Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Вяч Павел / Завуч: " №02 Полигон " - читать онлайн

Сохранить .
Полигон Павел Вяч
        Порог Завуч #2 Real-RPG
        Алексей стремительно идет к своей цели, слушая свое сердце и следуя подсказкам еле функционирующей Сети. Еще бы! Из-за вируса, запущенного Ксурами, неприязнь окружающих растет к нему с каждым днем. Выбор невелик - или он поможет восстановить работу Сети, или каждый встречный маг будет считать своим долгом его уничтожить.
        Как бы ему сейчас пригодилась поддержка его товарищей, но у полковника хватает и своих проблем - одно дело дезертировать из армии Крепости, другое - выжить в Пустыне.
        Хорошо хоть Алексей и не догадывается, что неразлучная троица его выпускников попала в Порог вместе с ним - тяжело спасать мир, зная, что близкие тебе люди подвергаются опасности.
        Может быть все три отряда встретятся и жить станет лучше, жить станет веселее?
        Уважаемый пользователи сайта flibusta.is давайте отблагодарим автора за его труд - не поленитесь и купите у него книгу или отошлите подарок.
        Также можете поучаствовать в покупке следующих книг, все вопросы писать2. Полигон
        Пролог
        ГДЕ-ТО В ЦИТАДЕЛИ
        - Шеф! - секретарь буквально влетел в небольшой кабинет, заваленный стопками картонных папок и всевозможными артефактами.
        В комнате царил полумрак, а единственным источником света служило небольшое окно с видом на Башню магов. Хозяин кабинета предпочитал работать в полумраке.
        - У нас проблема, шеф!
        - Слушаю, - сидящий за столом мужчина с белыми как лунь волосами и красными глазами отодвинул в сторону амулет Древних, позволяющий получать функции администратора Сети.
        - Пришли донесения от наших агентов из Крепости, - обычно невозмутимый секретарь выглядел взволнованным.
        - И? - нахмурился мужчина, разминая затекшую шею.
        - Донесения агента «Ладонь», «Ночь», «Ночь-2», «Сундук», «Градус» и «Зубец» практически слово в слово совпадают!
        - Что?! - не поверил хозяин кабинета, требовательно протягивая руку.
        - Так, отряд… форточники… кхм, полковник… - мужчина читал быстро, проговаривая вслух самые интересные на его взгляд моменты и стремительно чиркая карандашом. - Стрелки, маги, боевая пятерка…, Так, «Сундук» пишет, что провел предварительные переговоры, хм… Так, Пустыня, ага, ближайший пункт… Хм… Что думаешь, Мол?
        - Наших раскрыли и собрали в одном месте. Причем от Лучников Башни мы донесения не получили, значит, у нас или перебежчики, или боятся себя выдать. Далее. Их собрали в один отряд. Значит или нейтрализация, или дезинформация, или перевербовка.
        - Согласен, - побарабанил пальцами по столу хозяин кабинета, - предложения?
        - Усилить заставы на границе.
        - Верно.
        - Послать сообщение другим агентам.
        - Нет, не стоит их вскрывать раньше времени.
        - Вроде все? -нахмурился секретарь.
        - Подготовить группу ликвидации, - жестко добавил альбинос, глядя помощнику в глаза, - кто его знает с какой целью они возвращаются. Что-нибудь еще?
        - Весьма талантливый форточник в предпоследнем улове.
        - Хорошо, - кивнул хозяин кабинета, - но этого добра у нас хватает.
        - Гильдейский агент не уверен, но он прошёл аттестацию с первого раза.
        - Так, насколько я помню, несколько пунктов аттестации подключены к нашему сегменту? Произведите выемку.
        - Уже отправили запрос, без грифа «Срочно», выемка будет сделана по графику - раз в неделю.
        - Все?
        - По этому объекту все, ведем его, как, впрочем, и других.
        - Первым делом бросился в Академию? - уточнил альбинос.
        - Нет, - смущено ответил секретарь, - каким-то образом договорился с местными властями и не дождавшись представителя гильдии свинтил в Пустыню.
        - Успешно? - заинтересовался собеседник.
        - Более чем! - кивнул помощник. - С первой вылазки вернулся с золотыми, серебряными и медными артефактами.
        - Ого, - альбинос с уважением покосился на тоненькую папочку, с которой секретарь зачитывал отчет, отдавая дань традициям. - Скинь мне на амулет!
        - Шэф, тут такое дело, - замялся помощник. - Информация еще не проверена, но говорят объект вернулся из Пустыни с пантерой.
        - Не понял, - тихо проговорил начальник. - С какой такой, Сеть тебя дери, пантерой?
        - Информация еще не проверена, но по донесениям с черной.
        - Этого форточника немедленно ко мне! Как его, кстати, зовут?
        - Его зовут Алексей, шеф. Но мы уже не успеем, - покачал головой секретарь. - Пока приказ дойдет, он будет уже в Академии.
        - Расставить посты, чтобы как только вышел из Академии вежливо склонили к поездке ко мне, понял? - мужчина судорожно размышлял, параллельно запуская поиск по базе данных. - Будет сопротивляться - доставить сюда силой.
        Что-то подсказывало хозяину скромного кабинета, что непонятно откуда взявшаяся в Пустыне пантера - это мощная зацепка. Но к чему и откуда она вообще появилась там оставалась пока загадкой.
        - Простите, шеф, но считаю, что задерживать форточника не стоит. - решительно возразил секретарь.
        - Это еще почему? - нахмурился альбинос.
        - Разрешите в конце доклада озвучить?
        - Ладно, - сидящий за столом мужчина слегка прищурился.
        - На счет пантеры с Лесом связываться? - уточнил секретарь.
        - Пока не надо, - покачал головой хозяин, - надеюсь это все новости на сегодня?
        - Почти, - поморщился помощник. - те ребятишки, которых выбросило к нам в прошлом месяце. Похоже их намного больше, чем мы думали…
        - Так, - хозяин кабинета устало потер переносицу, - Мол, мы с тобой знакомы с детства, ведь ты же не зря из десятков докладов выбрал именно эти три?
        - Не зря, шеф, - согласно вздохнул секретарь.
        - Тогда бери стул, присаживайся и объясняй, какого Ксура твориться у нас под носом.
        - Шеф, - помощник криво улыбнулся, - Это еще не все. Орден стягивает своих боевиков в Пустыню. Зачем, пока не знаю, но паладины осторожно продвигают в народ легенды и сказания о Сером - воине-антимаге, который сплотит бедуинов перед лицом общей беды. Далее, с востока пришли донесения о людях с собачьими головами. Настоятель монастыря гармонии ищет с вами встречи. В Бастионе из последних сил сдерживают атаку нежити с нижних ярусов. Кто-то или что-то толкает их на поверхность. Количество форточников увеличилось в три раза, шеф!
        - Мол, спокойней, - на бесстрастном лице хозяина кабинета не дрогнул ни один мускул. - Скажи, почему ты пришел ко мне со всем этим сейчас? Ведь данные рапорты находятся в рассмотрении уже недели, а то и месяцы?
        - Тут такое дело, шеф, - замялся Мол, не зная с чего начать. - Вот знаете, когда через амулет к нашей Сети подключаешься, оповещения приходят?
        - Ну, - нетерпеливо кивнул мужчина, подавшись немного вперед.
        - Так вот, шеф, я вроде видел такое же уведомление без подключения к нашей Сети.
        - Когда? - начальник не стал переспрашивать, не привиделось ли ему. - Когда, Мол?
        - На прошлой неделе, - Мол, словно скинувший с плеч тяжкий груз облегченно вздохнул, - шеф, я думал вы не поверите!
        - Поверю, дружище Мол, - грустно ответил хозяин кабинета. - Мне тоже выдали задание. Надпись держалась недолго, буквально пара секунд, но я успел все прочитать.
        - Шеф! - не удержавшись вскочил на ноги Мол, - У вас тоже! Что было написано?
        - Не мешать…
        - Помочь… - подхвати Мол.
        - … защитить, - закончили они вместе.
        - Собирай Совет, Мол, - альбинос в первый раз в жизни посмотрел в окно, - Кажется начинается.
        Глава 1
        Стоило Алексею вступить в темную рябь телепорта, как вместо портальной площадки точки назначения, время вокруг него как будто остановило свой бег.
        ЮЖНЫЙ ПРЕДЕЛ. ВЫБРАТЬ ТОЧКУ НАЗНАЧЕНИЯ:
        ЦЕНТРАЛЬНАЯ ПЛОЩАДЬ
        АРСЕНАЛ (ЗАБЛОКИРОВАНО)
        ВОСТОЧНЫЕ ВОРОТА (ЗАБЛОКИРОВАНО)
        БИРЖА ТРУДА (ЗАБЛОКИРОВАНО)
        ЦЕНТРАЛЬНОЕ КАЗНАЧЕЙСТВО (ЗАБЛОКИРОВАНО)
        ГОРОДСКОЙ САД (ЗАБЛОКИРОВАНО)
        ЗАПАДНЫЙ ДВОР (ЗАБЛОКИРОВАНО)

«Какой обширный выбор» - хмыкнул парень, выбирая единственный возможный вариант, - «Интересно, а можно как-то то обойти блокировку…»
        Додумать спонтанно возникшую мысль парень не успел. В животе на секунду появилось и тут же исчезло тошнотворное присутствие пустоты и слегка засосало под ложечкой. Серая вспышка и вот он уже на другой стороне.
        Но переход от неспешного провинциального течения жизни к бешеному столичному ритму оказался настолько резок, что Алексей, растерявшись, замер на месте. Он хоть и был начеку, но все же оглох от шума который, казалось, доносился со всех сторон.
        - Чего встал, отходи давай, сейчас следующий выйдет, - окрик служителя привёл Алексея в чувство.
        Он послушно шагнул в сторону и завертел головой в поисках Башни.
        - Слушай, как-то долго ты прыгал, - нахмурился появившийся спустя секунду Седерик, - энергия поди заканчивается в портале.
        - Все нормально с энергией! - недовольно буркнул служитель с неприязнью смотрящий на Алексея. - На прошлой неделе заряжали!
        - Да? - Седерик подозрительно посмотрел на служителя и повернулся к товарищу. - Пошли, дружище, прям вижу по тебе, как тебе не терпится поскорей оказаться в Академии! Ты, кстати, когда зашел в портал ничего не почувствовал странного?
        - Скажи нет! - тут же вклинился рарг, до этого с радостью смотревший на широкую улицу красивого города. - И никому не говорил, что список видишь!
        - Ничего странного не почувствовал, - Алексей чуть ли не дословно повторил вопрос воздушника. - Хотя дух перехватило, конечно! Будто с высотки, ну то есть с горы падал…
        Это я должен был почувствовать?
        - Не знаю, - пожал плечами Седерик, - раньше такого не было, ты как будто несколько секунд между телепортами висел. А так не бывает. Что до чувства падения - это нормально. Ты же не маг воздуха, у нас телепорты вызывают краткий миг эйфории и чувства полета. Огневики будто окунаются в пламя, ну, в общем, у все по-разному. А то, что ты описал - это обычная реакция неодаренных.
        - В первый раз всегда так, - не согласился рарг, - ты Алексей старайся поближе к Седерику держаться, чтобы его аура твою перекрывала. Вон уже пялятся на тебя все кому не лень, я, конечно, кокон отчужденности подпитываю, но каждым часом все сложнее и сложней становится.
        - Понятно, - согласно кивнул парень, отвечая сразу и раргу и воздушнику. - Слушай, как же здесь все-таки много народу! А я уже, признаться, отвык от толпы!
        Седерик оправдал ожидания Алексея.
        - Держись поближе ко мне, дружище! - широко ухмыльнулся маг, хищно раздувая ноздри. - Со мной не пропадешь!
        Парень, довольно улыбнувшись, пристроился на максимально возможную согласно приличий дистанцию и тут же поинтересовался:
        - А Башня-то с Академией где?
        - Там, где и всегда, - расплылся в улыбке Седерик, чье настроение после попадания в Столицу рвануло вверх. - Идём прямо и налево! - и воздушник, не в силах больше стоять на одном месте, рванул вперед, увлекая за собой Алексея.
        - Как информативно, - хмыкнул завуч, с интересом рассматривая столичные достопримечательности и стараясь не обращать внимания на взгляды, которые на него то и дело бросали прохожие.
        Телепорт выходил на Центральную площадь города, уже во всю шумевшую несмотря на утро. Прямо в центре площади находился красивый фонтан, посередине которого стоял длиннобородый маг, из чьих глаз лилась вода, а из открытой каменной книги, которую он держал в своих руках лился едва видимый теплый спокойный свет.
        Фонтан вызывал двоякие эмоции, с одной стороны хотелось смотреть на него, не отрывая глаз, с другой стороны - взгляд царапало чувство неправильности. Алексей, нахмурившись, посмотрел на рарга, на что тот, отвечая на безмолвный вопрос, слегка покачал головой.
        - Еще не время, - еле слышно прошептал Цит.
        Алексею только и оставалось, как пожать плечами. Оставив детальное изучение фонтана на потом, он окинул взглядом всю площадь. То тут, то там играли на различных музыкальных инструментах барды. Мальчишки-продавцы вовсю нахваливали румяную выпечку. Стройными рядами стояли палатки с книгами и вещами, лотки с фруктами и даже сувенирные лавки.
        Площадь окружали монументальные мраморные здания, удивительным образом сочетающие в себе как тяжеловесную мощь, так и античную грацию.
        И шпили. Казалось они торчали из каждого здания, соревнуясь в высоте. Даже здание с широкими матово-белыми колоннами, похожее на библиотеку или театр, не выбивалось из общей тенденции. Хоть и смотрелись витиеватые разноцветные шпили на крыше «библиотеки»… чужеродно.
        - Раньше здесь был финансовый центр Империи, - Цит не стал дожидаться вопроса, - Какой бы технологически и магически совершенной Сеть не была, скорость сигнала имеет значение. Особенно когда занимаешься спекуляциями на рынке или Аукционе. Да и как говорят в твоем мире, кто владеет информацией…

«… тот владеет миром», - мысленно закончил Алексей. - «Местные знают об этом?»
        - Не считай имперцев дураками, Лёш, - неодобрительно покачал головой Цит. - Практически у всех дворян есть доступ к Сети, в том числе и благодаря этим шпилям. Правда, это больше похоже на… - рарг задумался, - если оперировать твоими понятиями, то сеть Цитадели больше всего похожа на поломанный локальный чат - пока подпитывают шпили энергией, могут общаться и даже обмениваться информацией. Но, как ты понимаешь, это все несерьезно. О, смотри, за этим прилавком продаются самые вкусные булочки Цитадели!
        Седерик, словно услышав рарга, притормозил у прилавка, купил за медяк свежую булочку с изюмом, аппетитно хрустнул поджаристой корочкой и произнёс:
        - Пошли зайдём для начала в Академию, а потом уже в Башню, они всё равно по соседству расположены.
        - Пошли, - согласился Алексей, вслед за приятелем покупая пару булок.

«Будешь?» - парень мысленно предложил тающую во рту сдобу раргу, - «Ого! Нереально вкусно!»
        - Очень смешно, - буркнул рарг, тем не менее принюхиваясь к булочке.

«Ну как хочешь», - имперский маг убрал вторую булку в сумку. - «Цит, а каково это, учиться в Академии?»
        - Что, всё-таки решил душу себе потравить, да? - не удержался рарг.
        - Это ты про что? - словно не понимая, что имеет в виду Цит, ответил Алексей.
        - Да, я так, о своём, о девичьем, - покивал головой Цитрамон, оказавшись у парня за спиной. Рарг говорил, не переставая вдыхать вкусный аромат булочки. - Лёш, какая тебе учеба? Тебе бы до приемной ректора добраться! Каждый встречный маг словно кувалдой по куполу бьет, а без него сам знаешь, что будет! Вон, смотри лучше по сторонам, любуйся столицей!
        Город потрясал. Высокие, каменные дома аж светились от переполнявшей их магии. А попадавшиеся навстречу люди были одеты кто во что горазд.
        Вот неспешной походкой прошёл жрец в коричневой рясе - Алексей почти физически ощутил, как от него расходятся волны тепла и света. Вот промчалась миниатюрная девчонка в развевающемся плаще с эмблемой Академии. Судя по ловкости, с которой она маневрировала, и демонстративное игнорирование Седерика - маг-воздушник. Девчушка неслась в сторону «библиотеки», но, увидев Седерика с Алексеем, скорректировала направления бега и весьма ощутимо бортанула завуча миниатюрным и острым, как копье плечом.
        - Долгая история, - смутился маг, уловив понимающую улыбку Алексея.
        - Что-то копятся у нас истории, дружище Седерик, - подколол его парень.
        - Да чего тут копиться, не сошлись характером просто, - возмутился воздушник и с жаром продолжил, - ты себе просто не представляешь, до чего эти воздушницы ревнивые!
        - Охотно верю, - усмехнулся завуч, вспоминая семиклассниц, положивших глаз на старшеклассников. Вот уж до кого воздушницам в плане ревности как пешком до Бастиона!
        Седерик же, уже позабыв о промчавшейся мимо девчушке, прям на ходу вовсю раздевал взглядом стройную рыжеволосую огневичку. Магесса, заметив внимание мага, послала ему воздушный поцелуй, превратившийся в огненную бабочку. Старший товарищ Алексея аккуратно поймал трепещущий огонек и тут же прижал его к сердцу, смотря магичке прямо в глаза. Рыжая благосклонно улыбнулась, демонстративно не замечая Алексея.

«Ну хоть фаербол в меня не швырнула - и то хлеб» - философски подумал парень, на всякий случай, приготовив тригер воздушного щита.
        - Судя по тому, что магов всё больше и больше, мы почти пришли? - слегка нервно уточнил Алексей, с интересом наблюдая, как постепенно перед ними вырастает словно из-под земли огромная старинная башня.
        - Да. - мотнул головой воздушник. - Вон, смотри, справа и есть наша Академия. Между прочим, единственная организация, за исключением, конечно, нашей налоговой, у которой во владении такие огромные территории в городской черте!
        Академия ничуть не уступала Башне по величию. Изящная кованая решётка, опоясывающая территорию по периметру, чем-то напомнила Алексею Каслинское литьё, а зелёный сад, раскинувшийся прямо за забором, резко контрастировал с жёлтой мостовой. В самом саду, среди сотен дорожек средневековыми небоскребами возвышались величественные шпили.
        Завуч присмотрелся - некоторые здания соединялись между собой стеклянными коридорами?

«Черт возьми, да это место изучать и изучать! Это же самое настоящее сокровище! И, я, похоже, хочу здесь учиться…» - против воли подумал Алексей, не обращая внимания на укоризненный взгляд рарга.
        - Ну, вот мы и на месте, прошу, - шутовски поклонился Седерик Алексею, жестом приглашая его войти в широко распахнутые ворота.
        - Добро пожаловать в Академию, Алексей!
        Глава 2
        Зайдя на территорию Академии, Алексей почувствовал, как его охватило давным-давно забытое чувство студенческой свободы и безбашенности.
        - Слушай, а почему ворота нараспашку?
        - Магическим зрением посмотри, тут же барьер стоит, не студиоз не пройдёт.
        - Точно, - парень заметил пленку, мерцающую радужным цветом. - Седерик, а с какого возраста здесь учатся?
        - С семи-десяти лет. - воздушник смело прошел сквозь пленку, слегка придерживая Алексея за руку. - Последние лет сто программа постоянно менялась. Наши мэтры экспериментировали - вводили обучение по возрасту, раздельное обучение парней и девчонок, одно время даже пробовали поделить студентов по социальному классу, но не вышло. В итоге просто-напросто вернулись к имперской системе.
        - Имперской системе? - бросив взгляд на проходящих мимо симпатичных девочек в голубых мантиях и со значками принадлежности к водному факультету, переспросил Алексей.
        Магички поймав заинтересованный взгляд парня пренебрежительно фыркнули, а правая, не сбавляя шага бросила в Алексея водный кулак.
        - Не обращай внимания, - посоветовал Седерик, вместе с Алексеем наблюдая, как по выставленному щиту стекают остатки воды, - аквы вообще отмороженные создания.
        - Аквы? - переспросил Алексей.
        - Слушай, - возмутился воздушник. - Ты меня вопросами засыпаешь, как архимаг дракона заклинаниями!
        Алексей в ответ лишь тяжело вздохнул, чем тут же заслужил прощение Седерика.
        - Аквами их называют уже лет пять, с подачи кого-то из форточников. Талантливейший огневик был! Водный факультет с него рыдал просто! Еще вопросы остались?
        Вопросы у Алексея были. Много. Про этого форточника, почему «был», почему водницы от него рыдали и еще десятки других. Но, в очередной раз отложив их на потом и сделав отметку в памяти, парень отрицательно качнул головой:
        - Что насчет Имперской системы?
        - Смотри, - воодушевился Седерик. - Сейчас группы разбивают по способностям, а на возраст не смотрят. У меня есть парочка одногруппников, кому за сорок, представляешь? Парни у нас живут в одной общаге, девчонки в другой. Дуэли вне купола на территории Академии запрещены, только учебные поединки в специально оборудованных классных комнатах или на полигоне. Безопасность у нас - на первом месте.
        - Помню я эти учебные поединки - скептически хмыкнул рарг, - дуэли и то гуманнее и… безопасней!
        - Помимо общежитий, тут есть пара столовых, - продолжал тем временем Седерик, - несколько трактиров, библиотека, учебные строения, лаборатория, астрономическая башня, теплицы и свой полигон, где обычно тренируются старшекурсники и проводятся турниры.
        - Турниры? - заинтересовался Алексей.
        - Ну да, раз в месяц проводится турнир среди параллели, а раз в год - академический Турнир. Следующий, кстати, будет где-то через полгода.
        В свою бытность аспирантом, Алексей ездил с докладом в Москву и выступал на конференции в МГУ. Атмосфера Воробьевых гор в тот раз окончательно и бесповоротно пленила сердце парня. Идеальное место для студенческой жизни! И сейчас его охватили схожие чувства.
        Захотелось ночами сидеть над старыми фолиантами, по крохам выискивая необходимую информацию, читать книги на скамейке около главного корпуса или дискутировать с однокурсниками о смысле жизни в столовой, прогуливая всеми нелюбимую Историю лингвистических учений.
        - Я хочу здесь учиться, - неожиданно для самого себя произнёс Алексей.
        - Ну-ну, - вздохнул рарг, - понеслась!
        - А что, не проблема, - ответил Седерик, проводив взглядом стайку девушек, которые, заливисто хохоча на всю улицу, что-то азартно обсуждали.
        - Думаешь? - с сомнением протянул Алексей.
        - Пошли! - загоревшись идеей чуть ли не прокричал воздушник, - Напишешь заявление, пройдёшь тест, а ты его пройдёшь! Ты и так уже в гильдии магов состоишь! Оплатишь обучение и вуаля, через год мы с тобой одногруппники!
        - Я пока не могу, - с разочарованием протянул Алексей, - первым делом самолёты...
        - Эм… Что? - не понял его воздушник.
        - Дело, говорю, есть важное, - пояснил парень, - ладно, покажи мне тех двух радужников и пойдём в Башню. Мне еще к ректору попасть надо…
        - Ты такой простой, - удивился Седерик, - где я тебе их найду? Хотя, пошли на полигон сходим, вдруг они там, им, знаешь ли, непросто приходится, поэтому и тренируются, как проклятые. Либо в госпитале могут быть - тоже частенько там отлёживаются.
        Алексей скептически хмыкнул. Судя по всему, радужникам приходилось в академии непросто.

«Ничего», - азартно прищурился парень, - «Мы еще покажем им всем Кузькину мать!»
        - А зачем тебе нужен старик Ксандр? - Седерик аж сгорал от любопытства.
        - Хочу поделиться своими знаниями, - Алексей выдал первое, что пришло в голову.
        - Ааа, - разочарованно протянул воздушник, - ну тогда тебе к нашему архивариусу или наставнику младших курсов. Прости, Алексей, но ты птица явно не того полета.
        - То есть вообще никак? - удивился парень. - В моем мире попасть к ректору - было, конечно, сложно, но можно.
        - Нууу, - задумался Седерик, - он любит артефакты Древних, а у тебя есть парочка плащей… Но все равно, ректор Ксандр только с поступающими встречи проводит, вот если надумаешь поступать, то считай пара минут аудиенции у тебя будет!
        - А что это мысль, - загорелся рарг. - старик любит быть в курсе и уж точно не упустит такого вкусного абитуриента, как ты. Предлагаю решить вопросы с радужниками и записаться на прием, как поступающий. А поступать или нет - это уже дело десятое!

«Согласен», - мысленно кивнул Алексей, - «Тоже в этом направлении подумал».
        Между тем, маги миновали несколько больших зданий и огромную, даже по меркам родного мира Алексея, теплицу, сделанную, казалось, из монолитного стекла, и подошли к видимой издалека магической полусфере.
        - То, что мы её видим, значит, что идёт или учебный поединок, или тренировка. - принялся объяснять Седерик. - Когда наставники ставят купол, внутрь ты уже никак не попадёшь.
        - А где места для зрителей? - отчаянно крутя головой в поисках удобной поверхности для приземления своей тушки, уточнил Алексей.
        Парень уже порядком притомился. Сегодня на него навалилось столько всего, что ему казалось, будто прошла целая неделя. Прощание с отрядом, дурацкая аттестация, телепорт и вот он уже в Академии! Но больше всего Алексея выматывали местами настороженные, местами открыто ненавидящие взгляды идущих навстречу магов.

«Я бы сейчас не только присел, я бы прилег…» - мечтательно улыбнулся завуч, - «Минут на триста шестьдесят, как говорит полковник!»
        - Какие сидения, это же не амфитеатр, а полигон, - развеял мечты товарища Седерик. - Всем плевать на удобства зрителей, главное - максимальная безопасность молодых магов и магичек.
        Зрителей и вправду оказалось немного. С одной стороны купола еле стоял на ногах парень в сером плаще, с тоской в глазах наблюдая за избиением своего товарища. С другой стороны находилась группа ребят, среди которых мелькали и девичьи косы. Эти же, наоборот, криками и хлопками поддерживали своего товарища.
        - Слушай, а тебе везёт, - прищурившись, брякнул Седерик, - вон как раз и стоит один из радужников, а его друг, похоже, сейчас огребает на арене.
        - Вот уж действительно везет, - согласился завуч и поспешил к одинокой фигуре ученика, уж что-что а нюх на неприятности школьников у него был прокачен на максималку. - Я сейчас, Седерик!
        Алексей почувствовал необыкновенный прилив сил и вдохновения. Еще бы! Пазл потихоньку собирается, а он с каждой минуты все ближе и ближе к своей цели.
        Имперский маг улыбнулся и пробормотал себе под нос:
        - Ну привет, что ли… коллеги?
        Глава 3

«Почему я не вижу его имя и класс?» - мысленно уточнил Алексей у рарга, подходя к пареньку, внимательно следящему за сражением на арене.
        - Слишком много магических потоков - раз, и как такового класса у него нет - два. У Сети не хватает энергии - три. Плюс он просто маг, без всяких специализаций. Причём, довольно слабенький. Я, конечно, могу подключиться к его системе, использовав тебя как сервер, ну или как точку доступа, но...

«Но, дай догадаюсь, нужен мой магический поток?» - иронично подхватил фразу Алексей.
        - Ну да, но не навсегда, а на момент установления связи.

«И сколько?»
        - Мм, процентов тридцать точно, - спокойно ответил рарг, - может даже и сорок.
        - М-да уж, не хило, - пробормотал Алексей, походя к магику в сером плаще.
        - Привет! - обратился он уже к парню.
        Тот перевёл на Алексея усталый взгляд, выпрямил спину и процедил сквозь зубы:
        - Если на дуэль, то записывайся в очередь за любым из них, - он презрительно кивнул подбородком в сторону слегка притихшей группы, с интересом наблюдающей за их разговором.
        - Да не, я просто пообщаться, - разочаровал его Алексей, - я тоже, типа, радужник, вот и решил познакомиться.
        - Если бы ты был радужным магом, я бы тебя знал. На данный момент нас всего трое в Академии, - подозрительно ответил парень.
        - Так я только сегодня с провинции прилетел сюда.
        - Прилетел? - переспросил парень.
        - Это оборот такой, приехал, телепортировался, - слегка замялся Алексей.
        - Мой друг, - парень кивнул на купол, - также говорит.
        - Наш клиент, - подтвердил мысли Алексея рарг.
        - Давно знакомы с ним? - спросил Алексей, поворачиваясь к куполу.
        На полигоне худенький паренёк из последних сил держал каменный щит, в который одна за другой летели огненные капли.
        - С детства, - буркнул парень. - А ты точно радужник?
        Цит широко улыбнулся и вопросительно посмотрел на друга.
        - Почти, - не покривив душой, ответил завуч, - а почему вы с другом пошли в радужники?
        - Так надо, - моментом закрылся парень.

