалости бросала и искала новую жертву.
        И всё бы ничего, но иногда её перемыкало. Пару раз, когда я при ней появлялась с приятелем или кавалером, в Алиску словно бес вселялся. Она начинала активно флиртовать, будто ей так же, как в детстве, было важно доказать, что она ничем не хуже меня.
        В остальном подругой она была неплохой, и если мне требовалась помощь, Алиска легко могла отменить все свои дела и примчаться в любое время суток. Но из-за этого бзика с моими парнями я держала её подальше от шефа и даже не заговаривала о нём в её присутствии.
        Впрочем, сейчас это, кажется, уже не имело значения.
        Когда я открыла входную дверь, чтобы впустить подруг, из соседней квартиры показался Валера. Увидев меня, он нервно сглотнул и выдохнул:
        - Злата! Наконец-то! А я давно жду…
        Я напряглась. Неужели нездоровая влюблённость не прошла?! Только этого ещё не хватало…
        Не успела я ответить, как Алиса воскликнула, подхватывая парня под локоток:
        - Валерочка, привет! Может, зайдёшь, посидишь с нами? Вчетвером-то веселее!
        Я кинула уничтожающий взгляд на Лерку. Та упёрла руки в бока и решительно сказала:
        - У нас девичник! Мужчинам там делать нечего! А если кому-то очень не хватает мужского общества, так никто не держит!
        - Эх, жаль! Ты видел, Валера, я сделала, что могла! - моментально перестроилась Алиса и с извинительной улыбкой развела руками. Сожаления при этом в ней не было ни на грош.
        Подруги вошли в квартиру. Я собиралась поскорее закрыть дверь, но передумала. Валера идти на приступ не спешил, а мне требовалось выяснить, отпустило его или нет.
        - Так что ты собирался сказать?
        - Прости меня, - он с сожалением скользнул взглядом по видневшемуся в проёме кусочку моей прихожей. Очевидно, ему очень хотелось принять предложение Алисы. Но смелость уже испарилась, поэтому навязываться он не решился. - Я вёл себя ужасно. Не знаю, что на меня нашло.
        - Бывает, - с облегчением кивнула я. - Наверное, временное помутнение. Я не в обиде.
        - Здорово… А тогда, может…
        - Ну ладно, пока, Валера, меня подруги ждут!
        Я закрыла дверь. Девчонки тем временем уже разулись и прошли в комнату. Лерка плюхнулась в моё любимое кресло, а Алиса в красивой позе уселась на диван.
        - Ну и что это было? - сурово спросила я у неё. - Тебе Валерик приглянулся? Раньше ты его даже не замечала! Нет, если собираешься его у меня отбить - пожалуйста! Только рада буду. Но тащи его тогда в свою квартиру, и там воркуйте, сколько хотите.
        - Прости, - повинилась Алиса. - Это само получилось! Ты ж меня знаешь. Просто мне показалось, что с ним будет веселее. Он так забавно краснеет, когда на тебя смотрит… И, между прочим, зря ты так уверенно его мне отдаёшь. У Валеры полно достоинств! К примеру, знаешь ли ты, что в отличие от многих других он ни разу не клюнул на мои чары? Как сох по тебе, так и сохнет.
        - Ага, завидный кавалер, - язвительно поддакнула Лерка. - Живёт с мамой, полностью от неё зависит, из всех видов спорта отдаёт предпочтение боям в онлайн-играх, инициативу проявлять попросту неспособен. Где ты такого ещё найдёшь? Присмотрись, Злата!
        Да уж, хорошо, что она не видела его сегодня утром и днём. Иначе изменила бы своё заявление насчёт инициативы.
        Алиска было навострилась чисто из вредности поспорить, но я быстро пресекла намечающийся конфликт.
        - Пойдёмте на кухню пить чай! Или вам уже неинтересно послушать про шефа? Можем посвятить вечер Валере, если хотите…
        - Нет-нет, лучше шеф! - переглянувшись, единодушно решили они.
        Через пять минут подруги уже сидели за кухонным столом, держа в руках исходящие ароматным паром чашки, и всем видом изображали готовность внимать.
        Конечно, рассказ пришлось сильно урезать. Про вспышку страсти я и вовсе умолчала. А вот сцену в кафе, когда шеф страстным голосом предложил мне заняться должниками, описала в подробностях.
        Лерка злилась, время от времени вставляя нелестные эпитеты в адрес шефа, а Алиса слушала молча, жадно. Когда я закончила, она задумчиво заметила:
        - Его следует наказать! Я займусь этим. Соблазню, заставлю за мной бегать, а потом брошу. Что скажете?
        - Ты опять за своё?! - возмутилась Лерка. - Хоть он и гад, но ведь Злата в него влюблена. Думаешь, ей приятно будет смотреть на то, как вы флиртуете?
        - Я уже не влюблена! - Подруги глянули на меня с жалостью. Видимо, решили, что это я себя уговариваю. - Но смотреть и вправду будет неприятно. Да и вообще идея так себе.
        - Хорошо, как скажете, - подозрительно покорно согласилась Алиса. - Моё дело предложить. Нет, так нет.
        - Что-то не верится, - прищурилась Лерка. Видимо, чувствовала себя виноватой за то, что притащила Алиску с собой. - Дай слово, что не будешь искать контакта со Златкиным шефом!
        - Да я даже не знаю, в какой фирме она работает!
        М-да. Опять они собачатся. А разнимать кому? Правильно…
        - Хватит припираться! - рявкнула я. - Плевать мне на шефа! Мы уже всё с ним уладили, он мне даже премию выписал. Так что мстить ему я не хочу. Слышишь, Алиска?
        - Слышу, - недовольно отозвалась она. - Сколько можно об одном и том же? Я ведь уже пообещала. Давайте лучше переведём тему. Лера, а у тебя как на личном фронте? Ой, подожди, не рассказывай! Мне надо отлучиться на минутку, маме позвонить. Скоро буду. Ничего интересного без меня не обсуждайте.
        - Прости, - после её ухода виновато прошептала Лерка. - Как-то я этого не предусмотрела. Она сегодня мне сказала, что завела нового кавалера и, кажется, впервые влюбилась, вот я и подумала…
        - Ты просто плохо её знаешь. На моей памяти она «впервые влюблялась» раз двадцать, так что…
        В этот момент раздался звонок в дверь.
        - Я открою! - крикнула из прихожей Алиска.
        - Кого там несёт? - проворчала я, неохотно вылезая из-за стола. Впрочем, вариантов немного. Учитывая, что неизвестный гость не воспользовался домофоном, либо дверь в подъезд была открыта, либо это кто-то из соседей…
        - О, Валера! Да ты с подарочками! Входи, входи! - раздался радостный голос Алисы. Мысленно чертыхаясь, я рванула в коридор и застала там чудную картину.
        Валера пытался пройти сквозь дверной проём, держа в руках поднос с пирожками. Получалось у него неважно. Как ни старался, парень не мог перешагнуть порог. И обратно вырваться не мог. Он будто увяз в чём-то прямо в центре дверного проёма и теперь дёргался, как муха в паутине. Только вот там ничего не было.
        - Что это с тобой? - озадачилась Алиса.
        - Не знаю, - потерянно отозвался он.
        Всё это, безусловно, было очень странно, но за последние дни я жутко устала удивляться.
        Поэтому шагнула вперёд, оттеснила плечом подругу и ласково уточнила:
        - Что, какие-то проблемы?
        - Да, - жалобно проблеял парень. - Может, поможешь?
        - А может, сначала стоит спросить у хозяйки квартиры, согласна ли она впустить нового гостя, а? - Я выразительно глянула на Алису, а потом на Валеру.
        Подруга с невинным видом пожала плечами, а парень весь сморщился и запричитал:
        - Прости, пожалуйста, Злата! Я не хотел навязываться, но мама буквально силой вручила мне пироги и выпихнула из дома. Сказала, что не пустит назад, пока я снова не начну вести себя, как настоящий мужчина. Если бы я посидел у тебя хотя бы десять минуточек, она бы отстала… Иначе она до ночи ворчать будет…
        Я глубоко вздохнула. Почему-то мне стало его жалко. Тётя Люба вполне могла провернуть нечто подобное. Либо же он очень убедительно хитрил, чтобы попасть ко мне домой. Впрочем, даже если и так, его присутствие может ненадолго занять Алиску и отвлечь её от мыслей о шефе. К тому же, чем больше он со мной будет заигрывать в своей этой нерешительной манере, тем больше ей захочется переключить его внимание на себя. Возможно, эти двое нейтрализуют друг друга. А что, попробовать стоит. Да и пирожков охота…
        - Ладно, так уж и быть. Десять минут, - сурово сказала я.
        Валера кивнул, а в следующий миг едва не свалился на ковёр в прихожей, чудом успев сделать шаг. Очевидно, больше его ничего не удерживало.
        Глава 19
        - Я могу двигаться, - удивлённо сообщил он и, обернувшись, принялся разглядывать проём.
        Алиса тоже туда посмотрела, но, ничего не увидев, перевела взгляд на парня.
        - Что это было? Может, у тебя приступ какой-то случился от избытка чувств? Застрять ты точно не мог - в этом проёме десяток Валер свободно поместится.
        Он пожал плечами.
        - Идём чай пить, - проворчала я.
        - Что там у вас случилось? - спросила Лерка, как только мы вошли в кухню. - О! Валера?
        Она глянула на меня.
        - Его мама выгнала на охоту, вручив пирожки в качестве приманки. Надеется, что он поймает себе какую-нибудь голодную женщину, женится на ней и остепенится, наконец, - ядовито пояснила я. - Алиска вон уже клюнула, так что стратегия вполне жизнеспособная.
        - Хватит нападать на человека, - потребовала наша любительница мужчин. - Посидит у нас десять минуток, ничего страшного не будет. И мать успокоим, и пирожков поедим.
        Поднос занял место на столе, а Валера притулился на табуретке, получил свою чашку чая и принялся мучительно размышлять над темой непринуждённой беседы.
        Кажется, мой план сработал. Алиса тут же забыла про шефа, вцепилась в парня и начала с ним болтать, то задавая вполне невинные вопросы, то вдруг намеренно заставляя Валерика смущаться. В общем, она развлекалась по полной, а он то и дело кидал на меня беспомощные взгляды.
        Лерка неодобрительно на это всё взирала, время от времени вставляя шпильки, а я подлила себе горячего чая и нацелилась на пирожки.
        Вообще, выпечка у тёти Любы вкусная. С Леркиными яблочными шедеврами, конечно, не сравнится, но в целом…
        Однако стоило мне потянуться к подносу, как рука на полпути врезалась во что-то упругое, бархатистое и невидимое! Странно.
        Ещё пару дней назад я бы нашла этому какое-то объяснение и повторила попытку, но не сейчас. Почему? Понятия не имею. Все эти сны и странности последних дней определённо наложили на меня отпечаток.
        Поэтому руку я отдёрнула и вдруг поймала какой-то жадный взгляд Валеры. Он тут же отвёл глаза, но этого хватило, чтобы в моём мозгу замигала тревожная лампочка.
        Чем больше я смотрела на пирожки, тем меньше они мне нравились. Было в них что-то ненормальное. Я попыталась поймать ускользающее ощущение. В голове знакомо кольнуло, и буквально на мгновение мне померещилось, что от них исходит будто бы какая-то тёмная аура.
        - Да что, блин, добавлено в эти пирожки?! - вырвалось у меня.
        - Мать, ты с дуба рухнула? - вытаращилась Алиса.
        - Н-ничего, - пролепетал парень под моим требовательным взглядом. А потом сглотнул и мучительно покраснел. Да уж, не выйдет из него шпион…
        - Не умеешь ты врать, Валера, - в воцарившейся тишине натянуто констатировала Лерка. Теперь мои подруги тоже с подозрением смотрели на пироги. - Выкладывай, что за гадость ты туда напихал!
        - Да нет, ничего такого! Одни травы…
        - Возбуждающие?! - с наездом вопросила Алиса. Ага, расхотелось заступаться за незадачливого поклонника! - Решил тут устроить себе вечеринку с тремя красотками?!
        - Н-нет! - парень аж заикаться начал от волнения. - Ничего т-такого. П-просто мама к бабульке одной ходила, к знахарке. Та ей дала заговоренные травки. Они безвредные совсем - душица, зверобой, ромашка…
        - И зачем это всё?! - рявкнула я, не давая ему опомниться. А то ещё спохватится и замолчит на самом интересном.
        - Ну я же… то есть мама хочет, чтобы у нас с тобой всё сложилось… А ты никак. Вот она и решила подогреть… эээ… чувства. Знахарка заговор на твою фотографию сделала и сказала, что как только ты травки примешь, так и влюбишься в м-меня, - под моим уничтожающим взглядом он говорил всё тише и тише. - Но пирожки можно всем… на других это не подействует…
        Подруги опешили.
        - Я и сам не верю в это всё, - торопливо добавил он. - Поэтому и значения не придал. Это мама верит… А так пирожки никакого воздействия не окажут! Магии же не существует… Можно смело есть!
        Он аж воодушевился, найдя, по его мнению, хорошее оправдание. Однако мы почему-то радостно соглашаться с его доводами не спешили.
        - Чтобы я хоть раз у вашей семейки хоть какие-то гостинцы взяла… - прошипела я. - Даже не суйтесь ко мне со своей выпечкой. Видеть вас больше не желаю. Бери свои пирожки и проваливай.
        В этот раз за него не вступилась даже Алиса.
        Валера хотел поспорить, однако, глянув на меня, почему-то передумал.
        После его выдворения (пока шли до двери, он несколько раз пытался сбивчиво извиниться и оправдаться, но я была непреклонна) за столом воцарилась тяжёлая тишина. Первой её нарушила Лерка.
        - Ну и история… Повезло, что это были травки, а не какая-нибудь жуткая гадость. Читала я статьи про такие привороты! Чего там только в еду не добавляют. Хотя насчёт травок он мог соврать. А как ты поняла, что там что-то есть?
        - Интуиция, - коротко и весомо ответила я. - Ну и странная Валеркина реакция, когда я потянулась за пирожком.
        - Н-да, неприятно получилось, - заключила Алиса. - Кто ж знал? Пожалуй, не стоило его впускать…
        Ответом ей были два негодующих взгляда.
        - Ой, я же маме не позвонила! - вдруг спохватилась она, вставая из-за стола. - Валера отвлёк. Прошу прощения, надо снова отлучиться…
        Алиса шмыгнула в коридор.
        - Напомни, почему мы вообще с ней дружим? - риторически вопросила Лерка.
        - Она всегда готова одолжить деньги или вещи и никогда не требует их назад, - стала загибать пальцы я. - К ней можно заявиться в любой момент в гости и остаться там с ночёвкой на неопределённый срок. Она всё бросает и прибегает по первому зову всегда, когда требуется поддержка или компания. От неё никогда не услышишь нравоучений. Ну и, главное, с ней не соскучишься. Достаточно?
        - Убедительные причины, - вынужденно согласилась Лерка. - И один огромный минус. Мужики.
        - Это да…
        Внезапно из прихожей раздался пронзительный визг.
        Мы выскочили из-за стола, чуть не столкнувшись лбами, и бросились на звук.
        Алиса обнаружилась в коридоре.
        Она стояла с абсолютно белым лицом, прижавшись к стене, и с ужасом смотрела куда-то перед собой.
        А в руках у неё был зажат… мой телефон! Помнится, я оставила его в прихожей на тумбочке, когда открывала подругам дверь.
        - Чего орёшь?! - воскликнула Лерка.
        - И зачем тебе мой телефон? - добавила я.
        Алиса меня будто и не услышала.
        - Там… был ог… огромный паук, - сглотнув, пробормотала она непослушными губами. - П-прямо перед лицом… в-висел… л-лапами с-сучил…
        Она всхлипнула и сползла вниз по стеночке.
        - И что, весь сыр-бор из-за какого-то вшивого паучка? - покачала головой Лерка. - Да он максимум размером с ноготок был! И то вряд ли! Напоминаю, тарантулы в наших широтах не водятся. А бедный малыш тебя больше испугался, чем ты его!
        - Малыш?! - сорвалась на визг Алиска. Я вдруг вспомнила, что у неё с детства боязнь пауков. - Он был с к-кулак размером! С-синий!
        - С синий кулак? - заметно озадачившись, переспросила Лерка и, выразительно глянув на меня, покрутила пальцем у виска.
        А я впала в глубокую задумчивость.
        Синий паук размером с кулак? Знакомо…
        Не дождавшись от меня комментариев, Лерка подхватила Алиску под руку и помогла ей подняться.
        - Пошли в кухню. Будем тебя в чувство приводить!
        - Кстати, а что ты там делала с моим телефоном? - вдруг очнулась я, когда мы вновь оказались за столом.
        - Мне показалось, он звонит. Вот и взяла посмотреть.
        - Как-то не верится…
        Вместо ответа она внезапно застыла с широко распахнутыми глазами и с ужасом прошептала:
        - По мне что-то ползает… По л-лицу… У-уберите…
        - Успокойся! Ничего там нет, - поспешила заверить её Лерка.
        - Скажи правду, Алиса, - ласково предложила я. - Может, после этого глюки и пройдут. В моей квартире в последнее время что-то случается с теми, кто делает всякие нехорошие вещи. Помнишь, как Валерик с пирогами в двери застрял? Ну вот… Так зачем ты взяла мой телефон?
        Она посмотрела на меня диким взглядом.
        Я думала - не ответит. Но ошиблась.
        - Чушь какая-то… - пролепетала Алиска. - Ну ладно! Я хотела найти номер твоего шефа!
        Лерка, которая после моих слов про Валерика выпучилась на меня во все глаза, начав, похоже, подозревать, что из нормальных здесь осталась только она, теперь так же вытаращилась на Алису.
        Некоторое время мы сидели молча.
        Девчонки приходили в себя, а я… просто пила чай, как будто внутренне уже смирилась с тем, что в моей жизни происходит чёрт-те что.
        Первой отмерла Лера.
        - Голова кругом идёт, - призналась она с нервным смешком. - Сначала Валера с приворотными пирожками, теперь вот Алискины глюки. Но больше всего меня пугает твоё спокойствие, Злата. У тебя дома, может, какой-то полтергейст завёлся, а ты совсем не удивлена!
        Я пожала плечами.
        - Всё прекратилось! - вдруг сказала Алиса, переключая на себя внимание, и глянула на меня как будто бы даже со страхом. - Знаете, пойду я, наверное.
        - То есть обсудить свой поступок ты не хочешь? - хмыкнула Лерка.
        Та, не ответив, встала из-за стола.
        Мы отговаривать её не стали.
        Во-первых, она выглядела так, будто хочет как можно скорее оказаться подальше отсюда.
        Во-вторых, после произошедшего с Валеркой и телефоном я пока не чувствовала в себе желания с ней общаться.
        Я тоже поднялась, намереваясь закрыть за ней дверь.
        Алиска внезапно шарахнулась от меня в сторону, едва не ударившись о стену.
        М-да. Кажется, она ещё не отошла после потрясения.
        Из квартиры подруга почти выбежала, с опасением косясь на проём. Видимо, до последнего боялась застрять.
        В отличие от неё Лерка покидать квартиру с «полтергейстом» не спешила.
        Она ещё долго сидела у меня, то бурно обсуждая произошедшее, то ругая Алиску с Валеркой, то выпытывая у меня причины спокойствия.
        Избавиться от неё удалось только поздно вечером. Вызвав такси, подруга неохотно удалилась.
        Чувствую, если бы ей не нужно было завтра на работу, она бы осталась у меня с ночёвкой.
        После её ухода я снова осмотрела все комнаты, а потом вышла в прихожую и с некоторым внутренним содроганием потребовала:
        - Покажись!
        Ничего не произошло.
        - Я знаю, ты здесь! - вновь попытала удачи я. - Покажись, пожалуйста.
        Однако же никаких пауков в поле зрения не появилось. Не появилось их ни в прихожей, ни на кухне, ни в комнате.
        В итоге спать я легла, так и не увидев своего таинственного помощника.
        Глава 20
        Проснулась я от того, что солнце настойчиво сверлило своим лучом мой левый глаз.
        Не поняла? Подо мной… кровать? Получается, в этот раз никаких снов?
        Однако, проморгавшись, я осознала, что нахожусь в комнате старой хозяйки лавки. Здесь всё было по-прежнему. И дневник всё так же лежал на тумбочке! Правда, за окном вместо прибрежной полосы раскинулся светлый тропический лес. Сквозь листву пробивалось солнце, а на деревьях цвели яркие цветы самых насыщенных расцветок. Некоторые были размером с мою голову! Вот бы погулять там…
        Не успела я об этом подумать, как окно на мгновение закрыла тень. Пролетевшая мимо пчела была настолько огромной, что вполне могла вступить в схватку с птеродактилем и имела бы неплохие шансы на победу. Гулять моментально расхотелось.
        Я частично задёрнула занавеску, чтобы солнце не било в глаза, с удобством устроилась на кровати, открыла дневник и погрузилась в чтение.
        Девушку звали Арита. Она стала хозяйкой лавки, когда ей исполнилось восемнадцать.
        Причём, как я поняла, с ней история была совсем другая.
        Она хотела сбежать от нежеланного замужества, поэтому лавка попалась ей на пути очень кстати.
        В мире, где жила девушка, свобода ей не светила, поэтому она бросила старую жизнь без сожаления и с готовностью начала осваиваться в роли хозяйки.
        Поначалу Арите очень нравилось путешествовать из мира в мир. Она восторженно описывала свои ощущения, но постепенно её заметки становились короче и суше.
        Признаться честно, мысли и чувства хозяйки я читала по диагонали, иногда пропуская их целыми абзацами, так как мне было неловко лезть в чужую душу, однако всё, что касается лавки, я изучала с особым вниманием.
        К примеру, Арита писала:
        «Здесь для каждого ищущего найдётся своё чудо. Если покупатель ведёт себя прилично, то он может сам выбрать себе любой товар, либо по своему желанию обратиться за помощью к хозяйке лавки. Второе предпочтительнее, так как особый дар хозяйки позволяет ей чувствовать, какой артефакт решит проблему самым наилучшим образом. В любом случае выбор всегда остаётся за покупателем. Однако для явившегося с дурными намерениями гостя чудо будет нехорошим. И если хозяйка не накажет наглеца, то за дело возьмётся сама лавка».
        Ага, ага. Это мы помним! То-то Фертюн из замка Дуршляпс едва не стал обедом для русалки…
        «Кроме того, бывают случаи, когда для покупателя есть предназначенный артефакт, который должен обязательно попасть именно к нему. Тут уж и он сам, и хозяйка бессильны. От такого артефакта отделаться не удастся даже при большом старании, а другие в руки не дадутся».
        Ого! Интересненько… А зачем вообще нужны предназначенные артефакты? Ага, тут про это есть…
        «Пока я всего дважды вручала подобные предметы. И оба раза это позволяло предотвратить катастрофы вселенского масштаба».
        Ух ты! Зато теперь понятно, что за подписанные товары в одной из комнат!
        «Недавно я обнаружила, что могу без страха брать в руки любые опасные артефакты как в лавке, так и вне её. Ни один артефакт не может нанести мне прямой вред, разве что только через попавших под его действие окружающих существ. Ещё я начала видеть ауры вещей, так или иначе наделённых магией…»
        Ага, так вот что произошло с пирожками! Эх, ну почему я раньше не прочитала этот дневник! Получается, пирожки можно было есть. Хотя… нет, пожалуй, всё равно не стоило. Вдруг Валера соврал про то, что там только травки? От магии-то я защищена, а вот от несварения желудка нет. Да и травки могут быть разные.
        «Удивительно, но я понимаю язык всех людей и прочих существ, приходящих в лавку».
        Кстати, а ведь правда! Пока проблем с общением не было. Только разве что с Пожирателем душ не получилось поболтать. Но оно и к лучшему, пожалуй.
        Так, что там у нас ещё интересного?
        «Сегодня я впервые услышала зов артефакта. Этот зов становился всё настойчивее и утих только тогда, когда я отыскала артефакт и принесла в лавку. Для этого пришлось выйти наружу, замаскировавшись под местную жительницу. Как же страшно мне было!»
        Так вот зачем гардеробная! Но почему ей было страшно? Может, мир попался неприветливый?
        Следующая заметка заставила меня погрузиться в раздумья.
        «Хотелось бы мне пообщаться с лавкой и получить от неё ответ. Обращаться к ней бесполезно, а управлять ею мне не дано, ведь она всегда сама выбирает пути. Хотя есть места, куда очень хотелось бы вернуться».
        Странно. Я-то с лавкой общаюсь! И она в своей особой манере реагирует на мои высказывания! По крайней мере, ответы получаю, пусть даже не словами.
        Больше ничего особенно полезного для себя я не нашла. Дневник заканчивался короткой заметкой:
        «Время идёт, а я не меняюсь. Иногда я думаю над словами Тёмного Бога. «Ты не знаешь, что такое настоящая свобода. Ты узник, которому не дано выбирать направление движения. Если станешь моей, вся Вселенная будет у твоих ног». Он снова и снова приходит в лавку и предлагает мне уйти с ним. Он очень красив, но я боюсь тьмы, которая плещется в его глазах…»
        Я вспомнила рассказ чертёнка про прошлую хозяйку. Видимо, она всё-таки ушла с Тёмным Богом. Интересно, пожалела она о своем решении или нет? Как бы мне хотелось с ней пообщаться! И что значит фраза «Время идёт, а я не меняюсь»? Она имеет в виду, что не стареет? Или что-то другое? Интересно, какая продолжительность жизни у хозяйки лавки?
        Да, не на все вопросы я пока получила ответы…
        Поразмыслить над этим как следует не получилось. В комнате внезапно потемнело, будто резко наступил вечер.
        Я отложила дневник, встала и выглянула в окно.
        Местность изменилась.
        В отличие от предыдущего, этот мир не вызывал никакого желания прогуляться. Мы стояли на каком-то утёсе или холме с плоской продолговатой вершиной, поросшей низким и, кажется, колючим кустарником. На улице действительно царил ранний вечер.
        Внизу тревожно шумел лес. Ветер рвал верхушки деревьев.
        А над утёсом, хлопая кожистыми крыльями и издавая резкие крики, кружили самые жуткие твари, из всех виденных мной.
        Чем-то они напоминали здоровенных горгулий, только вот эти горгульи давно умерли и разложились. Сквозь серую пятнистую плоть кое-где просвечивали кости. На относительно (очень относительно) целых телах красовались жуткие черепа с красными огнями вместо глаз.
        Твари кружили над утёсом не просто так.
        Они охотились. И я видела их жертву.
        Мужчина стоял на краю утёса и, как видно, из последних сил держал оборону. Странно, что они до сих пор его не растерзали! Видимо, играли, как много котов с одной маленькой мышкой. Бежать он даже не пытался. Оно и понятно! Сейчас это было бесполезно.
        То и дело одна из тварей спускалась ниже и шла в атаку. Он вроде чем-то отмахивался. Со своей позиции я не очень хорошо видела, чем именно, однако отлично видела, как пару раз его полоснули когтями. Куртка на нём была изорвана в клочья. Боюсь даже думать, как выглядело тело под ней…
        Примерно минуту я, оцепенев, пялилась в окно, а потом бросилась к выходу из комнаты. Рванула дверь на себя, ожидая увидеть коридор, и выскочила… в лавку. Точнее, в то помещение, куда приходили посетители.
        - Как ты посмела! - заверещал Рокши, кидаясь ко мне. Он упёрся ножками в моё солнечное сплетение, схватил меня за ворот и попытался потрясти. - Так долго! Как можно уходить так надолго?! Я тут чуть не лопнул от любопытства!
        От его вопля у меня на мгновение заложило уши.
        - Тихо! - рявкнула я. - Не время! Ты в окно смотрел?!
        - Нет… а что там?..
        Вместо ответа я оторвала чертёнка от себя и, шагнув к окну, ткнула пятаком в стекло.
        - Мать честная! - пискнул он. - Это ж демоны! Настоящие! Кого это они там собираются разорвать?
        Мне некогда было отвечать на дурацкие вопросы.
        Я развернулась лицом к полкам и воскликнула:
        - Ведь тут должны быть какие-то артефакты, способные отогнать этих тварей! Лавка, помоги!
        - Боюсь уже поздно! - вякнул от окна Рокши.
        - Что?!
        Я снова глянула на улицу. Человек пропал. Демоны теперь летали над лесом, выглядывая кого-то внизу.
        - Он свалился с холма! Наверное, сознание потерял. Или вообще того… ну ты поняла. Даже если был жив, при падении наверняка весь… эээ… повредился. Вряд ли ему можно помочь.
        Рокши говорил разумно. Наверное, он был прав. Но мне претила мысль о том, чтобы бросить израненного человека умирать. Вдруг он ещё жив? Нет, конечно, идти пешком и проверять было бы чистым безумием. Поэтому попробуем кое-что другое.
        - Лавка, ты можешь переместиться вниз, к нему? - спросила я. - Желательно как можно ближе. Если, конечно, получится втиснуться между деревьями.
        Как ни странно, лавка послушалась.
        Вершина холма за окном сменилась толстенным стволом, который возник прямо перед стеклом и загородил весь вид.
        Я кинулась к двери. Стоило её открыть, как упавший из проёма свет выхватил из темноты голову и плечи лежащего на земле человека. В этот момент человек шевельнулся, что-то простонал и… попытался сесть!
        - Жив!
        Вот так чудеса!
        Раздумывать было некогда. Я бросилась к нему и попыталась подхватить за подмышки, бормоча:
        - Скорее, скорее!
        Сдвинуть его у меня не получилось и на сантиметр! Сверху раздался крик. В ветви что-то врезалось, и на нас посыпались листья и сучки. Я чуть не заорала от ужаса.
        - Помоги перевернуться, - хрипло выдохнул он. - Попробую доползти на четвереньках.
        По правде говоря, моя помощь была минимальной. А если признаться совсем честно, то я больше мешалась. Пытаясь его приподнять и подтолкнуть, единственное, чего я добилась, - это облапала мужика почти за все места.
        В остальном он справился сам. Встав на четвереньки, мужчина уверенно пополз вперёд. В этот момент сверху угрожающе затрещали сучья, и крик какой-то из тварей раздался прямо над головой. Тихо пискнув, я тоже упала на четвереньки и энергично поползла за ним.
        Когда мы ввалились в лавку, дверь тут же захлопнулась (приложив меня по заду и тем самым протолкнув вперёд). А в следующий момент в неё что-то ударило.
        Глава 21
        Мы со спасённым повалились на пол. Он из-за ран, а я из-за того, что от страха временно отказали конечности.
        - Можно расслабиться! - раздался от окна голос чертёнка. - Переместились!
        Я кое-как собрала себя в кучу и подползла к лежащему на спине мужчине. Выглядел он жутко. Лицо было извазюкано так, будто его макнули головой в лужу с жидкой грязью. Эту версию подтверждали и слипшиеся в сосульки волосы (не особенно длинные), которые были настолько заляпаны глиной, что я даже не могла с уверенностью сказать, какого они цвета.
        Что интересно, штаны спасённого не пострадали (разве что основательно испачкались), как и небольшая удобная сумка на поясе, зато от его куртки остались только кожаные лохмотья.
        Правда, ран на теле оказалось меньше, чем я думала. Но выглядели они внушительно. Так внушительно, что мне снова поплохело.
        Нет, держись, Злата! Кто кроме тебя поможет бедняге, если ты отключишься? Он и так, судя по всему, держится из последних сил…
        Рокши подлетел поближе и тоже завис над спасённым, сочувственно сопя.
        Страдальческий взгляд серо-голубых глаз несчастного остановился на мне. Губы шевельнулись. Видимо, мужчина силился что-то сказать. Я невольно наклонилась чуть ниже.
        - Вот так красотка! - прошептал он. - А зачем тебе чёрт?
        - Что?! - опешила я.
        Однако ответить он уже не мог. Отключился.
        - Умер?! - ахнул чертёнок.
        - Нет вроде… дышит! Тащи паутину! Лавка, может, у тебя…
        Лавка меня не дослушала. С одной из полок свалилось нечто, более всего похожее на два связанных в затейливый узел куска верёвки. Рассмотреть артефакт я толком не успела, так как, едва коснувшись исполосованной демонами груди, он попросту исчез.
        - И что теперь? - Я снова склонилась над мужиком, пытаясь понять, становится ли ему легче. В этот момент его безвольно лежащая рука взметнулась вверх и схватила меня за запястье, заставив взвизгнуть от неожиданности. Спасённый вновь открыл глаза.
        - Раны заживают! - воскликнул чертёнок. И действительно, раны на теле стремительно затягивались. Вслед за ранами начала восстанавливаться и куртка! Лохмотья соединялись друг с другом и места соединений тут же исчезали, как будто их и не было!
        Правда, пятна грязи остались на своих местах, а заляпанное лицо лучше выглядеть не стало.
        Мужчина выпустил мою руку и сел. Секунду он молча смотрел на меня, а потом расплылся в улыбке.
        - О, так ты мне не приснилась, конфетка! Хвала небесам! Я уж думал, ко мне спустилась прекрасная богиня, чтобы забрать с собой в лучший мир… Как тебя зовут, моя прелесть?
        Я онемела от неожиданности. Рокши заржал.
        - И ничего смешного, - наставительно погрозил ему пальцем незнакомец.
        - Ты меня видишь? - опешил чертёнок.
        - Понятное дело, - отмахнулся тот и снова повернулся ко мне. - Так я могу рассчитывать на поцелуй, который окончательно вернёт меня к жизни?
        - Слышишь ты, ловелас немытый… - начала медленно заводиться я, но закончить не успела.
        Мужчина легко вскочил на ноги (как будто и не собирался тут скопытиться минуту назад) и принялся кружить по лавке, приговаривая:
        - Рад тебя видеть, дряхлое ты корыто! Шучу-шучу! Чудесно выглядишь, старушка! А хозяюшка у тебя какая аппетитная! И с характером! Всё, как я люблю! Сообразишь мне какой-нибудь еды? Умираю с голоду…
        У нас с Рокши отпали челюсти. Неужели лавка не накажет наглеца?
        В этот момент в углу вновь возник камин и столик, на котором стоял заставленный аппетитно дымящимися чашками поднос!
        - О! Ты знаешь, чем меня порадовать! - Он присел на стул и с наслаждением втянул запах. - В прошлый раз едва на кашу расщедрилась, а сейчас такие изыски… Неужто соскучилась, вредная ты избёнка?
        После этих слов, по моим расчётам, ему на голову должно было свалиться что-нибудь большое и массивное, но нет. Наоборот, рядом с подносом возник небольшой тазик с водой и полотенце.
        - Точно, руки надо помыть! - снизошло на него озарение. - Ты не подумай, конфетка, я - очень чистоплотный! Да и вообще жених завидный!
        Он хмыкнул, аккуратно сполоснул руки, проигнорировав при этом куда более грязное лицо (я уж молчу про одежду, густо покрытую подсыхающими пятнами болотного цвета), после чего, полностью удовлетворённый, жадно накинулся на еду.
        - Что тут происходит? - отмер чертёнок.
        - Понятия не имею… - пробормотала я.
        - Пришоединяйтесь, - предложил нахал, не переставая жевать. Крошки брызнули у него изо рта. - Не хотите? Ошень жря…
        Пока он уписывал предложенный лавкой обед за обе щеки, мы с чертёнком постепенно пришли в себя и начали перешёптываться, обсуждая сложившуюся ситуацию.
        - Мне он не нравится, - сообщил Рокши.
        - Мне тоже… бабник какой-то…
        - Однозначно! Я-то уж в грешниках разбираюсь. А у этого всё на лице написано…
        - Но лавка его вышвыривать не торопится и даже кормит. Почему?
        - Что-то нечисто тут! Знаешь, Злата…
        - Так тебя Злата зовут! - раздался восторженный голос из угла. - Какое красивое имя! А меня Эйз!
        - Он что, нас слышал всё это время? - ещё тише уточнил бес. Я пожала плечами. Это ж насколько острый слух надо иметь, учитывая, что Рокши сидел у меня на плече возле уха, а я и то слышала его с некоторым трудом?
        - Отчётливо, - подтвердил довольный Эйз (ну и имечко! Хоть не Фертюн, и на том спасибо). - И никакой я не бабник, конфетка. С чего такие выводы?
        - Во-первых, не называй меня конфеткой, - прорычала я. - Во-вторых, мы даже не знакомы! А ты уже заигрывать начал! Ну и кто ты после этого?
        - Ты что, о любви с первого взгляда не слышала? - искренне поразился он. - Конечно, после неё, бывает, человек скажет пару слов и всё, любви как ни бывало! Но это однозначно не наш случай. Твой острый язычок невероятно меня заводит!
        - Может, лавка его розовым порошком незаметно посыпала? - подсказал Рокши. - Или та верёвка как-то не так сработала?
        - Не наговаривай, рогатый, - снова вмешался тот, которого не спрашивали. - Я в трезвом уме! Никакие артефакты на меня сейчас не воздействуют, гарантирую.
        - Он меня красоткой назвал ещё до того, как верёвка свалилась с полки, - припомнила я. - Правда, в тот момент это походило на бред умирающего.
        Эйз весело фыркнул и снова принялся за еду, не переставая с явным удовольствием поглядывать на меня. Это почему-то ужасно раздражало.
        Я никак не могла его раскусить. Что он за персонаж такой?
        Всерьёз он говорит или насмехается?
        Знавала я таких людей, которые будто играют с другими, намеренно производя ложное впечатление.
        В любом случае, оба этих типажа - бабник и насмешник - всегда вызывали у меня глухое раздражение и желание держаться подальше.
        Что связывает лавку с этим типом? Почему она так охотно помогла мне его спасти, а теперь не торопится от него избавляться? Может, он ей для чего-то понадобился? Может, она нас свести решила?! И в тот мир специально переместилась?! Хотя зачем ей это? Если я правильно понимаю, влюблённость прошлой хозяйки кончилась плохо для лавки. Да и влюбиться в подобного типа попросту невозможно. Вот уж кто точно не похож на рокового героя, от которого при первом взгляде дух захватывает.
        Этого же при первом взгляде мне захотелось спасти, при втором отмыть, а когда рот открыл - убить с особой жестокостью.
        Пока я размышляла, чертёнок не переставал тихо и уютно ворчать мне в ухо:
        - А всё ты! Спасти ей понадобилось! Может, демоны не зря на него напали! Может, он их тоже достал, и они решили сделать благое дело - избавить мир от болтуна…
        - Кхм, - прокашлялась я, пытаясь справиться с эмоциями. - Так кто вы такой всё-таки? И откуда знаете лавку?
        - На «ты», конфетка, только на «ты», - проглотив прожёванное, отозвался Эйз. И демонстративно замолчал, глядя на меня своими наглыми голубыми глазами. Я поняла, что пока не перейду на «ты», на вопросы он отвечать не будет. Дрессировкой решил заняться? Ну как хочешь, гад. Действительно, чего это я перед ним тут расшаркиваюсь?
        - Слышишь ты, отрыжка демона, просвети, будь добр, кого это такого улыбчивого к нам в гости занесло? И почему лавка переводит на тебя продукты, вместо того чтобы уронить тяжёлую вазу на тот склизкий кусок грязи, который ты незаслуженно именуешь головой?
        Чертёнок аж закашлялся от такого перехода. А этот гад и глазом не моргнул. Даже, наоборот, будто обрадовался. Теперь его буквально распирало от веселья.
        Глава 22
        - Ммм…сколько в тебе страсти, конфетка! Если бы я не встрескался в тебя по уши раньше, то сделал бы это сейчас. И ещё, знаешь, я очень рад, что тебе не терпится познакомиться поближе, - сделав это ни на чём не основанное заключение, он выпрямился, выпятил грудь и гордо провозгласил: - Так вот, я - вольный путешественник по мирам, романтик, искатель приключений!
        - Другими словами, бродяга, у которого нет своего дома, - ехидно перевёл чёрт. - И понятно, почему. Видимо, его отовсюду гонят после первых же пяти минут общения.
        - Это пока дома нет, - наставительно поправил непробиваемый Эйз. - Он ведь нужен, когда встретишь ту, рядом с которой хочется осесть. Так что одно твоё слово, конфетка…
        - Не продолжай, - ледяным голосом сказала я. - Что связывает тебя с лавкой?
        - Да ничего. Мы просто старые знакомые. Оба скитаемся по мирам и время от времени где-нибудь сталкиваемся.
        - Допустим. Но с чего вдруг она с тобой так любезна?
        - Я тоже хотел бы знать, конфетка. Наверное, старушка видит во мне родственную душу. В бесконечной череде мимолётных встреч и расставаний, когда вокруг то и дело всё меняется, начинаешь больше ценить тех, кто не исчезает из твоей жизни, как прочие…
        Он подбавил в голос сентиментальной грусти, но в его исполнении это всё равно выглядело насквозь фальшиво.
        - И всё? Именно в этом причина любезности лавки?
        Он пожал плечами.
        Нет, что-то этот подозрительный мужик определённо недоговаривает.
        Пока я размышляла, Эйз доел всю предложенную лавкой еду, с довольным видом отвалился на стуле и… снова принялся увлечённо меня разглядывать.
        Это злило. Как бы спровадить отсюда этого типа?
        Видимо, Рокши думал о том же самом, так как, подлетев к окну, он вдруг с преувеличенным оживлением воскликнул:
        - Ой, какая красота! Такое приветливое местечко! Если бы я был путешественником по мирам, обязательно бы остановился зде…
        Он всхрапнул и затих на полуслове. За окном внезапно раздался жуткий рык.
        - Лавка перескочила? - уточнила я.
        - Да. Теперь вместо жизнерадостной полянки с большими бабочками там пустыня с огромными ящерами, - кисло подтвердил Рокши. Эйз хохотнул.
        Мы с чертёнком переглянулись. Ну понятно. Лавка намекает, что гостю уходить ещё рано. Но почему? Дала бы хоть подсказку какую-то.
        Я испытывала нарастающую потребность выплеснуть эмоции и обсудить сложившуюся ситуацию, но только желательно не в присутствии Эйза. Он своими размытыми ответами, заигрываниями, странными реакциями и откровенными взглядами здорово сбивал с толку, не давая как следует сосредоточиться.
        При этом у меня почему-то не было и тени сомнения, что он как минимум догадывается о том, почему лавка с ним необыкновенно любезна.
        Ох, надеюсь, когда я завтра усну, его уже тут не будет.
        Ведь не планирует же лавка на постоянной основе таскать прилипчивого грязнулю с собой? Я категорически против!
        - Лавка, ты не откроешь мне выход в коридор? Хочу показать Рокши комнату старой хозяйки. И паутину оттуда заберу, я её там оставила в прошлый раз.
        Если бы лавка не послушалась, я бы уверилась, что она хочет либо свести меня с Эйзом, либо заставить поладить с ним.
        Однако дверь в «подсобку» появилась. Поманив чёртика за собой, я двинулась к ней.
        Было ещё опасение, что гость увяжется следом, но он этого делать не стал.
        Уже закрывая за собой дверь, я услышала смешок за спиной. И чего он веселится?
        Коридор, как и следовало ожидать, произвёл на Рокши впечатление.
        - Ух ты! Вот это да! Как тут потрясно! - то и дело восклицал он.
        А в сокровищнице и вовсе замер, а потом принялся с восторгом носиться по помещению и разглядывать богатства. Еле-еле удалось утащить его оттуда.
        До покоев хозяйки мы добрались далеко не сразу.
        Уже после того, как мой мохнатый спутник до глубины души поразился бесконечным полкам с товаром, по несколько раз осмотрел артефакты с именами, пытаясь понять, что же в них особенного, и от души порылся в гардеробной, ухохатываясь над особо забавными прикидами, мне, наконец, удалось затащить его в комнатушку. И то он ещё порывался подлететь к той самой загадочной двери в конце коридора, но ударился о невидимый барьер и отскочил.
        - Я там ещё не была. Наверное, поэтому лавка тебя не пускает. Ведь в первое путешествие мне полагается отправляться одной.
        - Не уверен… что-то не так с этой дверью, - задумчиво проговорил Рокши. - От неё будто исходит что-то неуловимо жутковатое и какое-то словно бы… неправильное, что ли. Ты не хочешь туда заглянуть?
        - Хочу, наверное.
        Я сделала шаг к двери.
        В этот момент относительно небольшое расстояние, отделяющее меня от неё, внезапно начало увеличиваться.
        Коридор удлинялся и вытягивался, как во сне, а дверь уезжала всё дальше и дальше.
        - Хм. Видимо, не время пока, - пробормотал чертёнок. - Или там что-то такое, чего тебе видеть не положено. Например, комнатка, где хранятся тела предыдущих хозяек! Уа-ха-ха!
        - Тебе надо ещё поработать над зловещим смехом, - заметила я, ощущая лёгкое разочарование. - Если бы за дверью было что-то запретное, лавка бы мне её даже не показала.
        - Ну… тоже верно, - пожал мохнатыми плечами Рокши и первым влетел в комнату старой хозяйки. Окинув взглядом окружающую обстановку, он тут же выделил главное и ринулся к дневнику.
        А я застыла на пороге, глядя за окно.
        Пустыни с ящерами там уже не было. До самого горизонта, сколько хватал глаз, простиралось бушующее море, а мы возвышались над ним, припарковавшись, как видно, на какой-то скале. Да уж, лавка сделала всё, чтобы гостя не выставили раньше срока.
        - Ты уже прочитала дневник? - уточнил чертёнок.
        Я отмерла, прошла в комнату и устроилась на кровати.
        - Конечно. По крайней мере, всё, что так или иначе касалось работы в лавке.
        - И молчишь?!
        - А когда мне было рассказывать-то? Да и вообще, мы собрались здесь, чтобы обсудить появление в лавке этого странного типа! - сурово напомнила я. - Всё остальное не настолько срочно.
        - Ну погоди, дай я хоть начало прочитаю, иначе меня разорвёт от любопытства! Интересно же, как она стала хозяйкой…
        Он замолчал, снова погрузившись в чтение.
        М-да, собеседник из него сейчас никакой. Ладно, пусть удовлетворит любопытство. Я же пока подумаю обо всём в тишине, а потом выложу Рокши свои выводы.
        Главное, что противный Эйз остался в торговом зале.
        Я устроилась поудобнее, насовала под спину подушек, приготовилась размышлять и, видимо, сама не заметила, как задремала.
        И снова солнце светит в лицо. Я лениво приоткрыла один глаз и убедилась, что нахожусь в своей собственной квартире.
        Утро! А значит, скоро надо собираться на работу.
        Я дотянулась до лежащего на тумбочке телефона и посмотрела на время.
        Ого, раннее пробуждение! До звонка будильника целых двадцать минут.
        Можно ещё подремать, да только не хочется опять видеть во сне того неприятного типа из лавки.
        Внезапно позади меня раздался мощный зевок и хриплый мужской голос восторженно заметил:
        - Вот это я понимаю - пробуждение!
        Кажется, ещё никогда я не оборачивалась так быстро…
        Глава 23
        От зрелища, представшего моим глазам, меня чуть кондрашка не хватила.
        И дело было вовсе не в том, что моя чистейшая кровать (буквально вчера сменила постельное бельё перед сном) была усыпана землёй и кусками подсохшей грязи.
        Нет, безусловно, в другое время это жутко бы меня взбесило, но не сейчас.
        Честно говоря, поначалу я просто растерялась.
        Несмотря на то, что в последние дни в моей жизни творилось чёрт-те что, впервые сказочный мир из сна, который до последнего прикрывался сонной бессознательностью и прятался при малейшей попытке вступить с ним в контакт, так явно, мощно и неприкрыто ворвался в реальную жизнь.
        До этого, поднатужившись, всё-таки можно было ещё с натяжкой придумать хоть какое-то объяснение происходящему (например, временное помешательство), но именно сейчас, в этот самый момент, все иллюзии окончательно и бесповоротно рассыпались в пыль. Лавка во сне была так же реальна, как и я сама! Мужик, которого мы спасли от демонов, тоже. И сейчас этот мужик лежал в моей кровати и, опёршись на локоть, молча изучал моё обалдевшее лицо.
        - Всё в порядке? Ты очень бледная. Выглядишь, как ребёнок, который только что понял, что в его шкафу действительно живёт монстр. - Нормальный и даже участливый тон так сильно отличался от его предыдущих высказываний в лавке, что помог мне немного прийти в себя.
        - Вроде того, - пробормотала я. - Бог мой, да ведь я действительно стала хозяйкой лавки, скачущей сквозь миры! Как же дико это звучит…
        Сейчас, как только я до конца осознала эту мысль, туман в голове, который ненавязчиво маскировал реальные воспоминания о лавке под сон, резко рассеялся. Всё стало шокирующе чётким.
        Вплоть до этого момента, несмотря на чудеса и странности последних дней (и ночей), я всё равно продолжала жить обычной жизнью, строить планы на будущее, раздумывать о поиске новой работы и прикидывать, как теперь выстраивать общение с шефом.
        Но отныне всё изменилось.
        Какой смысл в повседневных планах?
        Вряд ли можно долго совмещать работу в лавке и в нашей фирме. Ведь конфликт этих двух миров неизбежен. Один из них уже начал влиять на другой! Сдаётся мне, что если продолжать их совмещать, то атака перевозбуждённых мужчин и сломанная психика Алисы покажутся ещё цветочками.
        - Как жить дальше? Я так и буду существовать в нескольких мирах одновременно? Днём ходить на работу, а ночью…
        - Я бы не советовал. Это небезопасно для твоего окружения, - серьёзно пояснил Эйз, усаживаясь повыше и поудобнее устраивая под спиной подушку. - Получается, лавка всё это время являлась тебе во сне, постепенно приучая к мысли, что ты стала хозяйкой? Интересно! На моей памяти она ещё ни с кем так не деликатничала. Обычно если девушка становится хозяйкой, то её старая жизнь остаётся в прошлом. Впрочем, я сразу понял, что ты особенная, конфетка.
        Последнюю фразу он снова произнёс тем самым ненавистно-дурашливым тоном, который вызывал желание ударить нахала чем-то увесистым, да ещё и подмигнул.
        Не знаю, нарочно он это сделал или нет, но его это высказывание моментально рассеяло хаос в голове и помогло мне собраться.
        - Эй! - опомнилась я, выскакивая из постели. - А ты как тут вообще оказался?! Тебя сюда не приглашали!
        Его восторженный взгляд тут же скользнул по моей полупрозрачной шёлковой майке (не особенно длинной) и спустился ниже. Ахнув, я поспешила прикрыться торопливо сдёрнутым со стула покрывалом.
        - Немедленно убирайся отсюда!
        - Не могу. И не хочу, если уж быть совсем честным…
        - Не можешь? - выкроила главное я. - Почему?! Ты не знаешь, как добраться до лавки? Или наш мир лишён магии, и теперь ты не сможешь переместиться в другой?
        - Нет, - он хохотнул. - В любом мире есть магия. И с перемещением обычно проблем не возникает. Я в этом мире бывал неоднократно. Просто благодаря лавке теперь мы с тобой связаны, конфетка.
        - Связаны?!
        - Угу. Связаны священными узами долга… - возвышенно сказал он и поднял вверх руку. На мгновение в воздухе между нашими запястьями обозначилась нежно-голубая светящаяся нить.
        - Что?! - испугалась я. - О боже… Пожалуйста, только не говори, что лавка нас поженила! Я этого не перенесу!
        - Ах если бы… - протянул Эйз, мечтательно поглаживая пальцами простыню. - Но нет. Ты спасла меня, и теперь я должен вернуть тебе должок. А до тех пор связь не разорвётся.
        В первую секунду я ощутила облегчение, а потом снова напряглась.
        - Получается, этот артефакт в виде двух верёвок, сброшенный на тебя лавкой, не только позволяет исцелить раненого, но и накладывает на него долговые обязательства? Вот попадалово! Неужели у лавки не нашлось другого артефакта?
        Эйз хмыкнул и развёл руками.
        - И что же это за связь такая? Ты теперь должен следовать за мной по пятам, как телохранитель?
        - Я только за! - с энтузиазмом приподнялся этот гад. - Но вообще, это не обязательно. Насколько я вижу, связь не принуждает постоянно держаться рядом. Главное, не отходить на совсем уж большое расстояние и не разлучаться надолго, иначе начнёт тянуть друг к другу со страшной силой.
        - А если просто притвориться, что я в опасности и ты меня спасаешь? - безнадёжно уточнила я. - Формально условие будет выполнено.
        - Это же магическая связь. С ней подобные уловки не прокатывают, - доходчиво объяснил Эйз. - Боюсь, конфетка, избавиться от меня так просто не получится. В этой ситуации лавка всё решила за нас. Впрочем, лично я ей за это благодарен.
        Конечно, верить ему у меня не было никаких причин. Он мог наврать с три короба, всё равно ведь никак не проверишь.
        Если бы верёвка не растворилась, соприкоснувшись с его грудью, тогда был бы вариант вступить с ней в контакт, как с той куклой. Но сейчас это не представлялось возможным.
        С другой стороны, в том, что связь существует, не было никаких сомнений. И раз он проснулся в моей постели, значит, артефакт действительно притягивал его ко мне. Да и вообще, если бы этот озабоченный Эйз врал, то мог бы настоять, что нам обязательно нужно всё время находиться рядом.
        - Но ведь на хозяйку артефакты вроде как действовать не должны… - пробормотала я, судорожно ища выход из ситуации.
        - Не совсем так, конфетка, - охотно и явно со знанием дела пояснил мужик. - Хозяйке не приносят вреда опасные артефакты. К примеру, ей невозможно артефактом затуманить разум, заставить её заболеть или влюбиться в кого-то, кто изначально ей не нравится. Но если тебе вдруг захочется, допустим, расчесать голову гребнем, который делает волосы гуще, то он сработает как надо. Понимаешь идею? К тому же конкретно этот артефакт действует в основном на меня. Ведь, по большому счёту, сейчас ты держишь меня на коротком поводке, не давая улизнуть, пока не уплачу долг.
        - Это я тебя держу?! По ощущениям наоборот…
        - Ты просто пока не осознала своего счастья.
        У этого ушибленного на голову, похоже, на всё есть ответ!
        - Ладно, допустим, мы связаны, - неохотно сказала я. - И что же получается? Ты будешь жить здесь, и перемещаться со мной в лавку и обратно, пока не уплатишь долг? Но я категорически против! Ты - жуткий подозрительный тип, о котором я ничего не знаю. Да мне попросту страшно держать постороннего мужика в квартире! Мало ли чего от тебя можно ждать!
        - Странно, что ты об этом беспокоишься, конфетка. Уж кому-кому, а тебе точно нечего бояться.
        Он легко соскочил с кровати, на которой, к слову, лежал полностью одетый, обутый и даже со своей пристёгнутой к поясу сумкой, подошёл к стене и, протянув вперёд руку, пощекотал пальцем воздух. Я не успела ничего спросить, ведь в следующий миг под его пальцем возник знакомый синий паук. Мужик наклонился вперёд и что-то быстро прошептал, а потом обернулся ко мне. Стоило ему убрать руку, как паук снова исчез.
        - Ты ведь в курсе, что у тебя в доме живёт звёздный паук? Уж он-то не допустит, чтобы с тобой что-то случилось.
        - Эээ… да, в курсе, разумеется, - я постаралась говорить уверенно. - Просто он мне почему-то не показывается, поэтому иногда как-то выпадает из памяти, что он тут.
        - Наверное, подсознательно ты его побаиваешься. Звёздные пауки очень чувствительны к эмоциям хозяев. Он прячется, потому что защищает тебя от себя самого, - просто объяснил Эйз.
        - Правда? - Мне вдруг стало стыдно. Ведь действительно, даже сейчас при виде моего верного стража на мгновение что-то ёкнуло внутри. - А что ты ему шептал?
        - Заверил, что не замышляю зла против хозяйки, более того, готов помогать по мере сил в его благородной миссии, - Эйз стукнул себя в грудь. - Можешь поверить, конфетка, с твоей головы не упадёт ни одного волоса, уж я-то об этом позабочусь. Если понадобится, буду драться за тебя до последней капли крови!
        Я как-то невольно припомнила его «героическую» битву с демонами и закатила глаза.
        - Ладно, раз выхода нет, сегодня денёк как-нибудь продержусь и постараюсь тебя не убить. А как только снова попадём в лавку, я попробую найти какой-нибудь артефакт, который может эту связь разорвать. Ты до этого времени, так и быть, можешь побыть здесь. Но у меня есть условия. Ко мне не приставать! Руки не распускать! А ещё тебе придётся хорошенько вымыться и убрать за собой всю грязь. Посмотри, на что похожа постель! И на полу теперь куски засохшей глины с твоих сапог! Возражения будут?
        Я сурово сдвинула брови. Конечно, можно было ещё потребовать не называть меня конфеткой и вести себя нормально, но я как-то интуитивно чувствовала, что эти требования он точно не выполнит.
        - Как прикажешь, моя прекрасная госпожа, - поклонился клоун, даже не сделав попытки покачать права, хоть я внутренне и настроилась на сопротивление. Однако смотрел он на меня при этом так, будто хотел съесть. Кажется, приказной тон подействовал совсем не так, как я рассчитывала.
        Глава 24
        В этот момент зазвонил будильник. Что интересно, Эйз глянул на смартфон без малейшего удивления. Может, ему приходилось бывать в мирах, которые в плане развития ушли от нашего далеко вперёд?
        - Ой, мне же на работу надо собираться! - спохватилась я. Толкнулась прежняя мысль, что теперь на работу, возможно, ходить нежелательно, но я решительно её отодвинула. Пока ещё приходится жить в двух мирах, так что деньги в любом случае понадобятся. И дело не только в этом. Сейчас работа мне представлялась чуть ли не единственной ниточкой, которая связывала меня с моей прежней жизнью. Казалось - порвёшь её, и всё резко поменяется, да так, что пути назад уже не будет. Это почему-то пугало. Хотелось сделать паузу, снова побыть в привычной среде, где всё знакомо и относительно предсказуемо, и немного свыкнуться с мыслью о том, что теперь я по ночам прыгаю по другим мирам в компании с чёртом.
        Вот только как же быть с навязавшимся на мою голову должником?
        - Ты сказал, что тебе необязательно всё время держаться в непосредственной близости… Может, до вечера побудешь здесь? Или это слишком долго и недостаточно близко? Теоретически ты мог бы погулять где-то рядом с моей работой или посидеть в кафе напротив, - начала вслух рассуждать я. - Прикид у тебя, конечно, не совсем стандартный, но в целом любители кожаной одежды встречаются не так уж редко. Если, конечно, получится отчистить твои шмотки от пятен…
        - Обо мне никогда не нужно волноваться, конфетка, - мягко прервал Эйз. - Со временем ты к этому привыкнешь. Я очень быстро осваиваюсь в новой среде, а твой мир мне и вовсе давно знаком. Так что, пока ты будешь работать, я погуляю поблизости, порешаю кое-какие дела, обзаведусь местными деньгами…
        - Это как это ты ими собрался обзавестись?! - насторожилась я. Надеюсь, он не планирует кого-нибудь ограбить?
        - Как обычно. Продам кое-что из своих запасов, - беспечно отозвался мой должник.
        - Каких запасов?
        Он хмыкнул, открыл сумку на поясе и поманил меня пальцем. Я заглянула внутрь и ахнула.
        Внутренняя часть сумки была разделена на равные ячейки. И каждая ячейка была заполнена драгоценностями! Там были бриллианты, розоватый жемчуг, небольшие слитки из переливающегося разными цветами металла, кристаллы, внутри которых плясало пламя (такие я, помнится, видела в сокровищнице) и что-то круглое, с ноготь мизинца, более всего напоминающее пригоршню окаменевших глаз.
        Добрых пять минут я с открытым ртом пялилась на сокровища.
        Довольный произведённым впечатлением, Эйз выдержал паузу и пояснил:
        - Здесь собрано то, что пользуется спросом в большинстве цивилизованных и почти цивилизованных миров. Как видишь, конфетка, я - опытный путешественник. Кстати, сумку мне сшили на заказ в престижной магстерской.
        - Мастерской… - автоматически поправила я.
        - Нет, именно магстерской. Там производят вещи с разными магическими наворотами. Конкретно эта сумка внутри больше, чем снаружи. Да ещё и защищена от всяческих встрясок, воды, температурных воздействий и вороватых ручонок. За неё пришлось отвалить кругленькую сумму, но это того стоило.
        - Где же ты достал всё это богатство?! Грабил чужие сокровищницы, что ли? Только не говори, что заработал честным трудом!
        - Не скажу. Всё просто, конфетка. Что в одном мире валяется на земле, в другом можно продать за хорошие деньги. Просто надо знать места.
        - Хочешь сказать, что есть миры, где под ногами лежат бриллианты?
        - Есть. Правда, там водятся жуткие твари, так что постоянно приходится быть начеку. Возможно, вы с лавкой как-нибудь заскочите туда. А вот этот розовый жемчуг я собрал на месте иссушенного в результате битвы богов моря. Ты не поверишь, сколько там сокровищ валяется под ногами! Можно найти даже сундуки с драгоценностями с затонувших кораблей. Но мне лишнего не надо. Как я уже говорил, меня интересует только то, что легко носить с собой и можно сбыть как минимум в нескольких мирах за хорошую сумму.
        - Ладно, допустим. Но в нашем мире нельзя вот так просто направо и налево торговать бриллиантами. Ты привлечёшь нежелательное внимание!
        - Не привлеку, вот увидишь. У меня огромный опыт в этих делах.
        - Слишком уж ты уверен в себе! Не стоит быть таким легкомысленным. Вдруг у тебя полиция… эээ… то есть наши местные стражи порядка захотят проверить документы?
        - Мне безумно приятно, что ты за меня волнуешься. Я так и знал, что тоже зацепил тебя с первого взгляда, - широко улыбнулся он, упорно не желая проникаться серьёзностью ситуации. - Но ты просто доверься мне и всё будет хорошо.
        - Обычно так говорят те, кому доверяться никак нельзя!
        - Я - исключение.
        - Ладно, как знаешь, - махнула я рукой. В конце концов, он ведь как-то путешествовал по мирам до встречи со мной, а значит, навыки выживания и адаптации в незнакомой среде у него имеются. - Мне пора собираться. Я займусь завтраком, а ты дуй мыться, а то видеть уже не могу твою грязную физиономию. Надо показывать, как пользоваться душем?
        - Нет необходимости, конфетка. Разберусь.
        - Ну как хочешь. Если ошпаришься - сам виноват. На пол воду не лей, зальёшь соседей. И шторку задвинуть не забудь. Полотенце я тебе сейчас выдам. Постельное бельё захвати с собой, засунь в корзину с крышкой, она стоит в ванной, вечером закину стираться. Что ещё? Ах да, ведро под ванной, швабра и веник в коридоре. Свою одежду тоже отчищай сам. Если что-то непонятно - спрашивай.
        Заверив, что всё предельно ясно, Эйз, наконец, отправился отмываться. Дождавшись, пока щёлкнет шпингалет в ванной, я перестала кутаться в покрывало и быстро натянула футболку и удобные спортивные штаны. Так-то лучше!
        Скрепляя собранные в хвост волосы резинкой, я глянула в зеркало на своё ошарашенное лицо. Ну и утро выдалось! Внезапно моё внимание привлекла поблёскивающая из-под ворота цепочка. Потянув за неё, я извлекла ключ. Ого! Теперь он и вне сна исчезать, очевидно, не собирался. Ну и правильно. Сейчас-то какой смысл прятаться? Интересно, а если его у меня украдут, смогу ли я ночью попасть в лавку? Хотя что-то мне подсказывает, что избавиться от этого ключа не так-то просто. Ведь на шее он оказался без моего участия. Я-то его в карман складывала! Ну-ка проверим…
        Я сняла цепочку и положила её на тумбочку, а сама пошла в кухню готовить яичницу на двоих и салат из помидоров с огурцами. Оказавшись на кухне, заглянула под ворот. Предположение подтвердилось: цепочка с ключом были на прежнем месте.
        Яичница уже шкворчала на сковороде, когда меня вдруг посетила одна простая мысль.
        Стоп, я что, действительно готовлю этому гаду завтрак? Да! Но почему? Ведь едва он открывает рот, хочется его прибить на месте. Так не проще ли было ткнуть пальцем в холодильник и предложить самому о себе позаботиться?
        Ладно, зачем врать самой себе? Мужик меня жутко интриговал. Да, он противный и при первой же возможности я не премину от него избавиться, но… эта его сумка с сокровищами и обмолвки о путешествиях сделали своё дело. А ещё он так много знает об артефактах! И о хозяйках… Эй, погодите-ка! Раньше я под воздействием эмоций как-то пропустила его высказывание мимо ушей, но вот сейчас оно снова всплыло в памяти. Он сказал, что на его памяти лавка ещё ни с кем не деликатничала так, как со мной? И что обычно, если девушка становится хозяйкой, её прежняя жизнь остаётся в прошлом? Это всё звучит так, будто Эйз видел не одну хозяйку! А ведь из дневника как-то само собой выходило, что хозяйки живут долго… если, конечно, я всё правильно поняла.
        Интересно, сколько лет самому Эйзу? И человек ли он вообще?
        Лавка его обедом встретила, паучок не тронул. Не мужик, а сундук с тайнами.
        Вернётся из душа - обязательно его обо всём расспрошу.
        Я так себя раззадорила, раздумывая над тем, какие секреты может скрывать Эйз, что невольно начала с нетерпением ждать его возвращения, совсем забыв, с кем имею дело. Однако он мне быстро об этом напомнил.
        - Нет ничего лучше горячей воды! Я будто заново родился! - заявил он, появившись в кухне, и смачно так потянулся до хруста в суставах.
        У меня сковородка выпала из руки. К счастью, я держала её в сантиметре над плитой.
        - Аккуратнее, конфетка! Ты же могла себя обжечь…
        Он шагнул ко мне.
        - Не подходи! - Ого, не думала, что способна на такой ультразвук! - Ты… ты голый!
        - Ну да. Одежду я почистил, бельё постирал. Пусть подсохнет немного, - в его голосе прозвучало искреннее недоумение.
        - А полотенце… - изо рта вырвался хрип. Пришлось прочистить горло. Помогло. - Полотенце тебе на что?! Специально побольше разм-м… ох ты ж… р-размером выдала!
        Говоря про размер, я снова невольно глянула туда, куда смотреть не следовало. Да уж, такое полотенцем прикрывать грех… тьфу ты! О чём я думаю?!
        - Не надо так остро реагировать, - хмыкнул он и вразвалочку, без спешки, покинул кухню с таким видом, будто делает величайшее одолжение.
        Когда он вернулся через минуту, на бёдрах уже было полотенце. Всё равно, конечно, решение неидеальное, но вещей его размера у меня не было.
        Только сейчас, когда всё то, что буквально магнитом перетягивало на себя взгляд, прикрыло полотенце, я, наконец, смогла детально рассмотреть того, кто прежде прятался под грязью.
        Глава 25
        К сожалению, выглядел паршивец неплохо. Ладно, если быть уж совсем честной, очень неплохо.
        Я почувствовала укол досады.
        И в этом он умудрился подгадить!
        Недолюбливать его было гораздо проще, когда вместо лица была глинистая лепёшка с глазами и ртом.
        Хотя… блондинов я никогда не любила. Вот шеф, будучи настоящим роковым брюнетом, сразу же привлек моё внимание. Нет, о нём сейчас лучше не вспоминать.
        А у этого волосы светлые, встрёпанные (что, к сожалению, совсем его не портило) и будто бы выгоревшие на солнце. Кстати, последнее вполне вероятно, так как и сам он был весьма загорелым.
        Я ещё раз окинула гостя взглядом, судорожно ища, к чему придраться.
        Он упрощать мне задачу явно не собирался. И плечи-то у гада широкие, и тело поджарое, сильное, и руки как раз такие, как я люблю. Нет бы пальцы короткие были, кисть маленькая или, там, запястья нежные, тонкие, без отчётливо прорисованных вен. Уууу, гад…
        Так, срочно нужны ещё минусы!
        Глаза бесстыжие.
        Это факт! Мерзкие такие глазёшки. Прямо порочные насквозь.
        Сразу видно, что с такими глазами ничего хорошего ждать от него не следует. Голубые… А раз голубые, значит, рыбьи! Точно! Или рыбьи - это выпуклые? Не суть! Пусть будут рыбьи! Блёклые рыбьи глазки. Хотя нет, блёклыми их при всём желании не назвать. Хоть и светлые, но яркие до жути. Особенно на фоне тёмных бровей. Ух, аж зла не хватает!
        Что ещё с ним не так?
        Улыбка! Пошленькая такая, противная.
        И тело всё гладкое! Какой же он путешественник по мирам, если даже ни одного шрамчика не видно? У настоящего бойца должны быть боевые отметины. А у него их нет! Стоит тут весь такой гладенький, павлин голозадый! Фу! Только влага на загорелой коже поблёскивает… Тьфу, отвлеклась! О чём я? А, точно… Хотя и этому есть объяснение. Сброшенный лавкой артефакт мог всё восстановить. Собственно говоря, так оно, скорее всего, и было.
        - Закончила осмотр? - хмыкнув, уточнил Эйз, пальцами вытаскивая помидор из салата и закидывая в рот.
        - Угу. Ничего особенного, - вредно сказала я. - Абсолютно у тебя невыразительная внешность. Не повезло! Никакой изюминки. И глаза рыбьи. Увидишь и забудешь через минуту. В общем, взгляду зацепиться не за что.
        Он выдал обворожительную улыбку и предложил:
        - А если я полотенце сниму?
        - В… смысле? - аж закашлялась я.
        - Не мог не заметить, что, когда полотенца не было, твой взгляд постоянно цеплялся за…
        - Тихо! - мой голос опять чуть не сорвался на хрип. - Давай-ка закончим эти разговоры и позавтракаем, иначе я опоздаю на работу.
        Он не ответил, только подарил мне о-очень насмешливый взгляд и присел за стол.
        Мы принялись за еду.
        Примерно минуту я ощущала неловкость, не в силах отрешиться от внешности и увидеть в сидящем напротив парне прежнего раздражающего грязнулю. А потом он открыл рот и мгновенно наповал убил всяческий трепет, самодовольно заявив с этой своей противной интонацией:
        - Теперь-то ты понимаешь, как тебе повезло, конфетка? Ты красотка, я чертовски хорош собой! Только представь, какие у нас могли бы получиться хорошенькие детки!
        У меня чуть непрожёванная яичница изо рта не вывалилась. Не удовлетворившись этим заявлением, он подмигнул, послал воздушный поцелуй и с чувством выполненного долга налёг на еду.
        Вид при этом был такой хитрый, что не оставалось никаких сомнений - издевается, гад!
        Как оказалось, этим дело не кончилось.
        Завтракать молча, как видно, этот тип не умел.
        За каких-то двадцать минут своими «невинными» комплиментами и раздражающими заигрываниями он умудрился довести меня до белого каления! Я совсем забыла, что хотела расспросить его о лавке и о нём самом.
        Зато теперь его внешность вызывала у меня только глухое раздражение и желание дать хорошего пинка. Как вообще этот тип мог хоть на секунду показаться мне симпатичным? Боюсь, если раньше я просто не особенно реагировала на блондинов, с этого дня начну их активно недолюбливать.
        Потом я ушла в душ, предварительно выдав Эйзу фен для просушки белья. Чем скорее он оденется, тем лучше.
        Подлый расчёт оправдался: к моему возвращению вредный блондин был при полном параде.
        - Ого, как тебе удалось так хорошо отчистить одежду? - удивилась я. От пятен не осталось и следа.
        - Да легко! Одежду тоже шили на заказ в магстерской, так что она отталкивает грязь. Усилий потребовалось совсем немного, - махнул рукой он. - Потёр чуть-чуть и отошло.
        - Тогда другой вопрос. Как вообще тебе удалось так изгваздать одежду, которая отталкивает грязь? Думаю, тут нужен особый талант!
        - Я несколько часов сидел в болоте. Охотился. - лаконично пояснил Эйз и сделал наигранно суровый вид бывалого специалиста по выживанию.
        - Ну-ну… - не поверила я.
        Из дома мы вышли вместе.
        На лестничной площадке нам навстречу попался Валера. Кажется, он караулил меня, так как шагнул вперёд, едва я возникла в поле зрения. Однако через мгновение он увидел идущего следом Эйза (который как раз громко восхитился тем, какая у меня аппетитная фигурка) и застыл на месте, ревниво глядя на «конкурента».
        После выходки с пирогами я даже здороваться не стала.
        Эйз проводил меня до офисного здания. Опасалась я зря: спешащие на работу люди не особо обращали на него внимание. Ну за исключением встречных девушек. В автобусе он тоже держался очень уверенно, хоть и предлагал поначалу пойти пешком, так как местными деньгами ещё не разжился, а позволить мне заплатить за нас обоих считал неправильным. Я наотрез отказалась, и тогда он сказал, что обязательно вернёт мне должок. Прозвучало почему-то зловеще.
        Возле офисного здания мы расстались. Эйз заверил, что запомнил дорогу, да и вообще прекрасно ориентируется на местности.
        - Встретимся вечером после работы, конфетка, - сказал он на прощание. - Знаю, ты уже скучаешь, но пусть тебя утешит мысль, что разлука будет недолгой.
        Я скривилась. Он хмыкнул, послал мне воздушный поцелуй и зашагал дальше по улице.
        И хоть этот парень по-прежнему представлялся мне нежеланным довеском, но, оставляя его один на один с чужим городом, я всё равно почувствовала, что немного переживаю.
        Впрочем, погрузиться в эмоции мне не дали. Едва я вошла в холл, как наткнулась на… Алису!
        Она стояла неподалеку от кабинки охранника. Поначалу мелькнула мысль, что зараза всё-таки явилась за шефом, но, как выяснилось, Алиса ждала меня.
        - Привет, Злата, - шагнула навстречу она. По виду явно нервничала. - У тебя найдётся пара минут для разговора?
        - Ну… ладно. Говори, - неохотно разрешила я, позволяя отвести себя в сторону.
        - Прости меня, пожалуйста, за то, что вела себя, как последняя дрянь, - выдохнула она. - Я со вчерашнего дня места себе не нахожу. Не хочу терять подругу.
        Глава 26
        - Мы это уже проходили, Алиса, - со вздохом напомнила я, удивляясь про себя, что после случившегося в квартире она не начала активно меня избегать. - Ты бросаешься на моих мужчин, потом слёзно вымаливаешь прощение, обещая так больше никогда не делать. Проходит немного времени, и всё повторяется. Но в этот раз ты перешла все границы! Начала распоряжаться моей квартирой, как своей, попыталась затащить туда Валеру, хотя я запретила это делать, а потом залезла без спроса в мой телефон.
        - Ты права, - понурилась она. - Не понимаю, что на меня нашло. Ты же знаешь, что я всегда стремлюсь тебя защищать…
        Она всё говорила и говорила, удерживая меня за рукав и жалобно заглядывая в глаза. Клялась, что приложит все усилия, чтобы справиться с этой своей манией, предлагала устроить ей испытательный срок. Напоминала про всё хорошее, что нас связывало, например, про то, как на ночь глядя примчалась мне на выручку, когда машина моего дяди (он подвозил меня от мамы) заглохла посреди лесной трассы. Алиса всё бросила и приехала, подрядив поработать извозчиком своего тогдашнего кавалера. Он почему-то безропотно согласился (порой моя подруга умудрялась действовать на властных и уверенных в себе мужчин, как удав на кроликов).
        На последнем аргументе я сломалась. Да, бывало такое и неоднократно. При всех своих бзиках Алиса никогда не отказывала в помощи, даже если была очень занята. А однажды, во время учёбы в универе, обидевшей меня девице она и вовсе чуть нос не сломала.
        - Ладно, я согласна на испытательный срок. Но в следующий раз, когда тебе взбредёт в голову провернуть что-то подобное, подругами мы больше не будем.
        Она активно закивала, а когда я, посчитав разговор законченным, сделала шаг к лифтам, вдруг схватила меня за рукав.
        - Подожди, пожалуйста. Злата, а что… - она сделала паузу и боязливо передёрнула плечами. - А что всё-таки такое было у тебя дома?
        - Полтергейст, - хмыкнула я. - Недавно завёлся. Очень дружественный ко мне и наказывающий тех, кто пытается меня обмануть.
        Алиса зависла, переваривая ответ. А я вернула себе руку и почесала в офис, до начала смены оставалось пять минут.
        День начался с того, что меня… снова вызвали к шефу!
        В его кабинет я входила с опаской, ожидая всего, чего угодно. И всё равно Олег Владимирович умудрился меня удивить.
        - Присаживайся, Злата, - ласково предложил он. От этого стало ещё тревожнее. Подождав, пока я устроюсь напротив, он продолжил: - Я хотел извиниться за своё вчерашнее поведение и ещё раз поблагодарить тебя за понимание.
        - Не стоит…
        - Ещё как стоит! На самом деле я считаю тебя ценным сотрудником и рад, что мы всё уладили.
        - Я тоже.
        Он кивнул и замолчал. Неужели это всё, чего он хотел? Да уж, содержательный разговор получился. Немного подождав, я уже совсем было собиралась уточнить, можно ли мне вернуться на рабочее место, но тут шеф как-то словно бы смущённо кашлянул и внезапно заявил:
        - Злата… А что за девушка стояла с тобой внизу, в холле?
        Вот тут я опешила.
        - Почему вы спрашиваете?
        - Понимаешь… она мне просто очень понравилась…
        Ого, вот так поворот! Шеф запал на Алису?!
        Я прислушалась к себе. Нет, внутри не толкнулась застарелая боль, да и в целом не было никаких переживаний, связанных с тем, что предмет моих недавних обожаний отдал предпочтение другой. Разве что обида. Всё-таки столько времени было впустую потрачено на то, чтобы привлечь внимание Олега Владимировича, а Алисе достаточно оказалось просто возникнуть в поле зрения. Однако и обида была весьма умеренная. Странно! А ведь раньше я была уверена, что появление другой девушки разобьёт мне сердце.
        Пока я с удивлением анализировала свои чувства, шеф ждал ответа. Так и не дождавшись, он нетерпеливо уточнил:
        - Это твоя подруга? Как её зовут?
        - Алиса, - всё-таки решила ответить я.
        - Она с кем-нибудь встречается?
        - Понятия не имею. Возможно. Алиса противник серьёзных отношений. Ни один её ухажёр не смог продержаться больше двух недель.
        - Просто она ещё незнакома со мной, - самодовольно усмехнувшись, заметил шеф. - Но ты ведь нас познакомишь?
        Я немного подумала. Стоит ли их знакомить и давать Алисе зелёный свет, особенно после нашего разговора в холле? За неё я не волновалась. У неё были жертвы и куда круче шефа (и богаче, и симпатичнее). Олег Владимирович ей на один зубок. Если бы он не имел никакого отношения ко мне, она бы на него даже не посмотрела.
        Вопрос в том, надо ли мне предупредить шефа? Когда Алиса его бросит, не перекинется ли его гнев на меня? В общем-то, теперь, наверное, уже всё равно, но ведь он мне премию обещал… вдруг передумает?
        - Олег Владимирович, - со вздохом сказала я, - должна вас предупредить. Алиса пользуется успехом у богатых и успешных мужчин. Однако же они для неё - просто игрушки, которые можно использовать, а потом выбросить без всякой жалости.
        - Вы поссорились да? - сделал неожиданный вывод шеф. - И теперь ты мстительно наговариваешь на подругу? Я видел, что ты хмурилась во время разговора в холле и выглядела очень сердитой! Знаешь, а ведь я не дурак! Руковожу собственной компанией, между прочим! И неплохо разбираюсь в людях. Мне хватило одного взгляда, чтобы понять, что Алиса совсем не такая, как ты рассказываешь.
        Ну и что мне на это ответить? Теперь он любое предостережение истолкует, как попытку очернить невинную овечку. Впрочем, это не моя забота. Не желает внимать доброму совету - его проблемы. Поэтому я просто молча пожала плечами. Мол, думайте, как хотите.
        В этот момент шеф, видимо, вспомнил, что без меня ему будет затруднительно связаться с запавшей в сердце красоткой. А может, до него дошло, что при желании я и ей про него могу наговорить гадостей.
        - Прости, я слишком резок, - он понизил тон и улыбнулся, подбавив бархатных ноток в голос. - Мы с тобой всегда были на одной волне и могли найти общий язык. Ты - надёжный сотрудник, которому я действительно могу доверять. Ведь ты не откажешься мне помочь? Пусть даже Алиса такая, как ты рассказываешь… Но мне всё равно хочется познакомиться и пообщаться с ней. Чем она интересуется? Как предпочитает проводить свободное время?
        - Любимое занятие Алисы - соблазнять богатых мужчин, делать за их счёт покупки, ходить с ними по ресторанам, заказывая дорогую еду, а потом бросать, - честно ответила я.
        - Вот как? - обрадовался шеф. - Значит, она понимает толк в изысканной кухне! Отлично! Я приглашу её в «Каратофф». Там работает мой знакомый шеф-повар. Он настоящий мастер своего дела! Уверен, она оценит…
        Вот теперь помимо обиды появилась и злость. Ведь в кафе он мне страстно втирал про то, что давно ищет ответственную женщину, которая будет разделять его интересы! И презрительно отзывался о хорошеньких пустышках, мечтающих о лёгкой наживе за счёт мужчин! А сейчас противоречит сам себе!
        И почему мне столько времени понадобилось для того, чтобы понять, какой он гад? Ведь сигналы были, и неоднократно! Но я, ослеплённая чувствами, предпочитала ничего не замечать и всё толковала в его пользу.
        Нет уж, жалеть лицемера определённо не стоило. Хочет Алису? Что ж…
        - Дело ваше, - сухо сказала я. - Дать вам её номер я не могу, не спросив у неё разрешения. Однако могу отправить ей ваш телефон. Она сама позвонит.
        - А точно позвонит? - заволновался шеф.
        - Почти наверняка.
        Покинув кабинет Олега Владимировича, я вернулась на рабочее место и отправила Алиске сообщение: «Шеф увидел тебя в холле и захотел познакомиться. Я не против. Делай с ним, что хочешь. Вот его номер…».