«Видимо, слышит этот вопрос не в первый раз» - подумал Алексей.
        - Согласен, - кивнул рарг и процитировал, - «классический случай: ребята с нереализованным потенциалом, подвергающиеся в школе травле», да, Алексей Александрович?
        Начинающий имперский маг оставил реплику рарга без внимания, полностью сконцентрировавшись на беседе с радужником.
        - Ну, надо, так надо, - не стал спорить Алексей, стараясь расположить к себе паренька. - О, смотри! Этот тип к нам идёт, что ли?
        - Не к нам, а ко мне, - подросток расправил плечи, поднял голову, выпрямил и так прямую, как палка спину, и вдобавок выпятил грудь колесом.
        Подошедший к ним парень носил дорогой камзол, украшенный серебряными вставками, светло-голубой плащ с броской вышивкой и аккуратную эспаньолку. Щёголь остановился в трех шагах от Алексея и, кривя тонкие губы в презрительной усмешке, свысока посмотрел на парня.
        Алексей в ответ лишь усмехнулся - подошедший маг был явно дворянских кровей и, наверно, имел право так смотреть на обычных смертных, но в глазах завуча он выглядел просто-напросто смешно.
        Игнорируя радужника в сером плаще, который из-за всех сил старался казаться безмятежным, щёголь обратился к Алексею:
        - Сейчас моя очередь, - вальяжно протянул камзол, совсем не по-дворянски сплевывая на землю.
        - Да мне плевать, - честно ответил Алексей, догадываясь, что имеет в виду этот маг дворянских кровей.
        По внешнему виду парню было далеко за двадцать пять, и уж кем-кем, а неразумным школьником, который издевается над своим одноклассником не по расчёту, а из-за своей природной тупости, он точно не являлся. Алексея всегда бесили такие моральные уроды, считающие, что весь мир должен им прислуживать, а сами они никому и ничего не должны.
        Щёголь непонимающе уставился на Алексея:
        - В смысле?
        - В прямом, - скучающим тоном ответил бывший завуч, смотря сквозь мага-воздушника, судя по эмблеме, приколотой к бирюзовой шёлковой жилетке.
        - А ты, вообще, кто такой? - несколько оклемавшись, пошёл в наступление воздушник, с каждым словом подходя к Алексею все ближе и ближе. - Уйди с дороги, смерд! Безродный выскочка! Отрыжка Пустыни! Да твоя мать...
        Бац! Лёхин кулак встретился с эспаньолкой воздушника. Последнего откинуло на силовой купол, и он мешком осел на землю.
        - Какие дерзкие щенки, - удивлённо произнёс Алексей, потряхивая правой кистью.
        Парня нисколько не трогали оскорбления в свой адрес от незнакомого мага, но матушку свою парень в обиду давать не собирался.

«Даже наша северо-восточная гопота себе такого не позволяет!» - подумал завуч, лениво наблюдая, как группа друзей дворянчика, оправившись от изумления, бегут к нему.
        Его слегка затошнило от горького понимания того, что независимо от того, есть в мире магия или нет, люди, в большинстве своем, везде одинаковые.
        - Да ладно, не зацикливайся, - приободрил его рарг, - тебе сейчас не о философских вопросах нужно думать, а о том, как будешь с магиками объясняться. Ты ведь по сути напал на ученика Академии. Да и купол мне удерживать после столь явного внимания в твою сторону стало сложнее.

«Блин, точно», - кивнул Алексей, наблюдая за тем, как с одной стороны к нему бежит Седерик, а с другой группка магов.
        - Слушай, Седерик, а какой у меня сейчас статус? - в лоб спросил Алексей, не дав подбежавшему «наставнику» разразиться гневной речью.
        - Эм, - осекся только набравший воздуха в грудь воздушник, - нууу, ты вроде как мой протеже и подопечный, а я имею право, и по инструкции даже должен, устроить тебе экскурсию по Академии и предложить в нее поступить.
        - А я могу с ними сейчас провести учебный поединок? - Алексей кивнул на замерших студиозов, испепеляющих парня взглядами.
        - Нет, не можешь, так как ты не являешься официальным студиозом Академии.
        - А если они на меня нападут, мне защищаться-то можно, ну и прибить парочку ненароком?
        - Не нападут, по крайней мере, не при мне точно, ведь я, хоть и сам ещё студиоз старших курсов, но уже имею должность наставника. Полезут, вылетят с Академии на раз-два, - негромко ответил Седерик, но подбежавшие маги тут же оценили всю пикантность ситуации и, надо отдать им должное, мгновенно сделали правильные выводы.
        - Мы ещё встретимся, - с угрозой в голосе процедил широкий в плечах парень, носящий коричневый плащ, в петлице которого находился значок земляного факультета.
        Маг земли, круто развернувшись на каблуках, пошёл к кампусу. Остальные, подхватив «отдыхающего» на земле товарища, все еще лежавшего без сознания, двинулись за ним следом, кидая на Алексея многообещающие взгляды.
        - Эта фраза стара как мир, - ни к кому не обращаясь, произнёс парень, в спину мага, но тот только дернул плечом.
        - Алексей, ну зачем? - со вздохом обратился к нему Седерик. - И меня подставил, и на радужников сейчас ещё больше травля начнётся. Не лучшая идея начинать знакомство с Академией с драки. Как маг ты, конечно, уже на голову выше любого из них, а если ещё позаниматься по-человечески, а не как мы с тобой в дороге, то можешь даже на следующую ступень в гильдии замахнуться. Но у тебя ни связей, ни знакомств - ни-че-го! И ладно ты бы на полигоне одержал победу, но кулаком, да по лицу - это просто плевок на репутацию благородного.
        - Разберёмся, - пробурчал Алексей, злясь на самого себя.

«Давай, тоже что-нибудь скажи про стресс, нестабильность и всё такое», - мысленно обратился он к раргу.
        Тот помолчал, серьёзно смотря Алексею в глаза, потом улыбнулся и хлопнул его по плечу.
        - Не заморачивайся, всё правильно сделал. Репутация - штука дорогая. Поэтому, позволять оскорблять себя всякой швали, пусть и псевдо дворянского происхождения, это не дело. Да и постоянно находиться в страхе, что на тебя ополчатся все маги страны - непростая штука. Поэтому, забудь! Давай лучше парней посмотрим, тем более что поединок уже закончился.
        Алексей, увлёкшись разговором, и не заметил, как охранный купол пропал, а победитель, маг огня, растеряно искал взглядом своих товарищей. Довольная улыбка магика сменилась кривой ниткой поджатых губ. Посмотрев на радужника, спешащего к другу, лежавшему на земле без сил, победивший маг сплюнул огнем и направился по направлению к кампусу. Извинившись перед возмущающимся Седериком, Алексей подошёл к лежащему на земле парню.
        - Не боись, приятель, сейчас подлечим твоего друга, - Алексей бесцеремонно отодвинул радужника в сторону и склонился над лежащим на земле парнем.

«Пригодился браслетик-то» - подмигнул он раргу.
        - Погоди, - остановил Цит Алексея, который уже потянулся правой рукой к валяющемуся без сознания парню, - у него же магическое истощение, от чего ты его лечить-то собрался? Маны немного перелей и хватит.
        Алексей с досадой кивнул - как сам не сообразил? - и, отмахнувшись от системного сообщения, щедро плеснул на парня своей энергией. Тот мгновенно подскочил, хватая ртом воздух, не понимая где он находится. Выглядел парень так, словно на него вылили ушат холодной воды.
        - Слушай, ты наверно в детстве любил гвозди микроскопом забивать, да? - участливо поинтересовался Цит у Алексея. - Аккуратно протяни нить и насыть его ауру маной, зачем сливать двадцатую часть своего запаса? Большая часть мимо ушла!

«Простите», - ядовито подумал Алексей, - «Я ещё не волшебник, я только учусь. Тонкие манипуляции с маной ещё не разбирал. Зато молнией могу вдарить цепной, хочешь, покажу?»
        - Верю на слово, - слегка поморщился рарг. - Как-то Академия на тебя странно действует… В общем, хорош дурить, договаривайся с этими ребятами о встрече, их наставника зовут Чжо и пошли в приемную ректора записываться на обучение.
        - Парни, вы же у Чжо учитесь? - обратился Алексей к чем-то похожим друг на друга парням.
        - Ну да, - кивнул первый, - а что?
        - Давайте вечером у него встретимся, поговорить надо. И ребят, - немного подумав, добавил Алексей, - не участвуйте больше в поединках сегодня, - и со значением добавил, - силы понадобятся.
        - Хорошо, - снова кивнул первый.
        - Вот и ладушки, там и познакомимся, а то мне уже пора.

«Ну что, пошли знакомиться с ректором?» - обратился он к раргу, забывая про мальчишек. Сейчас нужно было сосредоточиться на предстоящей беседе.
        - Пошли, - поморщился Цит, - вон Седерик твой аж на месте подпрыгивает от нетерпения.
        Два парня, оставшиеся на полигоне, молча смотрели в спину удаляющегося мага, которого сопровождал старшекурсник. Какая-то мысль не давала покоя первому радужнику, тому, который был в сером плаще. Подросток морщил лоб, пытаясь ухватить мысль на хвост, но получалось у него не очень. На помощь пришёл его друг.
        - Слушай, - проигравший в поединке парень внимательно смотрел в спину Алексея, идущему в сторону приемной Академии, - мне показалось или под плащом у этого мага кожаный доспех?
        Парень с уставшими глазами и нереально прямой спиной щёлкнул пальцами:
        - Точно! Но... Это же значит…
        - Это значит, что наставник Чжо рассказывал нам правду! И каждый из нас сможет стать, - он запнулся на полуслове, сторону может стать…
        И друзья, посмотрев друг на друга, синхронно прошептали:
        - … Имперским магом!
        Глава 4
        ИНТЕРЛЮДИЯ I. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ
        - Не понимаю, в чём тут подвох, - в очередной раз затянул шарманку Олег. - Мы как будто на сафари, а не в смертельно опасной операции участвуем!
        - Ну, на самом деле, так и забрасываются разведчики в стан врага. - пожал плечами Оливер. - Магические лучники - идеальное сопровождение для пересечения пустыни. Вон, Борх всех скорпионов чувствует, которые под землёй ползают. Големы нас просто напросто догнать не могут. Кочевников, к счастью, не встречали. Сегодня к вечеру должны достигнуть той стороны.
        - Как-то слишком просто, - не согласился Олег, - даже бури, в которые мы попали, нам вреда не нанесли.
        - Эх, Олег, всё-таки ты ещё не маг, даже не пол мага, щит ты ходячий ещё. - Оливер укоризненно покачал головой и вздохнув, начал объяснять Олегу очевидные, на взгляд мага, вещи. - Как можно было не почувствовать, сколько магии ребята наши вбухали, чтобы купол сделать? Вон, Рон с Римом все силы свои потратили, чтобы мы за ночь не задохнулись под этим куполом, циркуляцию воздуха осуществляли и влажность выдерживали нужную. А Борх, знаешь, сколько раз за ночь скорпионов этих обнаруживал буквально под нами? Не зря Ольху с собой взяли, ох, не зря. Если б не её помощь, я б один не справился. Знаешь, сколько энергии нужно, чтобы прожечь два метра песка?
        - И часто тут такие песчаные бури? - впечатлившись, перевел тему бывший десантник.
        - Да практически постоянно, - присоединился к беседе погодник, - иногда по три штуки за день бывает, так что да, ты отчасти прав, что нам везёт. Всего-то две бури за неделю пути.
        - О, так мы получается уже почти пришли?
        - Да, почти, - посмурнел Оливер.
        - Так это же здорово? - уточнил Олег, не понимая озабоченности напарника.
        - Оливер думает о том, - вмешался в разговор Константин, - что мы будем делать, когда достигнем территорий Цитадели. Амулетов у нас нет - а значит телепорты отпадают, придётся идти пешком, а отряд в двадцать человек, хочешь не хочешь, привлечёт внимание. Далее, десяток лучников - пусть они хоть сто раз будут магическими, на территории противника оказываются бесполезными.
        - Почему это бесполезными? - не понял Олег, зорко осматривая окрестности и готовый в любой момент поставить щит или воздушной волной оттолкнуть полковника с линии удара.
        - Потому что наше главное оружие - скрытность и секретность. А без луков наши парни и очаровательная девушка вряд ли что-то смогут сделать.
        - Поэтому мы пойдём вчетвером, - отозвался со своего верблюда полковник.
        - Нет, мы пойдём, как договаривались, - покачал головой Константин, - амулеты должны быть на месте. И над легендой не зря же столько времени сидели.
        - Извини, но я себе не представляю, как можно залегендировать столько бойцов. - несмотря на все уверения Константина, Андрей Николаевич не верил в благоприятный исход затеи. - Да посмотри, вон, на Сахарка, в кого его перевоплощать? В кузнеца разве что. Или на Шарпа глянь - да даже если его парные клинки спрячешь на дно поклажи, от него всё равно при каждом движении опасностью веет. Я уж молчу про наших латников - этих точно под крестьян не замаскируешь.
        - Вечереет уже, - перевел тему Константин, не желая спорить с полковником перед бойцами. - Так, сейчас крайний привал на полчаса, там перекусим и через пару часов к намеченной точке выйдем.
        Через десять минут все члены отряда расположились у споро разведенного костра и попивали тонизирующий напиток в преддверие последнего рывка. Проследив, чтобы каждый из бойцов сделал как минимум один глоток, Константин повысил голос, обращаясь к полковнику:
        - Товарищ полковник, вы, как человек, служивший на границе, наверно знаете, что самое сложное в профессии разведчика и диверсанта?
        - Как не знать. Самое сложное - это вернуться, - полковник обвел взглядом свой отряд и добавил, - живым.
        - Бинго! Попасть на территорию врага - это хоть и проблема, но решаемая. Но вернуться обратно с важными сведениями - это уже из разряда «миссия невыполнима». На что только не идут разведчики, чтобы передать важные сведения своей стране, часто даже жертвуя собственными жизнями, - Константин сделал паузу, внимательно оглядывая каждого их членов отряда. - Вы спросите, зачем я говорю сейчас о возвращении, ведь мы ещё даже не попали на территорию противника? Сейчас расскажу. Но для начала, убедительно прошу вас не делать глупостей.
        На этих словах Ольха попыталась вскочить на ноги, но лишь удивлённо охнула, когда тело отказалось её слушать. Напрягшиеся бойцы зашевелились.
        - Чем больше вы сейчас делаете резких движений, тем больше цепенеет ваше тело, так что и до паралича лёгких недалеко. И тут я ничем не смогу вам помочь. Этот травяной сбор очень редок и его тяжело достать, но для вас Оливер расстарался, основательно проредив запасы Крепости.
        - Что происходит? - не выдержав, спросил Рон.
        - Сейчас расскажу Рон. Кстати, Рон - «лучник, слабый маг воды», умудрился две ночи поддерживать требуемую влажность в нашем куполе, - Константин на миг задержал взгляд на напрягшемся стрелке и хмыкнул. - Расслабься, Рон, не стоит шевелить губами. Творя заклинание организм мага напрягается, а когда организм напрягается... Помнишь, что я говорил о параличе лёгких?
        Константин удостоверился, что бойцы прониклись видом хрипящего товарища, бросили попытки встать или освободиться от ослабляющего паралича и внимательно смотрят на него.
        - Итак. У нас с полковником было очень мало времени и нам, признаться, сильно помог Оливер, принёсший клятву крови. Ещё в той битве, где многие из вас сражались с нами бок о бок, Оливер понял, что наша цель попасть на ту сторону. Не спрашивайте почему - это долгая история. Единственное, что вам нужно знать, что мы трое - форточники. И нам, по сути, плевать за какую сторону сражаться, но ответы на наши вопросы мы узнаем только в Бастионе, потому что руководство Крепости сосредоточило бoльшую часть не на разгадывании секретов древних, а на подготовке к войне.
        Константин достал из мешка флягу и сделал большой глоток.
        - Командующий Сторк и магистр Оли предложили нам ни много ни мало - захватить Цитадель. Но устраивать тотальный геноцид только для того, чтобы подобраться к стенам города, в нашем понимании варварство и военное преступление. Пришлось импровизировать. Благо Оливер нас поддержал, хоть он и сильно рисковал, раскрывая нам свою миссию. Заброшенный в Крепость около семи лет назад парень довольно быстро стал личным учеником магистра Оли. Но поняв, что убийство сероволосого мага ничего не решит и что Круг магов Крепости не заинтересован в войне, Оливер начал искать путь домой. Да и оказывается, что не так уж все и просто во взаимоотношениях между Крепостью и Цитаделью, как кажется на первый взгляд…
        - Полигон. - коротко бросил со своего места полковник и, заметив, как пара лучников вздрогнули, довольно улыбнулся.
        Константин взглянул на командира и, поймав утвердительный кивок, продолжил, щедро делясь информацией с внимательно слушающими его бойцами.
        - Каждый из вас попал в армию при вполне себе обычных обстоятельствах, вот только у каждого есть два момента, вызывающие беспокойство. Во-первых, каждый случай уникален: Ольха - из потомственных магов, девушка, решившая стать лучницей; Шарп - сын изгнанного бастарда герцогства Никай, самолично явившийся на вербовочный пункт, хотя, если не ошибаюсь, уже и страны-то такой нет, и так далее. Практически у каждого из вас есть своя уникальная история и... - Константин отпил из свой фляжки. - И у каждого своя тайна. Причём тайна эта, в моём видении, по своей форме, цвету, размеру весьма похожа...
        - Серый кардинал! - широко раскрыв глаза, прошептала Ольха.
        - Деточка, дыши ровнее, береги свои лёгкие, - слегка улыбнувшись, ответил Константин.
        - И да, тайны ваши до смешного похожи на тайну Оливера. За исключением Сахарка и Шарпа. И сейчас мы узнаем, правы ли были мои, то есть наши умозаключения.
        Следующие пять минут прошли в напряженной тишине. Константин никого не торопил, полковник устало смотрел на невысокое пламя костра, а Олег с Оливером во все глаза следили за обездвиженными бойцами.
        Первым отреагировал командир латников Лид:
        - Боевое крыло гвардии Цитадели. Задача - продемонстрировать великолепную защитную технику, попасть в телохранители к принцу, ликвидировать по команде.
        - Сознание у вас одно на всех? - с интересом полюбопытствовал Константин.
        - Нет, у четверых приоритет в реакцию, у меня в оценку ситуации. Откуда вы в курсе о секретных разработках Цитадели?
        - Скажем так, один из моих людей давным-давно курировал похожий проект, - усмехнулся Константин. - Ооочень давно.
        - Выявить линии снабжения и коммуникации Крепости, быть готовым их нарушить в случае войны, - подал голос Тень.
        - Аналогично, - добавил Мрак, с облегчением смотря на товарища, - до последнего боялся, что тебя придётся... того, дружище.
        - Рад, что мы на одной стороне, дружище, - серьезно кивнул Тень.
        - Лучники Башни, - проворчал Борх. - Нас закидывали по одиночке, но мы друг друга знаем достаточно долго. Наша четвёрка - это я, Рим, Рон и Ольха. Собственно, стандартная четвёрка. В случае вторжения - задача уничтожить ставку командования. Остальные лучники - тоже с нашего крыла.
        - Вы-таки правы, Константин, - мэтр Раби, благодушно улыбаясь, посмотрел на аналитика. - Налоговая Цитадели, но о своей задаче позвольте умолчать для вашего же здоровья, - мэтр Раби, благодушно улыбаясь, посмотрел на Константина.
        Аналитик многозначительно хмыкнул, но уловив еле заметный кивок полковника, молча улыбнулся и перевел взгляд на священника.
        - Перемен требуют наши сердца, - хрипло пропел клирик, с прищуром смотря на Константина.
        Тот, ни единым мускулом не выдав охвативших его чувств, переглянулся с полковником и молча кивнул.
        - Ха! Так это же… - Олег не договорив осекся под обжигающим взглядом полковника.
        - Насколько я знаю, Серый кардинал не только видит намерения человека, но еще и способен отличить правду от лжи? - с вопросом в глазах уточнил погодник.
        - Да, это так, - кивнул Константин.
        - Я не могу сказать свою должность, но моя цель - это мир между странами, - погодник перевел взгляд с Константина на полковника и обратно, - моя цель - это мир вэтом мире.
        Константин, на несколько секунд задержал взгляд на недомаге, раздумывая, про себя, что именно имел в виду погодник выделяя интонацией «в этом». Приняв решение, он кивнул себе под нос и перевел взгляд на следующего бойца.
        - Я не разведчик и не шпион, - тяжело роняя слова, проговорил Шарп, - Дворцовые интриги заставили меня исчезнуть сначала из дворца, потом и вовсе из страны. Поблуждал по миру, наемничая то здесь, то там, потом прибился к армии Крепости. Повезло, наверное, - пожал плечами воин.
        Наконец, очередь дошла и до Сахарка:
        - Я не шпион, - пробасил тот, - но мне нужно в Цитадель.
        - Зачем, мой большой друг? - с улыбкой спросил воина Константин.
        В этом здоровяке он не чувствовал ни грамма фальши.
        - Чтобы найти свою сестру, - нахмурился гигант.
        - Дружище, не переживай, мы найдём её, - в порыве чувств выдавил из себя Олег, вспоминая про оставшуюся дома сестрёнку.
        - Спасибо, - растрогался большой ребёнок.
        - Собственно, пришлось пойти на большой риск, раскрывая карты сейчас, - вновь взял разговор в свои руки Константин, - знали бы вы, как было непросто объединить в один отряд столько профессиональных шпионов. И если бы не моя недавно обретённая, кхм, способность, мы бы не рискнули вскрываться.
        - Полагаю, в противном случае, нас всех бы угостили отваром м-м-м… несколько других трав? - уточнил мэтр Раби.
        Константин в ответ растянул губы в неживой улыбке.
        - А теперь, мужики… и дама, нам нужны ваши связные, чтобы нас не повязали как нарушителей границы и врагов народа.
        Тень поднял голову:
        - Это решаемо, недалеко от того места, куда мы должны выйти, в пару днях пути, должен находится небольшой фортпост, там базируются авантюристы, совершающие вылазки в Пустыню за артефактами Древних. Там у меня есть надежный человек.
        Остальные промолчали, соглашаясь с предложенным вариантом.
        - Значит, решено, двигаем до деревушки.
        Константин молча посмотрел на Олега, и парень, сняв с пояса фляжку, поочередно принялся подносить ее к губам каждого из отряда, помогая сделать небольшой глоток.
        - Оливер, наблюдай за той четверкой лучников, какие-то они мутные, - шепнул Константин огненному магу, - да и Ольха эта, явно непростая девочка.
        - Понял, - отозвался маг, наблюдая за тем, как магичка сплевывает Олегу под ноги и с нескрываемой злостью смотрит в спину парня, не обратившего на нее ровным счетом никакого внимания, - понял…
        Глава 5
        ИНТЕРЛЮДИЯ II. МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        Неделя пролетела для ребят словно каникулы - быстро и бестолково. Друзья, расстроенные провалом, поначалу и вовсе опустили руки. У опечаленной Наты серьезно замедлился процесс обучения и то и дело срывался над плетениями. Костян пропадал на арене, вымещая на противниках душившую его ярость или в Лесу - там его никто не бесил. Ну а Максимилиан сходил с эльфами в лес на патрулирование, после чего два дня ни с кем не разговаривал. Стрелял-то парень неплохо, но вот по лесу ходить не умел совершенно.
        - Не переживай, Максимилиан, с опытом всё придёт, - успокаивал его Ник, бесшумно появляющийся то слева от парня, то справа, что, конечно, не могло не раздражать Макса.
        На третий день Максимилиан не выдержал и заявил, что он тоже идет на дежурство.
        - Про ремень не забудь, - напомнил ему перед выходом Ник, - тебе пригодится.
        Максимилиан, пожав плечами, застегнул на поясе ещё один ремень, совершено, на его взгляд, бесполезный. Но когда рейнджеры и чертыхающийся про себя парень пришли на условную точку сбора, он понял, зачем была нужна вторая кожаная перевязь. Эльфы, обхватывая ремнем ствол дерева, очень ловко и, главное, быстро поднимались наверх. У Макса же получилось далеко не сразу. Кое-как взобравшись на покачивающийся сук то ли сосны, то ли ели, и с ног до головы измазавшись в смоле, он с гордостью посмотрел на наблюдавших за ним эльфов.
        - Максимилиан, а ты с какой целью туда забрался? - переглянувшись с остальными рейнджерами, уточнил Ник.
        - Ну как, засада, наблюдение, все дела, - немного растерялся Макс.
        - Так это же хвойное дерево. Тебя видно как на ладони, да и ветки не всегда вес взрослого эльфа могут выдержать...
        - Вы не дооцениваете эту наблюдательную площадку, - Макс с вдохновением принялся навешивать рейнджерам лапшу на уши. Парню ой как не улыбалось в очередной раз стать позорищем среди стрелков.
        - Вот, представьте, идёт по лесу вражеский отряд, пусть не лучники Леса, но тоже ребята с подготовкой. Цитадельские егеря, например, или, ну скажем, браконьеры, - эльфы как один поморщились словам Макса, браконьеров в Лесу не жаловали. - Куда они первым делом смотрят? Правильно на лиственные деревья с большими, широкими кронами - туда, где легко может затаиться даже человек, не говоря уже об эльфе. Да им и в голову не придёт поднять голову и посмотреть на сосну, то есть на меня, потому что они тоже знают, что ветки у неё неустойчивые, а смола липкая.
        Эльфы призадумались, потом один за другим полезли на близстоящие деревья, чтобы оценить придумку человека. Один лишь Ник, пряча улыбку, остался стоять на земле.
        Обратно возвращались в приподнятом настроении. Эльфы обсуждали и вовсю оценивали новое место дислокации, потом делились воспоминаниями и интересными историями патрулирования. Когда очередь дошла до Максимилиана, парень перестал судорожно перебирать в памяти все его лесные приключения, коих было раз-два, да обчелся, подзавис.
        Нет, ему было что вспомнить - побег из детского садика в 5 лет, благодаря ветвистому тополю, растущему у забора, да несколько походов, в одном из которых Макс собственноручно срубил сушняк, чем до этого момента даже гордился, но все это было не то. Вряд ли эльфы поймут, если он пять минут будет рассказывать о том, как он рубил дерево полутупым топором и какой потом отличный костёр получился из этих дров.

«Черт с вами!» - подумал Максимилиан, «расскажу анекдот!»
        - Ну, значит, застряла как-то лосиха в лесу... - он запнулся, увидев каменные лица эльфов. - А мы с друзьями её быстренько спасли. Вот! - моментально среагировав на изменение настроения рейнджеров, закончил парень.
        - Вы сделали добрее дело, - серьёзно сказал шедший слева молоденький лучник Лорак, - но, может быть, ты расскажешь более подробно, как так вышло и какую магию вы использовали, чтоб усмирить подругу царя леса.
        Стараясь не смотреть на внезапно закашлявшего Ника, Максимилиан устало махнул рукой, мол чего там рассказывать!

«Лось-то царь леса? - между тем подумал Макс. - Видать, мишки тут у вас не водятся… Блин, они что, ждут от меня истории? Вот привязались, а! Ладно, щас вам будет трогательный рассказ. Как говорит Алексей Александрович - «Удивил, победил!», ну держитесь, господа эльфы!»
        - М-м-м кхм, про Лес было рассказано сотни историй, а можно поведать и тысячи, - эльфы согласно закивали, - но каким бы высоким не было дерево, оно никогда не сравниться по вышине с горой. Я сам осознал величие Леса не тогда, когда увидел Древо, не тогда, когда узрел целый город, укрытый в лесу, но тогда, когда увидел с горы насколько далеко простираются лесные массивы. И именно горы поведали мне о величии Леса.
        Максимилиан, начавший речь с пафосной ноткой, под конец закончил на самом деле искренне. Парень задумчиво посмотрел на северо-запад, где по его представлению и располагались те самые горы. Макс помнил, как после похода в горы с классом он осознал в какой огромной стране он живет. И сейчас парень постарался всеми силами поделиться своими ощущениями с рейнджерами.
        Эльфы уважительно проследили за взглядом парня и следующие десять минут шли молча, словно отдавая должное величию Леса.
        - Ну и горазд же ты языком трепать, - несколько шепнул Ник Максимилиану, когда они чуть приотстали от основного отряда.
        - Ну нет у меня крутых историй, связанных с Лесом, - пожал плечами Макс, - что ж поделать?
        - Ничего, ещё будут, - успокоил его Ник. - Слушай, Макс, а расскажи ещё про горы, а?
        - Ты какой-то неправильный эльф, - хмыкнул Максимилиан, пихая эльфа в бок.
        - Вот и отец мне также говорит, - усмехнулся в ответ Ник.
        - Ну ладно, тогда слушай. - Макс тепло улыбнулся, окунаясь в воспоминания. - Самое главное, взять в горы три вещи: тёплый спальник, близкого друга и уверенность в том, что доберёшься до вершины. Конечно, как показывает практика и опыт, ты можешь вернуться без первых двух, но зато третья, оставшаяся вещь, будет твоим лучшим вложением в жизни. Помню, как-то пошли мы с классом на Таганай. Купили путёвки, за нами приехал УАЗик, ну такая большая колесница, в которую мы набились словно в большую котомку и поехали в лес. Приехали, значит туда и нам наш учитель говорит…
        - Ну что, ребята, давайте распределять дежурства, - Алексей Александрович достал блокнот и щелкнул ручкой, - добровольцы на заготовку дров, шаг вперёд.
        Десятиклассники растеряно переглянулись. Турпакет включал в себя полное сопровождение: спальники, палатки, трёхразовое питание и экскурсии.
        - Эм, Алексей Саныч, а огласите весь список, пожалуйста, - как всегда не удержался от шутки Максимилиан.
        - Легко. - кивнул учитель. - Дежурство на кухне - четыре человека. Сбор, пилка, колка дров - четыре человека. Сбор палаток - каждый свою собирает сам. Мытьё посуды - два человека посменно, а остальные очищают от шишек поляну и собирают мусор вот в эти мусорные пакеты.
        - Подождите, - недоуменно спросил Миша Бакиров, - это же не наш мусор, зачем нам его убирать?
        - Вы же, Миша, недавно переехали в новую квартиру, правильно?
        - Ну да, а что?
        - В квартире тоже мусор был от старых жильцов, вы же его убрали?
        - Естественно.
        - А почему?
        - В смысле, почему? Мы ж не свиньи, чтобы в сраче жить.
        - И я так думаю, - согласился Алексей Александрович, протягивая парню пакет.
        Миша наморщил лоб и, явно о чём-то размышляя, автоматически взял мусорный мешок в руки.
        - Но так это же не наш дом, - протараторила Маша, - а общественный лес.
        - Сегодня и завтра мы здесь живём, а значит - это наш временный дом. Да и потом, разве мы с вами не представители общества?
        - Но зачем убирать за кем-то? - продолжала настаивать Маша. - За всеми мусор не уберёшь!
        - А вот сейчас, ребята, важно! Мы не убираем за кем-то, мы убираем для себя, очищая вместе с мусором свои сердца! - завел свою привычную шарманку Алексей Александрович.
        - Я тогда на колку дров! - мгновенно среагировал Костян, не горевший желанием собирать чьи-то бычки и пивные бутылки.
        - И я!
        - Я с Костей!
        - Э, я тоже за дровами! - наперебой кинулись кричать парни.
        - Так, - учитель что-то черканул в своем ежедневнике, - идут Костя, Миша, Андрей и я. Следующий лот: приготовление обеда. Девушки, что скажете?
        - Алексей Александрович, у нас же всё включено, зачем тратить время на готовку, когда можно позагорать? - Маша, ощутив молчаливую поддержку девчонок, пошла в наступление.
        - Так это ж классно, - удивился Алексей Александрович, - представляете, вы готовите на двадцать человек вкусную кашу на костре, в котелке, общаясь при этом… Ведь вас четверо, а парни помогут воды принести или костёр разжечь. Хозяюшки же, нет?
        - Ну ладно, я приготовлю обед, - милостиво согласилась Маша, - Ксюша, Алена, Лера, поможете?
        Девчонки согласно кивнули.
        - Отлично, кто помоет котелок? - разобравшись с девчонками, продолжил АА. - У нас по расписанию шесть приёмов пищи, хочешь не хочешь, а всё поучаствуют в этом увлекательнейшем занятии. Кстати, скажите спасибо, что у нас есть моющее средство и губка, а не только холодная вода и песок, как раньше.
        Распределив обязанности, класс принялся обустраивать лагерь: убирать шишки, разводить костёр, ставить палатки, мыть и резать овощи для каши. Те ребята, которые с первого раза не сумели поставить палатку, разбирали её, сворачивали и, под присмотром Алексея Александровича, ставили снова.
        Время до обеда пролетело незаметно! Ну, а после приема пищи класс пошёл на гору. На горе было… божественно. Воздух был другой, стоящие плотной кучкой одноклассники были другими, даже мысли - и те были другими! Вымотанные после подъема в гору ребята с удивлением обнаружили, что у них открылось второе дыхание. Далее - спуск и возвращение в лагерь.
        Вернулись дико уставшие ребята только к ужину. Благо оставшийся на стоянке инструктор, прикинув по времени, что группа детей задерживается, сам приготовил поесть. Обычные макароны с адыгейским сыром и томатной пастой были сметены практически мгновенно.
        Потом пили чай, сидели у костра, играли на гитаре, пели песни, считали звёзды, рассказывали истории, играли в Мафию и встречали рассвет. Вернувшись в город, некоторые ребята, конечно, повозмущались тем, что пришлось всё делать самим, но после того, как в школе состоялся диалог Маши, которая ходила в поход с классом, и Никой, летавшей в Турцию на неделю, многие ребята поменяли свою точку зрения.
        - Чем вы занимались в походе? Я вот загорала на пляже, пила свежевыжатые соки, каталась на банане, каждый вечер танцевала на дискотеке, - начала хвастаться Ника первого сентября на классном часе.
        - Да, ничего особенного. Приехали, поставили палатки, приготовили обед, искупались в прохладном озере, потом поднялись на гору, вернулись в лагерь, поужинали, поиграли в мафию, костёр, гитара, звёзды, рассвет. Ну, в общем, как обычно.
        - Прям сами палатки ставили и на костре готовили? - переспросила Ника.
        - Конечно, как ещё-то? - с видом бывалой туристки проговорила Маша. - Парни вон даже дерево сухое сами срубили и на дрова распилили, а потом покололи.
        На этом разговор как-то сам собой закончился, завершившись батлом фоточек в Интсаграме. Победителей выявлено не было, но на перемене Ника и ещё несколько ребят подошли к Алексею Александровичу и сказали: «Мы тоже хотим в поход!»
        Почему-то эта история больше всего запомнилась Максимилиану, особенно то чувство правильности и свежести, охватившее его, когда он выбрасывал четыре здоровых мешка с мусором, привезённых из леса, в мусорные баки.
        - Да, - задумчиво протянул Ник, - а говоришь про лес нет историй. Зато про горы толком ничего и не рассказал.
        - Да, успеем ещё, - отмахнулся Максимилиан, - что про них рассказывать, в них идти надо.
        - О, десятник зовёт, - навострил уши Ник, услышав условленный птичий свист, - пошли лагерь на обед разбивать.
        Так, момент за моментом, задание за заданием, Максимилиан постепенно становился в компании рейнджеров своим.
        Ната же, последнюю неделю не вылазившая из Листвы, в попытках помочь Костяну, увлеклась зельеварением и вовсю экспериментировала на друге. Подчас получались такие настойки, что весь мельдоний мира казался по сравнению с Натиными склянками жалкой аскорбинкой. Костян развивал скорость под 80 км в час, падая подчас без сил. Чувствуя, как трещат сухожилия и рвутся мышцы, уворачивался от залпа трёх лучников.
        В общем, издевался над своим телом, пытаясь хоть как-то догнать в развитии Максимилиана и Нату. В итоге парень раз за разом падал на землю сломанной куклой, но Ната с помощью двух друидов за вечер ставила его на ноги. И на следующий день все начиналось по новой.
        Поначалу его это сильно бесило, он ощущал себя подопытном кроликом, но на третий день экспериментов смирился. Вся эта игра в безумного алхимика помогала ему справиться с перепадами настроения и непонятными позывами души рвать всех и вся голыми руками, а иногда даже и зубами…
        У Костяна было такое ощущение, будто в его душу воткнули острый лом с железными заусенцами и старательно его там раскачивали. Раз за разом он находил светляка и прикасался к нему, но весь список возможных классов вызывал в душе такое отвращение, что парня прямо по-настоящему мутило.
        Эльфы, после нескольких боев, перестали устраивать с берсеркером дружеские поединки. Их пугало с какой лёгкостью человек отрывает головы и конечности древесным созданиям - это было ненормально. Максимилиан с Натой тоже беспокоились, но выражалось это у них по-разному: Макс пропадал в лесу, чтобы не лезть другу под кожу, Ната пыталась найти лекарство.
        Неделю спустя, в один из дней, когда Максимилиан ушёл с отрядом рейнджеров на разведку, а Костян вновь пытал счастья у светляков, еле-еле справляясь с тошнотой и бешенством, к Нате подошёл один из друидов.
        - Ты понимаешь, что происходит с твоим другом? - ласково спросил он её.
        Ната упрямо помотала головой, хотя весь её опыт, почерпнутый из земных фильмов, говорил об обратном.
        - Он не может найти себе места. Люди в таком состоянии склоны к необдуманным поступкам.
        - Но почему так получается? Ведь его никто не кусал! - не сдержалась Ната.
        - Древо его знает, деточка, - вздохнул старец, - я не могу понять, что вызвало такой дикий катализ. Причём у тебя и вашего друга-лучника это тоже проявляется.
        - В смысле? - не поняла девушка.
        - Дочка, ты по силе сейчас на голову превосходишь меня, а я посвятил себя Лесу с пятнадцати лет. Может ты и самородок, но ты слишком сильная, - покачал головой друид. - А такое бывает очень редко, в самых уникальных случаях.
        - Например? - боясь ответа, всё-таки спросила Ната.
        - Посвящение богине, какой-то особый ритуал, единение с духом Леса, я не знаю, - протянул лесной маг. - Может быть много вариантов, и ни один из них вам не подходит.
        - Почему?
        - Потому что всё, о чём я тебе сейчас рассказал, описано в легендах, и на моей памяти ни с кем не случалось. Так или иначе, если твой большой друг не справится и потеряет свою человеческую сущность, нам придётся позаботиться о нём.
        В тот день Ната проплакала в лесу несколько часов, а затем с упорством маньяка начала варить зелье за зельем. Ей, городской девушке, остро не хватало радио или музыки и она, занимаясь приготовлением снадобий, мурлыкала любимые мелодии себе под нос. В какой-то момент, увлёкшись приготовлением зелья невидимости, а точнее зелья-хамелеона, меняющего цвет кожи под окружающую действительность, она поймала себя на мысли, что давно не напевает мелодию, но та сама звучит у неё в голове.
        Решив поэкспериментировать, она, сосредоточившись послала музыку в сторону валяющегося на солнышке перед приёмом очередного зелья Костяна. Эффект превзошёл все её ожидания: парень подпрыгнул и принялся оглядываться по сторонам. Покружив по поляне, он подбежал к еле сдерживающейся, чтобы не захохотать, Нате.
        - Слышь, Нат, у меня, короче, - замялся он, но, выдохнув, всё же произнёс, - у меня в голове музыка играет, прикинь? Мне похоже реально лечиться надо.
        - Расслабься, здоровяк, - она ткнула его своим маленьким кулачком в железное плечо, - это я с тобой как бы поделилась.
        Парень ощутимо расслабился:
        - Дура ты, Натка! Зачем так пугаешь?
        - Ну, прости, Кость, я как лучше хотела, - жалобно протянула Ната.
        - Да лан, всё норм, - мгновенно отошёл Костян, - слушай, а можешь что-нибудь из Арии, а?
        - Не знаю, - озадачено протянула Ната, - сейчас попробую.
        Вызвав в памяти густой и сильный голос Кипелова, Ната, погрузившись в музыку, позволяя ей окутать себя и воспарить на крыльях свободы куда-то вверх, выплеснула её из себя.
        - О, круто, - закричал парень и начал фальшиво подпевать, - «…Словно птица в небесаааах…»
        Наоравшись вволю, Костян с серьёзным видом попросил девушку отправить песню Максимилиану.
        - Кость, ты что, сдурел? Я тебе Телеграм что ли или ВК? Отправь, говорит. Как я ему отправлю? Я сама даже не знаю, как у меня получается тебе транслировать, а ты говоришь Максимилиаааану, - передразнила она самбиста, потянув последние гласные.
        - Ну, Ната, ну придумай что-нибудь, ты же такая умная, классная, милая. - не сдавался парень, - Он должен услышать эту песню, вот прям сейчас!
        Спустя полчаса, поддавшись уговорам Костяна, который рогом упёрся в идею радио-фм, Ната начала вслух рассуждать, как это можно сделать:
        - Может представить Максимилиана и музыку послушать? Чтобы как будто образы сошлись? Да не, бред какой-то. Или может... Да нет... А хотя…
        Костян, не выдержав, сказал:
        - Слушай, вот ты как мне послала, так и ему пошли.
        - Так, я как будто камень в воду бросила, и круги от него пошли, а волну на тебя направила.
        - Вот! Так и сделай, только это, - он покрутил головой, - ты знаешь, в какую сторону он пошёл?
        Ната задумалась.
        - Нет, не знаю, - огорченно призналась девушка.
        - Ну, тогда давай реально как будто камень в воду, чтобы по всему Лесу прошлась! - воодушевлённо предложил Костян.
        - А вдруг людям, то есть эльфам, не понравится?
        - Ну, потише сделай, чтоб не сильно орало - так, фоном пусти, они даже не поймут ничего, а если и поймут, то музыка-то хорошая!
        Против последнего аргумента было не поспорить.
        - Да и потом, они все практически щиты ментальные постоянно держат, - окончательно убедил девушку борец, - только один Максимилиан и услышит.
        - А почему бы и нет? - подумала Ната и, вызвав образ песни в голове, отпустила её словно натянутую струну, выбрасывая руки в разные стороны.
        Костян был прав насчёт ментальных щитов - практически все эльфы постоянно держали их в полуактивированном состоянии, потому что сутки напролёт слушать шум лесных духов было некомфортно. Но песню услышал не только Максимилиан.
        Чёрная грациозная хищница навострила уши, её ноздри затрепетали и она, постояв несколько минут в неподвижности, будто купаясь в музыке, которая заиграла у неё в голове, развернула морду на север - в сторону источника мелодии. Хвост несколько раз ударил по гладким, блестящим бокам, и ночная кошка, довольно рыкнув, рванула в выбранном направлении.
        Глава 6
        - Разрешите пригласить вас на учебный поединок, - очередной хлыщ приторно вежливо обратился к Алексею.
        - Нет, спасибо, - парень решил интереса ради ответить отказом.
        Голубоглазый миловидный юноша с щегольски подкрученными усиками аж поперхнулся заготовленной фразой.
        - Как это нет? - засуетился дворянин. - Вы не можете, вас будут считать трусом!
        Алексей уже наловчился их узнавать. У каждого мага дворянского сословия на лацкане плаща, рубахи или куртки был приколот свой герб. У этого, к примеру герб изображал длинную шпагу с пошарпанной медной гардой и неестественно черной рукоятью. Ну и, конечно же, лицо. Эдакое снисходительно-покровительственная гримаса с брезгливой полуулыбкой. В какой-то момент у Алексея мелькнула мысль о клонах, настолько похожи были подходившие к нему маги. Как внешне, так и внутренне. Поначалу парень пытался вести вежливый диалог, но уже после третьей беседы, решил не церемониться.
        Ненависти в глазах магов прибавилось, но время действительно удалось сохранить. И сейчас, смотря на последнего поединщика, Алексей решил немного развеяться перед встречей с наставником Чжо.
        - Трусом? - изобразил зевок Алексей. - Меня это мало волнует.
        - Но позвольте, ведь ваша репутация... А, собственно, почему вы только мне отказали? Ведь предыдущие шесть человек получили ваше согласие! - видя, что Алексей не торопится отвечать, голубоглазый паренёк, то бледнея, то краснея, продолжил. - Понимаете, если вы мне откажете, то это падет пятном на мою честь, и я буду вынужден вызвать вас на дуэль!
        - Так они вроде запрещены? - удивился Алексей.
        - Да, но честь дороже, - высокопарно заявил седьмой по счёту претендент на учебный поединок.
        Не успел Алексей выйти из кабинета ректора, где имел непродолжительный, но непростой разговор с главой академии - магистром Ксандром, как тут же наткнулся на дежуривших около дверей приемной студиозов Академии.
        - А ректор, который, кстати, находится прямо за этой дверью, только что весьма недвусмысленно мне, даже не намекнул, а конкретно сказал, даже, можно сказать, поставил перед фактом, что если произойдёт хоть одна маломальская дуэль, то он меня прикопает где-нибудь за территорией школы вместе с моим визави. И всем родственникам, как он выразился «до троюродных братьев и сестёр», будет отказано в обучении в данном Богоугодном заведении, - на одном дыхании выдал Алексей, оттачивавший, чтобы не терять времени даром, контроль дыхания.
        Рарг уважительно хмыкнул.
        - Ты им поединки назначаешь в одно и то же время, уверен, что справишься? - без тени волнения поинтересовался он у парня.

«Так ты же сам видел последнюю технику», - мысленно ответил Алексей, ожидая пока седьмой претендент на учебный поединок, найдёт что сказать. - «Да и маны хватает с лихвой!»
        - Ну да, интересно будет, - глубокомысленно кивнул рарг. - Но ты же понимаешь, какой ажиотаж произведёт твоё выступление?

«Скажешь тоже - ажиотаж. Но на карандаш поставят - факт. Зато быстрей до ключевых фигур доберусь, а там уже другие расклады пойдут», - мысленно ответил Алексей, наслаждаясь тем, как лицо собеседника меняет цвет от красного к синему, а потом к белому. - «Смотри, Цит, прям как флаг России, только верх ногами».
        - Леш, не переоцени себя. Там такие зубры сидят, что схарчат, даже не поморщатся, - и не взглянув на парнишку, предостерёг его рарг, - отправят, к примеру, на опыты и поминай, как звали!

«Для этого и нужен общественный резонанс», - поморщился Алексей, - «Да и путь отхода на крайний случай мы с тобой уже обговорили».
        - Неймётся тебе, Алексей, - недовольно покачал головой рарг и посмотрел на ученика Академии, который до сих пор пытался что-то из себя выжать.
        - П-п-пожалуйста? - наконец-то выдавил из себя паренёк.
        Рарг с Алексеем синхронно вздохнули.
        - Слушай, дружище, а тебе это зачем надо-то? - бывший завуч внимательно посмотрел в глаза воднику. - Для чего ты так рвёшься за здорово живёшь отхватить по шее и стать позорищем всей Академии?
        - Это дело чести, - стараясь максимально выпрямить свою сутулую спину и задирая нос к потолку, надменно бросил воздушник, после чего до него дошел смысл сказанных Алексеем слов. - Что?! Еще посмотрим, кто по шее получит!
        - Перед своей дамой сердца выпендриваешься поди? - уточнил Алексей.
        - Да как вы смеете... - начал было топорщить свои усики магик, но осёкся под серьёзным взглядом завуча.
        - Поверь, это того не стоит, - веско сказал Алексей. И, немного помолчав, добавил. - Даже если вы победите, то семеро на одного - это не победа, это стыд. Твоя же подруга, втянувшая тебя в эту гнилую тему, сама тебя и заклеймит трусом и негодяем. Сам подумай - семь магов на одного новичка…
        - …
        - И всё же я настаиваю, - обдумав услышанные слова, решительно произнёс парень, - но даю вам слово дворянина, что я, Арно Ги'Дерека, не нападу на вас бесчестно!
        - Ну, смотри, Арни, как хочешь, - пожал плечами Алексей, понимая, что так и не смог переубедить парня, - тогда завтра, в девять утра! - и деланно потеряв к собеседнику интерес с удовольствием опустился на удивление удобные диваны, стоящие в коридоре по обе стороны от дверей ректорской приемной.
        Тот чопорно поклонился, еще шире расправив плечи, и гордо направился к выходу. Дворянство, по крайней мере те его представители, которых Алексей имел честь встретить, жутко не понравились завучу. Напыщенные, спесивые, недалекие… Он уже успел понаблюдать за магическими поединками второкурсников. Единицы использовали сложные плетения, большинство предпочитало полагаться на сырую силу или фамильные артефакты.

«Как так можно?» - не мог понять Алексей, - «Перед тобой огромный мир открытий и чудес! Да сложно с ходу вникнуть в теорию магии, в особенности построение нестабильных структур, в синхронизацию потоков… Но ведь это лишь дело усидчивости и желания! Побеждать на арене только за счет родовых техник и жутко этим гордиться? Не понимаю…»
        - Знаешь, может быть я открою тебе истину, но в твоем мире и без магии людям живется интересно, - рарг мечтательно улыбнулся, окунаясь в почерпнутые у Алексея воспоминания. - миллионы видеоуроков, книг, музыки, фото и много-многое другое! Можно за несколько лет стать кем угодно! И что, многие твои знакомые воплотили свои мечты в жизнь?»

«Ну ты скажешь тоже» - хмыкнул парень, - «Я изучал эту тему и понимаю, о чем ты говоришь. Увы, но большинство людей предпочитают наблюдать за успехами других. Они думают: «Вот если попаду в другой мир, то я там развернусь!», а по факту лежат на диване и смотрят зомбоящик!»
        - Ну так и ну нас также, - пожал плечами рарг. - Есть магия, нет, какая разница?
        - Это да, - невольно согласился имперский маг, - это да…
        Задумчиво проводив уходящего с нереально выпрямленной спиной дворянчика, Алексей вздохнул и посмотрел на рарга:
        - Слушай, Цит, а время-то то у вас тут есть?
        - Ну, ты уж совсем наш мир за средневековье не держи, - посмеиваясь, ответил рарг, - это сейчас застой, стагнация, а раньше...
        - Не, ну то раньше, - перебил рарга Алексей, не желавший в очередной раз слушать о «старых добрых временах».
        Цитрамон в последнее время стал на удивление сентиментальным, с нежной грустью вспоминая ушедшею эпоху правления Древних.
        - Да у нас часы у любого крестьянина есть, амулеты до сих пор поддерживают базовый функционал. Причём это не ваши примитивные куски железа на руке, а продукт высоких магических технологий, - рарг поднял указательный палец вверх. - Достаточно прикоснуться к медальону, и ты почувствуешь сколько сейчас времени. Можно сказать, практически идеальные биологические часы.
        - Погоди, так и будильник можно поставить? - с головой погрузившись в конспекты Седерика после возвращения из Пустыни, Алексей многие вещи выпустил из зоны своего внимания. Сейчас же приходилось срочно наверстывать.
        - Конечно. - улыбнулся рарг. - А раньше эти амулеты ещё и использовались для перевода денежных средств и для проведения переговоров и многого другого.
        - Хочешь сказать, что у вас тут биткоины появились раньше, чем у нас? - недоверчиво покосился на друга Алексей.
        - Лёш, вот ты вроде умный человек, интеллект зашкаливает, теорию магической диффузии в один вечер освоил, потом ещё и в заклинание сумел триггеры вплести без закольцовки, да еще и активировать всё это умудрился, но когда дело до банальнейших вещей доходит - дуб дубом.
        - Чего это сразу дуб дубом? А триггеры эти я не сам придумал, а у Седерика подсмотрел, когда он отложенную молнию в меня запустил.
        - Вот я про что и говорю! Отложенное заклинание углядел и понял, как его повторить, а догадаться, что древние также свой амулет привязывали к своему инвентарю и совершали, как вы говорите, транзакции без всякой там комиссии…
        - Я предпочитаю слово «переводы», - буркнул слегка уязвлённый Алексей, - без всякой американщины… Но постой-ка! Не бывает такого, чтобы без комиссии!
        - Ни единого медяка не требовалось, - щёлкнул ногтем по зубу рарг.
        - Хм, ну как-то это слишком хорошо, словно ипотека от Сбербанка... Ааа, понял! - Алексей улыбнулся, словно взрослый, наконец-то разгадавший детскую загадку, - они ману потребляли?
        - Что есть, то есть, причем не слабо так… - кивнул рарг. - Но согласись, всё равно удобно!
        - Удобно. Кстати, насчёт удобств, диванчики тут, конечно, комфортные, но, думаю, нам пора идти искать наставника Чжо и двух будущих Имперских магов, - не удержавшись, Алексей горделиво покосился на рарга.
        - Ага, - снова кивнул Цит, - только в таком случае тебе завтра маны не хватит даже чтобы огонёк зажечь.
        - Что-нибудь придумаем, - легкомысленно отмахнулся парень от предостережения рарга. - С кем мне тут воевать кроме тех семерых студентов?
        Парень пружинисто поднялся и с легким сожалением посмотрел на диво удобные диванчики, стоящие вдоль стен ректората. Взглянув на карту, Алексей направился вслед за ушедшим минутой раньше дворянином. Шагая по мраморным плитам к выходу из центрального здания Академии, парень решил еще раз прокрутить в голове разговор с ректором.
        Глава 7
        Магистр Ксандр не стал держать гостя Академии в приемной, приняв парня практически сразу. Как только секретарша - маг земли, брюнетка, два ребенка и любящий муж - все это он узнал за неполные пять минут, проведенные в приемной - пригласила Алексея в кабинет, рарг тут же хмыкнул:
        - У ректора пунктик насчет форточников, очень интересуется вашим братом, в противном случае минимум бы полчаса сидел ждал, а то и вовсе не пустили бы.
        Алексей неопределенно хмыкнул, заходя в кабинет ректора.
        - В первые же несколько минут пребывания в моей школе напасть на ученика Академии… - высокий статный мужчина с зачесанными назад волосами и хищным ястребиным носом так и впился глазами в парня. - Хотя, глядя на вас, я прекрасно понимаю, отчего у всех встречных магов начинают просыпается желание швырнуть в вас несколькими заклинаниями!

«Цит?» - смотреть в пылающие ненавистью глаза сидящего в кресле архимага было до усрачки страшно. - «Цит?!»
        - Спокойно, Леш, я работаю, - сердито буркнул рарг, с виска которого скатилась одинокая капелька пота, - еще пару секунд!
        - Проклятье подцепил в развалинах, - медленно подняв перед собой руки, затараторил Алексей, - чем сильнее маг, тем сложнее ему сдерживаться, чтобы не поджарить меня. Удивляюсь вашей выдержке! Обычно первый позыв самый сильный, потом отпускает…
        - Готово! - устало бросил рарг. - Чертов Орден! Да и старина Ксандр силен, ничего не скажешь. В общем, кокон сильно просел. Боюсь, что вместо двух недель у нас от силы два дня.

«Неприятненько» - растянул губы в улыбке Алексей, - «Ладно, позже обсудим, ключ ищи пока!»
        - Хм, действительно, - протянул ректор, озадаченно хмурясь. - Какое сильное ментальное давление… хм. Что ж, признаюсь, вы меня удивили, молодой человек.
        - Говорят, что нет второго шанса, чтобы произвести первое впечатление, но я все же попробую, - вежливо поклонился парень. - Меня зовут Алексей, попал в Академию по протекции студиоза четвертой ступени, наставника Седерика. Прошу прощения за тот досадный инцидент. Всему виной языковой барьер, возникший между мной и моим… - он покрутил рукой, - мм, оппонентом.
        - Насколько я слышу, с языком у вас полный порядок, - приподнял бровь магистр Ксандр, к этому моменту полностью взявший себя в руки.
        Ректор отошел от окна и уселся в большое черное кресло, жестом предлагая Алексею присесть на стул для посетителей, который стоял перед огромным письменным столом из железного дерева. Парень еще раз поклонился, принимая приглашение.
        Присев на краешек стула, Алексей украдкой осмотрелся.
        Широкое окно во всю стену. Одинокая кадка с каким-то непонятным растением, стоящая в углу кабинета. Белоснежный ковер, картины, развешанные по стенам, массивные книжные полки. Книжные полки!
        - Я некорректно выразился, - Алексей с усилием отвел взгляд от личной библиотеки ректора и посмотрел магу в глаза, - скорей всего имел место быть некий культурный барьер, отражающий менталитет народа.
        - Да? - заинтересовался ректор. - И в чём же он проявился?
        - В моём мире не приняты никакие упоминания о матушке собеседника. - слегка нахмурился Алексей. - У нас на этот счёт всё строго.
        - Понимаю, - покивал ректор, - что ж, думаю, в таком случае, инцидент исчерпан. Я даже не буду штрафовать Седерика за то, что он не уследил за вами, молодой человек.
        - Благодарю, - механически поклонился Алексей, бросив незаметный взгляд на рарга, который в этот момент с интересом изучал книжную полку магистра Ксандра.
        - Ого, да тут есть парочка хроник ещё моих времён. Тебе будет интересно и полезно их прочитать. - сделал акцент Цит. - Особенно вот эти два экземпляра.
        - Что ж, я вас больше не задерживаю, молодой человек, - проронил ректор, что-то чиркая на листе бумаги, - но если вы проявите желание учиться в нашей Академии, ваша просьба будет удовлетворена незамедлительно, - пожилой маг выжидающе посмотрел на парня.
        - Благодарю ещё раз, - слегка поклонился Алексей, недоумевая про себя, чего это его потянуло на поклоны. - Магистр Ксандр, скажите, пожалуйста, можно посмотреть вашу библиотеку? Я в прошлом учитель литературы и не могу не спросить…
        - Приятно слышать, - благосклонно кивнул магистр и, проследив за взглядом Алексей, развернулся вместе с креслом к своей книжной полке. - Вас интересует что-то конкретное?
        - Вон те два томика в стальных обложках, - смущенно проговорил Алексей, всем своим видом показывая охвативший его интерес. - Дико интересно, какой в них переплет!
        - В стальных, говорите? - усмехнулся ректор, поднявшись из-за стола. - Собственно говоря, вы недалеко ушли от истины, они действительно отчасти стальные, это-то и помогло этим двум раритетам пережить несколько веков и дойти до нас в практически идеальном состоянии. Но почему именно они?
        Магистр Ксандр подошёл к шкафу и привычным движением достал указанные книги. Нежно провел рукой по серебристой обложке и, многозначительно хмыкнув, вернулся за стол, положив книги по левую сторону.
        - Обложка интересная, - с профессиональным видом ответил Алексей, оценивающе осматривая лежащие на столе тома. - Думаю, магистр Ксандр, этим книгам не пара веков, а несколько тысячелетий…
        - Как вы поняли? - по ректору было видно, что ему доставляет истинное удовольствие общаться с Алексеем.
        - Я могу ошибаться, но вот эти царапины и потемневшие уголки, - парень, не сводя глаз с книг, задумчиво почесал подбородок. - Разрешите?
        Тщательно скрываемую просьбу в голосе Алексея было практически невозможно заметить. Но магистр Ксандр не зря был ректором Академии. Немного помедлив, маг великодушно пододвинул книги к Алексею.
        - Надеюсь не нужно предупреждать вас об аккуратности, - магистр во все глаза наблюдал за сидящим перед ним парнем.
        Магистр Ксандр прекрасно знал, что эти два «стальных» томика были не просто книгами, но артефактами Древних и периодически проверял одаренных форточников подсовывая им артефакты и наблюдая за реакцией своих посетителей. Сам он, как ни старался, так и не смог понять, как их активировать.
        Некоторым форточникам удавалось его удивить, что, к сожалению, случалось, довольно редко, но Ксандр не терял надежд. Он точно знал - если кто и сможет открыть этот двухтомник, то только форточник.
        Алексей тем временем, не замечая ни внимательно наблюдающего за ним ректора, ни предостерегающего взгляда рарга, трепетно коснулся обложки.
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕН ПАКЕТ: «ИМПЕРСКИЙ КЛЮЧ». (ПОДКЛЮЧЕНИЕ К СЕТИ ИМПЕРСКИХ ТЕЛЕПОРТОВ - ВЫПОЛНЕНО)
        НАЧАТЬ РАСПАКОВКУ? ДА/НЕТ
        Алексей восхищенно цокнул языком, с трудом удерживая на лице невозмутимое выражение лица.