        Как и следовало ожидать, она мне тут же перезвонила, чтобы убедиться, что это не шутка. Раз двадцать уточнив, действительно ли я не возражаю, и выспросив подробности нашего с шефом разговора (я всё рассказала без утайки, она и не подумала обижаться), подруга обрадовалась.
        - Свяжусь с ним прямо сейчас. Не волнуйся, он ещё пожалеет о том, как с тобой поступил.
        Глава 27
        Распрощавшись с Алисой, я всю свою злость вложила в работу, постаравшись по максимуму себя загрузить.
        У меня был внушительный список клиентов с пометкой «Перезвонить позже», которые вообще-то были заинтересованы в наших услугах, но планировали заказать их когда-нибудь в будущем (по крайней мере, на момент нашего прошлого с ними разговора). Ими-то я и занялась.
        Однако этого мне показалось недостаточно, чтобы отвлечься от утренних событий и общения с шефом. То ощущение «нормальной, обычной, такой, как у всех, жизни», за которым я отчаянно гналась, почему-то всё равно ускользало.
        Всё, что раньше нравилось мне в работе (например, сам момент заключения сделки, когда клиент даёт согласие и просит выставить счёт), теперь почему-то не приносило прежнего удовольствия, да и вообще казалось мелким и незначительным, особенно в масштабах Вселенной, состоящей из бесконечного множества миров (о чём теперь мне было известно не понаслышке).
        Разозлившись ещё больше, после быстрого обеда я решила заняться самым сложным и непредсказуемым в моей работе делом: звонками совсем новым сырым клиентам, которые слыхом и не слыхивали о нашей фирме и, как правило, не особенно горели желанием поговорить (о чём порой заявляли в очень жёсткой и обидной форме). Обычно такая деятельность здорово встряхивала, не оставляя места для других переживаний.
        Но не сейчас.
        Как ни странно, в таком состоянии мне внезапно удалось заключить аж целых три сделки, однако и это никак не улучшило ситуацию.
        Выслушивая бурные восхищения от коллеги, которая сидела неподалеку от меня и была свидетелем столь продуктивной работы, я вдруг осознала, что вся эта деятельность кажется мне… скучноватой. И как будто бы бессмысленной.
        Несколько раз в течение дня я ловила взгляд шефа. Он выглядел страшно довольным и заговорщицки кивал мне каждый раз, когда мы встречались глазами. Надо думать, Алиса ему уже позвонила и, очевидно, не разочаровала.
        Ох, надеюсь, ему не взбредёт в голову обсуждать это со мной! А то ведь, судя по виду, его буквально распирало желание с кем-то поделиться радостью.
        По правде говоря, я надеялась, что шеф, как это часто бывало, уйдёт домой пораньше, часа в четыре. Однако он почему-то задержался. В шесть я подскочила, подхватила вещи и, быстренько со всеми попрощавшись, покинула офис. Однако улизнуть по-тихому не получилось. Шеф догнал меня возле лифтов.
        - Она позвонила и согласилась на свидание! - восторженно сообщил он.
        - Алиса? Что ж, поздравляю, - суховато отозвалась я, всем видом демонстрируя, что ужасно устала и совершенно не настроена общаться.
        Однако Олег Владимирович и не подумал оставить меня в покое. Видимо, ему очень хотелось поболтать. В этот момент мужчина походил на школьницу, которой понравившийся мальчик впервые предложил встречаться. Я подумала было притвориться, что забыла сходить в уборную, и под этим предлогом улизнуть, но он подцепил меня под локоть и, не переставая говорить, буквально силой запихнул в лифт.
        - Она так обрадовалась, когда я позвонил! Сказала, что слышала обо мне много хорошего! Я тебе очень благодарен! А голос у неё какой красивый! Томный такой… ух, аж мурашки…
        - Олег Владимирович, - попыталась отбиться я. - Вам не кажется, что это не моё дело?
        Он, похоже, даже не услышал (или проигнорировал).
        - Знаешь, а ведь раньше я не верил в любовь с первого взгляда, но теперь начинаю всё больше убеждаться, что был неправ.
        Вот ума не приложу - чем Алиса так цепляет мужчин, заставляя терять последние крохи разума? Правда, она мне неоднократно предлагала провести мастер-класс по соблазнению богатых и успешных «самцов» (это её слова) и даже несколько раз приглашала с собой в рестораны, небрежно добавляя, что очередной поклонник заплатит за нас обеих, но я всегда отказывалась.
        - …Как считаешь? - долетел до меня вопрос шефа.
        - Что?
        - Я спросил, куда лучше пригласить её на наше следующее свидание? Может, придумать какое-то оригинальное место? Всё-таки к такой девушке нужен особый подход…
        В этот момент дверь лифта, наконец, открылась на первом этаже.
        Я очень надеялась, что шеф поедет вниз, на стоянку, но он почему-то вышел со мной. То ли решил продолжить разговор об Алисе, то ли машина у него была в ремонте - неизвестно. Если подумать, то утром он тоже шёл на работу через холл (благодаря чему и заметил нас с подругой).
        - Так что ты порекомендуешь? - поторопил шеф, прилепившись ко мне как банный лист к известному месту.
        Охранник глянул на нас с лёгким удивлением. Эх, как бы сплетни не пошли…
        - Можно я воздержусь от советов? У меня нет никакого опыта соблазнения женщин, - мрачно сказала я, ожесточённо дёрнув на себя входную дверь.
        - Но ведь вы подруги и делитесь секретами! Может, Алиса упоминала о каком-то месте, куда хочет сходить? Или, допустим…
        Договорить он не успел - его прервали.
        - Конфетка, я тебя уже заждался, - стоящий на крыльце высокий стильно одетый блондин (выходя, я даже невольно задержалась взглядом на его фигуре, точнее на нижней её части) обернулся, сверкнув знакомой улыбкой. Я запнулась на ровном месте и едва не свалилась. Точнее, свалилась бы, если бы Эйз меня не поддержал, как-то внезапно оказавшись совсем рядом, хотя буквально мгновение назад был в доброй паре метров от нас.
        - Привет, - скрипнула зубами я, выворачиваясь из его рук, но тут вдруг заметила шокированное лицо шефа, который смотрел на блондина с приоткрытым ртом, и у меня как-то само собой вырвалось: - Пупсик.
        Возможно, не стоило поддаваться порыву, но в тот момент так хотелось хоть немного осадить Олега Владимировича, что сдержаться не было никаких сил.
        Что интересно, Эйз и не подумал выражать хоть какое-то удивление непривычным обращением, словно и не ожидал услышать ничего другого.
        - Я страшно соскучился, конфетка, - мурлыкнул он, буквально пожирая меня взглядом. Что интересно, неподалеку я заметила стайку девушек (некоторые лица были мне знакомы - они работали в соседних офисах), которые точно также пожирали взглядами его самого. На меня же они посмотрели с недоумением и досадой.
        И откуда шельмец так быстро достал одежду? Причём, судя по всему, далеко не самую дешёвую. Даже джинсы выглядели весьма и весьма прилично.
        В своём небрежно наброшенном поверх рубашки (к слову, идеально оттеняющей его глаза) модном пиджаке с закатанными рукавами он выигрышно смотрелся на фоне прилизанного шефа, предпочитающего строгую одежду.
        Вообще, весь образ Эйза дышал эдакой стильной небрежностью, и даже нечесаные волосы теперь казалась специально уложенными «под хулигана».
        - Кто это? - отмер шеф, ревниво глянув на блондина.
        «Мой новый сожитель» - чуть не ляпнула я, но вовремя удержалась.
        - Безнадёжно влюблённый мужчина, - пылко провозгласил Эйз, как всегда рисуясь. - Но меня можно понять! Ведь как не влюбиться в эту богиню? Для этого надо быть безнадёжно слепым или кретином. - На этом моменте на него внезапно снизошло озарение. По-новому глянув на шефа, он вдруг перестал улыбаться и с наездом поинтересовался: - Эй, а ты кто? Надеюсь, не ухажёр?! Учти, я буду драться за свою любовь!
        Выдав это заявление, Эйз одним движением задвинул меня за спину и начал закатывать рукава, по-борцовски разминая шею. На мой взгляд, всё это выглядело так по-дурацки наигранно, что всерьёз воспринимать подобную угрозу было попросту невозможно.
        Однако шеф, глянув на Эйза, внезапно отшатнулся с очень испуганным лицом. Странно! Что он там увидел?
        Я шагнула вперёд и тоже посмотрела на своего придурковатого защитника. Он выглядел так, как и предполагалось: обычным позёром с прищуренными глазами, сжатыми в куриную попку губами и не особенно удачной пародией на суровое лицо. Такой и ребёнка не напугает! Смех, да и только. Удивительно, что шефа проняло… Но и приятно тоже. Хоть какая-то месть за все его выкрутасы.
        - Прекрати! - запоздало пихнула я блондина, притворившись сердитой. - Это мой начальник. К тому же он влюблён в мою подругу.
        - Правда? - тут же расслабился тот. - Тогда извини, парень. Виноват!
        Эйз фамильярно похлопал шефа по плечу и, тут же забыв о нём, обернулся ко мне.
        - Ну что, идём, конфетка? У меня большие планы на этот вечер…
        Пересилив желание как следует его пнуть, я кровожадно улыбнулась (потому что пообещала себе непременно сделать это позже) и сказала шефу:
        - До завтра, Олег Владимирович.
        Тот, помедлив, заторможенно кивнул в ответ.
        Глава 28
        Некоторое время мы шли молча. А потом Эйз вдруг повернулся и весело спросил:
        - Голодная?
        - Что?! - аж подпрыгнула я.
        После всего произошедшего меня буквально раздирало от эмоций, а ещё я намеревалась, как только отойдём подальше от шефа, подвергнуть вредного блондина допросу с пристрастием, и даже начала уже подбирать слова в голове, а тут он со своим раздражающим и совершенно несвоевременным вопросом про голод! Самое-то обидное, что после этого мне действительно захотелось есть…
        - Какая ты невнимательная, конфетка, - ласково пожурил вредный блондин. - Я ведь сказал, что у меня большие планы на этот вечер. Но прежде чем обольщать девушку, её сначала надо накормить, да повкуснее. Известная истина! Во-первых, так красотка на подсознательном уровне поймёт, что я - настоящий добытчик, а значит, на меня можно положиться. Во-вторых, что гораздо важнее, сытая она далеко не убежит…
        - Перестань! - прервала я увлёкшегося блондина (мысленно при этом признав, что его стратегия соблазнения девушек далеко не самая глупая…). - Лучше скажи, как ты сбыл камни?
        - Я непременно отвечу на все твои вопросы, конфетка. Но сначала давай зайдём в любое понравившееся тебе заведение, лучше подороже и пошикарнее, я закажу нам еду (благо деньги есть!), и мы мило побеседуем, кокетливо хихикая и строя друг другу глазки…
        Я посмотрела на его сияющее лицо и поняла, что моё любопытство используют против меня.
        - А знаешь, иди один. Или кого-нибудь другого пригласи. Уверена, желающие найдутся. Встретимся дома.
        Я отвернулась и зашагала прочь.
        Поначалу показалось, что он действительно оставил меня в покое.
        Однако потом я заметила заинтересованные взгляды встречных девушек, направленные куда-то вбок, и неожиданно обнаружила за плечом Эйза, который не отставал ни на шаг и при этом умудрялся двигаться совершенно бесшумно.
        Поймав мой взгляд, он широко улыбнулся и вкрадчиво предложил:
        - Накупим вкусностей и проведём уютный вечерок на двоих? По правде говоря, я тоже предпочитаю более интимную обстановку…
        Я набрала было воздуха, чтобы высказать ему, куда он может засунуть свои вкусности (всё-таки нервы после напряжённого дня и выкрутасов шефа были на пределе), но внезапно передумала.
        В конце концов, какого чёрта?
        Я его тут жильём обеспечиваю (надеюсь, только сегодня), завтраком накормила… и всё за свой счёт! Несправедливо!
        Раз уж у него есть деньги и большое желание потратить их на еду, зачем препятствовать?
        Если повезёт, завтра я от него отделаюсь, а заполненный деликатесами холодильник останется…
        - Идём за продуктами, - решила я. - Но с тебя ответы на вопросы!
        - Я весь в твоём распоряжении, конфетка, - страстно заверил он.
        Мысленно прикинув, в каком магазине самый большой выбор всего, что давно хотелось попробовать (но зарплата не позволяла), я чуть изменила курс, и, не откладывая дело в долгий ящик, приступила к допросу.
        - Получается, ты нашёл, где сбыть бриллианты?
        - Естественно, - даже удивился Эйз. - Ты во мне сомневалась? Сказал же, что всё будет в порядке.
        - Ну и кому ты их продал? Нет ведь никакой гарантии, что человек не передаст каким-нибудь бандитам информацию о том, что у тебя есть деньги и камушки. Я о таком читала.
        - Во-первых, конфетка, ты опять забыла одно простое правило, - назидательно напомнил он. - За меня никогда не надо волноваться. Во-вторых, скупщик надёжный, я уже имел с ним дело.
        - Когда в прошлый раз был в нашем мире? - догадалась я.
        - И не только. Парень работает ещё и на два соседних мира. Очень удобно, между прочим. Кстати, у него контора не так уж далеко от твоего дома.
        Я аж остановилось.
        Нет, меня поразило не то, что кто-то умудряется осуществлять свою деятельность в трёх мирах одновременно.
        Просто ведь, получается, что всё это время, ещё до того, как я наткнулась на лавку, чудеса были у меня под боком. А я даже и не подозревала, что совсем рядом кипит иная жизнь, за пределами привычной реальности. Не встреть я лавку, так и жила бы, думая, что знаю об окружающем мире всё или почти всё.
        Впрочем, ступор длился недолго. На фоне всего произошедшего очередное открытие оказалось не особенно сложно переварить.
        - Ладно. К этому мы ещё вернёмся позже… Где ты достал одежду?
        - Купил, разумеется. Конечно, сначала разузнал, где продают приличные вещи, потом пришёл туда и попросил одеть меня так, чтобы свести с ума девушку, в которую безумно влюблён. Вообще, я предпочёл бы заказать вещи у хорошего портного, но магстерских в вашем мире нет, а без магии даже настоящий мастер своего дела работает слишком долго. Да и вещи ручной работы у вас ценятся не так высоко, как в иных мирах, а мне хотелось произвести на тебя впечатление… Получилось?
        - Нет! - я ответила слишком быстро и эмоционально, поэтому прозвучало не совсем убедительно. Судя по на редкость ехидной ухмылке, мне не поверили.
        По продуктовому магазину мы ходили долго.
        Эйз с живым интересом рассматривал товары и порывался купить всё, на чём останавливался мой взгляд.
        Несколько раз с ним заговаривали девушки и женщины, которым внезапно понадобилась помощь (достать что-то с полки, помочь с выбором, что-то подсказать). Он обаятельно улыбался и отшучивался, легко выскальзывая из расставленных «сетей» и изящно пресекая все попытки познакомиться (к моему огромному удивлению).
        В итоге продуктов набралось на три больших пакета. Я собиралась вызвать такси, но Эйз бодренько подхватил все три и энергично зашагал к выходу, не забыв громко обратить моё внимание на то, какой он сильный:
        - Теперь-то ты поняла, конфетка, как здорово, когда рядом есть крепкий неутомимый мужчина, с могучими и при этом умелыми руками, на которого можно положиться?
        М-да. Это ж уметь надо напихать столько пошлых намёков в одну невинную фразу… Продавщица покосилась на меня с завистью.
        Видимо, ей очень не хватало в жизни кого-нибудь рукастого и неутомимого. Или же её покорило то, с какой небрежностью Эйз выложил за покупки крупную сумму (широким жестом разрешив оставить сдачу себе).
        Я только глаза закатила и бросилась догонять самодовольного блондина.
        Ну нет, ни за что теперь такси не вызову. Хочу посмотреть, как он устанет, вспотеет и растеряет гордость, пока прёт тяжеленные пакеты до моего дома.
        К сожалению, моим надеждам не суждено было сбыться.
        Гад шагал вполне себе бодренько, весело насвистывал, пощады не просил и даже успевал отвешивать замечания по поводу моей медленной ходьбы и уставшего вида (после чего, естественно, тоном змея-искусителя предлагал сделать дома расслабляющий массаж всего тела).
        Я всё ждала, что его энтузиазм пойдёт на убыль, и даже заготовила ядовитые фразочки, но он так и не дал мне шанса пустить их в ход.
        На подходе к дому, как раз когда стало окончательно ясно, что мой коварный план провалился, я вдруг заметила прогуливающуюся возле подъезда Алису.
        Видимо, после утреннего выяснения отношений она решила лично убедиться, что я не против её свиданий с шефом.
        Увидев нас с Эйзом, она запнулась на ровном месте и встала как вкопанная, огромными глазами глядя на моего спутника.
        Глава 29
        Кажется, вот сейчас мы и проверим, насколько искренними были её утренние обещания. Нет, я совсем не против, если вредный блондин переключится на неё, просто интересно, сделает ли она хоть для приличия усилие над собой? Спросит ли разрешения? Не начнёт ли откровенно его соблазнять, пока думает, что он мой парень? Да и вообще, она так хотела заняться шефом, что аж в мой телефон залезла. И вот шеф в её распоряжении. Изменит ли это что-нибудь?
        - Алиса, что ты тут делаешь? - Я помахала рукой перед её носом. Эйз остановился рядом, с любопытством глядя на подругу.
        - Что? - слабо переспросила она, с трудом фокусируя взгляд на мне (ненадолго, он всё равно безудержно сползал на Эйза). - Злата?
        - Угу. Она самая. Ты меня ждёшь? Или решила на прогулку выйти, свежим воздухом подышать? В этом случае должна заметить, что место не очень удачное. Лучше в парк идти, через дорогу… Эйз, тебе не тяжело?
        Блондин с недоумением глянул на меня, будто не сразу понял, о чём речь. Увесистые пакеты в руках он будто даже не замечал. Хотя мог ведь на землю их поставить.
        - Опять беспокоишься за меня, конфетка? - по-своему истолковав вопрос, широко улыбнулся он.
        Алиса сделала стойку. Обращение «конфетка» окончательно дало ей понять, как именно ко мне относится парень.
        - Как там у вас с шефом? - я решила поторопить мыслительный процесс подруги и заодно напомнить ей о вожделенной (по крайней мере, до этого момента) жертве.
        - С шефом? - вяло переспросила она. Очевидно, обольщение Олега Владимировича уже не очень её интересовало. Да и вообще, ей не хотелось давать понять блондину, что у неё кто-то есть. - Нормально… точнее, ничего у нас пока нет! И не будет! Я собираюсь встретиться с ним исключительно ради мести. Он ведь тебя обидел…
        - Так он тебя обидел?! - внезапно рявкнул Эйз. - Так и знал, что не стоило просто так отпускать этого жухлиса! У него же на лице всё написано!
        - Именно! - приободрилась Алиса (хотя на мгновение на её лице мелькнула тень непонимания от незнакомого ругательства). - Поэтому я и решила отомстить ему за подругу! А об отношениях и речи не идёт!
        - И что он сделал? - не слушая её, напирал блондин. - Грязно приставал? Распускал руки? Принуждал к близости? Я его убью!
        Алиса восторженно ахнула.
        - Тихо! - прикрикнула я. - Ничего такого не было. История совершенно неинтересная. Я долгое время была влюблена в шефа и он, как видно, знал об этом. Может, даже давно знал. Если так вспомнить, то мне неоднократно поручали какую-то работу, которая не имеет отношения к непосредственным обязанностям. Вообще, я частенько оставалась после рабочего дня, чтобы её доделать… М-да, отвлеклась. Ну, в общем, в последний раз он перешёл границы, и это заставило меня прозреть. Предложенная им работа требовала много сил, нервов и времени, поэтому Олег Владимирович пригласил меня в кафе, из-за чего я решила, что это свидание и…
        - Это ещё хуже! - ледяным голосом прервал меня блондин (по мере повествования его лицо становилось всё более злым), правда, поймав мой выразительный взгляд, исправился: - Ну, может, не хуже, чем принуждение к близости, но где-то на одном уровне. Он посмел играть с твоими чувствами! Воспользовался тем, что ты была открытой и беззащитной рядом с ним… Ух, да я за это с него кожу сдеру сантиметр за сантиметром!
        Почему-то на мгновение мне стало жутко, хотя парень явно переигрывал.
        Алиса же, наоборот, пришла в полнейший восторг. Она выглядела, будто пьяная, не сводя с Эйза взгляда и непрерывно улыбаясь. Правда, в открытую атаку ещё не шла.
        Скорее всего, угрозы были пустыми, однако я всё же решила на всякий случай расставить всё по местам:
        - Не надо сдирать с него кожу. Он мне ничего не обещал, это я сама позволяла себе обманываться, хотя в глубине души, наверное, всегда понимала, что к чему. Наоборот, я очень рада, что так всё получилось. Иначе до сих пор носилась бы со своей влюблённостью. Да и личных границ шеф не переходил. Всегда оставлял возможность отказаться от работы, не приставал, руки не распускал… - я благоразумно умолчала о том случае, когда его зацепило розовым порошком. - Так что всё в прошлом. Можно сказать, что шеф оказал мне большую услугу, чуть приоткрыв своё истинное лицо. Я и мстить бы ему ни за что не стала, но он сам потребовал познакомить его с Алисой.
        Блондин промолчал, упрямо дёрнув подбородком. Аргументы явно не показались ему убедительными. Блин, теперь ещё с этим разбираться. Если сегодня ночью не удастся от него отделаться, в следующий раз при виде шефа он может сделать что-нибудь крайне неразумное.
        - Дома поговорим, - строго сказала я. - Алиса, ты ведь не просто так пришла?
        - Да… я хотела лично убедиться, что ты действительно не против моей встречи с Олегом. Ведь если тебе хоть немного неприятно, я тут же её отменю! Наверное, так даже будет правильно. Ведь вы с Лерой изначально мне говорили, что идея плохая.
        Теперь она словно сама искала повод отказаться от свидания. Да уж, я была права. Как только появился Эйз, шеф стал совсем неинтересен Алисе.
        - Как хочешь. Мне всё равно. Что-то ещё?
        Она заколебалась, явно ища повод продлить общение. На лице отражалась нешуточная внутренняя борьба.
        В этот момент Эйз вдруг сказал:
        - Конфетка, я ненадолго отлучусь, нужно перекинуться парой слов со старым приятелем. Вернусь быстро, не успеешь соскучиться.
        Я удивлённо обернулась к нему и вдруг заметила, что из-за угла выглядывает знакомая темноглазая девочка в розовом ободке! Встретившись со мной взглядом, она загадочно улыбнулась и исчезла. Так и не дождавшись ответа, блондин целенаправленно зашагал к этому самому углу (пакеты при этом из рук так и не выпустил). Сомнений не было - он направлялся именно к девочке! Хотя теперь, конечно, я не сомневалась, что облик ребёнка был всего лишь видимостью.
        Поразмышлять об этом мне не дали. Следом броситься тоже.
        Едва только Эйз скрылся за домом, Алиса чуть ли не за грудки меня схватила и зашипела:
        - Злата, кто это?! У тебя есть парень? Да ещё такой! С каких пор? Чего ж ты нам с Леркой тогда про шефа вчера втирала?!
        - Во-первых, перестань меня трясти. Во-вторых, моя личная жизнь никого не касается. Ты тоже о своих кавалерах мне не докладываешь. В-третьих, Эйз приезжий, так что, скорее всего, он скоро уедет обратно в свой город. А пока не уехал, он помогает мне с одним делом. Взамен я предоставляю ему жильё. И хоть он подбивает ко мне клинья, но это совсем не значит, что я отвечаю ему взаимностью…
        - Ах, он не твой парень? - неприкрыто обрадовалась она, но тут же исправилась, наткнувшись на мой выразительный взгляд: - Ну… в смысле, тебе он нравится? Ты планируешь переводить отношения на другой уровень?
        «Ни в коем случае», - мысленно ответила я. Но вслух сказала другое.
        - А если да?
        Наши глаза встретились. Как же Алиску корчило! Такой муки на её лице я не видела с детства. Разум вступил в борьбу с практически неконтролируемым желанием заполучить блондина. Но моя утренняя угроза разорвать отношения была ещё слишком свежа в памяти. И о моём упрямстве ей тоже было хорошо известно. А значит, вряд ли можно рассчитывать на прощение после очередного проступка.
        Честно говоря, мне даже стало её жаль. Но всё равно стоило проверить, что для неё важнее.
        - Тогда мне лучше уйти, - наконец, выдавила она. Ого! Неужели дружба победила?
        - Ты серьёзно?
        - Ну да, - в этот раз прозвучало твёрже.
        - Ладно. Тогда ответь на вопрос. Только честно. Тебе он сам по себе нравится или из-за того, что он со мной?
        - Шутишь? Да я на него запала бы в любом случае. Тако-о-ой экземпляр, - чуть ли не облизнулась Алиска.
        - Ясно. Так вот, ничего между нами нет и не будет. Да и вообще, лично я уверена, что он легкомысленный тип и жуткий бабник, с которым связываться не стоит. А ещё он из тех, кто не может долго находиться на одном месте. Скорее всего, завтра его уже здесь не будет.
        С другой стороны, если он путешественник по мирам, то даже после того, как связь будет разорвана, что ему мешает вернуться сюда независимо от меня? Деньги есть, жильё снимет. Было бы из-за кого возвращаться… Видимо, Алиса рассудила примерно так же.
        - Это уж моя забота. Если ты совершенно точно на него не претендуешь, то я попробую его заполучить.
        - Ну как знаешь. Лерку бы я отговорила, опасаясь за её чувства, а тебя не буду. Ты о своих чувствах и сама прекрасно заботишься. А теперь мне надо кое-что проверить. Подожди тут минутку, ладно?
        Я почти бегом добежала до угла и заглянула за него. Там никого не было. Эйз и девочка буквально растаяли в воздухе. М-да, загадки множатся.
        - Никого? - спросил за спиной голос Алисы. Оказывается, она шла следом. - Как думаешь, куда он так срочно сорвался? К какому-то приятелю… вроде никто его не звал?
        Кажется, девочку она не видела. И хорошо, иначе вопросов было бы больше.
        - Не знаю. Но это в его характере - куда-то срываться, убегать, исчезать… - Не помешает ещё раз подготовить Алису, что завтра блондина тут может уже и не быть.
        - Ясно, - беспечно хмыкнула она, ничуть не напуганная. - А… откуда он приехал? Из другой страны? Имя такое странное - Эйз. Или это прозвище? Говорит вроде без акцента…
        Ну отлично. И что ей ответить? Врать ужасно не хочется. Придётся выкручиваться.
        - Знаешь, я жутко устала. Голова гудит, ноги отваливаются. Денёк выдался тот ещё. Честно говоря, мне уж не терпится присесть, выпить чаю и отдохнуть. Ещё и, уж прости за откровенность, в туалет хочется. Может, зайдёшь ко мне? Там и побеседуем. Эйз наверняка скоро вернётся.
        Хитрый ход удался. Алиса покосилась на подъезд со страхом. После вчерашнего в мою квартиру ей подниматься совсем не хотелось.
        - Нет. Иди отдыхай. Я лучше тут его подожду. Побеседуем наедине, чтобы тебе не мешать. Сама его обо всём расспрошу. Так даже интереснее.
        - Отличная мысль! Тогда не буду портить тебе удовольствие. Ну пока!
        Наверняка же блондин знает, как работать с такими вопросами, чтобы в любом мире сойти за своего. Вот пусть и выкручивается.
        Я рассчитывала на спокойный вечер, однако не тут-то было. Едва успела переодеться, как неугомонный блондин постучал во входную дверь (кстати, надо не забыть показать ему кнопку звонка). Глянув в глазок, я убедилась, что это он. Надо же, и двадцати минут не прошло! Пришлось впустить.
        - Ты что, не пошёл гулять с Алисой?
        - С чего вдруг? - искренне изумился Эйз, входя в прихожую. - Мы с ней, конечно, поболтали немного. Пришлось объяснить ей, что к чему. Думаю, она поняла…
        - Что именно ты ей… Стоп! А где пакеты?! - вдруг спохватилась я. - Куда ты дел мои деликатесы?! Только не говори, что где-то потерял! Там и икра была, и креветки, и вкуснейшее филе форели, и сыры разные дорогие, и фрукты экзотические… Много всего! Я ж слюной чуть не истекла, когда представляла, как буду всё это есть!
        - А, точно! Про пакеты-то забыл! Не волнуйся. Я их ненадолго оставил на хранение. Сейчас всё будет.
        Он разулся, подошёл к стене и зачем-то в неё постучал.
        - Дружище, верни пакеты с едой! А то тут кое-кто волнуется за свои деликатесы!
        В тот же миг в потолке возникла синяя воронка, которая, будто мини-торнадо, опустилась до самого пола и аккуратно исторгла из себя… шесть полных пакетов с продуктами! Закончив, она так же внезапно исчезла.
        - Откуда шесть-то? - только и смогла пролепетать я. - Три было…
        - Ну, видимо, он ещё от себя прибавил, в подарок, чтобы ты не беспокоилась. Правда, вряд ли там что-то новое. Скорее всего, просто скопировал содержимое уже имеющихся пакетов, - беспечно отозвался Эйз, заглядывая внутрь. - Да, так и есть. Не волнуйся, никакой разницы ты не заметишь. Всё воссоздано до мельчайших деталей. Для него это раз плюнуть. Надеюсь, у тебя есть где хранить такое количество продуктов?
        Глава 30
        - Это всё… это от… Пожирателя? - сглотнула я, вспомнив истинный облик божественного «кальмара» с его этими жуткими щупальцами. Хорошо хоть сам пакеты не занёс!
        - Угу, от него.
        - А… зачем ты по стене с-стучал?
        - Паутина звёздного паука вибрирует на тех же частотах, что и он, так что я использовал её как динамик. Так проще дозваться. Ещё будут важные вопросы, которые необходимо прояснить прямо сейчас? Или всё-таки я занесу пакеты в кухню, потом мы вместе займёмся приготовлением ужина, и вечер постепенно начнёт быть томным?
        Разумеется, болтовню про вечер я пропустила мимо ушей. В моей голове, вообще-то, было много вопросов. Так много, что сосредоточиться никак не получалось. Поэтому я встряхнула головой, словно надеялась, что хоть один из них выпадет, как шар со счастливым номером из лотерейного аппарата. И один действительно выпал. Не самый, правда, важный.
        - Кто такой жухлис? - спросила я неожиданно для себя. Почему-то причудливое ругательство так и крутилось на языке.
        - Склизкий паразит с присосками и рыхлым телом. Водится исключительно в гнилых болотах одного мира. Когда видит живое существо, испускает едкий отвратительный запах, от которого кружится голова, а потом присасывается к одурманенной жертве и…
        - Хватит! Всё понятно! Подробностей не надо.
        Эйз хмыкнул, пожал плечами и принялся переносить пакеты на кухню. Уложился в два захода. Потом уточнил у задумчивой меня, какие ещё будут распоряжения. Быть может, ему дозволено самому разложить продукты по местам?
        - Нет. Я сама. А ты сядь вот сюда и дай мне пару секунд собраться с мыслями. Ты задолжал мне разъяснения. Не думай, что удастся отвертеться.
        - Даже и не надеялся, - хмыкнул он. Правда, на указанное место не сел, а просто отошёл в сторону и опёрся локтём о подоконник, наблюдая за мной.
        Я принялась раскладывать деликатесы. Сначала дело шло медленно, так как мысли постоянно уходили в сторону, заставляя меня время от времени замирать, уставившись в пустоту. Что интересно, Эйз моё состояние не комментировал. В другой ситуации мне было бы неловко игнорировать такого парня и заниматься своими делами. Однако именно этот блондин из-за своей манеры общения с самого начала намертво отбил всяческий трепет, поэтому никакой неловкости, скованности и опасения, что гость может, например, заскучать, не было и в помине.
        К слову, долго в стороне он не оставался. Понаблюдав за мной и, видимо, уловив закономерность (что-то я складывала в холодильник, что-то в ящик, что-то в шкафчики), Эйз начал молча помогать, да так ловко встроился в процесс, что даже ни разу не дал повода рявкнуть: «Сядь и не мешай!»
        Дело пошло быстрее. Простая работа мне помогла, как будто, упорядочивая продукты, я упорядочивала заодно и мысли в голове.
        В итоге, конечно, холодильник оказался забит под завязку. Страшно было даже открывать дверцу! Однако его полнота приятно грела душу (и заставляла сглатывать набежавшую слюну в предвкушении ужина).
        Закончив, я села за стол и выжидательно уставилась на Эйза. Он, хмыкнув, устроился напротив. Неужели в этот раз никаких выходок и противных замечаний?
        - Знаешь, конфетка, когда ты рядом, даже самые невинные предметы воспринимаются совсем иначе. К примеру, прямо сейчас этот пустой стол вызывает у меня шаловливые мысли по поводу того, как можно его использовать… - мурлыкнул он, оперев подбородок на кулак и многозначительно поглаживая пальцами второй руки столешницу.
        А, нет, ошиблась. Вот всё и вернулось на круги своя. Ладно, к чему рассусоливать? Перейдём к делу. А то ведь деликатесы сами себя не съедят.
        - Кто ты, Эйз? И что связывает тебя с Пожирателем душ? Почему ты называешь его приятелем? Может, ты тоже… бог? Это объяснило бы трепетное отношение лавки к тебе. Но тогда зачем этот розыгрыш с демонами и привязкой?..
        Он глубоко вздохнул, покачав головой.
        - Не надо смотреть на меня с таким опасением, конфетка. Я не бог. И не демон! - добавил он, опередив мой вопрос. - Я действительно путешественник. А когда постоянно странствуешь по мирам, встречаешь много разных существ. Людей, нелюдей, причудливых разумных созданий вроде той же лавки, а иногда и богов. Тебе это тоже предстоит, хозяйка блуждающей лавки. Да, мы с Пожирателем время от времени сталкиваемся. Бывало, что он здорово меня выручал, а взамен просил какую-нибудь мелкую услугу - куда-нибудь его сопроводить, взять на временное хранение вещь, или передать кому-то сообщение. Не уверен, что на самом деле ему бывает всерьёз нужна помощь, однако он любит повторять, что незначительные мелочи порой определяют судьбу Мироздания. В общем, странный тип, хоть и занятный. Чаще всего пытаться понять мотивы его поступков - только время зря тратить.
        - И что, ты совсем его не боишься? - нахмурилась я. - Рокши так вообще в обморок свалился, когда услышал о моей встрече с Пожирателем.
        - Я? Да я вообще ничего не боюсь, конфетка! - глубоко оскорбился он, сдвинув брови и стукнув себя кулаком в грудь.
        Кажется, он собирался задвинуть речь, посвящённую своей отчаянной храбрости, но я его прервала.
        - Как ты путешествуешь? Каким образом перемещаешься между мирами?
        - В материях миров есть истончившиеся места и разрывы. Я умею их находить. Вот и всё. Один мир покидаю через разрыв, в другой вхожу.
        - Если есть разрывы, почему из них не выпадают люди? - вырвалось у меня. Воображение почему-то нарисовало круглый дырявый сосуд, зависший в пустоте, из которого сыплются маленькие человечки.
        К счастью, Эйз даже и не подумал смеяться, отнёсшись к моему вопросу со всей возможной серьёзностью.
        - Мир держит своих детей. Места разрывов вызывают у них интуитивное отторжение и желание обойти стороной. Но это только до первого перемещения. Если вдруг по какой-то причине человек смог хоть раз проникнуть в другой мир, он постепенно начинает видеть скрытое. Чем чаще путешествует, тем явственнее видит. Ты, например, наверняка почувствуешь разрыв, если окажешься рядом. Или увидишь кусочек другого мира через истончившуюся материю.
        Я на некоторое время затихла, пытаясь осмыслить поступившую информацию. Новые миры будто манили меня, звали к себе. И этот зов становился всё настойчивее.
        Вынырнуть из омута красочных наваждений получилось не сразу.
        - Ты говорил про других хозяек, - облизнув губы, пробормотала я. - Сколько из них ты видел? Ведь они должны жить очень долго, разве нет?
        - Время везде течёт по-разному. Путешествуя из мира в мир, я иногда проходил через временные петли, которых полно в Межмирье, а там время играет в странные игры и можно встретить кого угодно из прошлого, настоящего и даже будущего. Однажды я даже в них заблудился, Пожиратель помог мне выбраться.
        У меня аж рот приоткрылся. Как же невероятна и причудлива Вселенная! Сколько в ней непостижимых загадок, которые пока не в силах переварить человеческий мозг…
        - Подозреваю, что постепенно я и сам стал сбоем в программе, некой временной ошибкой, - глубоко вздохнул он, незаметно приобнимая меня за плечи, якобы в попытке успокоить. - Столько разных петель оставило на мне след, что теперь я существую как бы вне привычных потоков…
        Внезапно до меня дошло, что пока я была в ауте, он как-то незаметно вместе со стулом обогнул стол и придвинулся вплотную. И как умудрился только?
        - Ах ты, гад! - вскочила я. - Совсем меня заболтал, а сам воспользовался ситуацией, чтобы пообжиматься?
        - Как ты могла подумать? - оскорбился прохвост. - Просто ты выглядела такой растерянной и потрясённой, что я счёл своим долгом тебя поддержать…
        В этот момент мой телефон разразился громким требовательным звонком.
        - Мы ещё не закончили! - сурово предупредила я, вставая из-за стола.
        Звонила Лерка.
        - Злата! - возбуждённо завопила она. - Что у тебя там за парень появился?! И молчит, главное, бяка такая! У меня сейчас сидит абсолютно убитая Алиса. Никогда не видела её в таком состоянии!
        - А что с ней? - удивилась я, уходя в комнату. Эйз остался в кухне. - Неужели она так расстроилась из-за отказа погулять? Насколько я помню, Алису так просто из колеи не выбить. Да и отказы она обычно воспринимает всего лишь как небольшую помеху на пути к цели.
        - Не знаю уж, что произошло, но она буквально несколько минут назад ввалилась ко мне, промямлила что-то про твоего нового парня и теперь сидит, смотрит в пустоту. Так ты, говоришь, он ей отказал? Обалдеть! А кто он? Где вы познакомились? Симпатичный?..
        - Тихо! - пресекла поток вопросов я. - Потом всё подробно расскажу, пока некогда. К тому же он неподалёку, может услышать. Пока кратко: парень - это просто мой приятель, а не бойфренд. Мы с ним познакомились уже давно, изредка переписывались. А тут у него возникли дела в нашем городе, вот он и попросился на пару дней пожить. Алиса на него запала, я дала разрешение позвать его погулять. Видимо, он ей отказал. Вот и всё.
        Про давнее знакомство и переписку я соврала, чтобы не возникло вопросов, как это я совсем какого-то постороннего мужика так вот запросто пустила к себе пожить.
        - Что-то не верится… Чувствую, о самом интересом ты умолчала! Почему Алиска назвала его твоим парнем?
        - У него своеобразная манера поведения, довольно раздражающая порой. Он при ней назвал меня конфеткой, вот она и завелась. Ты что, не знаешь Алису, что ли?
        - Знаю, но…
        - Потом поговорим. Дай телефон Алисе, пожалуйста.
        Лерка прошипела что-то недовольное, но просьбу, судя по всему, выполнила, так как через минуту в трубке раздалось вялое:
        - Да?
        - Что случилось? О чём вы с ним разговаривали?
        Она какое-то время молчала, а потом как-то нехотя ответила:
        - Он меня отшил. И очень жёстко. Сказал, что всем и каждому очевидно, что его сердце занято, ведь он не скрывает своего отношения к тебе.
        Я услышала, как на заднем фоне Лерка взвизгнула что-то вроде: «Так и знала, что не всё так просто!»
        - Вот гад белобрысый… И ты из-за этого так расстроилась?
        - Нет! Разумеется, это меня только раззадорило, и я пошла в наступление! Улыбнулась соблазнительно, сказала, что тебе он не интересен, а вот мне очень. И что я готова выполнить любые его желания, даже те, о которых он и сам не подозревает… А потом попыталась прильнуть к нему, чтобы грудью невзначай потереться… как идиотка! - она всхлипнула. - Тогда он преобразился. Глянул на меня так, что мороз прошёл по коже, и без улыбки очень популярно объяснил, что он думает о вертихвостках, которые притворяются подругами. А я всё это время стояла дура дурой, и даже пикнуть не смела. Что-то с этим парнем явно не так, Злата…
        Алиса затихла, будто силы кончились.
        Услышав, как Лерка завопила: «Дай трубку, она мне сейчас всё о нём расскажет!», я отключилась и поставила телефон на беззвучный режим. А потом обернулась. Эйз стоял в проёме двери и опирался плечом на косяк. Наши глаза встретились.
        - Ты всё слышал? - уточнила я, внезапно вспомнив, какой острый у него слух.
        - Угу, всё, - он хмыкнул.
        - А знаешь, так даже лучше. Пожалуй, нам давно пора кое-что обсудить, - я немного помолчала и прямо спросила: - Зачем ты притворяешься влюблённым?
        - Притворяюсь? Откуда такие мысли, конфетка?
        - Ой, да брось. Невозможно вот так влюбиться с первого взгляда! Не верю! Знаешь, что я думаю? Я думаю, что ты притворяешься, преследуя какие-то свои цели. Сначала ты казался мне жутким бабником, который решил пополнить свою коллекцию побед хозяйкой блуждающей лавки. Но ты не проявлял никакого интереса к девушкам, заигрывающим с тобой на улице и в магазине, а Алиску и вовсе жёстко отшил. Значит, у тебя есть какая-то цель. Тебе зачем-то нужно, чтобы я считала тебя влюблённым?
        Глава 31
        - Ничего подобного, - покачал головой он. - Нет никакой выгоды.
        - Не верю!
        Эйз отлепился от косяка, вошёл в комнату, устроился на диване и со вздохом предложил:
        - Ладно, давай подумаем вместе, какой выгодой я мог бы руководствоваться. Получить доступ к артефактам? Вот уж вряд ли. Даже если ты воспылаешь ко мне чувствами, лавка не даст мне доступ к товарам. Разве что на общих основаниях, как обычному покупателю. Украсть у неё что-то тоже не выйдет. Думаю, ты уже успела в этом убедиться. Значит, это отметаем. Что ещё я мог бы захотеть? Захватить тебя в заложники, чтобы завладеть лавкой? Ну, очевидно, если бы был хоть крошечный шанс подобного развития событий, меня к тебе вообще не подпустили бы. И уж тем более при малейших сомнениях лавка никогда и ни за что не показала бы мне, в каком мире ты живёшь. Однако она это сделала, потому что абсолютно уверена, что мне, как здесь говорят, на фиг не сдались её богатства. Так что этот вариант тоже отпадает. Учитывай ещё вот что. Если бы мне хотелось найти к тебе подход, то, видя, как тебя раздражает моя любовь, я, наоборот, сменил бы тактику. Возможно, у тебя есть какие-то свои предположения по поводу того, зачем мне всё это надо? Тогда озвучь их, и я наверняка смогу тебе доказать, что все подозрения беспочвенны.
        И пусть предположений не было, однако его аргументы совершенно меня не убедили. Скрытые мотивы наверняка есть! Просто я ещё слишком неопытна во всех этих делах.
        Ладно, попробуем зайти с другого конца.
        - Зачем лавка нас связала? Ты ведь наверняка знаешь или догадываешься!
        - Да тут и догадываться незачем, конфетка. Самый очевидный вариант - она хочет тебя защитить, поэтому и позаботилась о том, чтобы сделать меня обязанным отдать долг спасённой жизни. Ты ещё только начала разбираться с обязанностями хозяйки и, как я успел заметить, без колебаний выскакиваешь наружу, не особенно задумываясь, какие опасности могут там тебя подстерегать. Вот лавка и обеспокоилась тем, чтобы подыскать защитника. И, скажу я тебе, она знала, к кому обратиться! Ведь кто может справиться с задачей лучше самого ловкого и мужественного искателя приключений, облазившего почти все уголки Вселенной!
        - Но тогда ты должен желать избавиться от связи! - нахмурилась я, привычно пропустив мимо ушей его восхваления себя любимого.
        - Вот уж нет! Лавка и сама не представляет, какой подарок мне сделала! Что есть счастье, как не оказаться волею судьбы привязанным к девушке, о которой грезил всю сознательную жизнь и которую тщетно искал среди звёзд и миров? - патетично вопросил он. - Так что подобное стечение обстоятельств мне на руку, ведь теперь я имею возможность наглядно продемонстрировать, что вся твоя жизнь до меня была пустой и неполноценной…
        - Опять двадцать пять! - разозлилась я. - Нет влюблённости! Хватит упорно про неё талдычить! Мы только встретились и ничего не знаем друг о друге! Какая на фиг любовь?! Ради бога (хотя бы того же Пожирателя, если он для тебя авторитет!) перестань держать меня за дуру!
        - Ты будто ни разу не слышала о любви с первого взгляда, - чуть озадаченно заметил Эйз. - В вашем мире это явление отрицают? Иногда ведь просто чувствуешь, что человек твой. На уровне каких-то энергетических потоков, общей ауры, да даже запаха! Признаться, я и сам раньше сомневался, что подобное бывает, но наша встреча полностью подтвердила эту теорию! И чем больше я тебя узнаю, тем больше уверяюсь, что мы созданы друг для друга.
        У меня не нашлось слов. Некоторое время я смотрела в его неподкупные голубые глаза, горящие явной убеждённостью в своей правоте. Вот ведь… актёр-р-р!
        Несколько раз я открывала рот, порываясь высказать ему всё, что думаю, но замолкала, осознавая тщетность своих усилий. В итоге ограничилась одним скупым обещанием:
        - Я всё равно узнаю, зачем ты здесь и что тебе нужно. Дай только время.
        - Как пожелаешь, - ничуть не испугался белобрысый гад. - Но когда убедишься, что никакого подвоха нет, ты просто обязана подарить мне поцелуй.
        - Что?! - нет, он прямо-таки напрашивается на пинок по причинному месту.
        - Поцелуй, - послушно повторил Эйз, сощурившись, как кот. - Ведь если ты полностью убеждена, что я нагло вру относительно своих чувств, то до поцелуя дело не дойдёт, ведь так? Абсолютно безопасная сделка! Или всё-таки откажешься и тем самым дашь мне понять, что в глубине души ты прекрасно знаешь, что я прав?..
        - Ладно. Если в какой-то момент (причём без ограничения по времени) у меня не останется никаких сомнений в том, что твои намерения чисты, как первый снег, с меня поцелуй, - подкорректировала условия я, внезапно успокоившись. Всё равно нет смысла тратить нервы на этого непробиваемого типа. Попробуем поговорить с ним на его языке. - При условии полностью ясного разума, не затуманенного какими-то артефактами или любыми другими средствами, хоть немного подавляющими волю. Ах да, синдром спасённой жертвы тоже не считается. То есть если вдруг тебе посчастливится меня спасти, все заверения, сделанные мной в этом состоянии, не будут считаться осознанными.
        - Отлично! - широко улыбнулся он, ничуть не испугавшись. - А теперь, когда мы всё выяснили, предлагаю, наконец, посвятить время ужину.
        Соглашаться с ним не хотелось, но воспоминание о деликатесах подрывало силу воли. Немного поколебавшись, я мысленно махнула рукой и с независимым видом удалилась в кухню.
        В конце концов, расспросы можно продолжить и позже.
        Однако, как показала практика, после плотного и во всех отношениях восхитительного ужина (за который я едва не простила вредному блондину всё на свете), подвергать кого-то въедливому допросу не хотелось от слова совсем.
        - Ты довольна? - мило уточнил он, когда я с сожалением признала, что не могу проглотить больше ни кусочка и сыто откинулась на стуле.
        - Угу… это было великолепно… - вынужденно признала я.
        - Представляю, как тебе понравится кухня мира Флантин. У них в одном из городков есть чудесная забегаловка, куда я тебя обязательно приглашу на свидание. Уверяю, отведав хоть раз местные деликатесы, ты познаешь истинное наслаждение. Ещё не придумали слов, чтобы в должной степени описать, насколько восхитительный вкус у тамошних блюд. Чистый экстаз, конфетка…
        Мне было так хорошо, что даже не хотелось вредничать. Поэтому я ограничилась тем, что скептически приподняла бровь, давай понять, как именно отношусь к тому, чтобы идти с ним на свидание. Хотя интересно было бы, конечно, попробовать кухню других миров. Кстати, о мирах…
        - И как мы сегодня попадём в лавку? - ворчливо уточнила я. - Неужели придётся засыпать на одной кровати? Я категорически против!
        - А разве ты не можешь её вызвать? Ведь ты хозяйка! - удивился Эйз. - Хотя, конечно, мысль, что мы снова окажемся в одной постели, кажется мне очень заманчивой…
        - Постой-ка! - оживилась я, выделяя главное в его сообщении. - Ты сказал - вызвать? Ни разу не пробовала! Она всегда сама меня выдёргивала, когда считала нужным. В любом случае, попытаться стоит! - Я с некоторым трудом поднялась и решительно направилась в прихожую. Блондин, конечно, увязался за мной.
        - Что ты собираешься делать? - уточнил он с интересом.
        - Как-то раз дверь в лавку появилась здесь, в этой стене. В ту ночь мы познакомились с Рокши… правда, тогда мне казалось, что всё происходит во сне.
        Я положила одну руку на стену, а во второй сжала висящий на шее ключик.
        - А вот это правильно! Паутина усилит твой зов, - заметил блондин и замолчал.
        Что дальше?
        Попробую представить появляющуюся в стене дверь.
        «Лавка! Явись ко мне!»
        Как ни странно, особых усилий прилагать не пришлось. Стоило только сосредоточиться и позвать, как ключик мгновенно нагрелся, а стена под моей рукой задвигалась и начала меняться.
        Выглядело это очень интересно. Сначала в стене возникли трещины, из которых брызнул золотистый свет, обозначая прямоугольник двери. А потом створка с лёгким загадочным скрипом отошла, являя нам знакомый зальчик и удивлённого Рокши в махровом халате и мягких тапочках с помпонами (всё точно по размеру!), который, закинув ногу на ногу, расположился на прилавке в невероятно удобном миниатюрном креслице с красной бархатной обивкой (откуда оно взялось?!) и попивал из маленькой чашечки что-то явно вкусное. Кстати, чашечку он ставил на круглый серебристый столик с очаровательной настольной лампой под абажуром, которая была высотой с мизинец!
        Судя по виду чертёнка, он явно не рассчитывал, что его застукают в таком положении.
        - Ого, ты что-то рано! - смущённо заголосил он, отставляя чашку в сторону и соскакивая с кресла. Кресло, чашка и столик с лампой тут же исчезли, как, впрочем, и халат с тапками. - А этот что тут делает? И почему вы вместе?
        Он ткнул пальчиком в блондина, явно пытаясь перевести разговор.
        Эйз глянул на раскрывшую рот меня и расхохотался, первым входя в лавку.
        - Это что это ты тут?.. Откуда это всё?! - наконец, опомнилась я, тоже переступив порог. Дверь за спиной тут же закрылась.
        Глава 32
        Рокши замялся, как будто я поймала его на чём-то запретном, а потом махнул мохнатой ручонкой и признался:
        - Ладно… В общем, мы с лавкой подружились. Сначала она, как ты помнишь, хотела меня выставить, и оставила только благодаря твоему заступничеству. Но постепенно всё изменилось. Думаю, у лавки никогда не было никого, кроме хозяйки. От хозяек многое зависит, приходится выстраивать отношения, вводить их в должность, присматривать за ними и так далее. А я - другое дело. От меня ничего особо не зависит, поэтому за меня можно не переживать и нет необходимости навязывать мне какой-то стиль поведения. Лавке оказалось это в новинку. Возможно, она воспринимает меня кем-то вроде домашнего животного, только усовершенствованного. Ведь я умный, со мной можно вступить в общение (не словами, конечно, но всё же), а ещё мне можно показать какие-то диковинки и насладиться моим изумлением. В общем, мне удалось её заинтересовать, а, как ты понимаешь, подобные эмоции очень ценны для существа, которое давно живёт на свете, ведь оно испытывает их крайне редко. Лавке понравилось, что я с восторгом и любопытством исследую территорию и искренне всем восхищаюсь. Сначала она просто наблюдала за мной. А потом понемногу стала
помогать. Мне дали свободный доступ в закрытые комнаты (кроме последней, к сожалению), и, покорённая моим восторгом, лавка начала показывать мне самые причудливые и необычные артефакты из своей коллекции и вкладывать в мою голову понимание, как они использовались и как попали в хранилище. Некоторые из них так опасны, что их ни в коем случае нельзя выносить наружу, представляешь? Можно сказать, что она охраняет от них Вселенную, навсегда заперев их в своих стенах.
        - Ого! - впечатлилась я.
        - Это не всё, - видимо, Рокши распирало от желания похвастаться и теперь он даже радовался, что может мне, наконец, всё это рассказать (как будто что-то мешало сделать это раньше!). - Вообще, в отличие от людей, мне не требуется сон для восстановления организма, однако с некоторых пор лавка иногда погружает меня в состояние, близкое к трансу, и показывает красочные видения о разных мирах, их загадках и чудесах. Это невероятно!
        Он замолчал, мечтательно глядя в пустоту.
        - А мебель-то откуда? - поторопила я, не выдержав.
        - Мебель? - рассеянно переспросил он, словно не считал это чем-то особенным. - А! Кресло, столик и всё остальное? Да просто лавка решила позаботиться о своём питомце. Кажется, ей нравится меня баловать… В общем, она создала мне очень милую комнатку, представляешь? А ещё вложила в мою голову мысль, что если мне что-нибудь понадобится для комфортного существования, я должен озвучить это вслух или очень чётко представить…
        Он смущённо пожал плечами.
        - Ого! Даже хозяйкам такое не дозволялось… Ты ей и в самом деле приглянулся, приятель, - заметил Эйз.
        - Вот поэтому я не хотел тебе обо всём рассказывать, - не удостоив его ответом, обратился ко мне чертёнок. - Ну и ещё опасался, что ты посчитаешь меня предателем, решив, что теперь я не на твоей стороне, хотя без тебя и меня бы тут не было. Просто вы с лавкой ещё не совсем ладите, лбами время от времени сталкиваетесь… вот я и помалкивал… Странные умозаключения для чёрта, да?
        - Не то слово, - снова вмешался блондин. Вид у него при этом был крайне задумчивым. Чертёнок презрительно фыркнул, как бы говоря, что мнение постороннего мужика для него значит чуть меньше, чем ничего.
        Словно и не замечая чужого недовольства, Эйз подошёл к ближайшей стене, слегка погладил пальцами одну из полок и что-то, кажется, шепнул. Через мгновение в углу возник знакомый уголок с камином. На столике исходил паром какой-то напиток в большой кружке, от которого помещение мгновенно наполнилось незнакомым, но определённо приятным запахом. Будто бы смесь чего-то хвойного и при этом сладковато-вишнёвого, с примесью свежего огурца и древесными нотами. Звучит диковато, конечно, но попробуйте сами описать незнакомый запах, используя более-менее знакомые понятия! Это не так-то просто! Скажу одно - аромат получился на удивление гармоничным. Интересно, каков напиток на вкус?
        Эйз уселся за стол, сделал глоток и продолжил говорить, будто бы и не прерывался:
        - Ты очень необычный чертёнок… очень! Тебе известно, насколько нетипично проявление подобных чувств для вашей братии? Черти обычно не боятся никого обидеть или предать, а дружба - это что-то предельно от них далёкое. - Блондин повернулся ко мне. - Где же ты нашла этого дефектного представителя своего народа?
        - Эй! Сам ты дефектный! - обиделся Рокши. Однако обиделся больше для вида. Кажется, рассуждения Эйза его заинтриговали и заставили задуматься о собственной уникальности.
        Я тоже призадумалась. Теперь, в свете всего произошедшего, встреча с чертёнком уже не казалась мне случайностью.
        - Знаете, а ведь в тот переулок, где мы с Рокши встретились, меня заманила девочка в розовом ободке! Выходит, это проделки Пожирателя! - Я повернулась к блондину. - Думаешь, он знал, что Рокши особенный и что мы с ним поможем друг другу?
        - Наверняка…
        - Подождите! - опешивший бес переводил взгляд с меня на Эйза и обратно, и его маленькие глазёшки открывались всё шире и шире. - Меня тебе подсунул… Пожиратель?! Выходит тот, кого я боялся всю жизнь и искренне надеялся никогда не встретить, не только знал о моём существовании, но и посчитал, что я могу быть в определённой степени… ценным? Даже не пойму, чего во мне сейчас больше: гордости или страха…
        Я хотела успокоить Рокши, но невыносимый блондин в этот момент заявил:
        - И правильно. Ты даже не представляешь, как тебе повезло, приятель! Ведь если бы ты был таким же, как другие представители твоего вида, на моём пути тебе бы лучше не попадаться…
        Чертёнок моментально оправился от потрясения, кинул на наглеца презрительный взгляд и, демонстративно усевшись на моё плечо, заметил:
        - Так зачем, говоришь, ты таскаешь за собой этого белобрысого хвастуна? Или он тебя преследует?
        - Странно, что твоя подружка лавка тебе не рассказала! - не удержалась я от подколки. - Она… такое сделала! Ух, аж слов нет! Кста-а-ати… хорошо, что ты мне напомнил! Мне ведь надо найти тут что-то, что отвяжет нас друг от друга…
        Чертёнок аж подпрыгнул на моём плече.
        - Погоди-погоди-ка! Вы что, связаны?! КАК?!
        - Как, как… артефактец один поспособствовал, естессно! По своей воле я бы этого лицемерного актёришку и близко к себе не подпустила.
        Эйз из своего угла с ласковой укоризной погрозил мне пальцем, ничуть, впрочем, не обидевшись.
        - И?! - взвизгнул чертёнок, изнывая от любопытства. Его хвостик нетерпеливо хлестнул меня по лопатке.
        - И всё! В итоге приходится теперь терпеть его нелепые заигрывания… а, да что там говорить… - я огорчённо махнула рукой.
        Рокши цепко взял моё ухо обеими ручонками и рявкнул в него, как в рупор, заставив меня подпрыгнуть:
        - МНЕ! НУЖНЫ! ПОДРОБНОСТИ!
        Его требование было выполнено далеко не сразу! Ведь первые пять минут я с упоением услаждала воздух руганью (едва ж не оглушил, стервец!), Рокши со сноровкой опытного наездника гарцевал на моём плече (стряхнуть его так, к сожалению, и не получилось), а Эйз благодушно взирал на нас, как добрый папаша на расшалившихся деток.
        Наконец, когда я немного остыла, Рокши дождался-таки детального и очень эмоционального пересказа недавних событий, начиная с нашего пробуждения в одной кровати.
        Надо сказать, слушал он жадно и увлечённо, почти не перебивая, если не считать всяческие восклицания, вроде: «Серьёзно?!», «Вот прохвост!», «Так прямо и заявил?».
        О, как же приятно, оказывается, когда кто-то полностью разделяет твои чувства!
        Эйз тоже слушал рассказ с интересом, будто сам не был участником событий.
        Время от времени он с довольным видом ухмылялся, преимущественно в те моменты, когда я сетовала на его наглое поведение. И чем же, хотелось бы знать, он так доволен?
        - Не верю я ему, - подытожил мой мохнатый друг, в точности процитировав мои собственные умозаключения.
        - Но он дружит с Пожирателем! - напомнила я.
        Эйз сделал суровый вид и кивнул, как бы говоря: «Именно так! Попробуй опровергнуть этот веский аргумент!»
        Рокши кинул опасливый взгляд на блондина и тем не менее возразил:
        - С чего ты взяла? Совсем не обязательно! Тебе не приходило в голову, что Пожиратель появился потому, что он тебя оберегает? Он ведь подарил тебе звёздного паука! И нас свёл! Да и вообще, как я понял, этот бог по какой-то причине постоянно крутится рядом. Допустим, ты ему чем-то приглянулась, или же он считает тебя важной для этой Вселенной. Так, может, он решил потолковать с твоим так называемым «должником» и предупредить его, чтобы не вздумал причинить тебе вред?
        - Не исключено, вообще-то, - признала я.
        - По-моему, белобрысый мошенник наврал тебе с три короба, чтобы произвести впечатление, - воодушевлённый моим согласием, продолжал развивать мысль чертёнок. - Ничего из того, что он рассказывал, нельзя доказать. Понапридумывал сказочек про миры, где бриллианты под ногами, а сам эти камешки просто-напросто украл!
        Звучало правдоподобно. Честно говоря, я и сама о чём-то подобном размышляла. Эйз вполне вписывался в образ какого-нибудь межзвёздного контрабандиста. А вот на честного человека, с моей точки зрения, совершенно не походил.
        Поймав мой выразительный взгляд, блондин, наконец, счёл нужным вмешаться.
        - Не пыли понапрасну, - лениво сказал он чертёнку. - Ишь привык честных людей оговаривать, да мыслишки гадкие нашёптывать. Неужели я заслуживаю меньше доверия, чем чёрт? - Последняя фраза была адресована мне. - Между прочим, враньё - это его специализация. А я предпочитаю или говорить правду, или молчать. Никакой я не мошенник, а бриллиантовый мир определённо существует. Я никогда не стал бы тебя обманывать, конфетка.
        - Одних слов мне мало, - трезво возразила я. - Как я поняла, лавка всегда сама решает, какой мир посетить. А значит, убедиться в твоей правоте мы не можем. Так что…
        - Ну почему же… - вдруг хитро прищурился Эйз. - Может, и есть способ. Ты ведь необычная хозяйка! И лавка относится к тебе не так, как к твоим предшественницам. Почему бы не провести эксперимент? Вдруг она позволит тебе самой разок выбрать маршрут? Попробуй! Ты определённо ничего не теряешь.
        Я ненадолго застыла, обдумывая услышанное. Мысль показалась мне интересной. Конечно, лавка может заупрямиться… а вдруг нет?
        Уже привычно сжав в руке ключик, будто бы это был какой-то пульт управления, я зажмурилась и принялась изо всех сил думать: «Бриллиантовый мир… бриллиантовый мир…».
        Уши заложило.
        Голову повело.
        Появилось ощущение, похожее на то, что мы испытываем во время взлёта самолёта.
        Хотелось бы сказать, что это было легко, но нет.
        Меня бросило в пот, потом затошнило. Кажется, я на время впала в какой-то странный транс. Мне мерещилось, будто вокруг движутся, сгущаются воздушные слои, а я пронизываю их насквозь и лечу, лечу…
        Ключ обжигал руку всё сильнее, однако тело оцепенело и разжать кулак не получалось.
        А потом вдруг всё выправилось в один момент.
        Перегрузка ушла, тошнота исчезла, ключ остался горячим, но перестал прожигать кожу.
        Я всё ещё летела, но теперь уже практически без дискомфорта. В какой-то момент полёт прекратился. В голове будто щёлкнуло: «Приехали».
        Чувствительность телу вернулась не сразу. А когда вернулась, я вдруг осознала, что стою в крепком таком кольце рук! А сзади прижимается мужское тело! Сами догадайтесь, как получилось сделать вывод, что оно именно мужское…
        - Ах ты, гад! - прохрипела я, вырываясь. Эйз неохотно разжал руки. Правда, почти сразу он снова их вернул, так как вдруг обнаружилось, что стоять вертикально у меня получалось исключительно благодаря ему.
        - Ты смогла! - недоверчиво и восторженно выдохнул чертёнок. Он стоял, размазав пятак по стеклу, и во все глаза пялился в окно. - Там… там бриллиантовый мир! Никогда не видел ничего подобного…
        Он благоговейно затих, продолжая молча созерцать. Мне бы тоже хотелось посмотреть наружу, но сама я пока передвигаться была не в состоянии, чем и воспользовался Эйз. Он легко поднял меня на руки, отнёс к столику и бережно устроил на стул, а сам присел на корточки рядом, заглядывая в моё лицо.
        Рокши очень неохотно отлепился от окна.
        - Всё нормально? - уточнил он, глянув на меня с некоторой тревогой и, кажется, виной. - Прости, что не пресёк это… эээ… безобразие, - крошечная ручка махнула в сторону Эйза, уточняя, что именно имеется в виду. - Просто ты в какой-то момент стала выглядеть очень плохо. Напугала меня! А потом… он вдруг рядом оказался и руками тебя обхватил! Да с такой скоростью, что я и сообразить ничего не успел, а уж тем более среагировать! Ну а когда опомнился, мне и реагировать расхотелось. Понятия не имею, что он сделал, но дыхание у тебя выправилось, лицо порозовело. В общем, не знаю, как, но помог он тебе…
        Глава 33
        - Спасибо, - неловко буркнула я через паузу.
        - Ты всегда можешь на меня рассчитывать, конфетка! - страстно заверил блондин. И подмигнул так похабненько. Вся неловкость тут же прошла. Вот умеет он опошлить момент!
        - Эй, а это считается спасением жизни?! - немного оживилась я, вспомнив про нашу долговую связь. Вдруг она уже разорвалась?
        Эйз отрицательно покачал головой и поднял руку. Нить снова на мгновение появилась и исчезла.
        - Жаль… - впрочем, расстраиваться рано. Я ведь ещё не пробовала искать артефакты, способные нас разъединить. Обязательно этим займусь, как только полюбуюсь на бриллиантовый мир. - А всё-таки что именно произошло? Почему стало так плохо? Лавка не хотела допускать меня к управлению?
        - Нет, не в этом дело, - уверенно ответил Эйз (всё-то он знает, блин!). - Если бы она не хотела, то и не допустила бы. Просто вы с ней ещё не слились до конца. Ты пока не признала себя полноправной хозяйкой. Вот и получилось всё так тяжело.
        - Как тебе удалось мне помочь?
        - Любовь может всё, конфетка, - хмыкнул он. - Ты слегка потеряла связь с телом, и надо было удержать тебя здесь, не дать раствориться в межмировых слоях. Вот я и удержал, а заодно попросил лавку передать тебе часть моих сил через нашу связь.
        Чертёнок внезапно взвыл и хлопнул себя по лбу, будто бы что-то вспомнил, а потом пулей метнулся за прилавок, пронзив стену насквозь, как мохнатая пуля. Вернулся он через пару мгновений, точно также появившись из стены между полками с товаром. В руках у него была паутина, оставленная мной в комнате бывшей хозяйки.
        - Это поможет! - запыхавшись, выдал он и принялся с энтузиазмом наматывать паутину мне на голову, заодно пытаясь забинтовать и лицо, как будто собирался таким образом стереть с него страдальческое выражение.
        К счастью, в дело сразу вмешался Эйз.
        - Дай сюда! О, надо же! Паутина звёздного паука! Отличная вещь! - одобрительно заметил он. - Многие за такую убить готовы, между прочим! А в некоторых мирах, продав такую паутину, ты стала бы невообразимо, сказочно богатой, конфетка… Убери лапы, мохнатый! Чтобы паутина подействовала, достаточно просто слегка приложить к голове!
        - Не уберу! Вижу я, как у тебя глаза разгорелись! Небось украсть вздумал? Не позволю!
        - Ещё чёрт меня будет меня честности учить! - беззлобно осёк его блондин. - Как будто не знаешь, что паутину не украсть без разрешения. Она бы и в руки мне не далась, если бы я что-то дурное задумал…
        Пока они препирались, я быстро приходила в себя. В голове прояснилось, силы вернулись. Всё-таки паутина - вещь! Никому не отдам и не продам!
        Я до хруста потянулась и бодро встала. Блондин с чертенком затихли.
        - Как ты? - уточнил Рокши.
        - Всё отлично! Хочу поскорее увидеть бриллиантовый мир!
        Я сделала было шаг к окну, но внезапно передумала. Может, лавка разрешит мне полюбоваться на чудесную местность с крыльца?
        Лавка разрешила. Дверь поддалась, стоило только взяться за ручку.
        От открывшейся картины перехватило дух.
        Раскинувшаяся под необычайно синим небом огромная долина сияла и переливалась всеми цветами радуги. Где-то в вышине с криками носились птицы. Вдали виднелись бутылочно-зелeные горы, похожие на гигантские, невообразимого размера кристаллы. Солнце играло на их острых гранях.
        Землю устилал мелкий серебристый песочек. А на нём лежали… бриллианты! Невероятное, бесчисленное количество чистейших, как слeзы, словно бы обработанных камней всех форм и размеров! Они были везде и сверкали так, что было больно смотреть.
        Неподалеку, буквально в паре шагов от крыльца, росло плодовое дерево. Вся земля под ним была густо усыпана кроваво-красными камнями, похожими на рубины.
        Присмотревшись, я ахнула. Дерево тоже было каменным!
        Внутри полупрозрачного красно-коричневого ствола можно было заметить пляшущие янтарные искорки. Небольшие аккуратные листья будто бы с большим мастерством вырезали из стекла. Крупные висящие на ветвях плоды были покрыты грубой неровной кожицей и по виду чем-то напоминали гранаты.
        Сначала я решила, что дерево когда-то было живым, а потом окаменело под воздействием какой-то чудовищной магии. Однако чуть позже случилось кое-что, что изменило моe мнение.
        Я увидела жука.
        Точнее, нет. Я увидела круглый тёмно-синий камень вроде сапфира, словно бы прилипший к стволу. А потом этот камень… пополз.
        - Бог мой! Он живой?! - вырвалось у меня.
        - Разумеется, - удивился Эйз, который, как выяснилось, стоял прямо за плечом. - Тут всё живое. Смотри!
        Он пальцем указал на перила. Там деловито потирала лапки муха. Её брюшко было зелёным, прозрачным и, надо думать, абсолютно твёрдым.
        - Это… то, что я думаю?
        С другого бока раздался слабый возглас до крайности изумлённого Рокши. Видимо, он вылетел вслед за мной и точно так же замер, полностью захваченный зрелищем.
        - Да. Настоящий изумруд. К слову, прихлопнуть её не получится, - Эйз усмехнулся. - По крайней мере, твоей мягкой человеческой рукой.
        Словно услышав его слова, муха сорвалась с места. Рокши попытался её поймать, но она легко увернулась и насмешливо жужжа унеслась по своим делам.
        - Почему все камни такие идеальные, как будто обработанные умелыми руками ювелира? - Я смутно припомнила, что в нашей природе самоцветы выглядят совсем не так. Иногда ещё постараться надо, чтобы понять, что перед тобой нечто ценное.
        - Потому что к происходящему здесь природа не имеет никакого отношения. Скорее всего, это следствие какого-то давнего магического катаклизма. По крайней мере, очень на это похоже. Может, где-то рядом, допустим, в одном из соседних миров, творилось какое-то жуткое и, судя по всему, грандиозное волшебство, а потом сюда облаком принесло остаточную магию. Так бывает. Обычно подобные феномены как раз следствие некого незапланированного «выхлопа». И теперь в этой долине особый воздух. Долго находиться тут вредно, могут начаться изменения.
        - Какие? - испуганно пискнул Рокши.
        - Ты, конечно, не умрёшь, но станешь каменным, таким же, как и все местные обитатели.
        Чертёнок охнул и зачем-то ощупал себя, будто хотел убедиться, что превращение ещё не началось. Мне тоже, честно говоря, стало слегка не по себе.
        По земле пронеслась мелкая крылатая тень.
        - А птицы в небе… они тоже? - с внутренним трепетом уточнила я, задрав голову.
        - Угу.
        - Как же они летают?
        - Понятия не имею, - хмыкнул Эйз.
        Я кивнула, удовлетворившись ответом. Что тут скажешь? Магия, она и есть магия.
        В этот момент раздался лёгкий треск, а потом один из висящих на дереве плодов оторвался от ветки и рухнул вниз.
        От удара кожица лопнула, разлетевшись в пыль, и на землю высыпались красные зёрна, которые представляли собой рубины (по крайней мере, я решила, что это именно они) изумительной формы, чистоты и огранки. Как же красиво это было! Новенькие, чистенькие, ещё не запылённые мелкой серебристой пылью «зёрнышки» начали сверкать и переливаться на солнце, как застывшие капли… нет не крови (всё-таки кровь не так прозрачна), а, скорее, красного южного вина. По стенам лавки тут же запрыгали алые солнечные зайчики.
        Я застыла в восхищении, ощущая нарастающее желание собрать эти зёрнышки (а ещё прихватить как минимум горсточку-другую бриллиантов) и унести их с собой.
        - Вот видишь, насчёт бриллиантового мира я не соврал, - раздался над самым ухом тихий, вкрадчивый и чуточку насмешливый шёпот Эйза. - Так, может, допустишь хотя бы на секундочку, что и насчёт остального я тоже говорю правду?
        Готова поклясться, что почувствовала его дыхание. Мне даже показалось, что он слегка задел ухо губами, но когда я повернулась, блондин стоял на прежнем месте. Хоть и близко, но не вплотную.
        В другое время его выходка обязательно вызвала бы у меня всплеск раздражения. Но не сейчас. Восхищение бриллиантовым миром вытеснило все остальные эмоции. Кстати, ведь блондин говорил, что здесь нельзя оставаться надолго! Тогда стоит ли терять время? Опасностей вблизи не видно, а значит, нет никаких препятствий к тому, чтобы по-быстрому набрать себе сувениров…
        Я попыталась сойти с крыльца, но не смогла. На моём предплечье клещами сомкнулись пальцы Эйза. Хватка у него оказалась железной. Я автоматически дёрнулась, но тут же поняла, что это бесполезно.
        - Нет. Это очень опасно, - неожиданно серьёзно сказал он. - Лучше оставаться на крыльце.
        - Опасно? - хором переспросили мы с чертёнком. До одурманенного блеском многочисленных самоцветов мозга сообщение, честно говоря, дошло не сразу. - Но ведь мы наберём здесь камней, да?
        Глава 34
        - Это вряд ли. Во-первых, пока мы хоть как-то касаемся лавки, мы находимся под неким защитным куполом, который не даёт вредному воздуху на нас воздействовать. Во-вторых, смотри.
        Эйз извлёк из сумки один из каменных глаз, затем легонько размахнулся и бросил его на песок возле крыльца. Реагируя на свет, глаз чуть повернулся и сузил зрачок. В тот же миг из песка стремительно взметнулось тело огромной змеи. Блеснули зелёные изумруды глаз (в данном случае это была вовсе не красивая фигура речи, а констатация факта!), прозрачные розовые и янтарные чешуйки полыхнули на солнце.
        Мы с Рокши аж вскрикнули от неожиданности.
        Всё это длилось лишь миг. Мы ещё и толком опомниться не успели, как каменный монстр уже вновь всосался в песок и исчез, будто его и не было. О произошедшем напоминала лишь небольшая воронка, которую быстро заносил ветер.
        - Тут и побольше есть, эта ещё не самая крупная, - подытожил Эйз. - А так же другие чудовища кишмя кишат. Мягкая человеческая плоть для них - самый желанный десерт. И на невидимость чёрта я бы не рассчитывал. Во-первых, на магических существ она вряд ли подействует, во-вторых, зрение - это последнее, на что ориентируются эти твари. Зато уж все остальные чувства у них развиты невероятно. Они по движению воздуха или малейшему шуму могут вычислить его местонахождение, а их скорость вы видели. В общем, проверять не советовал бы.
        Я тоскливо глянула на крупный, размером с яйцо, бриллиант, который лежал буквально в шаге от крыльца. Красивый… Может, какой-нибудь сачок поискать? Или чем-то попытаться его придвинуть?
        Хотя змея не даст. Откусит… И руку откусит, если я попытаюсь набрать мелких камушков, не сходя с нижней ступеньки.
        А может, и не только она… Я увидела краем глаза какое-то движение и повернула голову. Мне показалось, что в кроне дерева, рядом с плодами, что-то шевельнулось. Буквально на миг обрисовались крупные членистые конечности, будто бы какого-то огромного насекомого, затаившегося в листве, а потом всё исчезло. М-да, опасность тут повсюду.
        Я призадумалась. Уходить без трофеев не хотелось. Ведь раз в жизни такой шанс выпадает! Обидно как-то.
        Словно угадав, о чём я думаю, Эйз сочувственно предложил:
        - Могу поделиться своими бриллиантами. У меня их достаточно. Хоть все забирай, конфетка.
        - Нет. Как говорила моя бабушка: «Отдаривать нечем». В том смысле, что тогда я буду чувствовать себя обязанной сделать что-то равноценное в ответ, - проворчала я, а потом вдруг опомнилась: - Кстати, а сам-то ты как их набрал?! Ведь здесь воздух, змеи и… бог ещё знает что! Как же тебе удалось набить сумку камушками?
        - С большим риском. Пришлось заказать особый защитный костюм в престижной магстерской. Да и то его хватило ненадолго. Потом поверх него начала образовываться каменная корка. Ещё приманка у меня была особая (из той же магстерской, разумеется). Имитация живого человека. Я её запустил бегать по долине, и она утянула за собой хищников. Пока они разобрались, что к чему, я камушков набрал и был таков.
        - А это мысль! - зажглась я и, ничего не объясняя, рванула вглубь лавки. Чертёнок кинулся за мной.
        - Что ты задумала? Решила найти какой-нибудь артефакт вроде приманки? - в точности угадал мои мысли он.
        - Ага! Может, тебе что-то подходящее попадалось? Ты говорил, лавка тебя обучает!
        - Нет, приманок не было точно… Она мне в основном что-то жуткое и опасное показывала из своих тайных запасов. То, что для торговли совсем не подходит. Ей ведь хотелось меня впечатлить…
        - Всё с тобой ясно! Лавка, если у тебя есть какая-нибудь приманка или, может, защита, способная прикрыть меня от змеи и от местного воздуха, то я тебе за неё буду о-о-чень благодарна!
        Но то ли у лавки ничего такого не было, то ли она решила, что какие-то там презренные бриллианты не стоят риска, однако никакого артефакта мне не выдали. Более того, пол под ногами явственно дрогнул, и я вдруг отчётливо поняла, что мы сейчас переместимся. Кажется, Эйз это тоже понял, так как через мгновение он стремительно заскочил в лавку. Дверь за ним сразу же захлопнулась.
        Я бросилась к окну. Но снаружи уже не было бриллиантовой долины.
        Там простиралась самая невероятная остановка из всех, виденных мной. Посреди тёмной пустоты завис ровный прямоугольный кусок какого-то покрытия вроде очень гладкого асфальта, а на нём располагалась сама собственно остановка, весьма похожая на автобусную, только более комфортная. Внутри стеклянной будки, открытой с одной стороны, была не банальная скамейка, а мягкий и очень удобный на вид продолговатый диванчик будто бы из резины.
        Перед остановкой без какой бы то ни было опоры прямо в воздухе зависли рельсы. Они шли из ниоткуда и уходили в никуда.
        Мы с лавкой, кстати, притулились сбоку от остановки, приземлившись на тот же кусок прямоугольного покрытия. А с другой её стороны я увидела ещё одно крошечное сооружение вроде фотобудки или кабинки платного туалета.
        - Ого, куда нас занесло! - поражённо выдал Рокши. Оказалось, что он висел в воздухе рядом со мной и тоже таращился на невиданное зрелище.
        - Обычная станция между мирами, - раздался за плечом голос Эйза. - Здесь ходит поезд пустоты. Очень удобно, кстати говоря, когда надо переместиться на один из рынков межмирья. Да и вообще, любопытный опыт. Ты должна хоть раз на нём прокатиться.
        Я слушала его вполуха. Станция меня, конечно, заинтриговала, но перед глазами до сих пор стоял блеск многочисленных самоцветов, которые были так близки и так недосягаемы…
        Эйз тихонько тронул меня за локоть.
        - Держи, конфетка. Я видел, он тебе понравился.
        Я резко обернулась и увидела в протянутой руке… тот самый бриллиант размером с яйцо! Тот, который лежал в шаге от ступенек!
        - Как ты его добыл?!
        - Я страшно рисковал… - с видом бывалого вояки махнул рукой он. - И пожертвовал ещё частью своих запасов глаз, чтобы отвлечь змея. Впрочем, я знаю, где их быстро восполнить, так что это пустяки.
        - А воздух?
        - А что воздух? - быстро устав изображать скромного супергероя, легкомысленно хмыкнул блондин. - Если сделать пару вздохов, ничего не будет. Он начинает действовать постепенно, если провести там хотя бы несколько минут. А я и крыльцо практически не покидал.
        Я, помедлив, взяла бриллиант. Отказаться от него было выше моих сил. В конце концов, у Эйза есть уже отлаженные способы добычи самоцветов и проторены тропы по всей Вселенной, а значит, если будет необходимость, он добудет себе ещё бриллиантов. Рокши восторженно выдохнул, подлетел поближе, протянул мохнатую ручку и с некоторым трепетом погладил мерцающий камень.
        - Спасибо…
        - Не за что. Для меня это и вправду мелочь, - заверил он, будто бы угадав мои мысли. - Только вот что ты собираешься с ним делать, конфетка? Если решишь продать, то лучше разреши это сделать мне. Во-первых, я знаю, как сделать это безопасно. Во-вторых, мой скупщик даст дополнительную цену за особую магическую ауру, исходящую от камня. В-третьих, перед обычными людьми бриллиантом такой величины лучше не светить. Подобные камни в вашем мире редки, так что это неминуемо привлечёт нежелательное внимание…
        - Договорились, - прервала его я, любуясь блеском бриллианта. Да, он очень красив. Но оставлять его себе не вижу смысла. А вот лишние деньги точно не помешают, хоть я и не решила пока, как буду жить дальше. Почему-то теперь у меня не было ни малейших сомнений, что Эйз сможет всё провернуть безопасно, да и вообще намного лучше меня разбирается во всех этих вопросах.
        М-да. Неужели я в чём-то признаю его авторитет? Похоже на то. Глядишь, так и перестану воспринимать его как бесполезный довесок, с которым меня против воли вынуждают таскаться. Впрочем, после того, как он с риском добыл для меня бриллиант, благодарности парень точно заслуживает. И нормального общения. Так что попробую задавить временно свой вредный характер и как минимум вежливо поддержать разговор.
        - Так что, ты говоришь, это за место? - уточнила я, пряча драгоценный камень в карман.
        - Станция, - охотно пояснил Эйз. - Здесь проходит поезд пустоты. Для путешественников вроде меня это возможность быстро добраться до одной из популярных торговых точек.
        - Ого! А откуда взялся этот поезд?
        - Торговцы и запустили. Им выгодно, чтобы покупатели могли добираться до рынков межмирья из любой точки Вселенной.