«Получилось! У нас получилось!!!»
        - С вами все в порядке? - участливо поинтересовался ректор, не спуская с Алексея цепкого взгляда. - Мне показалось или вы вздрогнули?
        - Что? - переспросил парень, судорожно раздумывая, чтобы ответить сидящему напротив магу. - Вздрогнул? Бог его знает! Магистр, вы только посмотрите на эти рисунки, - Алексей с любовью коснулся знакомого ему символам ОМ. - Вы представляете насколько это древний труд? Быть может вы позволите засесть с этими книгами в библиотеку, я уверен, я точно уверен, что внутри находится сенсация! Открытие века!
        - Не переигрывай, - буркнул рарг, - он что-то подозревает. И ни в коем случае не открывай книгу.
        - Думаете? - прищурился ректор. - Не стесняйтесь, прочтите пару страниц!

«Черт, Цит! А если она сама откроется?»
        - Если не захочешь - не откроется, - успокоил его рарг, - сделай вид, что пытаешься открыть, но не получается.
        Алексей сделал точь в точь как сказал рарг. Попытался открыть книгу, страницы были словно склеены и книга, как только Алексей не крутил ее в руках, никак не поддавалась. Хотя парень знал, стоит ему пожелать, как стальной томик тут же распахнется.
        - Странно, - Алексей бросил «бесплотные» попытки открыть артефакт и посмотрел на Ксандра, - я так понимаю, это какой-то артефакт?
        - Все верно, - по птичьи наклонил голову магистр, - увы, но эти книги не открыть. Зато у меня есть другие…
        - Магистр, - Алексей правильно расценил паузу, сделанную ректором, - а можно будет их почитать?
        - Даже не знаю, - ректор с любовью посмотрел на книжный шкаф, - думаю, я смогу дать вам почитать парочку книг, но только если вы примите на себя обязательства стать студиозом Академии и... оставите в залог плащ, который я видел на Седерике.
        Магистр посмотрел на парня долгим пронзительным взглядом, словно рентгеновским лучами прощупывая его насквозь.
        Уловив на периферии зрения согласный кивок рарга и быстро пробежав глазами по отливающей серым надписи над головой мага:
        АРХИМАГ КСАНДР, УРОВЕНЬ ???
        Алексей вызвал меню и достал максимально подходящий, на его взгляд, плащ. Артефакт отливал золотым шитьём и был достаточно тяжелым. Парень улыбнулся и, задушив жабу, протянул его удивлённому архимагу со словами:
        - Уважаемый магистр Ксандр, примите в качестве подарка трофей из Пустыни!
        Маг неверяще уставился на появившийся из ниоткуда плащ, переводя взгляд с артефакта на Алексея и обратно, тут же подметив золотистую вязь символов, струящихся по ткани.
        ПЛАЩ БОЕВОГО МАГА, ???
        - Неужели… - сглотнул магистр, не справившись с охватившими его эмоциями - неужели пространственный карман?
        - Ну да, - кивнул Алексей. - Точнее, не совсем. Это не заклинание, это сумка такая, прикупил недавно на границе.
        - Знаете, молодой человек, - ректор задумчиво пробарабанил какую-то мелодию, похожую на какой-то марш. - Сумы Древних - не редкость в нашем мире, но привязать ее к себе, сделав из неё пространственный карман, умеют лишь единицы. Причём умение это полностью закрывает им возможность использовать атакующие заклинания. В народе их называют «сундуки».
        - Эх, Лёша, - вздохнул рарг, - зря карман светанули… Скажи, что ты специалист широкого профиля.
        - У меня несколько... общая специализация, - улыбнулся Алексей.
        - Что ж, понятно, - вернув себе невозмутимость, произнёс архимаг, - тогда, думаю, вам будет интересно пообщаться с магистром Чжо. И да, держите! - С этими словами пожилой маг протянул ему серебряный перстень.
        Алексей мог побиться об заклад, что секундой назад в руках ректора ничего не было.

«Значит не один я такой уникальный», - подумал завуч, принимая артефакт.
        ПЕРСТЕНЬ УЧЕНИКА ???
        - Это в качестве м-м-м … ответного подарка, - улыбнулся магистр, - и если у вас будут ещё такие плащи, будьте добры, прежде чем их продавать, покажите мне.
        - Хорошо, - кивнул Алексей, - а тот плащ, который я вам подарил, какие у него особенности? И у этого перстня?
        - Перстень не делает ничего, за исключением того, что он повышает ваши манопропускные способности.
        При этих словах над перстнем, вместо одного из вопросительных знаков, всплыла табличка с характеристиками:
        УВЕЛИЧЕНИЕ МАНОПОТОКА НА 2%
        - Для магов, выбравших сходный с вашим путь развития, этот артефакт не бесполезная игрушка, а средство выжить.
        - Алексей, брат, - возбуждённо прошептал рарг на ухо Алексею, переходя на сленг старшеклассников, - это реально царский подгончик! Ты же сейчас сможешь две вещи к себе привязать, не урезая своих возможностей!
        - Благодарю, - улыбнулся Алексей, не спеша надевать перстень.
        Полюбовавшись серебряной печаткой, парень убирал кольцо в карман и уточнил:
        - А плащ?
        - О, возможность подвесить парочку заклинаний и «всего-то» возможность отразить один пропущенный магический удар, - довольно улыбнулся магистр. - Но вам, юноша, уже пора идти.
        - Эм, да, спасибо, до свидания, - старательно не давая проснувшейся жабе взять верх, Алексей максимально вежливо растянул губы в улыбке и вышел из кабинета ректора.
        Он прошёл через приёмную, искренне улыбнувшись кареглазой магичке, и вышел в коридор. Сидящие на удобных диванчиках маги тут же повскакивали со своих мест и выстроились в очередь к Алексею.

***
        - Какой интересный молодой человек, - Ксандр с интересом наблюдал за тем, как последний из студиозов вызывал форточника на поединок, а тот лениво отмахивался от настойчивых предложений молодого Ги’Дэрека. - Кори! Организуй мне картинку с общежития радужников!
        Ректор и не думал повышать голос, но кареглазая секретарша его услышала и, достав откуда-то старинный хрустальный шар, принялась, закусив губу, над ним ворожить.
        - Кори, а ты что-нибудь почувствовала, когда этот форточник зашел в приемную?
        - Да, господин ректор, - магичка и не подумала прекращать работу с хрустальным шаром. - Почему-то захотелось вызвать охрану и уронить на него несколько булыжников.
        - Понаблюдаем за ним, - решил архимаг Ксандр. - Подключись к дому Чжо.
        - Но господин ректор, - вяло возразила помощница, - это будет считаться вторжением в личную жизнь преподавателя.
        - Ой да ладно тебе, - отмахнулся Ксандр, - Чжо даже не почувствует, что мы за ними наблюдаем!
        - На вашу совесть, господин ректор, - флегматично согласилась секретарша.
        - Как обычно, Кори, - усмехнулся маг, неуловимым движением руки создавая воздушный экран и впиваясь в него своим фирменным взглядом, - как обычно.
        Глава 8
        Дорога до обители радужного мага заняла у него ни много ни мало десять минут неспешным шагом. На самом деле дойти можно было и за две, но Алексей старательно обходил стороной всех встречных студиозов. Но стоило ему добраться до новенького кирпичного двухэтажного здания стоящего прямо за огромными стеклянными теплицами, как академия словно обезлюдела.
        Алексея до последнего не покидала уверенность в том, что он заблудился и забрел по ошибке на факультет некромантии, который в Цитадели традиционно не жаловали. Но как только парень обошел красивое здание, поставленное буквой «П», как все его сомнения испарились.
        По крайней мере невысокий, худощавый мужчина одетый во все темное, но с ярким, переливающимся всеми цветами радуги, плащом на плечах и двое сидящих на скамейке студиоза, помятых в бесконечных сражениях, явно давали понять Алексею, что он пришел по адресу.
        - Наставник Чжо? - парень слегка поклонился магу, стоящему посреди самодельной тренировочной площадки.
        - Проходи, гость долгожданный, - кивнул мужчина лет сорока с раскосыми глазами и небольшими залысинами, после чего на чистом русском добавил, - ты в курсе, что при взгляде на твою рожу, хочется тебе врезать?
        - В курсе, - поморщился завуч. - Русский?
        - Я похож на русского? - усмехнулся маг в радужном плаще. - Чего замер, подходи ближе, уже не так сильно хочется тебе накостылять.
        - Казах что ли? - улыбнулся Алексей, не спеша подходя ближе.
        - Киргиз, - ухмыльнулся мужик, протягивая ладонь, - ну, здарова что ли?
        - Здарова! - маги крепко пожали друг другу руки.
        Наблюдающие за ними парни в серых ученических плащах молча переглянулись.
        - С моими учениками, думаю, ты уже познакомился, - кивнул в их сторону Чжо.
        - Ну так, - ответил Алексей и кивнул сидящим на диванчике парням, после чего снова посмотрел на мага, - почти. Я - Алексей.
        - Наставник Чжо, - и отвечая на вопросительный взгляд Алексея, маг улыбнулся и пояснил, - вырос на фильмах Брюса Ли, да и вообще, с детства нравилась китайская культура, карате, ушу, все дела.
        - Понятно, а давно… - замялся Алексей.
        - Да, лет пятьдесят-шестьдесят назад, - понял его вопрос маг, - не помню, сколько мне было тогда - то ли четырнадцать, то ли пятнадцать. В общем, долгая история.
        - А почему выбрали Имперского мага?
        - Пошли в дом? - словно не расслышав вопрос парня, предложил Чжо.
        - Пойдем, - кивнул Алексей, внутренне соглашаясь, что улица не лучшее место для серьезных разговоров. - классный домик у вас, прям поместье целое!
        - Тут три блока, - проследил за взглядом Алексея Чжо, - правое крыло, куда мы сейчас идем, жилое. Гостиная с камином на первом этаже, личные комнаты на втором. Даже кухня своя есть! Левое крыло тоже жилое, но, как видишь нас не так много. - Маг с легким сожалением развел в стороны руками. - Поэтому оно законсервировано. Ну а в центральном блоке лаборатории, небольшая библиотека, оружейная, мой личный арсенал и залы для медитаций.

«Мне бы такие условия в студенческой общаге, Цит!» - мысленно обратился к раргу Алексей, заходя вслед за мальчишками в здание, - «Учись - не хочу!»
        - Как видишь, не хотят, - рарг то и дело косился по сторонам, - Не зря Седерик говорил, что Цитадель вкладывает серьезные деньги в радужников. Бьюсь об заклад, на первом выпуске откатывают процесс обучения, а на следующий год здесь не протолкнуться от армейских магов будет!

«Гос. заказ?» - уточнил парень.
        - Он самый, - тяжело вздохнул Цит, - не знаю, заметил ты или нет, но Цитадель во всю готовится к войне.

«Так уже вроде итак воюют с Крепостью?»
        - Я не про Крепость, - хмуро покачал головой рарг, - сквозит тут у Чжо, Леш.

«В смысле?» - Алексей прошел в просторный зал и нерешительно замер на пороге, дожидаясь магистра Чжо.
        - За нами сейчас кто-то наблюдает, - скрипнул зубами Цит, - и я ставлю твой амулет, что это наш общий знакомый.

«Закрыть сможешь?» - уточнил Алексей.
        - Два процента переведи на меня и гарантирую часовую защиту, - прикинул рарг, - может даже полтора.

«Держи», - поморщился Алексей, соглашаясь с предложением Сети предать две условные маноединицы Цитрамону.
        - Так как вы магом-то стали? - повторил свой вопрос Алексей.
        - Присаживайся на любое место. - Чжо скинул разноцветный плащ на деревянную вешалку и уселся на ближайший свободный стул. - Я, собственно, и магом-то становиться не хотел, все детство в карате проходил и когда сюда попал, как-то, знаешь, сразу поверил, что в другом мире.
        Маг откинулся на спинку стула и качнулся на задних ножках, контролируя равновесие ногой, которой он уперся в нижнюю часть столешницы.
        - Вот только думал какой-нибудь воинский класс взять, но мне светляк попался неисправный, сэкономили на мне мои тогдашние, кхм, друзья. - Чжо философски поджал губы и продолжил, - Там было-то всего три класса: «Имперский маг», «Радужный маг» да «Разрушитель». Но первый и третий были красным подсвечены. Как я ни пытался взять их - не смог. Хотя мне грех жаловаться, многим форточникам даже такого выбора не дается.
        - Слава Сети, защита от дурака всё-таки работает даже при таких обширных повреждениях энергоматрицы, - с облегчением поднял руки к потолку Цит, который моментально напрягся, услышав слово «Разрушитель». - Но интересно, как удалось ввести в систему данные о новом подклассе, - тут же задумчиво добавил рарг.
        - Как ты наверно уже знаешь, - продолжил Чжо, - мы по сути не маги, мы - многопрофильные бойцы, я бы даже сказал диверсанты. По крайней мере, первые лет двадцать-тридцать у меня было именно такое амплуа.
        - Крепость? - наугад бросил завуч.
        - В том числе, - кивнул маг, - чаю?
        - С печенюхами? - у Алексея внезапно разыгрался аппетит.
        - А как без них, - приглашающе указал рукой на чайник с блюдцами Чжо, - и вы, оболтусы, тоже садитесь, - бросил он смирно сидящим на диване парням.
        - От души, - поблагодарил Алексей, отпивая из чашки горячего, крепкого, сладкого чая, - прям Родиной повеяло.
        Чай был настолько хорош, что парень не смог остановился до тех пор, пока у чашки не показалось дно.
        - Ну так, для того и выбираю лучшие сорта, - прихлёбывая чай с блюдца, улыбнулся Чжо.
        - Что, даже не спросите, что поменялось за эти годы? - напрямик поинтересовался Алексей, протягивая кружку за очередной порцией ароматного напитка.
        - А зачем? - пожал плечами маг. - Чего душу-то себе бередить? Вернуться назад не получится, а даже если и получится, у меня там уже никого не осталось. Родители от старости уже умерли, братьев-сестёр не было. А здесь у меня семья, обязательства, цель, в конце концов. И это, давай-ка на «ты».
        - Понятно, - Алексей понимающе посмотрел на Чжо и на молча пьющих чай пацанов, и неожиданно для себя спросил, - какой из них твой?
        - Они оба мои, - если Чжо и удивился вопросу, то вида не подал, - но, отвечая на твой вопрос - тот, который сегодня снова проиграл кучке жалких стихийников.
        - Но наставник...
        - Молчать! - оборвал оправдания маг, который внешне больше походил на какого-нибудь ниндзю или самурая, чем на волшебника.
        Магистр Чжо строго посмотрел на хмурых пацанов и пододвинул своему новому знакомому блюдце с овсяным печеньем.
        - Сколько раз им говорить, - пожаловался он Алексею, - для того, чтобы стать настоящим магом, нужны определённые исходные данные! Ешь печенье, сам пеку.
        - А какие параметры у радужников? - поинтересовался Алексей, хрустнув печенькой. - Ммм! Вкусно!
        - Бери еще, - улыбнулся Чжо. - Что насчет характеристик, то не поверишь, но они все должны быть примерно на одном уровне, эдакий стопроцентный баланс.
        - Интересно, - задумался завуч, - тогда получается, этот класс доступен любому человеку?
        - Абсолютно верно, - Чжо прихлебнул чай из блюдца, - но, сам понимаешь, слабаком быть никто не желает, и уж тем более никто не собирается вкалывать в счет смутной долгосрочной перспективы.
        - Есть такое, - Алексей посмотрел на рарга, но тот отрицательно покачал головой.
        - Понимаешь, - проговорил он, поправляя галстук и с интересом косясь на чашку чая, - они слишком слабенькие, и мы не сможем произвести апгрейд этих ребятишек. А вот сам Чжо, на мой взгляд, готов - у него везде твёрдые шестёрки, а где-то Система даже семёрку определяет. Если не жалко 40% всего маназапаса, можем попробовать. С кем-то другим такое бы не прошло, но у меня как раз есть с десяток пакетов, среди которых есть и «Имперский маг»

«Понял тебя, что же до маны, то нет, не жалко ее, давай попробуем!», - немного подумав, мысленно согласился Алексей и обратился к сидящему напротив магу.
        - Слушай, Чжо, как относишься к экспериментам?
        - Что за эксперименты? - насторожился радужник, отставляя чашку с чаем в сторону. Парни тоже навострили уши.
        - Попробуем тебя прокачать до Имперского мага, - размял шею Алексей.
        - Невозможно, - покачал головой Чжо, - выбор класса даётся раз в жизни, после этого светляки никак не реагируют на прикосновения. Есть правда умельцы, и о них ходят слухи, что они способны раз в жизни предоставить тебе возможность сменить класс, но стоит это очень дорого и там куча всяческих ограничений.
        - Ну, не хочешь, как хочешь, - пожал плечами Алексей, протягивая руку за очередной печенюшкой.
        - Ты так об этом говоришь, будто сто раз так делал, - Чжо, не удержавшись, встал из-за стола и принялся ходить туда-сюда кругами, заложив руки за спину.
        Судя по тревожно переглядывающимся студиозам, для него это было высшим признаком волнения.
        - Ну, скажем так, маны я потрачу сегодня много, - протянул парень, не отвечая на вопрос.
        - Ах ты ж, Сеть тебя дери! Поставь себя на мое место. К полумагу-полудиверсанту, лет десять назад достигшему своего потолка вдруг приходит форточник и обещает превратить в полноценного Имперского мага! Да я о них полжизни информацию собирал по всему Порогу!
        Чжо неожиданно замер на месте.
        - А ведь ты можешь быть резидентом Крепости… И убьешь меня… Или Ксандр, зараза, снова проверяет! Как все непросто, а!
        Чжо, не обращая ни на кого внимания вслух проговаривал все возможные варианты развития событий. Алексей с пониманием смотрел на мужчину перед которым ребром встал выбор. В чем-то он его даже понимал. Если бы самому Алексею предложили стать магом, а на кон поставили автобус с детьми он бы, наверное, не согласился. А у Чжо на кон была поставлена не только его собственная жизнь, но и судьба сыновей.
        - К Ксурам! Давай! - резко повернувшись, маг подошёл к Алексею, - Как говорят на моей старой Родине: попытка - не пытка. Не знаю почему, но вся моя интуиция кричит о том, что такой шанс упускать - нельзя!
        Алексей поднялся, отряхнул руки от крошек и посмотрел на рарга.
        - Пусть ляжет на пол, а ты сядь у его головы и обхвати виски ладонями, - рарг принялся деловито распоряжаться, - и скажи мелким, чтобы не дергались.
        - Чжо, надо на пол лечь и расслабиться, - Алексей опустился на колени, - вот сюда, чтобы голова…, да вот так.
        Наставник радужных магов послушно лег на пол, но напряжённое тело и плотно сжатые губы говорили о том, что расслабиться ему не удалось.
        - Так, Леш, сейчас перекинь на меня канал. Да не весь, а сорок процентов! Так… хорошо. Теперь, помнишь, как ты кнопку музыки на панели управления нарисовал? - по лбу рарга покатились крупные градины пота.
        Алексей кивнул.
        - Рисуй такую же, какую видел перед собой.
        Алексей прикрыл глаза и представил себе переливающуюся серым надпись:
        Доступен класс «Имперский маг». Выбрать? Да/Нет.
        И «поделился» её с Чжо.

«Готово», - мысленно бросил он раргу.
        И тут же чуть не упал от внезапно нахлынувшей слабости. Полоска маны стремительно опустела.
        Лежащий на полу маг резко вздрогнул, после чего чуть ли не растекся по полу, расслабляясь.
        - Ох, ничего себе, - помотал головой Алексей и мысленно добавил, - «Какая-то вялость у меня, друг Цитрамон».
        - А ты как хотел, - вытирая пот со лба, произнёс рарг, - всё, мы своё дело сделали. Пакет подготовлен и сейчас всё зависит от твоего нового киргизского друга - примет он новую возможность или нет.

«То есть?» - нахмурился Алексей.
        - Если нажмёт на «Нет», считай, ты зря слил ману, а я на шаг дальше шагнул от воссоединения с сервером Цитадели. А если «Да», то у тебя должна будет появится интересная цепочка навыков.
        Алексей посмотрел на Чжо. Тот неподвижно застыл с закрытыми глазами. Было лишь видно, как под веками бегают вверх-вниз его глаза.
        - Кстати, Ксандр не унимается, - усмехнулся Цит, расслабляя узел своего алого галстука, - видимо ему дико интересно, чем это мы тут занимаемся, ломится так, что щиты трещат!

«Я пустой, Цит» - лениво подумал Алексей, - «Точнее не так, маны еще есть, но такое ощущение, что весь день мешки таскал!»
        - Так мы за сегодня и сделали больше, чем за неделю, - рассудительный голос рарга вселял вселенское спокойствие и невозмутимость, - поднимайся с пола и съешь еще одну печеньку, они непростые на восстановление маны зачарованные.
        - И долго он так будет? - тревожно поинтересовался левый паренек, не двигаясь, впрочем, с места.

«И долго он так будет?» - мысленно продублировал Алексей, вновь усаживаясь за стол и наливая себе чай.
        - Не знаю, ну, должен недолго, база-то у него есть. - рарг уселся за стол напротив Алексея и жадно втянул носом запах печенья. - Я взял на себя смелость заблокировать возможность телепортироваться в инфраструктуру Империи, не дай Сеть прыгнет и натворит там делов.
        - Сейчас оклемается, - уверено кивнул Алексей мальчишкам и посмотрел на рарга, - «Хорошо, что заблокировал, мы его еще толком не знаем. А что для него сейчас изменится-то?»
        - Ну, если раньше он был, по сути, воином с веером магических фокусов за пазухой, то сейчас он стал, в первую очередь, магом. Ну и, самое главное, теперь он может носить кожаную броню.

«А что-нибудь посущественней можно?» - мысли Алексея потяжелели и потеряли свою привычную стремительность.
        - В принципе можно, но маг потеряет в мобильности и будет тратить слишком много сил на удержание щита. Его банально зажарят в полном доспехе. Ничьих сил не хватит, чтобы удерживать щит против огня.

«Понятно, словно в Сицилийском быке окажешься», - зябко повёл плечами Алексей.
        - Где-где? А, бык Фаларида? - прищурился рарг. - Да, похожее сравнение.
        ВНИМАНИЕ, ВЫ ИНИЦИИРОВАЛ НОВОГО ИМПЕРСКОГО МАГА! ПРИНЯТЬ ПАКЕТ ДАННЫХ С УМЕНИЕМ «НАСТАВНИК»? ДА/НЕТ. (НЕОБХОДИМО ПОДКЛЮЧЕНИЕ К СЕТИ!)
        НЕСАНКЦИОНИРОВАННЫЙ ДОСТУП К СЕТИ. НЕМЕДЛЕННО СВЯЖИТЕСЬ С ОРДЕНОМ ЧИСТОТЫ!
        - Ну что, пойдём на Полигон? - неожиданно подал голос довольно ухмыляющийся Чжо.
        Бывший радужник чуть ли не подпрыгивал на месте, торопясь опробовать полученные умения в действии.
        - Эм, Чжо, давай завтра, я по мане сильно просел, - Алексею никуда не хотелось идти.
        Магическая усталость, щедро приправленная ленью и сдобренная вкусным чаем, решительно намекала на то, что ещё кружечку, нет, две - и спать. Согласившись с системным уведомлением, парень неожиданно для самого себя зевнул.
        - Ладно, - Чжо был явно недоволен, но к словам Алексея отнесся с пониманием. - Спальни на втором этаже, занимай любую свободную с открытой дверью. А вы, бойцы, подъём и шагом марш за мной!
        - Удачи, - прошептал Алексей, роняя голову на скрещённые на столе руки. Последнее, что он услышал, был звон разбившейся кружки и встревоженные слова Чжо:
        - Так, сначала перенесём его в спальню, и только потом пойдем на Полигон.
        Глава 9
        И снова серая мгла, сквозь которую проглядывается уже знакомый Алексею отряд. После гильдейской аттестации, эти фигуры казались Алексею почти родными. Вот только на этот раз подлететь к бредущей сквозь туман пятерке не получалось, как бы он не пытался. Алексей не помнил, сколько он плыл вслед за этим отрядом, задумчиво переводя взгляд с бритого затылка монаха, который предлагал ему на испытании забрать какое-то перо, на замотанного в серый тюрбан воина, который еле заметно дергал плечом, стоил задержать на нем взгляд. Задумавшегося о своем Алексея привел в чувство еле слышимый перестук - будто какой-то небольшой предмет упал на каменную дорогу, прокатившись по ней несколько шагов. А спустя то ли пару мгновений, то ли вечность, Алексей почувствовал, что под ним что-то есть.
        Короткий взгляд вниз и сквозь плотный туман блестит какой-то то ли напальчник, то ли миниатюрный стаканчик для костей.
        Алексей поднял взор, но отряд уже исчез в сгущающейся мгле. Чертыхнувшись про себя, он всем своим существом потянулся к этой золотой побрякушке, оброненной кем-то из загадочной пятерки.
        Сложно не то что поднять, а даже дотронуться до вещи, если вместо руки и ногу тебя клочь расползающегося во все стороны тумана. Но Алексей смог, ничуть не удивившись, как после того, как он втянул в себя этот напальчник его самого закрутило куда-то вниз и влево.
        Проснувшись с первыми лучами солнца Алексей полежал на удобной кровати, ловя тени странного сна и потянулся, с удовлетворением замечая, что уровень маны поднялся до 73 процентов.
        - Живём, братцы, - радостно улыбнулся парень, поднимаясь с кровати.
        Но не успел он сделать и шагу, как услышал знакомый звук. Как будто какой-то маленький предмет упал и покатился, но только не по каменной дороге, а по деревянному полу.
        С кряхтением встав на четвереньки, парень заглянул под кровать, уже зная, что там увидит. Дотянувшись до укатившегося к стенке золотого наперсника, Алексей уселся в позу лотоса и с любопытством взглянул на предмет из своего сна.
        ПЕРСТ СУДЬБЫ.
        ТИП: НЕ ОПРЕДЕЛЕН
        МАТЕРИАЛ: НЕ ОПРЕДЕЛЕН
        ПРОЧНОСТЬ: НЕ ОПРЕДЕЛЕН
        ВЕС: НЕ ОПРЕДЕЛЕН
        ЭФФЕКТЫ: НЕ ОПРЕДЕЛЕНЫ
        ОСОБЕННОСТИ: НЕ УЧТЕН В СЕТИ
        Механически надев наперстник на указательный палец левой руки, куда, к слову, артефакт сел словно влитой, Алексей поднялся на ноги.
        - Надо Циту показать, - решил парень и пошёл во двор. Сначала умываться, а потом и на утреннюю разминку.
        Магия магией, а физическую форму Алексей стремился поддерживать на уровне. Прекрасно отдавая себе отчет в том, что воин из него никакой от слова совсем, он решил поставить ставку на Ловкость и Выносливость. Никакого ближнего боя. Если совсем прижмет, то он просто убежит подальше от противника и расправится с ним при помощи магии!
        Заглянув в гостиную, Алексей увидел рарга, гипнотизирующего тарелку со вчерашним печеньем.
        - Цит?
        - А? - очнулся рарг, отрываясь от печенюх, - как себя чувствуешь? Отошел от вчерашнего?
        - А знаешь, на удивление хорошо, - ничуть не покривил душой Алексей, - вот только, знаешь, мне тут сон приснился…
        Вкратце пересказав другу свое видение и продемонстрировав золотой наперсник, Алексей с ожиданием уставился на рарга.
        Цит же, чуть ли не впервые на памяти Алексея, задумался.
        - Вот, что Леш, - рарг наконец-то отмер, и принялся излагать свои соображения, - наперсник этот надевай прямо сейчас. Потом на разминку, выставь тригеры на своих соперников и на эту чертову дуэль, - рарг страдальчески скривился, но не стал пенять парню о принятом решении. - После дуэли сразу в телепорт и в Бастион, понял?
        - Понял, - хмуро ответил Алексей, - мне бы еще с Климом встретиться, он заготовку под скипетр обещал…
        - Никак, - отрицательно покачал головой рарг, - купол на последнем издыхании, в любой момент может исчезнуть. Не дай Сеть, конечно, но в Бастионе у тебя будет больше шансов, чем в самом сердце Цитадели, где на квадратный метр приходится с десяток магов! Слушай, может ну ее эту дуэль?
        - Уже думал об этом, - вздохнул Алексей, - если бы не они, то меня бы уже здесь не было, но сейчас на кону честь мундира.
        - Смотри-ка, - приподнял бровь рарг, - ты же не служил.
        - Для того, чтобы иметь Честь, необязательно год в армии лямку тянуть, - тяжело обронил парень. - Да и не мне тебе говорить, что в школе года за два идет. Армия и рядом не стояла. Не зря ас Пушкин в «Капитанской дочке» напоминает: «Берегиплатье снову, а честь смолоду».
        Алексей посмотрел на хмурого рарга.
        - Да понимаю я, Цит, что это со стороны выглядит, как глупость несусветная. - парень упрямо поджал губы, - но это мой Путь, мой выбор, это то, что делает из Алеши Алексея, понимаешь?
        - Да понимаю я все, - вздохнул Цит, - понимаю… Беги уже умываться!
        - Цит, ты лучший, - Алексей благодарно посмотрел на рарга, - и я очень рад, что мы с тобой… друзья.
        Выдавив из себя такое непростое признание, Алексей резко повернулся и чуть ли не выбежал во двор, оставив растроганного рарга в столовой.
        Во дворе парень ожидаемо встретил Чжо, выписывающего короткими мечами рваные восьмёрки. Пока Алексей обливался, пофыркивая от утренней свежести, прохладной водой из бочки, наставник радужников тренировался.
        Чжо, казалось, перетекал из одной позиции в другую, то коля, то рубя невидимого противника. Клинки плели стальную стену узоров, а вокруг самого Чжо то вспыхивали, то рассыпались искрами огненные щиты.
        Внезапно с левого меча сорвалась небольшая молния и с негромким хлопком врезалась в один из манекенов, расположенных по периметру двора. Чжо же побежал прямо на Алексея, забирая всё выше и выше. Под его ногами появлялись невидимые воздушные ступеньки, позволяющие ему удерживаться в воздухе. Добежав до крыши, Чжо метнул два сгустка пламени и ласточкой прыгнул во двор, крутясь вокруг себя словно юла. Во все стороны полетели небольшие ледяные иглы.
        Приземлившись в центре двора, Чжо пропал, и лишь по шевелению почвы Алексей понял, что тот передвигается под землёй. Собственно, заклинание было несложное, но требовало высокой концентрации. Седерик, по крайней мере, был очень впечатлён, когда Алексей таким образом оказался у него за спиной.
        Чжо же, вынырнув из-под земли в двух метрах правее, с положения сидя метнул ещё парочку молний, активно используя свои мечи. И вновь взвился в воздух, продолжая смертельный танец, плетя вокруг себя сложную вязь стальных росчерков, которые нет-нет, да и сменял порыв ветра, то бросающий песок в глаза невидимому противнику, то подталкивая его навстречу стальному урагану.
        - Браво, - захлопал Алексей, когда Чжо тяжело дыша, но улыбаясь во всё лицо, направился к бочке с водой, стоящей около крыльца.
        - Самое крутое - это то, что подрос запас маны и я теперь могу на практике реализовать всю ту теорию, которой я пичкал свою голову на протяжении последних двадцати лет. - Чжо буквально распирало от восторга. - Не знаю даже, как тебя благодарить, - немного помолчав, добавил он.
        - Да не стоит, - ответил Алексей, разминая локти и шею, - можешь, вон, меня драться на мечах научить.
        - Смешно, - грустно улыбнулся Чжо, - я считаюсь подмастерьем меча, хоть и провёл со своими клинками уже сорок лет. Если ты готов потратить лет десять на ежедневные тренировки, то без проблем.
        - Ну, на самом деле я всё-таки подумываю над посохом, с ним, мне кажется, будет полегче, - Алексею вдруг пришло в голову, что хочешь-не хочешь, а посох осваивать придется.
        - Не знаю, не знаю, - с сомнением покачал головой Чжо, - по мне, так посох в освоении ещё сложней, чем меч.
        - Ладно, потом разберёмся, - мотнул головой Алексей, приступая к разминке.
        Разогрев связки, парень проделал небольшой гимнастический комплекс и перешел к магической практике. Закончив крутить неожиданные сальто и побегав по воздуху при помощи воздушных ступенек, он напоследок ушел под землю, переместившись на пару метров вперёд и в сторону.

«Уф, словно всё утро мешки с цементом разгружал», - обливаясь водой из бочки, подумал Алексей. - «Классная вещь эти Пересемы, не зря конспекты Седерика от корки до корки изучил».
        - Классная-то классная, да только аккуратно используй - маны много жрёт, - проворчал рарг. Эти, как ты их называешь Пересемы, вещь хорошая, но опытного мага не обманешь, он будет на тебя не обычным взглядом смотреть, а истинным, и по ауре тебя в момент вычислит.
        - Ты смотри, не вздумай мне помогать, - предупредил рарга Алексей, уловив напряжение в голосе Цита и заметив, что сегодня на нем красуется ярко алый галстук, завязанный в идеальный узел.
        - Как можно, - фальшиво потянул рарг, мгновенно становясь серьёзным, - не переживай, Лёш, я вмешаюсь только тогда, когда тебе будет грозить опасность.
        - Ладно, уговорил чертяка языкастый, - притворно вздохнув, произнёс Алексей и обернулся к подходящему наставнику радужников, - ну что, завтракать и на Полигон?
        - Пошли, - согласился Чжо, - как раз к девяти и подойдём.
        Напившись чаю, они не спеша направились к полигону. Алексей с Чжо шли рядом, а мальчишки следовали за ними след в след, жадно прислушиваясь к беседе Имперских магов.
        - Как вас хоть зовут, ребята? - спросил через плечо Алексей, решив всё-таки уточнить имена будущих коллег.
        - Я Джеки, - шмыгнул носом вчерашний боец.
        - Я Кори, - слегка выпрямив спину, ответил его товарищ.
        - Кори... - потянул Алексей, ничего не став спрашивать Чжо про Джеки.
        - Кори Ги'Дорн, - ещё больше распрямил спину паренёк, тут же ссутулившись, - но...
        - Род разорился, родители погибли. Его отец был моим лучшим другом. Сейчас каждый второй считает своим долгом ткнуть разорившегося дворянчика носом в песок, - цинично усмехнулся Чжо и, поймав слегка недоумевающий взгляд Алексея, добавил:
        - Или ребята выкуют здесь в себе стальной стержень или сдохнут - других вариантов нет, особенно на войне.
        - Пошлёшь их на войну? - удивился Алексей.
        - Пошлют, - жёстко поправил его Чжо, - недавно вышел эдикт: все маги, закончившие обучение, должны год отслужить на границе. И, поверь, в штабе отсидеться не получится. Недавно какое-то крупное поражение случилось на границе, наше правительство лютует. Скорей всего скоро будет очередная официальная война. Наши экономисты таким образом «обновляют финансовую кровеносную систему республики», - процитировал маг, которого аж перекосило от ненависти, белыми пятнами проступившей на лице.
        - Деньги правят миром, - угрюмо поддержал его Алексей, заворачивая к тренировочной площадке, над которой возвышался защитный купол.
        - Ладно, не будем о грустном. Вон, смотри сколько народу пришло, - маг показал на несколько кучек разноцветных мантий, сгрудившихся около границы купола.
        - Да вроде не шибко много, - пожал плечами Алексей, - если купол стоит значит сейчас идет схватка?
        - Да, кто-то тренируется, - Чжо бросил взгляд на мигнувший купол. - Ты не смотри, что студиозов мало, вон у каждого второго «Эфирный глаз» создан, видишь? - Чжо показал на ближайшую группу студиозов.
        Алексей, присмотревшись, разглядел в руках одного из воздушников голубое свечение, состоящее из сотен воздушных нитей.
        - А на той стороне несколько магов поддерживают воздушный экран. Кстати, любимое заклинание разведчиков. Ману в основном тратят маги, создающие и поддерживающие картинку, то есть чем дальше источник изображения, тем больше маны требуется.

«Ну прям маго-стрим какой-то», - усмехнулся про себя Алексей.
        - Зря смеешься, - рарг чувствовал себя в окружении магов явно неуютно, - Ксандр именно так нас вчера и прощупывал, а после того, как ты отключился, за Чжо наблюдал на полигоне. Да и сейчас за нами следит.

«Эфирные глаза?» - мысленно предположил Алексей.
        - Да нет, - поморщился Цит, вон он стоит, за второй группой магов.
        - Чжо, подожди минуту, я сейчас, - проговорил парень вслух, разглядев недалеко от купола фигуру в знакомом плаще.
        - Господин ректор, здравствуйте, - парень подошел к стоящему немного поодаль от студиозов магу и с уважением поклонился.
        - Здравствуйте, молодой человек. Опять нападаете на учеников моей школы? - внешне добродушно усмехнулся магистр Ксандр.
        - Что вы, банальный учебный поединок, на который мне просто не дали ответить отказом, - Алексей решил не напоминать архимагу о том, что вызов ему бросили прямо перед дверью в его приёмную.
        - Ну что ж, удачи вам. Было бы интересно после вашего выступления устроить с вами дружеский спаринг, - всё также добродушно предложил ректор, вот только его взгляд цепко впился Алексею в лицо. - Вчера магистр Чжо продемонстрировал удивительный рост личного мастерства после встречи с вами, глядишь и я чему-нибудь научусь?
        - Э-э-э, ну, не знаю, - растеряно пробормотал сбитый с толка Алексей, - где я и где вы?
        - Ну и замечательно, - холодно улыбнулся ректор, - раз возражений нет, тогда прямо здесь и дождусь. Я вас больше не задерживаю, молодой человек.
        На последних словах от магистра Ксандра повеяло такой мощью, что ноги сами понесли Алексей прочь.

«Ты понял, что это сейчас было?» - ошарашено спросил у рарга Алексей, возвращаясь к Чжо и во всю высматривая Седерика, который должен был уже подойти.
        - Не совсем, но будь настороже. От старика Ксандра можно всякого ожидать, - задумчиво потёр гладкий череп Цит. - В прошлый раз он подумал, что я хочу взять его под контроль и превратить в батарейку.
        - М-да, - расстроено протянул Алексей, - а вдруг он тебя обнаружил?
        - Нет, исключено, - уверено ответил рарг, - но его несомненно насторожил неизвестно откуда взявшийся Имперский маг, который, к тому же, ещё и раздаривает древние мантии направо и налево. Хотя тут мой просчёт, не сообразил, что сейчас эти плащи, как чудо света воспринимаются. Да и чудесная трансформация Чжо…
        - Прорвёмся, - чуть менее уверенней проговорил Алексей и, подойдя к наставнику Чжо, негромко сказал по-русски, - Я бы на твоём месте никому не распространялся об изменении своего статуса, и парни пусть не болтают. Ректор только что дал мне понять, что он уже в курсе. Не знаю, будут ли у тебя из-за этого проблемы или нет.
        - Понял, - смотря в сторону, еле шевельнул губами маг и добавил уже громко, ободряюще хлопнув Алексея по плечу:
        - Удачи на учебном поединке!
        Одновременно с его словами поединочный купол мигнул и опал, явив Алексею и остальным магам две фигуры в мантиях, пожимающих друг другу руки. Парень выдохнул и ступил на арену.
        - Ну что, погнали наши городских! - накачивая себя уверенностью, проговорил Алексей, вступая на мягкий песок полигона.
        Глава 10
        Алексей еще добрых пару минут ждал, пока его соперники, стоящие на противоположном конце площадки договорятся кто первый выйдет против заносчивого форточника. Так и не придя к общему решению, маги высыпали на полигон всей толпой.
        - С кем первым ты будешь сражаться? - выйдя вперед, обратился к Алексею самый высокий из студиозов в развевающейся огненной мантии.
        Несмотря на то, что соперники находились на разных краях площадки, слышно их было, благодаря магии наставника-наблюдателя, просто отлично.
        - Ребята, я очень ценю своё время, поэтому давайте все разом.
        - Ещё чего!
        - Обойдёшься!
        - Только один на один! - моментально загомонили будущие дипломированные маги-стихийники.
        - Ну, как хотите, один бой и я ухожу. Вон ректор уже стоит ждёт, - Алексей показал большим пальцем в сторону магистра Ксандра, на что тот добродушно помахал рукой в ответ.
        - Э, ну может тогда перенесём? - неуверенно проговорил владелец огненной мантии, враз растерявший свою уверенность.
        - Нет, я сегодня последний день здесь, - покачал Алексей и с любопытством посмотрел на плащ мага. - Слушай, а как ты сделал, чтобы у тебя мантия горела?
        -Тогда приготовься к боли и мучениям, - процедил огневик, злобно зыркнув на заухмылявшихся товарищей, видимо горящий плащ был для него больной темой, - Я тебя в порошок сотру!
        - Вот скажи мне, откуда такие грозные и пошлые штампы? - негромко обратился Алексей к Цитрамону.
        - Алексей, - тем временем звонко прокричал седьмой поединщик, - Я, Арно Ги'дерека даю честное слово, что не нападу подло!
        - Соберись, Лёш, сейчас начнётся, - серьёзно ответил рарг, слегка ослабляя узел алого галстука.
        - Вместе так вместе, - крикнул огневик, - давайте, ребята, поставим дерзкого задаваку на место!
        Стены купола мигнули, наливаясь матовым блеском, и в Алексея тут же полетела первая огненная стрела.
        - Поехали, - беззвучно прошептал завуч, хлопая в ладоши.
        Бар маны сразу же просел на добрых сорок процентов.
        Со стороны это выглядело следующим образом. Алексей с легким хлопком внезапно размножился: семь одинаковых фигур синхронно посмотрели на группу магов в разноцветных плащах и, словно выбрав себе противника, бросились врассыпную по арене. Алексей довольно усмехнулся.
        Вчера, как только увидел очередь из претендентов на поединок, он незаметно снял слепки аур с каждого мага. И теперь его иллюзии, с подвешенными заклинаниями действовали по прописанному алгоритму. Сам Алексей, применив «Пересемы», переместился под землёй на пару метров в сторону, и с любопытством наблюдал за разворачивающимся зрелищем.
        Клоны быстро сблизились с опешившим и бестолково суетящимся магам и принялись щедро поливать последних ледяными иглами. То тут, то там прямо под магами из-под земли вырастали, чуть ли не нанизывая студиозов на себя, каменные шипы. Те же, кто успел поставить защититься или уклониться от игл и каким-то чудом ушли от атаки снизу, получали в довесок несколько огненных плевков.
        Крайний слева клон на мгновение застыл, формируя заготовленное плетение, и с его рук ослепительной вспышкой сорвалась цепная молния, зацепившая сразу четверых оставшихся стоять на ногах магов. Но и ученики Академии, отойдя от первоначального шока уже не выглядели мальчиками для битья. За какие-то пару секунд под ответными ударами магов исчезло свыше половины иллюзий.
        Вот только очнулись студиозы слишком уж поздно, силы явно были не равны. Будь Алексей один, ему пришлось бы хорошенько побегать, уходя из-под заклинаний сразу семерки магов, созданные же иллюзии не оставили дворянчикам ни единого шанса. Три оставшихся в живых клона синхронно стряхнули с рук контрольное заклинание, направленные в сторону тел, лежащих на песке. Купол мигнул и исчез вместе со всеми двойниками, оглушив Алексея мертвой тишиной.

«Мне кажется, или это было слишком легко?» - подумал Алексей, глядя на лежащие на арене тела.
        Помедлив несколько секунд, группа поддержки бросилась к своим товарищам. Охранные чары, встроенные в арену Полигона, не позволяли убить магией, впитывая в себя большую часть мощи, но болевые ощущения передавались практически на полную, чем и воспользовался Алексей. Умывшись и размявшись, парень создал шесть триггеров, привязав атаку каждого из клонов на конкретного участника дуэли. С последним пареньком, которого, к сожалению, зацепили потоком ледяных игл, Алексей планировал устроить рыцарскую дуэль.
        - Не повезло, не фортануло, пацан к успеху шёл, - пробормотал завуч всплывшую в памяти присказку, популярную среди параллели десятых классов.
        Он с сожалением посмотрел на лежащего чуть вдали от остальных Ги'дерека.

«А ведь он даже щит не поставил» - мысль наждачной бумагой царапнула по совести. -«Эх, придётся всё-таки найти время и устроить ему поединок один на один, раз это так важно для Арни. Если подумать, он единственный из всей семерки дворян вызывает уважение…»
        - Рад, что школьников как щенков раскидал? - едко поинтересовался Цит, неожиданно появившийся где-то за спиной Алексея. Парень, ещё не отошедший от горячки схватки, вскинулся на друга:
        - Во-первых, ты видел их ряхи? Да там парочке магов ей Богу за тридцать! Да и остальные сопливыми школьниками не выглядят! А во-вторых, ты понимаешь, что сбылась мечта любого препода-мужика в России? Да что там в России - в мире! Сейчас я имею легальную возможность дать столько лещей зарвавшимся школьникам и студентам, сколько потребуется для осознания одной базовой истины, которая, кстати, им же и поможет в жизни: «Уважение - обязательное условие цивилизованного общения».
        Алексей всплеснул руками, распаляясь все больше и больше.
        - И я более чем уверен, что сам Макаренко (советский педагог, работавший с беспризорниками. В какой-то момент был вынужден ударить одного из обнаглевших подростков по щеке. После того случая в образовательном процессе произошёл сдвиг к лучшему) меня бы поддержал. Смысл не в том, чтобы избить школьников, а в том, чтобы с любовью внушать им правильные жизненные установки, прилагать все силы для того, чтобы сделать себя, их и весь мир лучше.
        Алексей говорил, забыв, что помимо рарга его слышат десятки магов с «Эфирными глазами», транслируя горячую речь неизвестного форточника чуть ли не всем студентами Академии.
        - Так вот, любой препод будет мне стоя аплодировать и пожмёт мою покрасневшую от раздачи лещей руку. Понимаешь, не понимают иногда пацаны по-другому. И лучше дать мальчишкам возможность сунуть палец в работающий на маленькой скорости пластиковый вентилятор, чтобы они поняли, как это больно и опасно, чем в будущем они голову сунут под стальной пропеллер!
        - Ну-ну, - хмыкнул рарг, тут же добавив, - справа, Леш.
        - Весьма впечатляюще, - раздался голос архимага. - Алексей, вы готовы повторить свой бенефис?
        - Эм, может чуть попозже? - парень повернулся к магистру, и предпринял попытку отказаться от ещё одной схватки, - у меня, магистр Ксандр, маны практически не осталось.
        На самом деле бар маны остановился на двадцати восьми процентах, но знать об этом ректору не полагалось.
        - Да чего откладывать в долгий ящик, - удивился магистр Ксандр, вытаскивая откуда-то склянку с маной, - мы сейчас быстренько.
        От его добродушной улыбки внутри у парня всё похолодело.

«Цит, что-то у меня плохие предчувствия», - не смотря на рарга, мысленно прошептал он.
        - Купол пропал, - невозмутимо констатировал рарг. - Так, быстро вешай на себя все щиты, какие есть! И будем надеяться, что способность класса сработает как надо!
        Цит закатал рукава и бережно убирал в нагрудный карман солнцезащитные очки.
        - Пей, - в голосе ректора было столько силы, что рука парня сама потянулась к губам.
        - Молодец, - проговорил архимаг, дождавшись, когда Алексей полностью осушит отдающий корицей эликсир, - приступим-с.

«Способность?» - послушно навешивая на себя щит за щитом, уточнил Алексей, - «Не та ли, случаем, которая в случае смертельной опасности с десятипроцентным шансом телепортирует мага в Имперскую башню магов?»
        Парень со все возрастающим чувством тревоги смотрел в спину удаляющегося в другой конец арены архимага.
        - Ты слишком умный, я тебе уже вроде говорил? - Цит вовсю готовился к схватке и это пугало парня больше, чем последние слова архимага. - Кстати, ты в курсе, что любого мага можно отследить, когда он телепортируется, по эфирному следу? Поэтому выбрасывай к чёртовой бабушке подаренный перстень! - внезапно произнёс рарг, - ты же его ещё не надел?

«Нет, вот он», - достав из кармана кольцо, Алексей с сожалением уронил его и, дернув носком правого сапога, слегка присыпал артефакт песком, после чего все же решился прояснить непонятный момент, - «Цит, десять процентов - плохой шанс, когда речь идет о жизни и смерти!»
        - Не думай о процентах! - повеселел рарг, развязывая галстук и бросая его перед парнем. - В твоем случае, я бы сказал соотношение фифти-фифти. Или ты, или тебя - рарг коротко хохотнул, склонившись над полузасыпанным песком кольцом. - Не ссы, Леха, у нас еще есть план Б! Все, готово! Теперь, в случае чего, у нас с тобой будет фора в несколько дней или недель.

«О чём ты?» - наблюдая за тем, как начинают мигать стены купола, уточнил парень.
        - Потом расскажу, сконцентрируйся, сейчас тебя будут убивать, - будничным голосом произнёс рарг и, оказавшись за спиной парня, ладонями прикрыл завучу уши.
        Стены купола налились матовым светом и в следующую же секунду Алексею по голове словно ударили молотом.
        - Ах ты ж, - зашипел парень, упав на колени и схватившись за голову.
        - Щиты обнови, - коротко бросил рарг, продолжавший закрывать парню уши.
        Наскоро сформировав несколько универсальных щитов, Алексей вдогонку интуитивно выбросил перед собой еще и зеркальный, который спустя секунду разлетелся вдребезги, зато и архимаг слегка пошатнулся, а из его носа выбежала тоненькая струйка крови.
        - А ты неплох, - произнёс магистр Ксандр, - хорошая скорость плетения заклинаний. Вот уж не думал, что ментальный щит отката умеют ставить колдуны-самоучки.
        - Не отвечай, - прошептал рарг, - закрывай сознание.
        - Алексей, признавайся, чей ты шпион? - руки архимага мелькали с сумасшедшей скоростью, - то, что ты сделал с Чжо невозможно даже с моим доступом к Сети! Хотя можешь не отвечать, - Ксандр зловеще улыбнулся, - я сейчас сам все узнаю.
        Алексей дико хотел сказать, что это какая-то ошибка и что все на самом деле не так и никакой он не шпион, но парень интуитивно чувствовал, что стоящий перед ним маг сейчас не слышит никого и ничего, попав под действие вируса Чистых. Волевым усилием отчистив разум от ненужных мыслей, Алексей, вспомнив сотни прочитанных книг, окутал своё сознание колючей стальной проволокой, истекающей зеленоватым ядом и силой мысли поместил себя в зеркальный лабиринт.
        - Очень неплохо, - одобрительно проговорил архимаг, рисуя в воздухе геометрические фигуры, - это, признаться, даже будет интересно.
        С его рук сорвались три ледяных копья, два из которых разбились о щиты, а третье со всей силы ударило Алексея в грудь, откинув его на несколько метров назад.
        - О, вот и бронька пригодилась, - прокомментировал рарг. - Я, правда, думал, что она больше на сопротивление огню зачарована, но и так неплохо вышло.