        - Что-то я не вижу здесь никаких торговцев, - проворчал Рокши, с некоторой завистью косясь на карман, в котором исчез бриллиант. Хотя зачем он ему? Лавка его обеспечивает всем, что душе угодно. Ему-то две жизни совмещать не приходится, в одной из которых деньги играют важную роль. Видимо, и он сам это понимал, поэтому зависть была весьма умеренная.
        - Видишь вон ту маленькую будку за остановкой? Там переход на рынок, - ласково пояснил Эйз.
        Я только хотела уточнить, каким образом из будки можно переместиться на рынок, как вдруг колокольчик над дверью звякнул, заставив нас обернуться.
        В лавку вошёл посетитель. Но как же странно он выглядел!
        Никогда раньше мне не приходилось видеть людей с тёмно-синей кожей в мелкую белую крапинку! Посередине лысой головы торчал почти панковский хохолок ярко-розовых волос. Пухлая и будто бы вывернутая нижняя губа была проколота во многих местах и украшена серёжками, как и крупные ромбовидные уши. На лбу мерцал будто бы выведенный бело-голубой краской символ, похожий на закрученную улиточью раковину.
        Одет гость был в короткую, до пояса, чёрную робу из струящейся поблёскивающей ткани и что-то вроде то ли многослойных шортов, то ли панталон с кучей складок и сборок. По правде сказать, из-за многослойности по форме деталь одежды отдалённо напоминала подгузник. Сходство усугубляли крепкие, не особенно длинные и при этом чуть косолапые ноги незнакомца, почти полностью открытые взгляду. Образ завершала неожиданно яркая, под цвет хохолка, обувь. Она тоже выглядела интересно и необычно. Казалось, что мужчина вставил ноги в прозрачное розовое желе, и оно загустело вокруг голени и стопы.
        Я застыла с открытым ртом. Зато Рокши безбоязненно высказался, пользуясь тем, что его не видят и не слышат:
        - Вот так персонаж! Откуда он такой взялся-то?!
        - Обычный зиндариец, - со знанием дела заметил Эйз. - Правда, отмеченный вниманием императрицы, если я правильно расшифровал символ.
        Он указал на лоб.
        - К сожалению, правильно, - хрипло сказал посетитель и приложил ладонь к уху, а потом к груди. Эйз в точности повторил его жесты. Видимо, это означало приветствие. - Вижу, иномирец, ты бывал на моей родине и знаешь наши традиции и обычаи.
        - Так и есть, бывал неоднократно, - кивнул блондин. - На Зиндаре лучшие во Вселенной пляжи. Представляешь, конфетка, там изумрудная вода, настолько прозрачная, что даже на большой глубине отчётливо видно всё, что происходит на дне. А ещё там растёт такой фрукт, как верлоус. Он похож на небольшую чёрную подушку размером с ладонь. Его нежная сиреневая мякоть буквально тает во рту! Очень освежает и расслабляет, между прочим. Но есть подвох. После одного съеденного верлоуса ты надолго перестанешь чувствовать голод и жажду, а также в течение пары ночей будешь видеть яркие причудливые сны, но вот после двух сны начнутся уже наяву…
        - В каком смысле? - не поняла я.
        - Тебе начнёт казаться, что окружающие предметы с тобой разговаривают, - хмыкнул Эйз. Зиндариец тоже усмехнулся, но будто бы как-то невесело. Чувствовалось, что его что-то тревожит. Так оно и оказалось.
        - Приветствую тебя, хозяйка блуждающей лавки, - обратился он ко мне. - Говорят, что здесь можно решить любую проблему, даже безнадёжную.
        Ого, он в куре, кто я и что это за место! Отлично! Приятно иметь дело с осведомлёнными покупателями, особенно когда сам ещё не разобрался до конца, как тут и что устроено. Надо думать, его и консультировать особо не надо. Он сам знает, что полагается делать.
        Видимо, я не отвечала слишком долго, так как Рокши подлетел и выразительно постучал кулачком мне по лбу.
        Что интересно, во время этой задержки ответа зиндариец терпеливо ждал, а Эйз и вовсе выглядел так, будто всё идёт как нужно. Он не делал никакой попытки меня поторопить или заполнить паузу разговором. Просто стоял и открыто улыбался гостю.
        - Да, всё верно, - отмерла я.
        - За мной гонятся. На эту станцию вот-вот ворвутся стражи. Если ты мне не поможешь, меня схватят и вернут императрице, - тут самообладание зиндарийцу отказало, и он прорычал, оскалившись необычайно белыми и неожиданно острыми зубами: - Как вещь! Игрушку, не имеющую даже права голоса!
        В чуть выпуклых, но в целом вполне человеческих синих глазах на мгновение мелькнули такие боль и отчаяние, что у меня горло перехватило от жалости. Что же с ним произошло?!
        - Во-первых, присаживайтесь, - распорядилась я, указывая на кресло у камина. Лавка тут же отреагировала на мои слова: на столе возникла странная пузатая ваза, из которой торчали гладкие синие палочки, исходящие паром, а рядом появилась тарелочка с нарезанным аккуратными дольками чёрно-фиолетовым верлоусом (не узнать его после описания Эйза было попросту невозможно).
        Глава 35
        Лавку заполнил густой шоколадный запах с лёгким вкраплением цитруса и чего-то похожего на мяту. Забавно, что запах шоколада, как потом оказалось, издавал именно фрукт. Цитрусовые нотки тоже, правда, принадлежали ему. А вот ненавязчивый свеже-мятный аромат шёл от палочек.
        Зиндариец послушно присел, успокоившись так же резко, как и вспыхнул.
        - Угощайтесь! - я махнула рукой в сторону стола.
        Он кивнул, чёткими выверенными движениями отправил в рот несколько кусочков верлоуса, словно ружьё заряжал, а потом, расправившись с фруктом, взял дымящуюся палочку и одним кончиком быстро засунул под язык. Второй конец так и остался торчать изо рта. Мне очень хотелось спросить, для чего это приспособление нужно, но я решила, что разговор об этом будет неуместен. Потом лучше у Эйза уточню. Он, кажется, знает всё и обо всём.
        Угощение, судя по всему, подействовало как надо. Напряжение постепенно уходило из глаз. Зиндариец расслабленно откинулся на стуле. Рокши принялся кружиться над палочками, с любопытством принюхиваясь. Одну он даже аккуратно потрогал и изумлённо констатировал:
        - Холодная!
        Мы отвечать ему не стали, поскольку зиндариец его не слышал, а лишний раз волновать беднягу по пустякам не хотелось.
        - Не волнуйтесь, сюда никто не ворвётся, - решила ещё больше успокоить гостя я и глянула на Эйза. Он кивнул.
        Хотя подтверждения мне, пожалуй, и не требовалось. Я давно заметила, что у лавки есть какая-то защита. Сюда попадают только те, кого лавка считает потенциальными покупателями (или те, кто ей по какой-то причине нужен). Правда, действовала эта защита на всех по-разному. К примеру, муж Клайры лавку даже не увидел, змей в бриллиантовом мире тоже нас, стоящих на крыльце, игнорировал, а вот демоны аж до самой двери добрались, однако внутрь прорваться не сумели.
        Зиндариец кивнул с таким видом, будто знал это и без меня. Вспомнив прочитанное в дневнике прежней хозяйки лавки, я не стала, как в случае с Клайрой, настаивать на своём (всё же тогда я была не в курсе общих правил), а деликатно предложила:
        - Вы можете сами выбрать себе любой товар, который чем-то вам приглянется, или вызовет некое… кхм… притяжение. Скорее всего, он так или иначе решит вашу проблему. Либо же…
        Гость меня даже не дослушал. Вытащил изо рта палочку, отложил её в сторону (она уже почти не исходила паром) и заявил:
        - Знающие говорят, что самое умное, что можно сделать в лавке, - это полностью довериться хозяйке. Тогда можно быть уверенным, что проблема решится наилучшим образом.
        - Ого! Поняла, - встрепенулась я и прислушалась к себе. Ни к какому артефакту меня пока не тянуло. - Ну… тогда давайте начнём с того, что вы поведаете нам, в чём, собственно, проблема.
        - Как скажете, - легко согласился он и начал рассказывать: - Сейчас в это трудно поверить, но всего несколько дней назад я был счастливейшим из людей. Та, в которую я долгое время был безнадёжно влюблён, наконец согласилась связать со мной свою судьбу! Можете ли вы представить, насколько я был счастлив? Ведь едва я увидел её впервые, я понял, что не могу прожить без неё ни дня. Всё остальное утратило смысл… Поэтому с той поры я не знал ни минуты покоя и делал всё, чтобы она стала моей! И вот любимая сказала мне да!
        - Вот видишь, конфетка, любовь с первого взгляда бывает, - вдруг раздался негромкий и вкрадчивый голос Эйза.
        Я мотнула головой, словно отгоняла муху, и недоверчиво уточнила:
        - А сколько времени прошло от первого взгляда до её этого «да»?
        Мысленно же при этом повторяла: «О, пожалуйста, скажи, что пара дней или недель! Максимум пара месяцев! Иначе мне от этого блондина житья не будет!»
        - Несколько лет. Я добивался её изо всех сил, и, наконец, она меня полюбила!
        Чёрт, чёрт, чёрт.
        - И вы не потеряли к ней интерес, после того как завоевали?
        - Конечно, нет! - воскликнул зиндариец. - Чем больше я узнаю её, тем больше убеждаюсь, что именно она - та самая, единственная, предназначенная мне судьбой…
        И снова я получила о-о-очень выразительный взгляд и не менее выразительный вздох от Эйза.
        Ладно, с ним позже разберёмся. Сейчас надо помочь человеку (он же человек, да?).
        - Что произошло потом? - мягко уточнила я, тайком погрозив блондину кулаком.
        Оживший было от разговора о любимой зиндариец вновь потух, как задутая свеча. Его голос стал тусклым и безжизненным.
        - А потом меня заметила императрица. Прямо накануне церемонии во время примерки свадебного костюма. Я понравился ей. Она ткнула пальцем и сказала: «Хочу его!». В тот же миг меня схватили стражи, отволокли во дворец и поставили метку на лоб, сделав собственностью и личной игрушкой императрицы до тех пор, пока ей не наскучит со мной развлекаться.
        Он схватил ещё одну дымящуюся палочку, засунул под язык и надолго замолчал, как видно, вновь переживая произошедшее. Мне не понравилось странное мрачно-решительное выражение его лица. Я как-то интуитивно почувствовала, что если мы ему не поможем, он просто покончит с собой.
        Эйз поймал мой озабоченный взгляд и непринуждённо заметил, как бы просто рассуждая вслух и ни к кому особо не обращаясь:
        - Не думал, что в Зиндаре такие дикие нравы. Этот мир активно развивается. С тех пор как там появился один из крупнейших рынков и хлынул поток покупателей из разных миров, всё больше государств Зиндары отказываются от старых традиций и внедряют новые современные технологии и более прогрессивные формы правления.
        Это сработало. Зиндариец отвлёкся от своих переживаний и снова втянулся в разговор.
        - Ты прав, иномирец. Но я живу на территориях, находящихся далеко от рынка. Изменения пока ещё почти не коснулись нас. До недавнего времени у нас правил император. Прекрасный человек, очень справедливый, который душой болел за свой народ. Мы искренне почитали его. Ему было плевать на звания и титулы, он считал, что все заслуживают равного отношения. И даже супругой наш император взял себе простолюдинку, с которой обращался, как с дамой из высшего общества. Это нас и сгубило.
        - В каком смысле? - не удержалась я, так как он снова сделал паузу, а любопытство было уже на пределе.
        - Не особенно привлекательная девушка, ещё недавно жившая в небогатой семье простых трудяг, которые еле сводили концы с концами, но всегда страстно мечтающая о славе, золотых горах и внимании лучших мужчин, вдруг оказалась во дворце, да ещё и в статусе супруги императора, - горько пояснил зиндариец. - Блеск новой жизни ослепил её, а льстивые речи придворных окончательно задурили голову. Вскоре после женитьбы наш император умер, якобы от внезапной болезни. Однако ходили слухи, что его отравили. По нашим традициям власть перешла к его супруге. И для народа начались чёрные дни. Она, наконец, получила всё, чего хотела от жизни, но богатство испортило её. Новая императрица начала последовательно исполнять мечты. Для начала она окружила себя невиданной роскошью. Ей отстроили новый, невероятный дворец. Туда согнали лучших портных для пошива новых и новых нарядов, один богаче и роскошнее другого. Каждый вечер в залах дворца проходили пышные балы, куда приглашали только знать. Ещё недавно вышедшая из рабочей семьи, она брезговала общаться с простолюдинами. Но это только поначалу.
        Он использовал ещё одну дымящуюся палочку. К счастью, в этот раз пауза была недолгой. Хорошо, что гость не видел и не слышал беснующегося у него перед носом Рокши, который хлестал воздух хвостиком и вопил: «Продолжай! Продолжай немедленно! Что за привычка замолкать на самом интересном?!»
        - Думаете, императрица отравила мужа? - уточнила я.
        Зиндариец отрицательно мотнул головой.
        - Нет. Скорее всего, это сделали советники императора, которые через глупую супругу решили сами прийти к власти. И у них получилось. Управлением страной императрица совершенно не интересовалась. Последовательно воплотив свои мечты о славе и богатстве, она перешла к следующей мечте. В прежней жизни мужчины вниманием её, как я говорил, не баловали, а ей так хотелось иметь многочисленных поклонников! Первым делом она завела себе множество любовников среди придворных. Они охотно давали ей желанное восхищение, шумно, многословно и демонстративно восторгались её красотой, лишь бы заслужить благосклонность императрицы. Но ей показалось этого мало. Женственные, манерные, истекающие лестью и насквозь пропитанные фальшью модники быстро утомили её. Она стала злиться, не получая удовлетворения от чрезмерно лёгких побед. Спасаясь от её дурного настроения, придворные льстецы напомнили ей о старом законе, который гласил, что императорская особа имеет полное право одаривать своей милостью (а проще говоря - брать в любовники) простолюдинов. Обычно для этих целей объявляли смотрины, куда приходили все желающие
снискать любовь императорской особы. Им предлагались щедрые угощения, и пока они развлекались, ели и общались друг с другом, правитель или правительница со специального возвышения наблюдали за гостями и делали выбор. Услышав об этом, императрица воодушевилась и объявила смотрины, ожидая бурного столпотворения желающих, среди которых она будет, капризно указывая пальчиком, выбирать только самых лучших, сильных и красивых мужчин. Но на смотрины почти никто не пришёл. Невзлюбил народ молодую бестолковую правительницу, из-за которой у них постоянно забирали всё хоть немного ценное, чтобы хоть как-то покрыть её бешеные траты. Явились только те, кто жил совсем впроголодь и рассчитывал наесться вволю, а потом прихватить с собой еды с императорского стола. Увидев тех жалких бродяг, которые явились на зов, императрица пришла в ярость.
        - Ещё бы, - фыркнул чертёнок. - Такой облом! Женщины подобного пренебрежения не прощают…
        - Она вновь почувствовала себя нежеланной деревенской девчонкой, от которой соседские парни презрительно воротят нос, - не слыша вставленной реплики, продолжал зиндариец. - И раз лучшие мужчины сами не валили к ней толпой, падая в ноги и умоляя о том, чтобы императрица осчастливила их своим вниманием, значит, она сделает так, что им волей-неволей придётся ей покориться. На следующий день она отдала распоряжение силком согнать на смотрины всех молодых парней столицы. Те, которые ей приглянулись, тут же получили метки на лоб. Я тогда был в отъезде, так как отправился к мастеру за свадебным браслетом для любимой. Вернувшись, я узнал о смотринах и искренне верил в то, что мне очень повезло. Судьба отвела от меня угрозу. Как же горько я ошибался! После того как проезжающая мимо императрица случайно заметила меня и велела доставить во дворец, я пришёл к ней на поклон. Я умолял её отменить своё решение и освободить меня! Рассказывал о любимой и о том, что вот-вот должна была состояться наша свадьба… Но тем самым я сделал только хуже. Из-за болезненного самолюбия императрица не терпит конкуренции!
Особенно сильно её злит, когда ей предпочитают другую женщину! Она зло рассмеялась мне в лицо и не только не освободила меня, но и велела поставить вечную печать, которая навсегда сделала меня её личной вещью! Навсегда! Этот символ невозможно удалить, даже если когда-нибудь она передумает! Более того, если императрица умрёт, со мной случится то же самое. Так работает магическая связь…
        - Как же ты сбежал и добрался до этой станции? - ахнула я, как-то незаметно перейдя на «ты». Впрочем, его это вообще не волновало.
        - Сам бы я не справился. Мне помогли…
        В этот момент снаружи раздались крики. Зиндариец тревожно дёрнулся, но потом снова обмяк. То ли вспомнил мои слова, что сюда никто не ворвётся, то ли осознал, что в случае чего сбежать всё равно не успеет и смирился с судьбой.
        Я выглянула в окно и успела увидеть, как из маленькой будки (которую я сначала приняла за платный туалет) один за другим выбегают синекожие люди, похожие на нашего гостя. Различие было лишь в одежде (на них были накидки с большим вышитым символом в виде бело-голубой раковины) и в цвете хохолков (были и зелёные, и красные, и жёлтые).
        До чего же удивительно это выглядело! Маленькая будка, в которую вместился бы лишь один человек, продолжала исторгать новых и новых стражей.
        - Портал, - тихо пояснил Эйз, невесть как оказавшийся за спиной.
        - А они точно сюда не проникнут? - поинтересовался с другой стороны Рокши, который, конечно, тоже захотел посмотреть на источник шума.
        - Точно, - заверил блондин. - Видите, они даже не замечают нас?
        Так оно и было. Стражи быстро осмотрелись и сбились в центре остановки, как видно, на совещание.
        - Может, решат, что вы на поезде уехали? - предположила я. - Кстати, почему вы так не сделали? Уехали бы с любимой на поезде, вышли в другом мире и затерялись там среди местного населения.
        - Пока на мне этот магический символ, спастись не удастся, - ткнул пальцем в лоб зиндариец. - Меня найдут, где бы я ни был.
        Глава 36
        Мы ещё немного понаблюдали за стражами. Не знаю, о чём думали ребята, а я усиленно прислушивалась к себе, надеясь уловить зов какого-нибудь артефакта. Хоть бы лавка в этот раз не вредничала! Хочется помочь парню.
        Может, надо прогуляться вдоль полок? Всё-таки моя связь с лавкой ещё не особенно сильна, так что есть вероятность, что сигнал размывается.
        Так я и сделала. Зиндариец спокойно наблюдал за мной, как видно, полностью отпустив ситуацию и целиком доверив мне свою судьбу.
        Эйз и чертёнок тоже наблюдали, но по-разному.
        Эйз следил лениво, но как-то чувствовалось, что он не теряет бдительности, а чертёнок каждые полминуты спрашивал: «Чувствуешь что-нибудь? А теперь? А теперь?». Я его пока игнорировала, полностью сосредоточившись на ощущениях.
        В один момент меня будто бы потянуло в сторону старинной маски, однако, когда я шагнула по направлению к ней, такой же зов пришёл с другой стороны. В этот раз он исходил от потускневшего от времени перстня с крупным чёрным камнем.
        Я подошла к одному, затем к другому, потом снова к первому… тянуло с одинаковой силой. Оба эти артефакта как будто были равнозначными.
        Пока я курсировала от одного к другому, появлялись и почти сразу исчезали ещё слабенькие ниточки притяжения к другим товарам, как видно, тоже так или иначе способным посодействовать в решении проблемы, но они не шли ни в какое сравнение по силе притяжения с маской и перстнем.
        Видимо, именно эти два артефакта способны были разобраться с проблемой наилучшим образом.
        Отчаявшись выбрать, к какому из них меня тянет сильнее, я решила выяснить, на что они, собственно, способны. Может, тогда станет ясно, какой стоит предложить зиндарийцу?
        Уже потянувшись к маске, я вдруг вспомнила про головную боль, которая у меня была от куклы. Надеть паутину? Или рискнуть и попробовать так? Вдруг боли уже не будет? Я ведь всё же не в первый раз в лавке, даже вот разок управлять её движением смогла… почти.
        Решившись, я быстро протянула руку, чтобы не передумать, и схватила маску. Она было щёлкнула зубами, однако, едва оказавшись в руке, присмирела.
        В висках закололо, заныли все зубы разом. Голову на пару мгновений будто сжали в тисках, однако до обморока не дошло. Я даже испугаться толком не успела, когда всё уже кончилось. Боль отступила, и перед внутренним взором начали разворачиваться картинки. В этот раз всё происходило намного быстрее, чем с куклой. Кажется, ещё и минуты не прошло, как я уже знала об артефакте всё.
        Потом пришла очередь перстня. Вернув маску на полку (и игнорируя вопли изведённого вконец любопытством чертёнка: «Что ты увидела?! Ну не молчи-и-и-и!»), я взяла перстень в руки. И снова мгновение боли, а потом череда картинок.
        Артефакты были сильные, даже очень. Вот только у каждого из них имелось то, что у лекарств называется побочное действие. То есть при их использовании зиндарийцу в любом случае предстояло столкнуться с какими-то последствиями, причём далеко не безобидными.
        Ну отлично, блин. Неужели в лавке нет ничего, что может помочь, как та куколка, - с гарантией и без последствий? Кстати, а может, куколку ему предложить? Я огляделась, но не увидела её. Судя по всему, она всё-таки ему не подходила. Почему, интересно? Такой вроде универсальный артефакт… Или она только девушкам помогает? Впрочем, ладно. Будем работать с тем, что есть.
        К слову, после того, как я всё узнала о маске и перстне, картина не прояснилась. По-прежнему не было понятно, какой из них будет оптимальным решением для зиндарийца. Что ж, может, он всё же захочет выбрать сам?
        Я подхватила оба артефакта, выложила их на стол перед покупателем и, присев напротив, тяжело изрекла:
        - Однозначного решения нет. Есть пара вариантов, но у них имеются свои минусы и оговорки. Для начала скажите, может, вас тянет сильнее к какому-то из этих артефактов? Может, какой-то представляется более привлекательным?
        - Нет, - уверенно сообщил он, мазнув их взглядом.
        - Ясно. Жаль. Тогда пойдём сложным путём. По сути, у вас есть два противоположных выхода: исчезнуть и всю жизнь прятаться или же бороться. Важно понять, что какой бы выход вы не выбрали, повернуть назад потом не получится. Вот это - игра в прятки, - я выдвинула вперёд маску. - А вот это - борьба, - Я указала на перстень. - Маска сольётся с вашим лицом так плотно, что вы не будете чувствовать её. Она обрубит все старые магические привязки. Никто не сможет навести на вас чары поиска, или накинуть какую-нибудь магическую сеть. Вы станете неуловимым. Однако снять маску не получится никогда. Никто из старых знакомых не узнает вас, как бы вы не старалась. Люди, с которыми вы устроитесь жить рядом, будут навсегда забывать вас, если не будут видеть больше суток. Даже если в какой-то момент вам захочется вернуться к любимой, она будет уверена, что перед ней незнакомец, как бы вы ни заверяли её, что именно вы - тот пропавший жених, о котором она тоскует. Конечно, вы снова сможете приложить усилия и влюбить её в себя, но если получится так, что хотя бы на одни сутки вы не увидите друг друга хоть раз… она
снова забудет вас и будет уверена, что очередной возлюбленный бесследно исчез. Надо ли говорить, насколько болезненно для неё это будет?
        - Я понял, - глухо отозвался он. - А что насчёт перстня?
        - Перстень когда-то принадлежал одному правителю, который был очень талантливым оратором. Его речи всегда зажигали огонь в сердцах людей. Перстень сделает вас убедительным. Вас будут слушать. Ваши идеи будут находить отклик и понимание. Конечно, не настолько, чтобы люди слепо следовали отданному приказу, если он бредовый и откровенно самоубийственный. Нет! Артефакт воздействует на чужое сознание мягко и постепенно. Зато здравые обоснованные идеи будут разить без промаха. После общения с вами люди будут считать вас обаятельным и располагающим к себе. Им захочется поддержать вас и помочь вам. Перстень будет понемногу делать из вас лидера и максимально мирным путём (его бывший владелец был противником войн и кровопролития) двигать в сторону трона, наращивая массу союзников. Очень важно, что мгновенно он не действует. Людям надо послушать вас хотя бы какое-то время, пусть даже небольшое.
        Я замолчала и посмотрела на него долгим взглядом, стараясь уловить хоть какие-то эмоции. Если бы у зиндарийца хоть на миг загорелся огонёк алчности в глазах, проявилась жажда власти или что-то вроде того, я бы, пожалуй, отказалась продавать ему перстень. Однако лицо его по-прежнему было непроницаемым. Интересно, что творится внутри?
        - Вы понимаете, к чему я веду? - уточнила я на всякий случай. - Если вы выберете перстень и вернётесь в столицу, вам придётся пройти определённый путь, прежде чем получится собрать достаточно сторонников и…
        - Самому стать правителем? - ровно закончил он.
        - Именно так. Перстень действительно будет целенаправленно вести вас к власти. Напоминаю, он принадлежал правителю, да ещё и великому магу, и за годы впитал часть его сущности. То есть наибольшую убедительность ваши речи будут обретать только в тот момент, когда вы будете двигаться в сторону трона. После того как цель будет достигнута, перстень продолжит вас направлять, подсказывая наиболее верные управленческие решения. Из плюсов: вы станете правителем и получите шанс снова быть с любимой женщиной.
        - Но я никогда не стремился к власти! - воскликнул зиндариец. Наконец-то, эмоции, которых я ждала! - И даже не имею представления о том, как управлять целой империей! Слишком большая ответственность! Вдруг я стану ещё худшим правителем, чем наша существующая императрица? Что будет с народом?
        Мне понравились его рассуждения. В особенности то, что в этот момент он думал не столько о себе, сколько о народе, который может подвести.
        - Вот как раз этого бояться не надо. Перстень поможет вам. Постепенно он будет превращать вас в хорошего лидера, подталкивая к правильным решениям.
        - А чего надо бояться? - насторожился зиндариец, правильно расшифровав заложенное между строк сообщение.
        Я глубоко и протяжно вздохнула, а потом, не желая больше ходить вокруг да около, предельно чётко и ясно донесла:
        - Если в какой-то момент вы решите снять артефакт, чтобы сбежать от ответственности, или же станете игнорировать его указания и, допустим, начнёте превращаться в тирана, перстень накажет вас. Его магия поменяет свою направленность на противоположную. Все, кто вас поддерживал благодаря перстню, возненавидят вас всей душой. Союзники станут врагами, которые сделают всё, чтобы избавиться от вас.
        Воцарилась тишина. Все призадумались, особенно наш гость. Да уж, рада бы я была предложить ему что-то другое, но нечто внутри меня упорно твердило: лишь эти два артефакта способы решить задачу наиболее оптимально.
        - А метка? Метку перстень уберёт? - вдруг уточнил зиндариец.
        - Нет, - через паузу ответила я. Меня и саму это смущало. Как быть с меткой? Допустим, с маской понятно. Она обрывает все привязи. Однако у перстня такой фишки не было. А ведь для того, чтобы собрать достаточное количество союзников и зарядить их своими пламенными речами, нужно время. Учитывая, что императрица может определить в любой момент местоположение бунтаря, не схватят ли его прежде, чем кольцо толком подействует? Не понимаю… Но ведь меня так тянуло к этому артефакту, значит, какое-то решение подразумевается само собой.
        Я возвела вверх глаза и тоскливо уточнила:
        - Лавка, а у тебя есть что-то, чтобы удалить метку? Волшебный ластик, там, какой-нибудь…
        Лавка была безучастна. Может, допускается только один артефакт в одни руки? Ну тогда у меня никаких идей.
        - Хозяйка при желании может видеть магические ауры, - вдруг тихо подсказал голос Эйза за спиной. Я сначала даже не поняла, к чему это он ляпнул. Ну да, хозяйка может, но это-то тут при чём? Голос, словно почувствовав моё недоумение, уточнил: - Попробуй прочитать метку.
        Прочитать метку? Это как? Видимо, он имеет в виду, что я должна попытаться увидеть её магическую ауру. Возможно, получится понять, как именно действует привязка и как её… ну хоть ослабить, что ли. Или сбить направление, чтобы не сразу нашли. Только вот смогу ли я? Способности хозяйки пока ещё открываются. Но попробовать в любом случае стоит.
        Глава 37
        Я встала, подошла к зиндарийцу и попросила:
        - Не двигайтесь, пожалуйста.
        - Хорошо, - безропотно согласился он, как видно, всё ещё переваривая информацию о маске и перстне.
        Я вгляделась в метку и, конечно, не увидела никаких магических потоков и аур. Ну нет, сдаваться рано. Попробую сосредоточиться. Это не помогло. Я напрягалась до ряби в глазах, но так ничего и не разглядела. Ну и плевать.
        Однако стоило злобно махнуть рукой и расслабиться, как явилось оно - видение!
        Это и в самом деле походило на галлюцинацию.
        Метка сначала стала объёмной. Теперь она будто бы парила в воздухе над лбом, не касаясь кожи.
        Чем больше я в неё вглядывалась, тем ярче она светилась, будто бы вытягивая свет из окружающего пространства.
        Мне было больно смотреть, однако я как-то интуитивно чувствовала, что надо терпеть, иначе придётся всё начинать сначала.
        Новые детали к общей картине добавлялись постепенно. Сначала я увидела исходящие от метки лучики. Потом лучики собрались в пучок, и стало ясно, что этот пучок уходит прямо в лоб сидящего передо мной парня, будто пронзая голову насквозь.
        Нет, мне этого мало, ныряем глубже. Не особенно вдумываясь, что и как полагается делать, я действовала, повинуясь наитию. Просто будто мысленно подалась вперёд, к метке, буквально проталкивая себя через невидимые слои, которые барьером вставали на пути. Это было нелегко, почти так же, как и в тот момент, когда приходилось пробиваться к бриллиантовому миру.
        Лавка вокруг размылась и растаяла вместе с Эйзом, чертёнком и зиндарийцем.
        Осталась только я - бесплотной частицей сознания, невесть как отделённой от тела - и яркий символ, зависший в тёмной пустоте, от которого вдаль уходила нить.
        Я прицепилась к нити и двинулась по ней, как по рельсам, чтобы посмотреть, что находится на другом конце. Будто бусина, нанизанная на нитку.
        Находиться здесь было невыносимо. Я без подготовки скакнула на уровень, который был ещё слишком крут для меня. Как начинающий спортсмен, которого вытолкнули на ринг против профессионала. И профессионал вот-вот должен был отправить дерзкого новичка в нокаут.
        Мне с каждой секундой становилось всё хуже и хуже. На последнем усилии я вложила всю себя, чтобы успеть дойти до конца нити до того, как сознание потухнет, словно перегоревшая лампочка. Получилось. Нить привела меня к другой точно такой же метке, которая почти не отличалась от первой. Почти. Одно крохотное отличие всё же пока было.
        Краткий миг удовлетворения. И темнота.
        Когда я очнулась в руках Эйза, у меня на мгновение возникло чувство дежавю. Опять, что ли? Но в этот раз я не спешила его отталкивать, помня, что он каким-то образом вливал в меня силы. Чертёнок обеспокоенно висел напротив моего лица и время от времени гладил по щеке, забавно подёргивая крошечным пятачком (видимо, нервное). Когда я открыла глаза, он обрадованно пискнул и попытался обнять меня прямо за лицо. Так себе идея, учитывая, что нос защекотало его короткой густой шёрсткой, отчего я громко чихнула, едва снова не уйдя в обморок.
        Эйз махнул одной рукой, отгоняя Рокши, а второй продолжая крепко прижимать меня к себе. Или, точнее будет сказать - размазывать по собственному телу. Но если бы он отошёл, я просто мешком свалилась бы на пол.
        - У вас не получилось её отключить? - донёсся хриплый голос зиндарийца.
        - Боюсь, такими силами я не обладаю. Мне и наблюдение далось с трудом, - выдавила я. - Но хорошие новости имеются. Эйз, помоги, пожалуйста, присесть.
        Он демонстративно вздохнул и с большой неохотой выполнил просьбу. Как ни странно, молча, хоть я и ожидала возражений. Впрочем, этот загадочный парень, похоже, никогда не делает то, чего от него ожидают.
        В этот момент зиндариец открыл рот, глядя куда-то вбок. Я обернуться не успела, так как в этот миг мне на голову опустилась паутина, которую принёс чертёнок. Для гостя это, судя по всему, выглядело, будто она сама по воздуху ко мне подлетела. Однако вопросов он задавать не стал, наверное, вспомнил, где находится. В самом деле, в лавке чудес подобным вещам удивляться как минимум глупо.
        - Стражи распределились по станции и заняли посты, часть вернулась на рынок, видимо, чтобы караулить портал с той стороны, - сообщил Эйз, подойдя к окну. Перед этим, правда, он дождался моего облегчённого вздоха (паутина как всегда моментально привела меня в чувство).
        Я кивнула и, выпрямившись на стуле, глянула на зиндарийца.
        - Ну что ж, ситуация обстоит следующим образом. Распорядившись поставить вам вечную метку, императрица кое-чего не учла. Любая привязка всегда касается обеих сторон. Поэтому, как только появилась метка у вас, у неё она тоже появилась. Возможно, не на лбу, однако же это дела не меняет. Хорошая новость в том, что метку устанавливала не она сама. Предполагаю, что это стандартная процедура, которую проводит какой-нибудь придворный маг или священнослужитель, так?
        - Да, - взволнованно отозвался зиндариец. - Императрица не владеет магией.
        - Это её и подвело. Она отдала приказ проделать процедуру, о которой не имеет полного представления. Дело в том, что метка образует связь между правителем и подданным, которого правитель пожелал к себе приблизить. Главным в этой паре считается правитель. Поэтому ваша метка так ярко всем видна, ведь её задача показывать вашу принадлежность. Но если вдруг каким-то образом получится, что правителем станете вы, а она подданной, зависимость тут же поменяется на противоположную. Ваша метка станет главной и перестанет быть видимой, а её метка - наоборот.
        - Значит, мне достаточно надеть перстень и…
        - Перстень сам по себе содержит ауру правителя, но когда вы его наденете - это будет только начало. Метка потускнеет, но не исчезнет с вашего лба. Правда, сигнал станет более слабым. Процесс слияния с кольцом завершится, когда у вас появятся первые сторонники, так сказать, подданные. В этот момент ваши с императрицей метки станут как бы на равных. Она правительница, и вы будете распознаваться как правитель. То есть связь останется, но никто из вас повлиять друг на друга не сможет, как и отследить местоположение друг друга. А вот после того, как вы с поддержкой народа взойдёте на престол, и она перестанет быть правительницей, метки окончательно поменяются местами.
        «И она осознает, что сама же из пустой прихоти навечно привязала себя к человеку, с которым поступила, мягко говоря, очень плохо. Может ли быть худшее наказание?» - Я подумала это, но вслух говорить не стала. Мне не хотелось, чтобы решение было принято зиндарийцем только из-за желания отомстить обидчице.
        Наступила тишина.
        - Вы всё поняли? - уточнила я.
        - Всё, - коротко ответил зиндариец и снова замолчал.
        - Готовы сделать выбор?
        - Нет. Я от своего слова не отступаю. Вы хозяйка. Как скажете, так и будет. Любое ваше решение я приму с благодарностью, - огорошил он.
        М-да. Вот вам и противоположность Клайре. Она никак не хотела принять мой выбор, а этот парень, наоборот, свалил всю ответственность на мои хрупкие плечи.
        Что ж…
        Я потянулась к маске, а сама при этом наблюдала за зиндарийцем. Он помрачнел и даже подался вперёд, словно хотел перехватить мою руку на полпути. Ага, не так ты равнодушен, как хочешь казаться! Надеешься всё-таки вернуться к любимой! Надо думать, держат тебя только страх подвести свой народ и нежелание взваливать на себя проблемы целого государства.
        - Тогда берите перстень, - твёрдо сказала я, откладывая маску в сторону. - Вот мой выбор. Вы вернётесь к любимой и сделаете её счастливой супругой самого справедливого и уважаемого правителя на свете.
        Прозвучало так уверенно, что я даже зауважала себя. Гость на мгновение завис, а потом, посветлев лицом, улыбнулся. Кажется, с этой позиции он решение не рассматривал.
        - Спасибо! - он потянулся к перстню, но взять его не смог: пальцы наткнулись на какую-то невидимую преграду.
        - Что происходит? - испуганно уточнил зиндариец. Кажется, в этот момент он спохватился, что перстень может ему не достаться и тут же возжелал его всей душой.
        Я озабоченно нахмурилась, пожала плечами и обернулась к Эйзу, стоящему у окна. М-да. Что-то меня слегка напрягает, насколько быстро стало привычным обращаться к нему с любым затруднением.
        - Это лавка, конфетка, - подсказал блондин. - Здесь не раздают товары даром.
        - Точно, он же говорил мне об этом! - воскликнул гость, запуская руку в складки на «подгузнике»: видимо, там был карман. - Простите, совсем вылетело из головы!
        - Кто говорил? - хором переспросили мы все, пока зиндариец выкладывал на стол нечто, больше всего похожее на красноватые деревянные бруски размером с полпальца, отполированные до блеска.
        - Тот, кто рассказал мне о лавке и помог добраться сюда. Без него я вряд ли смог бы сбежать от стражей.
        - Расскажи о нём, - странный, непривычно серьёзный голос Эйза прозвучал над самым ухом. Я вдруг поняла, что он стоит рядом со мной. Надо же, как быстро. Будто не подошёл, а возник. Впрочем, вьющийся над столом чертёнок вряд ли оставил бы это без внимания. - Как он выглядел?
        - Как? Да просто… - зиндариец вдруг запнулся и озадаченно признался: - Не помню… Странно!
        - Расскажи всё, что помнишь, - распорядился блондин. Я с тревогой глянула на него. Что-то явно было не так.
        - Во дворце императрицы ко мне подошёл… он, - гость нахмурился, пытаясь вспомнить лицо, но быстро сдался. - На нём был чёрный плащ… кажется. Он сказал что-то вроде: «Твоё отчаяние так ярко светится, что его видно сквозь миры». Я поведал ему свою историю, и он помог мне. Рассказал про лавку и её хозяйку, а потом переместил меня к ближайшему порталу.
        - Что он взял взамен за помощь? - проницательно уточнил Эйз.
        - Взамен он попросил оказать ему пустяковую услугу - передать хозяйке лавки сообщение. Надо же, я чуть не забыл об этом…
        - Какое сообщение? - резко перебил блондин.
        - Эээ… сейчас вспомню дословно… Ага, вот. Он просил передать, что скоро придёт за вами и заберет вас в ваш новый дом.
        - А? - опешила я. - Кто придёт? Что за новый дом?
        - Не знаю, - виновато отозвался зиндариец. - Надеюсь, это ничего не меняет? Я же могу взять перстень?
        - Конечно, - встряхнулась я. Сначала закончим с покупателем, а потом уже обсудим произошедшее. У Эйза наверняка ведь есть какие-то мысли по этому поводу. Будем надеяться, он ими поделится.
        В этот раз никаких затруднений не возникло. Кольцо скользнуло в синюю руку так охотно, как будто прыгнуло навстречу новому хозяину. Я даже не удивилась, когда выяснилось, что оно точно ему впору. Маска разочарованно щёлкнула зубами, будто говоря: «Не больно-то и хотелось»!
        - Метка потускнела, - заметила я.
        Зиндариец любовно погладил пальцем перстень, прислушиваясь к ощущениям.
        - Надо же, тёплый…
        Прозвучало с каким-то даже благоговением. Кажется, кто-то окончательно смирился со своей судьбой.
        Уже подойдя к двери, наш синекожий покупатель вдруг кое-что припомнил и озабоченно уточнил:
        - А как же стражи?
        - Если они вас схватят, сколько времени займёт обратный путь? - уточнила я.
        - Около трёх дней. От рынка можно воспользоваться тремя переходными порталами, а остальное расстояние нужно идти пешком.
        - Отлично. Вы легко успеете их обработать по пути и сделать союзниками. Метка пока ещё не исчезла, а значит, императрица не должна особо насторожиться. Она, конечно, может почувствовать, что сигнал чуть ослаб, но сильно волноваться не будет, особенно когда ей доложат, что вас уже схватили и ведут обратно. Вряд ли она вообще полностью имеет представление о том, как это должно работать. А когда стражи присоединятся к вам, процесс завершится. Императрица поймёт, что не может вас почувствовать, но будет поздно. К этому времени вы уже должны находиться на подступах к столице, а может, уже даже войдёте в неё. И займётесь активно набором союзников. Перстень не одобряет кровопролития, поэтому будет направлять вас так, чтобы достичь цели самым мирным путём из возможных. Помните, что даже ярый ваш противник примкнёт к вам, если вы при помощи других ваших союзников заставите его хоть немного вас послушать. В общем, там перстень подскажет, кого вербовать в первую очередь, кого во вторую и так далее. Задача вам предстоит непростая, но раз артефакт вас выбрал, значит, вы способны с этим справиться.
        «Артефакт вас выбрал» - эти слова сами сорвались у меня с языка и на мгновение заставили задуматься. А что если когда человек сам выбирает что-то, ему помогает лавка, а если за дело берётся хозяйка, то она общается непосредственно с артефактами? И тот, который может помочь в ситуации, даёт ей сигнал об этом? Да, это предметы, но ведь они в какой-то мере живые? У них нет души, но есть магическая сила внутри, душу в некотором роде заменяющая.
        Интересная мысль. Надо поразмыслить на досуге.
        Зиндариец ещё раз рассыпался в благодарностях и, наконец, вышел за дверь. Через окно мы с чертёнком видели, как стражи кинулись ему навстречу, подхватили под руки и впихнули в портал. Он не сопротивлялся.
        - Удачи, - тихонько сказала я, а потом повернулась к задумчивому Эйзу, который после разговора с зиндарийцем присел за стол и остался сидеть там, постукивая пальцами по столешнице.
        Я подошла, собрала выданные в качестве оплаты деревяшки, ссыпала их в кованый сундучок на прилавке, а потом вернулась к блондину и устроилась напротив, ожидая объяснений.
        Рокши уселся рядом на стол (лавка тут же создала ему креслице), скрестил мохнатые ручонки на груди и тоже потребовал:
        - Рассказывай!
        - Что рассказывать? Я слышал не больше вашего, - рассеянно отмахнулся Эйз.
        - Но ты же явно напрягся!
        - Видишь ли, конфетка, практически никто не может знать, где будет лавка. Её маршрут нельзя просчитать.
        - Поняла, - медленно кивнула я. - Получается тот, кто передал сообщение, заранее знал, где мы остановимся?
        - Угу.
        - И кому такое по силам?
        - Хороший вопрос… - задумчиво протянул Эйз. А потом вдруг широко улыбнулся. - Но тебе нечего бояться, ведь я здесь! И ради тебя я на клочки разорву любого врага!
        - Но с демонами ты не справился! - вредно напомнила я. Он промолчал, глядя на меня так, будто вот-вот засмеётся.
        Глава 38
        - А может, его к нам направил Пожиратель? - с надеждой уточнил чертёнок. - Зиндариец же сказал, что этот тип был в плаще.
        - С какой стати Пожирателю передавать мне странные сообщения по поводу того, что меня скоро заберут в новый дом? - трезво возразила я. - Да ещё и через посредника. Он недавно к моему дому приходил, мог бы лично сказать всё, что хотел.
        - Да, не сходится…
        Эйз молчал, а мы с Рокши ещё некоторое время обсуждали загадочное послание от незнакомца. Новой информации не появлялось, поэтому нам быстро это надоело.
        Мой взгляд упал на исходящие паром палочки, которые до сих пор стояли на столе.
        - А для чего нужны эти приспособления? - уточнила я у блондина, потом глянула на пустую тарелочку, стоящую рядом, и задумчиво добавила: - И ещё мне жутко интересно теперь попробовать верлоус…
        Стоило только заикнуться об этом, как свежий ароматный фрукт, нарезанный истекающими соком дольками, тут же возник на столе.
        - Палочки обладают тонизирующим действием, улучшают настроение и прочищают голову, - рассеянно пояснил Эйз. - Только это средство очень сильное, зиндарийцы к нему привыкли, а тебе я бы, пожалуй, не советовал пробовать, иначе…
        Он осёкся, так как в этот момент чертёнок, не дослушав ответ до конца, не удержался и лизнул одну палочку кончиком языка. Мы застыли, наблюдая за его реакцией.
        Рокши начал дышать с широко раскрытым ртом, будто глотнул перца, после чего отвалился с выпученными глазами (но на пол не упал, а завис в воздухе). Я вскочила и попыталась обойти стол, чтобы к нему приблизиться. В этот момент безвольно свисающий хвостик вдруг выпрямился и тонко задрожал, как стрела. Чертёнок сжался в комок, а потом мячом подпрыгнул вверх, ударился о потолок, полетел вниз, спружинил о пол… В общем, несколько минут он просто носился по лавке, ударяясь о стены (к счастью, лавка успевала убирать с его пути артефакты), а потом завис в центре лавки и начал плавно, как упавший с дерева листок, покачиваясь в воздухе опускаться вниз, немелодично напевая что-то жалостливое, вроде даже о несчастной любви.
        До пола не долетел, замер в нескольких сантиметрах над ним, после чего, не переставая петь, проплыл по воздуху до меня, опустился на подставленные руки и затих с блаженным до крайности лицом. Вскоре мы услышали посапывание. Рокши дрых самым бессовестным образом! Что-то бормотал, дёргал мохнатой ножкой, сладко причмокивал… А я стояла дура дурой как будто с мохнатым младенцем на руках.
        Эйз оценил зрелище и расхохотался. Рокши что-то недовольно промычал во сне и свернулся клубочком, как котёнок. Ну и что мне с этим пьяным чёртом делать?
        Словно реагируя на мои мысли, на прилавке возникла премилая кроватка с подушкой и уютным лоскутным одеяльцем, куда я уложила чертёнка. Кроватка и чертёнок тут же исчезли. Я не волновалась, так как откуда-то пришло понимание: лавка переместила Рокши в его комнату.
        Я вернулась к столу, плюхнулась на стул и потянулась к верлоусу. Прежде чем отправить в рот, опасливо уточнила:
        - А со мной не произойдёт чего-то вроде этого?
        - Нет. Верлоус безопасен. От одного фрукта будет только польза, - заверил блондин. И почему я ему верю?
        Фрукт оказался потрясающим! Сладкий сок стекал по пальцам, нежная прохладная мякоть таяла во рту, оставляя чудесное послевкусие. Я и заметить не успела, как отправила в рот последний кусочек. Разумеется, мне немедленно захотелось ещё и желательно побольше! Хорошо, что Эйз предупредил о последствиях. Интересно, сколько иномирцев попались на эту удочку и наелись верлоусом до состояния «предметы разговаривают»?
        Не удержавшись, я принялась облизывать пальцы (очень уж хотелось продлить удовольствие!) и вдруг поймала пристальный взгляд Эйза, который наблюдал за этим процессом.
        - Вкусно? - как-то хрипловато уточнил он и перевёл взгляд на мои губы. Я почему-то смутилась, а потом рассердилась и буркнула:
        - Нормально.
        Он хмыкнул и, наконец, перестал таращиться так, что это вгоняло в краску.
        Поедание верлоуса не прошло даром: я почувствовала прилив сил и энергии. Мозг заработал на полную катушку, благодаря чему я вспомнила, что собиралась найти артефакт, который может разорвать связь между мной и Эйзом.
        Нет, парень, безусловно, часто бывал полезным, но отсутствие выбора угнетало. В целом я не возражала против общения (в дозированных количествах) и даже со скрипом признавалась самой себе, что его присутствие в лавке бывает весьма кстати. Но ведь никто не говорит, что после разрыва привязки ему обязательно сразу же исчезать в неизвестном направлении? Главное, чтобы я ощущала, что в любой момент могу от него отделаться. Да, для меня важна свобода выбора. Хочу сама решать, с кем общаться и кого приглашать к себе в дом. Разве это странно?
        В общем, на это и был потрачен остаток времени. Повязав на голову паутину, я перебирала артефакты (всё-таки их было много и не хотелось каждый раз дёргаться от головной боли). Разумеется, перед началом процесса я для приличия попросила помощи у лавки, но она не отозвалась. Впрочем, был вариант, что ей просто хотелось заставить меня побольше контактировать с артефактами, чтобы развивать способности хозяйки.
        Блондин мне не мешал, хоть, без сомнения, прекрасно понимал, чем я занимаюсь. Разве что он в самом начале со вздохом заметил:
        - Не понимаю, конфетка, почему ты так хочешь от меня отделаться?
        Не получив ответа, он устроился поудобнее и взялся за своё любимое занятие: принялся увлечённо за мной наблюдать. Не знаю, чего он хотел этим добиться, но я только ещё сильнее возжелала разорвать привязку, так как его взгляд, как бы мне ни хотелось заявить обратное, изрядно выбивал из колеи.
        К счастью, перебор артефактов неожиданно меня увлёк, поэтому вскоре я перестала злиться и полностью отдалась процессу. Опомнилась только в тот момент, когда услышала тихий скрип. За прилавком снова появилась дверь. Сквозь щель я увидела свою квартиру.
        - Кажется, нам пора, - сказал Эйз, легко поднимаясь. - Нашла что-нибудь?
        - Нет… Продолжу в следующий раз.
        Он хмыкнул.
        Только оказавшись в квартире, я осознала, что в этот раз всё прошло по-другому. За окном уже рассвело, и часы показывали семь часов утра, а значит, в лавке мы провели целую ночь. Но если раньше я засыпала, чтобы туда попасть, то теперь этого не потребовалось. Значит, по логике, сейчас мы должны ощущать сонливость, а её нет и в помине!
        - Почему я не чувствую усталости? Ведь мы, получается, совсем не спали. Неужели это верлоус восстановил силы?
        - Не думаю, что дело в нём, конфетка, - отозвался Эйз, разваливаясь в моём кресле, как в своём. Кажется, он совершенно освоился в моей квартире.
        - А в чём? Или хозяйка лавки не нуждается в сне? Зачем тогда кровать в комнате старой хозяйки?
        Он развёл руками, как бы говоря: «Понятия не имею».
        - Но ты тоже не устал?
        - Нет.
        Ну ладно, разберёмся с этим потом. В конце концов, отсутствие сна - это далеко не самое странное. Особенно если вспомнить жутковатое послание от неизвестного типа в плаще.
        Немного походив по квартире и так ничего путного и не надумав, я отправилась в душ. Потом мне пришло в голову, что неплохо бы выпить чашку кофе. Нет, после верлоуса состояние было более чем бодрым, но какие-то привычные ритуалы действовали успокаивающим образом и помогали упорядочить хаос в голове.
        После меня в ванную отправился Эйз. Я быстро сварила кофе в турке, налила его себе в чашку и зависла, глядя в окно и размышляя, имеет ли смысл идти на работу.
        - Какие планы на день, конфетка? - вдруг раздался вкрадчивый голос над самым ухом. Когда он успел выйти из ванной? И пол не скрипнул… - Может, плюнем на всё и проведём день вдвоём? Я тебя накормлю, сделаю массаж, а потом…
        - Замолчи, - прорычала я, разворачиваясь.
        Он стоял так близко… но при этом, что интересно, не касался меня ни руками, ни телом. Правда, от этого почему-то было только хуже. Мне казалось, что мне насилуют душу. Руки можно оттолкнуть, а от голоса и взгляда, пронизывающего до печёнок, отгородиться намного сложнее.
        Странное дело, в этот момент он вовсе не казался придурковатым бабником, в целом недалёким и безобидным, и от этой разницы в ощущениях почему-то было здорово не по себе. Правда, в чём причина, я так и не смогла себе объяснить. Вроде всё было так же, но при этом не так…
        Видимо, мои эмоции как-то отразились на лице, так как Эйз с ласковой укоризной покачал головой, а потом отошёл в другой конец кухни и присел на стул.
        - Или же я схожу продам твой бриллиант, а после приглашу тебя в какое-нибудь приличное заведение. Разумеется, за свой счёт, - продолжил он как ни в чём не бывало. Теперь его голос звучал как прежде. И взгляд перестал травмировать мою, как выяснилось, хрупкую психику.
        - Делай, что хочешь. А я на работу.
        «Лишь бы какое-то время побыть подальше от тебя», - добавила я мысленно.
        - На работу? - возмущённо переспросил Эйз. Я ожидала, что он начнёт приводить аргументы, почему это нецелесообразно, но не угадала. - К этому своему шефу? Нет, мне непременно надо будет с ним потолковать по-мужски…
        - Не вздумай! - строго осадила пышущего праведным негодованием ревнивца я. Честно говоря, после недавней перемены его показное негодование теперь казалось мне наигранным. Хотелось бы знать, что творится у него внутри на самом деле. Есть ли там ревность? Или это всё игра? - Никто не давал тебе права влезать в мою жизнь.
        Глава 39
        - Для меня нет ничего важнее твоей жизни, конфетка, - страстно заверил блондин. - И я считаю себя обязанным тебя защищать. Этот мерзкий хлыщ играл твоим доверием, чтобы достигнуть своих низменных целей. Ему тоже никто не давал права на вмешательство в чужие чувства…
        - Тихо! - прикрикнула я. - Сейчас вся моя жизнь меняется независимо от меня. Я этих перемен не хотела и не планировала. Меня никто не спросил, согласна ли я на них. Никто не дал шанса просто отказаться. Очень мало осталось областей, в которых пока ещё что-то зависит именно от моей воли. Работа - одна из них. Да, там есть проблемы и недобросовестные люди. Но я хочу справляться с ними сама. Так же, как хочу сама принять решение, что делать с шефом. Возможно, сегодня я пошлю его к чёрту. Или нет. Главное, что это должен быть полностью мой выбор.
        Я выдохлась и замолчала, совершенно не уверенная, что он поймёт.
        - Хорошо, - вдруг спокойно отозвался Эйз. И мягко, но твёрдо добавил: - Всё будет только так, как ты захочешь. Я об этом позабочусь. Обещаю.
        Меня поразила неожиданная убеждённость в его голосе. Как он собирается выполнить обещанное?
        - Знаешь, ведь сегодня, во время общения с зиндарийцем, я поняла, насколько большая ответственность на мне лежит. Я продаю артефакты, большинство из которых может быть использовано, как мощное оружие, а потом выпускаю это оружие в миры к ни в чём не повинным людям и прочим существам.
        И снова ответ меня удивил.
        - Может, то, что ты об этом задумываешься, и есть причина, почему тебя выбрала лавка? Ты хоть представляешь сколько романтично настроенных девчушек ринется навстречу чудесам, пакуя чемоданы, если их позвать? Они будут восторженно вопить: «Здорово! Я увижу Вселенную, посмотрю миры…» Для них это что-то вроде экскурсии. А об ответственности они и не задумаются. По крайней мере, пока не увидят хоть раз последствия неосторожного применения артефакта.
        Я кивнула, вспомнив бриллиантовую долину. Это ведь тоже следствие неосторожного применения магии. И это вполне мог бы быть мой собственный мир. От долины мои рассуждения перетекли в другое русло.
        - Слушай, а сколько примерно можно выручить за бриллиант, который мы прихватили?
        Он ответил. У меня отвисла челюсть. Нет, я знала, что много, но столько…
        - Иногда есть плюсы в том, чтобы путешествовать по мирам, да? - хмыкнул он, изучая моё лицо.
        - Угу… - отозвалась я растерянно, прикидывая, сколько смогу жить на эту сумму, ни в чём себе не отказывая. Выходило, что долго…
        - Ты всё ещё хочешь пойти на работу?
        - Не уверена… но пойду. Возможно, ненадолго. Посмотрим. В любом случае исчезать без предупреждения я не намерена.
        Эйз снова проводил меня до офисного здания, хоть я и была против. Я очень боялась, что он случайно наткнётся на шефа и всё-таки начнёт выяснять отношения, но, к счастью, всё обошлось. По дороге мы не разговаривали. Мне было о чём подумать, ему, видно, тоже.
        Потом он отправился обналичивать бриллиант, а я вошла в здание.
        Во время ожидания лифта мне позвонила Лерка. Я вдруг поняла, что успела соскучиться по подруге и вызов приняла почти с радостью, хоть и ожидала расспросов. Так и получилось. Сначала подруга обругала меня за то, что я вчера так резко прервала разговор и оставила её мучиться от любопытства, а потом началось…
        Разумеется, её интересовал Эйз! Откуда он взялся? Как конкретно мы с ним познакомились? Эйз - это имя или прозвище? Он иностранец? Какие у нас отношения? Почему я так упорно настаиваю, что между нами ничего нет, если Алиса утверждает, что парень просто сногсшибательный во всех отношениях? А судя по тому, как плющит Алиску, он и в самом деле неплох! Наверное, я всё ещё влюблена в шефа? Неужели красавчик может быть настолько раздражающим, что я даже не собираюсь дать ему шанс?..
        Уже через несколько минут общения я была красная как рак, потому что ещё никогда мне не приходилось так много врать близкому человеку. Неудивительно, что я поспешила закончить разговор, сославшись на начало рабочего дня.
        Эх, если бы я могла предвидеть будущее, то ни за что не стала бы отмахиваться от подруги. Нет, я бы забыла о работе и поехала к ней… или бы сделала всё, чтобы она покинула город хотя бы на время…
        Впрочем, в этом разговоре было кое-что весьма полезное и наталкивающее на размышления.
        Когда я ей привела в пример пару раздражающих фразочек Эйза вкупе с его этой вызывающей жуткое бешенство «конфеткой» (тут, к счастью, врать не пришлось), Лера задумчиво заметила:
        - Вот что я делаю, когда не знаю, как относиться к человеку. Я убираю все его слова, будто бы он никогда ничего мне не говорил. И смотрю только на его поступки! Задай себе вопрос: «Что останется, если убрать слова и разговоры? Что он всё это время говорил своими действиями?» Иногда это помогает взглянуть на человека совсем по-другому.
        Собственно, размышляя над этим советом, я и вошла в офис.
        Коллеги со мной здоровались как обычно, и это было странно. Ведь мне-то казалось, что с нашей прошлой встречи прошла целая вечность, за которую изменился весь мир и я сама. Конечно, так только казалось, однако это противоречие немного выбивало из колеи.
        Зачем я здесь? У них у всех какие-то свои мелкие заботы, а я буквально пару-тройку часов назад помогала спасать целый народ в мире Зиндария! Как после этого звонить клиентам и делать продажи?
        Это осознание ещё только начало доходить до меня в полной мере, когда сбоку раздалось бодрое:
        - Злата, к шефу! - Ну кто бы сомневался. Кажется, начинать утро с общения с начальством становится традицией.
        Олег Владимирович ждал меня, откинувшись в кресле и задумчиво глядя в окно. Однако при моём появлении он оживился и улыбнулся какой-то незнакомой улыбкой, словно бы даже… заигрывающей? Да и вообще он смотрел на меня так, будто впервые увидел.
        - Здравствуйте…
        - Доброе утро, Злата! Присаживайся.
        Я села, выжидательно глядя на него. Даже интересно, что он выдаст на этот раз.
        - Кто тот парень, который встретил тебя вчера?
        - Друг, - размыто ответила я. Понимать это можно было как угодно. Надеюсь, Олег Владимирович не рассчитывал на подробную сводку о моей личной жизни.
        - Он тебе не подходит.
        Я аж поперхнулась воздухом.
        - Что? - Может, показалось?
        - Он - опасный человек, это сразу видно. Да и вообще, такие, как он, - редкостные бабники. Этот тип не пара для такой хорошей девочки, как ты. Я-то уж разбираюсь в людях, можешь мне поверить.
        Помнится, он уже приводил этот аргумент, когда утверждал, что Алиса - невинная овечка, которую я оклеветала. Кстати, про неё…
        - Вы встречались с Алисой?
        - Нет, - огорошил шеф. - Она позвонила и отменила встречу… да оно и к лучшему. Я особо и не настаивал.
        - Что?! - Нет, эти двое с ума меня сведут. - Вы же сгорали от страсти после того, как увидели её в холле!
        - Ничего подобного, - он даже как будто обиделся. - Просто девушка показалась симпатичной. Но ведь ты сказала, что она пустышка, так что… твоё мнение много для меня значит!
        У меня даже слов не нашлось, чтобы это прокомментировать. Поэтому я ограничилась тем, что пожала плечами. Мол, как знаете, дело ваше. Мы помолчали. Олег Владимирович явно томился, будто и сам не мог до конца понять, что ему от меня нужно.
        - Я могу идти? Мне надо клиенту позвонить, мы договорились связаться утром.
        - Сегодня он тебя тоже… встретит? - проигнорировав мои последние слова, вдруг спросил шеф, явно имея в виду Эйза.
        - Скорее всего.
        Он кивнул и внезапно вновь перевоплотился в директора. Сдвинул брови и властно распорядился:
        - Позвони и скажи, что задержишься на работе. Ты мне будешь нужна минимум до восьми, может, дольше. Потом я сам тебя отвезу. Мне понадобится помощь с подготовкой нового коммерческого предложения, а ещё надо будет…
        - Я не смогу остаться, - прервала его я и с радостью поняла, что внутри даже ничего не ёкнуло. А ведь раньше возразить шефу было для меня непосильной задачей. О чём говорить, если я терялась от одного его взгляда в мою сторону? - В восемь меня здесь не будет.
        - Что? - опешил шеф. Да уж, он тоже не привык к новой Злате.
        - Рабочий день до шести. О сверхурочной работе вы меня предупреждали ещё на этапе найма.
        Я вспомнила его строгий голос: «Я не одобряю излишнего рвения. Если будете оставаться после рабочего дня - дело ваше. Но оплачивать я это не собираюсь». Забавно, что после такого предупреждения он частенько выдавал мне задания, не относящиеся к прямым обязанностям, которые требовали дополнительного времени на выполнение. И я на них соглашалась, надеясь заслужить одобрение мужчины, в которого по уши влюбилась с первого взгляда.
        - Да… предупреждал. Но ты постоянно оставалась по первому требованию, и я, признаться, привык, что ты всегда под рукой, - нахмурившись, сказал он.
        - Понятно. Что ж, я была не права.
        Я встала и шагнула в сторону выхода, собираясь покинуть кабинет.
        - Сядь! - прикрикнул шеф.
        Ого, это что-то новенькое.
        Я обернулась к нему, но садиться не стала.
        - Немедленно села! Это приказ, - отрывисто и зло сказал Олег Владимирович. Кажется, его бесило, что девушка, обычно заглядывающая ему в рот и краснеющая от каждого взгляда, вдруг вышла из-под контроля. - Ты останешься сегодня и будешь делать всё, что я говорю. Поняла?
        Секунду мы смотрели друг на друга, а потом я… расхохоталась. Громко и от души.
        Ну и лицо у него стало!
        - Спасибо, шеф, - отсмеявшись, сказала я. - Мне как раз не хватало подобного толчка, чтобы окончательно осознать, что мне здесь не место. Я увольняюсь и сейчас же ухожу.
        - Что? - аж приподнялся он, будто не верил в услышанное. - Не смей…
        - Всего доброго. На отработку не приду, можете уволить за прогулы.
        Я быстрым шагом вышла из кабинета, подхватила свою сумку и, всё ещё улыбаясь, двинулась к выходу.
        Какие глаза были у коллег!
        - Злата… - позвала Люда. - Ты куда это?..
        - Пока! - помахала я рукой и, ничего не объясняя, покинула офис.
        Шеф догнал меня на подходе к лифту.
        - Подожди, - он собирался схватить меня за локоть, но я остановилась и обернулась, поэтому его рука зависла в воздухе. - Прости, я погорячился. Не будешь же ты увольняться из-за такой ерунды, в самом деле! Ты отличный специалист, и я очень тебя ценю. Кроме того, тебе ведь надо закончить с заключением контракта с тем холдингом, помнишь? Ты им понравилась, они хотят общаться только с тобой…
        - Сами займитесь, - равнодушно пожала плечами я.
        - Тебе разве не нужны проценты с продажи? - растерялся шеф. - Сделка-то крупная…
        Я вспомнила сумму, которую планировал выручить Эйз за мой бриллиант, и засмеялась.
        - Эти копейки? Давайте честно, процент мизерный. На этапе найма вы обещали успешных менеджеров по продажам поощрять, но поощрение доставалось всем, кроме меня. А вы только и делали, что пользовались тем, что я была влюблена в вас по уши!
        Он застыл.
        - Была влюблена?
        - Угу. И не притворяйтесь. Вы знали об этом… Поэтому и соблазняли меня в кафе, пользуясь моими чувствами, чтобы заставить заниматься должниками.
        - А сейчас… не влюблена? Неужели ничего не осталось? - похоже, его действительно волновал этот вопрос. Вставку про должников он пропустил мимо ушей.
        - Нет, - легко ответила я. И это было правдой.
        Пришёл лифт. Я зашла в него и обернулась к шефу. Он стоял, странно глядя на меня.
        Перед тем как сомкнулись двери, шеф будто отмер и с какой-то даже досадой произнёс:
        - Знаешь, я только что понял, каким дураком был. Не хочу тебя терять. Я будто прозрел! Сейчас я вижу, насколько ты привлекательная и потрясающая девушка…
        - Наверное, это из-за того, что теперь я к вам ничего не чувствую.
        Лифт закрылся и поехал вниз. А мне снова захотелось смеяться.
        Глава 40
        Я шла по улице, чувствуя внутри небывалую лёгкость. Смартфон в очередной раз завибрировал. Я глянула на дисплей и ухмыльнулась. Снова шеф. Нет уж, больше я с тобой общаться не намерена. Но он продолжал упорно названивать. Отключив аппарат, я подняла глаза и наткнулась на заинтересованный взгляд идущего навстречу парня. Ого! Как, оказывается, девушке идёт внутренняя свобода!
        Внезапно у меня мелькнула интересная мысль. А смогу ли я вызвать лавку прямо сейчас? Нечто шаловливое внутри, зародившееся после избавления от работы и шефа, весело шепнуло: «А почему бы и нет?»
        Хмыкнув, я коснулась пальцем ключа сквозь одежду. Ну-ка, подружка, давай посмотрим, на что ты способна!
        Мне и в голову не пришло в тот момент, что лавка могла возникнуть посреди тротуара и шокировать прохожих. Я была уверена, что в моём мире она не будет действовать так открыто.
        Так и вышло.
        Дверь ближайшего магазина, скрипнув, приоткрылась, и я увидела за ней знакомый зальчик. Это было так неожиданно здорово! Внутри поселилось ощущение из детства. Помнится, я любила представлять себе, что я принцесса или фея, которая специально оделась, как все, чтобы её не узнали. Вот и сейчас я казалась себе волшебным существом со своими волшебными тайнами, которое притворяется обычным человеком. А все вокруг спешили по своим делам и даже не догадывались, что в шаге от них находится вызванная мной дверь в мир чудес.
        - Злата, постой! - раздался окрик позади. Ого, шеф всё-таки решил меня догнать! Что ж, его ждёт сюрприз.
        Хихикнув, я нырнула в лавку и закрыла за собой дверь. Стена за окном (в этот раз лавка каким-то образом вписалась между прочими зданиями) исчезла, сменившись тенистой рощей с незнакомыми мне гибкими деревцами, над ветвями которых парили невесомые цветы, будто бы сотканные из тончайшего кружева. Время от времени какой-то из цветов поджимал лепестки, а потом резко раскрывался, с лёгким хлопком выпуская облако мерцающей, будто бы алмазной пыльцы.
        Представляю себе лицо шефа, который вбежал в магазинчик следом за мной и никого там не обнаружил! Пусть поломает голову!
        Чертёнка видно не было. Впрочем, времени прошло мало, так что он наверняка до сих пор отсыпался после того, как лизнул зиндарийскую палочку. Честно говоря, я была даже рада его отсутствию. Мне хотелось немного поразмыслить о своей дальнейшей жизни без всяких заинтересованных советчиков со стороны.
        Пододвинув стул к окну, я уселась на него и принялась задумчиво созерцать окружающее пространство, позволяя мыслям течь свободным потоком.
        Лавка, как будто понимая, что со мной происходит, тоже вела себя наилучшим образом: подсунула мне под руку бокал с каким-то лиловым освежающим напитком (при первом глотке он казался почти безвкусным, но потом сразу же раскрывался фейерверком неожиданно яркого насыщенного вкуса, вроде как фруктового, но с еле уловимыми нотками кокоса и будто бы ванильного пломбира). Напиток не просто освежал, он словно отмывал сознание, очищая мыслительный поток от мусора и помогая сосредоточиться на главном.
        А ещё лавка время от времени меняла виды за окном. К слову, в этот раз подборка видов была исключительно гармоничная: в основном природа (порой очень причудливая), а именно рощи, леса, побережья, горы, цветущие сады… Никаких шумных поселений, а также людей и прочих существ.
        Не знаю, сколько я так зависала в безвременье. Может, минуты, может, часы. В какой-то момент мне пришла мысль о том, что надо бы забрать Эйза. Мысль становилась всё настойчивее. Более того, меня начало куда-то тянуть, и это ощущение было весьма дискомфортным. Хуже всего, что оно усиливалось с каждой минутой.
        - Кажется, так действует наша с ним связь! - вслух сказала я. - Лавка, давай-ка возвращаться! Отвези меня к вредному блондину.
        Видимо, она послушалась, так как противное ощущение резко исчезло, а за окном появилась знакомая улица.
        - Увидимся позже, - сказала я лавке, подхватила сумку и вышла наружу.
        Эйз стоял прямо напротив выхода, прислонившись к столбу и скрестив руки на груди. До меня запоздало дошло, что если связь так подействовала на меня, то ему, должно быть, пришлось во много раз хуже.
        - Не делай так больше, пожалуйста, конфетка, - попросил он.
        - Прости, - мне стало очень стыдно.
        - Не надо так переживать, - тут же отреагировал на моё расстройство блондин. - Неприятно, да, но не смертельно. Я крепкий, меня можно не жалеть! Но всё-таки совсем уж сильно не мучай по возможности. Умеренно можно.
        Я так опешила, что отвлеклась от своих переживаний.
        - Умеренно можно? Ты в своём уме?
        - От тебя я и муки приму с благодарностью! - возвышенно провозгласил прохвост. М-да, кажется, зря я за него волновалась.
        Дверь за спиной со звучным хлопком закрылась. Я обернулась и увидела парфюмерный магазин, из которого, очевидно, только что вышла. Желая убедиться, что лавка исчезла, я на минутку заглянула внутрь и задумчиво осмотрела ряды всевозможных духов, а потом, увидев шагнувшую ко мне с дежурной улыбкой девушку-консультанта, снова выскочила на улицу.
        - Погоди-ка, - вдруг дошло до меня. - А ты почему тут? На улочке, которая находится в непосредственной близости к зданию, где расположен мой офис? Я думала, ты бриллиант сбываешь…
        - Так и было. Я его сбыл, держи, - он протянул мне банковскую карточку. - А потом мне подумалось, что вряд ли ты долго выдержишь на своей работе, поэтому стоит подождать тебя тут. И оказался прав, как видишь.
        - Карточка?! - опешила я. - А как же…
        - Всё исключительно законно и по правилам, ребята своё дело знают, - успокоил блондин. - Снимать можешь в любое время и любые суммы, ни у кого не возникнет вопросов. Не волнуйся, они давно живут и ведут деятельность в вашем мире, так что давным-давно поставили всё на поток. Этот банк полностью принадлежит им. Всё надёжно и с гарантией.
        - Обалдеть… а ведь я название банка слышала и даже мимо офиса проезжала на автобусе. Ещё подумала, что он достаточно скромный. Удивилась, за счёт чего они существуют, когда так много крупных банковских систем.
        - Ну теперь понимаешь, - равнодушно пожал плечами Эйз. - А сейчас я предлагаю найти хорошее заведение и отпраздновать (разумеется, за мой счёт) продажу бриллианта и твой уход с работы. Ты ведь не планируешь туда больше возвращаться?
        - Не планирую, - подтвердила я. И вроде совсем было собиралась отказаться, но внезапно передумала. Не каждый день сказочная прибыль падает с неба! Да ещё и после увольнения. - А знаешь, давай! Деньги есть, почему бы, в самом деле, не кутнуть.
        - Плачу я, - строго поправил он.
        Заведение, игнорируя мои возражения, тоже выбрал Эйз. Если честно, несмотря на неожиданную прибыль, я по сложившейся за годы привычке всё равно отыскивала взглядом не особо дорогие кафе. Он же пресёк мои попытки сэкономить и решительно направился в сторону ресторана, у которого даже по вывеске было понятно, что место исключительно роскошное и непомерно дорогое.
        По пути я подошла к ближайшему банкомату и проверила, сколько средств на балансе карты. Понадобилось некоторое время, чтобы нормализовать дыхание.
        И вот мы устроились за лучшим столиком на открытой веранде, увитой плющом. Веранда выходила не на улицу, а в парк, тесно прилегающий к обратной стороне здания. Я видела озерцо в обрамлении ив и ухоженные клумбы с цветами. Кроме нас на противоположной стороне веранды сидела ещё одна парочка, а больше никого не было. Вежливый официант метким взглядом оценил одежду Эйза и стал услужливым до приторности. Я заказала какое-то незнакомое блюдо с изысканным авторским соусом (ну а что, надо пробовать, раз шанс выпал), а Эйз уверенно указал пальцем в какую-то позицию в меню. Выглядел при этом так, будто отлично знал, что делает, хотя я была уверена, что ткнул он наугад.
        Нам принесли напитки, из невидимых динамиков лилась какая-то ненавязчивая фоновая композиция, и, в общем, всё было довольно мило.
        Эйз что-то говорил, а я мечтала, что именно приобрету на полученные деньги. Квартиру можно купить… и машину. На права сдать опять же. Но это только в том случае, если мне оставят право возвращаться в свой мир. Вдруг подразумевается, что, как только я стану полноценной хозяйкой, вся моя жизнь сосредоточится внутри лавки? Судя по дневнику старой хозяйки, обычно так оно и бывает.
        Принесли заказ. Эйз с любопытством уставился на украшенное зеленью загадочное блюдо (я затруднялась даже определить, что это). Вроде бы там был крошечный кусочек мяса посреди огромной тарелки, с тщательно уложенной вокруг тонкой стенкой из зеленоватого пюре и несколькими каплями художественно распределённого коричневого соуса.
        - Судя по всему, нам придётся заказать всё меню, чтобы наесться, - ухмыльнувшись, заметил блондин, с потешным видом рассматривая блюдо.
        А потом произошло нечто необъяснимое.
        Не поворачивая головы, он внезапно поднял руку (я даже толком не успела заметить движения) и сомкнул пальцы, выхватив что-то из воздуха в сантиметре от своего лица. Это оказался тонкий чёрный влажно поблёскивающий шип, который, очевидно, долю секунды назад со страшной скоростью летел ему в голову! С такой скоростью, что этот полёт остался абсолютно незамеченным для моего человеческого глаза, хотя я всё время смотрела в ту сторону!
        Странно то, что перед тем, как перехватить шип, Эйз даже не проявил никаких признаков беспокойства. Он не дёрнул щекой, не скосил глаза, не напрягся, не вздрогнул…
        Просто поднял руку и не глядя перехватил снаряд.
        - Прости, конфетка, - беспечно улыбнулся мой спутник. - Я отлучусь буквально на минутку. Буду так скоро, что ты не успеешь соскучиться.
        - Куда ты? - испуганно уточнила я, ухватив боковым взглядом какое-то тёмное пятно между ивами. Однако когда повернулась, ничего не увидела.
        - Поболтаю с одним знакомым. Неужели ты волнуешься за меня? Так и знал, что я тебе не безразличен!
        В этот раз у меня даже не возникло желания поставить его на место. Видимо, оценив моё испуганное лицо, блондин быстро наклонился и… нет, целовать он меня не стал! Вместо этого подлый гад лизнул меня в нос! Весь страх тут же сошёл на нет.
        - Не скучай, буду через минуту, - страстно сказал он.
        - Надеюсь, твой знакомый тебя прикончит и избавит меня от забот, - прошипела я, ожесточённо вытирая нос тыльной стороной ладони.
        - Это вряд ли…
        Эйз подмигнул, легко перемахнул через перила (хотя чуть поодаль была лестница) и вскоре скрылся за деревьями. К счастью, официант отсутствовал и не видел этого безобразия.
        Едва блондин ушёл, злость тут же снова сменилась страхом. А ещё я вдруг задумалась, что Эйз - очень непростой парень. Из-за его раздражающей манеры поведения многие вещи отходят вроде как на второй план. О них просто забываешь, словно это что-то маловажное. Например, нечеловечески острый слух. А теперь ещё и невероятная скорость реакции. И боюсь, это далеко не все сюрпризы. Он нарочно сбивает с толку, отвлекая внимание и заставляя злиться.
        Глава 41
        К счастью, вернулся Эйз действительно очень быстро. Я даже не успела накрутить себя по полной программе и впасть в панику.
        - Кто это был?! - прошипела я, когда улыбающийся блондин вновь устроился за столом и как ни в чём не бывало потянулся к вилке, чтобы всё-таки опробовать своё загадочное блюдо.
        - Знакомый, - пожал плечами он.
        - Знакомые шипы не метают! Обычно этим занимаются те, кто хочет убить!
        - Ладно, не совсем знакомый. Просто один мерзкий тип, у которого на меня зуб.
        - Или шип, - подсказала я. - Это человек вообще?
        - Нет.
        - Ещё не хватало! А вдруг этот чудовищный метатель шипов снова объявится?! Вдруг он ко мне решит подобраться, чтобы досадить тебе?! Вдруг…
        - Не волнуйся, конфетка, больше он нас не побеспокоит, - заверил Эйз и выдал какую-то незнакомую ухмылку. В его глазах мелькнуло что-то такое, от чего мне на мгновение стало жутковато. Правда, всё это длилось лишь миг.
        Я с подозрением уставилась на него. Эйз отложил вилку и глубоко протяжно вздохнул, глядя на меня с мукой.
        - Конфетка, когда путешествуешь по мирам, заводишь не только друзей. К этому надо быть готовым. Но вообще, этого типа и врагом-то не назовёшь. Просто мелкий мошенник и ловец удачи. Ищет, где купить подешевле и продать подороже. Считает своей территорией несколько соседних миров, по которым время от времени скитается в поисках выгодных возможностей. Сегодня он случайно услышал, что я продаю бриллиант с редкой магической аурой и захотел его заполучить по дешёвке, пытался меня облапошить. Разумеется, я ему отказал и послал подальше. Вот он и решил поквитаться, чтобы на моём примере преподать урок всем остальным, что пренебрегать его предложениями чревато. Вот только со мной он совершил промашку. Не знал, с кем имеет дело.
        - С кем?! - вцепилась в последнюю фразу я, пристально вглядываясь в его лицо.
        - Как это?! - оскорбился он до глубины души. - С самым мужественным, сильным и ловким искателем приключений всех миров! Да после того, что я пережил в своих путешествиях, что мне какой-то мелкий бандит? Сколько раз мне приходилось попадать в переделки и делать то, что другие считают невозможным! Сколько чудовищ обломали об меня свои зубы!..
        Дальше я уже не слушала. И так понятно, что он сел на любимого конька и теперь может разглагольствовать до вечера. Подождав, пока он немного выскажется, я коротко уточнила:
        - Ты человек, Эйз?
        Он ненадолго заткнулся, а потом деловито пояснил:
        - Я из другого мира. Он соседствует с вашим. На самом деле, отличий между нами очень мало, конфетка.
        - Например, уникальный слух, скорость реакции… - начала перечислять я, снова цепко вглядываясь в его лицо и стараясь ухватить отзвук истинных эмоций.
        - В основном всё как у вас, - страстно заверил Эйз, не поведя и бровью. - В главном мы схожи. Если ты переживаешь из-за физиологии и боишься, что из-за различий мы не сможем слиться в экстазе, то, уверяю, это не так. Я получаю удовольствие тем же способом, что и жители твоего мира. Разве что мои умения доставлять наслаждение смело можно назвать выдающимися, но это не из-за принадлежности к какому-то народу, а благодаря личным талантам. Впрочем, если хочешь, мы прямо сейчас пойдём домой, и всё хорошенько проверим, исследуем тела и реакции друг друга на предмет отличий. Уверен, подобное исследование будет очень полезным, позволит многое прояснить и позже, возможно, внесёт большой вклад в науку межмировых связей…
        - Хочешь, вилку в руку воткну? - прошипела я. У этого парня прямо-таки талант меньше чем за минуту доводить меня до бешенства. - И не думай, что я не заметила, как ты перевёл тему!
        Он хмыкнул, пожал плечами и принялся за еду. Поразмыслив, я последовала его примеру, не переставая при этом обдумывать вопросы, которые позже задам блондину.
        В этот момент на веранде появился официант. Эйз подозвал его и заказал ещё добрую половину позиций из меню, включая почти все горячие блюда и десерты.
        Какое лицо стало у мужика! Теперь он смотрел на моего спутника с благоговением и кланялся едва ли не после каждого слова, особенно когда тот небрежным жестом достал из кармана и сунул ему в руку крупную купюру, пообещав добавить ещё, если нам понравится еда.
        - Позёр, - фыркнула я, когда официант отошёл. - Откуда ты знал, что это будет уместно? Может, в моём мире подобное не принято?
        Эйз сделал глубокомысленно-философский вид и с явным удовольствием пустился в рассуждения.
        - Есть вещи, которые приняты почти во всех мирах с более-менее свободными нравами. Обычно я тонко чувствую обстановку и уместность того или иного поступка. Это очень ценное качество для путешественника, которое вырабатывается только благодаря обширному опыту и постоянному перемещению в места с разными культурами, обычаями и традициями… Кроме того, по нему же видно, что он рассчитывал получить дополнительную награду. Иногда натура сквозь лицо просвечивает…
        Последняя фраза мне очень понравилась. Забавно сказано! Что интересно, в отличие от шефа Эйз не бьёт себя пяткой в грудь, утверждая, что великолепно разбирается в людях. Будто не видит смысла этим особо кичиться. У него чисто практический подход, и знания сразу же переходят в конкретные действия. А между тем, чтобы с успехом выживать в разных мирах, надо очень тонко разбираться в чужих характерах, улавливать малейшие сигналы и мгновенно подстраиваться под общество, в котором находишься…
        После ресторана мы молча пошли по улице в сторону набережной. Мне хотелось прогуляться, Эйз не возражал. Как ни странно, он даже не надоедал мне разговорами. Просто шёл рядом и с интересом рассматривал город. В какой-то момент я даже ему позавидовала. Этот парень как будто всё делал с удовольствием! Неужели его никогда не мучают тягостные мысли, страхи, неуверенность в себе и в завтрашнем дне?