«Неплохо?» - мысленно заорал Алексей, проваливаясь под землю, - «Да я еле дышать могу!»
        - Главное - живой, - успокоил его рарг.
        Почувствовав, что земля начинает затягивать его вниз, Алексей выпрыгнул из образовавшейся ямы и попытался отбежать вправо.
        - Держись за галстуком! - крикнул ему рарг.
        На бегу создав перед собой воздушную стенку, Алексей пробежался по ней и с силой оттолкнувшись от нее ногами, сделал обратное сальто, пропуская под собой еще одну сосульку и упав на землю, кувырком ушел от небольших юрких молний.
        - Ну ладно, пора заканчивать, - не стирая улыбки с лица, чуть ли не пропел архимаг. - В лаборатории не спеша покопаюсь в твоих мозгах, мой хороший мальчик.
        - Етпа, да он крйези! - крикнул Алексей раргу.
        - Ну а ты что хотел? За триста-то лет, - напряжённым голосом проговорил рарг. - Сейчас всё кидай в щиты и долбани по нему чем-нибудь!
        Парень, щедро зачерпнув маны, кинул перед собой иллюзию дракона, увеличенную в сотни раз, но наитию указав на архимага указательным пальцем левой руки. Ладонь подернулась золотой дымкой, а вокруг дракон появился еле заметный золотой ореол.
        - ФУС ДА МУЛ! - заревел дракон, звуковой волной отшвыривая Ксандра на стену купола.
        - Скайрим рулит, - слабо улыбнулся Алексей, теряя сознание.
        Он не успел заметить, как разъярённый архимаг ударил по дракону сотнями светящихся молний, после чего тот исчез, рассыпавшись зеркальными осколками, а маг швырнул в Алексея огромный кровавый шар. Не видел Алексей и нестерпимо жаркое пламя, взвившееся на месте галстука, брошенного раргом, и счётчик самого Цита, который с бешеной скоростью закрутился обратно.
        Не видел парень и того, как уменьшившийся в размерах и слегка замедливший свой полёт шар вонзается в горячий песок арены, взрываясь режущей глаза вспышкой буквально через полсекунды после того, как тело самого юноши исчезло в еле видимой вспышке телепорта.
        Стены купола, мигнув, пропали, оставляя на песке застывшую в задумчивости фигуру архимага, бережно баюкивающего правую руку. С его плаща осыпались, истончаясь и пропадая на ветру, золотые нити защитной вязи, но магу, казалось, было все равно. Он неподвижно смотрел перед собой, не замечая захватывающего дух золотого урагана.
        Все зрители заворожено следили за прощальным танцем золотого плетения и лишь один человек, смотрел не на танго золотых нитей, но на бегающие глаза ректора Академии, будто архимаг что-то читал перед собой.
        - Действительно начинается, - пробормотал альбинос себе под нос и, поймав удивленный взгляд ректора, коротко ему кивнул. - Пора расставить все точки над "ё".
        А перед провалившимся в беспамятство Алексеем, который оказался к каком-то пыльном помещении, настойчиво мигало сообщение:
        ВНИМАНИЕ! ПЕРВАЯ ЧАСТЬ ЗАДАНИЯ ПО ВОССТАНОВЛЕНИЮ СЕТИ ВЫПОЛНЕНА! ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В ИМПЕРСКУЮ БАШНЮ МАГОВ! ДЛЯ ДАЛЬНЕЙШЕГО ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ НЕОБХОДИМО ОБНОВИТЬ ИНФОРМАЦИЮ У ХРАНИТЕЛЯ!
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        Глава 11
        ИНТЕРЛЮДИЯ I. ЧАСТЬ 1. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ
        - Ну, насчёт пары часов ты, конечно, загнул, - проворчал полковник, покачиваясь в такт верблюжьим шагам.
        - По карте и по заверениям наших разведчиков, мы должны были быть на месте уже несколько часов назад, - спокойно отозвался Константин.
        - И ты так спокойно об этом говоришь? - не остался в стороне Олег, которому набравший влияние Константин шибко не нравился. - Это ж мы, получается, потерялись в пустыне? И куда мы теперь выйдем?
        - Не совсем, - так же спокойно ответил Константин, - тут трудно заблудиться - иди на запад и всё. Рано или поздно выйдешь на ту сторону. Но насчёт того, куда мы теперь выйдем, это хороший вопрос. Правильный. Сдается мне, что мы идем куда-то не туда…
        - Скорей всего мы просто отклонились на юг, - не согласился с аналитиком Оливер, - туда группы авантюристов из Цитадели раньше частенько вылазки делали.
        Их четвёрка, немного приотстав, ехала вдали от остального отряда, но если полковник с Константином с каждой минутой хмурились все больше и больше, предчувствуя надвигающиеся неприятности, то Оливер с Олегом, наоборот не видели причин для беспочвенной паранойи.
        - Гильдия магов даже заказывала одно время всякие разные штуковины из той области, - Оливер кивнул на занесенную песком полуразрушенную башню, которая виднелась по правой стороне, - тут осталось много развалин Древних.
        - Почему раньше? - вычленил ключевое слово полковник.
        - Да, лет пять назад отряды перестали возвращаться, - пожал плечами Оливер, - но у меня могут быть устаревшие данные.
        - Насколько большие были отряды? - уточнил Николаич, - переглядываясь с Константином.
        - Обычно авантюристы ходят от трёх до семи человек, - протянул Оливер, - сейчас не знаю, как дела обстоят.
        - Случайно не знаешь, - полковник задумчиво бросил взгляд на скрывшуюся за очередным барханом башню, - военные экспедиции не посылались?
        - Не знаю, - покачал головой маг, - вроде как хотели одно время, даже финансирование выделили, но тут произошло очередное обострение на границе…
        - Понятно, - неодобрительно хмыкнул полковник, - попилили военный бюджет господа маги и кто-то из верхов армии и дело с концом.
        - Может быть, - ничуть не обиделся Оливер на явное уличение в казнокрадстве и коррупции верхушки республики. - Там все непросто. Да и с бедуинами проще договориться, чем воевать. А из их Города, так ближайшая к Цитадели база кочевников называется, чуть ли не караваны ходят с наследием Древних, так что смысла военные экспедиции посылать нет.
        - Меня сейчас больше интересует не артефакты Древних, а вопрос безопасности. - полковник продолжал добиваться ясности в вопросе, - Правильно ли я понимаю, что места по которым мы сейчас идем находится нечто, способное нас уничтожить, раз небольшие отряды не возвращались?
        - Получается так, - задумался Оливер, - но нас скорей всего пронесёт, мы же не на юг идём, а на запад, возвращаемся уже к Цитадельским базам, так сказать.
        - Ну, дай Бог, - протянул полковник. - Константин, я бы сделал привал, чтобы полностью подготовиться к вооружённому столкновению. Так, на всякий пожарный…
        - Думаю, мы не успеем, - хладнокровно ответил аналитик, наблюдая за тем, как от основного отряда разворачивается небольшая делегация и, подгоняя верблюдов, стремительно сокращает дистанцию.
        Армейская чуйка не подвела полковник, к ним скакала их разведка -предсказатель погоды мастер Фуко и временно переквалифицированный в разведчики Рим, умеющий создавать воздушные линзы, которые выступали в качестве бинокля.
        - Разрешите обратиться? - прокаркал Рим.
        Бойцы отряда мгновенно переняли армейский стиль обращения полковника и Олега, начав пользоваться им даже между собой.
        - Докладывай, - кивнул Николаич.
        - В результате разведки, проводимой с интервалом в один час, на юго-западе обнаружены какие-то строения. Никто из наших с таким ещё не сталкивался. А мастер Фуко говорит, что с Востока снова идёт песчаная буря в несколько раз сильнее предыдущей.
        - Сдюжим? - обратился полковник к Оливеру.
        - Не думаю, - покачал головой огневик-телохранитель. - Борх сильно выдохся в последний раз и сейчас едва ли имеет четверть резерва.
        - Как удачно складывается, - Константин озвучил мысли полковника вслух, - слева буря, справа укрытие. Как говориться, чего думать, трясти надо.
        - В смысле трясти? - не понял Оливер.
        - Наш Серый Кардинал шутит, - задумчиво ответил полковник, прокачивая ситуацию в голове, - это такой анекдот про старшину и бананы.
        - Понятно, - кивнул ничего не понявший Оливер и переглянулся с Римом и мастером Фуко, которым было явно не до шуток.
        - Так, я вижу два варианта, - полковник нахмурил брови, - идём вперёд и теряем половину отряда минимум, или идём направо и неизвестно что будет.
        - Извините, но мы не переживём бурю, - робко подал голос погодник, - она слишком сильная. Я с такими раньше не сталкивался.
        - Ладно, Андрей Николаевич, поворачиваем к руинам, - потирая подбородок, сказал Константин, - там хоть какой-то шанс, и то, не факт, что успеем туда добраться.
        - Разведчиков будем посылать? - старательно не обращая внимания на Константина, к полковнику обратился Олег.
        - Нет, все вместе пойдём, время против нас играет, - принял решение полковник. - Оливер, дублируй команду, мы поворачиваем к руинам. Рим, веди отряд!
        Оливер щёлкнул пальцами и над всадниками распустился огненный цветок, наклонённый на юго-запад.
        - Вперед! - подстегнул своего верблюда полковник, следуя за разведчиком. - Мужики! Поворачиваем направо! За мной бегом марш!
        Тот, недовольно всхрапнул, но заметно ускорил шаг.
        Спустя полчаса подгонять верблюдов уже не было нужды - корабли пустыни, чуя надвигающуюся опасность, сами двигались максимально быстро. Клирик отряда неустанно обновлял чары бодрости, а водники посылали лёгкие волны свежести на бойцов и верблюдов.
        С каждой минутой темнело все сильней, а сзади налетали сильные порывы ветра вперемешку с песком. Очень хотелось обернуться назад и посмотреть, что же происходит за их спинами, но бойцы лишь плотнее прижимались к шеям верблюдов, не решаясь обернуться.
        Развалины обнаружились неожиданно. Стоило отряду перевалить через очередной высокий бархан, как их взору открылся невысокий лабиринт полузасыпанных каменных построек.
        - Смотрите, - крикнул Рим, махнув рукой себе за спину.
        Олег, проследив за его жестом, с ужасом вспомнил момент из фильма «Мумия», когда пыльная буря обрела своё лицо. На чёрном небе беззвучно сверкающие молнии оттеняли кроваво-чёрную воронку песчаного урагана.

«Надо поспешить», - подумал Олег, неосознанно, словно лошадь, пришпоривая верблюда. - «Такое ощущение, что кто-то открыл ящик Пандоры!»
        - Ищите развалины, в которых есть вход! - гаркнул полковник, перекрикивая свист ветра.
        Вокруг становилось всё темнее, и постоянно нарастал жуткий гул.
        - Борх, сможешь просканировать?
        Лучник отрицательно мотнул головой.
        - Я почти пуст!
        - Дайте мне минуту! - прокричал один из стрелков, соскакивая с верблюда и замирая в позе лотоса прямо на песке. Константин выжидающе посмотрел на полковника.
        - Ждём, - отрицательно покачал головой тот и добавил, обращаясь к мэтру Раби, - Мэтр, раздайте бойцам снаряжение.
        Когда сильные порывы ветра уже начали сбивать с ног, стрелок вышел из транса:
        - Нам прямо и налево.
        Полковник переглянулся с Олегом, и они дружно хохотнули.
        - Все за ясновидящим! - проорал полковник, ощущая эмоциональный подъём. - В колонну по два и за...
        - Сэнди, - подсказал Олег.
        - И за Сэнди! - крикнул полковник. - Мрак! Лид! Страхуете наш живой компас, без него заблудимся. Тень с Ольхой, прикрываете отряд сзади!
        Магичка недовольно скривилась, но перечить не посмела.
        Спустя десять минут блужданий в каменном лабиринте при надвигающейся темноте и все усиливающихся порывах ветра, отряд наконец-то вышел к тёмному проёму, пробитому в стене полуразрушенного здания.
        - Лид! Оливер!
        Маг и латники бросились вперёд. Внутри здание оказалось просторным подвалом, в котором, тем не менее, отряду в двадцать человек, да ещё и с верблюдами, было ну никак не поместиться.
        - Места мало! - доложил Лид.
        - Дальше, - крикнул Сэнди, - где-то там должен быть проход!
        Оливер подкинул к потолку пару светящихся шаров и в сопровождении пятерки Лида отправился к дальней стене.
        - Тут ступени вниз! - крикнул он полковнику, - но верблюды не пройдут.
        - Так! - тут же принял решение полковник. - Скидываем тюки с верблюдов и аккуратно заводим их по одному, смотрите, чтобы ноги не сломали. Метр Раби, осилите все вещи?
        - Даже не знаю, давненько старому больному скромному торговцу не доводилось переносить столько товара за раз! - покачал головой толстячок. - Но мы-таки попробуем. Как говорит моя тётушка, своя ноша не тянет.
        - Рим, Сахарок, напоите верблюдов и снимите с них всю упряжь. Все припасы мэтру Раби. - приказы сыпались из полковника, как из рога изобилия. - Готовность к боевым действия номер раз. Ненужные вещи скидываем у левой стены! Выполнять!
        Подвал наполнился суетой, быстро переросшей в деловитое мельтешение людей и верблюдов. Кто-то вооружался, проверяя боезапас и засовывая в специальные кармашки на поясе зелья первой необходимости. Кто-то снимал с верблюдов седла, освобождая их от натиравших брюхо ремешков. Кто-то ставил воздушный щит в дверной проём, защищая подвал от песчаных волн.
        - Там хоть не тупик? - тихо спросил полковник у Сэнди.
        - Нет, здесь не тупик, а в предыдущих трёх были, - успокоил командира уставший лучник. - Не зря я глубокое сканирование сделал!
        - Молодец, - серьёзно сказал полковник, - силы-то ещё есть?
        - На пару заклинаний, но в серьезной заварушке на меня лучше не рассчитывать, - вымучено улыбнулся стрелок, массируя виски.
        Подошедший клирик прислонил башенный щит к стене и воздел руки над Сэнди. Тёплый свет пролился с его ладоней на лучника Земли.
        - Ох, спасибо, отец Моррис, - стрелок тут же расправил плечи и убежал, помогать товарищам.
        - Отец? - поднял бровь стоявший рядом Константин.
        - Отец Моррис, - мягким баритоном поправил его клирик.
        Константин и полковник переглянулись.
        - Отец Моррис, при возможности расскажите нам про вашу веру? - закинул удочку полковник.
        - Отчего же не рассказать, расскажу, - тепло улыбнулся клирик и хитро улыбнувшись, подхватил одной рукой башенный щит, неспешной поступью направляясь к пятёрке Лида.
        Проведя перекличку и выстроив колону в походный орден, полковник скомандовал спуск. Ураган снаружи разошелся не на шутку, ежеминутно сотрясая здание. Было жаль оставлять верблюдов на откуп стихии, но Оливер заверил полковника, что эти корабли пустыни не пропадут.
        - С Богом! - прошептал полковник, вслед за Тенью шагая в темный проем.
        Глава 12
        ИНТЕРЛЮДИЯ I. ЧАСТЬ 2. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ
        Первые минут десять отряд в полной тишине шел по рукотворному коридору, который, казалось, просто прожгли в песке, затем стало полегче - отряд вышел к огромному бездонному колодцу, вдоль которого змеилась уходящая вниз лестница.
        Вместо потолка, который по всем законам физики должен был находится в паре десятков метров над отрядом, наверху клубилась непроницаемая темнота. Оливер хотел было запустить туда огненный шар или светляк, но полковник покачал головой. Он откуда-то знал, что толку от этого не будет.
        Попав на эту странную лестницу, спиралью уходящую куда-то далеко вниз, Николаич с Константином в раз успокоились и даже приободрились. В груди поселилось четкая уверенность, что они на правильном пути.
        Спускаться по ступенькам было непросто, но буквально через пару широких пролётов кирпич на ступенях сменился местами стёртым, а местами сбитым камнем.
        Первым спускался Тень, он по цепочке предупреждал товарищей о подозрительных ступеньках или нишах в стенах этого огромного колодца. Стены, казалось, постепенно сужались, тишина давила на психику, а крик одного сорвавшегося вниз лучника долго ещё бился о каменные стены.
        Полковник хотел было приказать обвязаться верёвкой, но с каждым шагом ступеньки становились все хуже, а шанс того, что ещё один сорвавшийся боец утянет за собой весь отряд рос на глазах.
        Уже давно был потерян счет кругам, которые намотали спускающиеся в неизвестность люди. Мозг отключался, экономя ресурсы, и тело механически переставляло ноги, не отрывая правой руки от шершавой стены.
        - Отряд, стой! - неожиданно крикнул Тень.
        Сужающаяся последний час лестница, окончательно пропала. Широкие метровые пролеты лестницы сменились узкой ниточкой ступенек. И если раньше отряд списывал сужение лестницы на особенность архитектуры, то сейчас стало понятно, что какой-то маг помог лестнице «растаять».
        Кусок лестницы просто-напросто отсутствовал, а черная как сажа стена явно намекала на то, что кто-то приложил к этому руку. Ну или огненное заклинание, настолько сильное, что сумело будто ластиком стереть кусок монолитной лестницы и сжечь камень, оставив после себя узкую полоску ступенек.
        Отряд растянувшейся гусеницей застыл перед семиметровым обрывом, по середине которого темнел небольшой ход.
        - Что будем делать? - с интересом поинтересовался замыкающий движение Олег, бесстрашно взглянув в темноту пропасти, - до дна еще далеко, а в эту дыру соваться лично у меня нет никакого желания! Не знаю, жив ли этот огневик, который здесь развернулся, но я бы не хотел с ним встретится!
        - Никакой маг огня не в силах расплавить ступени, созданные Древними, и уж тем более заставить их гореть, как бумагу! - высокомерно бросила уставшая и злая как собака Ольха. - Хотя что с тебя, недоумка взять?
        - У тебя что, те дни? - добродушно улыбнулся десантник, - я знаю отличное средство, могу показать на привале.
        - Ксурам покажи! - огрызнулась магичка.
        - Рим, переберёшься? - вклинился в перепалку полковник, не давая Олегу вставить в ответ ядовитую шпильку.
        Андрей Николаевич, идущий за Тенью, вопросительно посмотрел на воздушного стрелка, который спускался где-то в середине отряда. Тот уверенно кивнул.
        - Мэтр Раби, передайте Риму два мотка троса, пожалуйста.
        Толстяк неохотно протянул Сахарку лучнику две связки верёвки.
        - Мой молодой, но уже такой большой друг, - на грустном лице мэтра явно читалось вселенская скорбь и нежелание отдавать что-либо кому-либо, - таки передай эти прекрасные огнеупорные тросы, пропитанные специальной настойкой, которая в несколько раз увеличила прочность и срок службы, этому худощавому юноше.
        Сахарок терпеливо дослушал пространственную речь толстячка до конца и молча сунул моток стоящему за ним погоднику.
        - Борх!
        Лучник земли, стоящий за Римом поднял голову, прислушиваясь к негромкому голосу полковника.
        - Твоя задача: закрепить концы троса у нижней ступени. В камень вплавь, к примеру, или ещё что-нибудь сделай.
        - Понял, - кивнул лучник земли, - А как туда добраться-то? Я ж в середине стою, а Рим нас двоих не удержит!
        - А тебя сейчас Олег доставит, да Лежа? - улыбнулся полковник.
        - Ну, в принципе, без проблем, - кивнул парень.
        - Ну всё тогда, поехали. Рим, доберёшься до ступеней, проверь их и жди Борха.
        - Понял, - отозвался лучник и спокойно шагнул в пропасть.
        Уплотняя воздух и создавая воздушные ступеньки, он быстрым шагом пересёк провал, не забывая разматывать два троса, концы которых крепко держал Тень.
        - Э-э-э, ну и как теперь? - почесал в затылке Борх, оглядываясь на форточника, стоящего в самом конце их «гусеницы».
        Форточник движение в движение повторил путь Рима, замерев около лучника.
        - Ты только не дёргайся, - предупредил Олег, крепко обхватывая плотно сбитого мужика за талию, после чего бросил перед собой воздушный щит и смело шагнул на него вместе с Борхом.
        Щит, едва касаясь ступенек правой стороной, легко заскользил к обрыву. Затормозив практически на самом краю, Олег придержал Борха, чтобы тот не врезался в Тень, который в свою очередь держал тросы. Земляной лучник, стараясь не смотреть в пропасть, взял верёвки за концы и вплавил их в каменную ступеньку - одну ближе к стене, вторую ближе к бездне и вопросительно посмотрел на Олега.
        - Джеронимо! - шёпотом крикнул Олег, подхватывая Борха и с силой отталкиваясь от ступенек.
        Им вновь овладело безрассудно-восхитительное чувство полёта. Представив, что совершает посадку на парашюте с раненным товарищем, Олег мягко приземлился на широкие ступени рядом с Сэнди. Тот уважительно покивал головой, оценивая глазомер Олега. Борх же, с трудом удерживая обед в желудке, натянул верёвки и вплавил их в ступени.
        - Готово, - прохрипел он. - Что дальше?
        - А дальше Рон наращивает ледяную дорожку, и мы по одному катимся по ней в объятия Олега, - уверенным голосом проговорил полковник, - Тут делов-то! Лежа, страхуй!
        В следующий момент от полковника пробежала волна бодрости: спины бойцов выпрямились, а на лицах появились решительные улыбки. Рон быстро нарастил ледяную дорожку с небольшим уклоном в сторону стены и, подражая полковнику бросил:
        - Первый пошёл!
        Бойцы садились на дорожку и, гремя доспехами, скатывались по ней один за другим, попадая в воздушный щит Олега. Затем поднимались на ноги и спускались дальше. Когда почти весь отряд пересек дыру, на ледяную дорожку вступила Ольха, которая, не слушая предостережений, заскользила по ней на ногах.
        - Вот дурочка, - вслух выразил общее мнение Олег, поймав рыжую лучницу в объятья.
        - А ну, прекрати меня лапать, недомаг! - возмутилась Ольха.
        - Не, реально дура, - уверено подтвердил диагноз Олег, отворачиваясь от психованной девушки и буркнул себе под нос, - было бы что лапать...
        На его несчастье, магичка услышала последний комментарий и с какой-то радостной злостью вдарила по парню огненным кулаком. Олег, отброшенный силой удара в яму, на рефлексах метнул в магичку нож и камнем рухнул вниз.
        Бывший десантник позабыл про магию, действуя в экстремальной ситуации на вбитых в армии инстинктах. Нож же вонзился рыжей стерве в ногу, с легкостью пройдя сквозь все магические щиты. Лучница же, чья нога резко подкосилась, неловко взмахнула рукой и, не успев ухватится за протянутую руку Борха, полетела следом за Олегом.
        - Лежа!!
        Все происходящее, растянувшееся для Олега на долгий десяток ударов сердца, заняло в действительности от силы несколько секунд.
        - Все замерли! - зарычал полковник, бессильно сжимая кулаки. - Вот дрянь! Спустимся, выпорю! Продолжаем движение!
        Преодолев ледяной спуск отряд со все нарастающим напряжением продолжил движение в неизвестность. От немедленных репрессий отряд спас Константин, успокаивающе положив ладонь на плечо полковнику.
        - Чуть позже, - шепнул аналитик, - надо найти площадку. Спускаемся неудобно, много народу погибнуть может.
        Полковник скрипнул зубами, но не стал спорить и недовольно дернул головой, соглашаясь с доводами своего товарища.
        Ещё через три витка идущий впереди Тень наткнулся на широкий проход в стене, в то время как лестница снова обрывались, но на этот раз ее продолжения не было видно. Хотя отряду было не до лестницы. Втянувшись в широкий коридор бокового прохода, бойцы, кто незаметно, а кто в открытую, начали готовить оружие, предчувствуя назревающий конфликт. Оливером тут же подвесил под свод пещеры светляки, которые заставили отступить тьму.
        Взгляду взбешенного полковника, который все это время держал душившую его ярость в себе, предстал небольшой туннель в котором то тут, то там из пола торчали каменные валуны.
        Не в силах больше сдерживаться, полковник шагнул вперед, вперив взгляд в переносицу Борха
        - Вот тварь, - зло выплюнул Андрей Николаевич, с яростью сжимая-разжимая кулаки, - Борх, какого черта она полезла на Олега?!
        - Я бы попросил, - лениво подал голос Рим.
        Вокруг него по левое и правое плечо встали Борх с Роном. Остальные стрелки беззвучно подтянулись к своим товарищам, оперативно разобрав сектора обстрела.
        - Бунт? - опасно прищурился полковник, наблюдая за разделением отряда.
        - Смена командования, - оскалился в ответ воздушник.
        - Ещё кто так думает? - полковник окинул взглядом уменьшившийся отряд.
        Практически все лучники заняли позиции за троицей революционеров. Лишь два парня остались около полковника, в числе которых был спасший отряд от песчаной бури Сэнди.
        - Ольха постоянно перегибала палку, но сегодня это было слишком неправильно, - отвечая на вопросительный взгляд Рима, ответил второй из оставшихся на стороне полковника лучников. - Не знаю, что за игру вы затеяли, мужики, но я хочу вернуться домой без клейма предателя.
        Сэнди молча кивнул, соглашаясь с товарищем.
        - Подождите, - удивлённо посмотрел на полковника Сахарок, - мы сейчас что ли друг с другом драться будем?
        - И вправду, дети мои, не самая лучшая мысль, - подал голос отец Моррис, опуская зеркальное забрало шлема, - у нас больше шансов выбраться вместе.
        - Заткнись, святоша, - прогрохотал Борх, полностью отошедший от недавнего испуга. - Вы свою задачу выполнили и больше не нужны. Спасибо, что нашли подземный форт Древних!
        - Зря вы, ребят, - вздохнул Константин, заворачивая рукава. Аналитик посмотрел не на Борха с Римом и Роном, а на остальных стрелков. - Ладно эти трое из-за потери своей подружки психуют и на конфликт нарываются, а вы-то куда?
        Лучники даже не пошевелились.
        - Понятно, - ещё раз вздохнул Константин, - вот оно что за пятно такое у вас… Значит не из-за подружки, да? Бросайте луки по-хорошему.
        - Я слышал, что когда убиваешь «сундука», все вещи, которые у него есть, появляются на трупе, - гадко улыбнулся Рим.
        Клирик мгновенно сместился влево, прикрывая щитом мэтра Раби. Борх же, расценив движение, как угрозу, мгновенно сорвал с плеча лук.
        - Если они хотят от нас избавиться, то почему до сих пор не стреляют? - задумчиво протянул Константин. - Чего-то ждут?
        - Ксур’да лан! - выдавил из себя стоявший за Борхом лучник, после чего из его носа и ушей хлынула черная кровь, а сам он, безжизненным кулем свалился на землю, как будто из него разом выдернули все кости. Но, судя по довольным взглядам Борха, Рима и Рона, его смерть не была напрасной.

«Дождались», - согласно подумал Андрей Николаевич и, опережая Борха, уже набравшего в легкие воздух, коротко бросил:
        - Бой!
        Глава 13
        ИНТЕРЛЮДИЯ I. ЧАСТЬ 3. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ
        Полковник взмахнул рукой, которая тут же окуталась золотистым сиянием, указывая на перебежчиков. События понеслись вскачь, а сердце наоборот замедлило свой перестук, замораживая вместе с собой и течение времени. Полковник словно воспарил над схваткой и одновременно увидел десятки деталей ожесточенной схватки.
        - ТУК! - глухо звучит первый удар сердца.
        Два крайних лучника-перебежчика подавились кинжалами, вошедшими им аккурат под подбородок…

…Константин сделал отталкивающий жест рукой и светящиеся наконечники стрел тут же погасли…

…Сахарок могучим прыжком преодолел сразу половину расстояния до лучников…

…Рон и Рим выпустили каждый по стреле в здоровенного воина с двуручником…

… Лучники, стоящие на левом фланге синхронно выпустили стрелы в «Сундука», который пытался спрятать свое пузо за клириком и потянулись к колчанам за снарядами…

…Отец Моррис окутался белым свечением, ловя на щит сразу с пяток стрел, посланных в мэтра Раби…

…Предсказатель погоды, бросив на Сахарка пепельно-серый щит, прыгнул за валун, разумно расценив, что у него нет ни малейшего шанса против быстрых жал стрелков…

…Лид со своими бойцами, прикрывшись щитами и лязгая железом, молча, но быстро двинулись на лучников…

…Молчаливый Шарп, размазавшись в воздухе, отбил две стрелы, летящие полковнику в голову…

…Оливер медленно разводил ладони, не успевая метнуть огненное копьё, стрела Борха летела точно в горло огненному магу…

…Сэнди и второй стрелок, оставшийся на стороне полковника только тянулись за стрелами…

…Мэтр Раби, спрятавшийся за клириком, выхватил из-за пояса простенький деревянный жезл с большим изумрудом в навершии…
        Изумруд ярко сверкнул и рассыпался искристой пылью, которая изумрудным облаком зависла в воздухе.
        Начавшаяся схватка в представлении мэтра Раби, сносно владевшим магией пространства, превратилась в сцену восковых фигур. Он, в простонародье презрительно именуемый «сундуком», как никто другой знал о могуществе времени, и сейчас перед ним стоял выбор. Чем-то его контроль над временем был схож с полковничьим, но мэтр использовал заемную силу, заключенную в артефакт и мог лишь выбирать одну вероятностную развилку из сотен.
        И сейчас у него было ровно две секунды, для того, чтобы принять единственно-верное решение.
        Две секунды растягиваются в вечность, проносясь слишком быстро, но и выбор непрост - Оливер или его собственная нога.
        Хорошо заниматься самопожертвованием со стороны, когда слушаешь истории о том, как командир заслонил своим телом ополченца, вставая на пути опускающегося на него меча, или когда герои былин, ничтоже сумняшеся, грудью ловят стрелу, защищая своего полководца или командира.
        Но в реальности жизнь товарища меркнет по сравнению с предчувствием боли от взрывающейся стрелы, которая вот-вот вонзится тебе в колено. Смерть едва знакомого тебе человека меркнет по сравнению с предчувствием безнадёжности и дикой тоски, ведь инвалиду не выжить на войне.
        Но в неизведанном подземелье, да ещё и без мага, не выжить никому из отряда.

«Эх, Ксуры меня дери!»
        Толстячок в кожаной жилетке, зажмурив глаза и стиснув зубы, взмахивает коротким деревянным скипетром в сторону Оливера.
        - ТУК! - бьет по вискам второй.
        Мэтр Раби валится на землю со стрелой в бедре…

…Стрелки полковника, спускают тетивы луков и синхронно опускают их вниз, боясь задеть кого-то из своих…

…Оливер, отпуская на свободу заклинание, с удивлением смотрит на увязнувшую в изумрудном щите стрелу, которая лишь слегка оцарапала кадык огневика…

…Шарп одновременно отбивает сразу две стрелы, перетекая из одной стойки в другую…

…Пятёрка Лида, не сбавляя строй, входит в строй лучников словно горячий нож в масло…

…Константин, поймавший откат своей антимагии, с побелевшим от напряжения лицом, приваливается к стене…

…Предсказатель вжимается в землю, скукожившись за валуном, судорожно перебирая на поясе зелья …

…Клирик неспешно шагает по направлению к Борху, вскидывая свою налитую ярким белым светом палицу…

…Рон с Римом удивлённо смотрят на стрелы, переставшие отзываться на их магию…

…Сахарок, не обращая внимание на две стрелы, бессильно отскочившие от его нагрудника, делает широкий шаг и взмахивает своей оглоблей, по ошибкой названной мечом. Натужно звенит воздух…

…Стоящие в задней линии лучники сбивают строй и, побросав на землю луки,отмахиваются короткими мечами от Тени и Мрака, появившихся из сумрака пещеры…
        - ТУК! - третий и голову полковника охватывает обруч боли.
        Мэтр Раби мычит от боли, валяясь по земле…

…Сахарок, ворвавшись на правый фланг противника, крутит своим двуручником словно соломинкой, распарывая доспехи вместе с грудными клетками и отсекая руки, сжимающие перерубленный луки…

…С левого фланга Лид с бойцами, двигаясь, словно единый механизм, торопливо доминают куцые ряды противника, мгновенно добивая упавших лучников…

…Отец Моррис и догнавший его Шарп без затей атакуют троицу зачинщиков, которые, чудом, а точнее благодаря антимагии Константина, избежав огненного подарка Оливера, побросали луки и выхватили короткие клинки…
        - Где моя магия?! - орёт Рим, прежде чем захлебнуться тридцатью сантиметрами остро заточенной стали…
        Шарп тут же вытягивается в струнку, вонзая парный клинок в подмышку не успевшему даже повернуться в его сторону Рону…
        - Борха живым! - кричит полковник, вытянувший вверх светящийся меч, но не успевает.