        В общем, в этот раз я первой начала беседу.
        - Почему ты уверен, что метатель шипов больше не нападёт?
        - Уверен. А тебе и вовсе можно не опасаться. Тебя он не тронул бы ни при каких обстоятельствах. Для него ты простой человек, а нападение на людей под жесточайшим запретом. За такое другие иномирцы могут запросто разорвать на части. Если повезёт. Поскольку это ставит всех под угрозу.
        Как-то обтекаемо он отвечает на вопросы… Вроде ответ есть, но при этом до сих пор неясно, как именно он разобрался с обидчиком. Особенно если вспомнить ту жуткую усмешку… С чего бы ему быть уверенным, что тот отморозок больше не появится? Может, прямо спросить: «Ты его убил?» Хотя что ему помешает мне соврать? А вдруг скажет «да», что тогда?
        Наверное, я бы всё-таки рискнула поинтересоваться, но этот момент мы с Эйзом вошли под арку, за которой виднелась набережная, а вышагнули внезапно в месте, подобных которому мне ещё не приходилось видеть.
        Это был зал, но без стен. Там, где должны быть стены, виднелось бесконечное подмигивающее холодными огоньками космическое пространство. Нет, к такому невозможно привыкнуть… Всё равно каждый раз будет захватывать дух. Далеко-далеко вращались вокруг звёзд целые сияющие галактики, которые отсюда казались размером с ладошку. Справа зависла огромная сиреневая планета с кольцами, слева красноватая туманность со скоплением звёзд. Как на картинке, но настоящие.
        Потолок при этом имелся, да ещё и вместе с роскошной люстрой, украшенной хрустальными шариками и дающей уютный свет. На полу лежал дорогой пушистый ковёр с причудливым рисунком, на котором стоял тяжёлый письменный стол с книжным шкафом. Помимо этого имелся здоровенный кожаный диван и журнальный столик с двумя исходящими паром чашками. Судя по восхитительному аромату, в одной точно был натуральный свежий кофе. Вторая издавала уже знакомый хвойно-вишнёвый запах. Видимо, она предназначалась Эйзу.
        За письменным столом сидела девочка с розовым ободком, несуразно маленькая по сравнению со всем этим великолепием.
        Я застыла, с удивлением рассматривая открывшуюся нам картину, а Эйз хмыкнул, с удобством устроился на диване и подхватил свою чашку с неведомым напитком.
        - Добрый день, - пробормотала я, осознавая, что пауза затянулась, а прерывать её никто не торопится, будто все ждут, когда я приду в себя.
        Девочка кивнула и указала на диван. Ослушаться я не посмела.
        - Угощайся, - кивнул на вторую чашку блондин. - Это для тебя.
        «Кофе тут явно недостаточно, нужен крепкий алкоголь», - подумала я и тут же взвизгнула от неожиданности, получив невидимый щелбан по лбу. Девочка подняла руку и погрозила мне пальцем.
        И мы в полном молчании принялись пить предложенные напитки. Кофе, разумеется, был великолепен. Только вот в такой обстановке было невозможно расслабиться и получить от него то удовольствие, которого он заслуживал.
        И лишь когда чашки полностью опустели (и тут же исчезли) гостеприимный хозяин перешёл к делу.
        Глава 42
        - Ты путешествуешь с лавкой, но ещё не стала её полноправной хозяйкой, - прозвучал ровный холодный голос. Губы девочки при этом не шевелились, но у меня не возникло никаких сомнений, что говорит именно она. Ого! Пожиратель впервые удостоил меня настоящей беседой!
        Видимо, не дождавшись ответа, бог уточнил:
        - Ты планируешь это сделать?
        До меня не сразу дошло, о чём это он. Слишком уж внезапной оказалась вся эта ситуация. Эйз заботливо подсказал, успокаивающе погладив меня по руке:
        - Конфетка, он спрашивает про твои планы в отношении лавки.
        - Хотите сказать, что я должна, наконец, перестать упрямо отвоёвывать право на собственный выбор и покориться судьбе? - ощетинилась я. На мгновение мне показалось, что меня специально загнали в угол (а точнее, заперли посреди космоса), чтобы принудить принять выгодное им решение.
        - Наоборот, - бесстрастно пояснил Пожиратель. - Ты здесь для того, чтобы самой определить свою судьбу без какого-либо вмешательства и давления со стороны. Твоя свобода воли безумно важна для Вселенной. И все, кто хочет к чему-либо принудить тебя, лишь приближают катастрофу, которая может коснуться всех миров.
        Так, стоп. Правильно ли я поняла?..
        - Погодите-ка! То есть я вполне могу отказаться и вернутся в свою прежнюю жизнь? Как-то не верится.
        Не то чтобы я собиралась это сделать, но надо же полностью прояснить ситуацию.
        - Можешь, - уверенно сказал Эйз. - Я ведь обещал, что всё будет только так, как ты захочешь.
        - Тогда зачем вообще этот разговор… здесь? - Я обвела рукой комнату. Место-то как раз отлично подходит для того, чтобы совершать на кого-то давление. Слишком уж маленьким, незначительным и зависимым от чужой воли чувствуешь себя на зависшем посреди космоса островке, да ещё и оформленном, как кабинет крупного начальника, к которому пришёл на ковёр. Будто всё специально сделано для подрыва уверенности в себе.
        - Пока ты тут находишься, лавка не может услышать тебя или почувствовать, - ровно пояснил мне хозяин «кабинета». - Всё, что будет здесь сказано, останется только между нами. Впрочем, ты можешь уйти в любой момент, достаточно просто пожелать. Либо же ты вольна оставаться в этой комнате столько времени, сколько нужно. Никто не будет тебя торопить. Если хочешь, уйдём мы. Сколько бы ты здесь ни пробыла, в твоём мире не пройдёт и минуты. Еда и напитки будут появляться в любой момент, как ты того пожелаешь.
        Вот так поворот!
        - А что, если решение будет отрицательным? - уточнила я на всякий случай. - Ты… вы запретите лавке меня забирать?
        - Не я. Ты сама сделаешь это. Лавка не всесильна. К примеру, она не сможет побороть магию звёздного паука. Он уже достаточно окреп, чтобы защитить тебя и во сне, и наяву. Просто дай ему понять, что не желаешь, чтобы лавка могла без разрешения похищать твоё тело и душу, а также иметь доступ к мыслям и эмоциям. Он закроет тебя. Опутает своей непроницаемой звёздной паутиной, но не материальной, а на энергетическом уровне. Он так умеет. И всё. Лавка не сможет к тебе пробиться, пока ты сама этого не захочешь.
        - Получается, подарив паука, вы подарили мне выбор? - медленно проговорила я.
        Эйз усмехнулся и кивнул.
        - Да, - спокойно подтвердил Пожиратель.
        - Но ведь ни одна хозяйка не могла позволить себе подобную роскошь, правильно? Почему я? Разве вы не заинтересованы в том, чтобы лавка продолжала летать по Вселенной и осуществлять свою деятельность?
        - Заинтересован. Лавка нужна Вселенной, она выполняет важные функции. Но только не в том состоянии, в котором она сейчас. Она растеряна и обозлена. Очевидно, после того, как самая первая хозяйка покинула её, лавка пытается сделать всё, чтобы подобное не повторилось. Она не желает смириться с тем, что хозяйки иногда должны уходить, что у них есть свои собственные мечты и стремления, что они могут влюбиться, разочароваться в работе, или выйти на новый уровень развития и существования. Тем самым она отталкивает их и сильно вредит себе самой. Она не даёт установиться прочной полноценной связи, не даeт себе до конца слиться с хозяйкой, потому что это тоже подразумевает равноправное партнерство. К счастью, сейчас она здорово сбавила обороты, но до конца не избавилась от старых замашек. Велик риск, что после того, как она тебя заполучит, она возьмется за старое и постепенно постарается полностью перекрыть тебе доступ к прежней жизни.
        - Хотите сказать, что ни одна хозяйка, кроме первой, не сливалась с ней полностью?.. Бог мой… Но ведь лавке можно помочь?
        - Она должна научиться сотрудничать, а не подавлять и подчинять. Ей нужен друг, а не раб. Рабы рано или поздно сбегают, а друзья остаются, даже если меняют деятельность. Она должна понять и принять это. Только в этом случае она начнёт выполнять свою роль на сто процентов. А иначе вреда от неё будет почти столько же, сколько и пользы. Да и самой ей будет плохо. Пока она не изменит подход, она будет страдать. Правда, сделать это нелегко. А без чужой помощи и вовсе невозможно.
        - Моей?
        - Твоей или другой хозяйки. Всё зависит от сделанного тобой выбора. Если ты добровольно решишь принять эту роль, то вы пройдёте этот путь вместе. Если нет, то нет. В этом деле очень важна свобода воли. Иначе ничего не выйдет. Да, у тебя с твоим упрямством, характером и твоими талантами гораздо больше шансов помочь лавке, чем у кого-то ещё. Но только если ты этого захочешь. Без принуждения. Это очень важно. Ты уникальна. Но твои таланты не раскроются в неволе. Именно твоя приверженность собственному выбору и несгибаемая тяга к свободе может сделать из тебя лучшую хозяйку лавки всех времён. Сломав твою волю, лавка убьёт вас обеих. Ты затухнешь, а с тобой затухнет и она. Поэтому если ты не хочешь вести такую жизнь, то лучше уйти прямо сейчас.
        Подумав, я уточнила:
        - Если, допустим, я не уйду, то как чисто теоретически можно помочь лавке изменить подход?
        - Надо приучать её к партнёрству. Тебе придётся хорошо поразмыслить над тем, как это провернуть, если ты примешь пост. Придумай условия, на которых согласишься работать. Ведь партнёрство подразумевает условия, а не слепое подчинение. Придумай, что попросишь взамен за работу. Обговори обязанности… В общем, веди себя не так, как другие хозяйки. Отстаивай свою позицию. Требуй аргументы, если не согласна. Отказывайся подчиняться слепо. Короче говоря, поступай так, как поступает партнёр. Ты, сама того не осознавая, уже задала нужный стиль поведения. Но важно закрепить результат. И это будет непросто.
        - Угу…
        Я задумалась и даже не сразу заметила, как исчезли Эйз и Пожиратель. А когда заметила, обрадовалась.
        Без «начальника» в кресле эта комната действительно превращалась в идеальное место для размышлений.
        Только я и Бесконечность во всей её величественной гармонии.
        Никакой спешки, никакой суеты.
        Жизнь волей Пожирателя поставлена на паузу.
        Можно пробыть здесь сколько угодно, отдохнуть от людей, от вечной гонки и, главное, вечного давления окружающих: «Ты должна то, ты должна это… Как не хочешь? Ты ДОЛЖНА хотеть».
        Пожалуй, после паука это лучший подарок от жуткого бога.
        Я с ногами забралась на диван. В какой-то момент мне показалось, что от бесконечного космоса тянет холодом. После летней жары это было приятно, но потом я начала мёрзнуть, и в тот же миг на ноги из ниоткуда опустился мягкий пушистый плед, а на столе возникла чашка густого и вкусного горячего шоколада. Идеально…
        Интересно, а если я пожелаю камин? Мысль ещё не успела сформироваться, как уютно потрескивающий камин возник напротив. Подумав, я его убрала. Как-то он не вписывался в общий вид.
        Ладно, хватит играться. Мне ведь нужно принять решение. Хотя… нет уж, никакого давления, даже от самой себя.
        Я просто буду созерцать и позволю мыслям течь свободным потоком.
        Почему-то мне кажется, что сейчас это самое правильное.
        О, как же приятно застыть в безвременье, смотреть на звёзды и планеты, грея пальцы о тёплую чашку…
        Мало-помалу хаос в душе растворялся в бесконечности космоса, сменяясь абсолютным покоем. Как хорошо…
        Я выпила последний глоток шоколада, поставила чашку на стол и улыбнулась.
        Оказывается, когда не давят, когда дают шанс прислушаться к себе и понять, чего же хочется на самом деле, становится так легко сделать выбор!
        Ещё раз на прощание окинув взглядом комнату, я тихо и отчётливо сказала вслух:
        - Я знаю, как жить дальше!
        И в тот же миг очутилась на скамейке на набережной. Слева от меня сидела девочка в ободке и задумчиво смотрела на воду. А справа Эйз улыбался своей дурацкой улыбкой (судя по томным взглядам прохожих женского пола, им улыбка дурацкой вовсе не казалась).
        - Молодец, что приняла решение, - прозвучал голос «девочки» в голове.
        - Оно правильное? - не удержалась я.
        - Оно твоё, а потому единственно правильное, - заверил Пожиратель. - Что ж, моя задача выполнена. Мне пора.
        Девочка легко соскочила со скамейки, потянулась, оглянулась и направилась в сторону… мороженщика. Как обычный ребёнок!
        - Подождите… - спохватилась я. Она остановилась. - А… для чего вам ободок?
        Эйз захохотал. Как ни странно, бог удостоил меня ответом на дурацкий вопрос.
        - Ни одна магическая оболочка не выдерживает меня долго, начинает сбоить и трескаться. Ободок помогает зафиксировать облик. А ещё он вызывает у окружающих умиление, маскируя мою естественную ауру.
        - Иначе люди чувствовали бы беспричинный страх, - фыркнув, дополнил блондин.
        Я глубокомысленно кивнула, а потом опомнилась:
        - Ещё один вопрос! - Нет, ну как можно было забыть? - Нам тут из мира Зиндария передали одно странное и, признаться, пугающее сообщение…
        Девочка нахмурилась.
        - Я уже спросил, он не знает, кто это сделал, - мгновенно помрачнев, сказал Эйз.
        Неужели Пожиратель может чего-то не знать?!
        - Но ведь… но ведь это… эээ… невиданно? - кое-как подобрала слово я.
        - Да. И нас это очень беспокоит, - коротко пояснил блондин.
        Девочка молча кивнула, подтверждая его слова, а потом отвернулась и продолжила свой путь.
        Я видела, как она что-то сказала мороженщику, и тот с улыбкой протянул ей большой шоколадный рожок. С наслаждением поедая мороженное, чудовищная малышка скрылась под аркой. Мы задумчиво проводили её взглядами.
        - Разберёмся, - серьёзно пообещал Эйз, зная, что меня беспокоит. - Этот подозрительный любитель загадочных сообщений ещё пожалеет, что затеял с нами игры.
        Я только вздохнула. Кажется, он просто не может не изображать из себя супергероя. Впрочем, после посещения космической комнаты и сделанного выбора я чувствовала себя такой просветлённой, что даже он не вызывал раздражения.
        - Значит, ты определилась с дальнейшей жизнью. Что собираешься делать дальше? - с улыбкой спросил блондин, переводя тему.
        - Надо предупредить подруг, что теперь мы будем реже видеться. Сказать, что я нашла новую престижную работу с большим количеством командировок. Могу часто бывать без связи… И маме ещё надо позвонить… Вещи собрать кое-какие опять же.
        Я задумалась, потом решительно встряхнула головой и набрала номер Лерки. Лучше, если одно дело вычеркну из списка прямо сейчас.
        Эйз решил сделать вид, что уважает приватность чужого разговора (хотя с его слухом никогда нельзя чувствовать себя в безопасности) и по примеру Пожирателя ушёл в сторону мороженщика, где принялся увлечённо изучать ассортимент.
        - Злата! - Лерка обрадовалась мне так, как будто мы не разговаривали лет сто. - А я как раз тебе звонить хотела!
        - Опять про Эйза расспрашивать? - закатила глаза я.
        - Нет, зачем? - она так искренне удивилась, будто услышала полнейшую чушь. - Ты ведь мне утром дала понять, что не желаешь обсуждать эту тему, да и вообще, парень жутко тебя раздражает.
        - Ну… да.
        Ого! Подобная деликатность не была свойственна Лерке. Мне-то казалось, что она, по своему обыкновению, ещё долго будет приседать мне на уши по поводу того, что я, дурында такая, упускаю красавца блондина, который к тому же неровно ко мне дышит.
        - Кстати, о парнях. Мы с Алисой сегодня во время прогулки познакомились с тремя невероятными красавчиками!
        - Правда? - оживилась я. Ну понятно, почему Лерка перестала интересоваться моей личной жизнью. У неё своя в разгаре! - Неужели ты на кого-то запала?
        - Да! И не только я! Алиса тоже!
        - Что?!
        - Что слышала! Представляешь? В общем, парни оказались очень милыми, порядочными и обаятельными! Двое из них нам очень приглянулись, и мы им тоже… - она смущённо хихикнула. - А вот третий… Злата, ты непременно должна с ним познакомиться! Чем больше я с ним общаюсь, тем больше понимаю, что вы безумно подходите друг другу.
        - Да знаешь, мне сейчас как-то не до парней, - заторможенно отозвалась я. - А что, Алиса и в самом деле на кого-то запала?! Чудеса…
        - Да, она влюбилась без памяти! Ты просто не знаешь, какие они милашки! Как только познакомишься с ними, ты нас поймёшь… особенно с тем, который свободен!
        - Я за вас, конечно, рада, но… понимаешь, вот именно сейчас всё это очень некстати. Боюсь, у меня совершенно не будет времени на отношения, поэтому…
        - Ты должна с ним познакомиться, Злата! - с какой-то странной настойчивостью повторила Лерка.
        - Да что с тобой?! Сказала же - не хочу! - рассердилась я.
        - Ладно, - внезапно отступила она, снова заставив поразиться своей деликатности. - Ты решаешь. Может, тогда просто сегодня встретимся, погуляем? Только я, ты и Алиса. И никаких парней! Поболтаем, посплетничаем. Мы тебе расскажем о наших мальчиках…
        - А вот это я с удовольствием! Сама хотела предложить. У меня ведь тоже новости есть.
        - Ну так отлично! - обрадовалась подруга. - Где и во сколько?..
        - Давай на площади у фонтанов где-то через полчасика.
        - Договорились!
        Я вдруг поняла, что предвкушаю встречу с подругами. Раньше я часто на них сердилась, иногда не хотела видеть, но сейчас всё было иначе. Моя жизнь стремительно менялась, и не было никакой гарантии, что получится так собраться всем вместе в следующий раз, чтобы беззаботно болтать и перемывать косточки мужчинам. А значит, надо насладиться нашей прогулкой по полной программе.
        Теперь главное, чтобы Эйз за мной не увязался.
        Глава 43
        Впрочем, опасалась я, кажется, зря. Услышав про девичник с подругами, на котором мы собираемся обсуждать парней, Эйз легко сказал, что погуляет пока по городу, заодно зайдёт к тем ребятам, которые помогают ему сбывать ценности, и доложит о вышедшем из-под контроля метателе шипов.
        Мне, конечно, хотелось расспросить его подробнее, но к подругам хотелось ещё больше (интересно же послушать, что за парни у них такие появились, учитывая, что один из них смог увлечь даже Алису!), поэтому я оставила расспросы на потом и отправилась в сторону площади.
        Эйз увязался провожать, однако пообещал, что потом сразу уйдёт. Интересно, он всё же слышал разговор по телефону или нет? На набережной было шумно, гомонили люди, да и тележка мороженщика стояла не так чтобы уж близко… Даже с невероятным слухом должно быть трудновато… Мои слова он, может, слышал, но что отвечала Лерка - вряд ли. Или?.. Ладно, вернусь от девчонок, придумаю, как проверить. Допустим, тихонько позову его по имени среди толпы или ещё что-то такое. В общем, ему предстоят испытания. Должна же я знать, с кем имею дело.
        Когда мы с блондином подошли к фонтану, Лерка с Алисой были уже там. Я удивилась. Обычно они такой пунктуальностью не отличались и являлись либо значительно позже назначенного времени, либо же в те моменты, когда я вообще их не ждала. Видимо, им не терпелось поскорее рассказать мне о своих мальчиках.
        Эйза обе поприветствовали сухо, даже враждебно, чем вызвали второй приступ удивления. Вот так поворот! Никогда такого не было! Лерка ведь умирала от любопытства, как хотела его увидеть! А про Алису и говорить нечего! Я ещё опасалась, что они в него просто вцепятся и не отпустят, заставив гулять с нами! Может, новые кавалеры вправили им мозги на тему того, что подругу надо во всём поддерживать? Хорошо бы, если так…
        Блондин, как и обещал, сразу же попрощался и ушёл, сказав, что если освободится раньше меня, то подождёт возле дома. Я рассеянно кивнула, потом обернулась к девчонкам и радостно предложила:
        - Ну что, рассказывайте о ваших принцах! Хочу знать всё в деталях!
        Девчонки сразу же расцвели улыбками, заметно воодушевившись, и защебетали:
        - Злата ты не представляешь!.. Злата, они таки-и-ие горячие…
        В общем, если выкинуть эмоции и восторги, получалось следующее. После звонка мне Лерка, изнывая от недостатка информации и желания обсудить мои отношения с блондином, позвонила Алисе, после чего они встретились и отправились гулять.
        И вот на одной из улиц навстречу подругам из-за угла вырулили они. Те самые мачо, от которых даже у чёрствой и практичной Алисы начисто снесло крышу. Мои подруги, как видно, застыли с раскрытыми ртами посреди улицы, заодно перекрыв бедным парням движение. Впрочем, те не возражали и охотно вступили в общение, то ли воспользовавшись ситуацией для того, чтобы познакомиться со странноватыми красотками поближе, то ли просто обеспокоившись, как бы девиц не хватил удар. В общем, разговор завязался, парни оказались очень милы, а подруги, очухавшись, расстарались сделать всё возможное, чтобы не упустить этих горячих мужчин, ниспосланных божественным провидением в их цепкие ручонки. Хотя стараться, судя по рассказу, сильно не пришлось, ведь интерес, очевидно, был взаимным.
        - Неужели такие уж красавчики? - недоверчиво уточнила я.
        А надо сказать, что к тому моменту мы уже отошли от фонтанов, устроились на улице за столиком одного из ближайших кафе и за разговором не спеша потягивали сок.
        - Сама смотри… - глядя куда-то мне за спину и обольстительно выгнувшись, мурлыкнула Алиса.
        Я обернулась и застыла.
        К нам приближалось трое парней. И каких!
        На мгновение мне показалось, что они идут как в замедленной съёмке, а за кадром (на самом деле, у меня в голове) играет музыка.
        Девчонки, девушки и женщины всех возрастов буквально сходили с ума, провожая расширившимися глазами это трио невиданных красавцев. По-моему, кто-то даже рухнул со стула, так как замер в крайне неудобной позе.
        Двое из парней были настолько хороши, что знойные мужские модели из журнала почувствовали бы себя при виде них прыщавыми закомплексованными юнцами.
        Их модные стрижки выгодно подчёркивали мужественные овалы лиц. Оба темноволосые, с художественно выбритыми висками и косыми чёлками. У одного в ухе была серьга, а сбоку на шее виднелась вязь затейливой татуировки. У другого подобное тату было на мускулистом предплечье, а широкий ремень с тяжёлой пряжкой в виде какого-то красноглазого дракона подчёркивал брутальность. При этом их одежда отнюдь не выглядела дешёвой. Даже я, хоть и не особо разбиралась в брендах, как-то сразу осознала, что красавчики подружкам попались явно весьма обеспеченные.
        В общем, эти двое производили впечатление, спору нет.
        Но на фоне третьего (он в лучших традициях жанра шёл по центру чуть впереди остальных) даже они казались невзрачными.
        Он затмевал собой всех.
        Густые чёрные волосы в идеальном порядке лежали на широких плечах. Завораживающие тёмные глаза бархатно ласкали моё лицо, обещая раскрыть все тайны мира. Чувственные губы изогнулись в лёгкой улыбке, что удивительно, не самодовольной (ведь подобный красавчик не мог не знать, какое впечатление производит на окружающих!), обозначив до крайности привлекательные ямочки на щеках.
        - Ну как он тебе? - вновь раздался мурлыкающий голос Алисы за плечом.
        - Шикарен, идеален и сокрушителен, - честно призналась я. - Только вот что он тут делает? И остальные тоже? Ведь мы договорились посидеть только втроём!
        Подруги слегка удивились, как будто не ожидали, что после появления горячей троицы у меня останутся ещё какие-то возражения.
        В этот момент парни подошли, наконец, к столику. Двое крайних подсели к моим подругам, по-хозяйски их приобняв, а центральный устроился возле меня и красивым пробирающим до мурашек голосом произнёс:
        - Очень рад познакомиться, Злата.
        Моё имя он сказал с каким-то даже значением, после чего в ожидании уставился на меня.
        Видимо, предполагалось, что после этого я должна свалиться в обморок от счастья, но я, как ни странно, усидела. И даже слегка изумилась самой себе. Да раньше при виде подобного парня у меня бы слюни потекли (причём не в переносном смысле)! Даже если бы он просто мимо прошёл. Что изменилось сейчас?
        - Добрый день, - отозвалась я с запозданием.
        - Знакомься, Злата, - снова встряла Алиса, которую прямо-таки распирало от воодушевления. - Это Руслан, Влад и…
        - Алан, - с улыбкой представился обладатель красивого голоса.
        - Ещё бы, - поддакнула я. Кажется, он слегка опешил от моей реакции. Подруги уставились на меня с осуждением. Пришлось объясниться.
        - Просто вы так эффектно появились, да и выглядите исключительно шикарно, что как-то само собой напрашивается красивое редкое имя.
        Алан бархатисто рассмеялся. Надо сказать, его смех можно было смело причислять к оружию массового поражения, так как он обладал поистине убойной силой. Окружающие нас барышни итак едва не писались от восторга, а после этого и вовсе впали в предобморочное состояние. Но, что удивительно, ни одна из них не делала попытки подойти и познакомиться. Впрочем, я бы тоже не осмелилась. Алан выглядел так, что моментально ввергал в комплексы. Как-то сама собой в голове появлялась мысль: «Нет, для такого парня я недостаточно хороша… да и вообще все недостаточно хороши». Последнее умозаключение меня неожиданно успокоило. И правда. Раз уж все для него слишком нелепы и невзрачны, даже супермодели, то какой смысл переживать?
        - Злата, вы великолепны, - заключил, отсмеявшись, красавец.
        - Благодарствую, добрый человек, - брякнула я. Почему-то хотелось разбавить атмосферу чем-то приземлённым, чтобы избавиться от этого чувства, будто внезапно оказалась в голливудском фильме.
        Впрочем, Алана это ничуть не смутило. Его друзей тоже. Руслан и Влад переглянулись, хмыкнули, будто я сказала что-то смешное, а потом переключились на подруг и принялись что-то им нашёптывать, заставляя смущённо хихикать. М-да, похоже, девчонки выпали из разговора. Зря я надеялась провести с ними время и посплетничать в своё удовольствие…
        - Может, перейдём на ты? - предложил Алан. Как-то автоматически получилось, что только ему теперь было до меня дело.
        - Ну… давай, - пожала плечами я.
        - Отлично, - обрадовался он и пояснил: - Мне бы очень хотелось познакомиться поближе со столь необыкновенной девушкой.
        - Не слишком ли рано для выводов? Мы ведь ничего не знаем друг о друге. Уверяю, ничего необыкновенного во мне нет. - Получилось несколько ворчливо. Просто если и этот начнёт заплетать про ни с того ни с сего возникшую любовь с первого взгляда, это уж совсем ни в какие рамки…
        Однако Алан будто и не заметил недовольную интонацию. Он очаровательно улыбнулся и пояснил:
        - Справедливое замечание. Видишь ли, подруги много о тебе рассказывали. И показывали фото. Если все рассказы правдивы, то у нас с тобой много общего и схожий взгляд на мир. Конечно, я могу ошибаться, поэтому и хочу пообщаться, чтобы понять, насколько близок к действительности нарисованный мной мысленный портрет.
        Я недоверчиво хмыкнула. Алан тоже усмехнулся, покачал головой и весело заметил:
        - Да, когда я прокручивал всё это в голове, звучало лучше. Я смешон, да?
        - Нет, скорее, неубедителен. Боже, Алан! Да с твоей внешностью ты можешь заполучить любую девушку! Поэтому твои рассуждения выглядят, уж прости, как-то фальшиво…
        - Мне не нужна любая, - чуть подавшись вперёд, жёстко и отчётливо сказал он. Я невольно оторопела, замерев под его взглядом. Как же хорош, а! Эффектный до жути. - Ты хоть представляешь, в каком мире я живу? Большинство девушек, с которыми я общаюсь, начинают вести себя, как припадочные. Они перестают быть собой и поддакивают каждому моему слову. Некоторые сначала изображают презрение, чтобы меня заинтересовать своей якобы недоступностью, но тоже очень быстро ломаются и переходят в первую категорию. Чувствовать себя легко, расслабленно и просто наслаждаться общением становится невозможно с людьми, которые постоянно беспокоятся о внешности и боятся сказать что-то не то, взирая с немым обожанием. Потом к обожанию прибавляется и дикая ревность. Чёрт, это невыносимо!
        Я хихикнула, но на этот раз с сочувствием. Как ни странно, последние аргументы прозвучали вполне по-человечески, с какой-то даже мукой. Он покачал головой и с досадой откинулся на стуле.
        - В итоге выходит так, что мне намного сложнее, чем другим, найти себе девушку, которая будет на той же волне, что и я, и сможет, помимо прочего, стать по-настоящему близким другом… Сначала приходится долгое время продираться сквозь притворство и желание казаться лучше, чем она есть, а в конце, как правило, ждёт разочарование. Знала бы ты, как я от этого устал!
        Нельзя сказать, что после этой тирады он окончательно растопил лёд недоверия, но некоторые зачатки простой человеческой симпатии, пожалуй, появились. Хоть я и не расслаблялась, продолжая относиться к новому знакомому с некоторой настороженностью.
        Однако же влечения по-прежнему не возникало, что удивляло меня и радовало. Было как-то даже приятно общаться с красавцем и не мучиться от дурацких надежд на возможные отношения и не менее дурацких тревог («А вдруг у меня причёска сбилась?», «А не слишком ли я противно сейчас рассмеялась?», «Ой, не стоило этого говорить, он же решит, что я дура…»).
        Правда, объяснения своей необыкновенной устойчивости я до сих пор не находила. Может, дело в лавке? Допустим, она как-то влияет на мои эмоции? Или после любовного порошка был какой-то побочный эффект? Или просто в моей жизни столько всего интересного произошло, что жажда отношений с привлекательным мужчиной временно отмерла от обилия новых впечатлений?
        - А мы вас, пожалуй, ненадолго оставим, - внезапно ни с того ни с сего заявила Лерка. - Мне до жути захотелось мягкое мороженое, а Руслан сказал, что его продают здесь неподалёку.
        - Мы с Владом тоже отойдём. Он пообещал прокатить меня на своём мотоцикле, - тут же присоединилась к ней Алиса.
        Все четверо дружно поднялись с явным желанием уйти.
        - Эй, у нас же девичник! - возмутилась я. Мне не понравилось то, как настойчиво подруги сводят меня с Аланом.
        Глава 44
        - Девичник? Лера, Алиса, а разве вы не предупредили Злату о том, что мы придём? - нахмурился Алан. Подруги с хитрым видом отрицательно замотали головами. - Ну тогда всё понятно! Конечно, я бы тоже сердился, если бы в мои планы так грубо вмешались, да ещё и не спросив разрешения! Терпеть не могу, когда меня принуждают с кем-то общаться.
        Кажется, он действительно разозлился. И я бы соврала, если бы сказала, что мне это не понравилось.
        Подруги смутились, особенно когда и их кавалеры посмотрели на них с осуждением.
        - Да мы просто хотели… А Злата категорично отказалась, мы подумали… - загомонили они, но Алан одним взглядом пресёк болтовню и очень серьёзно обратился ко мне:
        - Прости, Злата. Одно твоё слово, и мы немедленно уйдём.
        Руслан и Влад сурово кивнули. Девчонки испуганно посмотрели на меня. Ну понятно. Похоже, только мне здесь хочется поболтать с подругами. Их же сейчас гораздо больше интересуют красавцы кавалеры.
        - А, чего уж там… - махнула я рукой. - Всё равно общаться с этими предательницами мне теперь как-то не очень хочется. Так что пусть идут поедать своё мороженое.
        Мелькнула мысль послать всех подальше и уйти домой, но так хотелось прогуляться! Я уже настроилась на солнечную прогулку и душевное общение без намёка на всякие там чудеса перед тем, как рвану покорять Мироздание.
        В конце концов, Алан ведёт себя достаточно деликатно, так почему бы не поболтать по-дружески? Заодно проверю, действительно ли у нас схожий взгляд на мир, или у подруг поехала крыша. Если же разговор мне не понравится, то просто честно признаюсь, что нет настроения, встану и уйду. Он вроде должен понять, судя по его последней попытке пристыдить подруг. А то обидно как-то даже не попытаться получить удовольствие от прогулки.
        После того как радостные подруги и их кавалеры удалились, Алан предложил что-нибудь заказать, но я отказалась. Нет уж, не хочу создавать никакой даже видимости свидания, где парень оплачивает девушке еду. Может, для какой-нибудь Алисы это ничего и не значит, а я буду чувствовать себя должной.
        - Давай лучше прогуляемся.
        Он легко согласился.
        Мы покинули кафе и медленно побрели по выложенной аккуратными плитками центральной улице мимо многочисленных магазинчиков.
        В целом я не прогадала. Общение действительно доставляло мне удовольствие. Алан оказался приятным и чутким собеседником. Правда, никакого намёка на влечение к нему я по-прежнему не ощущала.
        Он с интересом расспрашивал меня о моей жизни, охотно отвечал на мои вопросы, к месту шутил, обворожительно улыбался, и, вообще, кажется, всячески старался мне понравиться.
        Как оказалось, парень был сплошь положительный. Никаких вредных привычек, своя фирма (ну ещё бы!), а если отдых, то активный и на свежем воздухе. Разумеется, регулярное посещение спортзала и бассейна. Любит путешествовать. В общем, не парень, а подарок под новогодней ёлкой.
        - Ну нет, так не пойдёт, - заявила я, наконец. - Давай, снимай маску и выпускай чудовище на свет!
        Он снова опешил, глядя на меня с широко распахнутыми глазами, а потом осторожно уточнил, видимо, засомневавшись, что у меня все дома:
        - Эээ… О чём это ты?
        Пришлось пояснить.
        - Если хочешь продолжать общаться, то начинай рассказывать, что с тобой не так. Иначе я решу, что у такого идеального мужчины тёмная сторона должна быть ого-го какой! Допустим, ты дьявольские ритуалы с жертвоприношениями по ночам проводишь или на женщин охотишься в парках с ножом.
        Он рассмеялся.
        - Я страшный собственник. Но проявляется это редко. А ещё, к поставленной цели я иду до последнего, не щадя себя и других.
        - Ого, вот так недостатки! - возмутилась я. - Ты как будто собеседование на вакантную должность проходишь! Не годится!
        - Ладно, вот тебе ещё, - усмехнулся он, явно входя в раж. - Я умею быть дьявольски убедительным и часто использую это качество для достижения своих целей. Обычно другим очень трудно мне отказать.
        - Манипулятор, значит? - хмыкнула я. - Уже лучше. Но всё равно ты чересчур хорош и даже свои навыки манипулятора наверняка используешь исключительно во благо.
        Он от души рассмеялся, красиво запрокинув голову, чем едва не довёл до обморока ближайших дам, а потом вкрадчиво уточнил:
        - Хочешь меня раздразнить? А если я использую свои навыки, чтобы прямо сейчас соблазнить одну конкретную девушку?
        - Всего одну? Да, это будет удивительно. Я думала, ты на мелочи не размениваешься. Вот пара-тройка десятков за раз - другое дело. Ведь с самого начала нашей встречи я наблюдаю за окружающими и смело могу назвать тебя оружием массового поражения.
        - Смеёшься надо мной? - опасно прищурился он и обернулся ко мне. Его взгляд снова стал необыкновенно пронзительным, аж до мурашек. Я невольно затаила дыхание. Да, ни одна девушка, пожалуй, не в силах устоять, когда на неё смотрят так…
        - Знаешь, а ты и в самом деле неподражаема… не ожидал! С тобой мне… интересно. А такое бывает очень редко. Боюсь, теперь отделаться от меня будет сложновато.
        Его голос буквально опутывал, заставляя мельчайшие волоски на теле подниматься дыбом, а взгляд рождал томление внутри. Как-то само собой хотелось дать этому парню всё, что он попросит. И что не попросит тоже. Шикарен гад! А ещё умопомрачительно горяч. Аж до дрожи в коленках!
        Он оценил произведённый эффект и начал наклоняться ко мне.
        Я глубоко протяжно вздохнула и сказала, задыхаясь от восторга:
        - Если попытаешься меня поцеловать, я тебе нос расквашу.
        Алан всхрапнул от неожиданности и закашлялся, мигом утратив всю ауру обольстительной загадочности. Я невольно хихикнула, глядя на его вытянувшееся лицо.
        - Что ты сказала? - произнёс он так, словно не верил своим ушам. Да уж, пареньку, похоже, ещё ни разу не доводилось слышать отказ. Впрочем, это неудивительно.
        - Что слышал. Так что бросай свои эти замашки, иначе я предпочту прогулку в одиночестве. Давай лучше отмотаем наше общение на предыдущий этап, когда мы наслаждались беззаботной дружеской беседой. Договорились? Вот и ладненько!
        Я шагнула вперёд, порываясь продолжить прогулку.
        - Стоп, - Алан удержал меня за локоть. Пришлось обернуться. - Я тебе что, не нравлюсь?
        Вопрос прозвучал не просто серьёзно, а так, будто подобный вариант вообще не был возможен.
        - Нравишься, конечно, - заверила я, аккуратно забирая у него свою руку. - Чисто по-человечески. На тебя и посмотреть приятно, и поговорить есть о чём.
        - И всё?
        - И всё. Честно говоря, я и сама в шоке. В другое время я бы и двух слов в твоём обществе не смогла связать. А сейчас мне почему-то так легко! И это здорово. Тебе-то уж точно нечего огорчаться. У тебя ведь не так много подруг, с которыми можно душевно поболтать? Сам говорил. Так что… Только не подумай, что это разыгранная недоступность, для того, чтобы тебя заинтересовать. Я помню, что ты на подобные дешёвые уловки не покупаешься.
        Кажется, он собирался что-то ответить, но в этот момент мой взгляд упал на выставленные на улицу по случаю жары столики ресторана азиатской кухни. Цветистое ругательство вырвалось у меня само собой. Там сидел шеф. Точнее, бывший шеф Олег Владимирович.
        Ох, хоть бы он меня не заметил!
        - Что происходит? - нахмурившись, уточнил Алан.
        - Пойдём скорей отсюда! Там…
        К сожалению, в этот момент шеф меня увидел. И нет бы просто мазнуть взглядом, поджать губы и отвернуться! Он подорвался, что-то сказал официанту и с очень решительным видом направился в нашу сторону!
        - Нееет, - простонала я.
        - Кто это? - очень спокойно и при этом очень настойчиво уточнил Алан, проследив мой взгляд. - Твой парень?
        - Да ты что?! Это мой назойливый бывший шеф! Сегодня утром я уволилась, потому что он вёл себя неподобающе и делал попытки влезть в мою личную жизнь! Чёрт, только выяснения отношений сейчас и не хватает для полного счастья…
        - Я разберусь, - уверенно пресёк панику Алан. - Дай мне пару минут.
        - Драться будешь? - с подозрением уточнила я, вспомнив показательное выступление Эйза на крыльце перед офисом.
        - Нет, зачем? - удивился тот. - Я же не дикарь. Просто интеллигентно побеседую. Я же говорил, что умею быть убедительным.
        Он направился к Олегу Владимировичу, а я осталась на месте, совершенно не веря в то, что Алан сможет добиться успеха.
        Глава 45
        Зря не верила.
        Кажется, Алану хватило всего пары слов, чтобы затормозить шефа, несущегося неотвратимо, как многотонный поезд.
        Тот словно бы запнулся и встал на месте как вкопанный, внимательно слушая тихий голос. Даже аж головой повёл, как собака, будто не хотел упустить ни единого слова.
        Мне тоже было интересно послушать, но звук до меня не долетал. На центральной площади было много прогуливающихся людей, в разных местах играла музыка и шумели фонтаны.
        А потом случилось невероятное.
        Шеф нахмурился, затем несколько раз неохотно кивнул, будто бы соглашаясь с приведёнными доводами!
        Неужели Алану и в самом деле удалось до него достучаться?
        Кончилось тем, что Олег Владимирович ненадолго задумался, после чего посмотрел на меня, нерешительно улыбнулся и… слегка поклонился, прижав ладонь к сердцу!
        Вне всяких сомнений это было извинение!
        Дождавшись моего ошарашенного кивка, шеф обменялся рукопожатием с Аланом, после чего развернулся и отправился обратно к ресторану!
        Алан же вернулся ко мне, сияя самодовольной улыбкой.
        - Что ты ему сказал?! - завопила я, едва он приблизился.
        - Воззвал к благородству. Сказал, что недостойно мужчины так поступать. Что такие поступки точно не заставят такую девушку, как ты, его полюбить. Думаю, он всё понял.
        - Похоже на то… Да уж, ты и в самом деле умеешь договариваться. Я, признаться, боялась, что будет показушное выступление с подобием петушиных разборок. Некоторые парни грешат подобным, не понимая, как смешно и ужасно это выглядит.
        - Это не обо мне, - хмыкнув, заверил Алан. - Я или сразу добиваюсь результата, или, если не получилось, ненадолго отступаю, жду удобный момент, а потом атакую снова. Обычно уже наверняка. Не вижу смысла в пустой показухе.
        - Да ты опасный противник! - я хотела сказать с уважением, но получилось чуть насмешливо. Впрочем, он, кажется, этого не заметил.
        Мы снова побрели по улочке, обсуждая поведение шефа и многочисленные таланты Алана.
        Казалось, прогулка снова становится приятной, но…
        Как выяснилось, красавчик отнюдь не проникся моими доводами насчёт дружбы с девушками, и чуть позже, выждав, пока я немного расслаблюсь, снова пошёл в атаку.
        Началось с того, что он подал мне руку, помогая спуститься к небольшому озеру с утками, а потом отказался выпускать.
        - Алан! - я нахмурилась. - Ты опять? Давай решим прямо сейчас. Если ты намерен и дальше продолжать свои подкаты, то я лучше уйду. Ты вроде жаловался на девушек, с которыми невозможно просто пообщаться, а сам ведёшь себя ещё хуже. Сначала всячески убеждал меня, что весь такой рассудительный, добросовестный, совершенный… А сейчас я вижу перед собой парня с уязвлённым самолюбием, который просто вне себя, что какая-то нахалка не повелась на его красоту и осмелилась не истекать слюнями в его присутствии. Ты уж определись!
        Он вновь рассмеялся своим пробирающим до мурашек бархатистым смехом, даже и не подумав обижаться. Эх, а я-то надеялась…
        - Боюсь, ты не совсем верно меня поняла. Да, я выбит из колеи. А как же иначе? Ты безумно мне нравишься, и при этом упорно отказываешься видеть во мне мужчину. Но кем я буду, если отступлю? Я ж сам себя уважать перестану, если упущу единственную девушку, которую хочу видеть не просто другом. Дело не в болезненном самолюбии. Просто мы действительно подходим друг другу. Ты разве этого не чувствуешь?
        Я внимательно прислушалась к себе (на всякий случай) и отрицательно замотала головой. К сожалению, его это не убедило.
        - Я не сдамся. Если хочешь пообщаться ещё, давай пообщаемся. Но, Злата, прошу тебя, хотя бы сделай попытку увидеть во мне того, с кем, возможно, можешь быть счастлива. Ведь люди, бывает, всю жизнь ищут свою вторую половинку и так и не находят. Я убеждён, что нашёл в тебе родственную душу. Не отталкивай меня. Поверь, так будет лучше для нас обоих. Кто знает, вдруг в ближайшее время тебе понадобится помощь? А я как раз тот, кто всегда может помочь… в любой, даже очень сложной ситуации. Ты даже не представляешь, на что я способен. Обещаю, со мной тебе будет хорошо…
        Он говорил очень убедительно и, судя по всему, был полностью уверен в своей правоте. М-да. И главное, поначалу казался таким трезвомыслящим и адекватным… Как можно рассуждать про вторые половинки, когда мы только познакомились? Или он решил, что раз защитил меня от шефа, то имеет на это право? Ещё и помощь предлагает. Зря я ему про увольнение рассказала. Вдруг он подумал, что я нуждаюсь в деньгах?
        Видимо, догадавшись о моих мыслях, Алан заметил:
        - Конечно, мои выводы могут показаться тебе поспешными, хоть, поверь, мне не свойственно бросаться пустыми фразами. Я говорю только то, в чём уверен на сто процентов. И обычно не ошибаюсь. Для того, чтобы понять, подходит ли тебе что-то, надо попробовать. Так давай попробуем? Дай мне три дня на то, чтобы тебя убедить. Всего три дня. Что скажешь?
        Я тоскливо вздохнула. Общество красавца начало жутко меня тяготить. Не нужно было соглашаться на прогулку. Лучше бы демонстративно обиделась на подруг и ушла. Или попросила уйти парней, когда они предлагали это. Но кто ж знал?
        Эй, а вдруг это последствия просыпанного любовного порошка до сих пор аукаются, а? А что, Эйз утверждает, что влюблён, Алан тоже внезапно захотел встречаться… Правда, другие мужчины на меня вроде совсем не реагируют (не считая шефа), но, может, чтобы это сработало, надо пообщаться подольше? Надеюсь, нет… В любом случае, пора прибегнуть к крайнему средству. Ох, только бы Эйз никогда не узнал о том, что я сейчас скажу.
        - Понимаешь, Алан, тут такое дело… у меня есть молодой человек. Мы даже живём вместе.
        Его реакция оказалась неожиданной.
        - Погоди-ка… Алиса с Лерой, кажется, упоминали о каком-то парне, которого ты любезно пустила пожить, а этот наглец начал настойчиво тебя добиваться и доставлять неудобства.
        Алан так это сказал, как будто сам сейчас занимался чем-то другим.
        - Ну да, это он. Поначалу он меня жутко раздражал, однако от любви до ненависти… ну ты знаешь, как это бывает, - я пожала плечами с философским видом.
        Кажется, красавчик не поверил.
        - Тогда почему сейчас ты гуляешь со мной? А он даже не интересуется, где ты и с кем.
        - Потому что я шла на девичник с подругами, вообще-то! - возмутилась я.
        Алан чуть помолчал, а потом решительно заявил:
        - А знаешь, он сам виноват. Лично я не оставлял бы такую девушку надолго без присмотра… Теперь пусть пеняет на себя.
        - В каком смысле? - ох, что-то не нравится мне выражение его лица.
        - Я тебя у него уведу.
        Он сообщил это очень серьезно и весомо, как-то даже торжественно, а меня… пробило на нервный смех.
        Хотелось многое ему высказать, начиная с того, что я не корова на верeвке, которую можно просто куда-то увести, не спросив мнения. Я даже набрала воздуха в грудь, приготовившись толкнуть речь, но в этот момент вдруг увидела в начале аллеи знакомую блондинистую голову и едва не закашлялась.
        Эйз?! Но что он тут делает?!
        А, потом выясню! Сейчас его появление очень кстати! Никогда не думала, что буду ТАК рада видеть надоедливого «сожителя».
        - Вон мой парень! - радостно сказала я. - Пойдём, познакомлю!
        И, не оглядываясь больше на Алана, рванула вперёд.
        В тот момент мне даже в голову не пришло возмутиться из-за того, что блондин, возможно, за мной шпионит или что-то в этом роде. Оставим разборки на потом.
        Ведь ещё никогда его появление не было так кстати! Во-первых, Эйз всегда ведёт себя так, будто я его возлюбленная! Обычно это бесит, но сейчас именно это и требуется, чтобы Алан поверил в наши отношения.
        Во-вторых, Эйз как никто умеет сбивать романтический настрой! Пообщавшись с ним минуту, красавчик и думать забудет о своих штучках с соблазнением.
        Блондин не подвёл.
        - Конфетка! - на всю аллею завопил мой псевдопарень, раскинув руки так, словно собирался обнять. - А я уже соскучиться успел!
        - Приветик, - мурлыкнула я, изобразив воодушевление, и обернулась. Почему-то у меня и сомнений не было, что красавчик следует за мной. Ведь он был так настойчив! Однако за спиной его внезапно не обнаружилось. Более того, единственное, что я успела увидеть, - это мелькнувший в другом конце аллеи силуэт.
        Глава 46
        Кажется, он обиделся и поспешил удалиться. Так это замечательно!
        - С кем это ты там общалась? - с подозрением уточнил Эйз. - Ни на одну из твоих подруг он не похож.
        - Один надоедливый тип, - махнула я рукой. - Эти предательницы Лерка и Алиса решили меня с ним свести и подстроили встречу.
        - Ай-яй-яй… а чего ж ты сразу не ушла?
        - Я и сама себе задаю тот же вопрос. Понадеялась, что ограничимся прогулкой и дружеским общением. Поначалу он был довольно мил и ненавязчив… м-да. Лучше бы и в самом деле ушла.
        - Вот именно, - охотно покивал Эйз.
        - Так, хватит расспросов, - внезапно опомнилась я. Чего это мне вздумалось оправдываться перед ним? Совсем заболтал, гад! - Лучше скажи-ка, ты-то как тут оказался?!
        Я ожидала оправданий или лжи, но Эйз вновь меня удивил.
        - А, ладно, чего уж теперь! Всё равно догадаешься. Я всё время был неподалёку. Присматривал за тобой.
        - Шпионил? - поражённо воскликнула я. - А сам наврал, что город будешь осматривать и тем ребятам расскажешь про метателя шипов…
        - Ничего я не врал, - разыграл оскорбление прохвост. - Между прочим, город я действительно осматривал… пока ходил за вами. И про метателя доложил куда следует. Для этого лично встречаться не обязательно, хватило звонка.
        - Разве у тебя телефон есть? - попыталась подловить я.
        Эйз запустил руку в кармашек на сумке, достал небольшой аппаратик странного вида размером чуть больше монеты и с гордостью продемонстрировал мне.
        - Эта штука лучше любого телефона. Между прочим, я её специально заказывал в…
        - …Престижной магстерской, - махнула рукой я. - Можешь не продолжать. Всё с тобой понятно. Ну так и зачем тебе понадобилось шпионить?
        - Приглядывать, - назидательно поправил Эйз. - Ведь должен я убедиться, что с тобой всё в порядке? Моя цель защищать тебя любой ценой!
        Я подозревала, что он просто не хочет отпускать меня на свидания, но всё равно уточнила:
        - Думаешь, в моём мире мне что-то угрожает? Вроде ты упоминал, что для местных иномирцев я выгляжу как самый обычный человек.
        - Так и есть. Лавка тщательно затирает следы и охраняет тебя и себя. Но лучше не рисковать, пожалуй. Если помнишь, уже где-то появился один уникум, который каким-то образом узнал, в какое время мы остановимся на станции возле рынка в мире Зиндария. Мало ли, на что он ещё способен?
        Напоминание о послании заставило меня охладиться. Действительно, есть же этот неизвестный передаватель приветов в плаще, о котором ничего не знает даже Пожиратель.
        Блин, это раздвоение сознания до добра не доведёт. Умом я ещё обычная девчонка Злата, а вовсе не хозяйка магической лавки.
        Нет, когда за окном космос или бриллиантовая долина, а вокруг артефакты и чертёнок круги наматывает, охотно верится, что попал в сказку. Даже как-то вроде и в роль вживаешься.
        Но в своём-то мире я по-прежнему я… ну та, которой была. Злата, которая спокойно может пойти на свою работу, как делала каждое утро, а потом отправиться на девичник с подругами. Особенно когда вокруг не происходит совсем уж явных чудес и мир кажется до жути обычным.
        - Почему ты не возразил против моей встречи с подругами? - расстроенно спросила я, ругая себя за легкомыслие на чём свет стоит. - И шпионить бы не понадобилось.
        Эйз взял меня за плечи и очень серьёзно сказал:
        - Верь себе и своему чутью. Запомни, что оно тебя никогда не подводит. Даже если поступок кажется тебе глупым, но ты почему-то его делаешь, значит, так и надо. Хватит уже постоянно на автомате считать себя неправой. Просто задумайся: каждый твой якобы нелогичный поступок приводил тебя к нужному результату. Пожиратель не просто так назвал тебя лучшей хозяйкой лавки. Ты ещё и сама не знаешь, на что в действительности способна.
        Я аж замерла.
        Эти его внезапные перепады от дурашливости к серьёзности основательно выбивали из колеи.
        - Что ты хочешь этим сказать?
        Парень перестал корчить из себя невесть что и уже своим обычным дурашливым голосом пояснил:
        - А то, конфетка, что если бы ты осталась дома или даже спряталась в лавке и носу оттуда не высовывала, это вот совершенно ничего бы не изменило. Подумай сама. Если противник так силён, что может вычислить тебя здесь, в реальном мире, то от такого нигде не спрятаться. Поверь мне, лавка очень тщательно скрывает связь между вами, ведь она как никто заинтересована в сохранении тайны. По правде сказать, эта твоя прогулка была очень кстати. Она дала мне возможность незаметно понаблюдать, не отирается ли поблизости какой-нибудь иномирец. Или ещё кто-то хоть немного подозрительный.
        - Ну и как? - невольно заинтересовалась я. - Заметил что-нибудь?
        - Нет. Совершенно ничего.
        - А Алан не показался тебе подозрительным? Слишком уж настойчиво он предлагал встречаться!
        - И что в этом необычного? - искренне удивился Эйз. Ого, он что, и в самом деле не понимает?
        - Ну он-то красавец, а я… просто я.
        Блондин аж подпрыгнул от возмущения, а потом напустился на меня.
        - Конфетка, ты ж меня в самое сердце ранишь! Не смей так говорить! Да чтоб ты знала, если бы он не возжелал тебя заполучить, я бы решил, что он идиот. Хотя с другой стороны из-за его подкатов у меня постоянно чесались кулаки. Так хотелось расквасить гаду нос! Еле сдержался! Если бы не нужно было вычислять возможных шпионов, ему бы не поздоровилось! Ну а потом уже я немного остыл и рассудил, что в любом случае показываться не стоит, ведь ты наверняка не оценишь благородного порыва и разозлишься на меня за слежку и вмешательство в личную жизнь. А ведь наши отношения только-только стали налаживаться… Ну и ещё ты не проявляла к нему ни малейшего интереса. По правде сказать, последнее было определяющим фактором.
        Я только головой покачала. Вот ведь болтун!
        - И всё-таки ты показался. Зачем? Раз уж не хотел себя выдавать? Стой! Нет, только не это… Ты слышал мои последние слова?! Слышал, что я назвала тебя своим парнем?! - прозрела я.
        Эйз с довольным видом кивнул и расплылся в широкой улыбке. Мне тут же захотелось дать ему в зубы.
        - Ты!.. Ну ты и… А если бы он меня поцеловал всё-таки?!
        - Тогда я бы, конечно, появился раньше и подправил ему личико, - пожал плечами Эйз, вообще, кажется, не сомневаясь, что легко справился бы с Аланом, хотя тот отнюдь не выглядел хлипким.
        Я некоторое время стояла и молча смотрела в его бесстыжие голубые глаза, подыскивая слова, чтобы выразить всё, что думаю. А потом махнула рукой и направилась в сторону дома. Блондин как обычно пристроился рядом. Выглядел страшно довольным, кажется, даже что-то напевал себе под нос. Ну вот кто, спрашивается, тянул меня за язык?
        По дороге я позвонила маме и рассказала ей байку о том, что нашла новую хорошую работу с частыми командировками, поэтому временами буду бывать без связи. Как и ожидалось, всё прошло гладко. Мама уже некоторое время проживала в другой стране и была невероятно счастлива со своим новым мужем и моим новорождённым братиком. Мне кажется, иногда она попросту забывала, что у неё есть дочь. Или же просто считала меня достаточно взрослой и рассудительной (так было думать гораздо приятнее). Впрочем, я её за это не винила. Отец обращался с ней не лучшим образом, и теперь она навёрстывала упущенное. Можно сказать, что настоящая жизнь для неё началась в сорок лет.
        Эйз с любопытством прислушивался к разговору, а потом начал задавать вопросы о моей семье. Я отвечала неохотно, но постепенно как-то незаметно втянулась в беседу и выболтала ему чуть ли не всю подноготную. Впрочем, секрета я из этого не делала, так что никакого раскаяния за свою болтливость не ощущала.
        Дома мы плотно поужинали, а потом я принялась собирать вещи.
        Мне то и дело названивали Лера, Алиса, и коллеги с работы. Чаты разрывались от сообщений, а я даже не хотела их читать. Будто уже попрощалась со своей прошлой жизнью и отделила себя от неё и всех, кто к ней хоть как-то относился. Ну и ещё я, конечно, дулась на подруг. Могли честно предупредить, что хотят провести время со своими кавалерами, я бы им тогда по телефону рассказала об увольнении и о новой работе.
        Хотя, может, девчонки не так уж виноваты?
        Я жаловалась им на шефа, который не желал обращать на меня внимание, потом на раздражающего Эйза. Увидев красивого и при этом в целом адекватного Алана, который, как им показалось, на сто процентов мне подходит, они наверняка решили, что сделают мне большой подарок в виде этого знакомства.
        И раньше мне бы в голову не пришло на них злиться! Ведь я наверняка влюбилась бы по уши и была бы счастлива, ответь он мне взаимностью! А сейчас красавчик не вызвал никакого отклика внутри. Я любовалась им, как картиной в музее. И до сих пор не могу найти этому объяснения.
        А ещё я рада, что Алиса наконец нашла себе парня по вкусу. Надо думать, он очень хорош, раз у неё не возникло желания увести Алана. Хотя я всегда знала, что когда-нибудь найдётся тот, кто вытеснит из её ветреной головы все лишние мысли.
        Размышляя обо всём этом, я как-то даже и не заметила, что Эйз давно включился в процесс и взялся помогать мне в сборе вещей. И снова это получилось как-то так органично, что даже язык не повернулся бы сказать, что он мешается под ногами.
        На самом деле, вещей я взяла немного. Пара комплектов удобной одежды, крема, лосьоны, зубную пасту… будто собиралась в поездку на несколько дней.
        Упаковав всё в спортивную сумку, я повернулась к Эйзу.
        - А как быть с пауком? Мне ведь можно забрать его с собой?
        - Разумеется, - аж даже удивился блондин. - Впрочем, подозреваю, он и без дополнительных просьб отправится с тобой. Даже если ты каким-то образом сбежишь, оставив его дома, он тебя найдёт. К тебе ведь тянутся нити его паутины, которая, к слову, существует вне времени и пространства. По ним он и будет передвигаться в случае надобности.
        - Ого!
        - А ты думала! Не забывай, что звёздный паук создан из божественной энергии.
        Чуть поразмыслив, я решила, что всё-таки будет правильнее позвать своего чудесного (хоть и чуть жутковатого) питомца с собой. Он столько полезного для меня сделал, что предоставлять ему самому разбираться в происходящем - свинство.
        - Паучок, я собираюсь заступить на постоянную работу в лавке и пока не знаю, как часто буду возвращаться домой, и буду ли. Ты ведь пойдёшь со мной?
        Я обвела взглядом комнату, ожидая, что где-нибудь появится паук, и заранее морально подготавливая себя к тому, что придётся подставить ему руку.
        - Он тут, - тихо сказал Эйз. - На плече.
        Я резковато, пожалуй, повернула голову и увидела… всего лишь едва заметное мерцание. Как будто мелкие звёздочки роились в воздухе. Под моим взглядом между ними протянулись тонкие словно бы стеклянные нити, на краткий миг обрисовав силуэт паука. А потом всё исчезло.
        - Он по-прежнему не желает тебя пугать, - с улыбкой прокомментировал блондин.
        - Спасибо, - шепнула я пауку.
        В этот момент телефон в очередной раз разразился мелодией. Лерка. Ладно уж, отвечу. Всё-таки, пожалуй, стоит их предупредить, что уезжаю.
        - Да! - сухо сказала я, приняв вызов.
        - Злата, это я, - мягко произнёс знакомый мужской голос. Алан! Этого ни с кем не перепутаешь. - Удели мне минуту, пожалуйста.
        Ну, Лерка! Ну, подр-р-руга, блин… Внезапно я поймала внимательный взгляд Эйза, который стоял, склонив голову на бок и, конечно, слышал каждое слово. Почему-то это против воли смущало. Я махнула ему рукой, чтобы шёл на кухню (как будто это что-то изменит!), но он усмехнулся и отрицательно покачал головой. Если бы не это, я бы, скорее всего, положила трубку, а теперь подобный жест будет выглядеть, как будто я чувствую вину, разговаривая при нём с другим парнем.
        - Почему ты звонишь с Леркиного номера? - спросила я с досадой.
        - Решил, что так больше шансов, что ты возьмёшь трубку. И оказался прав.
        - Что ты хотел? Только говори коротко, у меня мало времени.
        - Давай сегодня встретимся и поужинаем вместе.
        Я аж рассмеялась от неожиданности.
        - Алан, мы ведь уже всё решили!
        - Я, кажется, говорил тебе, что настойчив.
        - Ага. И мне представился отличный шанс оценить твою настойчивость и принципиальность, когда ты резко сбежал там, в аллее. Хотя, может, тебе в туалет приспичило? Диарея - бич современного поколения…
        Моя язвительность должна была оскорбить его до глубины души, но не оскорбила.
        - У меня были причины уйти. Я боялся, что могу сорваться на этого твоего друга и разбить ему лицо. После этого ты бы и видеть меня не захотела! Это был бы конец. А такого нельзя допустить. Честно сказать, при появлении этого парня я был шокирован той яростью, которая поднималась изнутри. А ведь у меня нет на это права. Пока. Ты не моя (опять же пока), ты даже ещё упорно не желаешь замечать, насколько нам было легко и хорошо вместе. Эта ярость стала для меня полнейшей неожиданностью. Никогда не испытывал подобное из-за девушек. Мне хотелось растерзать его, если он посмеет к тебе прикоснуться. А ведь я всегда гордился своей выдержкой. Но в тот момент хладнокровие отказало. Испугавшись того, что могу натворить, я поспешил уйти. Решил для начала успокоиться, всё обдумать и без лишних эмоций решить, что делать дальше.
        Я глубоко вздохнула. Против воли прямой и честный ответ вызывал симпатию. Как-то вот ощущалось, что Алан не лжёт. Что ж, тогда попытаюсь ответить ему также честно и прямолинейно.
        - Знаешь, даже лучше, что ты ушёл. Я действительно не оценила бы драку. Алан, мне больше не хочется с тобой встречаться. Сейчас уже совершенно ясно, что друзьями мы не станем. Да, в начале прогулки, мне было с тобой легко. Но потом ты доставил мне много неприятных минут своей настойчивостью и нежеланием всерьёз воспринимать мои слова. Будто лучше меня знаешь, что я должна ощущать. Да ещё и настаиваешь на этом. Ты решаешь за нас обоих. Таким своим поведением ты без слов заявляешь мне о том, что я идиотка, которая не отдаёт себе отчёта в собственных чувствах. Ты будто даже и слышать не хочешь о том, что у меня может быть своё обоснованное мнение. Это оскорбительно. Я не ребёнок и не умственно отсталая. К счастью, мы вряд ли в ближайшее время увидимся, так как я уезжаю в длительную командировку.
        - Ты же говорила, что уволилась… - помолчав, сказал Алан. Его голос звучал как-то странно.
        - Мне предложили новую работу, связанную с постоянными разъездами. Буду мотаться по разным местам и неизвестно, когда вернусь. Так что прости-прощай.
        - Ты плохо меня знаешь. Я не привык отступать. Мы будем вместе, можешь мне поверить…
        - Сделай одолжение, расскажи о моей новой работе подругам, - перебила я. - Передай им, что я хотела поделиться подробностями на девичнике, но теперь некоторое время буду без связи.
        - Злата, подожди…
        Я положила трубку. Надоел.
        К счастью, Эйз не стал комментировать наш разговор, хотя я была уверена, что он начнёт ругать Алана и предлагать немедленно пойти с ним разобраться. Мне показалось, что блондин выглядит задумчивым, однако едва я убрала телефон, он тут же оживился, встряхнулся, подхватил сумку и сказал:
        - Ну что, готова?
        - Наверное.
        Я огляделась, окинув взглядом квартиру. Получится ли сюда вернуться? Надеюсь, да. Но уверенности нет. Как поведёт себя лавка, когда я скажу ей о своём выборе? Захочет ли быть равноправным партнёром и выстраивать отношения? И снова надеюсь, что да.
        Я погладила пальцем ключ. Лавка явилась на зов так быстро, будто только и ждала сигнала. Правда, в этот раз не в прихожую.
        Дверь шкафа, из которого я только что доставала одежду, знакомо скрипнув, приоткрылась, поманив тёплым светом.
        Ну что, пора навстречу приключениям! Мироздание, я иду…
        Когда мы шагнули внутрь, первым делом увидели чертёнка, сидящего на прилавке в обнимку со стеклянным шаром, в котором лавка, как видно показывала ему что-то страшно забавное, так как он то и дело хихикал. Занятие так его увлекло, что наше появление было замечено не сразу.
        - Кхм! - кашлянула я, привлекая внимание.
        Бес с недоумением вздёрнул голову и уставился на нас. При виде сумки его глазёнки распахнулись на всю ширину.
        - Ты… что? Ты насовсем?! - возопил он. - Уррра!
        Глава 47
        Он взмыл в воздух, несколько раз подряд сделал сальто, а потом кинулся меня обнимать.
        За лицо, разумеется. Я еле успела увернуться. Нет уж, шерсть в носу - это мы уже проходили.
        Чёртик, не желая сдаваться, развернулся и вновь пошёл на приступ.
        Я хотела припугнуть его чихом, но Рокши внезапно сам резко отпрянул от моего лица и едва не свалился на пол.
        - П-паук! - взвизгнул он, указывая дрожащим пальчиком куда-то в район моих волос. - Ой, исчез… Погоди-ка! Это тот самый звёздный паук, которого подарил Пожиратель?
        - Угу.
        - Он что… тоже тут будет? - опасливо уточнил чертёнок, видимо, припомнив, как его запеленали в паутину.
        - Разумеется. Но на тебя он больше нападать не должен. Ты ведь мне не угрожаешь.
        - Не угрожаю, - активно замотал головой чертёнок и вроде бы попытался осенить себя крестным знамением, что выглядело довольно забавно. - Так что совершенно незачем на меня нападать!
        - Ну вот всё и решили. А теперь, парни, если вы не против, мне нужно пообщаться с лавкой наедине. Поэтому я вас покину. За мной попрошу не ходить.
        Никто, конечно, не возражал.
        Чертёнок собирался было задать вопрос, но, глянув в моё лицо, передумал. Эйз же просто ободряюще улыбнулся и сказал:
        - Не волнуйся. Всё будет отлично.
        Мне бы его непробиваемую уверенность…
        Входя в знакомый коридор с диванчиками, лампами и дверями, я поняла, что нервничаю. В какой-то момент мне даже стало страшно, что лавка, услышав то, что я собираюсь ей сказать, не выпустит меня отсюда и заставит вечно блуждать в лабиринтах коридоров.
        На плече что-то едва заметно шевельнулось. Звездный паук! Его присутствие внезапно успокоило.
        Сначала я хотела выбрать для разговора комнату старой хозяйки, но потом передумала и уселась на один из диванов прямо в коридоре.
        - Ну что, поговорим? - было слегка неловко обращаться к пустоте. - Я согласна стать хозяйкой. Но у меня есть несколько условий. Если ты на них не согласишься, я уйду. Пожиратель поможет мне. И благодаря звездному пауку ты не сможешь забрать меня обратно.
        Последнее я постаралась сказать так твердо, как могла.
        Конечно, ответа не было. Казалось, мои слова тонут в тягучей тишине.
        - Условия такие. Во-первых, мы работаем на равных. Да, пока я еще неопытна во всех этих делах и охотно признаю твой авторитет. Я готова учиться, и буду искренне благодарна за наставления, но никаких таких штук вроде выходки с любовным порошком или игрой в догонялки за нужным артефактом больше не потерплю. Давай относиться друг к другу с взаимным уважением.
        Я немного помолчала, собираясь с мыслями и втайне надеясь хоть на какой-то знак, который можно было толковать, как согласие.
        И снова напряженная тишина была мне ответом.
        Блин, а ведь к самым наглым требованиям я еще только собиралась перейти.
        - В любой момент, когда мне вздумается, я могу возвращаться в свой мир, навещать свою квартиру, своих родных и друзей. Конечно, здорово было бы ещё как-то связываться с ними время от времени, чтобы не беспокоились зря, ну да ладно, и так сойдёт.
        Ну всё, самое главное и по-настоящему важное озвучила. В целом можно было на этом и закончить, но Пожиратель говорил, что лучше бы потребовать какую-то выгоду, а всё сказанное до этого, - по сути то, что должно было присутствовать по умолчанию. Думаю, пренебрегать советами этого авторитетного и жуткого бога не стоит. Вряд ли он будет тратить своё божественное время на пустую болтовню.
        - Разумеется, мне нужна будет своя комната с удобной обстановкой. Жить в комнате прежней хозяйки я не хочу, она недостаточно просторная, окно маленькое, обстановка скромная, без изюминки, да и вообще… всё какое-то несовременное и не особенно симпатичное. Скучно и тоскливо. Место, где я планирую проводить много времени, должно быть максимально комфортным для жизни. Таким, которое не хочется покидать и в которое хочется вернуться (ведь мы обе в этом заинтересованы, да?). Ну и хорошо бы обсудить зарплату. Всё-таки любая работа должна оплачиваться. Это могут быть деньги других миров, чтобы, когда немного пообвыкнусь тут и смогу выходить наружу, делать какие-то покупки. Допустим, мне безумно любопытно как-нибудь посетить рынки межмирья, о которых рассказывал Эйз. Сувенирчики, к примеру, прикупить. Да и вообще узнать, какие диковинки там продаются, а ещё увидеть технологические и магические новинки разных миров! Конечно, я не прочь получать оплату и какими-то полезными артефактами, только лучше безопасными и без побочных эффектов. Если деньгами из сокровищницы и артефактами ты делиться не хочешь, то
есть ещё вариант посещать время от времени какие-то места, где можно разжиться ценностями. Вроде бриллиантовой долины, но без вредного воздуха и хищников. В общем, тут сама решай, что тебе больше нравится.
        Уф, всё. Наглые требования озвучены, а значит, инструкция Пожирателя выполнена. Но я хочу сказать ещё кое-что, чего он мне не советовал. Просто от себя, потому что считаю это правильным и честным.
        - А теперь выбор за тобой. Ты можешь отказаться и прямо сейчас вышвырнуть меня отсюда. Я знаю, что есть и другие девушки, которые станут отличными хозяйками, и с ними тебе, возможно, будет в сто раз проще. Если у тебя есть хоть малейшие сомнения в том, что ты сможешь сработаться со мной, не пытаясь меня сломить, то лучше давай расстанемся прямо сейчас. Думаю, в этом и есть партнёрство, что каждый должен сделать выбор и ни один не должен тянуть одеяло на себя и перехватывать власть. В том числе и я. Кстати, ты можешь точно так же выдвинуть свои требования. Это будет справедливо. И… нам ведь необязательно принимать окончательное решение сейчас. В конце концов, можно просто попробовать поработать в качестве равноправных партнёров и посмотреть, что из этого выйдет.
        Некоторое время ничего не происходило. Наверное, лавка думала.
        Могу её понять. Стоит ли связывать себя с хозяйкой, которая завтра может психануть после какого-то жуткого приключения и уйти, попросив паука хорошенько её спрятать?
        Хотя я вряд ли так поступлю. Такое было возможно только тогда, когда меня принуждали к согласию. А сейчас я приняла решение и, кажется, готова идти до конца. Хоть и жутковато, конечно.
        В этот раз тишина длилась не так долго, как я ожидала. Мне казалось, что решение непростое и лавке потребуется много времени, учитывая то, что рассказал о ней Пожиратель. Но нет. Наверное, она уже и без того поняла, с кем имеет дело, если у неё был доступ к моим чувствам.
        Поэтому её размышления заняли ровно минуту.
        А потом прямо передо мной в пустой стене коридора возникла ещё одна дверь.
        Я встала с дивана, приблизилась к ней и с некоторой опаской заглянула внутрь.
        Ого!
        Совершенно точно такого помещения тут раньше не было!
        Честно сказать, увиденное так меня поразило, что некоторое время я просто торчала на пороге с открытым ртом, не в силах произнесли ни слова.
        Когда же дар речи ко мне вернулся, я неуверенно уточнила охрипшим от переизбытка эмоций голосом:
        - Это для меня? Получается… ты согласна попробовать побыть партнёрами?
        Ключик потеплел и запульсировал. Почему-то это напомнило мне вибрирующее мурлыканье кота.
        Я шагнула внутрь, с восторгом рассматривая самую невероятную, нет, фантастическую комнату из всех, виденных мной.
        Глава 48
        Ни одному дизайнеру моего мира подобное не могло, кажется, прийти в голову!
        Впрочем, это потому, что многих вещей в моём мире попросту не существовало.
        Например, парящего над полом журнального столика на странной пенной подушке, на котором приветственно замер разноцветный коктейль в причудливом овальном бокале без горлышка, но с длинной трубочкой-носиком для питья. Когда я вошла, столик плавно подлетел ко мне и замер неподалёку, так, чтобы мне удобно было взять напиток.
        Кажется, лавка со всей серьёзностью отнеслась к моим словам про несовременный и скучный интерьер прежнего обиталища хозяйки! Здесь не было ну абсолютно ничего скучного!
        Какому-нибудь убеждённому стороннику классических интерьеров такое вряд ли бы понравилось, однако я, повторюсь, была в полнейшем восторге.
        Но начну по порядку.
        Моя новая комната представляла собой большое светлое помещение с огромным окном едва ли не во всю стену. И её наполняли невероятные предметы и вещи (вперемешку с нормальными и привычными), которые тем не менее сплетались между собой в какой-то немыслимой гармонии.
        Я скинула обувь и прошлась по нежно-персиковому полу. Пол был тёплый, необыкновенно приятный ступням, гладкий, но при этом не скользкий. Интересно, что это за материал, из которого он сделан? Вроде и твёрдый, но будто упругий. На такой не больно упасть. И колени о такой не разобьёшь. Даже ковра не требуется.
        Всё это я отметила мельком, ведь гораздо больше пола меня заинтересовали стены, состоящие, казалось, из радужных мыльных пузырей. Пузыри не лопались и на ощупь были упругими и бархатистыми.
        Повинуясь какому-то внутреннему импульсу (думаю, лавка подсказывала, что к чему), я прислонилась к ним спиной и начала мягко погружаться. К счастью, неглубоко. Просто пузыри подстраивались под моё тело, поддерживая его максимально удобным образом. Стоило, к примеру, расслабиться и начать сползать вниз, как часть пузыристой стены собралась под ягодицами, образуя сиденье.
        Отдельного внимания заслуживало освещение. Его давали парящие под потолком диски, каждый размером с монету. Таких дисков там зависло не меньше трёх-четырёх десятков! Они давали ровный рассеянный свет, очень комфортный глазу. Я подняла руку и поманила лампочки к себе. Часть из них тут же отделилась от стаи и подлетела ко мне, скучковавшись над рукой и создавая более яркое освещение в конкретной точке. Удобно!
        В этот фантастический интерьер каким-то чудом встроился привычный моему миру камин! Очень изящный, отделанный кремовыми кирпичиками, с узорчатой решёткой. Будто кто-то воткнул его в податливую стену и пузыри тут же обволокли его со всех сторон. В камине потрескивало пламя, которое плясало над небольшими дровишками, но почему-то не обугливало их. Магия? Или технология? А, неважно. Здесь и без того есть чему удивляться. Например, тому, что этот камин вполне себе гармонично вписывался в общий интерьер (хотя это казалось невозможным) и, пожалуй, добавлял ему изюминки.
        - А это что у нас?
        Я подошла к растущему из стены нежно-зелёному кристаллу и погладила его рукой. Из него тут же полилась приятная гармоничная музыка. Ну ясно! Стоило потереть энергичнее, как темп стал быстрее, динамичнее. Как оказалось, чтобы сменить мелодию, достаточно было поглаживать разные грани. А для выключения следовало слегка щелкнуть по кристаллу ногтем.
        Напротив окна (за которым в настоящее время виднелся жизнерадостный луг с белыми, невообразимо огромными и подсвеченными солнцем шарами одуванчиков) стояло роскошное кресло с бежевой обивкой, удобное даже на вид.
        Я заметила, что внизу у него точно такая же пенная подушка, как и у столика, и поспешила проверить догадку.
        Стоило в него сесть, как кресло плавно поднялось на пару сантиметров над полом.
        Оказалось, оно реагировало на движение тела. Чтобы заставить его подняться выше, нужно было два раза откинуться назад, а для плавного спуска, соответственно, наклониться вперёд, будто собираешься вставать. Аналогичным образом кресло можно было заставлять двигаться вправо и влево. Наука пилотирования кресла по комнате осваивалась на удивление легко, практически интуитивно. В каком же мире, интересно, изобрели подобную прелесть?
        Кстати, вдоль одной из стен имелся удобнейший диванчик с точно таким же пенным основанием… Видимо, обитатели этого мира задались целью создать обстановку для отчаянных лентяев, чтобы можно было делать все дела лёжа, буквально не вставая с дивана.
        Наигравшись, я опустила кресло возле интереснейшего сооружения, расположенного в углу на изящной прозрачной подставке. Отдалённо оно напоминало большую кофемашину приятного золотистого цвета с какой-то очень уж большой выемкой для напитков, в которую свободно поместилась бы, пожалуй, целая кастрюля с кофе.
        Интересно, для чего это?
        На корпусе имелась единственная кнопка.
        Думаю, ничего страшного не будет, если я её нажму…
        - Служба доставки межмировой кухни. Слушаю вас, - сказал очень нежный, переливчатый серебристый голос из невидимого динамика. Таким голосом, наверное, могла бы разговаривать фея.
        - Эээ… здравствуйте, - хрипло откашлялась я. - Простите, наверное, это ложный вызов. Хотела понять, для чего нужен этот золотистый механизм у меня в комнате.
        - Понятно, - в голосе «феи» послышался смешок. - Давайте помогу. Перед вами уникальная технологически-магическая новинка - прибор для перемещения блюд из разных миров. Исключительные права на его производство и продажу принадлежат нам - первой и пока единственной межмировой службе доставки еды. Кстати, на одной из станций поезда пустоты, той, что неподалеку от известной туристической достопримечательности - дрейфующего в пустоте осколка древнего мира, у нас есть свой ресторанчик с уникальнейшим меню, так что ждём в гости.
        Чётко отбарабанив текст, она замолчала, предоставляя мне слово.
        - А… ясно.
        Видимо, поняв, что от растерянной меня ждать инициативы не следует, «фея» решительно и профессионально взяла переговоры в свои руки.
        - Кушать хотите? - деловито осведомилась она.
        - Ну… если только что-нибудь лёгкое или десерт… - призадумалась я.
        - Отлично. Желаете что-то конкретное или попробуем случайный выбор?
        - Случайный. - Рисковать, так по полной программе.
        - Отлично, - похоже, это её любимое слово. - Положите конечность в аппарат, мне нужно загрузить в систему данные о вашем организме.
        - Зачем это? - Засовывать руку в машину было почему-то страшновато.
        - Как зачем? - очаровательно изумилась невидимая собеседница. - Нам же нужно подбирать для вас только те блюда, которые подходят вашему виду и не нанесут вреда здоровью!
        - Логично, - признала я и аккуратно вставила руку в единственную имеющуюся выемку.
        - Считываю данные… отлично. Всё, конечность можно вытаскивать. Ваши данные уже в системе, больше подтверждать их не нужно. Заказ принят: лёгкая закуска, случайный выбор. Оплата поступила. Приятного аппетита.
        Пока я размышляла над тем, откуда поступила оплата (хотя что тут думать? Мы же с лавкой обговаривали обмен, вот она и взяла расходы на себя), «фея» с лёгким щелчком отключилась, а аппарат издал нежный звук, напоминающий лёгкий выдох, и материализовал в той же самой выемке изящную вазочку, похожую на хрустальный цветок, из которой торчали тонкие прозрачные палочки цвета карамели. На конце каждой из палочек имелся шарик, будто бы слепленный из кроваво-красных рубинов, таинственно поблёскивающих в свете парящих ламп.
        Честно сказать, выглядело всё так, будто блюдо только что доставили из бриллиантового мира. Но ведь «фея» утверждала, что подбирает нечто удобоваримое для моего организма! Может, машина дала сбой? Как-то совсем вот не верится, что это всё съедобно.
        Я аккуратно взялась за палочку, достала один из шариков и потрогала его пальцем, наслаждаясь игрой света на гранях.
        Оказалось, «зёрнышки» легко отделялись друг от друга. Одно из них я, чуть подумав, всё-таки закинула в рот. И правильно сделала! Стоило сжать его зубами, как хрупкая оболочка лопнула (и тут же, кажется, растаяла), а густое содержимое растеклось по языку, наполняя рот приятным бархатистым холодком с нежным восхитительным вкусом. В этот раз я даже и привычных сравнений не нашла. Отдалённо можно было сказать, что присутствовали ягодные, сливочные и даже мятные нотки, но это не передавало бы даже десятой доли истины. С уверенностью я могла утверждать только то, что десерт был гораздо вкуснее моего любимого фруктового мороженого и, должно быть, великолепно охлаждал в жару.
        Повинуясь наитию, я перестала отделять зёрнышки и засунула в рот весь шарик целиком.
        Ммм, бесподобно…
        И изящную вазочку можно оставить себе на память! В общем, в этот раз случайный выбор оказался очень удачным.
        (Хотя никто, конечно, не обещает, что при следующем использовании машины эта лотерея не подкинет мне что-нибудь с пикантным вкусом ушной серы, к примеру.)
        И всё равно аппарат шикарный. Конечно, лавка и сама может доставлять мне еду, но она выбирает её по своим каким-то критериям. А я даже и не знаю, что заказать, в отличие от того же Эйза, потому что имею весьма смутное представление о том, что вообще бывает. Теперь же у меня появился шанс выяснить это, познакомившись с кухней разных миров.
        Кстати, интересно, а через этот аппарат можно заказать нашу земную еду? Обязательно испытаю в следующий раз.
        Закинув в рот очередной шарик (палочки, кстати, оказались несъедобными, к моему сожалению), я подошла к окну, за которым в очередной раз сменилась картинка. Мы переместились в лес. Несмотря на то, что царила ночь, всё было видно на удивление отчётливо, так как толстые морщинистые стволы деревьев густо опутывал вьюнок со светящимися белыми и нежно-розовыми цветами. Этот же вьюнок гирляндами свисал с ветвей и был, как видно, полноправным хозяином леса. Свечение цветов создавало удивительную сказочную атмосферу, и я невольно залюбовалась зрелищем, гадая, какие же создания водятся в этом лесу.
        Словно в ответ на мои мысли с дерева свесилось на длинном пушистом хвосте дружелюбное обезьяноподобное существо с умильной мордочкой котёнка и принялось с дружелюбным любопытством разглядывать лавку.
        Какой милый малыш! Интересно, он меня видит?
        Я приникла к стеклу и хотела помахать ему рукой, но в этот момент зверёк встревоженно вскинул голову, что-то пропищал и стремительно скрылся в ветвях.
        Что его напугало? Какой-то хищник? Долго гадать не пришлось.
        Сначала я услышала пронзительный вой, а потом увидела, как из глубины леса прямо на меня несётся облезшее лицо в ошмётках плоти с раззявленным ртом и полыхающими красными глазами.
        Демон! Я видела подобных, они нападали на Эйза! Только этот был значительно крупнее…
        Честно сказать, от страха и неожиданности на меня напал ступор.
        Лавка, к счастью, отреагировала быстрее.
        Чудовищная тварь уже почти врезалась в стекло, когда вид за окном сменился. Я с хрипом выдохнула, схватившись за грудь. Сердце бухало, как сумасшедшее.
        В этот раз мы оказались в сельской местности с милыми круглыми домиками, нежно-голубой травкой и белыми в розовый горошек цветами.
        Неподалёку ходил пастух, тростиной гоня перед собой стадо маленьких пухлых облачков.
        Насладиться умиротворяющей картинкой я не успела.
        Резко заслонив её, перед стеклом возник оскалившийся демон.
        Он что, скакнул через миры за нами?!
        Глава 49
        Я отшатнулась и упала на пол, не сводя глаз с кошмарной мёртвой морды чудовища, будто бы созданного только для того, чтобы уничтожать, разрывать, нести смерть и разрушение. Казалось, своим неестественным существованием оно бросало вызов самим законам жизни.
        Демон смотрел на меня и, без сомнения, меня видел. Именно до меня он хотел добраться! И почему-то этот его взгляд внезапно показался мне очень осмысленным…
        Лавка снова скакнула.
        В этот раз тварь переместилась вместе с ней, так и зависнув над стеклом.
        Но ненадолго.
        Демон раскрыл рот и внезапно пронзительно заверещал-завыл, а в следующий момент его с чудовищной силой дёрнуло назад. Вой резко стих.
        Я медленно поднялась с пола, шагнула к окну и застыла, чувствуя, как шевелятся волосы на голове.
        Мы попали в глаз урагана.
        Урагана, в котором проносились, перевариваясь, осколки целых миров.
        Грандиозное и одновременно ужасающее зрелище.
        Я будто закоченела, не в силах смотреть и отвернуться.
        Сама смерть, чудовищная, равнодушная и вечно ненасытная, крутилась сейчас буквально в метре от моего лица. Её ледяное дыхание выворачивало лёгкие.
        Меня затрясло.
        Откуда-то пришло знание, что лавка выбрала единственный крохотный островок в самом центре этой жуткой невообразимой воронки, которая только что в мгновение ока разорвала на части здоровенного демона и поглотила его, даже не заметив.
        Да что демон, казалось, сами галактики сейчас рвутся на части на моих глазах…
        Если бы лавка чуть промахнулась с посадкой, нас бы тоже перемололо в этой мясорубке вселенского масштаба.
        Оглушённая эмоциями, я не заметила, как за спиной возник Эйз. Поняла, что он тут, только когда он крепко обхватил меня руками, прижимая к себе и успокаивая как ребёнка.
        - Тшшш… Тихо, тихо… Я с тобой…
        Больше он ничего осмысленного не говорил, но делал именно то, что нужно: удерживал меня на ногах, не давая упасть, и согревал своим удивительно горячим телом. Его объятия не оставляли ни единого шанса холоду, ползущему изнутри.
        В этот момент я вообще не думала ни о двусмысленности положения, ни о том, что обычно этот блондин жутко меня раздражает. Вид урагана, пережевывающего миры за окном, произвел неизгладимое впечатление. Да уж, не ко всем чудесам Мироздания я оказалась готова…
        Ещё раз посмотреть в окно было выше моих сил, поэтому я спрятала лицо на широкой мужской груди и намертво вцепилась в парня, словно боялась, что он сейчас исчезнет и мне снова придётся остаться с ураганом один на один.
        Впрочем, Эйз и не собирался меня отпускать.
        - Сейчас, - шепнул он, на миг отрывая одну руку и кажется, касаясь окна. - Вот и все. Посмотри, теперь там ничего нет.
        Я неохотно повернула голову.
        Окно, казалось, подёрнулось белёсой дымкой. Оно перестало быть прозрачным и матово светилось, будто с той стороны взошла луна.
        Урагана теперь и в самом деле не было видно, хотя я не сомневалась, что он там: лавка почему-то не спешила перемещаться, будто решила подстраховаться от появления новых демонов.
        И всё равно стало намного легче.
        - Это специальное стекло, - тихо объяснил Эйз. - Его прозрачностью можно управлять.
        Я кивнула, понемногу приходя в себя.
        Атмосфера в комнате неуловимо изменилась. Свет ламп стал более тёплым, потолок мягко замерцал, будто звёздное небо. На пузыристой стене заплясали отблески пламени из камина.
        Страх как-то незаметно отошёл на задний план, и вперёд выступили совсем другие чувства. Пришло осознание, что я стою в кольце сильных рук, плотно прижавшись к мужскому телу.
        Стало жарко.
        Я рвано выдохнула, вскидывая голову, и тут же наткнулась на его взгляд, острый, пронизывающий, такой же, как тогда, на кухне в моей квартире.
        Но в этот раз он меня почему-то не испугал.
        Наоборот, тело странным образом отреагировало на него. Ощущения вдруг необыкновенно обострились. Те места, где мы соприкасались кожей, буквально обжигало.
        Объятия стали еще крепче, и все равно мне было этого мало.
        Я схватила ртом воздух, подаваясь ему навстречу.
        В этот момент камин очень ярко полыхнул, лампочки заметались под потолком стаей встревоженных птиц, а кристалл сам собой разразился громкой динамичной музыкой, сминая атмосферу. Кажется, лавка не собиралась допускать того, что могло произойти.
        Я вздрогнула и опомнилась.
        Резко нахлынувшее смущение сменилось вспышкой злости.
        - Решил воспользоваться ситуацией?! - прошипела я, вырвавшись из его рук.
        - И в мыслях не было, конфетка, - заверил он.
        - Видела я твои мысли! Все на лице были написаны!
        Гад выдал чувственную усмешку и вкрадчиво уточнил:
        - А хочешь знать, что в этот момент было написано у тебя на лице? Мольба. Так о чем ты так страстно меня просила?
        Он попал в цель, от чего я разозлилась еще больше.
        - Это был момент слабости!
        Эйз насмешливо заметил:
        - Я говорю о том, что было после момента слабости…
        У меня аж в глазах потемнело от ярости. Что интересно, в ту минуту я напрочь забыла об урагане и думала только о том, как сильно хочу огреть вредного блондина чем-то тяжелым. Накопившиеся эмоции требовали прорыва.
        - Чего ты добиваешься? - прошипела я. - Чего тебе вообще от меня надо?
        Ляпни он что-то вроде «Мне нужна ты», я бы, наверное, бросилась на него, как кошка, и попыталась расцарапать лицо.
        Но Эйз, кажется, никогда не поступал так, как ожидалось.
        Он как-то по-другому, по-доброму, улыбнулся и ласково ответил:
        - В настоящий момент я хочу, чтобы ты перестала бояться. У меня получается? Ты пришла в себя?
        Злость схлынула так же быстро, как и накатила. Просто испарилась, будто её и не было. А ведь он прав! Я напрочь забыла об урагане! А теперь, вспомнив, уже не чувствовала того ужаса неизбежной смерти всего живого, сжимающего ледяной рукой горло и неизбывной тоской выедающего внутренности. Чёртов гений!
        Я кинула взгляд в сторону непрозрачного окна, невольно поежилась и признала:
        - Да, это сработало. Спасибо. Но всё же мог бы выбрать и более безобидные способы…
        - Надо было быстро тебя отвлечь и переключить на что-то другое. Так я и сделал.
        - Значит, все ради этого?
        Эй, неужели я чувствую разочарование? Нет, конечно, нет. Это досада и точка.
        Эйз глянул на меня так остро, что я вдруг испугалась ответа и поспешила перевести тему:
        - А что это вообще за место? Очередное последствие битвы богов?
        Он молча кивнул, как-то не спеша вдаваться в объяснения. Кажется, рассматривание моего лица его занимало куда больше.
        - Ясно… Никогда не видела ничего более жуткого… А как ты вообще тут оказался?
        Эйз наконец-то перестал смущать меня своим пристальным взглядом и пояснил:
        - Лавка резко выдернула меня из общего зала сюда. Могу ошибаться, но, кажется, она была страшно напугана.
        - Неужели она хотела, чтобы ты меня успокоил?
        - Сомневаюсь, - Эйз повёл головой, будто к чему-то принюхивался. - Я чувствую здесь что-то чужеродное.
        Он шагнул к окну и замер так, будто видел сквозь стекло.
        Ровно напротив того места, где был демон.
        Ох, точно! Как можно было забыть? Кажется, этот чудовищный ураган отправил мой мозг в перезагрузку!
        - Ты прав, Эйз! Тут был демон! Огромный, жуткий! И он… Боже, он преследовал меня, прыгая вместе с лавкой через миры! Представляешь?! К счастью, его разорвало ураганом.
        Мне показалось, что блондин даже не удивился, будто уже предполагал такой ответ.
        - Демон? - задумчиво повторил он. - Что ж, это объясняет, почему я понадобился лавке так срочно…
        - Почему? - быстро спросила я, надеясь на откровенность.
        Эйз обернулся и заявил с уже набившей оскомину дурацкой интонацией, за которую обычно мне хотелось его прибить:
        - Ну как зачем, конфетка? Разве ты забыла? Ведь я - твой личный телохранитель! Кому, как не мне, полагается защищать тебя от чудовищ?!
        Глава 50
        Я только рукой махнула. Никогда с ним не поймешь, где настоящий Эйз, а где актер-кривляка.
        - Значит, демона разорвало? - хмыкнув, уточнил он.
        - Угу… Но до этого он настойчиво преследовал лавку и несколько раз скакнул за нами сквозь миры. Демоны так могут?
        - Демоны, конфетка, разные бывают. Есть низшие, те, которых ведет лишь голод. Они мало чем отличаются от животных. А некоторых ты и от людей не отличишь, если они того пожелают. Эти и с иными богами могут поспорить… Как он выглядел?
        - Почти как те, от которых мы с лавкой тебя спасли, только здоровенный.
        - Хм, странно. И он преследовал вас по мирам? Не должен был… Неудивительно, что лавка испугалась. Угнаться за ней - дело непростое. Такие прыжки - ее стихия, и она мастерски запутывает следы, сдвигая и сплетая за собой межмировые и временные слои. Ты случайно не обратила внимания на его взгляд? Он не показался тебе…
        - …разумным? - закончила я и невольно передернула плечами. - Да, показался.
        Эйз задумчиво кивнул.
        - Что это значит? Не молчи! Меня же разорвет от беспокойства и любопытства! В демона кто-то вложил разум? Или он лишь притворился низшим, чтобы сбить с толку?
        - Лучше бы это было так… Значительно хуже, если им управляли. Ну то есть кто-то, находясь, быть может, очень далеко отсюда, отдавал ему приказы и смотрел на происходящее его глазами.
        - Почему это хуже? - переспросила я, напуганная серьезностью блондина. - А, поняла! Ведь это значило бы, что разорвало лишь слугу, а не хозяина, так?
        Он, помедлив, кивнул. Мне показалось, будто он хотел добавить что-то еще, но передумал. Вместо этого он сказал:
        - Что ж, лавка выбрала отличное место, чтобы сбить преследователей со следа. Обнаружить ее здесь весьма проблематично, ураган искажает и разрушает все, искривляя время и пространство. Ни один сигнал не пробьется. Кто бы ее ни искал, он наткнется на непреодолимой барьер, будто лавка на время исчезла отовсюду. А даже если бы кто-то догадался, где она скрывается, подобраться все равно вряд ли бы смог. Это лучший способ сбить со следа.
        - А не мог кто-то, допустим, нацепить на лавку какой-то маячок? И едва мы покинем ураган, маячок снова укажет наше местонахождение?
        - Во-первых, вряд ли на лавку можно что-то незаметно нацепить без ее ведома, она ведь живая. Если же это заклинание, то тем более оно не удержится - его рассеет общее магическое поле, излучаемое артефактами. Во-вторых, даже если бы что-то такое было, тут, внутри урагана, разрушится все… Он отмоет от чужой магии лучше магической химчистки.
        Честно говоря, меня изрядно встревожила вся эта ситуация. Будто мало странных посланий, переданных с зиндарийцем, а теперь ещё и этот демон с чужим взглядом… А вдруг это связано? Демон смотрел на меня так, будто именно я была его целью. Что он хотел со мной сделать? Точнее, что со мной хотел сделать его возможный хозяин? Разорвать? Похитить? Напугать?
        - Я разберусь с этим, конфетка, - уверенно пообещал Эйз.
        Мне хотелось продолжить расспросы, но блондин будто потерял интерес к разговору. Он переключился на комнату и принялся увлечённо её разглядывать, переходя от одного предмета к другому.
        А со мной вдруг начало твориться что-то странное. Ни с того ни с сего накатила непонятная усталость. Удивительно, ведь минуту назад не было никаких признаков утомления, более того, меня переполняла энергия! А сейчас тело вдруг потяжелело и захотелось присесть. Или лучше прилечь.
        Анализируя собственное самочувствие, я отстранённо наблюдала за тем, как блондин бродит по комнате. За каких-то пять минут он успел посидеть на летучем кресле, потрогать пузыристые стены, выдав при этом пару фактов о мире Буфруш, в котором их изобрели, пообещать сводить меня в ресторанчик, о котором упоминала фея-диспетчер… Под конец он замер у одной из стен и уточнил:
        - Ты заметила, что тут за перегородкой выход в коридор?
        - Нет! - чуть взбодрилась я. Ого, так у меня, получается, не комната, а квартира!
        А в конце короткого коридорчика обнаружилась… спальня! Небольшая, с мягким, будто бы ворсистым на ощупь полом и полукруглым окном, также предупредительно затянутым дымкой.
        Стены чуть отличались от тех, что в гостиной. Нет, пузыри тоже присутствовали, только вот они были не прозрачными, а словно бы обтянутыми мягким бежевым бархатом, что придавало спальне особый уют.
        Обстановки минимум: необычный овальный шкаф, который источал тёплый приглушённый свет, выполняя, как видно, ещё и функцию ночника (он чем-то походил на громадное яйцо, вырезанное из непрозрачного горного хрусталя); миленькая прикроватная тумбочка со знакомым пенистым основанием; столик в углу с установленным на нём зеркалом (которое показалось мне смутно знакомым) и ещё несколькими предметами неизвестного назначения, лежащими на столешнице, - крохотной старинной шкатулкой, гладким глиняным горшочком, наполненным мелким серебристо-белым песком, и небольшим потрёпанным мешком, годящимся, кажется, только на выброс.
        Но главное, на что сразу же падал взгляд, - это кровать.
        Круглая, с мягкими толстыми бортиками, она больше всего напоминала громадное гнездо на шести длинных гибких серебристых ножках, в настоящий момент по-паучьи подобранных. Роскошное, невероятно удобное, так и манящее прилечь гнездо!
        - О, какая редкость! - с восторгом прокомментировал Эйз. - За такую кровать многие готовы отвалить сказочные суммы! Её можно брать с собой куда угодно. Можно даже при желании использовать как транспорт! Она приспосабливается под тело, а также генерирует вокруг спящего особое поле для защиты от внешних раздражителей, которое, помимо прочего, способствует идеальному отдыху и расслаблению… К слову, она способна взбираться на любые поверхности и закрепляться там. Знавал я одного парня, который любил на подобной кровати влезать на деревья и спать среди ветвей, как в настоящем гнезде, представляешь?
        Его голос доносился до меня будто издалека.
        Надо же, я думала, что хозяйке лавки не обязательно спать… с другой стороны, вот именно сейчас мне было как-то нехорошо. Может, лавка доставила сюда кровать, потому что почувствовала это?
        - Со мной что-то происходит, - призналась я с зевком. - Боюсь, демон успел наложить на меня какие-то чары. Накатила непреодолимая усталость, и с каждой секундой всё хуже. По-моему, я сейчас отключусь.
        Кажется, Эйза это совсем не напугало.
        - А я-то гадал, когда это произойдёт, - хмыкнул он. - Был уверен, что случится что-то подобное.
        - О чём ты? - пробормотала я и пошатнулась. А в следующий момент меня подхватили на руки. Я даже не возражала, поскольку так было намного легче.
        - Об отдыхе, который так или иначе нужен твоему организму, - ласково пояснил он, прижав меня чуть крепче положенного. - Я не сразу понял, почему ты перестала нуждаться в сне, но потом до меня дошло. Лавка сдвинула временные слои. Она не избавила тебя от сна, она просто переносила все моменты сна в будущее, как бы откладывая их на потом. А чувство бодрости при этом оставалось. Можно сказать, ты брала его в долг в счёт будущего отдыха. Но вечно натягивать резинку нельзя, когда-то придётся её отпустить. Настало время платить по счетам. Тебе надо отоспаться за все пропущенные ночи.
        Я слышала его, как сквозь вату. Разум безуспешно пытался вырваться из пут сна, ведь предстояло столько дел! Но тело считало иначе.
        На руках у Эйза было так тепло и уютно… Та трезвомыслящая часть меня, которая вечно сопротивлялась, как видно, уже отключилась, и сейчас мне не хотелось, чтобы он уходил.
        Ведь в его присутствии отступал страх повторного визита демонов и леденящий ужас перед ураганом.
        Наверное, поэтому, когда он попытался уложить меня на кровать, я вцепилась в него, уже не особо, надо сказать, себя контролируя.
        - Спи, - шепнул он в самое ухо, пощекотав дыханием. В голосе мне почудилась улыбка. - Обещаю, я буду тут, когда ты проснёшься. И вообще никуда от тебя не денусь, можешь не сомневаться. Сладких снов, конфетка…
        По ощущениям я проспала всего одну ночь, а не целую вечность, как ожидалось (хотя ощущения могли и врать).
        А когда я, наконец, проснулась и разлепила глаза, то первым, что увидела, оказался… потолок. И всё бы ничего, но он был как-то слишком уж близко. До меня не сразу дошло, что кровать каким-то образом взобралась вверх и повисла, уцепившись гибкими конечностями за специальные скобы. Само ложе при этом располагалось строго горизонтально.
        Внизу кто-то негромко переговаривался.
        Подкатившись к ближайшему краю и перегнувшись через бортик, я увидела Эйза и Рокши. Эйз сидел, расслабленно откинувшись на спинку дивана с пенным основанием, как видно, перемещенного из гостиной.
        Он, наконец, избавился от купленной в моем мире одежды, но и возвращать свою кожаную не стал.
        На нем была белая и будто бы шелковая рубашка с какими-то затейливыми крючками вместо пуговиц (неужто хранил ее в своей бездонной сумке? Или лавка по дружбе подкинула?), которая необыкновенно, надо сказать, ему шла. Особенно, когда он вот так небрежно закатал рукава, обнажив мощные запястья, расстегнул крючки на вороте и опустил голову, от чего дерзкие пряди непослушных волос упали ему на лоб. Светлые удобные брюки не стесняли движений, так как он сидел, подвернув под себя босую ногу.
        Слева от него над диваном с таким же сосредоточенным видом завис Рокши.
        И они… увлечённо дулись в какую-то настольную игру, лежащую между ними!
        Выглядела она занятно: над плоской чёрной доской в воздухе зависла небольшая объёмная галактика. Несколько планет медленно вращались вокруг центральной звезды. С одной стороны крутилась устрашающая чёрная дыра, с другой шевелилась хищная, как выяснилось позже, туманность, снизу затаился какой-то жуткий космический осьминог. Имелись и игровые фигурки, которые, как и все остальные части игры парили в воздухе над доской в ожидании хода. Они представляли собой человекообразных крылатых существ, возможно, богов. Эйз играл тёмным (он и в самом деле источал тьму), а чертёнок отдал предпочтение светлому, сияющему, как лампочка. Очевидно, игра была очень напряжённой, так как у Рокши аж хвостик подёргивался от возбуждения.
        Конечно, моё пробуждение не осталось незамеченным. Эйз поднял голову и улыбнулся.
        - Доброе утро, конфетка! Выспалась?
        Рокши тоже глянул вверх и ворчливо заметил:
        - Наконец-то проснулась! Давно пора… Эй, сейчас ведь моя очередь ходить!
        Он снова погрузился в созерцание игры, как видно, размышляя над следующим ходом.
        - А что вы тут делаете? - хрипло уточнила я.
        - Охраняем твой сон. Я же обещал, что буду тут, когда ты проснешься, - вкрадчиво напомнил Эйз.
        На меня вдруг обрушились воспоминания о моем вчерашнем (вчерашнем ли?) поведении, заставив густо покраснеть от смущения и злости на себя. Боже, что я творила! Ну о чем я думала?! Как можно быть настолько не в себе?
        Теперь мне от него и вовсе покоя не будет!
        А ведь я до сих пор понятия не имею, кто он такой и какие у него цели!
        Ох, чувствую, денёк предстоит напряжённый…
        Глава 51
        Рокши простодушно подлил масла в огонь (не отвлекаясь от игры):
        - Точно, он ни на минуту не покидал твои покои. Даже дремал тут на диване время от времени.
        Что-то я не поняла. Он его поддерживает, что ли? Когда они успели так сдружиться?
        - Я настолько долго спала?
        - Ну тут, внутри урагана, время не чувствуется, но Эйз сказал…
        - Две недели, - хмыкнул блондин. - На долг, очевидно, набежали проценты. Добавь к этому пережитый стресс. Да и организму надо было перестроиться, все-таки ты так или иначе меняешься. Слияние с лавкой шло через сопротивление, рывками… Требовалось встать на паузу и… уравновесить энергию, так сказать.
        Ого! Две недели! Вообще, я планировала возвращаться в свой мир хотя бы раз в несколько дней, чтобы звонить маме. А тут пропала на две недели! Она, должно быть, волнуется… Хотя нет, она вряд ли. А вот подруги, наверное, вне себя. Передал ли им Алан информацию о моей новой работе с командировками?
        Они могли решить, что я смертельно на них обиделась из-за той подставы.
        Интересно, они по-прежнему встречаются со своими красавцами? Насколько у них все серьезно?
        Если встречаются, то и с Аланом наверняка общаются. А вот мне его видеть совершенно не хочется, учитывая его нездоровую настойчивость, основанную (я в этом убеждена) на уязвленном самолюбии.
        С другой стороны, за две недели он должен был поостыть, махнуть на меня рукой и переключиться на других девушек, которые, в отличие от меня, с горячим энтузиазмом бросятся в объятия красавца.
        В любом случае надо привести себя в порядок и хотя бы ненадолго вернуться в свой мир, чтобы всем позвонить и всех успокоить.
        А если вдруг Алан с друзьями свалили в закат, то с подругами можно и встретиться.
        Заодно проверю, насколько четко лавка соблюдает договоренность насчёт свободных посещений моего мира.
        - А как спуститься? - спросила я вслух.
        То ли кровать была на редкость понятливой, то ли в голосовое управление входила команда "спуститься", но она тут же ловко высвободила три конечности, которые, вытянувшись, достали до пола, потом по одной отцепила остальные и плавно опустилась вниз. Качку я вообще при этом не ощутила.
        - Постойте-ка, - вдруг опомнилась я, перекинув ноги через бортик. - Вы сказали, что все это время мы находились внутри урагана? Получается, пока я спала, лавка не перемещалась?
        - Угу, - отозвался Рокши, а Эйз вдруг оказался рядом (никак не привыкну к тому, как быстро он при желании умеет двигаться!) и помог мне встать, хоть я его об этом и не просила. Ну как помог? Он просто поднял меня и поставил на ноги, придерживая, чтобы не упала. А точнее, прижимая к себе.
        - Две недели - это долго. Я очень соскучился, - еле слышно шепнул он.
        - Так! Не знаю, что ты там себе надумал, - грозно заявила я, вырываясь из его рук, - но все, что между нами произошло перед сном, не считается! Я была не в себе и почти не понимала, что творю!
        - А что, что-то было? - страшно заинтересовался чертенок. Даже отлепил взгляд от игры и приподнял голову.
        - Нет! Просто некоторые воспользовались состоянием испуганной, а потом сонной девушки, чтобы нарушить личные границы.
        Эйз насмешливо глянул на меня, собираясь, как видно, напомнить о том, как я вцепилась в него перед сном, не давая уйти. Или еще о чем-то подобном.
        Однако почему-то промолчал.
        - В каком смысле нарушить? - грозно глядя на Эйза, вопросил чертенок и выпустил пару струек дыма из ноздрей. Ого, эффектно!
        Блондин фыркнул, даже и не думая оправдываться.
        - Да как сейчас вот, - нервно взмахнула рукой я.
        - А… - тут же потерял интерес рогатый защитник девичьей чести. - Это не считается…
        - Стоп! А ты что там себе надумал-напредставлял?! - зашипела я. - Неужели ты всерьез заподозрил, что я и он… Да как тебе такое в голову пришло, извращенец мелкий?!
        - Так я ж черт, - ухмыльнувшись, просто ответил Рокши. Еще и мохнатыми плечами пожал, будто говоря: "А чего ты от нечистого ожидала?" - Хотя, вообще, вряд ли он что-то такое делал. Ведь если бы тебя принуждали к чему-то против воли, то вмешался бы звёздный паук…
        Эйз покатился со смеху, глядя на злющую и взлохмаченную меня. Попыхтев и не найдя, чем парировать, я махнула рукой и решила опасную тему не развивать.
        Вместо этого ткнула пальцем в сторону стола с зеркалом и ворчливо уточнила:
        - А это что за странный цветок? Откуда вы его достали? Не уверена, что он вписывается в интерьер комнаты!
        Растение, привлекшее моё внимание, выглядело преудивительнейшим образом. Оно торчало из того самого горшочка с серебристым песком, который я успела заметить перед сном, и представляло собой тонкий бугристый стебель, оранжевый в синюю крапинку, с мелкими жесткими листочками и плодами в виде выпуклых красноватых монеток из неизвестного металла. Кажется, я такие видела в сокровищнице.
        - А, это! - оживился чертенок. - Это мы у тебя тут на столе нашли несколько артефактов и, так сказать, провели испытания, разбираясь, что и зачем нужно. Чтобы тебе потом самой ломать голову не пришлось. Ну и вообще интересно стало, что тебе лавка такое подарила. Ты ведь не в обиде, что мы твоими вещами распоряжались, да? - внезапно спохватился он.
        - Главное, чтобы в ящик с бельем не лазили, исследователи, - проворчала я. - С чего ты взял, что лавка мне их именно подарила, а не дала попользоваться по доброте душевной?
        - Она мне сказала… Не словами, конечно. Просто вложила знание. Может, кстати, идея их испытать тоже с ее подачи пришла…
        - Угу, конечно, не могли же столь достойные господа сами до такого додуматься, - насмешливо подковырнула я. - И что же вы выяснили в процессе испытаний?
        - В шкатулке раз в день появляется монета из какого-нибудь мира. Или другое средство оплаты. Но всегда небольшое по размеру и в единственном экземпляре, - бросился докладывать чертенок. - Ее можно посадить в горшок и через пару часов вырастет вот такое дерево с плодами. Буквально что посадишь, то и вырастет. С чем мы только не экспериментировали! Пробовали сажать и драгоценности из мешка Эйза, и еду, и… да много чего, короче! Самое интересное дерево получилось из пучка моей шерсти… - помявшись, признался Рокши. - Оно было лохматым и кусалось. Еле от него отделались, учитывая, что дерево исчезает только после того, как собрал все плоды…
        - Понятно! Развлекались тут по полной, - вставила я, в красках представив, как они брили упирающееся дерево. - А мешочек зачем? И зеркало?
        - С зеркалом мы так и не разобрались. Пока оно только корчит рожи и дразнится. А вот мешок забавный. Если сильно сосредоточиться, то оттуда можно достать что-то нужное. Временами. Чаще чепуха попадается. Но пару раз мы выловили очень интересные штуки. Допустим, редкое перо зиндарийского летуна, с помощью которого можно замедлять падение с высоты. Или древний ремень из шкуры какого-то давно вымершего существа… как же его? Неважно! В общем, выглядит ремень отвратительно, но штука ценная, так как его ничем не пробить и сам он генерирует какой-то щит от груди до середины бедра. Ещё пузырёк с мазью, которая делает невидимым. Жаль, что её там только на разок хватило, и мы всю издержали, пока проверку проводили. Правда, это всё трофеи Эйза. Мне-то в основном ерунда попадается. То слизняк прилетит в руку, то использованный носовой платок. Один раз подгнивший верлоус поймал, - он смешно сморщил пятак.
        - Потому что очень хорошо сосредоточиться надо, - назидательно сказал Эйз. - Я же тебя учил.
        - Ну и что, что учил? Это всё равно слишком сложно! Вот попробуй, Злата, и увидишь, - подленько предложил Рокши. - Ничего опасного точно не схватишь, иначе вряд ли лавка этот артефакт бы так просто отдала.
        Пожав плечами, я подошла к столу и с внутренним содроганием засунула руку в мешок. Ощущения были, признаться, не особенно приятные.
        Будто опустила ладонь то ли в воду, то ли в кисель. Время от времени что-то вроде бы касалось кожи (это походило на прикосновение склизкой медузы к ноге, когда стоишь в морских волнах), но ухватить это пока не получалось.
        - Сосредоточься! - хором сказали черт и Эйз. Блондин ещё добавил: - Можешь попробовать подумать о какой-то своей задаче, которую хочешь решить. Правда, это уже следующий этап, требующий особой концентрации. Только не думай о конкретном предмете, мешок так не работает.
        В этот момент мне в руку вдруг залетело что-то мелкое и круглое. С некоторым отвращением (почему-то мне примерещилось, что это может быть жук) я извлекла из мешка нечто, похожее на светящуюся стеклянную жемчужину, правда, мягкую, будто резиновую на ощупь.
        - О! Это же звёздная ягода! - воскликнул Эйз. - Такие изредка появляются на обломках давно уничтоженных миров, пропитанных магией и застывших в звёздной пустоте. Ягоды выступают на поверхности, как смола на стволе дерева. Для людей эта штука бесполезна, зато является редким и желанным лакомством для звёздных пауков! Твой паук будет в восторге. Положи куда-нибудь на полочку, он заберёт.
        - Нет. Я сама хочу выдать ему в качестве благодарности за всё, что он для меня делает.
        Почему-то мне вдруг показалось это единственно правильным.
        Я выставила вперёд руку ладонью вверх и сказала:
        - Угощайся, малыш. И прости, что я такая пугливая.
        Паук не заставил себя уговаривать. Он медленно спустился с потолка на паутине под опасливым взглядом Рокши и одобрительным Эйза. Правда, облик он чуть изменил, стремясь сделать его менее пугающим, и теперь снова мягко мерцал и переливался, походя одновременно на лампочку и на ювелирное изделие, искусно вырезанное из какого-то прозрачного камня.
        Аккуратно подхватив с моих рук подношение (даже лапками не задел кожу!), он снова взмыл вверх, устроился под потолком и растворился в воздухе вместе с ягодой.
        Мне показалось, или внутри толкнулось что-то тёплое, будто негласная благодарность, пришедшая извне?
        - Будь уверена, он счастлив, - подтвердил Эйз. - Попробуешь ещё раз?
        - Да!
        А что, мне понравилось! Вдруг вытащу ещё такую ягодку? Не так часто удаётся доставить удовольствие звёздному пауку.
        Второй раз я даже и сосредоточиться не успела, как поймала что-то бархатистое и упругое на ощупь. Это точно не ягода. Кажется, оно шевелится… То, что я извлекла из мешка, не поддавалось описанию.
        Я озадаченно уставилась на нечто, более всего напоминающее… маленький чёрный кустик с короткими и толстыми мохнатыми ветками, каждая из которых заканчивалась зубастой пастью. В центре торчал единственный цветок. Вместо лепестков у него были пучки шерсти, а вместо сердцевины - глаз с кожистым чёрным веком. В настоящий момент кустик дёргал кривыми корешками-ножками, стараясь поудобнее устроиться в моих руках. А когда у него получилось, он сделал резкий выпад в сторону стоящего рядом и онемевшего от моей находки блондина.
        - Ты же сказал, что побрил его и он исчез, как все остальные деревья! - воскликнул Эйз, приходя в себя и стремительно отскакивая.
        - Ну… на самом деле, всё было не так, - смутился чертёнок. - Понимаешь, у меня никак не получалось с ним сладить, поэтому я поднёс горшочек к вон той чёрной дыре, - он указал на разложенную на диване игру. - И его туда засосало вместе с корнями. Горшочек я успел отдёрнуть, а песок там, к счастью, держится, как приклеенный, ведь он - часть артефакта. Так что всё прошло благополучно… как мне казалось.
        Мохнатый куст щёлкнул зубами в сторону Рокши, как видно, выражая своё отношение к сказанному.
        - Так это то самое агрессивное деревце из твоей шерсти? - догадалась я. - Вот бедняга…
        - Спасибо, - растрогался чертёнок.
        - Да не ты! А вот этот малыш, которого сначала создали, а потом в чёрную дыру спустили! - Я легонько почесала у кустика крайние ветки. Он чуть прикрыл глаз, будто прислушиваясь к ощущениям, а потом… замурлыкал, как кот! - Я назову тебя… эээ… Пушок. Да!
        Рокши, который явно собирался толкнуть горячую речь на тему: «Как можно жалеть это кусачее чудовище?!» и даже уже рот открыл, всхрапнул и затих, наблюдая, как куст сворачивается в компактный клубок, трогательно обвивая ветками пальцы и подставляясь под ласкающую руку.
        Эйз тоже явно опешил.
        Вид у них был до того потешный, что я хихикнула.
        Кустик задремал. Я устроила его на одеяле (он тут же свернулся поудобнее) и уточнила:
        - А ванная комната тут имеется?
        - Да… - слабо отозвался чертёнок. - Вон там, за перегородкой…
        - Угу, спасибо. А теперь попрошу всех лишних покинуть мою спальню. Встретимся в общем зале. Паучок, проследи, пожалуйста, чтобы к моему возвращению тут никого не было. А то приличной девушке и в полотенце не походить.
        Эйз кинул на меня та-а-акой взгляд, что на мгновение стало жарко, но спорить, к счастью не стал.
        После того как они удалились, я тихо сказала лавке:
        - Спасибо за квартиру и за артефакты. Я вижу, ты серьёзно относишься к нашей сделке. Я тоже постараюсь сделать всё, чтобы наше сотрудничество было обоюдно приятным.
        Ключик на шее чуть нагрелся. В этот раз я почувствовала, как его тепло буквально проникает сквозь кожу в грудную клетку и волнами расходится там. Ого! Видимо, связь действительно стала крепче.
        После этого я подошла к зеркалу, стоящему на столе. Значит, оно только дразнится? Проверим. Не стала бы лавка просто так помещать его здесь.
        Словно в ответ на мои мысли зазеркальная Злата ехидно показала мне язык.
        - Ну и зачем ты здесь? - пробормотала я. - Ведь явно не для того, чтобы накладывать макияж… Показывай, что умеешь!
        Отражение загадочно усмехнулось и, поманив меня пальцем, ушло куда-то в глубину.
        Изображение потемнело, а когда вновь появилась картинка, у меня сам собой открылся рот.
        - Мама?
        В зеркале отражалась просторная комната (которую я знала лишь по восторженным описаниям: побывать там пока возможности не было), за окном светило солнце и виднелись пальмы. Мама сидела в плетёном кресле у окна. Я невольно залюбовалась её умиротворённым лицом. Она поднялась, подошла ко мне и замерла напротив. Неужели она меня видит?
        Но нет. Через пару мгновений стало понятно, что мама смотрит в зеркало. Она стёрла какое-то мелкое пятно со щеки и начала расчёсывать волосы.
        - Мам!
        Никакой реакции. Очевидно, меня не видят и не слышат.
        В этот момент откуда-то раздались приглушённые и очень знакомые звуки приходящих на мобильный телефон сообщений.
        Смартфон отыскался в тумбочке. И он ловил сеть! Но как? Мы же за пределами моего мира, возможно, на другом конце Вселенной, да ещё и застряли внутри урагана!
        Есть только одно объяснение. Зеркало не просто показывает мне маму. Оно при этом ещё и каким-то образом создаёт окно в мой мир! А значит, я могу позвонить отсюда куда угодно!
        - Но это же просто отлично! - пробормотала я. - Ты не забыла мою случайно брошенную фразу про связь с близкими! О, лавка, как же я тебе за это благодарна!
        Чтобы проверить теорию, я тут же позвонила маме, наблюдая через зеркало, как она ищет телефон и отвечает на звонок.
        Поболтав с ней (она и в самом деле даже не начинала обо мне беспокоиться), я решила выяснить, как дела у подруг и попросила у зеркала:
        - Покажи мне Леркину квартиру, пожалуйста!
        Изображение тут же сменилось.
        В отличие от предыдущей комнаты, в этой гостиной я бывала неоднократно. Вот только обычно она выглядела совсем по-другому.
        Лерка терпеть не могла беспорядок, поэтому её жилище всегда блистало чистотой.
        Но не сейчас.
        Я с удивлением рассматривала толстый слой пыли на столе и полках, свисающую кое-где с потолка паутину, грязный ковёр, по которому как будто бы очень долго ходили в уличной обуви…
        Даже на зеркальной дверце шкафа-купе, через которую я в этот раз смотрела на комнату, появились сальные пятна, словно бы зависшие в воздухе между мной и изображением. Чудеса!
        В этот момент в комнату вошёл… Алан.
        Алан?!
        Что он тут делает?!
        Его взгляд остановился на зеркале.
        И снова на мгновение мне показалось, что он смотрит прямо на меня.
        Глава 52
        Но он тут же отвернулся, с интересом озираясь по сторонам, а потом весело крикнул:
        - Лера, тебе тут прибраться не помешает! Как давно ты была дома? Уж переезжала бы к Руслану. Он, кстати, не против. Он ведь тебе предлагал?
        - Предлагает каждый день, - Лерка заглянула в комнату и улыбнулась. - Но я и так провожу у него все свободное время. Квартиру вот совсем забросила. Ты прав, надо прибраться…
        - Только не сегодня! Сегодня мы с вами едем на природу! Надеюсь, Алиса с Владом не задержатся, лучше бы выехать пораньше. Жаль, что Злата не с нами. Она тебе звонила?
        - Нет, - нахмурилась подруга. - Обиделась, наверное. Зря мы с Алисой решили вас тайком познакомить. Вернётся, извинюсь. Это всё-таки была моя идея. Алиска намекала, что лучше бы так не делать, а сейчас выносит мне мозг, что из-за меня Злата больше не захочет нас знать…
        Ого! Так мои подруги действительно раскаиваются в том, что сделали? Мне вдруг ужасно захотелось их увидеть. Лично, а не через зеркало.
        - Я виноват не меньше тебя! - поддержал её Алан. - Вёл себя безобразно, давил на неё, настаивал на свидании, как упёртый баран. Мне тоже стоит извиниться. Если вы помиритесь, постараюсь не мозолить ей глаза лишний раз. Будем просто общаться время от времени, если она захочет. Никаких больше настойчивых попыток навязать своё общество. Пусть решает сама.
        Ну надо же… не ожидала! Это ведь здорово! Получается, красавчик одумался! Возможно, переключился на других, как я и надеялась. Хотя, конечно, лучше всё равно избегать с ним общения, чтобы снова крышу не снесло.
        - Ох, хоть бы она поскорее вернулась, а то я с ума схожу от беспокойства и чувства вины! - пылко воскликнула Лерка. - Когда же она приедет из своей командировки?! Правда, она, наверное, теперь видеть нас не хочет…
        Сначала я собиралась поболтать с ней по телефону, но внезапно остановилась.
        А что мешает, собственно, заскочить в наш мир, как я и планировала? И лучше сейчас, пока они в лес не уехали. Вдруг там связи не будет?
        Да, решено!
        Попрошу лавку переместиться и позвоню Лерке, скажу, что вернулась ненадолго. На природу я с ними, конечно, не поеду, но вдруг девчонки захотят поменять планы и погулять? Да я даже на совместную приборку в Леркиной квартире согласна! Очевидно же, что особого воодушевления поездка у подруги не вызывает.
        Хотя, конечно, слегка тревожит, что всё это время лавка не покидала ураган. Вдруг у неё имеются основания опасаться нового нападения демонов после перемещения?
        Есть ли возможность как-то подстраховаться?
        Я не успела додумать мысль до конца, как вдруг меня охватило странное чувство. Что-то с неудержимой силой потянуло меня прочь из комнаты. Внутри возникло отчётливое ощущение, что мне необходимо где-то быть прямо сейчас.
        Не в силах противостоять притяжению, я, так и не успев принять душ и переодеться, побрела к выходу из комнаты. В этом странном состоянии всё виделось будто бы по-другому. Стены казались почти прозрачными, и их пронизывала сеть пульсирующих серебристых линий, более всего напоминающих сосуды в человеческом теле. Они вели меня куда-то вглубь.
        Вот исчезла комната, исчезло всё вокруг.
        Я шла к центру, к тому месту, откуда все эти сосуды исходили, откуда рождалось и распространялось по этой «кровеносной» системе то, что поддерживало жизнь. Наверное, там было что-то вроде сердца лавки.
        Внезапно я уткнулась в дверь. В ту самую, рельефную, с полустёртыми золотистыми надписями, которая раньше располагалась в конце коридора.
        Ого! Неужели мне дают доступ? Неожиданно…
        Кажется, сейчас я узнаю очередную тайну лавки. Что же меня ждёт?
        Как-то невольно робея, я взялась за ручку (она оказалась неожиданно тёплой) и аккуратно повернула её. Ручка сразу поддалась. Дверь мягко без скрипа открылась.
        За порогом клубился золотисто-розовый туман, похожий на облака, подсвеченные заходящим солнцем. Несмотря на умиротворяющий вид, оттуда веяло мощью, которая, казалось, не уступает мощи урагана за окном, а может, превосходит ее.
        Я без колебаний сделала шаг вперёд.
        Под ногами тут же появилась поросшая по обочинам земляникой и ромашками старая лесная дорога, очень знакомая, до последней кочки. Точно такая же находилась неподалёку от нашей старой дачи, которую мама продала перед переездом.
        По этой дороге я очень любила гулять в детстве, наслушавшись маминых сказок. Даже как-то стащила у мамы клубок и бросила его в пыль, надеясь, что он куда-нибудь меня приведёт.
        Я шагнула вперед и тут же все вокруг изменилось. Ого, узнаю это полутёмное помещение с дырой в потолке и рассохшимися шкафами, покрытыми толстым слоем пыли. Именно так выглядела лавка, когда мы нашли её в лесу.
        - Ты и минуты там не пробыла! - где-то рядом сказала Лерка.
        Ей ответил мой собственный голос:
        - Шутишь, да? Я прогулялась ещё внутри, всё осмотрела.
        - Хорош врать-то! Максимум - постояла немного у порога! Продолжительность у видеозаписи ровно тридцать три секунды!
        Я выглянула через щель в неплотно прикрытой двери наружу и увидела нас. Так странно было смотреть на себя со стороны!
        Внезапно Лерка глянула как будто прямо на меня (на нынешнюю меня) и боязливо поёжилась.
        - Бррр, мурашки по коже. Не могу отделаться от чувства, что там кто-то затаился и смотрит на нас. Пойдём-ка отсюда.
        Ого, неужели это мой взгляд она тогда почувствовала?
        Они (мы?), переговариваясь, ушли.
        Я тоже решила не задерживаться (к тому же голова слегка закружилась, наверное, от пыли), шагнула к выходу и… снова оказалась на дороге.
        Что ж, очевидно, мне нужно идти вперед. Какой бы ни была моя цель пребывания тут, ответ находится где-то там, впереди, я это чувствую.
        С каждым шагом все вокруг менялось. Я видела собственные фрагменты жизни, беспорядочно смешанные и перетасованные, как колода карт. Вот я сижу на крыльце посреди космоса и с умиротворённым видом ем печенье, вот смеюсь над чем-то с подругами, вот гуляю с Аланом, а он, когда я отворачиваюсь, смотрит на меня каким-то острым, будто хищным взглядом…
        Вот только шагать было все тяжелее и тяжелее. Головокружение усиливалось.
        Мощь этого места оказалась неподъёмной для хрупкого существа вроде меня. Она давила, накатывала волной, будто пыталась расплющить, а потом унести, как щепку в океане, чтобы поглотить и полностью растворить в себе.
        Я чувствовала, что здесь лавка не может перенести меня вперёд, я должна идти сама. И улучшить моё самочувствие она тоже не может. Будто даже капля магического вмешательства в этом океане разлитой вокруг невероятной силы может вызвать взрыв.
        Сбоку возникла знакомая дверь с позолоченными надписями. Кажется, мне пора. Больше находиться здесь небезопасно. Есть риск ослабеть и заблудиться в видениях.
        Но как же обидно! Ведь путешествие только началось. Там, впереди, меня ждало что-то очень важное, я чувствовала, знала это, но не могла преодолеть накатывающую слабость.
        Дорога манила вдаль, обещая раскрыть немыслимые, невообразимые тайны Мироздания.
        Я шагнула к двери и замерла. Нет. Покинуть это место выше моих сил. Отчетливое ощущение того, что я вот-вот совершу ошибку, обострилось до предела.
        Этот немыслимый клубок из бесконечных слоёв пространства и времени был сердцем лавки, средоточием её силы.
        Я чувствовала её расстройство, она надеялась на что-то другое, пуская меня в святая святых, туда, куда до этого ни разу не пускала остальных (откуда-то я точно это знала), за исключением разве что самой первой хозяйки. Но с той все было иначе, ведь они были вместе с самого начала, ещё до появления у обеих каких-либо способностей.
        Лавка будто сама не знала, что именно мне надо тут сделать, но надеялась, что я разберусь, как только войду внутрь.
        А теперь, когда она увидела, что убивает меня этим, она испугалась.
        Вряд ли мне ещё позволят сюда прийти. Слишком велик страх снова потерять.
        А значит, наша связь так и не закрепится до конца. И снова ничего не изменится в отношениях хозяйки и лавки. Возможно, никогда, ведь она вряд ли захочет снова так рисковать.
        Я решительно развернулась к двери спиной и, преодолевая сопротивление тела, двинулась вперёд по дороге.
        Да, лавка не может мне здесь ничем помочь. Но и силой выставить тоже не может!
        Было плохо. И с каждым шагом становилось всё хуже и хуже.
        Почему у нас с лавкой все так непросто?
        Сначала знакомство с товарами через боль, потом моя первая попытка «вождения», которая и вовсе закончилась обмороком.
        «Потому что ты сопротивляешься», - всплыло воспоминание в голове.
        Я замерла на месте. До меня дошло. Вот ответ! Как же всё просто… Надо всего лишь перестать сопротивляться!
        Я глубоко вздохнула и постаралась расслабиться. Мгновенно стало легче. Но пока не до конца.
        - Тебе тоже надо перестать меня держать, - сказала я лавке. - Не бойся. Просто отпусти.
        Секунда недоумения. А потом она тоже поняла.
        Болезненное напряжение окончательно ушло. Я подошла к краю дороги и бросилась вниз, в облака, уже без всякого сопротивления позволяя окружающему миру растворить себя в силовых потоках.
        Падения так и не случилось. Это был полёт в невесомости, до невозможности приятный. Сила изменила свою направленность. Теперь она не давила меня, а наполняла и, окутав коконом, бережно восстанавливала.
        Сложно сказать, сколько прошло времени - здесь оно играло в странные игры. Но когда я вновь опустилась на дорогу, то обнаружила, что ключ исчез. Кажется, теперь он не был мне нужен. Слияние завершилось.
        - Что ж, - с улыбкой сказала я лавке, ярко чувствуя ее ликование. - Думаю, теперь ты смело можешь показать мне все, что хотела. Это место больше не представляет для меня угрозы.
        Облака разошлись, открывая моему взгляду ещё одну дорогу, а точнее, узкую извилистую тропинку. Она шла куда-то вниз, как видно, в глубины времён.
        Я начала аккуратно спускаться, то и дело боясь поскользнуться. И снова вокруг возникали и мгновенно распадались картинки (порой очень причудливые), только теперь они совсем не касались меня, ведь я сошла со своей временной линии на чужую. Мелькали призраки каких-то невероятных существ, жутких и прекрасных, разумных и не очень, появлялись и тут же пропадали долины, леса и города, подобных которым мне ещё не приходилось видеть. Впрочем, скоро всё слилось в беспорядочное мельтешение.
        Я спускалась всё глубже и глубже, буквально прошивая насквозь пласты времени.
        Наконец, внутри возникло чёткое понимание - я на месте.
        Последний шаг и вот оно - нужное воспоминание.
        Я увидела скалу с плоской вершиной, на которой, свесив ноги вниз, сидели трое: красивая девушка и двое молодых мужчин. Вокруг скалы порхали большие белые бабочки, внизу музыкально шумело море, будто что-то напевая, а на небе застыла неправдоподобно огромная луна. Хватало одного взгляда на этих троих, чтобы понять - это боги. Причём, такие боги, которым Пожиратель и в подмётки не годится. Возможно, самые первые. Олицетворение света, тьмы и третьей силы, призванной держать равновесие во Вселенной.
        Видимо, у них был совет.
        - И что решим с древними демонами? - спросила девушка. - Оставлять их бесчинствовать и дальше нельзя. Они слишком сильны, хитры и приносят много зла. И только они могут выступить против нас.
        - Уничтожить их и всё, за исключением тех, кто пожелает завязать с прошлым и присоединиться к нам, - был ей ответ. Это предложил красивый брюнет, в глазах которого плескалась тьма. Честно говоря, я старалась в них не смотреть, так как чувствовала, что даже в воспоминании это небезопасно.
        Девушка поморщилась. Очевидно, сама мысль об уничтожении доставляла ей дискомфорт. Ведь она была воплощённым созиданием.
        - Да, думаю, другого выхода нет, - через силу признала она. - Осталось придумать, как их выследить и… убрать. Если этим займёмся лично мы, равновесие мира пошатнётся.
        - Нам не придётся делать это самим, - заверил тёмный бог. - У меня есть отличная идея. Я знаю, как пустить смерть по их следу.
        - Меня больше всего беспокоит Зорго, - вмешался третий. - Кривляка и насмешник, мастер притворства и обмана, который способен обхитрить даже бога. Один из самых сильных, коварных и опасных демонов. Его я уничтожил бы в первую очередь, да хитрец нашёл способ бесследно исчезнуть так, будто никогда и не существовал. Думаю, он ушёл или вот-вот уйдёт в спячку, возможно, на тысячелетия.
        - Ничего, - губы тёмного бога искривились в усмешке. - Когда-нибудь он выйдет из спячки. И тогда смерть его найдёт.
        На этом видение закончилось.
        - Почему ты показала это мне? - тревожно спросила я у лавки. - Это предупреждение? Ты что-то знаешь?
        Зря я рассчитывала на нормальное пояснение. Негласный ответ, пришедший извне, можно было трактовать так: «Нет. Просто это видение было предназначено тебе. Я поняла это в тот момент, когда ты здесь оказалась. Возможно, оно как-то касается прошлого, настоящего или будущего. Но паниковать не стоит. Сейчас, после слияния, мы обе стали намного сильнее. Скоро ты почувствуешь это».
        Угу, отлично.
        И как это толковать?
        Мне предстоит встреча с жутким древним демоном? А не он ли мне приветы передавал, а?
        Что там о нём говорили? Мастер притворства. Мастер! Может, он уже в моём окружении?
        Все новые знакомые резко стали казаться мне дико подозрительными.
        Глава 53
        Что-то мне уж не хочется возвращаться в свой мир… да и ураган покидать тоже. Интересно, а можно тут пару месяцев хотя бы пересидеть? С продуктами вроде бы проблем быть не должно.
        Пожалуй, стоит хорошенько поразмыслить над тем, как быть дальше. А ещё не помешало бы принять душ и выпить кофе… или что-нибудь вроде кофе.
        Передо мной возникла дверь с золотистыми надписями. В этот раз её вызвала я сама.
        Душ, как и всё в этой моей новой квартире, был с сюрпризом. Стоило мне раздеться и встать на небольшой подиум, как на меня подло напали… струи. Несколько летучих жгутов из пахнущей чем-то травянисто-цветочным воды обвили моё тело, не на шутку напугав. Не сразу осознав, что происходит, я, наконец, сообразила, что надо расслабиться и позволить себя помыть.
        Как выяснилось, если не сопротивляться, то ощущения довольно приятные. Ароматные пузырьки (вода сразу была с каким-то моющим средством) бережно очищали и чуть щекотно массировали кожу. После душа она стала мягкой и бархатистой.
        На полочках в ванной я обнаружила свои средства для ухода за телом вперемешку с какими-то причудливыми бутыльками и устройствами, о назначении которых приходилось только догадываться. Эксперименты с ними я отложила на попозже: сейчас есть занятия поважнее.
        Покинув ванную, я заглянула в шкаф и нашла там принесённую из дома одежду, аккуратно развешанную и сложенную. Вообще, в первый официальный рабочий день в лавке я планировала надеть блузку и брюки, чтобы выглядеть строгой и элегантной, но со всеми последними событиями вообще неизвестно, когда получится вернуться к торговле. А значит, предпочтение отдаём удобству.
        Натянув джинсы и футболку, я отправилась в гостиную, чтобы вновь воспользоваться машиной для доставки еды и заказать у оператора какой-нибудь бодрящий напиток. Конечно, можно было просто попросить кофе у лавки, но я решила по возможности всегда стараться пробовать что-то новое.
        Оператор выслушала пожелания и уверенно предложила мне сок взрывных бобов из мира Сенедарс. Я уже почти согласилась, но решила всё-таки уточнить, какой будет эффект. Оказалось, что сок даёт мощный прилив энергии и на несколько часов наделяет способностью делать головокружительные прыжки. А ещё у него имеется крошечный побочный эффект - волосы какое-то время стоят вертикально дыбом.
        - Нет-нет, - слабым голосом отозвалась я. - Мне бы что-то менее… эээ… взрывное. Лучше бы что-нибудь умеренно-бодрящее, без прыжков и побочных эффектов.
        - Тогда предлагаю горячую смолу из Райканолла. Она повышает настроение и очень ценится любителями высокой кухни.
        - Давайте! - решилась я.
        Она отключилась, а в следующий миг на платформе материализовался небольшой исходящий паром горшочек с густой чёрной жижей. По комнате разнёсся запах как будто каких-то древесных грибов или чего-то вроде.
        Выглядело это всё совершенно неаппетитно, однако я всё же рискнула попробовать и не пожалела: на вкус густой и тягучий напиток оказался намного приятнее, чем на вид. Да, был лёгкий привкус грибов и будто бы прелой коры, но в целом он оставлял приятное коричное послевкусие и, пожалуй, вполне мог бы использоваться в моём мире как нежная и совсем не приторная начинка для какого-нибудь изысканного десерта.
        После первого же глотка я почувствовала, как поднимается настроение. Очень кстати, а то эта проблема с демонами как-то очень уж сильно давила меня эмоционально.
        Эйз и Рокши ждали меня в основном зале. Они расположились возле камина и о чём-то эмоционально спорили. Кажется, по поводу ходов в той космической игре. Эйз сидел в кресле, а Рокши расположился у него на плече и время от времени будто пытался придушить хвостом.
        При моём появлении оба замолчали и принялись с интересом меня изучать. Я тоже их изучала.
        А вдруг демон - это кто-то из них? Может ведь такое быть?
        Правда, лавка ничего подобного не почувствовала, но в видении говорилось, что этот гадкий мастер притворства может обмануть даже бога. Нет, это невыносимо. Так и свихнуться недолго от подозрений.
        Но вообще, Рокши выглядит так, что уж его-то подозревать сложнее всего. Забавный пушистый милашка, совершенно будто бы безобидный, с которым так здорово обсуждать разные секреты. Идеальная маскировка, чтобы подобраться поближе.
        А Эйз? Этот и вовсе прекрасно походит на роль демона, особенно если вспомнить его слух и реакцию. Правда, если он и есть демон, то притворяться мог бы и получше. А то я с самого начала подозреваю его во всех грехах. Демон точно придумал бы легенду поизящнее, чем загадочный путешественник по мирам, который слишком уж много знает о лавке.
        Будь я хитрым демоном, я бы всё-таки постаралась вызывать как можно меньше подозрений.
        Да и они оба - Эйз и Рокши - были тут, когда мне зиндариец передал «привет» от неизвестного. Правда, это могло быть разыграно специально, чтобы сразу отвести подозрения. Либо же неизвестный вообще не имеет отношения к древнему демону и действует сам по себе. Мне же говорили, что желающих заполучить лавку тьма-тьмущая.
        Кстати, нападение демонов на Эйза в тот день, когда мы с лавкой его подобрали, тоже может быть спектаклем.
        А к Рокши меня привёл Пожиратель. Хотя верить Пожирателю тоже нет никаких причин. Сильный древний демон легко может притвориться богом. В этом случае вполне логично, что он якобы не смог увидеть того, кто передал «привет» с зиндарийцем.
        Разумеется, Алан может быть демоном. Это многое объяснило бы. Например, его убедительность, которую он продемонстрировал при общении с шефом, и чрезмерную настойчивость в попытках подобраться ко мне. В эту теорию вписывается и хищный собственнический взгляд, который я видела на дороге времени. Взгляд, будто я уже ему принадлежу. Хотя так мог смотреть и мужчина, привыкший к постоянным победам над слабым полом и на сто процентов уверенный, что перед ним никто не устоит. Поэтому он потом и завёлся, когда понял, что покоренная вершина вовсе не является покорённой. Если так, то всё в порядке.
        А вдруг не так? Вдруг он охотится за мной, чтобы заполучить лавку? Тогда возникает вопрос - почему он не схватил меня и не похитил во время прогулки. Удобный ведь момент был. Да и с Эйзом он не стал вступать в схватку, а ведь древний демон, надо думать, вряд ли бросился бы в кусты при виде соперника.
        В общем, пока одни вопросы без ответов. Но со счетов никого сбрасывать нельзя.
        - ЗЛАТА! - заорал Рокши мне в ухо. Оказывается, я подвисла, глядя в пустоту, и не слышала, как они меня зовут.
        - А?.. - вынырнула из раздумий я.
        - Что с тобой такое? Ты выглядишь встревоженной. А ещё что-то в тебе изменилось. Только никак не пойму что.
        - Да нет, просто… - я осеклась, поймав пристальный взгляд Эйза.
        Он легко поднялся, подошёл ко мне и, приподняв пальцем подбородок, заглянул в глаза. Я слегка смутилась и чуток разозлилась, так как наша поза очень подходила для поцелуя. Но тут блондин сказал:
        - Не может быть. Вы всё-таки смогли? Вы с лавкой завершили слияние?
        - Ну… да, - я рассерженно дёрнула подбородком и сделала шаг назад.
        - И как это было? - подпрыгнул Рокши.
        - Как-как… обычно, - неохотно отозвалась я. Почему-то откровенничать мне совершенно не хотелось. - Взяли и завершили.
        - И всё же любопытно, - остро глянул Эйз. - Ты выглядишь не очень радостной. Будто тебя что-то сильно беспокоит.
        Почему он интересуется? Подозрительно… Или просто обычное любопытство? В любом случае, что-то внутри меня буквально кричит, что про комнату времени лучше не рассказывать. Никому. Лавка не хочет, чтобы другие знали про её сердце. Надо придумать, что ответить, чтобы снять все вопросы.
        - Просто… Я говорила с мамой. По телефону. Зеркало как-то установило связь с моим миром.
        - Так вот оно зачем! - обрадовался чертёнок. Очевидно, загадка не давала ему покоя.
        Эйз перестал сверлить меня пристальным взглядом и сочувственно уточнил:
        - Ты в порядке?
        - Нормально, - неубедительно отозвалась я. Но в этот раз он вполне спокойно принял мой ответ, списав внутреннюю маету на тоску по матери.
        - И всё-таки как прошло слияние?! - не унимался Рокши. - Я же лопну от любопытства! Ты чувствуешь какие-то изменения в себе?!
        Он замолчал, ожидая ответа. Эйз тоже ждал. Соврать, чтобы отстали? Или заявить, что это не их дело? Последнее только разожжёт любопытство. Рокши мне жизни потом не даст.
        Однако врать не пришлось. Лавка еле заметно завибрировала, а вместе с ней и я. В ушах тонко зазвенело. Я ощутила какое-то лихорадочное возбуждение, то ли своё, то ли лавки. Это было возбуждение гончей на старте. Нам что, предстояла охота?
        Звон нарастал, в голове зашумело, а потом вспыхнуло яркое жуткое видение, от которого мороз драл по коже.
        Я увидела огромный коготь, чёрный, как сама ночь. Казалось, он поглощает свет. Это был мощный и страшный артефакт, до краёв наполненный силой разрушения. Его аура постепенно отравляла всё вокруг. Даже смотреть на него было невыносимо, хотя именно для меня, как для хозяйки лавки, он был абсолютно безопасен.
        Артефакт разговаривал со мной, он рассказывал историю своего появления, показывал картинки из прошлого и тех, кто попал под его влияние и творил жуткие вещи. Он был переполнен тьмой. Каждое последующее использование могло вызвать взрыв. На мгновение я увидела возможные последствия этого взрыва и едва не поседела.
        - Что с тобой?! - визг перепуганного Рокши ввинтился в уши.
        Видения перед глазами неохотно рассеивались.
        На плечи легли горячие руки Эйза. Они будто вытягивали из меня расползшийся внутри холод.
        - Что произошло? - обеспокоенно спросил он. - Ты словно впала в транс.
        - Кажется… да нет, это совершенно точно, что меня только что позвал артефакт, - хрипло отозвалась я. - И, боюсь, проигнорировать не получится. Во-первых, зов постепенно усиливается и скоро, чувствую, начнёт доставлять настоящий дискомфорт. Во-вторых, этому артефакту нельзя больше оставаться среди людей. Иначе может произойти что-то ужасное. Только я могу взять его в руки и не поддаться влиянию. И только здесь, в лавке, он будет в безопасности. Чем дольше мы медлим, тем больше риск, что он попадёт не в те руки и его используют. Похоже, нам всё-таки придётся рискнуть и покинуть ураган. И лучше бы поторопиться.
        Лавка была со мной полностью согласна. Её буквально распирало от воодушевления, как чокнутого коллекционера, который нашёл очередную редкость.
        А вот меня предстоящее совсем не радовало. Вдруг древний демон только и ждёт, когда я появлюсь? Вдруг это он всё устроил, чтобы выманить меня наружу?
        «Кто-то может заставить артефакт позвать хозяйку или вообще подделать зов?» - мысленно спросила я у лавки. Мне пришёл чёткий и ясный отрицательный ответ. Но я и так знала, что артефакт существует. Между нами образовалась связь и при желании я снова могла вступить с ним в своеобразное общение. И я была нужна ему - именно артефакту, а не его возможному хозяину. А он был нужен лавке, ведь прятать и хранить такие штуки было одной из её главных обязанностей наравне с торговлей.
        - Ну и ничего страшного, что придётся покинуть ураган, - развёл мохнатыми ручками Рокши. В отличие от меня он явно обрадовался. Видимо, соскучился по приключениям. - Всё равно мы навечно здесь задерживаться не планировали.
        - Ты не понимаешь! Мне обязательно нужно будет выйти наружу, замаскировавшись под местную. Артефакт находится среди толпы людей и прочих существ, на одном из рынков межмирья. И лавка дала понять, что эти люди ни в коем случае не должны узнать, что среди них гуляет её хозяйка. Поэтому я буду изображать покупательницу. Пожалуй, придётся основательно подготовиться к этой вылазке…
        - Ты будешь изображать покупательницу с верным телохранителем, - скрестив могучие руки на груди, с усмешкой поправил Эйз. - Меня многие там знают, так что связываться не захотят.
        Глава 54
        - Нам бы лучше не привлекать внимания… - начала я и осеклась, наткнувшись на насмешливый взгляд блондина.
        - Сколько рынков межмирья ты посетила? - снисходительно уточнил он, а потом добавил, прочитав ответ в моём взгляде: - А я все. И неоднократно. Как думаешь, может, я всё же смогу посоветовать что-то дельное?
        Парировать было нечем. Действительно, в данной ситуации упрямиться и настаивать на своём глупо. Кем бы ни был Эйз, он не раз демонстрировал, что и в самом деле отлично разбирается в иномирных обычаях и традициях.
        - Командуй, - проворчала я, смирившись. - Кстати, тут есть гардеробная с кучей костюмов из других миров.
        - Отлично! - оживился он. - Так пройдём же туда!
        Дверь за прилавком тут же приоткрылась: лавка чутко прислушивалась к разговору.
        - Неплохо, - присвистнул Эйз, первым перешагнув порог. А потом он принялся прогуливаться вдоль вешалок, задумчиво рассуждая вслух: - Для начала нужно решить, какая роль подойдёт тебе наилучшим образом. Задача - не вызвать лишних вопросов. С одной стороны, на рынках межмирья собираются представители практически всех более-менее развитых миров…
        - Правда? Ну тогда всё просто, не так ли? Нет ведь никакой сложности не выделяться в такой пёстрой толпе. По идее, я могу и в своей одежде пойти.
        - С другой стороны, - продолжал Эйз, проигнорировав мои слова, - в разных мирах жители выглядят по-разному. Я имею в виду рост, цвет кожи, волосяной покров, количество конечностей и так далее. С твоей внешностью выбор миров не так велик, как тебе кажется. Торговцы - народ приметливый. Несоответствие вычислят сразу. Допустим, наденешь ты вот этот костюм Таргунской дамы высшего общества, - он указал на объёмные оранжевые панталоны с зелёными кружевами, похожие на два сшитых между собой абажура. - И случайно почешешь нос. Для них подобное нарушение этикета недопустимо. Таргунские торговцы, а также те, кто проводил в Таргуне много времени, мигом тебя раскусят.
        - И чем это грозит?
        - Начнут обсуждать и гадать, кто ты и зачем тебе понадобилось притворяться. Может, ты какая-то высокопоставленная особа, желающая скрыть свою личность, а значит, перспективный клиент. Соответственно, стоит понастойчивее предложить тебе свой товар. Понимаешь?
        - Угу…
        - То-то и оно. Допустим, ты пойдёшь в своей одежде. Из вашего мира посетители попадаются пока ещё очень редко, поэтому внимание ты точно привлечёшь. Могут начаться вопросы, попытки вступить в разговоры, расспросить о вашем мире. Нам этого тоже не надо.
        - А нет ли артефакта маскировки? - вопросила я вслух, и тут же в голове возник ответ: сильный и разрушительный артефакт вроде когтя лучше не добывать, используя другой. Они могут вступить в конфликт и начать перебрасываться силой, круша всё вокруг. Внутри лавки такой опасности нет: она гасит конфликты и постепенно смешивает энергии, заставляя артефакты «подружиться».
        А вот это ужасная новость!
        Я надеялась обвешаться какими-нибудь охранными артефактами, а тут такое!
        Это что же получается, я буду совершенно беззащитной?! Как раз когда нависла угроза демона! Как же не вовремя!
        Да уж, теперь я отлично понимаю, почему старая хозяйка лавки писала в своём дневнике о том, что едва не скончалась от страха, пока добывала позвавший её артефакт!
        Ведь рынок межмирья - отличное место для того, кто хочет подобраться ко мне поближе, смешавшись с разношёрстной толпой.
        Не думаю, что стоит так уж полагаться в плане защиты на Эйза. Если он демон, то защищать надо меня от него. А если нет, то вряд ли ему по силам справиться не то, что с демоном, а даже с теми, кого демон может за мной послать.
        - О чём задумалась? - спросил Эйз, снова как-то подозрительно пристально глядя на меня.
        - О том, что переодеваться всё-таки придётся! - ответила я с досадой.
        Внезапно раздался писк и мне на голову из ниоткуда выпал кустик. Судя по всему, он выспался, возжаждал общества, и лавка, не желая особенно им заниматься, просто доставила его ко мне (жутко меня при этом напугав). Кустик прочно вцепился в волосы, демонстрируя, что нашёл меня и терять не намерен.
        - О! - вдохновился Эйз. - Придумал! Этого возьмём с собой! И ты будешь коллекционером! - С этими словами он взял с какой-то полки толстый металлический браслет с затейливым узором, изображающим затаившегося в травах хищника вроде крокодила, только с удлинёнными передними клыками. - Вот, надень. Да, идеально. Тут и телохранитель не вызовет вопросов - коллекционеры часто прибегают к услугам наёмников.
        - Уверен? - с сомнением уточнила я, представив, как шествую по рынку с мохнатым кустом на голове. Да даже и в руках! По-моему, привлечь больше внимания будет просто невозможно.
        - Большинство торговцев опасаются связываться с коллекционерами, так как коллекционерами часто становятся бывшие межмировые бродяги, торговцы и ловцы удачи, которым удалось разбогатеть. Поэтому обычно к ним не пристают по пустякам. И, что особенно для нас ценно, никому не придёт в голову придраться к жестам, внешности или манере общения, поскольку скитальцев по мирам не относят ни к какой конкретной культуре, что и неудивительно, учитывая, что за жизнь они могут много раз менять место жительства.
        - Действительно, это лучшее прикрытие, - вынужденно признала я, всё ещё переживая, что не смогу взять с собой охранные артефакты.
        - Однако же тебе всё равно лучше не расслабляться. Да, в принципе, коллекционер может вести себя как угодно. Но подразумевается, что раз он добывает редкости, то должен разбираться в межмировой культуре, еде, растениях, знать о каких-нибудь популярных технологических и магических новинках и не удивляться привычным для обитателей рынка вещам и явлениям. Ты ещё пока повидала мало миров, поэтому опыта не набралась. Соответственно, самым правильным будет делать высокомерный вид, будто всех считаешь ничтожествами, и молчать, а не пялиться на окружающие тебя диковинки, раскрыв рот.
        - Постараюсь, - сосредоточенно кивнула я. Почему-то мне казалось, что выполнить простые инструкции будет не так просто.
        - На самом деле, конфетка, если хочешь, чтобы всё прошло благополучно, просто беспрекословно слушайся меня. Как телохранитель я имею право отдавать приказы для обеспечения твоей безопасности, - ободряюще улыбнулся Эйз.
        «Ах, если бы я ещё знала, можно ли тебе доверять!» - проскользнула невольная мысль.
        - Ну что, раз мы всё решили, осталось подобрать одежду! Кажется, я видел тут что-то подходящее. Да! Вот, примерь! А я пока обувь подберу.
        Наряд коллекционера мне понравился. Он чем-то походил на излюбленный наряд самого Эйза: кожаные (или из чего-то вроде кожи) брюки, жилет, обнажающий руки (на них пристёгивались специальные ремешки с карманами), широкополая шляпа, пояс с сумкой и высокие сапоги с пряжками и несколькими тайниками, в которых, как видно, полагалось прятать оружие. Собственно, парочка метательных ножей там была, только я не представляла, как вообще можно незаметно их вытащить и уж конечно не имела никаких навыков для того, чтобы их применить. И всё равно это придавало капельку уверенности.
        Глянув в зеркало, я решила, что выгляжу очень сексуально. Эйз, похоже, считал так же, судя по острому голодному взгляду, от которого кожа невольно покрылась мурашками. Увидев моё напряжение, он перестал таращиться, широко улыбнулся и невинно заметил:
        - Ты такая аппетитная, конфетка, так бы и съел!
        «Надеюсь, ты не демон, и не собираешься есть меня в прямом смысле», - опять подумала я.
        Правда, возникла одна сложность: как всё же быть с кустиком? Нести его в руках как-то неудобно, на голове тоже не хочется (к тому же там шляпа), а с плеча он соскальзывал. Вообще, он мог передвигаться и самостоятельно, перебирая довольно в целом устойчивыми корешками, но всё равно получалось не очень быстро.
        - А зачем вообще брать Пушка с собой?
        - Потому что у коллекционеров модно иметь каких-нибудь необычных питомцев. А аналогов у твоего куста точно нет. Это будет лучшим подтверждением твоей легенды.
        Рокши тут же предложил себя на замену, пообещав, что ради такого случая станет видимым для всех, но Эйз его кандидатуру отверг.
        - Как бы там ни было, ты относишься к подвиду мелких демонов и за питомца точно не сойдёшь. Более того, это определённо вызовет вопросы и привлечёт мно-о-ого ненужного внимания. Так что если хочешь с нами, невидимость придётся оставить.
        - Погодите-ка, - вмешалась я. - Кустик же вырос из шерсти Рокши!
        - И что? - с недоумением уточнил чертёнок.
        - А вот что…
        Я загадочно замолчала, подняла своего нового питомца на руки, а потом легонько подкинула вверх, собираясь поймать, если вдруг задумка не сработает.
        Но она сработала, да ещё как! Кустик повис в воздухе и сам, кажется, удивился своему внезапному умению, судя по выпученному глазу, которым он в настоящий момент бешено вращал.
        - Он… летает?! - завопил чертёнок. - Только не это! Нам же от него житья теперь не будет! Вы только подумайте - это же летучий комплект челюстей!
        Тем временем Пушок, наконец, осознал, что произошло, и принялся радостно носиться по лавке, испытывая свои новые возможности.
        - Нет, так не пойдёт, - покачал головой Эйз, вовремя пригибаясь, когда над ним, размахивая корешками по типу медузы, пронёсся мохнатый куст. - Как мы его ловить-то будем по всему рынку? Он же там кого-нибудь наверняка покусает. А ошейник на него, боюсь, не надеть…
        Эйз призадумался, я тоже. Как же сделать так, чтобы мой новый питомец не навёл шороху на рынке? Как-то бы его зафиксировать…
        Внезапно меня озарило. Эй, а ведь я могу с собой взять звёздного паука! Он-то ведь не артефакт! Однако же защитной магией тоже обладает! Стоит только вспомнить, как он замотал Рокши в кокон.
        И он как раз может помочь с кустиком!
        - Паучок! - воскликнула я, вскинув голову вверх. - Мне бы надо мягкий ошейник и прочный поводок для Пушка. Сможешь помочь? А ещё я буду рада, если ты отправишься со мной за артефактом. Мне бы было намного спокойнее. Если, конечно, ты не против.
        Рокши посмотрел на меня с изумлением, а Эйз хмыкнул и одобрительно кивнул.
        Звёздный паук ждать себя не заставил.
        Миг - и вылетевшая из ниоткуда паутинная сеть прилепила пискнувший кустик к стене. Паук обозначился поблизости и неторопливо подполз к «жертве».
        - Не бойся, - успокоила я кустик и почесала ему сквозь сеть крайние ветки у основания. - Нам просто надо, чтобы ты ненадолго замер. Я хочу взять тебя с собой на рынок, но для этого обязательно нужен поводок. Ты же хочешь прогуляться? Тогда немного потерпи.
        Не знаю, понял ли он меня, однако же под моими пальцами расслабился и вполне спокойно позволил пауку на себя заползти.
        - Ты поаккуратнее, ладно, паучок? - попросила я. - И желательно бы, чтобы это всё не выглядело, как совсем уж паутина. Всё-таки мне надо сойти за богатого коллекционера редкостей.
        Вместо ответа паук деловито поднырнул под паутину и, видимо, взялся за дело.
        Ждать пришлось около десяти минут. Потом он выполз наружу. Я подошла, и в тот же момент сеть отлепилась от стены и задремавший, как выяснилось, кустик упал мне в руки.
        - Ого, это то, что надо! - воскликнул Эйз, приблизившись.
        Паучок расстарался на славу. Теперь у каждой веточки имелся небольшой мерцающий ошейник и все они, никак не стесняя движений, объединялись между собой и переходили в изящный поводок, который слегка светился серебристым светом. На паутину он совсем не походил. Но и на канат тоже. Скорее, на плотного плетения цепочку. Очень затейливую и явно индивидуального производства.
        - Шикарно, - пробормотала я. - Кустик, взлетай, проведём испытания.
        Он послушался. Для пробы мы прогулялись туда-сюда по лавке, чтобы Пушок приспособился к новому способу передвижения.
        - Интересно, а он не устанет так долго держаться в воздухе? - обеспокоилась я.
        - Если он похож на меня, то не устанет, - заверил Рокши. - В воздухе мне намного комфортнее, чем на какой-либо поверхности.
        - Ну отлично. В крайнем случае посажу его в поясную сумку. Паучок, так ты пойдёшь со мной? - я глянула на стену, но паука там уже не было. Боковым глазом я различила мерцание в районе плеча.
        - Он уже там, - подтвердил блондин.
        - Ты ж мой умничка! Ох, хоть бы всё прошло гладко… - Я замолчала, прислушиваясь к себе. Это просто тревога или предчувствие, что без приключений сегодня не обойдётся? Эйз возник рядом и молча взял меня за руку, переплетая свои пальцы с моими. Я рассеянно обернулась к нему и… не стала убирать руку. - Ну что, кажется, мы готовы. Можно перемещаться, а то зов становится уже невыносимо терпеть.
        Лавка, судя по всему, только и ждала команды.
        Глава 55
        В этот раз я очень явственно почувствовала перемещение ещё до того, как дымка на стекле исчезла и за окном возникла роща, за которой виднелся рынок межмирья. Мне казалось, что при желании я могу даже увидеть этот процесс прохождения сквозь пространство, но не глазами, а каким-то внутренним зрением. И кажется, даже повлиять на него.
        Мы приземлились в отдалении от рынка. И хоть лавка умела как-то отводить взгляд, однако, видимо, это действовало не на всех. Либо же она просто хотела подстраховаться, чтобы никто точно не заподозрил нашу с ней связь.
        Сходить с крыльца было страшновато. Однако едва я это сделала, как тут же с удивлением поняла, что продолжаю чувствовать лавку так, будто и не покидала ее. Интересно, теперь так будет всегда?
        Эйз снова облачился в свои кожаные шмотки, и теперь мы выглядели, как два персонажа из фильма про Индиану Джонса. Если, конечно, не принимать во внимание горделиво плывущий по воздуху мохнатый куст на мерцающем поводке.
        Кстати, поводок даже привязывать не понадобилось: я просто обернула его вокруг запястья, и петля закрепилась сама собой, будто прилипнув к коже. Более того, что-то мне подсказывало, что отлепить её никто не сможет при всём желании, как и оборвать «цепочку».
        На втором запястье поблёскивал на солнце тот самый выпуклый браслет. Эйз велел надеть его поверх рукава. Оказалось, что затаившийся в травах зверь символизировал лигу коллекционеров, которые видели себя опасными хищниками, охотниками на диковинки. А обнажённые в оскале зубы давали понять, что между ними и выбранной ими целью вставать себе дороже.
        - Ну, идём? - поторопил блондин. - И запомни: ни с кем не разговаривай и беспрекословно слушайся меня. Так гораздо больше шансов, что всё пройдёт легко. Ах да, если увидишь что-то подозрительное - шепни на ушко. И не стесняйся, можешь даже приобнять.
        - А? - удивилась я, оборачиваясь к нему. С его-то слухом можно просто себе под нос бормотать и он отлично услышит. - А ты не обнаглел?
        - Есть немного, - хмыкнул блондин. - А ещё на моей одежде стоит глушилка - защита от подслушивания, но действует она только в непосредственной близости от меня. Чем ближе, тем надёжнее. Кроме того, это тоже будет подтверждением легенды: коллекционеры предпочитают брать от жизни всё и телохранителей частенько подбирают, чтобы убить двух зайцев сразу: и время хорошо провести, и ценности свои обезопасить.
        У меня даже слов приличных не нашлось, чтобы высказать своё отношение к услышанному. Поэтому я скрипнула зубами и просто махнула рукой, предлагая выдвигаться.
        Рокши увязался с нами, но только поначалу, так как Эйз строго-настрого запретил ему отвлекать меня разговорами и эмоциональными высказываниями. Поэтому чертёнок планировал сопроводить нас до рынка, а потом погулять самостоятельно. Разумеется, под покровом невидимости. Мы попросили его сильно не увлекаться, хотя я чувствовала, что лавка без него точно не улетит.
        Мы прошли через рощу из невероятно длинных, но не особенно толстых деревьев с белыми стволами и голубыми в синих прожилках листьями и, наконец, оказались у рынка. Эйз остановил меня и притворился, что высматривает что-то вдали, будто ищет нужную палатку. На самом деле он давал мне привыкнуть к зрелищу, чтобы потом проще было делать высокомерный вид.
        Надо сказать, это было мудрое решение.
        Рынок, мягко говоря, впечатлял.
        Никогда в жизни мне не приходилось видеть ничего подобного! Это место выглядело, будто лоскутное одеяло, сшитое из обрывков разных миров!