…Голова зачинщика конфликта лопается спелым арбузом после встречи с булавой священника, а последнего полуживого стрелка добивает милосердный кинжал Мрака.
        - Тук-тук, тук-тук, тук-тук, - сердце возвращается к своему привычному ритму, а вместе с ним и время возобновляет свой привычный ход.
        - Моррис, к мэтру Раби! Срочно! - мгновенно анализирует изменившийся расклад сражения Константин.
        - Есть, - гудит клирик, поднимая забрало.
        - Извините, Константин, но то, что вы сделали, было очень похоже на оковы Веры, - Оливер аккуратно берет в руки стрелу и принимается её внимательно изучать, - удивительно, ни капли магии!
        - Потом, ВСЁ потом, - отмахивается от него Константин, которого по новой накрыл откат.
        Громко охает мэтр Раби, вспоминая свою молодость и прекрасную зелёную траву, росшую вокруг домика его почтенной матушки. Отец Моррис, закусив губу, изливает из ладоней целительный тёплый свет на рану толстячка.
        Сахарок, голыми руками оторвав кусок чей-то куртки, уселся у стены и принялся очищать свой меч от чужой крови. Пятёрка Лида и Шарп снимают трофеи и хладнокровно скидывают тела лучников в темнеющий зев пропасти.
        Оливер скупыми движениями сжигает лужи крови и выжигает охранные знаки на полу, готовя площадку для ночёвки.
        Полковник наконец-то приходит в себя и отмирает.
        - Обсудим произошедшее? - хрипло предлагает Константин, из положения сидя, оперевшись спиной о стену.
        Андрей Николаевич еще раз помотал головой, возвращаясь к привычном зрению.
        - Варианты? - уточнил полковник, с грустью смотря в тёмную бездну колодца.
        - Либо встроенная ментальная программа, либо ребята заранее договорились и решили сбросить поводок спецслужб. Похоже, первый лучник тоже не просто так сорвался, - Константин рассеяно наблюдал за занятыми обустройством лагеря вояками, - Тот бедолага, прежде, чем взорваться фонтаном крови сказал: «Ксур’да лар»…
        - «Ксур’да лан», - автоматически поправил его полковник и вымученно улыбнувшись добавил, - только не спрашивай откуда это знаю.
        - Похоже ребятки решил переметнуться к неким Ксурам, но я не заметил ничего такого…
        - Как думаешь, - полковник, кряхтя, опустился на землю, - смерть этого стрелка… Они послали сообщение?
        - Думаю да, - задумчиво кивнул аналитик. - Кому-то очень нужны секреты Древних.
        - Считаешь, что у стрелков есть куратор?
        - Скорей всего, - поморщился Константин. - Слишком уж слажено действовали. Предлагаю повнимательней присмотреться к оставшимся двум лучникам, стыдно признать, даже не помню, как их зовут.
        - Кир и Сэнди, - подсказал полковник.
        - Ну и имена тут у местных…
        - И не говори, - невесело усмехнулся Николаич, - знаешь, думаю эти парни теперь наши с потрохами, считай ни один не переметнулся к стрелкам.
        - Да, создают впечатление простых вояк, - согласился Константин, - а вот лучники решили поиграть в суперагентов.
        - Ладно, что дальше? - полковник с тоской посмотрел на пропасть.
        - Судя по скудной информации, которой я располагаю, и огромному опыту планирования схожих операций, - усмехнулся Константин, - вряд ли Олег выжил. Я понимаю, что тебе неприятно это слышать, но это так. А нам нужно продвигаться дальше по проходу. Хотя всё ещё есть шанс вернуться обратно к верблюдам, наверх.
        - Наверх не получится. - покачал головой полковник. - Из оставшихся недомагов у нас: Кир - огневик, а Сэнди кое-как с землёй управляется. В общем, мы остались без водника, поэтому не сможем перебраться через тот обрыв… - подытожил Андрей Николаевич и упрямо посмотрел на Константина. - Слушай, а если он замедлил падение и приземлился на дно?
        - То у него не хватит сил на то, чтобы подняться наверх, - жёстко перебил его Константин. - Максимум, что мы можем сделать, так это скинуть ему провиант этих горе-стрелков, палатку да кое-какие запасы в надежде, что он жив и сам сможет найти выход. Мы не можем его ждать.
        - Нехорошо своих бросать, - покачал головой полковник.
        - Да ты пойми, - аналитик тяжело вздохнул и потер слезящиеся глаза, - мы ну никак не спустим весь отряд вниз. Никак.
        - Тогда подождём его три дня, - взвесив все за и против, ответил полковник, - припасы скинем ему не все, а только на неделю. Оставим записку, и будем отмечать повороты, если такие будут, красным.
        - Три дня, - скривился словно от зубной боли Константин, - парни могут не понять, да и вдруг сюда заявятся эти Ксуры?
        - Не переживай, я найду, чем их занять, заодно и подготовимся к возможному приходу этих ребят, - недобро усмехнулся полковник. - И это, скажи Оливеру, чтобы повесил здесь такой светильник, чтобы его с самого дна было видно!
        Глава 14
        ИНТЕЛЮДИЯ I. ЧАСТЬ 4. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ - ОЛЕГ
        Поначалу Олег ещё хотел догнать дурную девку и попытаться её спасти, но после того, как он едва успел поставить щит, об который расплескался обжигающим пламенем очередной огненный кулак, всё желание поиграть в благородного рыцаря куда-то делось. Сообразив, что в прямой дуэли он проиграет потомственной магичке, парень кинул под себя воздушную подушку, резко разорвав расстояние между собой и психованной ведьмой.
        В том, что Ольха была ведьма, Олег уже нисколечко не сомневался. Поймав себя на ощущении, будто он падает в бездонный колодец, как Алиса в стране чудес, парень улыбнулся.
        Падать почему-то было нисколечко не страшно и на секунду у Олега в голове мелькнула мысль долететь до дна, но вбитые в армии инстинкты все же взяли вверх. Согнав с лица дурацкую улыбку, он создал огонёк, высветивший каменные стены бездонного колодца. По стенам все также змеилась лестница со стёртыми ступеньками. Бросив под себя воздушный щит и оттолкнувшись от него обеими ногами, Олег прыгнул к стене и мягко приземлился на скользкие ступени.

«Интересно, сколько времени они будут меня ждать», - подумал парень, фиксируя положение огонька над правым плечом и чуть спереди, так чтобы он не слепил глаза, но и освещал лестницу. - «И сколько пролётов мне нужно подняться, чтобы добраться до того хода? Хватит ли у меня сил?»
        Эти два вопроса то и дело сменяли друг друга в различных вариация, пока Олег, монотонно переставляя ноги, плелся по бесконечной лестнице наверх.
        Лестница была намного уже, чем выше. Крупный парень едва-едва помешался на ней. И все равно, несмотря на то, что он придерживался левой рукой за стену, его правая нога нет-нет и соскальзывала с каменного серпантина.

«Спать на ступеньках - не вариант», - думал парень, - «Если совсем силы кончатся, надо будет найти какое-нибудь укрытие и вздремнуть. Вот только где его, блин, тут найти?»
        Он не помнил сколько времени продолжался изматывающий тело и душу подъём. Полчаса, час, три? Олег развлекал себя армейскими байками, вспоминая их про себя, да повторял показанные Оливером плетения, когда справа что-то мелькнуло. Напрягшись и чувствуя, как холодок страха пополз по позвоночнику сверху вниз, парень добавил немного маны, увеличил яркость шара и передвинул его правее. Беззвучно пронёсшееся мимо тело смутно знакомого лучника заставило Олега сначала вздрогнуть, а потом задуматься.
        Всего тел было сброшено около десятка. Олег не успевал рассмотреть, кто именно пролетал мимо него, а тратить ману на создание воздушного щита посчитал неразумным, её и так оставалось немного. Полетевшие следом мешки сначала привели его в ещё большее недоумение, но потом, мало-помалу мозаика начала складываться, особенно тогда, когда после мешков наступила тишина.

«Значит был бой, и, судя по всему, Николаич дал стрелкам хорошенько просраться» - рассуждал Олег, с новыми силами перебирая ногами, - «Надеюсь никто из наших не погиб. Так, думай, Лежа, думай! После тел полетели мешки. Вряд ли бы они стали бросать припасы в эту бездну просто так. Значит, полковник думает, что я удачно десантировался на дно колодца и смогу или найти выход сам, или каким-то образом поднимусь к ним»
        Олег на секунду замер.

«Главный вопрос сейчас не доберусь или нет, а будут ли они меня ждать, а если будут, то сколько?»
        Олег нахмурился и четко проговорил, отдавая приказ сам себе:
        - Боец, представь, что ты в марш-броске: сжать зубы и вперёд! Или нет, ты на лекции по методике преподавания, точно! И твоя задача - не заснуть. Да любой марш-бросок отдыхает по сравнению с этой пыткой! - приободрившись таким нехитрым образом, Олег более уверенно взглянул на свои шансы.
        Летел он не так уж и долго, поэтому должен дойти, должен!

«И дойду!» - подумал парень. - «Сдохну, но дойду!»
        - Опа! - через шесть витков парень наткнулся на очередной пробел вместо ступенек. - И что будем делать? А если так?
        Он ясно видел, что лестница продолжается несколькими метрами выше. Немного маны, хорошенько оттолкнуться и…
        - Прыыы-жок!
        Так, к выматывающему подъёму добавились не менее выматывающие прыжки над пропастью, с каждым разом уменьшающие количество маны.
        Давно забытый страх перед высотой вернулся тогда, когда до Олега дошло, что никакие медитации не помогают восполнить запас маны и что наоборот, чем дольше он находится в этом колодце, тем быстрее она кончается, испаряясь буквально на глазах.
        Кончилась она в тот момент, когда Олег замер перед очередным пробелом на лестнице. Проблема усугублялась тем, что парень, как ни старался, не мог разглядеть, где продолжаются ступеньки, а маны на создание второго огонька уже не было. С ужасом подумав, что будет после того, как окончательно погаснет помигивающий огонёк, подвешенный перед правым плечом, Олег, сорвал с пояса нож. Подозвав огонек поближе, он попытался воткнуть его в какую-нибудь щель в стене, но гладкая поверхность огромного колодца сводила все его попытки на нет.
        Парень опустился на колени и с надеждой посмотрел на ступеньки. Но после того, как огонек осветил то, по чему так беззаботно шел парень, Олег сглотнул, чувствуя, как у него седеют волосы на голове. По каменным ступеням змеились десятки широких трещин. Сглотнув появившийся в горле ком, парень осторожно сунул нож в одну из трещин. клинок вошёл с неприятным скрипом. Замерев на мгновенье и прислушавшись всем телом к ступеньке, Олег с облегчением перевёл дух. Кусок лестницы не отвалился и у него сейчас появилась точка опоры.
        - Как говорил Ньютон, дайте мне точку опоры, и я переверну весь мир, - нервно буркнул парень себе под нос.
        Огонёк, словно дождавшись, пока Олег закончит свои манипуляции с ножом, мигнул в последний раз и пропал. Впервые за долгое время парень остался один в кромешной темноте. Мгновенно закружилась голова, пространство поплыло вокруг него, ступеньки ушли из-под ног. Покрепче ухватившись за внезапно ставшую скользкой рукоять ножа, Олег постарался успокоить дыхание.
        - Спокойствие, только спокойствие, - дрожа всем телом, шептал себе парень, - Что ты ссышь, как сыкло какое-то? Расслабься, боец! Расслабься, говорю!
        Олег, задыхаясь и чувствуя, как земля уходит у него из под ног, прижался к ступенькам всем телом.
        - Еще и не из таких передряг выбирались, - парень из-за всех сил боролся с накатывающим отчаянием.

«Не, звездец котёнку», - проскользнула предательская мысль, - «Надо было лететь до дна и уже там искать выход, не надеясь на магию! Если, а точнее когда я все-таки сорвусь и полечу вниз, это же будет, как прыжок без парашюта! Господи, страшно-то как!»
        - Господи! - Олег поднял голову вверх в надежде успеть прочитать коротенькую молитву, пока безумие окончательно не завладело его телом, - Господи... Господи?
        Новые силы стремительным потоком хлынули в измотанное тело парня, пробуждая надежду и освежая измученный разум.
        - Господи, это ты? А почему в форме огненной стрелочки?
        Хихикнув про себя, Олег прошептал дрогнувшим голосом:
        - Мужики? - горло охрипло, на глазах выступили непрошеные слёзы.
        - Мужики?! - чуть громче позвал он, чувствуя, как в груди застрял какой-то ком.
        - МУЖИКИИИ!!! - словно домашний кот, нечаянно вышедший в подъезд за хозяйкой и осознавший, что он потерялся, заорал Олег.
        - МУЖИКИИИ!!! - кричал парень, срывая голос в надсадном крике и выплескивая в нем все напряжение последних часов или даже дней.
        Слёзы сами собой лились у него из глаз, мешая всматриваться в такой далёкий, но такой родной для Олега знак.
        - Лежа! Ты? - сверху донёсся глухой окрик.
        Взрослый мужик, похоронивший своего отца и деда, несколько раз побывавший на Донбассе и в Сирии, совершивший двадцать прыжков с парашютом и справившийся с четвёртым кадетским классом и ни разу при этом не проронивший ни единой слезинки, рыдал словно сопливая девчонка, дрожащими руками вцепившись в чертовски скользкую рукоять ножа.
        Глава 15
        ИНТЕРЛЮДИЯ II. ЧАСТЬ 1. МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        Расположившись на своей любимой опушке, друзья как обычно пили травяной отвар, делились впечатлениями за день и любовались звёздами. Ежевечернее чаепитие стало традицией в их маленьком коллективе. Иногда к ним присоединялся неугомонный Ник, чуть чаще - выдержанный Лигол или болтун Лимур. Но сегодня трое студентов находились на опушке в одиночестве. По крайней мере, они считали именно так.
        - Да ладно тебе, Костян, всё будет норм, - Максимилиан вот уже который час словно мантру твердил одну и ту же фразу.
        - Макс, ты меня достал уже, всё и так норм, - уставившись в ночное небо, изредка и неохотно отвечал ему самбист.
        Ната же задумчиво изучала изменения, происходящие в Костином организме.
        - Смотри, практически все крупные энергетические каналы у тебя расширились, - Ната нежно провела веточкой по вздутым мышцам предплечья. -Ты, судя по всему, чуть ли не вдыхаешь ману.
        - Ну, бывает, иной раз полной грудью вдохнёшь и словно тело силой наливается, хочется сразу бегать, прыгать..., ломать что-нибудь, - замялся под конец парень.
        - Да ладно тебе, Костян, всё будет норм, - не удержался Максимилиан.
        - Макс, реально бесишь, - поморщился здоровяк.
        - Максимилиан, посмотри сюда, - Ната указала веточкой на правую сторону груди Кости. - Ты видишь это?
        - М-м-м, ты про сгусток энергии, который бьётся в такт его сердца? - удивлённо всмотрелся Макс в энергетическую структуру друга.
        - Да, а если посмотреть чуть глубже, складывается такое ощущение, будто у него кости окутаны какой-то энергетической плёнкой.
        - Да уж, прям вылитый Росомаха, - криво усмехнулся Максимилиан, - прям титановый скелет у тебя, дружище, если тонким видением смотреть.
        - Когти ещё не чешутся? - немного помолчав, добавил он.
        - Максимилиан, вот скажи, зачем ты его доводишь, если знаешь, что ему сейчас нужно полностью контролировать себя? Да он же сейчас как этот ваш Энакен, чуть даст злости взять вверх над собой, так всё, считай не станет Костяна! - звенящим от напряжения голосом вслух сказала Ната то, о чём думали все трое. - Причём вряд ли ты выживешь после этого. Если он уже сейчас головы энтам отрывает голыми руками, то представь, что потом будет, если у него самого крышу снесет!
        - Стрелу в глаз получит и успокоится, - ничуть не смутился Максимилиан и ткнул друга в стальное плечо. - Да, здоровяк?
        - Ты слишком желчный тип, тебя я есть не стану, - вздохнул парень. - А в Нате мяса практически нет, ну так чуть-чуть, местами. Так что вы в безопасности ребят, как говорится, донт вори би хэппи. Макс, ты чего?
        Максимилиан же с удовольствием наблюдал за тем, как во время короткого по сути, но долгого по изложению спича Костяна, у девушки меняется лицо. Пока самбист говорил про Макса она улыбалась, но потом, стоило Косте упомянуть ее телосложение, тут же нахмурилась, а после и вовсе закусила губу.
        - Это ты сейчас сказал, что я толстая? - на полном серьёзе спросила его девушка.
        - Воу-воу, Ната, Бог с тобой, когда я такое говорил? - Костян поднял руки перед собой, защищаясь от веточки, грозно застывшей в хрупкой руке девушки.
        Максимилиан тем временем от греха подальше незаметно отсел подальше, под дерево.
        - Нет, подожди, ты правда так считаешь? - продолжила наступать девушка.
        - Что считаю? Что ты толстая что ли? - не понял её Костян.
        - Ой, дурак, - прошептал Макс, - беги, росомаха хренов.
        - Что-о? - протянула Ната, - Ах, ты!
        Веточка в её руках больно хлестнула Костю по локтю, которым он еле успел прикрыть глаза.
        - Ната, Ната! Да погоди ты, Ната, чтоб тебя! Да не говорил я, что ты толстая! - отбивался от агрессивной ветки Костя.
        - То есть не говорил, а подумать - подумал, да? - не унималась друидесса.
        - Да нет, конечно. Не думал и не говорил, вон у Макса спроси! - убедительно произнёс Костян, уже ощущая, как нащупал брешь в логике подруги.
        - Вообще-то, когда Костян захотел со мной поговорить на тему толстой Наты, я отказался, - донёсся с дерева голос Макса.
        - В смысле? - пробормотал самбист, не в силах понять, что сейчас сказал его друг, или может быть уже бывший друг.
        - Значит поговорить хотел? О! Толстой! Нате! - глаза девушки зажглись зелёным пламенем.
        - Вот ты урод, Максимка, - крикнул Костян, бросаясь в лес.
        - Не будешь в следующий раз моему энту голову отрывать, - крикнул Макс вслед своему другу, за которым нёсся рой ос размером с кулак.

«Ну вот не дура ли?» - бежал и думал Костя, - «Чего это её вожжа под хвост ударила? Давно уже такие истерики не закатывала. Эх…, волнуется значит сильно. А если волнуется, значит есть о чём».
        Добравшись до ручья, Костян, не замедляя бега, рыбкой нырнул в прохладную воду. Рой ос, бессильно покружив над водной гладью несколько минут и разлетелся по лесу, на лету превращаясь в обрывки листьев. Выждав для приличия ещё с минуту, парень медленно высунул голову из воды и сделал медленный вдох.
        Он не уставал поражаться способностям своего тела: бежать весь день без остановки, пробыть под водой пять-семь минут, увернуться от стрелы, пущенной чуть ли не в упор - всё это для него стало просто и привычно, но вдобавок появились сотни странных желаний. То ему хотелось почесаться рогами о ствол дерева, то протяжно завыть, то замереть и подкрадываться к ничего не замечающей жертве, то взмыть в небо и парить под облаками.
        Подчас фантомные желания наслаивались друг на друга, разрывая сознание парня. Чувствуя, что теряет себя, свою личность, он старался всё чаще проводить время с друзьями, находя успокоение в дружеской перепалке. Также помогали комплексы самбо. Найдя себе развлечение в виде обучения молодых эльфят азам советской боевки, Костя почувствовал себя значительно лучше. Будто он сумел крепко вцепиться в якорь, который удерживал его, не давая пропасть в урагане проносящихся мимо событий.
        Парень выбрался на берег, выжал одежду и не торопясь пошел обратно к опушке. По ходу движения Костян раз за разом проигрывал в памяти короткий диалог, свидетелем которого он стал вчера вечером:
        - Мы не можем рисковать.
        - Но должен быть какой-то выход!
        - Какой? Это знание передавалось от мастера к мастеру, ни один светляк не мог вместить настолько крупный информационный пакет! Боюсь, он также станет таким, как и все предыдущие до него.
        - Но может быть какое-нибудь зелье?
        - Можно только замедлить. Мне жаль, но после Смутных времён многие знания оказались утеряны, включая и это направление.
        - ...
        - С этого дня за ним будет наблюдать один из рейнджеров, который в случае опасности сообщит нам.
        - Но...
        - Это не обсуждается, - покачал головой друид с седой бородой. - И да, он нас сейчас слышит. Можешь слезать с дерева, - обратился старец уже к Косте.
        Тот легко спрыгнул с сука, расположенного в пяти метрах над уровнем земли, и улыбнулся Лиголу:
        - Всё нормально, я уже давно знаю. Ну как знаю, чувствую.
        Лигол вздохнул, хотел что-то сказать, но вместо этого покачал головой и, закусив губу, пошёл в сторону Листвы.
        - Смотри, парень, всё зависит от твоего контроля, можешь и до года растянуть, - обнадёжил его друид, - удачи тебе.
        - Да уж, удача явно не помешает, - вздохнул Костян и неохотно побрел назад к друзьям, раз за разом, стараясь поймать охватывающие его желания и примеряя их на себя.
        Со слов Лигола, то, что сейчас с ним происходило, было первым шагом к инициации тотемом. Но пройти его одному, без помощи старшего наставника было практически невозможно. Хотя, знай Костян, что нужно делать, он бы рискнул, даже если шансы составляли бы один к миллиону.
        Глава 16
        ИНТЕРЛЮДИЯ II. ЧАСТЬ 2. МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        Задумавшись, Костян и не заметил, как вернулся на полянку. Он привычно обвёл её взглядом, выхватывая отдельные детали. Ната тихо всхлипывала у костра, Максимилиан суетился вокруг неё, обещая завтра достать ей шоколадку. Из кустов на друзей немигающе смотрели чьи-то зелёные глаза. Пламя огня колыхалось, казалось, в такт Натиным всхлипам, а отблески луны играли на стволах деревьев.

«Стоп», - оборвал сам себя Костя, сглотнув, - «Какие такие глаза?!»
        Зелёные глаза уже смотрели прямо на него. Чувствуя, как его затягивает, словно в омут этот немигающий взгляд вертикальных зрачков, Костян с трудом выдавил из себя:
        - Макс, с-сзади…
        Максимилиан, ещё не разобрав шёпот внезапно застывшего друга, на одних рефлексах перекатился за луком и с колена пустил веер стрел в куст, на который пялился Костян. Послышалось недовольное мяуканье и на поляну, ожесточённо хлестая себя по бокам хвостом, выскочила большая чёрная пантера.
        Отбегая за Костю, Макс посылал стрелу за стрелой в гибкую как ртуть кошку. Ната, мгновенно прекратив размазывать слезы по щекам, выбросила в сторону кошки руку, с которой сорвалась оранжевая молния, ударив ту в бок. Шерсть лесной хищницы немного потемнела, теряя свой блеск, а сама кошка предостерегающе зашипела, не двигаясь, впрочем, с места.
        - Ребята, стойте! Да стойте вы! - заорал выскочивший вперёд Костян.
        Парень был с ног до головы покрыт золотистой древесной корой, и сначала принял стандартное в их боевой тройке построение, давая друзьям возможность перегруппироваться и только потом до него дошло, что он не чувствует от стоящей перед ним хищницы ни капли опасности.
        - Ну да, - опуская лук, кивнул Макс, - похоже, она, типа, с мирными намерениями.
        - Красивая, - проговорила Ната, - а я по ней молнией, стыдно-то как...
        Кошка скептически посмотрела на человеков и нервно дёрнула кончиком хвоста.
        - Э-э-э, привет? - неуверенно протянул Костян.
        Хвостатая закатила глаза.
        - Ладно, - проворчал Костя, чувствуя, как раздражение на непонятную гостью начинает переполнять его изнутри, - чего тебе надо?
        Пантера бросила на него ничего не выражающий взгляд и принялась вылизывать переднюю лапу. Костян, который даже после бесконечных придирок Максимилиана оставался спокоен как удав, неожиданно для себя рассвирепел. Эта черная как ночь кошка будила в нем самого настоящего зверя.
        - Чего тебе?! - прорычал парень, до хруста костяшек сжимая кулаки.
        В ответ пантера лишь пренебрежительно фыркнула, мазнув по парню снисходительным взглядом.
        Кровь ударила Костяну в лицо, и он, не соображая, что делает, одним прыжком подскочил к пантере и попытался схватить её за шею, чтобы, рванув чуть на себя и вправо, услышать тот сладкий, влажный хруст позвонков, приятной истомой пробегающий по телу.
        Но кошка встретила парня ударом лапы, швырнув не ожидавшего такого разворота событий парня на землю. Сама она чёрной молнией оказалась сверху, навалившись на Костяна всем своим весом.
        Ната с Максом замерли, не понимая, что делать. Пантера посмотрела на Нату, потом на руку Кости, вырывающуюся из-под её лапы.
        - Мне кажется, она мне хочет что-то сказать, - прошептала Ната Максу.
        Кошка снова закатила глаза. Макс, несмотря на всю серьёзность ситуации важно кивнул:
        - Да, мне тоже так кажется. Может она хочет сказать, что ты толстая?
        Взгляд двух кошек прожёг Макса насквозь.
        - Понял! - в миг посерьёзнел Макс. - Шутки в сторону! Ната, привяжи Костяна к земле.
        Пантера удовлетворённо кивнула. Наташа, слегка помедлив, вытянула вперед правую руку и выросшая из земли виноградная лоза, повинуясь её желанию, крепко обвила руку рычащего парня. Но пантера и не подумала сдвинуться с места, всё также выжидающе смотря на Нату.
        - Давай его всего, ты ж знаешь, что ему эту веточку порвать, как два пальца… - бросил Макс, подходя чуть ближе.
        Ната, сконцентрировавшись, обвила всё тело Кости несколько раз, надёжно пригвоздив его к земле.
        Пантера придирчиво осмотрела получившийся кокон и удовлетворённо кивнула. Далее, усевшись у парня на груди, она уставилась ему в глаза. Рычание парня и попытки освободиться постепенно затихали. Одновременно с этим, кошку начала бить крупная дрожь.
        Макс бросил на Нату тревожный взгляд.
        - Хуже уже всё равно не будет, - поймав его взгляд, сказала девушка, - вот только мне интересно, откуда она такая красивая здесь взялась?
        - Узнаем, - пообещал Макс, - главное, чтобы с Костяном всё норм было.
        А затянутый в зелёный круговорот Костя, в этот момент с удивлением увидел, что табличка «Выбрать класс? Да/нет» загорелась мягким серым цветом. Столько раз слыша от друзей, как это происходило у них, Костян немедля ни секунды щёлкнул по ней. Но к его разочарованию зелёным из всего списка классов подсвечивались всего два:

«Оборотень» и «Перевёртыш»
        - Ну-ку, ну-ка, - заинтересовался Костян, вовремя сообразив, что начинает наглеть, выказывая недовольство. - Нет, ну интуитивно понятно, но ради интереса.
        Парень мысленно потянулся к описанию Оборотня:
        Оборотень - воплощение силы, мощи и ловкости. Нет никого в лесу, способного противостоять звериной хитрости и человеческому коварству оборотней. Обладая нечеловеческой силой, они способны ударом лапы перебить ствол дерева или хребет лосю. Благодаря высокой ловкости могут уклоняться от большинства стрел или магических ударов прямого действия. Даже будучи наполовину растерзанными или сожжёнными, могут регенерировать достаточно быстро. Как только не называют оборотней: убийцы магов, разрушители крепостей, чёрная чума. Во время первой битвы за Стеллу один-единственный взвод оборотней практически обратил в паническое бегство армию Содружества. Ходят слухи, что оборотень может на равных сражаться даже с драконом. Недостаток - высокая кровожадность (можно свести на нет, благодаря контролю над собой), всплески ярости (можно свести на нет, благодаря контролю над собой), полная потеря разума раз в месяц.
        - Понятно, - пробормотал Костя, - как говорил АА, самая-настоящая «имба». Так-с, ну а Перевёртыш?
        Перевёртыш - лесной друид, не владеющий магией и способный принимать форму своего тотема. Сила, ловкость, выносливость, зоркость и все сопутствующие качества не могут превышать характеристики выбранного животного. Для того чтобы обернуться в тотем, необходимо много энергии, поэтому данный класс имеет ограничение на перекидку в тотемную форму раз в сутки. В образе животного друид не имеет возможности говорить и творить любые заклинания. Во время первой битвы за Стеллу лишь отряд перевёртышей спас армию Содружества от окончательного поражения.
        - Вот блин! - с досадой воскликнул Костя. - Либо супер крут, либо чуть сильнее, чем все, но зато добрый. Аааа! Что же делать? - на миг ему показалось, что на него с пониманием смотрит немигающий взгляд зелёных глаз.
        - Так, ну в принципе, я последнее время только и делаю, что контролирую себя, значит, с приступами гнева и кровожадностью можно справиться. С бонусами Оборотня мы станем супергруппой! А один-единственный день можно и потерпеть, - принялся рассуждать парень. - Например, как в одном фильме, где главный герой себя цепями приковывал к дереву. Нет, нужно быть полным дураком, чтобы отказаться от таких плюшек.
        Рука Кости потянулась к кнопке
        Оборотень. Выбрать? Да/Нет
        - А если это будет Ната? - раздался голос в его голове. - Или Максимилиан, или Алексей Александрович, или вообще ребёнок? А если цепи порвутся или ты забудешь...
        Рука застыла над кнопкой «Да».