        Некоторые шатры стояли на земле, но большая часть парила в паре сантиметров над ней. Я заметила, что у многих из них внизу знакомые мне уже платформы из пены. Видимо, кто-то этими платформами тут приторговывал. Часть небольших палаток, в основном с уличной едой, и вовсе перелетала с место на место. Из-за полукруглой формы они напоминали мне яркие пёстрые мячи, которые то и дело подпрыгивали в воздух, как-то умудряясь не сталкиваться между собой.
        А вообще, довольно сложно было сосредоточиться на чём-то одном. Всё вокруг пестрело, двигалось, гомонило. Разнообразие форм, размеров и расцветок сбивало с толку.
        С шатром, напоминающим пухлое облако или кусок ваты, соседствовал крошечный лоток в виде расписной парящей чашки, внутри которой сидел пухлый улыбчивый торговец, похожий на зефирку в шляпе.
        Были и шатры, светящиеся, будто китайские фонарики, и те, что почти полностью окутывал липкий серый туман, ползущий из-под приоткрытого полога. Странно, что и у тех, и у других отбоя не было от посетителей, хотя последние выглядели жутковато.
        Впрочем, жутковатого тут хватало. В стороне я заметила свисающий с дерева здоровенный паутинный кокон, у которого тоже имелся прилавок и многорукий продавец с шестью глазами и странно выступающими челюстями. Казалось, он не предлагает товар, а поджидает очередную жертву.
        Жизнь кипела не только на земле. Помимо торговцев едой в воздухе над шатрами носились странные существа - то ли чьи-то питомцы, то ли жители других миров, то ли порождения магии. Думаю, там были и те, и другие, и третьи.
        К примеру, птицы с огненными перьями или, там, пищащие мохнатые огурцы с прозрачными крылышками и выпуклыми глазками особенно разумными не выглядели, а вот летучий извивающийся ящер синего цвета с чуть сплющенным с боков человеческим лицом явно делал покупки, судя по сосредоточенному виду и корзинке в тонких руках.
        Эйз смотрел на это всё спокойно, а мы с Рокши таращились во все глаза. Хорошо, что нам дали время попривыкнуть, иначе вряд ли я смогла бы сдержать эмоции.
        Первым пришёл в себя чёртёнок.
        - Я пошёл, - радостно взвизгнул он и чёрной пулей умчался вдаль. Надеюсь, он не планирует обворовывать торговцев…
        Я же очнулась только в тот момент, когда Эйз уверенно привлёк меня к себе за талию и шепнул на ухо:
        - Ты готова?
        Я невольно вздрогнула (слишком уж интимно получилось!) и быстро кивнула, стараясь не показывать, как меня смутил этот жест.
        - Тогда идём.
        Он без лишней спешки отстранился. Только в этот момент опешивший от обилия впечатлений кустик опомнился и щёлкнул зубами ему вслед.
        Я сделала поводок чуть покороче, чтобы перевозбуждённый от первой в своей жизни прогулки питомец никого ненароком не тяпнул, после чего мы спустились с небольшого пригорка, на котором стояли, и отправились вслед за чертёнком.
        Мимо нас непрерывным потоком шли покупатели. Некоторые из них были невероятно высокими (особенно меня поразил трёхметровый тонкий иномирец, у которого тело было толщиной с моё запястье), другие чуть выше колена. К счастью, последние были довольно шустрыми и ловко уворачивались от тех, кто мог на них нечаянно наступить.
        На меня особо не таращились, а вот на кустик смотрели. Некоторые очень завистливо. Один прохожий украдкой протянул палец, чтобы потрогать Пушка, за что и поплатился.
        Бедняга взвизгнул, но вместо того, чтобы предъявлять претензии, встретил взгляд Эйза и тут же рассыпался в извинениях. Окружающие же от действий моего питомца пришли в полнейший восторг.
        Поначалу было очень трудно не глазеть по сторонам, открыв рот, но потом я немного попривыкла. И даже начала замечать то, чего не замечала до этого.
        Например, взгляды некоторых иномирцев, направленных на Эйза. Не покупателей и даже не продавцов, а чаще тех, кто стоял в тени шатров и присматривал за порядком в той или иной лавке. Я решила, что это нанятая продавцами охрана. Мне показалось, что они смотрят на моего спутника с уважением и будто бы опаской. А пару раз я заметила, как, встретившись с ним взглядом, они изображали что-то вроде поклона и спешили отвести глаза.
        Но больше всего меня поразила перемена в самом Эйзе.
        Конечно, ему нужно было вжиться в роль телохранителя, поэтому я ожидала, что он откажется от своих обычных двусмысленных улыбочек, взглядов и самоуверенных высказываний, но к тому, что получилось в итоге, я оказалась не готова.
        Да, он, бесспорно, вжился в роль, стал жёстким, даже чуть пугающим. Разве что где-то в глубине голубых глаз осталась прежняя смешинка, но теперь она совсем не смягчала впечатление, а наоборот, делала Эйза словно бы более непредсказуемым и опасным. Будто ему сам чёрт не брат.
        В общем, можно было сказать, что игру свою он вёл шикарно. Но - удивительное дело! - почему-то меня не оставляло ощущение, что он, напротив, сбросил маску и стал собой.
        Внезапно я с удивлением и раздражением поняла, что такой Эйз интересует меня гораздо больше, чем раньше. Это злило. В качестве противоядия я напомнила себе, что притворщикам доверять не следует, особенно сейчас.
        И следующее происшествие только подтвердило мои подозрения.
        Всё началось в тот момент, когда мы порядком углубились в торговые ряды.
        Я к тому времени уже немного попривыкла к окружающей обстановке, чуток расслабилась, да и усиливающийся зов артефакта порядком сбивал концентрацию. В общем, когда я увидела над лавкой сладостей зависшего Рокши, который увлеченно тырил знакомые красящие леденцы (и видимо, сразу же уничтожал улики, так как шерстка его уже приняла нежно-розовый цвет), я не выдержала и… хихикнула.
        В тот же миг сбоку кто-то завопил противным голосом:
        - Это ты! Признаться, я до последнего сомневался, но теперь, услышав знакомый смех, узнал тебя!
        В полутора метрах от нас возле одного из шатров стоял… Фертюн Отважный собственной персоной! А за его спиной торчали пятеро плечистых телохранителей с неулыбчивыми лицами и тяжёлыми лбами, о которые наверняка можно было погнуть кувалду. Да это был тот самый Фертюн из замка Дуршляпс, спасённый мною от русалки! И он, кажется, имел на меня здоровенный зуб!
        Я застыла. Эйз тоже остановился, рассматривая Фертюна с брезгливым интересом, как мерзкое, но любопытное насекомое.
        - Помнишь меня?! - неизвестно чему радовался Фертюн. - Немало ты мне нервов попортила! А кошмары до сих пор снятся. Ну ничего, сейчас ты за всё расплатишься сполна!
        Кустик метнулся вперёд и щёлкнул зубами, едва не отхватив Фертюну палец, которым тот в меня тыкал. Разумеется, настроения это хозяину замка Дуршляпс не улучшило.
        - Быстро зашла в палатку, иначе я заору на весь рынок, что здесь хозяйка блуждающей лавки, - прошипел он, брызнув слюной. - Я мно-о-ого времени и денег потратил на то, чтобы собрать информацию и узнать, кто ты такая!
        - Может, со мной сначала пообщаешься? - мило уточнил Эйз и солнечно улыбнулся, мигом став похожим на себя прежнего. Только всё равно что-то будто было не так. Почему-то я не сомневалась, что маску славного парня надели нарочно, чтобы усыпить бдительность.
        Однако Фертюн никакой опасности не почувствовал. Его охрана тоже поглядывала на Эйза с презрением и превосходством.
        - Проваливал бы ты отсюда! Иначе мы тебе все ноги переломаем!
        - Правда? - невероятно обрадовался блондин. - Хотелось бы посмотреть… И всё-таки, позволь, я скажу тебе пару слов наедине. Уверяю, тебе будет очень интересно узнать кое-что обо мне и хозяйке лавки. Поквитаться с ней ведь ты всегда успеешь? Или боишься, что я раскидаю твоих телохранителей?
        - Что ж, послушаем, - ухмыльнулся Фертюн и повернулся к одному из телохранителей: - Останься тут с ней, а мы пока побеседуем с её любовником. И если он не скажет ничего интересного, то используем его для демонстрации, что с нами в игры лучше не играть. Глядишь, она после этого сговорчивее будет!
        - Вернусь через минуту. Не отходи отсюда ни на шаг и не заглядывай внутрь ни при каких обстоятельствах, - велел мне Эйз перед тем, как последовать за ними в палатку. И что-то было в его голосе, что возражать совершенно не хотелось, хоть меня и потряхивало от страха. Как-то вот совсем не верилось, что Эйз сможет справиться с этими дуболомами.
        Пока я восстанавливала дыхание, все исчезли в палатке. Со мной остался только назначенный Фертюном телохранитель.
        Мы недолго обменивались взглядами. В палатке раздался хрип, а потом кто-то тоненько взвизгнул. Почему-то мне показалось, что это Фертюн. Телохранитель спал с лица и, мигом забыв про меня, нырнул внутрь.
        Да что там происходит?
        Я была близка к тому, чтобы нарушить указание Эйза и всё-таки туда заглянуть, но в этот момент передо мной возникла благообразная пожилая женщина с большими тревожными глазами фиалкового цвета и белыми с лиловым отливом волосами.
        - У нас мало времени, дитя, - быстро сказала она, опережая вопрос. - Просто слушай. Я - местная предсказательница. Не знаю, кто ты и зачем здесь, но духи попросили предупредить тебя об опасности и сказали, что это очень важно. Это касается твоего спутника. Он не тот, за кого себя выдаёт. Тебе надо кое-что узнать о нём…
        - Как интересно. Я бы тоже с удовольствием послушал, - от ласкового и при этом леденящего кровь голоса мы обе вздрогнули. Я резко обернулась к бесшумно возникшему рядом Эйзу и не на шутку струхнула, глянув в его глаза. Настолько жутким я его ещё не видела. И вроде всё было по-прежнему, но в то же время передо мной стоял совсем другой человек. А когда он улыбнулся, видимо, желая меня успокоить, я и вовсе сделала шаг назад. Улыбающийся дьявол - это, скажу вам, зрелище не для слабонервных.
        Глава 56
        - Надеюсь, ты ей не поверила? - уточнил он у меня.
        Я была так напугана, что только дёрнула подбородком. Наверное, это больше походило на нервный тик, чем на попытку ответа.
        - Мне пора! - гадалка попыталась улизнуть, но не успела - Эйз схватил её за руку. И снова я не смогла даже разглядеть это движение, настолько стремительным оно было.
        Она рванулась. Разумеется, безуспешно.
        - Что ты хотела ей рассказать? И зачем?
        - Нет, нет… я просто…
        - Хочешь со мной поиграть? - как-то даже безмятежно уточнил он.
        Она глянула в его лицо и раздумала юлить.
        - Мне щедро заплатили и указали на девушку. Сказали, что она связалась с бандитом, но не понимает этого. Надо её вразумить. Но так, чтобы бандит этого не слышал.
        - Кто тебе заплатил?
        - Мужчина! Незнакомый, раньше я его тут не видела!
        - Описать сможешь?
        - Конечно! Он был… - в этот момент её лицо приняло озадаченное выражение. Кажется, с описанием возникли какие-то проблемы. Она облизала тонкие губы и неуверенно закончила: - …В плаще.
        - Лицо помнишь? - уточнил Эйз.
        - Н-нет…
        - А голос? Может, заметила особые черты? К какому миру принадлежит?
        Однако она ничего не смогла вспомнить. И почему-то верилось, что в этот раз она не врёт.
        - Проваливай отсюда, - распорядился Эйз, отпуская её руку. Гадалка кинула на него испуганный взгляд и стремительно исчезла.
        - Если это тот самый тип в плаще, что передавал сообщение с зиндарийцем, то нам лучше немедленно вернуться, - нахмурившись, сказал он мне. - На рынке оставаться нельзя.
        Я отрицательно помотала головой и через силу возразила (предыдущее его лицо до сих пор стояло перед глазами):
        - Не могу. Зов так силён, что я даже шаг не могу сделать в противоположном направлении. Любое сопротивление оборачивается головной болью. Оборвать мою связь с артефактом невозможно, оставлять коготь здесь нельзя. Лавка соглас…
        - Тшшш! Я же просил такие вещи шептать на ухо, чтобы ненароком не подслушали, - он придвинулся, а я, как-то даже не особенно контролируя реакцию, отшатнулась. Эйз закатил глаза: - Конфетка, в чём ты меня подозреваешь?
        - Что ты с ними сделал? Убил? - Я кинула взгляд в сторону палатки Фертюна. Конечно, они нам угрожали, но хладнокровно прикончить несколько человек, не моргнув и глазом, - это всё же как-то слишком. И хоть артефакт тянул меня прочь отсюда, я не могла уйти, не выяснив всё до конца. Иначе как вообще хоть немного ему доверять?
        - Это даже обидно, конфетка. Зайди в палатку. Они просто оглушены и связаны.
        Я заглянула за полог.
        В свете тусклой магической лампадки было отчётливо видно несколько аккуратно уложенных тел.
        Фертюна, как самого мелкого, я вычленила сразу.
        Присмотревшись, убедилась, что грудь вздымается.
        Как Эйз успел их так аккуратно устроить? Времени ведь прошло всего ничего!
        Хотя если вспомнить, как он поймал шип, то вопрос по поводу скорости отпадает.
        Однако же в любом случае ворочать туши телохранителей - дело непростое. Нужна невероятная сила.
        - Как ты с ними справился?!
        Эйз аж подпрыгнул от возмущения.
        - Интересно… Я ж тебе с первого дня знакомства вдалбливаю, как тебе повезло отхватить такого героического парня, как я! Ты что думаешь, я бы смог выжить в своих путешествиях, если бы не умел за себя постоять? Слабые среди нашей братии не попадаются, уж поверь… Или тебя смущает, что у меня больше способностей, чем у знакомых тебе мужчин? Ну так это логично, учитывая, что я родился в другом мире.
        - А почему на тебя так косятся охранники у лавок? - выясним уж всё и сразу.
        Он глубоко вздохнул, до глубины души поражаясь моему недоверию.
        - Я тебе говорил - меня тут знают. Говорил?
        Я, помедлив, кивнула.
        - Вот! А знают меня, потому что я частенько бываю на рынках и неоднократно участвовал в стычках с разной шпаной, которая хотела украсть мои камушки. Так как победителем из драк обычно выходил я, меня зауважали. Почему, думаешь, нас даже ни разу ограбить не попытались? А если у тебя всё ещё есть сомнения, смотри! - Он взял меня за запястье. Кустик потянулся было куснуть наглеца, но Эйз на него шикнул, и тот почему-то присмирел. - Видишь? Звёздный паук спокойно даёт мне к тебе прикоснуться. Он не считает меня угрозой. А ведь он, между прочим, создан из божественной силы творения! Ты ведь знаешь, как появляются такие пауки?
        Я кивнула. И хоть я помнила, что древний демон может обмануть и бога (а значит, и появившегося от божественной силы паука), мне стало чуть спокойнее.
        Интересно, что всё это время (с тех пор как узнала о демоне) я постоянно обращалась к лавке, пытаясь выудить из её хранилища данных хоть какую-то информацию об Эйзе, но неизменно натыкалась на пустоту. Именно на эти мои запросы лавка почему-то упорно не отвечала. Хотелось бы знать почему.
        - Надеюсь, мы всё выяснили? Лучше бы нам тут не задерживаться. Ты понимаешь, что тот, кто подкупил гадалку, очень хотел нас рассорить? Ему нужно, чтобы ты осталась без поддержки. И раз он своей цели не достиг, боюсь, он продолжит подстраивать нам гадости. Кто знает, что ещё он может выкинуть?
        Его голос словно отдалялся, в ушах вновь нарастал мерный гул.
        Я пошатнулась, а в следующий миг почувствовала, как Эйз привлёк меня к себе за талию, не давая упасть.
        Кустик обеспокоенно заметался рядом, пытаясь ткнуться в моё лицо.
        - Артефакт? - понятливо уточнил блондин. Я кивнула.
        На нас уже вовсю поглядывали.
        Чтобы отвести внимание, Эйз весело и довольно громко сказал:
        - Пожалуй, всё-таки не стоило нам пробовать перед прогулкой эту редкую сайфаллийскую настойку! Похоже, в неё для крепости подмешали яд вулканических жуков! А ты ещё спорила, что тебя ни одна отрава не возьмёт! Говорил же, что такую смесь не выдержит даже самый закалённый организм! Или ты притворилась одурманенной, чтобы прижаться ко мне? Хитрая! Ой, милая, а туда ручками лучше не лезть! Иначе до гостиницы я не дотерплю…
        Это сработало. Прижавшись щекой к его широкой груди, я видела, как прохожие фыркали и отворачивались, тут же теряя интерес. Похоже, коллекционеры действительно отнюдь не отличались строгостью нравов.
        Приступ прошёл так же быстро, как и начался, оставив после себя слабость.
        Внезапно внутри что-то знакомо толкнулось.
        Помнится, именно так со мной вступал в общение звёздный паук.
        А в следующий момент я почувствовала, как он заполз на мой лоб! В голове моментально прояснилось.
        На этом дело не закончилось.
        Некая неощутимая обычно оболочка, плотно прилегающая к моей коже и, как видно, покрывающая всё тело, внезапно чуть нагрелась и начала пульсировать. Кажется, паук каким-то образом вливал в меня силы через паутину.
        Стало существенно легче.
        Я перестала всем весом наваливаться на Эйза. Почувствовав разницу, он наклонился и шепнул:
        - Что ты видела? Плохо дело, да?
        - Ты даже не представляешь, насколько! Артефакт только что чуть не вскипятил мне мозг своим воплем о помощи! Его вот-вот собираются использовать! Возможно, одно использование он выдержит, но это не точно, ведь он уже переполнен под завязку. Нам надо спешить!
        - А если он не выдержит, что тогда?
        - Взрыв. Тьма выплеснется из него и, как цунами, начнёт уничтожать всё на своём пути. Знаешь, тебе ведь совсем необязательно рисковать. Я пойму, если…
        - Что б я такого больше не слышал, конфетка, - жёстко сказал он. - Показывай, куда идти.
        Мы шли очень быстро, почти бежали.
        Точнее, это я неслась, а Эйз без особого труда подстраивался под мой шаг и ещё успевал напоминать про необходимость делать высокомерный вид.
        Напуганным или особенно напряжённым он не выглядел, хотя, в отличие от беспечно гуляющих по рынку покупателей, отлично знал, какая угроза над нами нависла.
        А вот кустик, кажется, и вовсе получал огромное удовольствие от скорости. Он натягивал поводок, едва не попискивая от возбуждения. Думаю, если бы я его отпустила, он бы обогнал нас и улетел далеко вперёд.
        По мере приближения к артефакту я чувствовала, что его аура всё больше влияет на меня.
        Всё вокруг стало представляться мне зловещим и несущим угрозу.
        Лица идущих навстречу существ казались кровожадными, многоголосый гул рынка звучал, как нагнетающая напряжение музыка в фильме ужасов.
        Что-то будто надвигалось, и тревога буквально скручивала изнутри.
        Ко всему прочему меня преследовало навязчивое ощущение чужого злобного взгляда, прожигающего спину.
        Что это? Неизвестный злоумышленник или очередная иллюзия, вызванная повышенной тревожностью?
        Боковым взглядом я несколько раз замечала будто бы что-то тёмное среди толпы, но когда оборачивалась, то никого не видела.
        Вскоре нервозность возросла настолько, что я дёргалась от каждого резкого звука и ничего не могла с этим поделать.
        Зов артефакта пополам с тревогой (не только моей, но и лавки, так что на меня упал двойной груз) сдавливали горло и вытягивали жилы, не давая хоть немного сосредоточиться.
        Сохранять непроницаемый вид уже не получалось при всём желании.
        Я то и дело ловила на себе любопытные взгляды.
        Тогда Эйз крепко взял меня за руку и повёл вперёд, буквально рассекая толпу.
        Не знаю, что видели на его лице прохожие, но они спешили уступить дорогу.
        Правда, это не мешало им судачить нам вслед.
        Однако остановить никто не пытался, и это уже радовало.
        Впрочем, вскоре ситуация изменилась.
        Сначала я заметила впереди женщину, которая походила на очередную гадалку или предсказательницу. У неё не было шатра: она сидела на целой горе пёстрых подушек, лежащих прямо на летучей пенной платформе.
        Почему-то она мне не понравилась.
        Возможно, всё дело в том, что по мере приближения к ней, ощущение чужого взгляда стало острее?
        Стоило нам поравняться с платформой, как женщина вдруг выгнулась, будто бы всё её тело прошила резкая судорога.
        - Предсказание! Сейчас будет предсказание! - начал переговариваться народ, придвигаясь поближе.
        Толпа вокруг уплотнилась.
        Нам пришлось забирать в сторону, чтобы не оказаться прижатыми к платформе.
        Кажется, кустик успел пару раз кого-то даже тяпнуть, так как я слышала возгласы, но даже не оборачивалась, спеша покинуть опасную область.
        И вот в этот и без того напряжённый момент гадалка вдруг завопила звучным, глубоким и совсем не человеческим голосом:
        - Я вижу! Здесь, среди нас, хозяйка блуждающей лавки! Кто схватит её, тот завладеет лавкой и всеми её сокровищами!
        Глава 57
        Я запнулась на ровном месте и обернулась.
        Мне было страшно, что гадалка укажет на меня пальцем, но она даже не смотрела в мою сторону.
        Выдав предсказание, она обмякла и будто бы потеряла сознание. Видимо, это было в порядке вещей, так как на помощь никто не бросился.
        К её предсказанию отнеслись серьёзно, да ещё как!
        Народ начал оглядываться, с подозрением всматриваясь друг в друга и передавая новость.
        Эйз тут же остановился. И правильно.
        Если бы мы продолжали нестись сквозь толпу, это сделало бы нас подозреваемыми номер один, которые спешат скрыться с места происшествия.
        Он снова привлёк меня к себе и шепнул:
        - Спокойно. Никто не знает, кто ты. Этой женщине тоже заплатили. Ни одна предсказательница не может увидеть ничего, связанного с тобой.
        - Правда? Хотя да, логично, - в голове сам собой возник ответ. Действительно, если бы хозяйку лавки было вычислить так просто, то лавку давно бы захватили. На неё охотилось много могущественных магов и правителей из разных миров.
        - Выходит, всё это спектакль!
        - Но это подтверждает наши догадки. Теперь точно известно, что тот, кто заплатил предсказательнице, знает, что ты здесь. И ещё он знает тебя в лицо.
        - Почему он не нападает? Зачем подкупает гадалок?
        - Может, хочет понять, есть ли у тебя какая-то защита? Или не уверен до конца, что ты - это ты, поэтому проверяет, выдашь ли ты себя как-то? Либо же он надеется, что нас разобьёт толпа, ты запаникуешь, растеряешься и станешь лёгкой добычей. Но он не учёл один фактор.
        - Какой?
        Эйз жутковато ухмыльнулся и пояснил:
        - Меня.
        Я хотела сказать что-то насчёт самоуверенности, но внезапно наткнулась взглядом на стоящего неподалеку мужика с четырьмя тонкими цепкими руками.
        Он уже попадался мне на глаза, когда мы только вошли на рынок.
        Помнится, он очень жадно и завистливо таращился на мой куст.
        Внезапно я заметила браслет на одной из рук и сообразила, что это коллекционер! Только настоящий, а не фальшивый, как я.
        Он тоже увидел меня, и его узкое вытянутое лицо стало очень злорадным.
        - Эй! Хозяйка лавки же торгует редкостями! А я никогда в жизни не видел и не слышал ничего о таких вот кустах! - заверещал он громким пронзительным голосом и ткнул в меня пальцем.
        Вот скользкий гад!
        Решил воспользоваться ситуацией и в суматохе присвоить моего питомца?
        Окружающие иномирцы тут же воззрились на меня.
        Атмосфера начала накаляться.
        Эйз медленно повернулся к коллекционеру, улыбнулся так, что тот подавился дыханием, и сокрушённо заметил:
        - Ну что ж. Я хотел обойтись малой кровью, да, видно, не выйдет.
        Он говорил так, что создавалось ощущение, будто для него не проблема смести к чертям всю эту толпу. И странным образом в это верилось.
        Именно это шокирующее осознание что-то изменило во мне.
        Я будто одним скачком вышла на новый уровень.
        Время замедлилось.
        Зов когтя по-прежнему ощущался, но теперь он не давил меня так сильно. Словно теперь я стала главной в нашей паре.
        «Сделай всё, чтобы удержаться от взрыва, - хладнокровно приказала я ему, даже не сомневаясь, что меня послушают. - Мне надо кое-что доделать. Но я совсем скоро приду и заберу тебя».
        Но самое странное это то, что коготь, помедлив, отчётливо ответил мне «Хорошо»!
        Обалдеть! Как это у меня получилось?
        Впрочем, раздумывать некогда. Почему-то мне совсем не хочется, чтобы из-за какого-то гнусного манипулятора в плаще Эйз причинил кому-то боль (странно, что я даже не допустила, что боль могут причинить нам).
        Я взяла блондина за руку, удерживая его от броска, презрительно ухмыльнулась и очень язвительно сказала, обращаясь как бы к своему спутнику, но поглядывая при этом на коллекционера:
        - Ещё бы он слышал о таких кустах! Я не из тех неудачников, которые таскают за собой всякий ширпотреб. У меня в коллекции только штучные экспонаты, которые я, в отличие от некоторых, не собираю по помойкам. Да таких, как этот, надо пинками гнать из нашей лиги, только позорит настоящих охотников за диковинками, - я повернулась к липкому мужику, и, в упор глядя в глаза, издевательски уточнила: - Как тебя вообще туда зачислили, а? Это ж надо додуматься ляпнуть вслух, что не разбираешься в своём деле! Ты ж, наверное, такой профан, что даже на глаз не определишь, из чего сделан вот этот поводок, да? Так и думала. Подучись, малыш, а уж потом рот разевай, чтобы прохожих не смешить.
        Я попала в цель. Мой конкурент аж побагровел и поторопился скрыться в толпе, а окружающие грянули хохотом. Обстановка мгновенно разрядилась.
        - Молодец, - тихо заметил Эйз, глядя с удивлением и восхищением. Кажется, такого он от меня точно не ожидал. - Ты сделала всё правильно. Именно так и сказал бы истинный коллекционер. Их хлебом не корми, дай похвастаться своими редкими находками и при этом унизить товарищей. Поздравляю, теперь ни у кого нет сомнений в том, кто ты, а значит, тебя будут подозревать в последнюю очередь. Мы без помех можем продолжить путь. Эх, а я-то уже настроился размяться…
        Он покачал головой, будто бы сокрушаясь, а потом хмыкнул.
        Поначалу мы шли медленно, чтобы не навлечь на себя новые подозрения, а потом, покинув толпу, вновь ускорились.
        Я окончательно оклемалась и успешно делала высокомерный вид, так что к нам больше не лезли.
        Порядком отдалившись от опасного места, мы решили коротко обсудить сложившуюся ситуацию.
        Для этого пришлось некоторое время идти в обнимку.
        Должно быть, со стороны это выглядело, будто мы торопимся в гостиницу, чтобы уединиться в номере. Особенно если глянуть на довольное лицо Эйза. Похоже, надвигающаяся угроза совсем не давила его, словно хождение по краю было для него глубоко привычным делом.
        - Думаешь, коготь приманка? - уточнила я. - Лавка утверждает, что подделать зов артефакта невозможно, а услышать его может только хозяйка - лишь у неё есть дар общаться с артефактами. Каким образом злоумышленник мог вычислить, что коготь меня позовёт?
        - Может, он действовал наугад, расставляя разные ловушки и надеясь, что хоть одна сработает? В любом случае это доказывает, что противник хорошо информирован. А ещё он точно знает, как ты выглядишь. Но нападать однако же не торопится.
        - Почему? Какую игру он ведёт?
        - Скоро узнаем. Когда тебя так настойчиво заманивают в ловушку, лучший способ избавиться от неопределённости - это дать себя заманить. В конце концов, этот тип так старается, что сопротивляться даже как-то невежливо.
        - Ты так легко об этом говоришь! - укорила я.
        - А зачем напрягаться? Перекрыть зов ведь не получится?
        - Нет. А даже если бы получилось, я бы не оставила здесь эту бомбу замедленного действия. Коготь нужно забрать. Любой ценой.
        - О чём я и говорю. В любом случае нашего охотника тоже могут ждать сюрпризы. Всё-таки чтобы установить подходящую ловушку, надо иметь точное представление, на какого зверя охотишься. Иначе есть шанс не рассчитать и самому стать добычей, - Эйз как-то нехорошо усмехнулся.
        - Что ж, сейчас будет возможность проверить, - сказала я, останавливаясь перед одной из палаток, самой серой и неприметной. - Мы пришли. Коготь здесь. Ну что, готов зайти? За этим пологом нас может ждать что угодно…
        Лично я совсем не была уверена, что готова.
        - Подожди, я зайду первым. И вот ещё что… - Эйз внезапно стал очень серьёзным. - У меня есть к тебе одна просьба. Что бы там ни случилось, что бы ты ни увидела, запомни - я на твоей стороне.
        Глава 58
        Как-то насторожило меня это предупреждение. Что же такого я могу увидеть? У него клыки вылезут и когти? Или ещё что похуже? Щупальца? Кстати, о щупальцах!
        - Стой! Ну мы и лопухи! Ну ладно я, меня зов сбил с волны! А ты! Можно же позвать Пожирателя!
        Эйз не спешил восторженно вопить: «Гениальная идея!». Вместо этого он заметил:
        - Конфетка, ты думаешь, я не сообразил? Я попытался с ним связаться ещё в лавке, пока ты переодевалась. Как чувствовал, что поход через рынок без приключений не пройдёт! Причём отправлял зов я с помощью звёздной паутины, чтобы наверняка. Она ведь теперь там все стены оплетает. Но то ли наш друг занят какими-то безумно важными божественными делами, то ли считает, что мы должны справиться сами, то ли зов кто-то глушит. В общем, я ещё в лавке попросил твоего паука время от времени предпринимать попытки установить связь. Раз Пожирателя здесь нет, значит…
        - Он по-прежнему вне зоны доступа… - нахмурившись, закончила я.
        - Точно. Так что придётся справляться самим. В общем, я пошёл, а ты пока стой тут.
        Он нырнул в шатёр, а я замерла, напряжённо прислушиваясь к каждому звуку. Впрочем, Эйз вернулся очень быстро. Он выглянул из шатра и сообщил:
        - Тут никого нет! И когтя нет!
        - Не может быть! Зов ведь ощущается очень отчётливо! И он ведёт туда!
        Я вошла под предупредительно придержанный Эйзом полог и огляделась. Шатёр не выглядел жилым. Свет давала парящая под потолком одинокая лампочка. Из мебели имелось только очень старое продавленное кресло на пенном основании, да ещё у одной из стен лежали какие-то тряпки неопределённого цвета.
        Я прислушалась к зову когтя, подошла к тому месту, откуда он шёл, и растерянно сказала:
        - Коготь здесь, и в этом нет ни малейших сомнений. Всё моё существо говорит одно, а глаза - другое. Знаешь, здесь будто что-то не так с пространством. Мне кажется, оно какое-то не такое. Словно бы утолщенное, что ли… как складка на ткани, или…
        Внезапно стоящий передо мной Эйз исчез, а меня резко дёрнуло в сторону так, что мир смазался перед глазами. А потом в меня, пискнув, врезался кустик, которого дёрнуло следом.
        В следующий миг я обнаружила, что почти лежу в руках блондина, а на том месте, где я только что стояла, воздух словно бы разрезало пополам, обнажив жуткое чернильное нутро. И теперь эта вертикальная расселина разочарованно смыкалась и расходилась, как пасть неведомого чудища, не получившего добычу.
        Надо думать, если бы Эйз меня не отдёрнул, добычу бы она получила. О, как хорошо, что он умеет быстро двигаться…
        От запоздалого ужаса меня будто перемкнуло. На мгновение я снова увидела пространственные слои, как тогда, во время движения лавки. Тут действительно была складка, внутри которой, надо думать, приготовили ловушку для меня. Скорее всего, коготь там, в ней. Чтобы попасть к нему, надо войти в эту пасть.
        Я мысленно потянулась к складке и успела… нет, не увидеть, скорее, ощутить, что она сквозная. Вроде бы внутри неё был ещё один проход… но куда?
        А потом виски прострелило болью, в ушах зазвенело и видение схлынуло. Кажется, кто-то бесцеремонно выкинул меня оттуда.
        - Коготь там, внутри, - хрипло сказала я. - Там что-то вроде кармана в пространстве. И знаешь, мне кажется, что карман этот дырявый! В том смысле, что из него есть ещё один выход.
        Эйзу даже в голову не пришло сомневаться в моих словах. Он кивнул и, не выпуская меня из объятий, принялся рассуждать:
        - Ага, выходит, карман нужен для того, чтобы зов шёл именно отсюда, с рынка. Ты должна была испугаться за огромное количество ни в чём неповинных иномирян и позабыть об осторожности. Кроме того, возможно, наш преследователь чего-то опасается, раз подготовил себе путь к отступлению, до последнего не показывается и предпочитает расставлять ловушки. К примеру, он узнал, что ты под покровительством Пожирателя. Или же подозревает, что новую хозяйку могут опекать и другие боги, которые заинтересованы в том, чтобы лавка продолжала делать своё дело. Поэтому он хитрит, стараясь вычислить, есть ли у тебя покровители и какими средствами защиты ты располагаешь. Если бы ты попала в эту скрытую ловушку, то кто-то, затаившийся внутри, по-тихому забрал бы тебя через второй переход в другой мир, запутывая следы.
        - И что же делать, Эйз? Заходить туда, в эту пасть, я не собираюсь. Но и уйти без когтя не могу. Он держит меня, притягивает магнитом. Да и нельзя его оставлять ни в одном из миров. Только в лавке он не причинит никому вреда. Погоди, я попробую пообщаться с ним. На рынке мне впервые удалось поговорить с ним не при помощи образов и эмоционально-силовых волн, взрывающих мозг, а нормально. Ну то есть словами, как с другим человеком.
        - Что?! - опешил Эйз. - Ты говорила с артефактом… словами?! Как с человеком?!
        - Ну да. А что?
        - Это же невероятно! Хозяйки взаимодействуют с артефактами, улавливают их волны и сигналы, но чтобы осмысленно и членораздельно разговаривать с ними… это что-то запредельное. Никогда о подобном не слышал.
        - Правда? Приятно чувствовать себя особенной. Но восторги оставим на потом.
        Я высвободилась из объятий (выпустили меня крайне неохотно) и, чуть подумав, отцепила поводок от запястья, а потом смяла его в руке и решительно засунула между мохнатых ветвей.
        - Кустик, взлетай под потолок. Если вдруг что-то с нами случится - найдёшь Рокши, и вместе вернётесь в лавку. Ошейники я с тебя снимать не буду. Эта паутина - защитная. Дискомфорта она, я уверена, не приносит, зато никто чужой схватить тебя не сможет. Если нас втянут в бой, не суйся. Понятно? Этим ты мне сильно помешаешь. Для наших противников ты слишком маленький и хрупкий. Не хочу переживать ещё и за тебя.
        Я отдавала распоряжения очень строго, даже жёстко. Почему-то у меня не было ни тени сомнения, что он услышит и поймёт меня. Так и получилось. Кустик взмыл под потолок и замер там. Отлично.
        Теперь пообщаемся с когтем.
        - Я пришла. Я чувствую тебя, но не могу добраться. Ты видишь, что находится вокруг?
        - Тьма, - был мне короткий ответ.
        - Рядом кто-то есть?
        - Да. Их тоже переполняет тьма. Один очень силён. Таких, как он, я не встречал давным-давно…
        - В каком смысле?
        - Его сила… очень-очень древняя… не такая древняя, как я, но всё же…
        - Что?! - вслух завопила я.
        Эйз повернулся ко мне, но задать вопрос не успел, ведь в этот момент прореха в пространстве расширилась и из тьмы, как в моих самых кошмарных снах, выплыло мёртвое облезшее лицо с красными светящимися глазами. Демон! Такой же, как тот, что исчез в урагане!
        Застыв от ужаса, я наблюдала, как он вылезает из прорехи.
        Запах разложения ударил в ноздри.
        Он глянул на меня, а потом медленно повернул череп к Эйзу. Красные глаза полыхнули. Кажется, демон нашёл цель.
        Надо думать, хозяйку лавки ему приказали не трогать (разве что напугать, чтобы была более покладистой), а вот её защитника следовало на всякий случай устранить.
        «Беги, им нужна я!» - хотелось сказать мне, но дар речи отказал. Даже за окном в лавке подобный монстр произвёл на меня неизгладимое впечатление (можно даже сказать - оставил моральную травму), а уж вот так, без каких-либо барьеров между нами, в относительно небольшом шатре…
        И вот в этот страшный момент, когда напряжёние достигло критической точки, внезапно раздался неуместно весёлый голос Эйза:
        - И только-то? Я ожидал большего. Не бойся, конфетка, это же всего лишь мелкая шавка. Позволь, я сам ею займусь. А ты пока отдохни в стороночке. Хорошо?
        Он легко шагнул навстречу жуткой твари.
        А потом всё произошло очень быстро.
        Демон подался вперёд, готовясь к рывку, но рывка не последовало.
        Эйза перед ним уже не было. Куда он делся?
        Жуткая тварь вздрогнула и замерла, будто врезавшись в невидимую стену.
        Красные глаза полыхнули и… потухли, как угли, залитые водой.
        А потом, начиная с головы, она стала медленно рассыпаться, опадая на утоптанную землю мелким чёрным прахом.
        И я увидела Эйза.
        Он стоял прямо за демоном и держал в руке что-то чёрное и пульсирующее. Лавка подсказала, что это сердце.
        Бог мой… Эйз вырвал демону сердце?
        Так стремительно, хладнокровно и… профессионально. Будто делал это много раз. При этом блондин даже не запыхался. Одежда была цела, на теле ни царапины. Ему понадобился лишь миг…
        Брезгливо отбросив сердце в сторону, Эйз достал платок из кармана и вытер руку.
        А мне вдруг как-то само собой вспомнилось, как при первой нашей встрече он стоял на обрыве и беспомощно, нелепо отмахивался, обороняясь от таких же тварей.
        Глава 59
        Неужели он был тогда настолько вымотан? Сомневаюсь. Думаю, это был спектакль.
        Но для кого? Для меня? Для лавки?
        Именно в этот шокирующий момент, будто желая окончательно меня добить, коготь снова завопил:
        - Меня сейчас будут использовать!
        - Выдержишь? - коротко уточнила я, чудовищным усилием воли заставляя себя собраться. В прошлый раз это был блеф его владельца, чтобы меня поторопить. Может, сейчас тоже.
        - Нет! Я сопротивляюсь, но тот, кто взял меня в руки, слишком тёмный! Даже его прикосновения заставляют тьму во мне бурлить. Хватит лишь крохотного толчка… и даже если он просто подержит меня ещё чуть-чуть… Он начинает! Он даёт мне команду направить удар на рынок! Уцелеть должна только ты… Всё, не могу больше сопротивляться…
        Это стало последней каплей.
        Истерически вопящий артефакт и шок от расправы Эйза над демоном снова запустили какой-то процесс. Видимо, сильные эмоции что-то сдвигали во мне. И чем сильнее они были, тем мощнее был сдвиг.
        А сейчас потрясение было очень сильным.
        Время остановилось.
        Всё вокруг исчезло.
        Кажется, я опять выскочила на новый уровень.
        Слои пространства. Теперь они были намного чётче, чем предметы материального мира. Будто бы наслоения полупрозрачных занавесок, которые легко отдёрнуть, протянув руку.
        Почему я могу их видеть?
        Ответ пришёл прежде, чем вопрос сформировался до конца.
        Полное слияние! Мы практически стали продолжением друг друга. Лавка прошивает слои пространства, перемещаясь между мирами. И эта её способность передалась мне! Интересно, а что передалось от меня ей? Впрочем, неважно.
        Оглядевшись, я увидела коготь. Он чернел впереди, буквально в шаге от меня. Всё растворилось, а он остался плотным. Его аура уже успела подпалить окружающие «занавески», однако прорыва ещё не произошло.
        Нежно, незаметно отодвинув пальцами ткань пространства, я протянула руку и… взяла его.
        В тот же миг время запустилось вновь.
        Иллюзия развеялась и первым, что я увидела, было офигевшее лицо Эйза. Не припомню, чтобы когда-то видела его в ТАКОМ шоке!
        Что-то оттягивало мне руки. Опустив глаза, я принялась заторможенно рассматривать гладкий чёрный коготь размером где-то с две моих кисти. Не настолько большой, как я ожидала, но почему-то очень тяжёлый.
        - Как… ты его достала? - хрипло и потрясённо спросил Эйз.
        Я растерянно посмотрела на него, открыла рот для ответа, но сказать ничего не успела. Пауза кончилась, и события опять стали развиваться чересчур быстро, не давая нам хоть немного опомниться.
        Прямо передо мной возникла фигура в плаще.
        Надо думать, в этот раз нас почтил присутствием сам хозяин «шавки».
        Бледное лицо (человеческое!) было искажённым от злости. Кажется, кто-то тоже вообще не ожидал, что я просто так заберу коготь и в который раз поломаю все планы. Судя по выражению лица, демон был просто вне себя от моей наглости.
        Неужели я сделала что-то настолько необычное? Кажется, да…
        Одна из рук с длинными пальцами и продолговатыми чёрными ногтями вцепилась в артефакт, а вторая сжала моё запястье…
        И тут же выпустила!
        Демон заверещал так, будто схватил раскалённую сковороду!
        Звёздная паутина сверкнула серебром, на мгновение обозначившись на коже.
        А в следующий миг вражину снесло в сторону что-то неведомое.
        Артефакт вывернулся из демонической руки, подлетел вверх (это ж какая сила рывка должна быть?) и упал куда-то мне за спину.
        Я невольно вжала голову в плечи, почему-то испугавшись, что от такой встряски переполненный тьмой коготь всё-таки рванёт.
        Но нет. Видимо, обычные удары были ему не страшны.
        Пока я переживала за взрыв, события продолжали разворачиваться.
        Снёсшей демона силой оказался Эйз. Он отшвырнул «плаща» от меня, и теперь они стояли друг напротив друга. Но в драку почему-то не кидались.
        Демон, кажется, оклемался, его лицо разгладилось, и теперь было почти безмятежным.
        Давление когтя наконец-то ослабло (ох, какое же облегчение!), и я смогла рассмотреть нашего противника.
        Эйз был прав: высшие демоны могли выглядеть точь-в-точь как люди. Этот, по крайней мере, ничем не отличался. Особенно когда я заметила, что ногти на руках сменились обычными, человеческими.
        В целом он был красив. Лицо с бледной кожей выглядело утончённым и благородным, как у эльфа. Сходство усугубляли длинные светлые волосы. С такой внешностью ему наверняка было довольно легко входить в контакт с окружающими. Надо думать, улыбка на этом лице открывала все двери. А потом люди (и прочие существа) просто забывали его…
        Внезапно до меня дошло, что пауза длится как-то слишком долго.
        Эйз нападать не торопился… демон тоже не атаковал.
        Они рассматривали друг друга с живым интересом. Вскоре стало понятно, в чём причина промедления. Каждый хотел сначала получить ответы на свои вопросы.
        Первым не выдержал «плащ».
        - Кто ты? Как тебе удалось победить моего пёсика? - надо же, какой вкрадчивый голос. Человеку с таким голосом хотелось довериться, хотелось поговорить с ним по душам, раскрыть все тайны…
        - Скажу, если ты скажешь, как тебе удалось узнать, что мы тут, на рынке.
        Очень интересное ощущение. Оба разговаривали чуть свысока, так, словно были уверены, что без труда в любой момент уделают противника одной левой. Их выражения лиц и позы подавали один и тот же сигнал: «Ты должен мне быть ещё благодарен, что моё любопытство помешало убить тебя сразу. Так что отвечай на вопросы, если хочешь прожить ещё чуть дольше».
        Однажды в детстве я видела, как кот играет с мышкой (разумеется, детское сердце не выдержало и мышку я спасла, к большому огорчению кота). А тут были два кота, которые почему-то упорно верили, что мышкой является именно их противник.
        Услышав вопрос Эйза, «плащ» мелодично расхохотался и счёл нужным пояснить:
        - Я всегда знаю, где лавка и где она будет. Неужели ты этого не понял, когда я передал сообщение с зиндарийцем?
        Ого! Мы были правы!
        - И кто же на такое способен? - задумчиво уточнил Эйз. - Ведь ты не только узнал, где лавка, ты ещё каким-то образом предугадал, что артефакт позовёт хозяйку. Либо у тебя есть могущественный покровитель, либо ты очень особенный демон, силой равный богам…
        Я напряглась.
        - Угадал, мальчик, и сейчас тебе конец. А когда разделаюсь с тобой, заберу хозяйку в новый дом, как и обещал.
        Кажется, показанное лавкой видение не помогло избежать ловушки… против древнего у нас нет ни шанса!
        - Почему ты не сделал этого раньше? - вырвалось у меня. - Раз ты так силён? Зачем было присылать сообщение? И демона к моему окошку тоже ведь ты подослал? В этом нет смысла… или… - меня вдруг озарило. - Ты подталкивал меня к… слиянию? Хотел попрочнее связать с лавкой?!
        Демон хохотнул, даже не обернувшись ко мне. Правильно, я интересовала его пока меньше блондина, сумевшего вырвать сердце прислужнику. Да и нападения с моей стороны явно не опасались. Обидно как-то даже.
        - Почему ты так тщательно скрываешь сущность? - вдруг спросил Эйз, в упор вглядываясь в противника. - Если ты так силён, то зачем тебе прятаться? Или ты не так силён, как хочешь казаться?
        - Не льсти себе, мальчик. Щит не от тебя. Есть боги, которые желают моей гибели. Им необязательно знать о моём присутствии. Пока. А потом будет уже поздно…
        Глава 60
        Его разглагольствования прервало тихое, но леденящее кровь рычание у меня за спиной.
        А вот на этот звук обернулись все!
        Надо сказать, никто из нас не оказался готовым к тому, что увидит.
        Там, куда улетел коготь, сидело… чудовище.
        Оно походило на спрута из фильмов ужасов, только мохнатого, зубастого и без присосок. Онемев, я рассматривала мощные перевитые венами стволы гибких щупалец, покрытые чёрным мехом и источающие тьму. Они зловеще шевелились, готовые в любой момент метнуться вперёд и схватить добычу. Или прихлопнуть, ведь удара одного такого щупальца хватило бы, чтобы от меня осталось мокрое место. Сверху нависли челюсти, огромные, как у тираннозавра. Острые, как бритвы, зубы кровожадно щёлкали, на землю капала едкая чёрная слюна, оставляя выжженные ямы, исходящие чёрным паром… А в глубине этого невообразимого тела горело что-то зловеще-красное, будто бы гигантский глаз монстра.
        Но самое жуткое в этом то, что чудище продолжало постепенно расти, занимая всё больше места в шатре.
        Ой, мамочки….
        Откуда, блин, это взялось?!
        Никогда, даже в своих самых страшных фантазиях не видела ничего подобного. Парни, судя по всему, тоже, так как из-за моей спины (ведь я резко обернулась к чудищу) сдавленно донеслось:
        - Это что ещё такое? - Кажется, это демон.
        - Не имею ни малейшего понятия, - честно ответили ему офигевшим голосом.
        Я прислушалась к зову когтя. Не было сомнений - зов шёл от чудовища! Как артефакту удалось превратиться в это… это… порождение бездны? Или тьма всё-таки вырвалась и почему-то приняла форму?
        Похоже на то… Чтобы ощутить разрушительную ауру этого создания, не нужно было даже обладать особыми способностями.
        Плохо, очень плохо… Я помнила картинки, которые мне транслировал коготь, когда впервые призвал. Он показал мне историю своего возникновения, и то существо, которому он раньше принадлежал. Оно было намного древнее и опаснее демона, который стоял сейчас перед Эйзом. Если эта тьма вновь обрела плоть… нам всем конец.
        Наверное, поэтому парни притихли, как видно, так же, как и я, гадая, откуда взялся монстр. И ведь возник так бесшумно, будто просто вырос за спиной…
        Внезапно мой взгляд привлекло нечто, мелькнувшее внизу. У основания щупалец тьма была гуще, чем вверху, но она на мгновение разошлась, и я успела увидеть тонкую серебристо-белую полоску. Очень знакомую…
        К-кустик?!
        Нет, не может быть… Да и ошейники на ветвях разве могли так растянуться? Хотя, конечно, могли. Это же звёздная паутина…
        Но что произошло?!
        Где коготь?!
        - Я тут, внизу… - отозвался артефакт. Мне показалось или он был… доволен? Нет, не показалось! Коготь просто балдел от… облегчения!
        - Что случилось?! Что ты сделал с моим кустиком?!
        - Я? Ничего! Он оплёл меня корнями и вытянул часть тьмы. Наконец-то она не разрывает меня изнутри!
        Кустик вытянул часть тьмы? Как же он смог? Внезапно мне пришла картинка от лавки. Я увидела горшок, из которого, собственно, появился куст.
        И тут до меня допёрло!
        У куста было два «родителя»! И он впитал сущность обоих! Помимо Рокши в его появлении был замешан артефакт! Горшок с песком!
        Горшок, обладающий способностью впитывать сущность всего, что в него посадят, и порождать из этой силы нечто подобное!
        Кустик оплёл корнями коготь, будто это было посаженное в землю семечко, втянул его тьму и «вырастил» из себя дерево-монстра!
        И теперь он сам - продолжение артефакта! Кто же знал, что я приобрела ТАКОГО питомца?!
        Я медленно обернулась к Эйзу и пробормотала:
        - Это кустик…
        У блондина слегка вылезли глаза и отпала челюсть. Пока он пытался сложить в своей голове два и два, демон опомнился. И, как видно, рассудил, что тратить время на расспросы больше не стоит, пока в этом шатре ещё что-нибудь неожиданное не выросло.
        Он продолжал изображать изумление, но я заметила, как в его руке постепенно формируется что-то вроде тёмно-красного шара. В кого он хотел его швырнуть? В Пушка или в Эйза? Ответа на этот вопрос я так и не узнала. Ведь прежде, чем я успела открыть рот и предупредить о вражеских действиях, свой ход сделал… кустик, который уже разветвился настолько, что его ветви шевелились с двух сторон от меня, отбрасывая зловещие тени на тканевые стены шатра.
        Одна из зубастых голов сделала выпад в сторону демона и Эйза, заставляя их отпрыгнуть в разные стороны. Блондин, видимо, тоже не до конца был уверен, что изменившийся кустик будет его щадить.
        Зубы щёлкнули впустую - в центре уже никого не было: обе потенциальные жертвы очутились у стен. На мгновение мне показалось, что куст слишком медлителен для таких шустрых противников. Думаю, они успели подумать о том же, а в следующий миг выяснилось, что выпад был ложным.
        А ещё выяснилось, что кустик разросся гораздо больше, чем нам казалось. Просто часть ветвей, которые он себе вырастил, состояли из… тьмы. Понятно это стало в тот миг, когда тени на стенах внезапно уплотнились и оплели демона с ног до головы. Так это была ловушка! И она сработала!
        Демон взревел и рванулся, но почему-то не смог выбраться из кокона. Сквозь ветви полыхнуло бардовым пламенем. Видимо, он задействовал шар.
        А в следующий миг Пушок разинул пасти и, подобно гибридному змею-горынычу, исторг во врага целенаправленные потоки тьмы, не задев при этом ни меня, ни Эйза.
        Рёв демона тут же стих, словно захлебнулся.
        Куст перестал исторгать тьму.
        И мы увидели… яму. На том самом месте, где раньше был демон. Яму! Аккуратную такую, даже не выжженную, а будто бы землю просто растворили. Так же растворилась ткань шатра. К счастью, в дыру было видно не улицу, а другой шатёр.
        Своим вторым глубинным зрением я видела и кое-что другое. Дыра была ещё и в пространстве. Тьма, исторгнутая кустиком, разъела слои. И я вдруг поняла, что они не восстановятся.
        Здесь остался отпечаток нанесённого удара, аура чего-то настолько разрушительного, что она просто не давала пространственной дыре затянуться.
        - Кустик, слез бы ты с когтя, - сдавленно сказала я и вдруг поняла, что Эйз уже давным-давно стоит рядом и тоже молча, задумчиво смотрит на прореху. Интересно, он видит, что от другого мира нас отделяет лишь тоненькая преграда, толщиной с волосок? Ещё немного и тьма выплеснулась бы туда, уничтожив всё, что попадётся ей на пути. Пушок остановился очень вовремя. Как хорошо, что поток был управляемым…
        Услышав мою команду, куст зашевелился активнее, а через мгновение коготь подтвердил:
        - Он слез с меня. Спасибо, хозяйка лавки. Благодаря твоему питомцу угрозы прорыва больше нет.
        Я не отозвалась, задумчиво глядя на Пушка. Расти он, к счастью, перестал, но… интересно, где теперь держать это чудовище? Лавка может создать что-то вроде большой конуры внутри себя? Очень большой, размером с мою комнату?
        Боже, о чём я думаю?
        Надо же, мы всё-таки нашли злоумышленника, который передавал приветы… и избавились от него. Я чувствовала эмоции лавки, она была очень довольна таким поворотом. Ну ещё бы: враг повержен, артефакт добыт…
        - Хотелось бы услышать кое-какие пояснения, - как-то даже буднично заметил Эйз.
        - Коготь.
        - Что коготь?
        - Тебя ведь интересует, каким образом какой-то, пусть и превратившийся в чудище, куст уничтожил столь сильного демона? Так вот, дело в когте. Точнее, в его происхождении. Существо, которому принадлежал коготь, гораздо древнее любых демонов, ведь в его появлении был виноват один из изначальных богов. Этот бог не был злым, однако его сила была специфической. В его подчинении было само Время - великий разрушитель материй. Не было ничего, что этот бог не мог бы при желании поглотить или уничтожить. Правда, обычно, если ему приходилось что-то уничтожать, он подчищал за собой остаточную силу, зная, насколько она опасна. Но однажды он почему-то недоглядел - осталась частица силы, которая преобразовалась в существо, не особенно большое по меркам Вселенной и даже симпатичное на вид, чем-то похожее на кошку. Вот только питалась эта кошка самой материей Мироздания. К счастью, много миров она съесть не успела, Разрушитель узнал об этом и уничтожил существо. Уцелел лишь один коготь. Вот.
        Эйз не удивился и не ужаснулся, услышав эту историю. Вот вообще. И дополнительных вопросов не задал. Просто кивнул, принимая ответ. Будто история о происхождении уникальнейшего артефакта по вине жуткого изначального бога показалась ему вполне себе обычной.
        Мы оба замолчали, думая каждый о своём.
        Монструозный куст, который без подпитки когтя постепенно уменьшался в размерах (чему я очень обрадовалась), подполз ко мне и положил одну из больших зубастых голов мне на плечо. Я рассеянно почесала ему под челюстью. Он громоподобно замурлыкал.
        К тому моменту прореха в пространстве, которая вела в складку, где хранился коготь, уже затянулась, ведь её больше некому было подпитывать силой. Зато жуткая дыра на месте уничтожения демона осталась.
        Я подошла к ней, представляя себе, сколько иномирцев могут случайно в неё угодить и внезапно оказаться в другом мире. Кто знает, что там? Может, болото? Или опасные хищники? Да и аура этой прорехи здорово меня смущает. Вдруг она не так безобидна? Как-то совсем не хочется оставлять всё в таком виде…
        Внезапно внутри толкнулось что-то вроде негласной просьбы подойти ещё ближе к этому месту. Я послушалась. Звёздный паук обозначился на моём плече, деловито метнул нить в прореху (интересно, на чём она там закрепилась?), прополз по этой нити и… исчез. Для человеческого взгляда. Догадавшись взглянуть другим, глубинным взглядом, я вновь его увидела. Он натягивал нити между слоями! Новые и новые…
        Опешив, я молча наблюдала за тем, как он выплетает на выжженном месте новые «занавески»! И там, где они появлялись, аура, представляющаяся будто бы тёмным облаком, рассеивалась.
        - Паук восстанавливает слои пространства, - сдавленно сказала я.
        Эйз снова кивнул и, хмыкнув, пояснил:
        - Кто знает из крупиц силы каких богов был рождён твой паук? Я давно заподозрил, что он особенный даже по меркам своих собратьев. Учитывая, что он только что заштопал дыру в Мироздании, созданную силой одного изначального бога, думаю, в его создании принимала участие сила другого изначального бога.
        - Или богини, - прошептала я, вспомнив девушку из видения, которая являлась, можно сказать, матерью Вселенной, воплощением чистого созидания.
        - Да уж, ты заполучила воистину необычных питомцев, - весело заметил блондин и, уже совсем став прежним собой, добавил: - Из-за них я снова упустил шанс всласть подраться.
        Я повернулась к нему и, не ответив, принялась молча буравить взглядом.
        Эйз перестал улыбаться и вздохнул, осознав, что в этот раз соскочить без объяснений не получится. Притворяться славным парнем тоже не выйдет. Славные парни сердце демонам хладнокровно не вырывают.
        - Рассказывай, - коротко потребовала я.
        Глава 61
        Как ни странно, он спорить не стал, только предложил:
        - Давай не здесь. Нам надо найти Рокши и вернуться в лавку. Там сядем за стол и поговорим.
        - Нет. Мы пойдём искать Рокши, и по пути ты всё расскажешь. Тебя не подслушают - сам говорил, на твоей одежде глушилка. Да и близко к нам, подозреваю, никто не подойдёт, учитывая, что мой питомец малость… кхм… подрос. Я не хочу больше жить в неведении относительно того, с кем меня связал артефакт. Мне нужна правда.
        - А коготь? Предлагаешь таскать его с собой?
        - Зачем же? - я подняла коготь. Ого, он стал значительно легче! - Его оставим в лавке.
        - Она в шатре не поместится. А снаружи вызывать её не стоит, кто-то может увидеть. Так что…
        - Есть у меня одна идейка.
        Я сосредоточилась и уже почти без труда переключилась на другое зрение.
        Слои пространства трепетали передо мной.
        Так и знала: карман, в который меня хотел заманить демон, был на месте, хоть вход туда и зарос, будто зажившая рана.
        Сделав шаг вперёд, я, продолжая одной рукой прижимать к себе коготь, второй аккуратно отодвинула слои и с некоторой опаской заглянула внутрь.
        К счастью, от демонов там остались только тающие тёмно-серые следы, отвратительные, будто зловонные ошмётки чего-то, давным-давно умершего и разложившегося. По крайней мере, такими они представлялись мне в этом переходном состоянии. Однако же, как я и подозревала, наши враги не ютились тут, как сельди в банке. Они сделали ловушку с тем расчётом, чтобы можно было с комфортом устроить засаду.
        - Ты права, здесь места предостаточно, - раздался над ухом голос Эйза.
        Я словно бы опомнилась. Особый взгляд переключился на обычный, и я обнаружила, что стою, наподобие шторы отодвинув пустоту перед собой. Правда, теперь стало очевидно, что там, куда я открыла проход, царила темнота, непроницаемая для человеческого глаза.
        А Эйз, судя по всему, прекрасно видел сквозь тьму. Почему-то это даже не удивило.
        Словно поняв, о чём я думаю, он поманил единственную лампочку (та доверчиво подлетела к нему) и первым шагнул в пространственный карман.
        Я велела кустику ждать и нырнула следом, одновременно призывая лавку. Кажется, она появилась ещё до того, как я послала зов.
        Стоило только открыть дверь и шагнуть за порог, как передо мной возникла пустая полка, специально приготовленная для когтя. Лавка едва не повизгивала от нетерпения, желая поскорее заполучить в своё хранилище новый артефакт.
        Едва я устроила коготь на полке, как он исчез. Меня это не удивило. Конечно, такому предмету не место в общем зале. Сейчас его лучше спрятать подальше. Возможно, навсегда. Хотя кто знает? Порой Вселенной нужна и сила разрушения. Иногда не меньше, чем сила созидания. Так что коготь вполне может дождаться своего покупателя и своего часа…
        Эйз ждал меня за порогом. Мы молча покинули карман.
        Ещё немного уменьшившийся в размерах кустик изнывал от нетерпения и всем видом показывал, что готов к прогулке.
        Одна из «голов» ткнулась мне в плечо, сжимая в зубах тонкий серебристый поводок.
        Я приняла его и вновь обмотала вокруг запястья, с весёлым ужасом представляя себе, что будет, если питомец решит резко рвануть куда-нибудь в сторону.
        - Держись возле меня! - сказала я кусту так строго, как только могла. - И не вздумай кидаться на людей, а то… а то… рассержусь! Сильно!
        Так себе угроза, конечно, но, кажется, она имела эффект. Кустик подобрался, грузно взлетел и с видом верного солдатика замер рядом, пытаясь успокоить грозную меня робким тыканьем одной из голов в плечо и нежным пофыркиванием.
        Я ожидала, что Эйз по обыкновению усмехнётся, но нет.
        Он стоял с отсутствующим видом, и его окончательно утратившее насмешку лицо вновь выглядело жёстким и даже слегка пугающим. В этот момент я поймала себя на мысли, что как-то даже немного скучаю по былой дурашливости. Самую капельку. Но не настолько, чтобы дать ему соскочить с разговора. Впрочем, он, кажется, не собирался.
        Мы прогулочным шагом пошли вперёд. Куст послушно летел следом и в целом вёл себя образцово, лишь иногда безобидно щёлкая челюстями. Правда, народ от нас всё равно шарахался и старался обходить с запасом.
        - Так кто ты, Эйз? - первой нарушила паузу я. - Ведь не только путешественник по мирам?
        - Не только, - не стал спорить он. - Ещё я охотник.
        - И на кого же ты охотишься? - Хотя, кажется, ответ мне уже известен…
        - На демонов, которые время от времени прорываются из своего тёмного измерения. Я чувствую прорывы, выслеживаю демонов и уничтожаю их. Как видишь, у меня, как и у вас с лавкой, есть своя ответственная работа, важная для мирового равновесия.
        Последнее предложение он сказал ровно, просто констатируя факт.
        - Когда мы впервые встретились, всё выглядело так, будто демоны вот-вот разорвут тебя на части…
        - Всё было не совсем так, - он сделал крошечную паузу, словно хотел добавить «конфетка», но передумал. - На самом деле я их подманивал, притворяясь беспомощным. Мне нужно было уничтожить их всех разом, чтобы никто не успел улизнуть и передать весть о моём существовании другим.
        - Почему?
        - Охотник - это лишь легенда, слух. Что-то вроде старой непроверенной страшилки для демонов. В него никто не верит, и так должно оставаться. Демоны считают себя самыми совершенными хищниками, и практически ничего не боятся. Это облегчает мне работу. Они не должны знать, что охотник существует, поэтому я всегда уничтожаю их так, чтобы не осталось свидетелей. Однако в тот раз хитрые твари будто чувствовали неладное, и не спешили нападать скопом. Ваше с лавкой появление сорвало охоту. Я увидел тебя и захотел познакомиться поближе. Кроме того, мне было интересно, зачем я понадобился лавке. Поэтому, чтобы не вызвать подозрений у демонов, пришлось притвориться окончательно обессиленным и рухнуть с обрыва.
        - Постой-ка, - нахмурилась я, - как это ты меня увидел? Сквозь стену, что ли?
        - Почему сквозь стену? - удивился Эйз. - Ты ж в окно на меня смотрела. Вот и разглядел.
        - Когда успел?.. Нет, стоп, не отвечай, - тут же спохватилась я, вспомнив его молниеносную реакцию. Стоит ли удивляться, что зрение у него оказалось у него не менее острым, чем слух? Надо думать, чтобы обернуться и оценить обстановку, ему потребовался лишь миг. - Однако мне неясно, почему ты был уверен, что переживёшь падение со скалы? Ведь высота там была о-го-го какая. Разве ты не боялся переломать все кости? Или так верил, что лавка всё вылечит?
        Внезапная догадка заставила меня замолчать. Неужели?! Нет, не может быть!
        - Твоё тело само заживляет раны, не так ли? - глухо и враждебно уточнила я, поймав его пристальный взгляд. Он, помедлив, кивнул. - Тогда зачем нужен был весь этот спектакль с артефактом, с помощью которого я якобы тебя спасла?! Ведь никакого спасения, судя по всему, не было. Твоей жизни ничего не грозило, а значит, и речи не идет о связавшем нас священном долге, который ты должен непременно отдать!
        Я ожидала, что он будет юлить, однако Эйз хоть и неохотно, но честно признался:
        - Артефакты, подобные тому, который нас связал, называют ещё закрепителями сделки. Их обычно используют для того, чтобы гарантировать оплату за оказанную услугу. Видишь ли, по сути, ты так или иначе оказала мне услугу, когда предприняла меры для моего спасения. По крайней мере, ты сама искренне так считала, а именно это в данном случае и имело значение. Вступив в контакт с артефактом, я мысленно подтвердил, что полностью с этим согласен и, следовательно, добровольно признаю себя должником. Окончательно сделка закрепилась, когда мы соприкоснулись руками.
        - И что же нужно, чтобы её разорвать? - еле сдерживаясь, уточнила я. Кустик предостерегающе рыкнул, будто ощутив мои эмоции.
        В этот раз пауза была дольше.
        - Достаточно просто решить для себя, что считаешь услугу оплаченной, и озвучить это вслух, - наконец, ответил Эйз.
        - Ах ты… врун! Гадкий, вредный, нахальный…
        Не выдержав, я попыталась его ударить, но он - конечно же! - без труда мягко перехватил запястье и тут же отпустил, слегка погладив самое чувствительное место пальцами.
        - Я никогда тебе не врал, - это было сказано даже жестковато. - Недоговаривал, да. Но не врал.
        Мой гнев угас так же быстро, как и вспыхнул.
        - Зачем понадобилось вводить меня в заблуждение? - почти спокойно спросила я. Сначала выясню все детали, а уж потом решу, что со всем этим делать.
        Глава 62
        - Я понял, что лавка хочет нанять меня для охраны новой хозяйки. Это стало ясно в тот миг, когда ты без малейших сомнений выскочила наружу, чтобы спасти меня от демонов. Хозяйки обычно так не поступают. Они быстро понимают, что им надо быть очень осторожными. Упавший сверху артефакт подтвердил правильность моих догадок. Мне дали выбор. Я ведь мог и не закреплять сделку, если бы не согласился с тем, что мне была оказана услуга. Однако я закрепил. Поэтому лавка была так любезна со мной, и именно поэтому она скрыла от тебя правду об артефакте, связавшем нас. Она не хотела, чтобы ты разорвала привязку раньше времени. Сначала ты должна была немного освоиться и понять правила игры.
        - Хорошо, про артефакт более-менее ясно. Только объясни мне, будь добр, почему нельзя было сразу сказать, что являешься охотником на демонов? Мне было бы намного спокойнее!
        - Потому что я не мог, пока ты не увидела меня в деле. Просто не мог. Боги заинтересованы в том, чтобы я продолжал делать свою работу, поэтому давным-давно был наложен запрет… В общем-то, это долгая история, суть которой в том, что ни рассказать, ни намекнуть на то, как в действительности обстоят дела, я не мог, даже если бы захотел. Демоны не должны знать, что на них ведётся охота и точка. Кстати, запрет наложен не только на меня.
        - Не только? Стоп! Ты имеешь в виду… так вот почему лавка молчала! - сообразила я, поймав его многозначительный взгляд. - Она знала, кто ты, но не могла поделиться этим знанием!
        - Именно так. Она ведь подчиняется определённым законам. Есть вещи, которые должны оставаться тайной до поры до времени просто потому, что несвоевременное раскрытие этой тайны может повлечь за собой роковые последствия. У всех нас, тех, кому посчастливилось так или иначе ступить на пути богов и хоть немного там постоять, есть свои задачи и обязанности. Ты и сама это осознаешь со временем.
        Можно было бы рассмеяться над высокопарными формулировками, годящимися только для какого-нибудь мастера Йоды, однако от его слов на крошечное мгновение вдруг повеяло такой силой! Будто до меня донеслось само дыхание Мироздания. Сердце сбилось с ритма от страха пополам с каким-то невероятным восторгом и трепетом перед загадками, которые уже открылись и ещё откроются.
        Мы долго молчали, продолжая шагать через рынок и рассекать ледоколом людские волны. Наконец, я встряхнулась. Мне предстояло выяснить ещё кое-что важное.
        - Ну ладно. Допустим, всё действительно так серьёзно, что вы с лавкой были просто обязаны завесить интригу и таинственно молчать, приближая меня к тому, чтобы я свихнулась от подозрений. А на самом деле ты просто потрясающий парень, брутальный и таинственный, достойный того, чтобы выполнять суперважное дело и очищать великую паутину Вселенной от подгнивших крылатых «мошек», которого лавка сочла единственно достойным для охраны своей новенькой и пока ещё не совсем понимающей правила игры хозяйки… Кстати, что она тебе пообещала в качестве оплаты?
        - Я мог выбрать любой артефакт. За охрану хозяйки лавка готова была, не скупясь, предложить что угодно. Ты не заметила, но когда я только прибыл, на полках возникли исключительно полезные для меня вещицы, которые могли пригодиться как в странствиях, так и для охоты на демонов. Мне предлагалось взять всё, что хочется, но я не стал этого делать.
        - Решил, что сохранить хозяйку лавки - это твой священный долг перед Мирозданием? - насмешливо уточнила я.
        - И это тоже. Но вообще, была ещё и главная причина.
        - И какая же?! Что тобой двигало, а? Зачем неубедительно притворялся влюблённым? Ты здорово облегчил бы мне задачу, если бы вёл себя адекватно. Я бы тогда даже, скорее всего, и не возражала бы против навязанного лавкой охранника.
        Тут он впервые улыбнулся.
        - Притворялся? Ты так думаешь? Я никогда не вру, забыла? Я ведь всё время говорил тебе правду. Просто ты не слушала, так как интонация сбивала тебя с толку. Почему правду обязательно нужно говорить с серьёзным и тяжеловесным видом? Я и в самом деле влюбился с первого взгляда. Неужели это так уж невероятно?
        Он сказал это так просто и при этом удивительно веско, что усомниться в его словах казалось невозможным. Я, онемев, смотрела на него, не в силах поверить, что это прежний Эйз. Этот мужчина был совсем другим. Мощным, необыкновенным и… незнакомым. А ласковая улыбка лишь подчёркивала и усугубляла жуткий, пробирающий до мурашек взгляд, в котором, кажется, как и у его приятеля Пожирателя, присмотревшись, можно было увидеть отблеск далёких галактик.
        Встряхнув головой, я с некоторым трудом скинула наваждение и язвительно уточнила:
        - Влюбился? Правда, что ли? И что, в вашем мире принято доводить возлюбленных до ручки, а? На кой чёрт было действовать мне на нервы и изображать редкостного придурка? Да у меня уже глаз дёргается от этих твоих «конфетка»! Да я на конфеты теперь смотреть без содрогания не могу по твоей милости!
        - Я должен был делать это.
        У меня аж челюсть отпала от такого заявления. Слов для ответа не нашлось, поэтому я подавила в себе желание придушить наглеца и принялась молча ждать продолжения.
        Эйз глубоко вздохнул и принялся объяснять:
        - Ты ведь слышала историю о той хозяйке лавки, которая была до тебя? Помнишь, что с ней случилось? Она влюбилась в одного из богов и ушла с ним. Как думаешь, чего сейчас больше всего боится лавка?
        - Того, что история повторится? - ахнула я.
        - Именно. Если бы она почувствовала, что ты восхищаешься мной или искренне считаешь меня привлекательным, она бы тут же сделала всё, чтобы выставить меня прочь, пока чувства не закрепились и не переросли во что-то большее. Если бы речь шла о какой-то другой хозяйке лавки, это было бы неважно. Но… видишь ли, какая интересная штука. В моей достаточно долгой жизни случалось всякое, но ещё не было такого, чтобы девушка, которую я увидел мельком через окно, зацепила меня с первого взгляда. Игнорировать подобное удивительное явление я не мог. Поэтому и ринулся с обрыва без особых раздумий, чтобы понять, какого демона происходит. Честно сказать, в тот миг я даже больше хотел, чтобы первое впечатление оказалось обманчивым. Но нет. Увидев тебя вблизи, почувствовав твой запах, твои прикосновения, я уже начал понимать, что крупно вляпался, и мысленно поаплодировал богам, которые в какой-то своей насмешке соединили наши пути. И вот тут-то мне пришлось очень быстро соображать. Конечно, я знал, что лавка вышвырнет меня при первых признаках симпатии с твоей стороны. А значит, надо было позаботиться, чтобы
симпатии не возникло. Не смотри на меня так насмешливо. Я знаю, о чём ты думаешь. Да, я гадкий самоуверенный тип, начисто лишённый стыда и совести. Что ж тут поделаешь? Но у меня есть на это причины. Девушки, знаешь ли, никогда не обделяли меня вниманием. И то, что я ничего толком о себе не рассказываю, обычно только разжигает интерес. Что может быть романтичнее таинственного звёздного странника? - Я скептически фыркнула, хотя внутри тем не менее признала его правоту. Действительно такая романтичная особа, как я, вполне могла заинтересоваться. - Поэтому я должен был вести себя так, чтобы за моей манерой общения ты не разглядела ни внешности, ни характера, ни прочих достоинств. Одним словом, мне нужно было в меру тебя подбешивать, понимаешь? Но при этом нельзя было переборщить и сделать так, чтобы ты всем сердцем меня возненавидела. Ведь я должен был постепенно закрепиться в твоей жизни и стать её неотъемлемой частью. А пока ты чувствовала раздражение и желание дать мне хорошего пинка, лавка была спокойна на мой счёт. Вот поэтому я изображал придурка, как ты выразилась. Ну и ещё потому, что отчасти я
такой и есть, - он фыркнул. - Надеюсь, ты не ждёшь, что теперь придётся иметь дело с серьёзным до зубовного скрежета парнем, который вечно ходит с таким сосредоточенно-одухотворённым лицом, будто постоянно хочет в туалет, но вынужден терпеть.
        Я невольно прыснула, оценив меткое сравнение, а потом ехидно уточнила:
        - Хочешь сказать, ты поэтому не спешил отмывать лицо, чтобы я не запала раньше времени на смазливую мордашку?..
        Эйз широко ухмыльнулся, но ответить не успел.
        - О, боги и демоны, что это такое?! - раздался позади истеричный визг. Мы резко обернулись и узрели Рокши, который висел в воздухе и выпученными глазёшками пялился на куст.
        - О, а мы как раз тебя ищем! - обрадовалась я. - Пора возвращаться! Коготь добыт и уже помещён в лавку, причём всё благодаря нашему героическому кустику. Кстати, это он и есть. Слегка, правда, преобразившийся…
        - Слегка?! - возопил чертёнок. - Да это чудище может сожрать меня за один присест!
        Пушок обиженно взвизгнул.
        - Ничего подобного, - вступилась я за питомца. - Ну, подумаешь, слегка подрос. Между прочим, ты в каком-то смысле его мамочка, так что не обижай дитя. Видишь, как он расстроился?
        - Мамочка? - опешил чёртик. Судя по всему, под этим углом он на ситуацию ранее не смотрел. Наличие ТАКОГО ребёнка явно ввергло его в ступор.
        - Ну да. Так что хватит пугать малыша, - я проигнорировала тот факт, что «малыш» в данный момент раз в пять больше «мамочки». - Садись давай ко мне на плечо и поехали.
        Рокши безропотно выполнил команду, всё ещё переваривая услышанное. Однако хватило его ненадолго. Очухавшись, он накинулся на нас с вопросами, требуя подробно пересказать всё произошедшее.
        К моменту, как мы вышли за пределы рынка и кратко изложили чертёнку всё, что произошло (ну, почти всё), кустик уменьшился ещё в два раза. Правда, изложением занимался в основном Эйз, а я размышляла, не переставая чувствовать на себе его взгляд.
        Разумеется, про собственную победу над низшим демоном и о нашем разговоре про то, кем он является на самом деле, блондин по понятным причинам умолчал. Из его рассказа выходило, что победили мы только благодаря мне, своевременно доставшей коготь, и, конечно, кустику.
        Лавка уже ждала нас на том же самом месте, где мы её оставили, когда отправлялись на рынок. Едва переступив порог, я повернулась к Эйзу и сказала:
        - Ты сполна отработал оказанную тебе услугу. Признаю сделку завершённой.
        В тот же момент от его груди отделился артефакт в виде двух связанных верёвок. Он упал на пол и тут же исчез. Рокши изумлённо возопил. Пришлось коротко пояснить ему, как на самом деле действует артефакт.
        Ну всё, с главным покончено. Только почему-то чувства завершённости нет.
        Да, мы объяснились, но что теперь?
        Недоговорённость повисла в воздухе.
        Эйз невозмутимо прошёл вглубь лавки, сел за стол и принялся сверлить меня взглядом. Он ничего не говорил, да этого и не требовалось. Теперь выбор был за мной. Только это, вопреки логике, почему-то совсем меня не радовало.
        Я мысленно попросила лавку оставить нас наедине. Чертёнок (который всё это время не переставал громогласно высказываться насчёт обманного артефакта) и кустик в тот же миг исчезли. Я знала, что лавка перенесла их в мою комнату, поэтому не волновалась.
        - Как ты стал охотником? - спросила я, не в силах больше переносить эту неподъёмную тишину.
        - Я всегда им был. В своём мире я был лучшим охотником, которого только можно себе представить. Не было хищника, который смог бы меня победить, а в моём мире, уж поверь, хищники не чета вашим. Но мне хотелось большего, хотелось стать лучшим из лучших. Однажды боги услышали меня и выполнили моё желание. Теперь я обречён мотаться по Вселенной и охотиться на самых совершенных хищников, - он хмыкнул. - До сих пор не знаю, награда это или наказание.
        Мы снова замолчали.
        Надо же, раньше всё казалось таким простым и очевидным. Я злилась на Эйза и мечтала о том моменте, когда, наконец, избавлюсь от него. Когда всё успело измениться? Кажется, давно. Надо же, как незаметно это произошло…
        Теперь мысль о том, что Эйз исчезнет из моей жизни, пугала. Как, оказывается, многое он успевал делать между своими раздражающими высказываниями… Это как-то терялось из вида, но вот сейчас всё, что он говорил, отошло назад, и остались только поступки.
        Я могла задать ему любой вопрос и всегда получала ответ. Когда случалось что-то из ряда вон выходящее и вгоняющее в ступор, он всегда подсказывал, что делать, и успевал ещё разрядить обстановку, незаметно уничтожая мой ужас перед пугающей неизвестностью.
        Если подумать, лавка приняла гениальное решение, когда привлекла в охранники именно его. Думаю, Пожиратель тоже приложил к этому руку. Что-то мне подсказывает, что без Эйза процесс вхождения в должность был бы намного более тяжёлым.
        И вот теперь мне предстояло решить, что дальше.
        С одной стороны, в должность я вошла, на рабочем месте освоилась и в целом получила представление о правилах игры. Да и с жутким древним передавателем сообщений мы разобрались. Выходит, задачу свою блондин выполнил. А что теперь? Пора прощаться?
        Нет.
        Я вдруг отчётливо поняла, что совсем не хочу, чтобы он уходил. Можно было придумать хорошие логические основания для этого желания, но как-то не хотелось.
        Конечно, с ним гораздо безопаснее, да и мне многое ещё предстоит узнать, но… дело не только в этом.
        Я глянула на него. Эйз задумчиво смотрел в пламя камина. Красивый, отстраненный, опасный. Как можно было не разглядеть этого?
        И тут же невпопад скользнула другая мысль: неужели он и в самом деле мог мной увлечься? Да нет, не может быть… а вдруг? Почему-то эта мысль вызвала какой-то неожиданный отклик внутри. Я ощутила что-то вроде приятного волнения и до глубины души поразилась этому.
        Лавка внезапно вздрогнула так, что шкафы зашатались, а артефакты жалобно зазвенели. Я с размаху села на пол.
        Эйз встрепенулся и рявкнул:
        - Не вздумай, старушка!
        А в следующий момент он просто… исчез. День за окном сменился звёздной ночью. Я вдруг отчётливо поняла, что лавка просто вышвырнула блондина в одном из миров.
        - Ты что вытворяешь? - сердито спросила я, поднимаясь. Она угрюмо молчала. Но мне и не требовалось ответа.
        Лавка снова приняла решение за нас. Всё это время мне так хотелось избавиться от Эйза… а надо-то было просто всерьёз заинтересоваться им. Он был прав: лавка до жути боялась повторения истории.
        - Немедленно вернись! - потребовала я. Мне хотелось одновременно злиться и смеяться. Настолько нелепой казалась подобная развязка!
        Тишина в ответ. Лавка попросту спряталась, будто и не было между нами никакой связи. Теперь я даже практически не ощущала её присутствия.
        Зато в зале вновь появился Рокши.
        - Что случилось? Где Эйз? - спросил он.
        - Его нет…
        - Вы поссорились, что ли? - чертёнок, кажется, по-настоящему огорчился.
        - Нет, в кои-то веки нет… в том и проблема!
        Я закрыла лицо руками и расхохоталась. Кажется, это истерика…
        Остановиться получилось далеко не сразу.
        Надо сказать, эта неожиданная вспышка нервного веселья здорово напрягла чертёнка. Увидев его испуганные глазёшки, я несколько устыдилась и пояснила:
        - Лавка посчитала, что Эйз нам больше не нужен, и вышвырнула его прочь.
        - О, правда? Жаль, я уже успел к нему привязаться. И как ты себя чувствуешь? Рада, что наконец-то удалось от него избавиться?
        Я не ответила. Рокши тоже перестал задавать вопросы и принялся задумчиво изучать моё лицо. Не знаю, что он там увидел, однако следующей его фразой было:
        - Готов поставить свой хвост - он тебя найдёт! Так что сильно не бес… хм… не радуйся! А вообще, всё на пользу. Знаешь ли, нам, парням, иногда полезно поскучать и подумать над своим поведением.
        Он ухмыльнулся и с размаху шлёпнулся ко мне на плечо, задушевно обвив хвостиком шею.
        Что интересно, эта его болтовня сработала. Я действительно успокоилась. И в самом деле, в чём проблема? Если я что-то и успела понять за это время, так это то, что от назойливого блондина так просто не избавиться. А значит, можно пока расслабиться, воспользоваться передышкой и посвятить время себе. Слетать в свой мир, навестить подруг… А уж потом посмотрим. Глядишь, лавка к этому моменту подуспокоится. В любом случае ей придётся выйти со мной на диалог, захочет она того или нет. Поскольку принятие решений за меня, если они касаются моей личной жизни, - это, сдаётся мне, прямое нарушение партнёрских договорённостей. А значит, и я имею право на ответный шаг, особенно если вспомнить предостережения Пожирателя по поводу того, что лавке нельзя позволять вернуться к старым привычкам. Если уж партнёрство, то партнёрство. А иначе… звёздный паук при мне и я всегда могу уйти, хоть мне и страшно не хочется этого делать.
        - Едем домой, - сухо сказала я. - Хотя… нет, давай-ка сразу наведаемся к девчонкам. Остановимся где-то рядом с Леркиным или Алискиным домом, ты ведь умеешь маскироваться под магазин. Только сначала приведу себя в порядок, переоденусь и проверю, не угнали ли они на очередной пикник в лесу.
        Я не успела и договорить, как за окном возник знакомый двор и вход в подъезд, через который можно было попасть в Леркину квартиру. М-да, кажется, лавка готова на всё, только бы отвлечь меня от мыслей об Эйзе.
        Глава 63
        Мне так не терпелось встретиться с подругами, что я даже на секунду задумалась, а стоит ли тратить время на переодевание. А что, после долгой отлучки и загадочной смены работы явлюсь к ним вся в коже… вот они обалдеют! Представив себе их вытянутые лица, я хмыкнула, а потом, конечно, с некоторым сожалением отправилась возвращать свой прежний облик.
        Первым делом, войдя в спальню, я увидела мирно дрыхнущего на моей кровати кустика, успевшего свить себе некое подобие гнезда из одеяла и подушек, в центре которого он, собственно, и предавался заслуженному отдыху после битвы с демоном. Выглядел мой питомец уже почти совсем как прежде. Это хорошо. А то пришлось бы ему отдать собственную кровать, а самой дрыхнуть где-нибудь в углу на коврике.
        Я поставила все рекорды: на душ и переодевание ушло всего двадцать минут. Ещё некоторое время я потратила на перекус. В этот раз не стала оригинальничать: заказала у доставочной машины верлоус и смолу из Райканолла. Хотя смолу можно было и не заказывать: после поглощения верлоуса от голода, жажды и усталости не осталось и следа. Настроение значительно улучшилось. Впрочем, мне всё равно хотелось выпить что-нибудь горячее, стоя у окна. Что интересно, в это окно тоже виднелся двор, хотя, учитывая расположение лавки (она встроилась внутрь одного из домов), вид должна была перегораживать стена. Однако же я находилась в таком месте, где удивляться подобным пустякам не стоило, даже если бы окно и вовсе выходило в какой-нибудь соседний мир.
        Я нарочно старалась пока не размышлять об Эйзе и о том, как с ним поступила лавка. Мне ещё предстояло со всем этим разобраться, но я хотела непременно сделать это позже, после того, как большая часть нерациональных эмоций уйдёт, и придёт готовность к конструктивному диалогу. К счастью, благодаря бодрящим свойствам иномирных фрукта и напитка, отключиться от тягостных размышлений было проще простого.
        Закончив с приготовлениями, я собиралась было вновь попросить зеркало показать мне квартиру Леры, но вовремя сообразила, что теперь в этом нет нужды. Во-первых, я и так нахожусь в своём мире, а значит, с мобильной связью проблем не будет; во-вторых, мне вдруг пришло в голову, что подглядывать тайком за личной жизнью подруги - это как-то не совсем правильно. Мне бы, допустим, не хотелось, чтобы кто-то смотрел на меня через зеркало, когда я уверена, что рядом никого нет. Мало ли чем может заниматься человек наедине с собой? А если она там со своим парнем? Да уж, лучше просто позвоню.
        Лерка моему звонку обрадовалась невероятно!
        - Ну, наконец-то! - завопила она. - Я уж думала, ты решила вычеркнуть меня из своей жизни! Злата, прости нас с Алиской за то, что…
        - Да ладно, - улыбаясь во весь рот, перебила я. - Так уж и быть, постараюсь поднатужиться и простить вас за попытку устроить мою личную жизнь, сведя меня с невероятным красавчиком. Если, конечно, вы сделали это не для того, чтобы я ярче прочувствовала на его фоне собственную ничтожность…
        Подобную чушь я молола ещё примерно пару минут, ощущая, как меня переполняет радость. Потом замолчала и великодушно дала высказаться Лерке.
        - Ты ведь уже приехала? - с надеждой спросила она. - Мы можем встретиться?
        - Ну не знаю… - я хотела пошутить на тему того, что согласна только в том случае, если они в этот раз заменят красавца на занудного ботаника, который не будет вгонять меня в комплексы, но Лерка, не дослушав, испуганно перебила:
        - Пожалуйста! Давай встретимся! Мы сейчас с Алиской как раз гуляем вдвоём, собирались минут через десять зайти ко мне. Приходи тоже! Посидим, поболтаем! Только втроём! Я вина купила, тортик домашний испекла, ещё пирожки твои любимые яблочные… целый тазик!
        Кажется, она до сих пор переживает, что я затаила обиду. В общем-то, это объяснимо. Несмотря на постоянные препирательства, с Леркой, в отличие от Алисы, мы никогда не ссорились. Спорили, да, порой очень ожесточённо, но обычно по поводу какой-нибудь ерунды.
        На заднем плане раздался вопль Алисы:
        - Злата! Мы тебя ждём! Страшно соскучились! Учти, если ты не придёшь, я от переживаний вся покроюсь седыми волосами!
        - Хотела бы я на это посмотреть, - хмыкнула я. - Ладно уж, уговорили. Ради тазика пирожков приду.
        - Сейчас! - умоляюще добавила Лерка. - Ладно? Не заставляй меня волноваться, пожалуйста. Я так долго ждала твоего возвращения, что все ногти сгрызла и уже принялась за пальцы.
        - Ладно, ладно… встречаемся у тебя дома через десять минут.
        - Ура! - хором завопили девчонки.
        - Только без парней! - строго добавила я и сбросила звонок.
        Что ж, десять минут пролетят быстро. Как раз успею вернуться в торговый зал и поболтать с Рокши, чтобы он убедился, что со мной всё в порядке, и не беспокоился понапрасну. Ах да, ещё кое-что.
        - Паучок, я собираюсь сейчас пойти на прогулку с подругами. Ты можешь остаться здесь или отправиться со мной. Как хочешь.
        Внутри толкнулся ответ. Кажется, мой питомец и в этот раз собирался составить мне компанию. Что ж, я не возражаю.
        - Спасибо, что не оставляешь меня.
        Внезапно мне пришла ещё одна идея. Я подошла к столику с артефактами и засунула руку в мешок, ещё раз с нежностью подумав о пауке. Как ни странно, мне повезло со второй попытки. Сначала я вытащила какое-то засохшее и наполовину раскрошенное печенье ядовито-зелёного цвета, а вот потом в руку вновь попалась звёздная ягода. Вот удача! Паучок возбуждённо шевельнулся у меня на плече.
        - Погоди, дружок, - ласково сказала я. - Если дашь мне посадить её в горшок и согласишься немного потерпеть, то у нас с тобой будет много таких ягод!
        Паучок, кажется, едва не скончался от восторга. Меня буквально захлестнули его эмоции. Надо ли говорить, что он счёл моё решение гениальным?
        Посадив ягоду, я, как и собиралась, направилась в торговый зал.
        Однако поболтать с задумчиво висящим на люстре вниз головой Рокши не вышло, ведь почти одновременно с моим появлением уличная дверь открылась и в лавку вошла… знакомая маленькая девочка в розовом ободке. Пожиратель! Ого, давно не виделись!
        Рокши, судя по всему, пока ещё не подозревал, кого занесло к нам в гости, поэтому продолжал беспечно покачиваться на собственном хвосте, с любопытством разглядывая малышку.
        - Мельчает нынче покупатель! - ехидно сообщил он мне, наконец. Девочка тут же задумчиво уставилась на него. - Ой, она что, слышит меня?!
        - Ещё как, - хмыкнула я, а потом обратилась к богу: - Давно вас не было! А ведь совсем недавно такое творилось! Нам пришлось добывать очень опасный артефакт, который угрожал целому миру. И даже, кажется, не одному…
        Рокши, похоже, вообще перестал понимать, что происходит. Он переводил взгляд с меня на девочку и обратно. Наконец, до него дошло. Взвизгнув, чертёнок свалился с люстры и метнулся за прилавок. Ну да, ведь он говорил, что до жути боится Пожирателя.
        Проводив его равнодушным взглядом, бог кивнул.
        - Да, я знаю об этой истории с когтем. Ты права, одним миром разрушения бы не ограничились. - И снова меня поразил жуткий холодный голос, который так не вязался с этой милой внешностью.
        - Знаете?! Но тогда почему вы не пришли к нам на помощь? Ведь последствия…
        - Именно из-за последствий я и не мог вмешаться, - ровно пояснила «девочка», по-прежнему не двигая губами. Интересно, он сам-то понимал, насколько жутко это выглядит? - Закон равновесия работает так, что если бы я пришёл к вам на помощь, у врага тоже появилось бы огромное преимущество, и, скорее всего, победить его так просто не удалось бы. Другими словами, при моём вмешательстве прорыв был бы неизбежен, поскольку убийство демонов не имеет отношения к главным задачам, которые я должен выполнять. Считай, что я нарушил бы правила, которые именно мне ни в коем случае нельзя нарушать.
        - Не поняла, - опешила я. От его слов по спине поползли противные мурашки. - Вы же всё время вмешивались в мою жизнь, а теперь вдруг выясняется…
        И снова он не дал мне договорить.
        - Да, я вмешивался, когда мог, но всегда тщательно просчитывал последствия. Истинная сила бога чаще всего проявляется как раз в умении просчитать, какое мелкое незначительное изменение он должен сделать, чтобы оно в итоге привело к нужным результатам. Допустим, некоторые события так важны, что прямое вмешательство в них посторонних может привести к невообразимым разрушениям. Ваш случай как раз относится к таким. Поэтому я не мог вмешаться в битву. Вы должны были справиться сами. И только без моего вмешательства это было вам под силу.
        Я сделала умный вид, хотя мало что поняла.
        - Ладно, вмешаться вы не могли… но ведь дать совет можно было?
        Девочка отрицательно помотала головой и вновь повторила:
        - Есть вещи, с которыми вы обязательно должны справиться сами, и моя помощь может только навредить, даже если я очень хочу помочь. Тут ничего не поделаешь.
        - Ну… ясно. Спасибо, что объяснили.
        Неужели он пришёл только для того, чтобы оправдаться?
        - Не только, - Пожиратель без труда прочитал мои нелестные мысли, но, кажется, не обиделся. - Я чувствую, что сейчас ты снова на перепутье, из-за того, что лавка нарушила договорённость.
        Я невольно рассмеялась. Вот ведь какой! Когда нужна реальная помощь или подсказка, так его не дозовёшься, а стоит хотя бы допустить мысль о возможном уходе, как он тут как тут. Или же конкретно эта проблема напрямую касается тех самых загадочных задач, которые он должен выполнять? И поэтому в данной сфере вмешательство допустимо? Кто ж их поймёт, этих богов…
        На вспышку веселья Пожиратель отреагировал очень спокойно. Он просто подождал, пока я отсмеюсь, и продолжил:
        - Пришло время приоткрыть тебе очередную тайну. Не стоит думать, что паук - это то единственное, что в случае чего может защитить тебя от вывертов лавки. На самом деле ты гораздо сильнее, чем думаешь. Лавка не просто так боялась полного слияния. Да, теперь она может лучше контролировать тебя. Но и ты теперь можешь контролировать её. Есть место, где влияние лавки сходит на нет. Оно даёт ей силу, но там она беззащитнее всего.
        «Сердце», - подумала я. Почему-то даже произнести это вслух показалось мне неправильным. Пожиратель кивнул, подтверждая догадку.
        - Но я ни в коем случае не собираюсь использовать это… хм… место, чтобы принудить её к чему-то. Даже если мы окончательно рассоримся, уж лучше просто уйти, чем поступать подобным образом, - хмуро сказала я. Мысль о том, чтобы манипулировать, используя доступ к самому чувствительному месту, показалась мне настолько отвратительной, что на миг я даже возненавидела Пожирателя за эти слова.
        Лавка тепло и благодарно толкнулась внутри. Я вдруг поняла, что до сего момента она напряжённо прислушивалась к разговору, а теперь расслабилась. Похоже, лёд между нами начал таять.
        - Это делает тебе честь и в очередной раз доказывает, что ты - лучшая хозяйка, которую она могла бы пожелать. Однако я вовсе не имел в виду, что хочу вручить тебе инструмент для того, чтобы к чему-то насильно принуждать лавку. Просто именно в том удивительном месте ты можешь спрятаться от её вывертов, и она ничего не сможет с тобой сделать. Находясь там, ты при желании можешь даже перекрыть ей доступ к своим мыслям и чувствам, чтобы поразмыслить о чём-то наедине с собой. А ещё там можно найти ответ на любой вопрос и обнаружить решение любой задачи.
        - Каким образом? - приободрилась я, наивно надеясь получить чёткий понятный ответ. Ага, не тут-то было.
        - Этого никто не знает. Тебе самой предстоит разобраться. Это место столь уникально, что никакой инструкции нет и быть не может. Там находится чуть ли не всё Знание, какое только есть, но извлекать это Знание ни у кого пока не выходило, в том числе и у самой лавки. Однако у такой хозяйки, как ты, это может, пожалуй, получиться.
        А следующую фразу он не стал говорить вслух, будто, как и я, не хотел обозначать, о каком конкретно месте идёт речь.
        В голове зазвучал его жуткий безэмоциональный голос:
        «Сердце - это клубок дорог, в том числе временнЫх, которые могут привести куда угодно. В прошлое, в будущее, в давно забытый сон, в место, которого уже не существует или в место, которое ещё только появится когда-нибудь. Разумеется, заблудиться там проще простого, но тебе это вряд ли грозит, я в этом почти уверен».
        - А если лавка закроет его от меня? - уточнила я, немного подумав. На её месте я бы, пожалуй, так и сделала.
        - Она не сможет. При желании ты всегда найдёшь туда путь. Ваша связь укажет его. Кроме того, лавка не может от тебя закрыться по одной простой причине…
        - Потому что у меня ключ? - Да, хоть на шее его больше не было, но я всё равно чувствовала, что по-прежнему владею им.
        - Нет у тебя ключа. Ты разве не поняла? Теперь ты сама - ключ от лавки. И лучше бы тебе об этом помнить в любой, даже самой безнадёжной ситуации.
        Признаться, я не совсем поняла, зачем он сказал про безнадёжную ситуацию. Вроде у нас с лавкой не так всё плохо. Более того, теперь я почему-то не сомневалась, что мы легко уладим все разногласия.
        Лавка тут же подтвердила моё умозаключение. Она недоумевала вместе со мной.
        Может, он так зловеще намекает на какие-то события, которые скоро произойдут? Не хотелось бы…
        Я задумалась, а когда очнулась, вдруг поняла, что в зале я одна. Точнее, нас двое - я и забившийся за прилавок чертёнок. А девочки нет. В какой момент она исчезла?
        - Рокши, вылезай, - позвала я. - Пожиратель ушёл.
        Из-за прилавка неохотно высунулся пятачок.
        - Ты уверена? - уточнил чертёнок.
        - Не думаю, что с этим богом вообще можно быть хоть в чём-то уверенной. Однако в обозримом пространстве его нет.
        Чертёнок с некоторой опаской выбрался из своего укрытия и принялся оглядываться, будто опасался, что Пожиратель вот-вот откуда-нибудь выскочит. К счастью, у бога не было цели довести мохнатого беднягу до сердечного приступа.
        Внезапно я спохватилась, что совсем забыла про подруг. Почему они не звонят? Я достала смартфон и обнаружила, что он отключен. Разрядился? Или же Пожиратель решил позаботиться о том, чтобы никто не отвлекал меня от разговора?
        - Вот уж спасибо, - проворчала я, яростно пытаясь включить аппарат. - Девчонки, наверное, решили, что я опять пропала… Впрочем, не стоит паниковать. Каждый имеет право на небольшое опоздание, да?
        Рокши мне не ответил. Я подняла голову и увидела, что он застыл, зависнув в воздухе. Будто кто-то остановил время.
        Лампа полыхнула и погасла. Ладно хоть за окном царил день, так что полной темноты не наступило.
        А в следующий миг моя связь с лавкой резко оборвалась.
        По крайней мере, так показалось поначалу.
        Та часть внутри меня, которой я непрерывно осознавала её присутствие, внезапно перестала ощущаться. Она будто просто отключилась. Или перегорела, как лампочка. Стало пусто, жутко и одиноко. На мгновение нахлынула чёрная безнадёжность, будто я осталась совсем одна во всей чёртовой Вселенной.
        Внезапно я поняла, что пугает меня больше всего.
        Лавка как будто умерла. Теперь я будто находилась в обычном помещении, без искры сознания.
        Словно кто-то чудовищный одним глотком выпил из неё жизнь…
        Вместо утраченного ощущения появилось другое - жуткое предчувствие, тревога, сводящая внутренности. Надвигалось что-то страшное, и я никак не могла это остановить. Кажется, кто-то приближался, и это был не Пожиратель… но кто?!
        Глава 64
        - Пожиратель! - заорала я вслух. - Вы слышите меня? Отзовитесь! Пожалуйста, скажите, что это ваши проделки!
        Он не отозвался. Но я и так знала, что это бесполезно. Более того, откуда-то у меня появилась уверенность, что в этот раз он действительно не слышит.
        Как будто кто-то поймал меня, как муху, поместил в чудовищную банку и закрыл крышку. Это ощущение замкнутости пространства было таким острым, что на мгновение стало трудно дышать.
        А в следующий миг я разозлилась. На собственную реакцию, на дурацкую ситуацию, на Пожирателя с его загадками, на лавку, которая избавилась от Эйза - того единственного, кто сейчас мог дать мне ответ, какого чёрта происходит…
        Злость помогла. Оцепенение спало.
        Даже если сюда действительно приближается какое-то чудовище, голыми руками оно меня не возьмёт (если у него вообще есть руки). Я - хозяйка целого хранилища мощнейших и опаснейших артефактов!
        Я шагнула к ближайшей полке и вдруг почувствовала… честно говоря, затрудняюсь даже толком сказать что. Казалось, будто я… голая, что ли. Нет, дело не в одежде. Наверное, я ощутила себя кем-то вроде улитки, которая внезапно осталась без раковины.
        Обернувшись, я увидела лёгкое мерцание в воздухе на том месте, где только что стояла.
        Почти не задумываясь о том, что делаю, я переключилась на особое зрение и опешила ещё больше: в воздухе застыло некое подобие моего тела, только сотканное из паутины. А на плече этого паутинного призрака застыл… звёздный паук! Даже его поразила эта странная зараза!
        Вот теперь мне стало по-настоящему страшно. Так, как бывает страшно в детстве, когда вечером остался один в пустой квартире и вспышка фар из окна высветила тень чужого человеческого силуэта на стене (у меня такое однажды было и до сих пор мурашки при воспоминаниях об этом).
        Я попыталась взять окаменевшего питомца в руки, но у меня ничего не вышло. Казалось, будто проще оторвать ручку от металлической гири.
        Честно сказать, до сего момента у меня, оказывается, была полнейшая уверенность в том, что уж со звёздным-то пауком ничего подобного случиться попросту не может! Особенно когда выяснилось, что он, скорее всего, возник из крупиц силы изначальной богини.
        Это событие подкосило меня больше всего. На то, чтобы прийти в себя потребовалось время. Выходит, теперь я по-настоящему беззащитна. Но кому под силу провернуть подобное?!
        Кое-как собравшись, я не без труда припомнила, что собиралась вооружиться артефактами. Однако эта затея тоже оказалась провальной. Артефакты намертво прилипли к полкам! У меня не получалось сдвинуть их ни на волос. На мой зов они тоже не отзывались, как будто были простыми предметами, начисто лишёнными силы.
        Честно сказать, я даже не удивилась. Наверное, я уже ожидала чего-то подобного. Скорее, больше меня удивило бы, если бы артефакты отозвались.
        Какое-то время я просто стояла и тупо пялилась в пустоту. Мысли разбегались в стороны. Я уже почти желала, чтобы неизвестный монстр скорее пришёл и избавил меня от жуткого выматывающего душу ожидания.
        А потом вдруг снова нахлынула злость. Меня почему-то всегда злило, когда кто-то терялся и начинал вести себя глупо как раз тогда, когда необходимо собраться.
        Я словно со стороны увидела растерянно замершую себя и рявкнула:
        - Ты что, так и будешь прикидываться запечённой индейкой, которую вот-вот кто-то должен прийти и съесть?! Может, ещё ляжешь на стол и посыплешь себя укропчиком? Не время сдаваться! Из любой ситуации есть выход, даже из безнадёжной!
        И снова это сработало.
        Я зацепилась за последние слова и вдруг вспомнила наш разговор с Пожирателем. Он говорил, что в сердце лавки можно найти ответ на любой вопрос. Значит, мне надо добраться туда.
        Наличие хоть какого-то, пусть даже столь незатейливого, плана здорово подняло мне настроение.
        Я рванула к входу в подсобку. Двери не было. На её месте были полки. Обычно лавка создавала дверь по запросу. Но сейчас она не отзывалась.
        Пожиратель говорил, что я в любой момент могу найти путь к сердцу. Не удивлюсь, если он знал о том, что должно со мной случиться, и нарочно давал подсказки. Только вот подсказки эти были ужасно размытыми.
        Хотя… зачем мне дверь? Ведь я теперь умею отодвигать слои пространства! Точно!
        Я снова переключилась на особое зрение. Слои были на месте. Но сдвинуть я их не могла! Они словно окаменели, как и всё остальное здесь.
        Самое обидное, что теперь я видела и дверь в подсобку. На этом уровне она появилась на прежнем месте. У меня даже получилось взяться за ручку! Только вот сдвинуть створку с места не вышло.
        Как быть?
        Я попыталась как можно чётче восстановить в памяти недавний разговор с Пожирателем. Если он и правда оставил мне завуалированные инструкции, значит, что-то, сказанное им, должно указать мне выход из этой ситуации.
        Что он имел в виду, когда сказал, что я могу найти путь в любой момент? Каким образом мне предлагается это сделать? Кажется, он утверждал, что наша связь с лавкой каким-то образом должна указать мне дорогу. Но сейчас связь не чувствуется!
        Впрочем, это не значит, что её нет. Возможно, если лавка не умерла, а всего лишь впала в спячку или, точнее, заморозилась, то и связь осталась на месте. Просто на другом её конце теперь полная тишина: ни чувств, ни эмоций, ни других признаков жизнедеятельности.
        Попробую сосредоточиться и нащупать её. Всё равно мне ничего больше не остаётся.
        Так я и сделала.
        Села прямо на пол (он оказался тёплым, и это меня почему-то обнадёжило), прислонилась спиной к прилавку.
        Заставила себя закрыть глаза.
        А потом поняла, что сосредоточиться в данном случае попросту невозможно. Может, кому-то и по силам эта неподъёмная задача - умиротвориться в столь напряжённой ситуации, но уж точно не мне. Я и в обычной жизни не особенно могла успокоиться, даже когда не было никакой внешней угрозы. Вот разволноваться на пустом месте - это пожалуйста, это прямо моя суперспособность…
        В общем, ничего не вышло.
        Я просто сидела с закрытыми глазами и напряжённо прислушивалась, в любой момент ожидая, что скрипнет входная дверь и в зал ввалится то самое неведомое чудовище, благодаря которому лавка впала в эту жуткую кому.
        Никакого скрипа не было и в помине.
        Наоборот, на меня навалилась тяжёлая тревожная тишина, которую нарушало только биение моего сердца.
        Кстати, странно, что я вообще его слышу.
        Как-то очень уж громко оно бьётся… и с каждой секундой всё громче.
        Вскоре мне казалось, что вся лавка пульсирует в едином ритме.
        Бум… бум… бум…
        Какой гипнотический ритм… Я растворялась в этом звуке, он заглушал даже мои мысли.
        А потом я вдруг поняла, что пола подо мной нет. Открыв глаза, я обнаружила, что и стены тоже пропали.
        Самое интересное, что я откуда-то знала, где нахожусь. Это была изнанка. Более глубокий слой пространства, на котором привычное искажалось и теряло свои очертания. Здесь не было плотных объектов, лишь призрачные их контуры. Правда, звёздный паук так и остался в своём прежнем облике, будто он существовал во всех слоях одновременно. Жаль, что подвижность к нему так и не вернулась.
        Я встала, каким-то чудом не проваливаясь сквозь зыбкий туман, некогда бывший полом. Пространство вокруг было прошито знакомыми серебристыми нитями, которые являлись неким аналогом кровеносных сосудов.
        За границей этого клубка нитей царила тьма.
        Она окружала нас со всех сторон.
        Теперь я явственно видела это тёмное облако, в котором мы завязли, как мухи в янтаре. Точнее, нас туда целенаправленно погрузили, заточив в ловушку.
        Кроме того, в этом новом состоянии я ещё отчётливее ощущала чьё-то давящее присутствие.
        Я ошиблась.
        Жуткий хозяин окружившего нас тёмного кокона не приближался.
        Он давно уже был здесь, поблизости.
        Он ждал меня.
        Будто не сомневался, что я покину лавку и приду.
        И на одно крошечное мгновение мне вдруг захотелось рвануть к нему со всех ног.
        Эта мысль наполнила меня невероятным блаженством. Как будто не было ничего более желанного, чем поддаться притяжению.
        «Кажется, индюшка всё-таки хочет, чтобы её съели», - этот яркий до отвращения образ вновь помог мне скинуть наваждение.
        Я огляделась. Вместе со стенами и окаменевшими пространственными слоями исчезли и барьеры. Теперь я могла спокойно идти по направлению к сердцу, где, если Пожиратель не соврал, меня ждал ответ на главный вопрос - какого всё-таки чёрта тут творится? Хотя нет, главным вопросом был этот: как всё вернуть к прежнему состоянию?
        Стоило мне подумать о том, что надо как можно скорее попасть в сердце, как под ногами немедленно прорисовалась знакомая лесная дорога. Я тут же двинулась по ней, пытаясь игнорировать жуткий (и при этом, как ни странно, ласковый) зов неведомого монстра, которому так хотелось подчиниться.
        Я ожидала, что передо мной снова возникнет дверь с выпуклыми буквами, однако этого не случилось. Просто в какой-то момент я вдруг поняла, что вместо серого тумана вокруг клубятся знакомые золотисто-розовые облака.
        И в тот же миг мне стало легче. Будто гора упала с плеч.
        Во-первых, хоть лавка и пребывала в коматозном состоянии, - сердце работало.
        И это лучше всяких аргументов доказывало, что она жива и относительно здорова, если эти понятия вообще можно применить к подобному волшебному существу.
        Во-вторых, чёрный кокон вокруг растворился в золотистом свете, а зов его зловещего хозяина утих.
        Нет, я была уверена, что ловушка никуда не исчезла, просто именно здесь, в сердце, я была как будто в другом… измерении, что ли.
        Как бы ни был могуч неизвестный враг - сюда он войти не мог, даже если бы очень захотел. Откуда-то я точно это знала.
        Сюда не мог попасть ни бог, ни демон. А если бы и мог - не стал бы. Иначе это могло привести к каким-то жутким последствиям. Что-то вроде общего сбоя в работе Мироздания. И чужая магия сюда просочиться тоже не могла. Здесь действовали какие-то иные законы времени и пространства.
        Осознав это, я выдохнула. Отлично! Отсюда меня не выцарапать, а значит, можно считать, что мне удалось сбежать.
        Теперь нужно понять, что делать дальше. Как вернуть лавку, Рокши и паука к жизни? Как нейтрализовать врага? Узнать бы ещё, кто он, и что ему от меня надо.
        Глава 65
        К сожалению, ответы на эти вопросы не возникли сами собой в голове, хоть я, признаться, и здорово на это рассчитывала.
        Усевшись прямо на дорогу (поверхность тут же подстроилась под моё тело, чтобы мне было удобнее сидеть), я прислушалась к себе и осталась довольна. Состояние улучшалось с каждой секундой. Это место восстанавливало меня, бережно омывая силовыми потоками.
        Что ж, приступим к экспериментам.
        Для начала я сконцентрировалась (в этот раз вышло без труда) и мысленно озвучила вопрос, на который хотела получить ответ в первую очередь: «Как освободить нас с лавкой из ловушки, в которую мы попали?». Однако же ответа не было. Золотистые облака недоуменно молчали, будто не совсем понимали, чего от них хотят.
        Что ж, Пожиратель предупреждал, что извлечение знаний отсюда - задача практически невозможная. Правда, он надеялся, что у такой уникальной хозяйки, как я, это может получиться. Зря надеялся, похоже…
        Может, формулировка подкачала?
        Я попробовала перефразировать вопрос. Потом ещё раз. Потом повторила его вслух. Всё напрасно.
        Странно, ведь до этого всё получалось будто само собой. Помнится, сразу после слияния с лавкой я без труда управляла потоками и, например, легко призывала дверь, даже не сомневаясь, что она послушается меня и немедленно явится. Да и сейчас не оставляет ощущение, что это место буквально хочет мне услужить, но не знает как.
        В чём же проблема?
        Да уж, здесь без крепкого кофе не разберёшься. А лучше бы ещё и с долькой горького шоколада. Это сочетание всегда помогало мне настроиться на работу.
        В тот же миг мои ноздри пощекотал знакомый бодрящий аромат. Я скосила глаза и опешила, увидев парящее рядом блюдце, на котором стояла чашка кофе и лежала долька шоколада. Всё как заказывала.
        Ага, то есть дурацкое мимолётное желание исполнилось, а по-настоящему важный вопрос остался без ответа. Почему? Меня не оставляло чувство, что я упускаю что-то важное.
        Как будто подсказка была на виду.
        Размышляя об этом, я выпила кофе и съела шоколад.
        Озарение не приходило. Точнее, одна идея всё-таки пришла, но проверку практикой она не выдержала. Просто мне подумалось, что всё дело в лёгкости. Вроде как кофе и шоколад я пожелала без внутреннего напряжения, а вот ответ пыталась получить в состоянии предельной сосредоточенности.
        Это показалось мне логичным, однако же даже после того, как я легко и непринуждённо повторила свой запрос, никакой новой информации в голове не появилось.
        Тогда я чисто ради эксперимента сосредоточилась, напряглась и повторно пожелала кофе с шоколадом. Сработало моментально! Пустая чашка сменилась полной, и долька шоколада возникла на прежнем месте.
        Значит, лёгкость тут ни при чём.
        Какой же логике подчиняется это место?
        И кем оно считает меня? В прошлый раз я ощущала себя здесь богиней: носилась в силовых потоках и наслаждалась ощущением практически неограниченного могущества. А сейчас появилась какая-то неуверенность.
        Почему она появилась?
        Да потому что Пожиратель дал понять, что передо мной стоит непростая задача!
        И я поверила ему. А это милое место поверило мне, кротко согласившись: «Непросто, так непросто. Тебе виднее».
        Ведь Пожиратель не был здесь и, скорее всего, лишь предполагал, какие отношения сложились у меня с сердцем лавки. Другим эта задача действительно могла показаться неподъёмной, учитывая, как сложно сюда попасть. А если попал, то остаться в живых.
        А что? Вполне логично. Ведь первую чашку кофе я получила вообще не вдумываясь в то, возможно это или нет, поэтому и барьеров никаких на пути исполнения желания не возникло. Вторую же чашку я заказывала уже точно зная, что для этого места материализовать её проще простого. Так и оказалось.
        Значит, моя задача сейчас - убедить не кого-то другого, а себя. А для этого первым делом надо перестать бездействовать и предаваться тягостным раздумьям! Попробую просто расслабиться и позволить включиться внутреннему чутью.
        Я вскочила на ноги и энергично зашагала по дороге, не разрешая себе задумываться, куда и зачем. Просто мне всегда слабо верилось, что просветление настигнет того, кто ждёт его, сидя на месте. А сейчас, похоже, именно мои чувства и имели значение.
        И снова в какой-то момент стало ясно, что я шагаю через собственные воспоминания. Правда, сейчас они мне не мешали. Просто вокруг то и дело возникали и тут же, не успев обрести плотность, распадались призраки людей и объектов.
        Я шла всё быстрее и быстрее, превращая картинки в беспорядочное мельтешение. Словно скорость могла выбить из меня лишние сомнения.
        Похоже, это действительно работало: в какой-то момент в голове воцарилась звенящая пустота.
        А потом я заметила, что лечу над дорогой, не касаясь её ногами. Хмыкнув, я подняла голову и рванула вверх, пронзая облака.
        «Барьеров не существует. Их никогда не было. Мы сами их придумываем, чтобы разнообразить игру и сделать её не такой скучной, - я не была уверена, моя ли эта мысль, или кто-то неведомый нашептал мне её на ухо. - Просто реши, чего ты на самом деле хочешь».
        И тут же в памяти сама собой эхом всплыла когда-то услышанная от Эйза фраза: «Всё будет так, как ты захочешь».
        Это воспоминание яркой птицей ворвалось в мою опустевшую голову. В тот же момент облака вокруг полыхнули так ярко, что пришлось зажмуриться.
        А потом я вдруг поняла, что полёт окончен. Под ногами вновь возникла твёрдая поверхность. И куда же меня занесло?
        Я осторожно приоткрыла один глаз, затем второй.
        Ого, это же моя кухня! Знакомое воспоминание.
        Но почему я здесь оказалась? Похоже, мысль об Эйзе сбила меня с изначальной цели. Ведь вслед за этой мыслью прицепом шло подсознательное желание снова его увидеть. Вот и пожалуйста. Просили - получите.
        В настоящий момент я смотрела на себя, стоящую спиной к окну и испуганно глядящую на замершего напротив блондина.
        Помнится, в тот раз меня сильно смутила его близость, а его взгляд и вовсе выбил из колеи. Сейчас я ясно видела, что тогда мне довелось столкнуться с настоящим Эйзом. В тот момент он не играл.
        Впрочем, страх на моём лице заставил его вновь спрятаться за маску и отойти в другой конец кухни.
        - …Или же я схожу продам твой бриллиант, а после приглашу тебя в какое-нибудь приличное заведение. Разумеется, за свой счёт, - легкомысленно продолжил он начатый ранее разговор.
        - Делай, что хочешь. А я на работу.
        Я подошла к себе из воспоминания. Стоило приблизиться, как моё прошлое воплощение будто истончилось, превратившись в призрака. Не особенно задумываясь над тем, что делаю, я соединилась с ним. В этот момент призрак окончательно растаял, легко уступив мне место. Может, это потому, что в том воспоминании я больше всего хотела сбежать от нового незнакомого Эйза?
        Как бы там ни было, он никакой перемены не заметил, продолжая играть свою предписанную воспоминанием роль, от которой не мог отступить.
        - На работу?! К этому своему шефу?! Нет, мне непременно надо будет с ним потолковать по-мужски…
        Он убедительно изображал недалёкого ревнивца, но теперь я ясно видела насмешку, затаившуюся в глубине его глаз.
        - Мне страшно, Эйз, - вдруг сказала я неожиданно для себя. Мне дико захотелось пообщаться с ним и выговориться, выплеснуть эмоции. Пусть даже сейчас он и не мог ответить. - Мы с лавкой попали в ловушку, и теперь я осталась одна. Лавка, Рокши и паук заморожены, тебя рядом нет…
        Эйз, который по логике вещей должен был продолжать разговор, внезапно глянул на меня так, что по спине побежали мурашки. Готова была поклясться, что этот взгляд не имеет никакого отношения к воспоминанию. На мгновение стало жутко, будто герой какого-то фильма вдруг заметил меня, зрительницу, сидящую на диване и комментирующую сюжет.
        А потом началось что-то и вовсе невероятное.
        Он встал и медленно приблизился, замерев в шаге от меня. Что происходит?
        - Это ты, или у меня разыгралось воображение? - спросила я шёпотом.
        - Я, - уверенно сказал Эйз, делая ещё шаг и протягивая руку к моему лицу так, словно хотел провести пальцами по щеке. Я ожидала прикосновения, но его не было. Кажется, рука просто прошла сквозь меня. Хотя что-то щекочущее я почувствовала. Будто бы воздушный поток. Он усмехнулся и с некоторой досадой покачал головой. - Какой прекрасный сон наяву. Рад тебя видеть, конфетка. Воспользовалась каким-то артефактом, чтобы меня навестить? Напрасно. Ведь я уже иду за тобой. Надеюсь, ты не думала, что от меня так просто сбежать?
        - Эйз… это правда ты? Неужели я смогла до тебя докричаться? Но как?.. Впрочем, неважно. Наверное, мне просто очень захотелось, а это место исполняет желания. Хотя, конечно, лучше бы оно переместило тебя прямо сюда.
        «Не выйдет. Здесь можешь находиться только ты», - снова шепнул мне кто-то бесплотный.
        - Что случилось? - требовательно спросил Эйз, вглядевшись в моё лицо. - Ты напугана. Скажи мне, кто тебя напугал?
        Последний вопрос он задал так, что я невольно поёжилась, хотя нечто невыносимо жуткое, смертоносной змеёй проскользнувшее во взгляде, предназначалось явно не мне, а моему обидчику.
        - Не знаю, но как раз пытаюсь узнать. Эйз, тут творится чёрт знает что! Нас с лавкой взяли в плен! Я и не думала, что такое возможно… Рокши и паук застыли! Я осталась одна…
        - Ты в безопасности?
        - Да…
        - Это главное. Теперь рассказывай по порядку, - мягко распорядился он.
        Глава 66
        Честно сказать, я почувствовала невероятное облегчение от того, что появился тот, на чьи плечи можно свалить все проблемы.
        - Когда лавка тебя выбросила и отказалась подбирать, я решила вернуться в свой мир и погулять с подругами. Сначала всё шло хорошо. Мы приземлились в Леркином дворе…
        - Сейчас ты там?
        - Да. Вроде бы… в любом случае, мы с лавкой больше не перемещались по своей воле.
        - Понял, - сосредоточенно кивнул он. - Продолжай.
        - Я созвонилась с девчонками, договорилась о встрече, но выйти из лавки не успела, так как явился Пожиратель. Он бормотал какую-то чушь по поводу того, почему ему нельзя вмешиваться в некоторые события, которые к его, так сказать, непосредственным обязанностям (а такие есть, представляешь?) прямого отношения не имеют. Тогда я подумала, что он говорит о добыче когтя, но теперь подозреваю, что он предвидел и то, что произойдёт после его ухода. Мне кажется, он оставил подсказки. По крайней мере, именно благодаря им я и смогла спрятаться от неизвестного захватчика.
        - Ты спряталась внутри лавки?
        - Да. Здесь есть особое место…
        - Можешь не рассказывать. Я понял. Очень хорошо, что ты туда добралась.
        - Да, хорошо… это было непросто! Ведь почти сразу после ухода Пожирателя всё вокруг застыло, даже Рокши и паук. Лавка перестала отзываться, мне даже показалось, что связь между нами разорвалась. А потом я почувствовала чьё-то приближение. Это было так жутко, Эйз!
        Мой голос невольно дрогнул.
        - Тшшш, малышка, - шепнул он, до предела сократив расстояние между нами. В этот раз я, как ни странно, даже почувствовала его запах. Казалось, он действительно стоит рядом. Я заметила, как дёрнулись его руки, будто он хотел прикоснуться ко мне, но вспомнил, что не сможет. - Не смей бояться. Я скоро буду рядом, и ты ещё пожалеешь, что не отдохнула от меня, когда была такая возможность.
        - Не думаю, что ты сможешь справиться с этим существом, которому оказалось по силам поймать лавку в ловушку и даже заморозить звёздного паука, - нахмурившись, призналась я. - Да что там, я не уверена, что с ним справился бы и Пожиратель.
        - И всё же я попробую, - хмыкнул он, ничуть не испугавшись.
        - Может, тебе не стоит торопиться? Я попытаюсь сначала поискать ответы. Возможно, это хранилище знаний позволит мне разобраться в происходящем…
        Он тихо рассмеялся, прерывая мои разглагольствования.
        - Я так и думал, что тебе вовсе не так хочется от меня избавиться, как ты пыталась показать. И всё же есть одно невероятно важное правило, о котором ты опять забыла. Обо мне никогда не нужно волноваться, конфетка.
        Последнюю фразу он сказал со знакомой интонацией прежнего Эйза. Это почему-то слегка меня успокоило. Правда, ненадолго.
        - И всё-таки я попробую что-нибудь разузнать. Пожиратель не зря говорил, что где-то здесь должны быть ответы на все вопросы.
        - Главное, ни в коем случае не выходи наружу, договорились? Там, где ты сейчас, до тебя вряд ли кто-то доберётся. А если снова станет страшно… Ты сможешь в случае чего повторно со мной связаться?
        - Не знаю, - отчаянно сказала я. - Это получилось как-то само собой, незапланированно.
        При мысли, что он сейчас исчезнет, а мне опять придётся остаться с проблемой один на один, стало здорово не по себе.
        - Давай разберёмся вместе, - мягко, но настойчиво предложил он, целенаправленно отвлекая меня от тяжких мыслей. - Что конкретно ты сделала прямо перед тем, как смогла до меня достучаться?
        - Думаю, я просто очень этого захотела. Место, в котором я нахожусь, может исполнять некоторые желания. Жаль, не все. Например, переместить тебя сюда нельзя, здесь могу находиться только я.
        Признаться, мне стало ещё хуже. Очень хотелось услышать что-то обнадёживающее, например, заверения моего призрачного собеседника, что всё непременно будет хорошо… Вот только я не учла кое-чего важного: Эйз никогда не разменивался по мелочам.
        - Да, жаль. Впрочем… - Он внезапно выдал какую-то особенную чувственную усмешку. - Ты сказала, это место исполняет твои желания? Давай-ка кое-что проверим…
        «Что?» - хотела спросить я, но не смогла, потому что от его взгляда у меня вдруг перехватило дыхание.
        Как заворожённая я следила за тем, как Эйз медленно наклоняется ко мне, и не находила в себе ни сил, ни желания остановить эту вопиющую неправильность.
        Он замер всего в паре миллиметров от моих губ. Готова поклясться, что чувствовала его дыхание! А ведь не должна была!
        - Не волнуйся, тебе ничего не грозит, - сказал он мне в губы. - В конце концов, здесь я всего лишь бесплотный призрак. Если, конечно, прямо сейчас ты подсознательно не пожелаешь каким-то образом это изменить…
        А в следующий момент он сократил оставшееся незначительное расстояние между нами, так и не дав мне толком сообразить, что к чему.
        Прикосновение губ (настоящих, плотных, обжигающих!) буквально оглушило меня. А острая до невозможности реакция на это безобразие моего предателя-тела и вовсе отправила мозг в перезагрузку. Он просто на какое-то время отключился, поэтому всё, что происходило дальше, не имело к нему никакого отношения.
        Абсолютно не желая отдавать себе отчёт в собственных действиях и наплевав на возможные последствия, я подалась навстречу Эйзу, не в силах сопротивляться безмолвному приказу этих безжалостных и до неприличия восхитительных губ.
        Да, здесь заправляли именно и только мои желания.
        Но Эйз, легко разобравшись в правилах игры, просто взял и перехватил контроль над ними, расчетливо, безумно горячо и до невозможности сладко направляя меня по проложенному им пути. Ему понадобилось лишь несколько мгновений, чтобы сделать так, что поцелуя мне было уже недостаточно.
        Он попросту заставил меня захотеть большего, и в тот же миг вслед за губами обрело плотность и всё остальное: его руки, сильные и невероятно горячие, и тело, к которому меня рывком прижали.
        Ощущения, до жути яркие и почти болезненно прекрасные, лавиной обрушились на меня, сминая, сметая, унося…
        Огонь яростно полыхнул внизу живота и столбом взметнулся вверх, сжигая остатки самоконтроля.
        А потом всё резко прекратилось.
        Мозг, временно отправленный в нокаут, сумел-таки разрядить почти пустую обойму и в предсмертной агонии отправить мне последнюю мысль: «Боже, я не верю, что может быть так хорошо».
        В обычном мире это не имело бы никакого значения, но не здесь, где незримое обретало силу. Эта последняя мысль не была исключением. Она с безжалостной целеустремлённостью пули врезалась в хрупкую реальность воспоминания и заставила его рассыпаться на осколки вместе с Эйзом, а точнее с той оболочкой из прошлого, в которую я его временно поместила во время призыва.
        Я осталась стоять посреди дороги, хватая ртом воздух и пытаясь осознать, что произошло.
        Чтобы собрать по кусочкам то, что раньше было Златой, потребовалось время.
        Огонь, полыхавший внутри мгновение назад, сменился пустотой и сосущим ощущением одиночества.
        Ох, что это было?!
        Что-что… как будто сама не знаешь! Ещё немного и дело зашло бы очень далеко… Да уж, это место и представления не имело, какие развратные желания копошатся порой в глубинах души у некоторых бесстыжих хозяек лавки…
        Я безудержно расхохоталась, с размаху усевшись на дорогу. Кажется, это снова истерика, господа…
        Впрочем, смех - далеко не худший способ выплеснуть стресс. Когда я отсмеялась, опустошение внутри уже не казалось мне таким уж всепоглощающим.
        М-да. Зато теперь точно не о чём сожалеть, если вдруг окажется, что неизвестного врага победить невозможно. По крайней мере, напоследок я успела узнать, как целуется Эйз. А целуется он до бесстыдного хорошо, гад такой. Боюсь, без этого во всех смыслах обжигающего опыта проигрыш был бы гораздо более обидным.
        Я снова усмехнулась, покачав головой. Что-то никак не получается вновь поймать серьезный настрой. А ведь мне ещё предстоит новая попытка найти ответы на вопросы. И в этот раз никаких воспоминаний, если, конечно, в них не кроется ответ по поводу личности загадочного врага.
        Думаю, стоит снова пойти вперёд по дороге, постепенно наращивая скорость…
        Додумать я не успела.
        Ведь стоило мне сделать всего лишь шаг, как меня без спроса затянуло в очередное чрезмерно яркое воспоминание.
        Вокруг была моя спальня, недавно созданная лавкой.
        Я вновь увидела себя, стоящую перед зеркалом. Та, прошлая, я как раз просила у отражения показать квартиру Лерки.
        А, помню-помню. Это было в тот раз, когда мне открылись волшебные свойства зеркала! Но теперь-то зачем меня сюда занесло?
        Почувствовав некий едва заметный импульс, пришедший извне, я, уже следуя наработанной схеме, подошла к Злате из воспоминания и заставила её исчезнуть, бесцеремонно заняв её место.
        В зеркале как раз отразилась неприбранная комната подруги.
        Помнится, в тот раз я здорово недоумевала, как чистоплотная Лера довела своё жилище до такого состояния, а потом выяснилось, что она всё последнее время проводила у своего парня.
        Как раз через минуту-другую тут должен появиться Алан, а потом и сама собственно подруга.
        Я вгляделась в отражение. Что-то меня беспокоило. Сначала не так заметно, как раздражающий писк комара над ухом, а потом всё сильнее и сильнее.
        Я прислушалась к себе, пытаясь разобраться, что именно не даёт мне покоя. Словно в привычной вселенской мелодии, которую мы слышим постоянно и оттого не воспроизводим, вплелась фальшивая нота.
        Пришлось закрыть глаза, чтобы сосредоточиться на этой ноте. Что интересно, вместо тьмы с цветными всполохами я увидела почти космическую глубину, только без звёзд. В этой глубине на самой границе зрения словно бы мерцал красный огонёк. Я сосредоточилась на нём и с некоторым торжеством поняла, что у меня получилось - огонёк стал мерцать всё ярче и ярче. Он бился, как живой кусочек пламени, и от него исходили волны страха и отчаяния. Ему было плохо, дико страшно и безумно одиноко. И он уже отчаялся получить помощь! Мне стало так жаль огонёк! Я потянулась к нему, не особенно осознавая, как это делаю, и он разросся, полыхнул, открылся мне, позволяя вступить с ним в контакт и ощутить что-то невероятно знакомое, почти родное! «Кто ты?» - послала я импульс, не сомневаясь, что получу ответ. И я его получила, ведь в следующий миг в моей голове раздался голос Лерки:
        - Помогите, - голосом потерянного ребёнка звала она, захлёбываясь слезами. - Помогите, пожалуйста…
        Так потерянно и безнадёжно зовут, когда очень страшно, но при этом точно знаешь, что никто не придёт.
        От жалости к подруге перехватило дыхание. Что с ней происходит?! Где она застряла и почему не может выбраться?!
        Вся мощь её эмоций буквально захлестнула меня, захватила, поволокла.
        Крик о помощи обрёл плотность, он превратился в натянутую в пустоте нить, по которой меня, полузадохнувшуюся в этом жутком океане эмоций, безжалостно влекло и тащило.
        А потом стало больно, будто я продиралась сквозь живые колючие заросли, сразу за которыми возникла огненная стена. Кожу жгло и саднило, от боли я почти потеряла сознание, но не могла даже крикнуть.
        Наконец меня, пожёванную и почти переваренную, выплюнуло на какую-то ворсистую поверхность. Я кое-как вспомнила, что глаза можно открыть - ведь до сего момента мне это не приходило в голову. Может, и хорошо, что не приходило. Кажется, это было небезопасно.
        Подо мной был ковёр, на котором я лежала на животе.
        Самое-то ужасное - что теперь я совершенно точно находилась не в сердце лавки! Какая-то неведомая сила вытащила меня из него! Но чужая магия не имела доступа в это место, поэтому я оказалась совершенно не готова к такому развитию событий. Мне-то казалось, что я в безопасности и могу потратить сколько угодно времени на то, чтобы найти ответы.
        И куда же меня занесло?
        Слегка поднатужившись, мне удалось встать на четвереньки, а потом сесть и оглядеться.
        Я находилась в Леркиной комнате. А на диване прямо передо мной неестественно прямо сидела Лерка. Она широко улыбалась. Правда, глаза у неё при этом были до жути пустыми, будто вместо живого человека осталась лишь оболочка.
        - Лера… - хрипло позвала я.
        Она тут же ожила, будто только сейчас заметила моё присутствие, и радостно удивилась:
        - Злата? Как хорошо, что ты здесь! Он будет очень доволен! Он так хотел тебя увидеть! - защебетала она.
        - Кто хотел? - до этого казалось, что я выжата до предела, однако же теперь мне снова стало здорово не по себе.
        - Хозяин! - ответила она так, словно после этого всё должно было проясниться. И замолчала, продолжая изображать улыбающийся манекен. Надо сказать, выглядело это очень жутко. Что стало с моей подругой?
        Я кое-как подползла к дивану и опёрлась на него спиной. Каждое движение давалось с трудом, хоть всё моё существо и вопило, что отсюда надо бежать как можно скорее.
        - Лера, а где сейчас хозяин? - спросила я, прислушиваясь к себе. Та нить, которая выдернула меня сюда, исчезла, и попасть тем же путём назад теперь не представлялось возможным.
        - Он ещё не пришёл, - послушно сообщила она. - Надо ждать.
        - Если ты поможешь мне встать, то мы сможем пойти и поискать его, - коварно предложила я. Может, получится прихватить подругу и улизнуть, пока неведомый монстр где-то шарахается? Я попыталась переключиться на особое зрение, надеясь, что слои пространства здесь не заморозились, как в лавке, а значит, может получиться пройти сквозь них. Однако старалась я напрасно. То ли особое зрение не включалось из-за пережитых потрясений, то ли здесь что-то произошло со слоями, но ничего разглядеть так и не получилось. В таком случае я вижу только один выход: попытаться покинуть квартиру обычным способом. Главное, оказаться отсюда подальше, а уж потом подумаю, как быть.
        - Мне велели ждать, - неуверенно повторила Лера.
        Я поняла, что нужно продолжать. Кажется, все аргументы, которые имеют отношение к возможности порадовать хозяина, оказывают на неё воздействие. Значит, нужно просто правильно подобрать формулировку.
        Удивительно, что, несмотря на жуткую стрессовую ситуацию, я почему-то не впадала в панику и даже не чувствовала в себе желания удариться в истерику. Да, страх сворачивался холодной липкой змеёй где-то внизу живота. Но он каким-то чудесным образом не лишал меня способности действовать. Странно, сейчас я ощущала даже большую решительность, чем тогда, когда была одна в лавке. Может, это потому, что моей подруге требовалась помощь? В моей жизни уже были ситуации, когда приходилось кого-то защищать. И в эти моменты собственный страх всегда отходил на задний план.
        Кроме того, я как-то необъяснимо чувствовала, что Лера околдована не до конца. Где-то в глубине души она знает, что происходит, и ей больно и страшно. Именно её эти чувства и нахлынули на меня там, перед зеркалом. И с того момента мои собственные переживания перестали иметь значение. Теперь я хотела во что бы то ни стало спасти её.
        К сожалению, именно в этот момент вселенная решила меня добить, подкидывая неприятные сюрпризы один за другим.
        В комнату вошла… Алиса! Как и Лерка, она улыбалась. Очевидно, её тоже зацепило заклятием. Чёрт, чёрт, чёрт. Что за чудовище сделало это с моими подругами? Надеюсь, до мамы оно не добралось? Если сейчас сюда зайдёт и она, боюсь, мои нервы этого не выдержат.
        - Злата? - обрадовалась Алиса. - Как кстати! Как же давно мы тебя ждём…
        - Да-да, я это уже слышала. Хозяин будет доволен, и всё такое прочее. Девочки, а может, пока хозяина нет, мы пойдём на улицу и встретим его там? Вы же хотите доставить ему удовольствие? Представляете, как ему будет приятно? - Я старалась говорить с энтузиазмом, будто не меньше их радуюсь тому, что скоро его увижу. - Только вам придётся меня поднять.
        После моих слов повисла пауза. Подруги с непонятными выражениями лиц смотрели на меня. Получится или нет?
        Лера, поколебавшись, глянула на Алису, а Алиса… расхохоталась! Она смеялась так громко и заразительно, что невольно хотелось улыбаться. Только я не улыбалась. Мне её смех почему-то очень и очень не понравился.
        Глава 67
        Но я не успела ещё додумать мысль до конца, как подруга взяла себя в руки и, ухмыляясь во весь рот, оповестила:
        - Не выйдет, Златочка! Никуда мы не пойдём! Зачем нам куда-то идти, а? Нам и тут хорошо, даже распрекрасно. Мне, по крайней мере, так точно. Насчёт Лерунчика не уверена. Впрочем, у неё и выбора-то особо нет. Хозяин сказал радоваться - её задача выполнять, виляя хвостиком. Кстати, я его уже вызвала, так что он сейчас придёт. А ты, небось, до сих пор думаешь, что я нахожусь под чарами, поэтому несу чушь, да? Так вот, хочу тебя огорчить. Хозяину незачем накладывать на меня чары, чтобы заставить на себя работать. Ведь я уже давным-давно работаю на него! - Она сделала паузу, с удовольствием разглядывая моё лицо. Мне казалось, будто меня ударили коленом под дых. Может, я сплю и вижу кошмар? Это ведь не может быть правдой… Вот только сон этот какой-то до отвращения чёткий…
        Насладившись моим ужасом и потрясением, Алиса продолжила:
        - Ох, видела бы ты себя сейчас со стороны! Вот умора! О, как долго я мечтала об этом моменте! Правда, в моих мечтах всё кончалось тем, что я своими руками сворачиваю тебе шею!
        - Ша, Алиса, - раздался знакомый мужской голос.
        Я резко повернула голову и увидела Алана, который стоял и смотрел на меня. И хоть предыдущую фразу он произнёс мягко, совершенно не повышая голоса, Алиса тут же перестала веселиться и поспешно мурлыкнула:
        - Да, хозяин!
        - Я не разрешал тебе открывать рот, - ровно сказал он, даже не удостоив её взглядом. Она побледнела и, кажется, перестала дышать.
        Впрочем, мне было не до неё - самой бы совладать с дыханием! Сказать, что всё происходящее подкосило меня - это ничего не сказать. А появление Алана стало последней каплей.
        - Я же говорил, что мы будем вместе, Злата, - с ласковой укоризной сказал он мне своим красивым бархатистым голосом. - Говорил ведь? Зря ты не верила.
        Я почти не слышала его. Гул в голове нарастал.
        Хозяин? Он - хозяин?! Но ведь тогда… сколько же он держит Леру в заточении? Если это он взял в плен лавку, то почему сделал это сейчас, а не раньше? С такой мощью, что мешало ему заполучить меня ещё в момент первой встречи? Почему Алиса сказала, что давным-давно работает на него?
        Вихрь вопросов кружился в голове, доводя до сумасшествия. Я чувствовала себя так, будто падаю в пропасть и лечу, лечу… Вся моя жизнь теперь представлялась мне спектаклем, рассчитанным на одного зрителя. Могу ли я теперь быть уверенной хоть в чём-то?
        Алан увлечённо наблюдал за моими мучениями, а потом вдруг перестал улыбаться и хрипловато признался:
        - Ты сейчас такая растерянная, беспомощная и до невозможности аппетитная… нет, не удержусь…
        Он шагнул ко мне, наклонился и, обхватив руками талию, легко вздёрнул меня на ноги, будто я ничего не весила.
        А в следующий миг Алан накрыл своими губами мои!
        Я безумно хотела оттолкнуть его и ещё тяпнуть за язык, но не могла. Тело, и без того ослабленное, отказалось подчиняться мне. Алан перехватил надо мной власть, заставив ответить на этот омерзительный поцелуй, настолько глубокий и страстный, будто мы собирались вот-вот перейти к следующей стадии, несмотря на двух зрительниц, взгляд одной из которых буквально прожигал мне спину.
        А в следующий момент страх сменился лютой злобой. Ещё никогда и никого я ненавидела так сильно! Алан застонал, прижимая меня к себе крепче, а потом с явным усилием отпустил.
        И в тот же момент моё тело вновь начало подчиняться мне. Странно, что получилось устоять на ногах. Наверное, злость придавала мне сил.
        Меня буквально колотило. Хотелось вцепиться ему зубами в горло. Как же гадко подвергаться насилию и не иметь возможности оттолкнуть, воспротивиться чужой воле. Бедная Лера! Как давно она не владеет собой и вынуждена подчиняться каждому слову этого негодяя?
        Этот мощный всплеск эмоций что-то сдвинул в моей голове.
        Я ненавидела его всем существом, абсолютно всем. Даже той частью сознания, которая, казалось, отмерла вместе с лавкой. Да, на миг я почувствовала её и ощутила слабое эхо чужих эмоций.
        Ого! Может, мне показалось? Надеюсь, нет…
        - Осторожнее, любовь моя. Ты даже не представляешь, как сильно распаляет меня твоя ярость! - сказал Алан, вновь переключая на себя моё внимание. - Если бы ты знала, что именно я с тобой хочу прямо сейчас проделать, ты не дразнила бы меня так опрометчиво. Или, наоборот, дразнила бы… - тут же исправился он, усмехнувшись. - Потому что наказание было бы очень-очень сладким… Впрочем, у нас всё ещё впереди.
        Тяжело дыша, я принялась вытирать губы так яростно, что кожу вокруг рта начало саднить. Алан покачал головой и погрозил мне пальцем. Жжение тут же исчезло. Впрочем, головокружение и ломота в теле тоже стремительно уходили. А вот слабость осталась. Теперь моих сил хватало только на то, чтобы не упасть. Ничего не болело, однако тело казалось тяжёлым и неповоротливым. Этот гад вылечил меня, но сделал так, чтобы даже думать о побеге было утомительно. А я всё равно думала.
        - Присядь, любовь моя, - заботливо предложил Алан. - Так тебе будет удобнее. Или можешь опереться на меня, если хочешь.
        Разумеется, я тут же шагнула к дивану с таким энтузиазмом, что едва не упала. Однако он поддержал меня и усадил между девчонками так аккуратно, будто действительно переживал о моём комфорте. Как же Алиса на меня посмотрела! Ненависть в этом взгляде ничуть не уступала моей собственной, которую я испытывала к Алану. Похоже, её дико бесило, что он со мной так носится. Мне кажется, или она безумно ревнует? Впрочем, её чувства волновали сейчас меньше всего.
        Дело в том, что эмоциональный отклик, пришедший от спящей лавки, натолкнул меня на мысль. Пожиратель повторял, что я ключ, и настаивал, чтобы я помнила об этом в любой безнадёжной ситуации. Может, он имел в виду, что ключ - это начало? В том смысле, что теперь не я являюсь продолжением лавки, а лавка начинается с меня? «Кто захватит хозяйку - тот завладеет лавкой» - эта фраза имеет смысл, только если именно хозяйка вдыхает жизнь во всё это загадочное живое строение. Может, без хозяйки лавка попросту не способна вести деятельность? Может, она вообще не живёт? Просто растворяется где-то в межмировых слоях, недоступная и неощутимая? И воплощается только в двух случаях: либо приходит на зов своего живого ключа, либо во время поисков новой хозяйки, без которой она почти мертва.
        Если мои рассуждения имеют отношение к реальности, то именно я даю первичный импульс. А значит, я могу как-то оживить застывшую лавку. Или, по крайней мере, попытаться.
        Устроив меня на диване, Алан встал перед нами, как выступающий перед зрительным залом, выдал обаятельную улыбку и с удовольствием сказал, обращаясь только ко мне:
        - Знаю, у тебя сейчас много вопросов. Не волнуйся, я непременно удовлетворю твоё любопытство. А также все прочие нужды. Ведь нам предстоит до-о-олгое сотрудничество. И первым делом ты должна понять, что я тебе не враг. Это в твоих интересах, если хочешь, чтобы сотрудничество было приятным. А оно может быть очень-очень приятным. Только для начала тебе придётся свыкнуться с мыслью, что от меня никуда не деться. Теперь твоя вселенная - это я. И твой дом только рядом со мной.
        Он сделал эффектную паузу, оценил моё шокированное выражение лица, с удовлетворением кивнул и продолжил вещать:
        - Сейчас мы побеседуем. Я отвечу на все твои вопросы. Постарайся не сопротивляться, слушать мой тембр голоса, вдыхать запах. Уверяю, ты и сама не заметишь, как будущее перестанет казаться таким сумрачным. Нет, это не магия, не бойся. Скорее, природное обаяние. У меня нет цели превратить тебя в пустышку, иначе я уже сделал бы это. Мне хочется, чтобы ты перестала убеждать себя, что я тебе противен, и внутренне корчиться от моих прикосновений. Гнев - это мне нравится, а твой гнев - особенно. Он - как изысканный десерт… Но отвращение и брезгливость - это оказалось совсем не так забавно, как я думал. Они скопились внутри тебя, как гной, и я хочу выпустить его. Уверяю, тебе самой так будет намного легче. Желание убить меня не уйдёт, оно станет ещё ярче… поначалу. Но с ним можно будет работать. Гнев всегда можно перевести совсем в другое чувство…
        Его голос буквально оплетал меня, оседал на коже… однако я по какой-то причине не поддавалась ему.
        Нет, какая-то часть меня сладостно корчилась, желая, чтобы он не умолкал.
        Но она была столь мелкой и незначительной, что я практически не обращала на неё внимание, без труда отгородившись от неё прозрачной пуленепробиваемой стеной.
        В голове у меня пульсировали его слова: «Твой дом рядом со мной… твой дом…»
        Как там говорил зиндариец?
        «Он просил передать, что скоро придёт за вами и заберет вас в ваш новый дом».
        Я застыла как громом поражённая.
        - Это ты отправил мне сообщение на станции поезда пустоты?!
        - Конечно, я, - спокойно кивнул Алан, будто это было настолько очевидно, что не стоило даже спрашивать.
        - Но… кого мы тогда убили на рынке?
        - Определённо не меня, - хмыкнул он, улыбнувшись мне так, словно мы сидели где-нибудь в кафе вдвоём и непринуждённо болтали, флиртуя и перекидываясь шуточками. - Я отправил слугу и наложил на него свой щит, абсолютно непроницаемый, на тот случай, если какой-нибудь бог всё же захочет прийти на помощь. Ведь ты знала, что за тобой охотится сильный противник, которому не составляет труда узнать, где будет лавка, а мой щит как раз создавал у всех, кто способен видеть, иллюзию, что встретивший вас демон почти не уступает мне силой. Мне хотелось проверить, присматривает ли за вами кто-нибудь, а заодно выяснить, какими средствами защиты вы располагаете, чтобы в будущем не столкнуться с неожиданностями. Мой расчёт был прост: если бы какой-то бог пришёл к вам на помощь и убил моего слугу, все были бы уверены, что главный враг устранён. Искать меня при этом никому не пришло бы в голову. А я бы пока преспокойно разработал новый план.
        Я с досадой подумала, что так и получилось.
        Мы поверили, что история закончилась, и расслабились.
        - Впрочем, я был почти уверен, что всё эти предосторожности излишни, - продолжал тем временем Алан. - Во вмешательство богов я почти не верил, хоть и привык перестраховываться, а без них справиться с моим слугой у вас не было ни шанса. Поверь, любовь моя, Варалдай был сильным демоном, убить его и без моей защиты было совсем непросто. Поэтому я не сомневался, что вскоре он приведёт тебя ко мне, предварительно расправившись с твоим надоедливым спутником.
        Последние два слова он процедил сквозь сжатые зубы.
        Похоже, Эйз жутко его раздражал.
        Впрочем, демон почти сразу снова улыбнулся и лукаво сообщил:
        - Между прочим, из пространственного кармана портал был открыт прямо сюда, в эту самую квартиру. В общем, как видишь, всё должно было получиться легко и просто, но тут одна за другой начали возникать сложности. Откуда ты взяла это странное существо, сумевшее впитать сущность когтя и при этом не рассыпаться в прах? Мне понадобилось некоторое время на то, чтобы его изучить. К счастью, оказалось, что само по себе оно не представляет особой угрозы и быстро теряет заимствованную силу. Да ещё и выяснилось, что твой спутник, которого я считал редкостным придурком, оказался охотником на демонов! Впрочем, одно другому не мешает…
        Алан неожиданно остро глянул на меня, будто почувствовал всколыхнувшуюся во мне надежду.
        А может, он уловил и кое-что другое.
        Например, воспоминание о недавнем поцелуе в комнате времени…
        По крайней мере, глаза у него почему-то гневно блеснули. Или показалось?
        В любом случае волю эмоциям он, к счастью, не дал, продолжив, как ни в чём не бывало:
        - Конечно, я знал о существовании охотников, но думал, что их уже давно не осталось. Только, умоляю, не думай, что этот паренёк может тебя спасти, да и вообще хоть чем-то опасен для меня. Разумеется, нет. Насколько я знаю, кто-то из мелких божков вроде твоего друга Пожирателя якобы в награду за какие-то заслуги одарил силой несколько отчаянных ребят. Ну как одарил? На самом деле он просто решил перепоручить парням грязную работу - подчищать Вселенную от мелких демонят, чьи подгнившие мордочки почему-то ввергают слабонервных обитателей миров в истерику и заставляют их отчаянно взывать к богам, действуя тем на нервы. Проблема в том, что сами боги заниматься такой ерундой не хотели, у них и других забот полно. А вот снарядить пару отдельно взятых идиотов и внушить им, что они великие герои и избавители, - милое дело! И, главное, безопасно для пресловутого мирового равновесия, над которым все зачем-то трясутся. Всё-таки человек, пусть даже наделённый силой, - это не бог, и ему можно не особенно заботиться о последствиях… Кстати, одного такого охотника я как-то убил за то, что активно истреблял моих
прислужников. Не то чтобы мне было их жаль, скорее, хотелось преподать урок ему и ему подобным. Забавно, что тот раздражающий тип искренне мнил себя грозой демонов и по-настоящему верил, что легко справится с любым демоном, попавшимся ему на пути. Но при этом, увидев меня, он даже не понял, с кем имеет дело.
        Алан многозначительно замолчал и уставился на меня, а потом мягко уточнил:
        - Ты понимаешь, зачем я тебе это рассказываю? Вовсе не для того, чтобы запугать. Просто я хочу, чтобы ты со всей ясностью поняла: надеяться тебе не на кого. Единственные, кого я опасаюсь, - это изначальные боги. Но за тобой они, как выяснилось, не следят, да и вообще о них давно никто не слышал. Судя по всему, они окончательно ушли на покой. Боюсь, такие мелочи, как разгулявшийся демон, теперь не волнуют их. Они перестали вмешиваться и в гораздо более серьёзные проблемы, и уже давным-давно не занимаются спасением миров. Я много времени потратил на то, чтобы это проверить. Собственно, на что-то подобное я и рассчитывал, впадая когда-то в спячку. По-другому просто быть не могло…
        - Получается, это ты… Зорго? - мой собственный голос прозвучал будто со стороны.
        Вот тут красавчик удивился.
        По-настоящему удивился.
        Алиса так и вовсе подпрыгнула и выпучилась на меня так, будто вместо меня на диване возник Пожиратель в своём истинном облике.
        Пол под ногами дрогнул и даже в комнате потемнело.
        - Откуда ты знаешь моё истинное имя? - требовательно спросил Алан, заподозрив, как видно, что изначальные боги лично явились ко мне и предупредили о его появлении.
        Маска милого парня слетела, как шелуха.
        И то, что обнаружилось под ней, было таким жутким, что у меня временно отказало дыхание.
        Нет, он не превратился в чудовище, но всё равно почему-то стал очень и очень страшным.
        Глава 68
        В этот момент я со всей ясностью осознала, что врать и юлить не стоит.
        Вот сейчас лучше было отвечать предельно честно.
        И всё же я рискнула сказать не всю правду.
        - Во время исследования лавки на меня обрушилось несколько хаотичных видений, в одном из которых как раз упоминалось имя демона Зорго, за которым охотились изначальные боги. Честно говоря, я до сих пор не разобралась с тем, откуда эти видения взялись, но…
        Он успокоился так же резко, как и напрягся. И даже выдал свою очаровательную улыбку, от которой появились милые ямочки на щеках.
        - Я знаю про сердце лавки. Можешь не трудиться, скрывая его существование. Почему, ты думаешь, я так хотел тебя заполучить? Почему пугал, передавал сообщения и посылал демона под окно, упорно подталкивая к полному слиянию? Потому что мне нужна не просто хозяйка. Мне нужна хозяйка с доступом к сердцу. Ты даже не представляешь, какая мощь там скрыта! Как только мы с тобой объединим усилия, никакие боги при всём желании уже ничего не смогут со мной сделать.
        Я слушала его, раскрыв рот. Алан терпеливо ждал реакции. Вернуть дар речи у меня получилось далеко не сразу.
        - Не понимаю. Ведь ты и так силён. Зачем тебе я? Ты легко заставил застыть лавку и даже звёздного паука. А вся невообразимая мощь сердца никак не помешала тебе без особого труда выдернуть меня оттуда! Похоже, ты и без меня легко мог в любой момент завладеть лавкой и сделать с ней всё, что заблагорассудится.
        Алан от души рассмеялся, словно был в полнейшем восторге от моих слов и от меня лично.
        - Ты - просто прелесть, любовь моя. Ведь ты так и не поняла самого главного. Да, я заставил лавку застыть. Но к твоему перемещению сюда я не имею отношения. Точнее имею, но не так, как ты думаешь. И это самое забавное. Видишь ли, крик о помощи по-настоящему близкого человека способен протащить сквозь миры. Вся соль в том, чтобы суметь докричаться. В общем-то, я ни на что особо не рассчитывал, оставляя часть сознания твоей подруги свободной от моей воли. Это был просто запасной способ, один из многих. Я и ставку на него почти не делал, а зря. Более того, в какой-то момент я был уверен, что тебе всё-таки удалось найти путь в сердце и улизнуть от меня. В лавке твоё присутствие больше не ощущалось. Ты словно растворилась в воздухе. И вдруг такой подарок - ты появляешься здесь, спеша на помощь этой девчонке. Жаль, я раньше не знал, что она настолько тебе дорога. Мне-то казалось, что ты никого к себе близко не подпускаешь после того, как мать буквально отказалась от тебя, бросив и уехав подальше.
        Я внутренне сжалась.
        Алан попал в больное место.
        - Прости, - мягко сказал он, присаживаясь передо мной на корточки, и беря мои безвольно лежащие руки в свои. - Я ранил тебя? Что ж, оставленные мной раны я сам и залижу. Ты правильно делала, что закрывалась от людей. Они все бросают тебя, рано или поздно. А я не брошу. И никогда не бросал. Как давно, по-твоему, я за тобой слежу? С самого детства. Я оберегал тебя. Правда, кроме тебя я оберегал ещё несколько потенциальных хозяек, но ставку делал именно на тебя. Я чувствовал, что ты особенная, поэтому поручил присматривать за тобой своей самой сильной и хитрой демонице.
        До меня дошло не сразу. А когда дошло…
        - Алиса? - пробормотала я, оборачиваясь к той, которую до сего дня считала подругой.
        Та хихикнула над моим шокированным лицом.
        Нет, она, конечно, говорила, что давным-давно работает на Алана, но я всё равно почему-то хотела верить, что её околдовали.
        А теперь выясняется, что она всегда была демоницей?
        - Тебе не хочется с этим соглашаться, да? - сочувственно уточнил он. - Впрочем, можешь так сильно не расстраиваться - девочка Алиса действительно существовала, она считала себя стопроцентным человеком и жила человеческой жизнью. Я сделал так, что демоница в ней пребывала в спячке, так глубоко, что это вряд ли кому-то по силам было обнаружить. Она просыпалась лишь изредка, чтобы незаметно повлиять на важные решения или же отчитаться мне о выполнении задания. Это и в самом деле случалось нечасто. Большую часть времени она была твоей подругой и вела себя так, как считала нужным, иногда даже удивляясь своему жгучему неконтролируемому желанию отбивать у тебя парней. Никто не заподозрил бы в ней демоницу, потому что демоницы не было. Она появлялась редко, осознавала себя, делала какие-то необходимые действия, и снова исчезала. Хитро, да? Во всё остальное время даже оказавшийся рядом бог решил бы, что она - обычный человек. Правда, если бы твой звёздный паук не был новорождённым, если бы он прожил на свете хотя бы год или два, его вряд ли удалось бы обмануть. Так что нам очень повезло, что он едва-едва
появился на свет. Очень! Слишком уж быстро он начал развиваться. Намно-о-ого быстрее своих собратьев. Ты даже не представляешь, сколько сил мне пришлось угрохать, чтобы заставить застыть новорождённого паучка. Честно говоря, не уверен, что смог бы провернуть это даже через пару-тройку месяцев…
        Я потрясённо молчала, пытаясь переварить услышанное.
        Каждый раз после очередного откровения мне казалось, что я уже не способна больше удивляться, что всё, баста, перегруз системы, однако же это оказывалось ошибочным впечатлением.
        Кажется, Алан задался целью окончательно меня добить.
        Что интересно, на Алису я почему-то не злилась.
        Наоборот, мне стало жаль ту девочку, которой она была большую часть времени.
        Ведь эта девочка не знала, что является демоницей, и, должно быть, постоянно недоумевала, почему у неё не получается влюбиться и почему она не может наслаждаться жизнью, как все.
        Я обвиняла её в том, что она, как безумная, проламывалась к шефу, а она-то попросту себя не контролировала. Приказ всеми силами мешать тому, чтобы моя личная жизнь наладилась, заставлял её раз за разом предпринимать попытки отбить моих мужчин, которые и нужны-то ей не были.
        Я злилась, а ведь она не могла по-другому, просто физически не могла.
        Нет, сейчас я сочувствовала не демонице Алисе - гадкой стерве, которая явно меня ненавидела, а человеку Алисе, особенно в те моменты, когда она искренне считала себя моей подругой и недоумевала от собственных решений, будучи не в силах что-то изменить.
        - Неужели ты до сих пор жалеешь её? - то ли удивился, то ли даже обрадовался Алан. - Совершенно напрасно. Алиса!
        Демоница встрепенулась, реагируя на повелительный голос хозяина, с обожанием глянула на него, и заговорила:
        - Даже когда я осознавала себя человеком, я постоянно завидовала тебе и считала, что тебе всё достаётся незаслуженно. В детстве, пока ещё не сформировалась фигура и поневоле приходилось ютиться в маленьком нескладном теле, мне никак не удавалось понять, почему парни во дворе так легко принимают тебя в своё общество, почему стремятся с тобой общаться, а меня игнорируют? Я пыталась им понравиться, но меня считали бледной, неинтересной. Конечно, это сработало на меня, ведь ты взяла меня под свою опёку, но как же это злило! Ведь я осознавала, что ты ничем не лучше меня! Когда сформировалась фигура, стало легче. Мужчины не могли передо мной устоять, и всё равно на меня они смотрели, как на кусок мяса, а твои немногочисленные парни реагировали на тебя совсем по-другому. Они смеялись над твоими дурацкими шутками, получали удовольствие от общения, восхищались тобой, а не твоим телом! Но ведь ты даже накраситься нормально не могла, а одежду подбирала такую, что мне хотелось истерически хохотать! Разве это справедливо? Порой я ненавидела тебя так сильно, что хотела убить. И при этом наша дружба почему-то
была мне жизненно необходима. Когда ты начинала отдаляться, я чувствовала, что умираю. Каждая твоя просьба о помощи по повелению хозяина воспринималась как приказ, если, конечно, дело не касалось парней. Демоницей я осознавала это, но будучи человеком просто проклинала эту свою неконтролируемую нелогичную потребность! Я просто не могла тебе отказать, хоть порой и очень хотела послать тебя куда подальше. Именно поэтому мне приходилось идти на примирение, ведь в противном случае мне начинало казаться, что я вот-вот умру. Собственно, так бы оно и было, ведь хозяин не прощает ошибок.
        Алан равнодушно кивнул, подтверждая сказанное.
        Одарив его очередным влюблённым взглядом, Алиса продолжила:
        - А потом появилась эта… Лера! - её имя она прошипела с такой ненавистью, что я невольно передёрнула плечами. - Остальные подруги приходили и уходили, но эта прицепилась, как банный лист! Мне никак не удавалось её отвадить, хотя я пыталась сблизиться с ней и потихоньку подорвать доверие к тебе, а тебе то и дело мимоходом сообщала гадости про Леру. И вместо того, чтобы рассориться, вы всё равно сдружились! Препирались, будто вот-вот собираетесь поругаться, и всё равно дня друг без дружки прожить не могли! Более того, вы сдружились за моей спиной и начали считать меня кем-то вроде докучливого довеска! Я слышала ваш разговор из коридора! «Напомни, зачем мы с ней дружим, Злата!» - пискляво передразнила она. Её глаза уже полыхали красноватым огнём. Честно сказать, я опешила. Ещё никто не ненавидел меня так сильно.
        - А потом, наконец, появился хозяин и разрешил мне больше не влачить это тухлое существование! О, ты даже не представляешь, какое же это счастье - сохранять осознанность! С тех пор я только и делала, что мечтала о том моменте, когда ты, наконец, узнаешь правду! И ещё я отчаянно надеялась, что хозяин в награду за долгое терпение разрешит мне поквитаться с тобой за всё, что мне пришлось вытерпеть за эти годы. А так оно и будет! Рано или поздно… Ведь не думаешь же ты, жалкая дешёвка, что хозяин может всерьёз тобой увлечься? Нет! Ты способна заинтересовать разве что идиотов-парней вроде тех, которым в подростковом возрасте позволяла тискать себя за гаражами…
        - Хватит! - внезапно рявкнул Алан, резко подаваясь вперёд и хватая её за горло. Алиса дёрнулась и захрипела, отчаянно пытаясь ослабить хватку.
        Я настолько этого не ожидала, что в первый момент попросту опешила.
        Ну, ладно, я злюсь - он-то почему завёлся?
        Насколько я понимаю, его целью как раз и было показать мне, что по-настоящему близких людей у меня нет и доверять, кроме него, некому.
        Значит, говорящая гадости Алиса как раз делала то, что нужно. Думаю, дальше пришёл бы черёд Леры, которую он, пользуясь своим гипнозом, тоже заставил бы сказать мне пару ласковых якобы от души.
        Так чего он дёргается?
        - Не надо, пожалуйста, - неожиданно попросила я, поняв, что Алисе вполне может прямо сейчас прийти конец.
        Не то чтобы я её жалела, но всё равно оставаться безучастной почему-то не могла.
        Что удивительно, моя вежливая просьба неожиданно сработала.
        Алан словно бы опомнился, брезгливо отряхнул руку и отстранился.
        На мгновение, нет, на долю мгновения я заметила лёгкую озадаченность, будто он сам не понимал, что сподвигло его сорваться.
        Не обращая более никакого внимания на пытающуюся отдышаться Алису, он продолжил так легко и непринуждённо, будто мы и не прерывали разговор:
        - А вот на твою мать я не воздействовал. Просто она чувствовала, что ты другая, чужая, а ей хотелось чего-то более привычного, человеческого, приземлённого. Поэтому она предпочла сбежать, когда поняла, что попросту боится тебя, хоть и не может себе объяснить, по какой причине. Ты особенная и всегда была особенной. Ты ведь до сих пор не понимаешь почему, да? О, в тебе скрыта необыкновенная сила! Хозяйка - это не просто продавец, в чьи обязанности входит отпускать товар. Без находящейся внутри хозяйки блуждающей лавки не существует. Точнее, она где-то есть, но где - никто не ведает. Да, в этот раз мне удалось её заморозить и таким образом задержать на месте, но только на время. Впрочем, ты и так это знаешь, да? Ведь пока мы с тобой беседовали, какая-то часть твоего сознания не переставала трудиться, сначала используя эмоциональные вспышки для того, чтобы привести лавку в чувство, а потом вкачивая в неё силу, пока та окончательно не очухалась.
        Я едва не выругалась вслух.
        Мне-то казалось, что процесс возвращения лавки к жизни проходит незаметно для него.
        Но, похоже, гадкий Алан видел меня насквозь.
        - Не вздумай отрицать, а то накажу, - улыбнулся он, откровенно наслаждаясь моим изумлением. - Разумеется, я сразу же почувствовал, когда лавка исчезла из ловушки. Но самое интересное, что она нигде при этом не появилась, можешь мне поверить. Между прочим, на этот счёт есть разные теории. Кто-то считает, что она уходит на так называемую изнанку Мироздания, существование которой, кстати, не доказано. Другие полагают, что она растворяется где-то на перекрёстке временнЫх дорог, выбрав слепое пятно в самом центре. Ну а лично я придерживаюсь мнения, что она просто переходит на какой-то иной уровень существования. В общем-то, я собираюсь с этим разобраться. Подобный переход на иной уровень был бы очень мне полезен.
        Я бы соврала, если бы сказала, что его рассуждения о лавке не были мне интересны.
        Он будто нарочно говорил на самые животрепещущие темы, заставляя меня внимать своим речам и вслушиваться в гипнотизирующее звучание голоса.
        Впрочем, это по-прежнему не оказывало на меня особого воздействия.
        Алан усмехнулся, будто подслушав мои мысли, а потом кинул на меня лукавый взгляд и заключил:
        - Именно поэтому, чтобы посадить вредную избёнку на поводок, надо получить власть над существующей хозяйкой. До закрепления связи лавка ещё может разорвать узы, хотя это требует изрядных усилий. Но после полного слияния разорвать их очень сложно. И очень болезненно для обеих сторон. Причём, этот разрыв должна инициировать хозяйка, так как именно она является ключом. А главное, чем лучше хозяйка подходит лавке, тем прочнее поводок. Так вот ты - самая лучшая. Поэтому лавка никуда от нас не сбежит при всём желании. Я обучу тебя, как выкачивать силу из её сердца и передавать мне. Ты станешь моей личной батарейкой.
        Последние слова он произнёс с такой нежностью, как будто сделал мне наивысший подарок.
        Правда, я его мнения не разделяла.
        Батарейкой для древнего демона мне быть совершенно не хотелось.
        Глава 69
        Оценив выражение моего лица, Алан хмыкнул и весело заметил:
        - Знаю, о чём ты сейчас думаешь. Ты надеешься, что раз получилось вызволить лавку из ловушки, то появился шанс сбежать, так? Надо только дождаться, пока я куда-нибудь выйду, призвать её - и поминай как звали? - Я поморщилась, неприятно удивлённая его проницательностью. - Не пытайся меня обхитрить, всё равно не получится. Лавке со мной не справиться, поэтому рассчитывать на неё не стоит. А здесь и вовсе моя территория. В этой комнате она даже появиться не сможет - не пробьётся сквозь установленную мной защиту. И ты не уйдёшь, даже если захочешь просочиться через слои пространства. Прости, но глупо было надеяться, что я этого не предусмотрел.
        Да, глупо.
        Ну и что теперь?
        Сдаваться я пока не готова.
        К сожалению, Алан был прав. Во время нашей беседы я действительно без конца поддерживала связь с лавкой, и в итоге у меня получилось привести её в сознание.
        Это было похоже на некое раздвоение.
        Присутствуя в этой комнате, я при этом точно знала, что происходит в лавке.
        Будто даже видела, как зажёгся свет в торговом зале, ожил Рокши, сонно шевельнулся спящий кустик на кровати…
        И только звёздный паук продолжал висеть в воздухе, безучастный ко всему и неподвижный. А ведь я так надеялась, что оживёт и он!
        - Что-то не так, любовь моя? - сочувственно осведомился Алан. - Паук не разморозился, да? И не разморозится, уж прости. В мои планы это не входит. Хорош бы я был, если бы позволил тебе отгородиться от меня защитой. Убить я его не убил, это мне не по силам, но в вечную ловушку заключил. Теперь он будто бы законсервирован. Внутри этой ловушки время не действует на него, а значит, он так и останется новорождённым, что меня более чем устраивает. Навсегда.
        Я застыла.
        Что?! Выходит, моего звёздного питомца больше нет?
        Изнутри поднялась такая мощная волна несогласия, что все прочие эмоции отступили.
        Я очень ярко увидела внутренним взором застывшего паука.
        На мой зов он не откликался. Пришлось приложить усилие, чтобы воскресить в памяти это чувство, когда мною ощущался тёплый импульс его эмоций.
        Я сосредоточилась на поставленной задаче, постаралась даже наиболее точно определить место внутри себя, из которого этот импульс обычно исходил.
        Алан следил за мной с большим интересом, не делая никаких попыток воспрепятствовать.
        Алиса тоже кидала на меня странные взгляды, от которых в другое время мне было бы здорово не по себе. Лера же продолжала сидеть, улыбаясь во весь рот и пустыми глазами глядя прямо перед собой.
        Честно говоря, я и сама пока не понимала, что собираюсь предпринять.
        Логика вряд ли бы тут помогла, скорее, следовало слушать пресловутое чутьё хозяйки.
        А чутьё вопило, что спасти паука может разве что бог.
        Вот только где взять этого бога?
        Эй, а может, я неправильно поняла посыл?
        Что если внутри лавки я - бог?
        Маленький, но всесильный бог маленького мирка?
        Тот, который вдыхает жизнь и заставляет лавку становиться плотной?
        Если так, то внутри лавки я могу творить чудеса… Стоит попробовать!
        Ведь должна же быть причина тому, что перед тем, как заморозить лавку, Алан с помощью подруг пытался выманить меня наружу. Может, он хотел выманить не меня, а паука? Сделать так, чтобы тот застыл вне зоны моего влияния?
        К тому же если звёздный паук родился в том числе и из моей силы, может, во мне тоже есть чуток силы звёздного паука, а? Ведь связь между нами двухсторонняя!
        Всё, что творилось дальше, было чистой воды экспериментом.
        Сконцентрировавшись на том месте внутри себя, в котором, по моим соображениям, был эпицентр связи с пауком, я представила, что оттуда исходит нить.
        В моём воображении она почему-то получилась золотистой. Эта нить протянулась к пауку и начала бережно его оплетать.
        Сначала я хотела представить, как растворяю ловушку, но потом вдруг остановилась, подумав, что паук произошёл из энергии созидания, а значит, и моя частица его силы вряд ли способна на разрушение.
        Поэтому я решила, что ловушку надо не растворить, а создать из неё нечто иное. Например, пусть этот барьер станет стеклянным, ведь обычное стекло уж точно не сможет задержать звёздного паука.
        К моменту, как я закончила оплетать пленённого питомца золотистой нитью, мне пришла ещё одна идея о том, как ускорить процесс (если этот процесс действительно имел место не только в моём воображении, в чём я уверена отнюдь не была).
        «Рокши! - мысленно позвала я, вновь обратившись к своей связи с лавкой. - Возьми лежащую на стуле паутинную ткань и обмотай ею паука!»
        - Ну что, убедилась, что это бесполезно? - вкрадчивый голос Алана ядовитым скорпионом вполз в моё сознание, разрушая наваждение и сбивая сосредоточенность. Все внутренние картинки рассыпались на осколки. Уверена, он сделал это нарочно, чтобы продемонстрировать, с какой лёгкостью может влиять на меня. - Прости, но мне нужно всё твоё внимание. Я хочу, чтобы в моём присутствии ты смотрела только на меня и принадлежала только мне. Впрочем, это дело времени. Сначала я подчиню твоё тело, не магией, нет, я просто его заставлю таять под моими пальцами, а потом придёт черёд мыслей. Скоро ты будешь думать только обо мне. И опять же, никакого принуждения.
        - Почему? - вырвалось у меня. - Гораздо легче заворожить меня, как Леру, разве нет? Тогда со мной будет намного проще иметь дело! Отдал приказ и всё! Как сказала Алиса, моё дело - выполнять, виляя хвостиком. Зачем тебе нужна добрая воля? Зачем вообще было знакомиться со мной лично и пытаться соблазнить ещё до того, как произошло так необходимое тебе полное слияние? Разве это не пустая трата времени?
        Алиса еле заметно кивнула и тут же глянула на Алана.
        Очевидно, она очень хотела задать ему те же вопросы.
        - Сначала мне было интересно пообщаться лично с такой особенной хозяйкой, которая станет моим будущим ключиком. Некоторые вещи, касающиеся нашего сотрудничества, трудновато проделывать под чарами, нужна гибкость разума, поэтому я решил заранее вскружить тебе голову и заставить заглядывать мне в рот и без всякой магии. А ещё меня насторожил парень, который к тебе приклеился. Во время очередного пробуждения и отчёта Алиса сказала, что он с тобой живёт и совершенно невосприимчив к её очарованию. Раньше я мог бы позволить тебе какое-то время поиграть в отношения, но не сейчас, когда цель так близка. Поэтому я появился, чтобы заставить тебя забыть о нём.
        Его глаза снова как-то опасно блеснули, поэтому я быстро уточнила, не давая ему углубиться в эмоции:
        - Почему ты просто не устранил соперника? Зачем сбежал в аллее?
        - А вот тут-то самое интересное! - внезапно хмыкнул он. - Я ведь не соврал тебе по телефону! Да, я мог размазать твоего незадачливого кавалера тонким слоем по асфальту, более того, безумно хотел это сделать! И мне пришлось очень быстро удалиться, так как я, к своему большому изумлению, с трудом держал себя в руках, что для меня, поверь, совсем не свойственно. Но было ещё не время выдавать себя. Сначала я должен был дождаться полного слияния, а также убедиться, что в по-настоящему критической ситуации кто-нибудь из богов не придёт тебе на помощь.
        Оценив моё ошарашенное лицо, он от души рассмеялся, запрокинув голову.
        Думаю, его мягкий бархатистый смех мог отправить в восторженный нокаут любую впечатлительную (и не очень) барышню.
        Кажется, его ядовитые чары всё-таки работали, так как я с удивлением поняла, что меня проняло. Внутри возникла какая-то идиотская радость от того, что получилось его развеселить. Захотелось сделать ещё что-то приятное, чтобы доставить ему удовольствие.
        А потом случилось то, что моментально меня отрезвило. Лучше, чем ведро холодной воды, вылитое на голову.
        Пришёл отклик от звёздного паука!
        Правда, очень-очень слабый: паук только-только очнулся и пока ещё не мог даже двинуться. Но тем не менее он вышел на связь!
        Моё сердце зашлось от ликования (в этот раз от здорового ликования).
        Как я сохранила над собой контроль - ума не приложу.
        Однако же у меня это получилось.
        Более того, едва почувствовав импульс от паука, я постаралась представить золотистые облака из сердца лавки, которые сгущаются передо мной и закрывают мои мысли и эмоции от гадкого веселящегося демона.
        Не знаю, почему я решила, что надо сделать именно так.
        Но это, кажется, сработало. По крайней мере, пробуждение звёздного паука он не прокомментировал, а ведь должен был!
        - Ты даже не представляешь, как тебе повезло! - отсмеявшись, заметил Алан. - Или не повезло, тут уж как посмотреть. Ведь ты действительно смогла зацепить меня, заинтриговать! В противном случае я предложил бы тебе партнёрство - добровольное или нет, тут уж как ты сама решила бы. А сейчас одного партнёрства мне мало…
        Огонь, на мгновение полыхнувший в его глазах, почти физически меня обжёг. Рядом еле слышно зашипела Алиса. Кажется, она готова была меня загрызть.
        Впрочем, меня гораздо больше испугала внезапная страсть Алана, чем её гнев.
        Особенно когда он глянул в моё испуганное лицо, выдохнул и резко подался вперёд, с размаха впечатав ладони в спинку дивана по обеим сторонам от меня.
        Вспомнив омерзительный поцелуй и содрогнувшись всем телом от отвращения, я отшатнулась так, что приложилась головой о стену.
        Алан зарычал.
        Я вдруг поняла, что меня сейчас убьют - в таком бешенстве он был.
        Рядом восторженно взвизгнула Алиса.
        Вот теперь мне стало по-настоящему страшно.
        На мгновение от милого парня вообще ничего не осталось, а потом, когда вся жизнь промелькнула перед моими глазами, он резко успокоился.
        Лицо вдруг стало непроницаемой маской и лишь глаза оставались столь невыносимо жуткими, как два окна, через которые видно тот самый ураган, пережёвывающий миры.
        Он не отстранился, наоборот, наклонился ещё ниже к моему лицу и ровно сказал:
        - Мне надо ненадолго уйти. А ты пока подумай вот о чём. Жизнь твоей подруги Леры в моих руках. Она связана со мной, как марионетка со своим кукловодом. Я в любой момент могу сделать с ней всё, что захочу. Могу заставить её мечтать о смерти, а могу пощадить, разорвать связь и отпустить. Её судьба теперь зависит от твоего решения. Ты можешь выкупить жизнь подруги, если принесёшь мне вечную нерушимую клятву верности на крови. Поразмысли об этом до моего возвращения, а когда вернусь - ты должна будешь дать мне ответ. К сожалению, такая клятва может быть дана только добровольно, поэтому ты можешь отказаться. Но тогда тебе придётся попрощаться с Лерой. Уверяю, в этом случае её кончина не будет лёгкой и приятной.
        Он резко отстранился.
        В этот момент в комнату вошли Руслан и Влад - те двое, что изображали парней моих подруг.
        Только вот сейчас они выглядели совсем по-другому.
        Нет, лица остались почти прежними, только скулы обострились, глаза чуть впали и зрачки стали насыщенно-алыми.
        Да ещё и Влад, поймав мой взгляд, ухмыльнулся удлинёнными клыками, а по его щеке прошла волна чёрной гадючьей чешуи. Раньше меня бы это впечатлило, но после вспышки Алана это казалось обыкновенным ребячеством.
        - Ты нас звал? - тем временем тихо уточнил Руслан, кинув почему-то взгляд на Леру.
        - Что с барьером? - коротко уточнил Алан.
        - Всё в порядке, - парни, кажется, чуть удивились. - Никто не прорвётся при всём желании.
        - Без вас знаю, - осёк их тот. - Но чутьё почему-то подсказывает, что что-то идёт не так, а я привык ему доверять. Потому и жив до сих пор. Давайте оба за мной, поставим дополнительный слой защиты, - он кинул взгляд на меня и зачем-то пояснил, будто подозревал, что я ещё на что-то надеюсь: - После этого сквозь него сможет прорваться разве что Великий Разрушитель, один из изначальных богов. Если, конечно, сумеет нас отыскать, в чём я сильно сомневаюсь. Да и ему будет, пожалуй, проще уничтожить ваш мир, чтобы вскрыть этот орешек. А я уверен, что он не станет этого делать, чтобы не нарушить этот дурацкий закон равновесия, над которым изначальные боги зачем-то трясутся.
        Влад и Алиса с готовностью ухмыльнулись, Руслан же просто кивнул и снова посмотрел на бессмысленно улыбающуюся Леру.
        - Вы оба со мной, - распорядился Алан, глянув на парней, но потом кинул взгляд на Алису и передумал. - Нет. Алиса, Влад за мной, Руслан остаёшься присматривать.
        Видимо, он решил, что бывшую подругу лучше со мной наедине не оставлять.
        Глава 70
        Они удалились. Руслан сначала замер в проёме двери, а потом, выждав пару минут, вошёл в комнату и приблизился к Лере. Что он задумал? Я насторожилась, начав беспокоиться за подругу, и на всякий случай предупредила:
        - Если ты что-то с ней сделаешь, я нажалуюсь Алану!
        Меня будто и не услышали. Руслан наклонился к подруге, погладил её пальцами по щеке, а потом быстро поцеловал. Я разозлилась так, что перед глазами потемнело. Хотелось кинуться на него, но я поняла, что попросту не могу отлепиться от дивана. Тело опять стало ощущаться тяжёлым и неповоротливым. Ну спасибо, Алан!
        - Отвали от моей подруги! - жуткое шипение, вырвавшееся у меня изо рта, изумило меня саму. Гадкий демон же даже не обернулся. Кажется, он собирался вновь вернуться к поцелуям. Его глаза при этом лихорадочно блестели. Хотелось завыть от бессилия. Проклятый маньяк! Или?.. Нет, нет. Ведь не мог он в неё влюбиться? Поверить в это выше моих сил. Но… другого пути нет. Если вдруг Лерка действительно чем-то смогла его зацепить, то на этом можно попробовать сыграть.
        Следующую фразу я произнесла ровно, отчётливо проговаривая каждое слово:
        - Думаешь, она способна полюбить того, кто прикасается к её телу, не спросив разрешения? - Руслан замер на полпути. Я с удивлением поняла, что попала в цель, и поспешила безжалостно добить: - Лера больше всего на свете презирала насилие. Если она когда-нибудь снова станет собой, она будет ненавидеть тебя даже сильнее, чем Алана.
        Демон оскалился, опалив меня взглядом.
        Поединок глаза в глаза длился минуту.
        Потом Руслан резко выпрямился и быстро отошёл к двери, будто боялся, что его сил не хватит на то, чтобы находиться в одном помещении с Лерой и не касаться её. Он ещё раз с какой-то даже мукой мазнул её своим жутким нечеловеческим взглядом и отвернулся, застыв в проёме. Даже его спина транслировала напряжение, а кисти были сжаты в кулаки.
        О, это была победа! Пусть крошечная, учитывая ситуацию в целом, но всё же.
        Я с некоторым облегчением выдохнула и откинулась на спинку дивана. Подругу временно отбила, теперь можно воспользоваться передышкой и снова выйти на связь с пауком.
        Хотя поможет ли это мне хоть чем-то?
        Алан скоро вернётся и потребует ответа.
        При мысли об этом внутри всё противно сжималось.
        К сожалению, я уже знала, что подругой не пожертвую ни при каких обстоятельствах.
        А значит, если срочно не найти какой-нибудь выход… ох, о том, что будет дальше, не хотелось и думать. Не хочу быть вечной игрушкой древнего демона!
        Пока я ему интересна, но не стоит строить иллюзий.
        Через сколько я ему наскучу? Через пару дней?
        Не хочу. Не хочу!
        Я едва не поддалась панике, но потом так же резко успокоилась. Будет ещё время для истерик.
        А сейчас лучше предпринять хоть что-то.
        Порой, когда я оказываюсь на острие, получается сделать невозможное. Пожалуй, настало время ещё раз проверить эту теорию.
        Мой звёздный питомец откликнулся сразу. К сожалению, он ещё не выбрался из ловушки, однако у него уже с натугой получилось пошевелиться. Что ж, этого следовало ожидать.
        Почувствовав моё расстройство, паук отправил мне волну эмоций. Он беспокоился за меня и хотел знать, что произошло.
        Я попыталась мысленно обрисовать ситуацию. До этого мы с пауком ещё ни разу не вели полноценную безмолвную беседу, однако, как выяснилось, в этом не было никакой сложности. Нет, он общался со мной не словами, а в основном эмоциями и образами-картинками, но этого оказалось более чем достаточно.
        Что интересно, связь с пауком воспринималась мной чуть иначе, чем связь с лавкой. При взаимодействии с лавкой я быстро научилась определять, где мои эмоции, а где её. Она ощущалась, как невидимый собеседник у меня в голове. Паука же я чувствовала по-другому, будто он был частью меня самой.
        Хотя почему - будто?
        Ведь именно благодаря тому, что мы были продолжением друг друга, и получилось его освободить! Я оплела его своей нитью, золотистой, как облака в сердце лавки, и это сработало.
        Значит, есть вероятность, что можно попытаться повторить эксперимент.
        Вдруг я смогу помочь Лерке?
        Конечно, как выяснилось, силы новорождённого звёздного паука может оказаться мало против Зорго.
        Но если объединить её с силой из сердца лавки?
        Эта сила мощнее демона, потому-то она и привлекает его. Стоит попытаться!
        Если получится защитить Лерку, то Алан лишится своего козыря, а я выиграю время до того момента, пока он не найдёт новый рычаг воздействия.
        Оказалось, паук слышал мои мысли. Поняла я это в тот момент, когда от него пришла волна эмоций, означающая: «Действуй. Я помогу».
        «Что нужно делать? Так же, как в случае с твоей ловушкой, представить себе нить?»
        «Недостаточно. Я - не подруга. Я - рвался навстречу. Та нить хрупка. Её закрепила паутина».
        Он передавал образы и эмоции именно так, вспышками.
        Но я хорошо поняла, что он имеет в виду.
        Моя нить была недостаточно плотной. Возможно, она распалась бы прежде, чем получилось бы справиться с ловушкой, однако я вовремя попросила Рокши опутать паука отрезком паутинной ткани. Ткань добавила плотности кокону, закрепила и усилила его.
        «Что делать?» - коротко спросила я.
        Надежда взбодрила меня и придала сил.
        Вот только внутри змеиным клубком свился страх не успеть до возвращения Алана.
        Вдруг он войдёт в дверь прямо сейчас и тогда мне придётся выкупать жизнь подруги, заплатив неимоверную цену?
        Я так испугалась, что аж приоткрыла один глаз, чтобы проверить.
        И тут же вздрогнула всем телом, увидев прямо над собой лицо Руслана, который смотрел на меня враждебно и пристально.
        Похоже, он почувствовал, что я делаю что-то такое, чего делать не следует.
        - Это для Лерки, - вырвалось у меня прежде, чем я успела обдумать, что нужно говорить. - Алан сказал, что если я не принесу ему клятву верности на крови, он убьёт её. Я хочу попытаться защитить от него подругу. Если, конечно, хватит времени.
        Честно говоря, я не думала, что это сработает.
        Мне казалось, что эти демоны должны до жути бояться хозяина.
        Однако Руслан перевёл цепкий пронзительный взгляд на Леру, а потом, ни слова не говоря, вновь отошёл к двери и отвернулся, сделав вид, что не замечает творящегося у него за спиной.
        Я снова закрыла глаза и попросила паука: «Командуй».
        «Нужна моя паутина. И твоя сила»
        «Где я возьму твою паутину?»
        «Попробую протянуть через связь».
        В общем, план звучал просто. Он попытается каким-то образом передать материю, из которой получается нить, по соединяющему нас каналу (при этом мы оба отнюдь не были уверены, что такое вообще можно провернуть), а я добавлю к ней силу сердца, если, конечно, смогу эту силу из него вытянуть.
        Легче лёгкого, одним словом. Примерно как потрепать облако по брюшку.
        Удивительно, но с первым пунктом проблем практически не возникло.
        Ох, и странное же было ощущение, когда я вдруг поняла, что вместо эмоций и мыслеобразов мне приходит от паука что-то другое!
        Очень трудно, используя привычные сравнения, описать, как это было!
        Отдалённо похожим можно назвать чувство, когда в холод пьёшь в меру горячий чай и ощущаешь, как он, согревая, расходится внутри.
        Нет, это ещё была не паутина и даже, к счастью, не нечто плотное.
        Пока ещё это была некая особая энергия, заготовка, правильно составленная опытным мастером, которой осталось только придать форму. А вот каким образом - этого мы с пауком пока не знали.
        Но прежде чем выяснять это, мне следовало укрепить заготовку силой из сердца лавки.
        Первым делом я постаралась просто воссоздать это место в памяти. Представила себе золотисто-розовые облака, лесную дорогу… потом сосредоточилась на том, чтобы как можно ярче припомнить то ощущение силы, которое переполняло меня там.
        Хотелось бы сказать, что у меня отлично получилось, но нет. Я помнила, как хорошо было в сердце, однако вернуть это ощущение прямо сейчас не выходило. Вот просто не выходило. Напряжение и беспокойство о том, что в любой момент вернётся Алан, ни в какую не давали мне поймать хотя бы эхо нужных чувств.
        Вот если бы обстановка была более умиротворяющая… но чего нет, того нет.
        И что делать? Как заполнить силой сердца заготовку паутины внутри меня?
        Я послала зов лавке. Вдруг она сможет помочь?
        Вообще, обычно я ощущала её присутствие и знала, что она моими глазами следит за происходящим, но сейчас лавка всё ещё была в ужасном состоянии.
        Очухаться она очухалась, но только физически.
        А что касается эмоций… судя по всему, пока ещё она пребывала в глубочайшем шоке.
        Как до крайности испуганный человечек, столкнувшийся с чем-то ужасным и скорчившийся в комок под одеялом в своей тёмной спальне, так и она в настоящий момент съёжилась где-то на границе моего сознания. Кстати, на зов она не ответила. А я больше не стала его посылать, так как почувствовала, что если меня сейчас захлестнут её эмоции, то способность что-то делать исчезнет.
        Как же быть?
        Что интересно, воображаемая картинка с облаками не исчезала.
        В какой-то момент мне показалось, что она даже налилась красками.
        Сейчас мне не приходилось прилагать никаких усилий, чтобы её удерживать.
        Это неспроста. Но как же заполнить себя силой, если не получается расслабиться? Разве что залить её в себя самым привычным для человека способом!
        Я воскресила в памяти тот момент, когда сидела на дороге и пила кофе из чашки. Получилось без труда. Я будто даже почувствовала под пальцами тёплый фарфор.
        Вылив кофе из воображаемой чашки, я представила, как наклоняюсь и зачерпываю золотистую субстанцию ближайшего облака. Образ вышел на удивление ярким.
        Поднося чашку к губам, я ясно видела внутри жидкость, похожую на расплавленный солнечный свет.
        Глоток, кстати, получился вполне осязаемым. Вкуса не было, но что-то нежное и едва уловимое скользнуло в горло, а потом разлилось внутри приятным до мурашек ощущением.
        Осушив чашку, я отставила её, наклонилась вперёд, и, повинуясь наитию, ласково погладила тёплое облако ладонями…
        - Поторопись, - раздался рядом голос. Довольно приятный голос, надо сказать, несмотря на звучащие в нём ледяные ноты. Он одновременно был напряжённым и вкрадчивым, будто его владелец попросту не умел рявкать. - Хозяин скоро вернётся. И я чувствую, как он зол.
        Я приоткрыла глаза и посмотрела на Руслана. Он же в этот момент таращился на мои ладони, которые светились тёплым золотистым светом. Ого!
        Я вдруг поняла, что ко мне давно вернулась подвижность.
        Впрочем, это неудивительно, учитывая, что меня под завязку переполняла сила звёздного паука вперемешку с силой сердца лавки.
        Наверное, я сейчас даже потела мощнейшим защитным зельем.
        Руслан в этот раз не отворачивался. Он, хмурясь, следил за тем, как я встаю напротив Лерки и обхватываю руками её лицо (мне показалось, что правильнее начать именно с головы).
        От прикосновения подруга вздрогнула всем телом.
        Дурацкая улыбка наконец исчезла, а взгляд стал… нет, не осмысленным. Но уже и не пустым.
        Скорее, там плескался хаос, будто она совершенно не понимала, где находится, и пока ещё не даже не осознавала, кто она сама.
        Я поднатужилась, пропуская энергию сквозь ладони.
        Золотистая паутина нехотя начала расползаться по её лицу, потом перешла на шею…
        Боже, как тяжело это было!
        Мне казалось, что я в одиночку толкаю автомобиль. С каждым участком кожи, покрытым паутиной, из меня уходила сила. Я будто вкачивала сейчас в подругу свою собственную жизненную энергию.
        Честно сказать, в какой-то момент мне казалось, что я не смогу закончить. Или рухну в обморок, или просто скончаюсь на месте.
        Однако ни того, ни другого не случилось.
        Впрочем, не знаю, к лучшему ли. Ведь когда я закончила, мои руки и ноги мелко тряслись. Более того, я чувствовала, что звёздный паук, и без того ослабленный ловушкой, тоже не способен больше отправлять нить. Мы оба временно опустели, как выпитые до дна бокалы.
        Я едва не упала.
        Как ни странно, Руслан подхватил меня и помог снова сесть на диван, хоть и не было сомнений, что моё самочувствие заботит его в последнюю очередь.
        А далее мы оба наблюдали, как золотистая паутина впитывается в кожу застывшей, как статуя, Лерки.
        Паутина исчезла, а свечение нет.
        Теперь Лера мягко сияла, как огромный ночник.
        Ещё некоторое время она сидела неподвижно, а потом закрыла глаза и повалилась на бок так, что её голова оказалась на моих коленях. Короткая паника (не только у меня, Руслан тоже вздрогнул) закончилась, не начавшись, так как до нас почти сразу дошло, что охваченная золотистым свечением подруга просто спит. Причём мирно и спокойно, тихонько посапывая во сне.
        - Отлично сработано, - внезапно своим дурацким проникновенным голосом сказал Руслан. Я посмотрела на него с вялым удивлением. У меня до сих пор не было уверенности, что защита так прочна, как хотелось бы. Впрочем, его последующие слова развеяли все сомнения. - Мне даже смотреть на неё некомфортно, а стоит приблизиться, как кожу начинает жечь. Я ещё никогда не видел такой сильной защиты. Теперь Лера абсолютно непроницаема. А вот ты - нет. На твоём месте я сделал бы для себя то же самое.
        - Не могу… - с сожалением выдохнула я, ощущая себя невероятно уязвимой. Меня подташнивало, а голова кружилась так, будто по ней недавно били. - Но главное, что она в безопасности. А тебя разве не убьют, когда увидят, что ты это допустил? Может, попробуешь сбежать? Что-то мне подсказывает, что Алан не прощает ошибок.
        Руслан бесстрастно кивнул, подтверждая мою правоту, а потом бросил ещё взгляд на Лерку и покинул комнату. Я успела лишь увидеть, как его силуэт размазался в воздухе.
        Глава 71
        Спасётся или нет? Вряд ли… Удачи я ему не желала.
        По правде говоря, мне было плевать на его судьбу. Наши с Леркой жизни волновали меня куда как больше.
        Я откинулась на спинку дивана и закрыла глаза. Обморок сейчас представлялся мне желанным, как убежище в прохладной тени веранды в изнуряюще жаркий день. Сил не было совсем. В этот момент даже поддержка связи с пауком казалась мне чем-то запредельным. В голове царила звенящая пустота.
        К сожалению, сознание отключаться не спешило. Через какое-то время я вдруг поняла, что пляшущие перед глазами тёмные пятна мало-помалу замедляются. Потом они и вовсе остановились, постепенно обретая форму.
        И эта форма показалась мне знакомой.
        Ведь больше всего смутные силуэты напоминали… очертания полок с лежащими на них предметами!
        Почти не понимая, что делаю, я с трудом приподняла руку и протянула её к ближайшей полке. И взяла. Я что-то взяла!
        Мои пальцы и в самом деле сжимали что-то круглое и твёрдое.
        Открыв глаза, я с изумлением увидела изящную заколку с янтарным оголовьем. Артефакт! Да, без сомнения, это артефакт. Я чувствовала его, знала, для чего он нужен.
        Но как?.. Толком подумать я об этом не успела.
        Внутри толкнулась тревога, и я быстро сжала заколку в кулаке, сложив руки на коленях так, чтобы её не было видно. Вовремя, ведь в следующий момент в комнате возникла Алиса и озадаченно уставилась на сладко посапывающую Лерку, источающую уютный жёлтый свет. Правда, таращилась она на неё недолго.
        Руслан был прав - это причиняло дискомфорт, потому что Алиса невольно зажмурилась, потёрла глаза, а потом сердито спросила:
        - Что это с ней?
        - Я её защитила, - спокойно ответила я. - Теперь её никто не тронет.
        Мне достался удивлённый взгляд покрасневших, будто от лука, глаз (на Лерку она теперь смотреть избегала). А потом Алиса громко фыркнула.
        - Дура! Думаешь, от хозяина можно защититься? Ты своим крохотным умишком не можешь даже осознать его мощь! А если бы могла, то не стала бы и пытаться с ним играть! Неужели ты всерьёз надеешься на то, что сумела его очаровать? Да, пока ты ему интересна, но только пока! Зачем древнему демону жалкий предсказуемый человечек? Ставлю на то, что новая игрушка в твоём лице очень быстро ему наскучит. Но ты к тому моменту сама будешь умолять его хотя бы о ласковом взгляде, направленном в твою сторону!
        - Надо же, ты говоришь со знанием дела, - усмехнулась я. - По себе судишь?
        Мне хотелось просто уколоть её, однако я, кажется, сама того не зная, попала в самое больное место. Лицо бывшей подруги исказилось.
        - Тварь! - прошипела Алиса, сжав кулаки так, что алые ногти с идеальным маникюром вонзились ей в ладони. Казалось, что она вот-вот кинется на меня, как разъярённая кошка. - Лучше привыкай к унижениям! Надеяться тебе не на кого! Никто и никогда не сможет защитить тебя от хозяина: ни лавка, ни паук, ни тем более этот твой Эйз!
        - Кто?! - раздался от двери непривычно резкий голос Алана.
        Вздрогнули мы обе, уставившись на него, как нашкодившие дети, застуканные взрослым.
        - Повтори последнее слово, - велел демон, в упор глядя на Алису.
        - Эйз, хозяин, - невольно сглотнув, повторила она, явно не понимая, что происходит. - Это имя того блондина, её парня.
        Алан шагнул к ней и, размахнувшись, отвесил такую пощёчину, что она упала на четвереньки.
        - За что? - пискнула она, схватившись за лицо.
        - Почему ты раньше не сказала мне его имя? - тяжело и страшно спросил он.
        - Но я была уверена, что… ведь вы сами следили за ними на рынке… разве не слышали их разговоры? - суетливо запричитала она, боязливо глядя на хозяина снизу вверх.
        - Это ещё хуже, - сказал он каменным голосом. - Это имя ускользало от меня, пряталось так же ловко, как я сам прятался от возмездия изначальных богов.
        - Не понимаю… Что не так с его именем? - рискнула уточнить она, видя, что гнев хозяина утих.
        - Эйз-с-с, - повторил ещё раз демон, по-змеиному растянув согласную в конце. - На давно забытом языке древних это означает «смерть». Сначала я прятался от богов, а потом узнал, что они собираются пустить Смерть по моему следу, и поспешил уйти в глубокую спячку. Я думал, что это какое-то заклятие или проклятие… А что, если нет?.. Что, если Смерть - это… охотник? Но разве мог он жить столько времени? Хотя почему нет? Ведь таких совпадений не бывает… А если так… почему имя открылось мне именно сейчас? И чёртово предчувствие никак не утихнет! Боюсь, это может значить только одно - бежать уже поздно.
        - Так и есть, - насмешливо подтвердил Эйз, входя в комнату и отряхивая руки от серой пыли, похожей на пепел. Очевидно, раньше эта пыль была Владом. Или Русланом, если он не успел сбежать. Я вздрогнула и уставилась на блондина во все глаза. Алиса последовала моему примеру, замерев на полу в крайне неудобной позе. - Надеюсь, ты не рассчитывал всерьёз, что сможешь играть в прятки вечно. Хотя тебе, надо признать, долгое время удавалось водить меня за нос, Зорго. Как ты скрыл свою ауру? Не думал, что это возможно. Твоих сородичей я чуял издалека, как бы искусно они ни прятались. Кроме тебя, ни одному древнему не удавалось встретиться со мной дважды.
        - Ты… Смерть? - нахмурившись, спросил Алан. Он то ли не верил в то, что этот белобрысый парень и есть то легендарное возмездие богов, то ли не хотел верить. Ну ещё бы.
        - А что, не похож? - мягко, почти ласково, уточнил Эйз. - Ну а теперь?
        Он глянул на Алана так, что тот отшатнулся. И я могла его понять.
        Этот взгляд, спокойный, безжалостный и невыносимо страшный, обрушивался тяжестью сотни бетонных плит, вдавливал, растворял, вызывая непреодолимое желание лечь, съёжиться в комок и рассыпаться в прах, лишь бы перестать ощущать его. Впрочем, не оставалось сомнений, что и тогда не удалось бы спрятаться. Ни на небе, ни под землёй, ни на изнанке Вселенной. Сейчас глазами Эйза действительно в своём ужасном и неумолимом равнодушии смотрела Смерть.
        Алан застыл. Похоже, он наконец-то был по-настоящему шокирован.
        Жутко ухмыльнувшись, Эйз уже совсем по-другому посмотрел на меня и подмигнул.
        - Я безумно соскучился, конфетка. Ты в порядке? - Я с трудом нашла в себе силы кивнуть. - Отлично. Больше волноваться не о чём. Отдохни немного, а я тут быстро закончу с делами и заберу тебя, хорошо? И лучше, наверное, закрой глазки. Что-то не нравится мне выражение лица, с которым ты на меня смотришь. Не хочешь подремать пока?
        Я отрицательно помотала головой, хоть и действительно, мягко говоря, впечатлилась (а жёстко - испугалась до чёртиков). Но пропускать откровения блондина? Нет уж! Наконец-то появилась возможность раскрыть последнюю тайну.
        Удар миновал лишь забытую Алису, продолжавшую сидеть на ковре, которая отвела взгляд ещё тогда, когда Алан назвал Эйза Смертью. Ведь в тот момент она обернулась ко мне и посмотрела так злобно, словно я снова здорово досадила ей, причём даже не тем, что подвергла страстно обожаемого хозяина опасности, а тем, что посмела привлечь внимание парня, который в итоге оказался Смертью. Будто мы с ней играли в карты на то, кто из нас круче, и я внезапно выложила козырный туз, когда она уже списала меня со счетов.
        И хоть она всё равно невольно вздрогнула, будто тот жуткий взгляд Эйза всё-таки её обжёг, но смотреть продолжала только на меня.
        И такая концентрированная ненависть была в её глазах! Безумная, неконтролируемая.
        Я вдруг поняла, что у меня появился настоящий враг. Не обычный недоброжелатель или завистник, а именно враг. Причём этот враг явно только и ждал момента, чтобы нанести удар.
        - Мой щит… - наконец опомнился Алан. Надо сказать, он быстро взял себя в руки. - Я сделал его непроницаемым для всех. И сейчас не ощущается прорыва! Как ты смог?..
        - Дай себе труд подумать немного. Ты сам знаешь ответ.
        - Давным-давно в ходу была поговорка: «Для смерти нет барьеров», - нахмурившись, сказал демон. - Значит, это действительно так? Ты просто… прошёл через него и всё?
        Эйз равнодушно кивнул.
        - Да. Но надо отдать тебе должное - если бы я не имел представления, где искать, а главное, если бы мной не двигало жгучее желание кое-кого спасти, то вряд ли бы у меня получилось обнаружить твоё убежище. И теперь меня мучает вопрос - как тебе это удалось? Не удовлетворишь напоследок моё любопытство? Ведь тебе очень долго удавалось скрываться.
        Алан окончательно оклемался и даже насмешливо улыбнулся.
        Я почему-то думала, что он пошлёт Эйза куда подальше, отказавшись открывать тайну, но он так делать не стал. Видимо, решил потянуть время, чтобы придумать выход из ситуации.
        - Ты слышал что-нибудь о сделке древних демонов с одним из изначальных богов? С хранителем равновесия? В те времена его ещё называли Великим Судьёй. Он следил за балансом света и тьмы и карал тех, кто этому балансу угрожает.
        Я припомнила видение, в котором видела вышеупомянутого бога. Там он выглядел, как растрёпанный белобрысый парень, полуголый, широкоплечий, с насмешливым лицом. Именно он говорил о том, что Зорго беспокоит его больше всех.
        - Слухи ходили, да, - согласно кивнул Эйз. - Вроде бы кто-то из древних давным-давно помог Судье в одном важном деле, а взамен попросил что-то вроде иммунитета от его силы для всех своих сородичей.
        - Так и есть. С той поры для Судьи мы стали невидимыми, а его сила не могла нанести нам вред. Другие демоны обрадовались, многие пустились во все тяжкие, а вот мне уже тогда было понятно, что когда-нибудь нас призовут за это к ответу и захотят истребить, - Алан хохотнул и покачал головой так, что его гладкие густые волосы загадочно блеснули в свете лампы. - Поэтому я заблаговременно подготовился. Как только стало известно о заключении сделки, я отправился на поиски того места, где именно она была заключена. И нашёл. Как я и надеялся, там ещё не развеялась особая аура от слияния двух сил, которых насильственно заставили побрататься. Я оставался на этом месте так долго, как только мог, и впитал этот коктейль до последней капли. С той поры я стал чем-то вроде ошибки в программе. Закон равновесия игнорировал меня, для него я был невидимкой - ни злым, ни добрым. Я мог творить что угодно, но всегда оставался вне каких-либо расчётов. И хоть на остальных изначальных богов сделка не распространялась, но тут есть одна тонкость. Сила Судьи - она особенная. Её можно сравнить с контролёром, который
осуществляет надзор. Именно она наделяет значением какие-то события, нарекая их злыми или добрыми. Я же стал невидимым. Все мои поступки автоматически нейтральны, они не оставляют зловещей ауры, следов и остаточных сил. Глядя на меня, ты видишь лишь надетую сверху личину, а истинная сущность при этом ускользает. Подозревать меня в чём-либо очень сложно, в отношении меня даже тревожных предчувствий практически не появляется. А если появляются, то сразу исчезают будто сами собой. Так работает моя сила. Как видишь, я отлично преуспел в маскировке. Моя личина - это не просто внешность. К ней прилагается ещё и подходящее случаю настроение, даже обрывочные мысли обо всём, что меня окружает. Я поработал над ней так хорошо, что порой мне кажется, будто она уже вполне может отделиться и существовать без меня.
        Он хрипловато рассмеялся.
        - Действительно, забавно, - согласился Эйз. - Да уж, пожалуй, ты мог ещё долго гулять на свободе, Зорго. Если бы не совершил одну роковую ошибку.
        - Недооценил тебя?
        - Нет, конечно. На это мне как раз плевать. Я говорю о ней, - он кивнул в мою сторону.
        - Я её не обижал. И не собирался. - Внезапно я поняла, что Алан действительно оправдывается! Выходит, он вовсе не так невозмутим, как хочет казаться.
        - Ну ещё бы, - ласково и жутко кивнул Эйз, будто даже не сомневался, что могущественный древний демон ни за что бы меня не обидел. - Но ты её напугал. А тут, видишь ли, какое дело. Когда я вижу конкретно эту девушку напуганной или расстроенной, во мне просыпается что-то такое, что даже я предпочёл бы не будить.
        И снова взгляд на мгновение изменился. Лишь на мгновение, будто сидящее в нём жуткое существо заворочалось во сне, приоткрыло один глаз и тут же снова уснуло. Однако этого хватило, чтобы всеми силами пожелать ему больше никогда не просыпаться. Никогда и ни за что.
        - Да, пугать её не стоило. Не из-за тебя, конечно. А просто не стоило, - неожиданно сказал Алан.
        Я, признаться, опешила. Он что, жалеет о том, что сделал? Да с какой стати-то?
        Поразмыслить об этом как следует не получилось, ведь в этот момент я поймала взгляд Алисы. Признание хозяина, сожалеющего о том, что напугал меня, стало последней каплей. Её алые ногти вытянулись и заострились, оскал обнажил клыки. Я вдруг поняла, что она кинется. Вот сейчас оттолкнётся ногами и…
        Честно сказать, дальше всё получилось само. Не дожидаясь броска, моя рука почти без участия разума приподнялась и легонько метнула ей под ноги заколку.
        Полыхнул ослепительный оранжевый свет.
        И Алисы не стало. Точнее нет, не так. Она не исчезла и не умерла. Просто теперь крошечная Алиса застыла подобно мушке внутри янтарного оголовья. Заколка, кстати, тоже исчезла. Я знала, что она каким-то образом вернулась на полку.
        Признаться, я надеялась, что Алана тоже туда затянет. Но нет. Они с Эйзом остались на своих местах, разве что оба повернулись ко мне. Я развела руками, будто говоря: «Так получилось».
        - Ну и зачем было утруждаться? - со вздохом уточнил блондин. - Ты ведь знаешь, что у меня всё под контролем. Она бы не успела и дёрнуться в твою сторону.
        - Мне хотелось не убить её, а обезвредить, - пробормотала я. - Желательно надолго.
        Глава 72
        Алан тихонько рассмеялся, подмигнул мне, будто мы вместе задумывали этот план с заколкой, и одобрительно сказал:
        - Ты всё сделала правильно, любовь моя. Спасибо, что отвлекла охотника.
        А потом он без какого-либо перехода буквально взорвался облаком тьмы. Чернильная субстанция, злая, хищная и вечно голодная, брызнула в стороны так резво, что я вжалась в спинку дивана. Однако меня она не тронула, окружив кольцом. От Лерки тоже отпрянула, будто обжёгшись о сияние. А вот всё остальное тьма сочла своей законной добычей.
        С ужасом я смотрела, как от соприкосновения с ней моментально истлел и осыпался диван. Осталась только та его часть, на которой находились мы.
        Из тьмы раздался голос Алана:
        - Ты чувствуешь, охотник? Это существо из самых глубин тёмного измерения. Оно никогда оттуда не выбиралось и сейчас буквально ошалело от обилия пищи. С моей смертью барьер падёт, и оно вырвется в мир. Никто не сможет его остановить. И кстати, только я сейчас запрещаю ему полакомиться хозяйкой лавки. Дай мне уйти и тогда…
        Договорить он не успел.
        Тьма пронзительно заверещала множеством голосов. Я увидела, как она отпрянула от дивана, потом отхлынула от стен… Чернильное пятно съёживалось, дёргаясь и вереща от боли.
        Что с ним происходит?!
        Не знаю, что я рассчитывала увидеть в итоге.
        Возможно, Эйза, который, воздев руки вверх, каким-то волшебным способом заставлял гадкое существо таять на глазах.
        Но уж точно не Эйза, который просто втягивал в себя тьму через рот! Как же страшно это выглядело! Особенно когда он, поглотив остатки тьмы, просто и незатейливо вытер рот тыльной стороной ладони, не отрывая тяжёлого взгляда от потрясённого до крайности Алана, и… медленно, жутко растянул губы в самой кошмарной улыбке из возможных. А потом безмятежно сказал:
        - Зря ты так. Ты опять забыл, кто я. Неужели тебе до сих пор кажется, что смерть, пущенная по следу, - это лишь красивые слова? Считаешь меня охотником, которому просто дали чуть больше силы? Это не так. Да, сначала я был лучшим охотником в своём мире, а потом стал лучшим охотником на демонов во Вселенной. И только после этого один из изначальных богов поручил мне работу по устранению древних, потому что никому другому она была не под силу. Но для выполнения этой работы я должен был измениться, и очень сильно. Иногда мне кажется, что Великий Разрушитель что-то подселил в меня. Или же просто он до неузнаваемости изменил часть моей собственной души, превратив её в некоего демонического жнеца… но с тех пор я стал не просто убивать демонов: я выпиваю их сущность и поглощаю её целиком, не оставляя даже остаточной ауры. Он превратил меня в особого ангела смерти для демонов. И теперь я хожу и на самом деле собираю их чёрные души. При этом мне плевать, есть у них физическая форма или же нет, как у этой твари из глубин тёмного измерения. Сущность есть сущность. А теперь я заберу и твою.
        Как обычно, я не увидела никакого движения, но в следующий миг Эйз уже стоял напротив Алана, без особого труда держа его на весу за шею.
        - Отвернись, конфетка! - приказал он мне, и я не смогла ослушаться. Правда, почти сразу повернулась, но было поздно. Алана уже не было. Перед Эйзом на полу лежала куча мелкой чёрной пыли, да ещё часть кружилась в воздухе.
        М-да. Леркина комната выглядела жутко. Бесчинствующая тьма успела съесть всё, до чего дотянулась и даже слегка обглодать стены, пол и потолок. Теперь они были покрыты впадинами.
        Эйз не дал мне вволю «полюбоваться» обстановкой.
        Он подошёл ко мне и мягко спросил:
        - Устала?
        Я только молча кивнула, чувствуя ком в горле. Он попал прямо в яблочко! Именно устала! Чертовски устала, если быть совсем уж точной!
        - Ты жив… - пробормотала я. - И ты с ним справился! Поверить не могу…
        - Ты сомневалась? - улыбнулся он, наклоняясь и аккуратно поднимая меня на руки, отчего Лерка недовольно засопела - ведь её лишили подушки! - Никогда не надо за меня переживать. Я же сто раз говорил.
        Я всхлипнула и обхватила его за шею, как будто планировала придушить. Он крепко прижал меня к себе и принялся убаюкивать, как ребёнка, что-то тихонько нашёптывая о том, что всё кончилось, он здесь, всё теперь хорошо… Я не особенно вслушивалась. У меня, как это часто бывает, начался жесточайший отходняк. Теперь уже не нужно было сохранять самообладание, и измученный организм начал взимать плату по задолженностям.
        Да, меня трясло. Я вцепилась в Эйза так, будто он был единственным стабильным элементом, держащим меня на плаву в штормовом море. Впрочем, он и сам не собирался меня отпускать.
        - Лавка! - негромко позвал он, когда я чуть успокоилась. Ну да, барьер ведь исчез…
        Что интересно, та явилась сразу же, моментально, возникнув прямо вокруг нас (спящую Лерку с куском дивана тоже захватила). Похоже, теперь она слушалась Эйза, как родную мамочку. Ещё и стол накрыла! Не удивлюсь, если она сама его никуда не отпустит, будет держать при себе просто на всякий случай. Вдруг ещё какой демон объявится?
        Впрочем, в тот момент я об этом не думала. Я вообще ни о чём не думала. К счастью, руководство на себя взял Эйз.
        Он успокоил причитающего Рокши, потом распорядился, чтобы лавка создала гостевую комнату и переместила туда Леру, которая, судя по всему, в ближайшее время просыпаться не собиралась. Но этот сон был лекарственным - сплетённая мной паутина восстанавливала её.
        Разумеется, его распоряжение было немедленно выполнено.
        И при этом он ни на минуту не выпускал меня из рук.
        Потом он сел за стол, усадив меня на колени, и заставил выпить большую кружку чего-то горячего. Вкуса я не почувствовала, но трясти перестало.
        - Где звёздный паук? - спросила я. - Он освободился?
        Конечно, можно было обратиться к нашей с ним связи, но именно сейчас это казалось невообразимо сложным.
        - Да, прямо перед вашим приходом, - чавкая, сообщил Рокши. Видимо, у него от нервов не на шутку разыгрался аппетит, и сейчас он, сидя прямо на столе, как одержимый уплетал какие-то симпатичные круглые пирожки с одной из тарелок. - Паутина, которой я его закутал, упала вниз. Судя по стуку, в ней что-то было. Я не успел посмотреть. Сейчас гляну.
        Он стрелой слетал к подножию стойки и вернулся с круглой золотистой банкой с вытянутым горлышком. Внутри роились жёлтые искорки.
        - Откуда она взялась? - вяло удивилась я. - Хотя, кажется, знаю. Я же хотела преобразовать ловушку во что-то другое, чтобы помочь пауку выбраться. И представляла себе, как обматываю её золотистыми нитями… видимо, моё пожелание исполнилось. Ловушка преобразовалась. И кажется, стала артефактом. Не удивлюсь, если внутри так и остался кусочек застывшего времени.
        Чертёнок, который раньше заорал бы во всё горло: «Ух ты!», сейчас только кивнул и снова принялся нервно запихивать нежно-розовые пирожки за обе щеки. Не уверена, что он ощущал вкус.
        Горячая жидкость, влитая в меня Эйзом, оказалась чудодейственной. Истощения сил я больше не ощущала, однако усталость перетекла в равнодушие и отсутствие интереса. Я заставила себя всё-таки вступить в связь с пауком и убедиться, что с ним всё в порядке (ну относительно, так как он тоже был истощён сначала передачей нити по нашей связи, а остаток сил ушёл на борьбу с ловушкой, однако малыш замотался в паутинный кокон и стремительно восстанавливался).
        Закончив безмолвную беседу, я уткнулась лицом в плечо надёжного, как скала, Эйза, и блаженно замерла, наслаждаясь отсутствием мыслей и движений. Надо сказать, это состояние больше напоминало транс.
        Очнулась я только в тот момент, когда мы очутились в моей пузыристой гостиной. При этом дорога до неё в памяти не сохранилась.
        Я вдруг со всей ясностью осознала, что сейчас произойдёт. Он отнесёт меня в спальню, устроит на кровати рядом с кустиком, может, дождётся, пока я усну… и уйдёт. Недалеко, конечно, скорее всего, в торговый зал, но уйдёт. В этом нет никаких сомнений. Сейчас он наверняка считает, что мне больше всего нужен отдых, а именно глубокий восстанавливающий сон без всяких внешних раздражителей.
        Вот только мне было нужно совсем другое.
        - Постой, - попросила я, прижимаясь к нему сильнее. Он остановился. - Не уходи, ладно? Останься со мной… сейчас.
        Свет в гостиной стал приглушённым, а за окном вместо Леркиной искорёженной комнаты возникла ночная поляна с мерцающими в свете огромной луны белыми цветами, над которыми стайками вились золотистые огоньки. Музыкальный кристалл ожил и наполнил комнату тихой чувственной мелодией. Ого! Похоже, теперь лавка вознамерилась действовать от противного. Если раньше она хотела пресечь все романтические порывы, то сейчас она словно задалась целью внушить нам идею, что только здесь нам будет максимально удобно (а, следовательно, про другие места можно забыть). Впрочем, я тут же отправила ей просьбу оставить нас наедине. И она немедленно послушалась, моментально исчезнув из моего сознания (разумеется, на время). К счастью, наша с ней плотная связь позволяла убедиться в том, что лавка действительно убрала внимание с этой комнаты и не подглядывает даже одним глазком.
        - Ты устала, - мягко сказал Эйз, хоть я отчётливо почувствовала, как после моих слов напряглось его тело и затвердели мышцы. - Не понимаешь, о чем просишь. Завтра ты будешь ругать себя за эти слова.
        - Нет.
        - Я не уйду, - Я не услышала, а, скорее, почувствовала его усмешку. - Как и в прошлый раз буду тут, когда проснешься.
        - Нет. Я хочу чувствовать тебя, когда засыпаю, - упрямилась я.
        - Хочешь, чтобы я лег рядом? Мучительница, - улыбнулся он. Голос стал чуть хрипловатым. - Не думаю, что это хорошая идея. Я не железный, а ты сводишь меня с ума. Мне будет нелегко выдержать. Давай лучше…
        - И не надо, - прервала я.
        - Что не надо?
        - Выдерживать.
        Глава 73
        Он резко выдохнул.
        - Знаешь, а ведь тебе придётся ответить за свои слова, - почти угрожающе сказал он. - Но только после пробуждения, когда ты будешь полна сил и энергии. И можешь быть уверена, просить меня тебе больше не придётся. А сейчас…
        - Моими устами говорит не стресс, - перебила я, отстраняясь, чтобы заглянуть ему в глаза. - Я точно знаю, чего хочу.
        Я очень боялась возвращения эмоций, знала, что это будет похоже на цунами. Но они всё равно должны были включиться рано или поздно. Вот только в моих силах было позаботиться о том, чтобы не сжиматься от ударов, наносимых воспоминаниями о пережитом по милости Алана, а сделать так, чтобы эмоции включились другим способом, и цунами носило совсем другой характер. К тому же физического утомления не было.
        Он понял. Я увидела это и с облегчением выдохнула, поскольку правильно подобрать слова, чтобы всё ему объяснить, сейчас представлялось мне неподъёмной задачей.
        - Правда, в спальне кустик, - облизнув пересохшие губы, вспомнила я. - Зато здесь диван. И ещё очень удобный мягкий… пол. Ты не представляешь, как сильно мне сейчас нужно почувствовать себя живой… пожалуйста, Эйз…
        Его взгляд прошил меня электрическим разрядом, заставив захлебнуться словами.
        Вспомнить, что я умею дышать, получилось не сразу.
        - Почувствуешь, - это короткое обещание было как контрольный выстрел. Едва оно прозвучало, как стало ясно, что обратного пути не будет. Шанса отступить мне больше не дадут. И, похоже, никогда.
        Последняя мысль толкнулась внутри жутковатым предчувствием, которое, впрочем, было столь же пугающим, сколь и сладким. Всё равно изменить что-либо я была уже не в силах. И эта сладковатая обречённость густой тягучей истомой поднималась изнутри, захлёстывая меня с головой.
        Он отпустил мои ноги и тут же плотно прижал меня к себе, намеренно заставив медленно соскользнуть вниз по телу. И всё это не отрывая взгляда, от которого я плавилась, как от самой бесстыдной ласки.
        Я чувствовала, как краска прилила к щекам, но не могла отвернуться. Он не разрешал мне. Его рука зарылась в мои волосы и сжалась в кулак, вынуждая запрокидывать голову. Впрочем, и без этого не было никакой возможности воспротивиться его негласному приказу и отвести глаза.
        Я рвано выдохнула, облизнула пересохшие губы и в тот же миг со всей неизбежностью поняла, что невидимая струна, удерживающая нас от срыва, жалобно тренькнула и оборвалась.
        Поцелуй обжёг меня, встряхнув так, будто в одно мгновение вместо крови по венам разошёлся электрический ток.
        Нестерпимый жар опалил изнутри, поднимаясь волной в животе и всполохами распространяясь по телу.
        Я глухо застонала, не в силах выдерживать и не в силах остановить.
        Мне казалось, что я стремительно лечу вверх, а потом с той же скоростью падаю в бездонную пропасть и никак не могу остановиться.
        Его руки под футболкой заставили меня всхлипнуть от остроты ощущений.
        Кожа будто истончилась и стала чувствительной до невозможности. Она буквально вспыхивала под его пальцами. Каждое прикосновение вызывало дрожь.
        Хотелось прижаться ещё сильнее, хотя это казалось невозможным - нас и так разделяла только одежда, наличие которой внезапно вызвало во мне вспышку раздражения.
        Эйз определённо разделял мою ярость. А ещё он был невероятно силён и быстр.
        Треск рвущейся ткани добавил остроты удовольствию, как и прикосновение прохладного воздуха к пылающей коже. Пуговица на джинсах отлетела прочь. Сами джинсы, хрястнув, беспомощной грудой осели у моих ног.
        Сильные руки рывком приподняли меня, пространство смазалось, а потом в спину ударилась стена. Упругие пузыри моментально подстроились под меня, собравшись внизу так, что я на них сидела, как на столе или барной стойке.
        Когда избавился от одежды он, я так и не поняла - поцелуй был разорван лишь на мгновение, а потом я вновь оказалась прижата к стене мощным горячим телом, и лишь встрёпанные светлые волосы свидетельствовали о наспех снятой рубахе.
        А дальше я и вовсе потерялась в ощущениях.
        Он раз за разом подводил меня к грани и не давал перейти дальше, безжалостно заставляя растекаться горячим воском в его руках. Эта была самая мучительная из пыток и самая прекрасная, прекратить которую казалось подобно смерти.
        Кажется, я о чём-то умоляла…
        Где-то на волоске от безумия моим мольбам наконец вняли. Его пальцы почти до боли впились в чувствительную кожу, вызвав резкий всплеск невыносимо жгучего желания, который, впрочем, с первым же рывком растворился в ослепительно остром удовольствии. Рывок. Ещё рывок. Обжигающая волна прошивала тело насквозь, от кончиков ног до затылка. Кажется, я кричала, растворяясь в пламени. Оно захватывало меня, наполняло и окружало, пока я сама не превратилась в огонь и не полыхнула в последнем яростном и блаженном исступлении….
        О, Эйз сдержал обещание.
        Ещё никогда я не чувствовала себя НАСТОЛЬКО живой.
        Расплата пришла намного (намного-намного-намного!) позже, когда, спустя бесконечно долгий период, во время которого мне почти не давали передышки, заставляя снова и снова сгорать и возвращаться к жизни, Эйз, наконец, отпустил меня, убедившись (на всякий случай несколько раз!), что уничтожил на корню подступающий стресс и заставил выплеснуть всё напряжение без остатка. Хотя «отпустил» - это, пожалуй, не совсем правильно. Я отключилась в его объятиях, лёжа на тёплом, упругом и бесконечно удобном полу (впрочем, в состоянии полнейшего расслабления, в котором я пребывала, удобно было бы, кажется, где угодно).
        А вот потом пришла та самая расплата за то, что была слишком живой.
        Ведь моё пробуждение больше походило на воскрешение из мёртвых.
        Сначала сквозь истончившийся уже, но не до конца прошедший сон мне показалось, что я попала в какую-то переделку и теперь лежу под завалами чего-то очень горячего. Измятое состояние тела только подтверждало догадку.
        Впрочем, кое-что не укладывалось в эту теорию. А именно какая-то особая истома, разливающаяся изнутри, и странное, приятное опустошение. По крайней мере, я ощущала их до тех пор, пока в мою дурную голову не пришла мысль пошевелиться. Ох, зря…
        Мышцы нещадно заныли, моментально прогнав остатки сна.
        Реагируя на мой стон, «завалы» тоже пришли в движение. Разумеется, к этому моменту я уже поняла, что лежу в своей гостиной, почти погребённая под безобразно горячим и весьма тяжёлым мужским телом.
        Я открыла глаза, посмотрела в потолок, а потом с явным трудом повернула голову и встретилась взглядом с Эйзом.
        Он приподнялся и, опёршись на локоть, принялся изучать моё лицо, очень, надо думать, помятое. Я почему-то ожидала улыбки или какой-то неуместной шутки по поводу вчерашнего, но не дождалась.
        - Как ты себя чувствуешь? - серьёзно спросил он.
        «Ужасно», - хотела ответить я, но внезапно поняла, что это не соответствует истине. Если не принимать во внимание жутко ноющие мышцы, то в остальном всё было в порядке! И настроение, и состояние души, и внутренние резервы. Воспоминания о вчерашнем происшествии больше не ворочались внутри ледяной змеёй, не сжимали горло, не подступали срывом, не отдавались противной пустотой в животе и не вызывали эмоциональную тошноту, которая в любой момент могла перейти в физическую. Словно зияющую дыру, которая вчера образовалась, мастерски заштопали, не оставив даже шва.
        - Спасибо, - невпопад ответила я Эйзу. Впрочем, он всё прекрасно понял, услышав даже то, что не было сказано, и спокойно кивнул.
        - Не злишься на меня? - спросил он.
        - Ну что ты. Я теперь боюсь на тебя злиться… - пробормотала я.
        Он напрягся.
        - Боишься? Из-за расправы с Аланом?
        - Не-а… - хихикнула я. - Просто после вчерашнего безумия как-то страшновато тебя доводить… А то ведь затра… эээ… укатаешь до смерти. Теперь-то я знаю, чего от тебя ожидать. Вот как в воду глядела, когда подозревала, что ты жуткий тип…
        - Правда? - вкрадчиво уточнил он, насмешливо глядя на меня. - То есть будешь теперь милой и доброй? И долго ты так продержишься?
        - Ну… хотя бы пока не восстановятся мышцы.
        - А потом?
        - Потом снова стану вредной и зубастой и начну доводить тебя до греха…
        - Договорились, - серьёзно постановил он. - Не волнуйся, учитывая, что звёздный паук наверняка очень быстро тебя восстановит, быть милой и доброй тебе придётся недолго. А потом я непременно смертельно оскорблюсь на первый же косой взгляд в свою сторону и докажу тебе, что вчера была всего лишь лёгкая разминка. Как видишь, я действительно на редкость жуткий тип…
        - Настоящее чудовище, - сглотнув, подтвердила я, до глубины души потрясённая его словами про лёгкую разминку.
        - Именно так. Но вообще, задавая вопрос, не злишься ли ты, я имел в виду другое. После моего рассказа про собственное прошлое на рынке межмирья ты наверняка думала, что между нами не осталось секретов. А потом вдруг узнала, что я не только охотник, но и…
        - Смерть, идущая по следу древних, - кивнула я. - Нет, не злюсь. Я отлично знаю, что ты не мог сказать и даже намекнуть из-за наложенного богами запрета. Очень мудрого запрета, кстати. На месте богов я бы тоже его наложила. Учитывая хитрость Зорго, только так можно было его выманить. Знаешь, после встречи с ним я очень хорошо осознала, насколько правильным было решение. Похоже, демону не составляло труда читать мои мысли, так что всё могло кончиться не так радужно. Если бы он заранее узнал от меня о том, кто ты, он бы успел уйти и затаиться. А меня, возможно, утащил бы с собой и спрятал так, чтобы никто не смог найти. Так что всё к лучшему. Только вот у меня есть один вопросик - скажи, древних больше не осталось? Зорго был последним, так?
        - Нет, - неожиданно ответил Эйз, поглаживая меня по внутренней стороне руки кончиками пальцев, от чего по телу расходились приятные токи. - Есть ещё несколько. Но на них охота пока не ведётся, так как они ещё в незапамятные времена перешли на сторону изначальных богов. И с тех пор причин их уничтожать не было.
        - Но существуют и другие высшие демоны, да? Вроде тех, что были в свите Алана? Я имею в виду Руслана, Влада и Алису. Мне показалось, что они и сами по себе очень опасны, даже без хозяина.
        - Так и есть… - призадумавшись, подтвердил Эйз. - Говоришь, их было трое? Я убил только одного, с Алисой расправилась ты…
        - Остался ещё один, - упавшим голосом произнесла я. - Выходит, Руслану всё-таки удалось уйти. Похоже, он очень силён или хитёр, раз сумел найти способ скрыться… Ох, Лера, кажется, твои приключения ещё не закончены…
        - При чём тут Лера?
        - Он в неё влюбился. Или воспылал страстью, не знаю. По крайней мере, он помогал мне спасти её от Алана, который собирался шантажировать меня её жизнью. А потом я сама предложила ему бежать, потому что понятия не имела, как всё закончится. По большей части это была ответная любезность за то, что он не препятствовал, пока я опутывала Леру паутиной. Да и шансов на спасение у него практически не было. Теперь же выясняется, что один из опаснейших демонов остался на свободе. А вдруг, узнав о смерти хозяина, он захочет вновь найти возлюбленную?
        - Не думаю, что тебе стоит об этом волноваться. Поверь мне, у Леры теперь на редкость хорошая защита. Ту паутину, которой она покрыта, не смог бы пробить и Алан. Так что демон к ней не прикоснётся. Если, конечно, она сама этого не захочет. Ведь паутина обычно не защищает от того, кто не желает зла, если её носитель не против контакта.
        - Да, точно, про защиту-то я и забыла. Теперь мне намного спокойнее. Не думаю, что Лера захочет пойти с ним на контакт, так что… В любом случае, мне придётся с ней поговорить и всё рассказать, чтобы она точно знала, к чему готовиться. Да и вообще, после всего пережитого она заслужила право узнать правду.
        Эйз согласно кивнул.
        - Пожалуй, пойду к ней прямо сейчас. Только душ приму и выпью чего-нибудь горячего.
        - Уверена? - как-то опасно прищурившись, спросил он так, что кожа моментально покрылась мурашками.
        - Эй, мы же договорились, что мне нужно восстановиться… - начала было я и осеклась. Мышцы не болели. Перейдя на особый взгляд, я убедилась: меня вновь покрывала паутина звёздного паука. Очевидно, он уже совсем оклемался и поспешил возобновить защиту, заодно поделившись со мной силами.
        Отправив малышу благодарность, я вновь посмотрела на Эйза и сглотнула, ощущая, как проваливаюсь в его взгляд… Ладно, в конце концов, душ можно принять и позже. А Лера наверняка ещё не проснулась, учитывая, что лавка не посылает мне сигнал…
        До Леры я добралась значительно позже. Нет, могла и раньше, но… стратегической ошибкой было после бурного пробуждения позволить ему отнести меня в душ… При воспоминаниях о том, что он там со мной вытворял, я неминуемо начинала краснеть. Нет, я, конечно, девушка прогрессивная, но… о, боги и демоны…
        К моменту, когда он, чётко выполняя ранее озвученный мной план, вручил мне какой-то, по его словам, очень бодрящий напиток с медово-ореховым вкусом, собственноручно заказанный им у доставочной машины (ну да, он-то был знаком с кухней всех миров), я, наверное, приобрела стабильный цвет очень спелого помидора. А ещё старалась избегать его взгляда, опасаясь, что опять поддамся искушению. Кажется, его это изрядно забавляло.
        Кстати, кустика в спальне уже не было. Как выяснилась, лавка отправила его к Рокши, видимо, чтобы он нам ненароком не помешал. Зато на столике с артефактами стоял горшок с густо покрытым звёздными ягодами деревом.
        Надо ли говорить, что волна бешеного восторга от паука едва не сбила меня с ног?
        Когда я вошла в комнату, подруга ещё спала. Защитная паутина была на месте (я проверила это особым взглядом), а вот золотистое свечение уже исчезло, чему я порадовалась - меня беспокоило то, что оно может остаться.
        Выглядела Лера хорошо: щёки порозовели, да и в целом вид был здоровый. Комнату лавка ей создала, точно скопировав мою собственную спальню (не ту, которая была здесь, а ту, которая осталась в моей квартире). И правильно. Зачем лишний раз шокировать? Её столкновение с чудесами и так произошло самым отвратительным образом - на полном ходу и лоб в лоб.
        - Лера, - позвала я, присев на кровать.
        Она проснулась сразу, видимо, дело уже и без меня шло к пробуждению.
        - Злата… - пробормотала она, удивлённо озираясь. - Как мы оказались у тебя в квартире?
        - Что ты помнишь? - ответила я вопросом на вопрос.
        Лера застыла. На её лице проступил целый коктейль из эмоций. К счастью, это были вполне адекватные эмоции - изумление, непонимание, неверие, растерянность. Никакого отчаяния и ужаса. Судя по всему, паутина действительно её восстановила.
        - Я… не уверена, - наконец, выдавила она. - Помню…
        - Демонов, - осторожно подсказала я. - Алана и его подручных.
        Она вздрогнула и кивнула, облизнув губы.
        - Злата… это было? Я точно знаю, что мне не померещилось. Иначе эта галлюцинация слишком затянулась и была чрезмерно реалистичной. Нет, сейчас мой разум работает очень чётко. Однако то, что произошло, кажется далёким. Будто давнее воспоминание. Хотя мозг говорит другое…
        - Всё это действительно было, - спокойно подтвердила я.
        Лера нахмурилась, будто напряжённо пробивалась к собственным воспоминаниям.
        - Они говорили, что ты - хозяйка какой-то невероятной лавки и что тебя носит в других мирах. Я была им нужна в качестве приманки… Алан как-то управлял мной. Я не могла ослушаться его приказов, но при этом продолжала всё осознавать… И ещё! - она подпрыгнула и вытаращилась на меня. - Алиса, она…
        - Тоже демон, - подтвердила я. - Не волнуйся, никто из них нас больше не побеспокоит.
        - Да! Но как это возможно?
        - Я расскажу, если ты готова выслушать. Но предупреждаю, рассказ будет невероятным. Тебе придётся отказаться от всех привычных понятий и полностью принять то, что мир устроен совсем не так, как ты считала всю свою сознательную жизнь.
        - Думаешь, после всего произошедшего я этого не поняла? - О, а её дела действительно неплохи, раз уж она ехидничает. - Ты хоть представляешь, сколько времени это длилось? Его хватило, чтобы я полностью осознала, что вовсе не сплю. Знаешь, сейчас я бы сошла с ума, если бы ты, наоборот, начала втирать мне, что всё, что было, - это иллюзия, а на самом деле мир такой, как и прежде.
        - Действительно, - хмыкнула я. - Ну что ж, слушай. Началось всё с того момента, как мы с тобой обнаружили ту развалюху в лесу…
        Я рассказывала ей о своих приключениях и при этом невольно ощущала радость от того, что наконец могу открыть подруге правду. Хотя лучше бы это случилось при других обстоятельствах.
        Однако она слушала с огромным интересом, ахала и охала, переспрашивала, задавала уточняющие вопросы. Потом я попросила лавку переместиться в пряничный городок, отдёрнула шторы и показала Лере вид из окна. Надо было видеть её глаза! Это были глаза ребёнка, попавшего в сказку. Да уж, она заслужила свою порцию нормальных чудес…
        Про Руслана я ей тоже рассказала.
        Услышав о том, что он выжил, она застыла со странным выражением лица. И даже новость про защитную паутину не заставила её до конца расслабиться. Впрочем, испуганной или подавленной она не выглядела. Скорее, напряжённо-задумчивой.
        - …Так что твоя квартира теперь совершенно непригодна для жилья. Но так как это всё произошло по моей вине, я перечислю тебе половину средств от продажи бриллианта. И не спорь, пожалуйста, если не хочешь обречь меня на вечные душевные муки. Во-первых, теперь большая часть жизни проходит в других мирах, а там наши земные деньги не в ходу, во-вторых, этих денег у меня неприлично много, в-третьих, если вдруг возникнет такое желание, я с помощью Эйза достану ещё бриллиантов. Или не бриллиантов, а других ценностей, за которые магическое сообщество нашего мира хорошо заплатит. А так ты себе купишь новую квартиру. Хорошо?
        - Хорошо, - покорно кивнула она. - Хотя знаешь, сейчас мне совершенно не хочется возвращаться в наш город. При мысли об этом бросает в дрожь. Ты можешь переместить меня куда-нибудь к морю, а? Хотя бы на пару недель… может, дольше. Раз денег будет достаточно, лучше уж я поживу какое-то время вдали от дома. Смена обстановки - вот что мне сейчас нужно.
        - Конечно. А знаешь… возможно, у меня есть идея.
        - Какая? - встрепенулась Лерка.
        - Я озвучу её чуть позже, когда вернусь, - вскочила я. - Ты подождёшь меня несколько минут?
        Она заинтригованно кивнула.
        Эйза я нашла в торговом зале. Они с Рокши учили кустика командам и выдавали ему за это какие-то зеленоватые печенюшки, которые он с наслаждением трескал.
        - Эйз, нужна твоя помощь. Скажи, есть ли среди миров безопасный и благоустроенный курорт со всеми благами цивилизации, где Лерка могла бы какое-то время отдохнуть?
        - Зиндария, - без задержки ответил он. - Помнишь, я говорил, что там лучшие пляжи?
        - Уверен? Что-то у меня есть сомнения после всей этой истории с императрицей.
        - Нет, я говорю о цивилизованной Зиндарии, о тех курортных городах, которые прилегают к рынку. Во-первых, там технологически развитое общество и уйма иномирцев. Соответственно, вся система построена так, чтобы любой житель Вселенной мог моментально освоиться. Всё упрощено до предела и интуитивно понятно. Высочайший уровень безопасности. Над иномирцами там трясутся и сдувают пылинки, можешь мне поверить. Во-вторых, там по приезду выдают универсальные переводчики в виде кулонов, чтобы не было языкового барьера. Хозяйка лавки понимает любой язык, мне тем более переводчики не требуются, а вот Лера без них вряд ли будет понимать чужую речь. В-третьих, там действительно лучшие пляжи! Вода чистейшая и отсутствуют хищники. Зато в воде уйма красивых разноцветных созданий, крайне дружелюбных. Ну и, в-четвёртых, у меня там открыт счёт, которым твоя подруга сможет неограниченно пользоваться. Когда-то я часто туда возвращался после странствий, и каждый раз сбывал кое-какие предметы из других миров. Даже дом подумывал где-нибудь на берегу прикупить, но потом понял, что с моим образом жизни затея идиотская. С
тех пор на моём счету висит сумма, которую не потратить при всём желании.
        - Идеально! Что ж, кажется, Лерка вполне созрела для такого приключения…
        Подруга согласилась сразу. Правда, она взяла обещание, что мы не уедем, пока не поможем ей освоиться, а потом будем навещать её каждые пару дней.
        Однако же на деле получилось по-другому.
        Зиндария заворожила её сразу. Заселившись в огромный, мегасовременный, парящий над землёй отель с шикарными видами и до подобострастия предупредительным персоналом, прогулявшись со специальным гидом для иномирных гостей по безумно красивому современному городу и посетив пляж, она задумчиво сказала, что каждые пару дней её навещать не надо. Можно приехать через недельку. Забегая вперёд, скажу, что через неделю абсолютно преобразившаяся и сияющая изнутри Лера в яркой непривычной одежде попросила оставить её там ещё на месяцок-другой… потом эти пару месяцев вылились в полгода…
        - А что дальше, Эйз? - спросила я, как только мы пристроили Лерку и вновь остались наедине. В Зиндарии, как ни странно, мы задерживаться не стали. Проследили за тем, как устроилась подруга, погуляли, искупались, а потом как-то не сговариваясь решили, что пора двигаться дальше. Будто зов дороги тянул нас вдаль.
        Хотя, скорее, мы просто хотели побыть наедине. Эйзу, кажется, не терпелось заполучить меня в единоличное пользование, а я… А мне нужно было понять, что дальше. Я имею в виду, между нами. Мы же ничего толком не обсудили! Всё время, в которое это можно было сделать, было потрачено на… эээ… другое дело, одним словом. А потом сразу обрушилось беспокойство за подругу и возникли все эти хлопоты с её обустройством.
        В отличие от меня, Эйзу, похоже, все было предельно ясно. Он выглядел так, будто все для себя решил давным-давно. Еще бы узнать, что именно.
        - Что дальше? - он усмехнулся, поворачиваясь ко мне и ловя в плен своих глаз. Несмотря на усмешку, взгляд был неожиданно серьёзным. - А дальше путешествия. К нашим услугам все чудеса Мироздания! Я покажу тебе такие уголки Вселенной, от которых у тебя определённо захватит дух, МОЯ хозяйка лавки.
        Слово «моя» он выделил интонацией, не оставляя никаких иллюзий по поводу своих планов на меня. И похоже, возражения не принимались. Впрочем, их и не было, хотя я ему об этом, конечно, не скажу.
        Реагируя на его слова, лавка согласно толкнулась в сознании. Встреча с древним оставила у неё глубочайшую психологическую травму, а Эйз теперь представлялся единственным, кто может предотвратить повторение ситуации. Типичный синдром спасённой жертвы, влюбившейся в спасителя. М-да. К тому же он не делал никаких попыток нас с ней разъединить. Кстати, то, что он Смерть, не знала и она. Боги качественно заперли информацию. А узнав, лавка окончательно уверовала в его непобедимость.
        - Твоя, значит? - ехидно переспросила я, собираясь высказаться по поводу того, что ещё планирую хорошенько подумать, нужен ли мне под боком гадкий блондинистый тип.
        - Сомневаешься? - мягко и опасно уточнил он, надвигаясь на меня. Я попятилась, чем только его раззадорила, конечно. Одно неуловимое движение - и я с перехваченными вверху запястьями прижата к стене, изобретатели которой, похоже, весьма любвеобильные люди: пузыри так качественно меня зафиксировали с двух сторон, что ускользнуть не представлялось возможным, при этом они упруго подталкивали в спину, заставляя прижиматься к мужскому телу всё сильнее. Да и вообще, как показали последние события, эти стены были как будто созданы исключительно для… хм… одного дела. - Отделаться от меня не выйдет, так и знай. Во-первых, я тебя люблю. Во-вторых, боюсь, нет во Вселенной места, где ты могла бы от меня скрыться. В-третьих, где ещё ты найдёшь мужчину, с которым у тебя так идеально совпадает график работы?
        Я открыла рот, чтобы возмутиться, но сказать мне ничего не дали… а что тут скажешь? Гадкий блондинистый тип умеет убеждать…
        А я, похоже, до безобразия счастлива.
        Эпилог
        - Ого! - Я спустилась с крыльца, с восторгом оглядываясь. - Невероятно…
        - Урааааааа! - восторженно завопил Рокши, выстрелив из-за моей спины и взвившись в воздух. - Оставьте меня ту-у-у-ут!
        Он пронёсся над яркими цветами, как придурковатый чёрный шмель, и умчал вдаль. За ним, радостно визжа, нёсся кустик. Я не возражала - Эйз заверил, что здесь совершенно безопасно.
        Открывшаяся взгляду картина завораживала, хоть мне и казалось, что после всего увиденного во время путешествий по мирам меня вряд ли что-то сможет удивить.
        Чистые насыщенные краски окружающей растительности радовали глаз. Некоторые растения были просто огромными, другие же, наоборот, неправдоподобно маленькими.
        На низких лиловых деревцах росли крупные абсолютно прозрачные сиреневые ягоды, размером с кулак. Часть из них треснула из-за распирающего изнутри сока и издавала потрясающий сладкий запах, от которого рот переполнялся слюной. Возле трещин ползали, подбирая тягучие капли, мелкие пушистые создания, напоминающие пухлых неуклюжих медвежат, но размером с половину большого пальца. Часть из них уже облопалась и вперевалку дрыхла под кустом, забавно дёргая лапками во сне.
        Свежий воздух опьянял, наполняя какой-то беспричинной радостью, рядом музыкально журчала река с розоватой искрящейся водой и разноцветными камушками, ноги утопали в короткой пушистой траве, на которую так и хотелось прилечь, чтобы бесконечно любоваться толстыми кремовыми облачками. Я двинулась вслед за Эйзом по дорожке, с восторгом рассматривая огромные яркие цветы с махровыми сердцевинами размером с кровать.
        - Знаешь, в них очень сладко спится, - подмигнул он, проследив мой взгляд. - И не только спится… По ночам венчики закрываются и внутри образуется что-то вроде очень уютной комнатки.
        - А гигантских пчёл нет? - спохватилась я, сделав вид, что пропустила намёк мимо ушей.
        - Нет. Есть мохнатые бабочки. Но они большие и безобидные. На них можно покататься. Опасных существ здесь вообще не водится. Бояться некого.
        - Удивительное место, - от всего сердца сказала я.
        - Подожди удивляться. Вот сейчас увидишь одну полянку…
        Заросли кончились, и я остановилась, как вкопанная.
        Зрелище, которое мне открылось, способно было поразить даже самое закалённое воображение.
        - Бог мой, - сдавленно сказала я. - Это… это… ватрушковое дерево? А вон там леденцовое? Боже, а это что? Ша… шарики мороженого? Они ж… прямо на ветках растут! Как же они не тают?
        - Будут таять, когда сорвёшь. Хотя можно есть прямо с дерева. Здесь где-то ложечный куст был. А, вон он!
        - Как это возможно?!
        - Этот мир заполнен энергией жизни в самых лучших её проявлениях. Помнишь, я тебе говорил об остаточной ауре, которая появляется после того, как где-то творится великая магия или происходит выброс божественных сил? Так вот, подозреваю, что здесь когда-то был мощный всплеск энергии чистого созидания. Поэтому в этом мире кипит жизнь. А всё, что посажено в землю, - прорастает. Как видишь, я много экспериментировал, собирая сюда свои любимые лакомств