«Чёрт, а если и вправду нечаянно нанесу вред Нате», - подумал Костян.
        Внезапно дикое желание могущества растаяло словно утренний туман.
        - Лучше остаться человеком, чем нанести ей вред, - принятое решение принесло в душу самбиста спокойствие и умиротворение. Ничуть не сожалея о сделанном выборе, Костя уверенно нажал «Нет».
        Перевёртыш. Выбрать? Да/Нет
        - Да!
        Надпись мигнула, сменившись списком доступных тотемом. Костя потёр руки:
        - Ну что, выбернём тотем немножечко?
        Сверху, заслонив собой полнеба, ободряюще мигнули большие зелёные глаза.
        Сидящие спина к спине Ната с Максом молчали. Все разговоры были проговорены, все ожидания и догадки высказаны, сейчас они просто ждали. Ждали сами не зная чего - то ли того момента, когда Костян очнётся, то ли когда застывшая пантера отомрет.
        Максимилиан хотел было дернуть хищницу за хвост, но посмотрев на молча покачавшую головой Нату, мгновенно растерял весь свой боевой пыл.
        Внезапно кошка, сдавленно мяукнув, кулем свалилась на землю, а в коконе началось бурное шевеление. Ребята, мгновенно вскочив на ноги, с тревогой наблюдали за разворачивающимся действом. С протяжными стонами лопались лозы, в разные стороны летели комья земли и клочья плюща, уши глохли от низкого рыка, а от грозного сопения, сводило низ живота. Наконец, из кучи измочаленной зелени медленно выбрался тот, в кого превратился Костян.
        Повернувшись к друзьям и посмотрев на них человеческими глазами, самбист подмигнул ребятам и обернулся к лежавшей без сознания кошке. Шумно её обнюхал, громко шевеля широкими ноздрями, и с удовольствием почесал правой лапой мощную мохнатую грудь, после чего вразвалочку потопал к ручью.
        Ната с Максимилианом, потеряв дар речи, с трепетом смотрели на то, как сошедший с картины «Утро в сосновом бору», огромный бурый медведь не спеша идет купаться.
        Глава 17
        Ледяной пол неприятно холодил затылок.
        На этот раз парень не видел ни мглы, ни отряда из пяти человек, только бесконечное падение вглубь абсолютно черной воронки.
        - Ох!
        Стоило Алексею пошевелиться, как виски пронзила острая боль, а следом, в затекшей руке закололи тысячи иголок. С трудом раскрыв слипшиеся глаза, Алексей посмотрел перед собой - темно, хоть глаз выколи. Чувства возвращались одно за другим - постепенно. Сначала захотелось есть, потом пить, следом навалилась дикая усталость. С трудом перевернувшись на живот, парень недовольно проворчал:
        - Цит, я что-то проспал?
        Перед глазами мигнуло системное сообщение:
        ВНИМАНИЕ! ПЕРВАЯ ЧАСТЬ ЗАДАНИЯ ПО ВОССТАНОВЛЕНИЮ СЕТИ ВЫПОЛНЕНА. ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В ИМПЕРСКУЮ БАШНЮ МАГОВ. ДЛЯ ДАЛЬНЕЙШЕГО ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ НЕОБХОДИМО ОБНОВИТЬ ИНФОРМАЦИЮ У ХРАНИТЕЛЯ.
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        - Принять, - буднично протянул парень, недоумевая про себя, почему ему решительно без разницы.
        С одной стороны он сумел попасть в Имперскую башню магов, с другой - в его душе не появилось ничего кроме усталости и равнодушия.
        Алексей опёрся на ладони и попытался подняться на ноги. Деревянное тело слушалось с трудом. Кое-как встав, он с наслаждением потянулся, хрустнув спиной.
        - О-хо-хо, что-то я отлежал себе всё, что можно было, - прокряхтел Алексей, разминания поясницу, - Цит, ты где?
        В ответ парень услышал только едва различимое эхо.
        Обеспокоено нахмурившись, он тут же создал пару огоньков и, отправив их под потолок, с вялым интересом оглядел помещение, в котором оказался.
        Алексей находился посередине просторной круглой комнаты, в центре которой стояла массивная каменная рамка телепорта. По мраморному полу змеились всевозможные серебряные руны и загадочнее символы. От самой каменной рамки отходили несколько дорожек, плавно перетекающие в тёмные проёмы коридоров.
        Завуч посмотрел себе под ноги. Несмотря на то, что стены и куполообразный потолок были покрыты пылью, сама площадка блестела чистотой. На секунду Алексею даже показалось, что одна из серебряных линий налилась светом, но как только он моргнул, наваждение исчезло.
        - Цит! - Алексей ещё раз позвал рарга, делая шаг по направлению к ближайшему коридору.
        Под ногой хрустнули чьи-то солнцезащитные очки. Парень нагнулся за ними и принялся задумчиво крутить их в руках. Судя по всему, это было единственное, что осталось от рарга. Но если это так, то где-то здесь должен был остаться «заряд» рарга.
        - Бинго! - Алексей, наконец нашёл цифры, которые он искал. - Значит должен быть живой!
        Чуть выше и правее очков в воздухе висел небольшой зеленый счётчик, показывающий гордую двоечку из тысячи необходимых маноединиц.
        - Дружище, как же так? - прошептал Алексей. - Неужели всю энергию слил, чтобы меня вытащить? Держись, Цит, я сейчас!
        Мозг парня лихорадочно заработал.
        В этом мире, Алексей, нескованной учительской этикой, правилами этикета и поведением своего родного мира, чувствовал, как будто за спиной выросли крылья, которые с исчезновением рарга словно кто-то подрезал. Рарг помогал, поддерживал, примиряя с новым миром, с новой действительностью. И сейчас парень почувствовал острую необходимость в своем друге. Ведь он был единственной ниточкой-проводником в этой реальности.
        Да, подчас Алексею хотелось поиграть в отмороженного плохиша или наоборот в спасителя человечества. Примерить на себя роль благородного мага или непризнанного финансового гения. Проводя аналогию с компьютерными играми, Алексей до сих пор выбирал себе мировоззрение.
        Раньше он точно знал, чего хочет и, зная, что эта цель недостижима, в глубине души был спокоен, что его мечта никуда не денется и будет вместе с ним всю его жизнь. Сейчас же ему было страшно? Обретя магию и почувствовав вкус свободы, Алексей вновь задумался о будущем.

«Что дальше… Вернуться обратно? В обычный серый мир, серую школу, серое кресло завуча, ежедневно вырывать себе сердце, чтоб хоть как-то осветить детям путь в этой жизни, показать им свет надежды? А самим детям это вообще надо? И нужно ли это их родителям?» - последние полтора года Алексей чувствовал себя Сизифом, ежедневно выполняющим никому ненужную рутину. Спасали только дети и Цель…
        Но жизнь показала, что одному тащить на себе весь этот груз взятых на себя обязательств, чертовски сложно!

«Тащу все на себе, а кому это нужно вообще?» - с грустью подумал Алексей, - «Ну стану я директором своей школы, ну помогу тысячи ребят. Всего лишь тысячи… А дальше-то что делать? Забиться под плинтус и умереть?»
        Парню дико захотелось улечься на пол, поближе к этим теплым серебряным символам и погрузиться в приятный мир сновидений. Забыть на время о проблемах, имперских ключах, стелах, раргах и прочей ерунде…
        Но стоило только Алексею подумать об этом, как перед глазами встал образ Цита, а следом на парня, только что непонятно как потерявшего своего единственного друга, нахлынули воспоминания, которые он уже несколько лет держал глубоко-глубоко внутри.

***
        В одну из сред, в свой методический день, Алексей Александрович, сидя в учительской, решил поделиться с другими учителями тревожившими его мыслями.
        - Знаете, коллеги, иногда… да чего уж греха таить! практически ежедневно, я чувствую себя на уроках человеком, который пытается объяснить собакам что такое радуга, - он с надеждой посмотрел на учительницу литературы.
        - Знаете, Алексей Александрович, - выделив интонацией «Знаете», ответила ему учитель биологии, - мне, конечно, тоже не все наши ученики нравятся, но называть их собаками - это, на мой взгляд, перебор.
        Сидящий напротив парня трудовик кивнул и завёл разговор о том, что мало того, что ученики не хотят учиться, так ещё и мастерская у него не оборудована. А учительница математики, пока трудовик набирал в грудь воздух для продолжения своего спича, коротко посоветовала Алексею не радугу описывать на уроке, а к ЕГЭ готовиться.
        - В восьмом классе? Ну и что? Чем раньше, тем лучше, - уверенно добавила она.
        Парень, чувствуя, как ему хочется взять свою голову и побиться ей об угол стола, молча встал и вышел. И не слышал негромких слов англичанина, молча заполнявшего свой журнал, после которых в учительской наступила тишина, продолжавшаяся до самого звонка.
        В той тишине особенно хорошо было слышно шуршание шариковой ручки англичанина, бегущей по шероховатым страницам журнала и понимающую улыбку учительницы по литературе. Вот только сам Алексей, идущий по шумному коридору в свой кабинет, к сожалению, не услышал слов англичанина:
        - Коллеги, собаки - дальтоники, они не различают цветов...
        Это был самый тяжелый день для Алексей Александровича. Ладно бы только дети не понимали, зачем нужно постоянно учиться и развиваться, но учителя! Коллеги. Поддержка… В тот день Алексей Александрович как никогда был близок к увольнению.
        Ситуацию спасла учительница по литературе, которая, перехватив молодого педагога после уроков, мягко, но твердо пригласила его к себе в кабинет и, напоив чаем, рассказала про ответ его «иностранного» коллеги.
        Поддержка - то чего нам так часто не хватает…

***

«А может и вправду, ну его? - подумал, зевая, парень. - Черт с ней, с этой поддержкой».
        Алексей почувствовал непреодолимое желание сначала присесть, а потом и прилечь. Мысли заплетались, глаза слипались, ноги подкашивались.

«Я буквально на пару минут» - подумал парень, опускаясь на прохладный пол.
        Глава 18
        Алексей поймал себя на том, что смотрит на солнечные очки Цита, сжатые в руке и не знает, что с ними делать - то ли выбросить, то ли убрать в карман.

«Стоп-стоп-стоп. Кого, собственно говоря, черта? - упрямо сжав зубы, подумал парень, - Какой к чертям сон, когда Цит Бог знает где?!»
        Алексей нахмурился, снова поднимаясь на ноги. Он и не заметил, как свернулся в клубок около одной из самых широких серебряных линий.

«Ведь Цит - мой друг? Англичанин, положим, тоже мог им стать, но не сложилось, хотя все, по сути, к тому и шло… А потом эта воронка и Цит…»
        Парень посмотрел на оставшиеся после рарга очки.

«Словно луч света в темном царстве» - невольно хмыкнул Алексей.
        В этом мире парень обрёл мечту и… друга? Но потерял при этом жизненную цель, вектор своего развития. Нести в мир разумное, доброе, вечное? Но как, если ректор магической Академии пытается прихлопнуть тебя прямо на глазах у всей школы? А прослойка общества, которая, будучи элитой, должна быть лучшей во всех отношениях, на деле оказывается сборищем зажравшихся мажоров? Да и потом, кого тут учить и чему? Кому показывать пример? Может бросить всё и, сколотив состояние, зажить в своё удовольствие, посветив всего себя изучению магии? Ходить на вылазки в пустыню, изучая наследие Древних? Создать в конце концов свою школу, двигать вперёд магическую науку…
        Что-то всё-таки держало его изнутри. Была ли это собственная воля или виной тому были очки Цитрамона? Алексей прислушался к своему «я». Да, в этом мире он иногда вёл себя грубовато, неосознанно надевая маску просто парня с района, перестал тратить силы на расшаркивания, жалея драгоценное время на бессмысленные разговоры ни о чем и приторную, фальшивую вежливость. Переосмыслил многие вещи, но внутри него точно оставались неизменными три константы: совесть, честь и долг.
        - Эх, не поспать мне сегодня! - вздохнул Алексей и сел на холодный пол в позу лотоса. - Нельзя предавать себя и свою мечту и уж тем более нельзя предавать своих друзей! Цит, дай подсказку, как тебе помочь? Как вернуть тебя обратно?
        Расслабившись и потянувшись сознанием на поиски энергетических каналов, он с удивлением обнаружил, что в этой комнате их нет от слова «совсем». Только какое-то тепло шло от серебряных линий. Немного подумав, Алексей решил пока не рисковать и не покидать помещение. Бросив взгляд на огоньки, которые почему-то медленно затухали, парень, сконцентрировался и передал половину оставшихся магических крох раргу.
        - Очки... Убери очки к себе..., вытягивает... в коридор... на... этаж... гостевые... - на краю сознания послышался еле слышный голос рарга.
        С беззвучным хлопком погас один из огоньков, а серебряная вязь на полу немного потеплела. Снова захотелось свернуться калачиком и немного подремать, но Алексей упрямо закусил губу, уцепившись за слова Цитрамона. Мозг, переведённый в режим распознавания и анализа проблемы, заработал после подсказки рарга ещё лихорадочней, пытаясь на ходу сгененироровать какое-нибудь решение.
        Во-первых, стало понятно, что эта странная комната вытягивает из него последние капли энергии и нужно отсюда убираться. Во-вторых, Алексей сообразил, что от серебряных линий лучше держаться подальше. В-третьих, почти неосязаемое, но от того и действенное ментальное давление, от которого он с трудом избавился.

«Ходу отсюда живо!» - яростным жгутом мысли парень подстегнул свое тело, которое снова начало лениться.
        Подхватив очки с пола и покачнувшись от магического истощения, Алексей уверено проковылял к ближайшему коридору. Краем глаза парень заметил груду костей, скрытую под плащом около стены - видимо какому-то «счастливчику» все же не повезло выбраться из ментальной ловушки комнаты.
        Стоило Алексею пересечь незримую черту, разделяющую комнатку с коридором, как сразу полегчало. Исчезло ощущение давление, тяжести и обреченности. Держась левой рукой за стену, парень шёл при свете оставшегося огонька вперёд до тех пор, пока не вышел в большой холл.
        Сперва Алексей отправил светлячок влево, но никакой лестницы, ведущий наверх не разглядел, только пыльные стены, грязный пол и темные провалы ответвлений, ведущих, видимо, в такие же портальные комнаты. Не найдя ни единого следа лестницы, Алексей подозвал огонек и послал его вправо, с настороженностью вглядываясь в причудливые тени, пляшущие по холлу.
        Светляк, вернувшись назад, полетел вправо, но практически тут же высветил третью стену и каменную спираль лестницы, уходящую наверх. Подойдя к лестнице Алексей, тщательно сдерживая свое нетерпение, поднялся по пыльным ступенькам, на этаж выше, оставляя за собой чистые следы. Несмотря на сильное истощение и дрожащие от усталости ноги, парень мысленно хохотнул:

«Простите люди добрые, наследил немного у вас!»
        На втором ярусе обнаружилась, большое помещение. Темные следы разрушившихся от времени шкафов и затянутый паутиной камин позволяли предположить что когда-то это была гостиная. Прямо напротив парня оказался один коридор, который вёл куда-то в неизвестность. Алексей пересек гостиную, миновав груду трухи, бывшей, по всей видимости, диваном, и прошел в длинный коридорчик. Спустя десять шагов парень увидел первые две двери, расположенные друг напротив друга, спустя ещё десять шагов ситуация повторилась.
        - Наверное, это и есть гостевые комнаты, - пробормотал маг.
        Толкнув ближайшую дверь, Алексей разочаровано скривился. То ли петли заржавели, то ли она сама была закрыта на замок. Он попробовал выбить ее плечом, но лишь ушиб себе руку. Внешне деревянная, она была словно сделана из стали!
        - Знаем, знаем, - пробормотал Алексей, разминая плечо, - железное дерево. Такое ощущение, что Древние другими материалам вообще не пользовались!
        Спустя двадцать шагов и четыре двери, Алексей хотел было попробовать вышибить дверь гранитным шипом, но его остановили две вещи. Практически вычерпанный до дна запас энергии и неясные предчувствия.

«Если ментальное давление в портальных площадках работает», - думал Алексей размерено шагая и методично проверяя каждую дверь, - «то где гарантии, что остальная охранная система отключена? Ставлю на кон свою благодарность от Законодательного Собрания области, что в Имперской башни просто так магией не пошвыряешься!»
        Додумать мысль завуч не успел - фортуна наконец-то повернулась к нему лицом: очередная дверь оказалась слегка приоткрыта.
        Парень положил ладонь на ручку и аккуратно толкнул её от себя. Результата от его действий было не больше, чем от предвыборных обещаний депутатов городского созыва. Навалившись всем своим весом на дверь Алексей услышал противный скрип.
        - Отлично, - пробормотал парень, - хоть медленно, но идет!

«И раз!» - удар плечом.

«И раз!»

«И раз!»
        Дверь, отчаянно скрипя под каждым ударом, потихоньку приоткрывалась все шире и шире.
        Алексей остро пожалел, что Клим так и не передал ему обещанный скипетр. Сейчас парень был согласен на любой ломик или крепкий посох.
        Отбив себе все плечо, парень проморгался, отгоняя зарябивших перед глазами темных мушек и критически оглядел дело своих рук. Дверь удалось распахнуть примерно сантиметров на тридцать. Парень хмыкнул и с трудом протиснулся в образовавшуюся щель, в нос тут же ударил запах старости и серых валиков пыли.
        - ...круглая... для... итации... - голос рарга перестал исчезать, но слышно его было всё так же плохо.
        - Сейчас поищем, - пообещал парень, в первую очередь самому себе, - точнее, сейчас найдем!
        Небольшой коридорчик, вдоль которого располагались три темных проема, вел в небольшую комнату, где единственным сохранившимся предметом являлась большая деревянная кровать из железного дерева. Не обнаружив здесь ничего интересного, Алексей вернулся в коридорчик, решив исследовать три другие комнаты, благо деревянные двери, отделяющие эти комнаты от коридорчика давным-давно превратились в труху.
        Первое помещение, судя по каменной раковине и кафельным стенам, было уборной. Второе - то ли чуланом, то ли кладовой, а вот третье представляло из себя круглую комнату, пол которой был выложен цветной мозаикой, видимой даже сквозь густой слой пыли.
        Следуя скорее интуиции, нежели здравому смыслу, Алексей снял с плеч свой плащ и протёр пол, на добрую минуту зайдясь кашлем от поднявшейся пыли. Доступа к инвентарю не было, поэтому пришлось мучиться глотая повисшую в воздухе пыль.
        Но оно того стоило, взгляду мага открылась удивительной красоты мозаика, взгляд на которую, уже наполнял сердце радостью, но что самое главное, пол комнаты, представлял выложенный различными цветными камнями знак ОМ.

«Так вот ты какой», - подумал Алексей, - «Зал для медитаций!»
        Не обращая на свербение в носу и чихая, как аллергик, окруженный цветущей сиренью, Алексей уселся прямо в выложенный золотом круг по центру комнатушки. Скользнуть в медитацию получилось на удивление легко. И уже спустя пару секунд, Алексей нащупал несколько энергетических каналов, к которым немедленно присосался.
        Время для него застыло, и даже сам он отошёл на задний план - сейчас его воля и сознание были брошены на распределение энергетических потоков и расчёт времени, которое ему необходимо здесь провести. Направив один из энергетических потоков на поддержание тела, Алексей сосредоточился на остальных.
        Втягивая, словно губка, слабый ток энергии, он пытался, с одной стороны, восполнить свой резервуар, с другой, - дотянуться сознанием до источника энергии. Увы, но энергетические каналы тянулись слишком далеко, а потом резко разветвлялись. Часть уходила вниз, часть - вверх.
        Единственное, что ему удалось отследить, так это несколько потоков, уходивших примерно в то место, где была гостиная с камином. Выкинув из головы все лишние мысли, Алексей сосредоточился на медитации.
        Глава 19
        Вынырнув из глубокой медитации спустя десять часов, Алексей с удовлетворением посмотрел на резерв, наполненный на четверть, тут же по привычке перекинул пять процентов на рарга.
        - Ох, м-м-м, неплохо, - послышалось через пару минут, - по самому краю прошлись! Молодец, что кроме светляков ничего больше не создавал, до сих пор чувствую на нас внимание охранной системы!
        - Цит! - с облегчением вскрикнул Алексей. - Ты тут! - парень с облегчением сгорбил затекшую спину, - Что до магии, я хотел, конечно, огненным кулаком по двери вдарить, но у меня банально маны не хватило, да и предчувствие было нехорошее такое. Но, черт возьми, ты бы знал, как я рад тебя слышать!
        Во время медитации он чувствовал незримое присутствие рарга, но до последнего боялся, что Цит пропадет.
        - Увы, пока только слышать, - маг готов был биться об заклад, что рарг улыбнулся, - знаешь, мне кажется, мы с тобой сильно просчитались.
        - Ты о чём? - нахмурился парень.
        - О Ксандре, - ответил рарг, - очки прибрал?
        Алексей кивнул, похлопав себя по карману.
        - Очки со мной, так что насчет Ксандра-то?
        - Пусть пока у тебя побудут, - туманно ответил рарг. - Насчет нашего архимага, сам посуди, какой резон ему тебя убивать?
        - Конкурент? Неизвестное пугает? Один из тех ребят был его внуком? Работает на Орден? Поддался вирусу Чистых?
        - Всё мимо, - успокоил рарг, - кроме последнего. После того, как купол слетел у него действительно замкнуло и последнее заклинание он кинул явно с психу. Старик захотел проверить твои пределы и несколько увлекся.
        Рарг помолчал, вспоминая детали дуэли.
        - Я думаю, он знал, что тебя при опасности перебросит на какой-нибудь имперский объект. Пусть и с таким небольшим шансом. И захотел это проверить. Раньше Имперские маги при опасности по умолчанию подвешивали триггер на телепортацию в Башню. Но, думаю, Ксандр очень удивился, когда не нашёл тебя в Цитадельской Башне магов.
        - Почему? - нахмурился парень, оглядываясь по сторонам. - А мы тогда где?
        - Да потому, что нынешняя Башня магов Цитадели - это есть не что иное, как бывшая Имперская тюрьма, - рарг победно улыбнулся, - только об этом никто не знает! А мы с тобой как раз в Башне и находимся.
        - Ого, - уважительно присвистнул Алексей, - серьёзная заявка на победу.
        - Не свисти, - мысленно подмигнул ему рарг, - маны не будет. Самое интересное, что нынешние магистры об этом даже не догадываются, более того, они даже не нашли ход на нижние уровни, где и находились заключённые.
        - Не нашли? - скептически поднял бровь Алексей. - Чтобы любопытные до всего маги и не нашли какой-то там ход на нижние уровни? Да они просто не искали его.
        - Ну, или так, - не стал спорить рарг, - зато мы, при случае, сможем туда наведаться. Конечно, всё самое ценное было на верхних уровнях - библиотека, магический полигон, комнаты отдыха и медитаций, арсенал, наблюдательная башня и так далее, но и внизу могло сохраниться что-нибудь интересное.
        - Лучшее - враг хорошего, - осторожно заметил Алексей.
        - Да, ты прав, - снова согласился на удивление сговорчивый рарг, - кстати, тот дракон - это ты его призвал?
        - Ну да, - скромно улыбнулся парень, - и не призвал, а, считай, воспользовался чужой интеллектуальной собственностью.
        - Да неважно, - отмахнулся рарг, - ты скажи мне правду, в вашем мире точно магии нет?
        - Точно, - подтвердил Алексей, - уж сколько я сил потратил на ее поиск, но так и не нашел.
        - Повезло, - протянул рарг.
        - В смысле? - Алексею показалось, что он ослышался. - Почему повезло-то?
        - Повезло, повезло! - заверил его рарг, - и нам повезло, что магический фон вашего мира минимально низкий и вам самим - с вашей-то фантазией!
        - Это ещё что, - загорелся Алексей, - ты ещё в Диаблу не играл и Варкрафт...
        - Вот-вот, о чем я и говорю, - выдохнул рарг, - Лёш, ты больше так не делай, ладно?
        - Ладно, - неохотно сказал Алексей, - а чего такого?
        - Ну, как тебе сказать? - задумался рарг. - Если не принимать во внимание то, что ты чуть не взломал купол изнутри и снёс практически все щиты у, на минутку, архимага! После чего тот, перепугавшись, швырнул в тебя настолько убойную штуку, что до сих пор не знаю, как мы живы остались, то нет, ничего такого.
        Приятели немного помолчали.
        - Знаешь, если бы не тот наперстник, - тихо сказал рарг, - я очень сомневаюсь, что мы бы пережили этот поединок…
        - Перст судьбы-то? - покивал Алексей, - Когда этот кровавый шар в меня летел, я же совсем оцепенел! Вот только жар в пальце и вывел из ступора. Было такое ощущение, что еще немного и рука по плечо сгорит!
        Алексей механически коснулся левого пальца, на котором находился наперстник, но его там, к сожалению, не было. Вот только ноготь стал более тяжелым, что ли?
        - И знаешь, мне кажется, с заклинанием мне помог именно этот Перст Судьбы, - добавил Алексей, - без него, дракон остался бы лишь обычной иллюзией, призванной для отвлечения внимания.
        - Я тут порылся детальней в твоей памяти, - перебил парня рарг. - Все эти школы заклинаний, онлайн-игры с различными классами, книги с настолько детальным описанием плетений - это нечто невероятное. Я боюсь представить откуда у вас эта информация. Те знания, к которым магистры получают доступ после десяток лет ежедневной практики, у вас описано в книжках, которые лежат практически в свободном доступе!
        - Я тоже об этом думал, - Алексей задумчиво уставился на мозаику. - Помнишь того парня, который грибов объелся с друзьями своими? Как я сейчас думаю, ему по сути приснился Порог. Как Менделееву приснилась таблица периодических элементов. Мне кажется у землян во снах происходят какие-то прорывы и они как бы подсматривают все эти игры, фильмы, книги…
        - Или вспоминают, - задумчиво протянул рарг.
        - Что? - Алексей сбился с мысли и посмотрел на рарга так, будто увидел его в первый раз. - Вспоминают? Мол, невозможно придумать то, чего ты до этого не видел, так что ли?
        - Так, - согласился Цит. - Вот только для того, чтобы перенести заклинание из компьютерной игры в реальный мир требуется немного больше, чем простая связь с Порогом через сновидения…
        - Знаешь, - парень поерзал на месте. - Сомневаюсь, что у меня еще раз получится повторить то, что я сделал на полигоне… Там момент был, мм, - парень неопределенно покрутил в воздухе рукой, - особенный, так сказать? Оно как-то само получилось.
        - Верю, - серьезно ответил рарг, - по-другому и не назвать момент, когда какой-то форточник-самоучка чуть ли не на обе лопатки ректора Академии опрокидывает!
        Друзья немного помолчали, каждый думая о своем.
        - Поесть бы, - обратился к раргу Алексей, прислушиваясь к недовольному бурлению живота. - А инвентарь пропал.
        - Ну так поешь, - не проникся важностью вопроса Цит, - сумка к тебе привязана. Неважно, видишь ты Инвентарь или нет. Подкопи резерв до 30%, перекинь поток на сумку и доставай оттуда свои печенюхи и бутерики. Нет, чтобы нормальной еды с собой взять…
        - Там ещё эльфийские сухпаи должны валяться, - заметил Алексей, пересаживаясь поудобней.
        - Ну хоть так, всё для организма полезней, - кивнул рарг, - а вода здесь должна быть в купальне или в леднике, насколько я помню.
        - Цит, а мы сейчас в Бастион? - Алексей решил не дожидаться восполнения резерва до 30% и перекинул 5% на сумку, довольно доставая сухпаёк эльфийских рейнджеров, - М-м-м! Знаешь, такое ощущение, что чернослив, курагу, орешки и какие-то травки перемешали и спрессовали всё в брикеты! Интересный вкус!
        Следующие пять минуть он старательно разжёвывал фруктово-ореховые плитки. Заморив червячка, парень уточнил:
        - Ну так что, в Бастион? Знать бы еще как отсюда туда попасть…
        - Подожди пока, - проворчал рарг, - задание у тебя обновилось?
        - Обновилось, - согласно кивнул Алексей, - Сейчас прочитаю. «ПЕРВАЯ ЧАСТЬ ЗАДАНИЯ ПО ВОССТАНОВЛЕНИЮ СЕТИ ВЫПОЛНЕНА. ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В ИМПЕРСКУЮ БАШНЮ МАГОВ. ДЛЯ ДАЛЬНЕЙШЕГО ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ НЕОБХОДИМО ОБНОВИТЬ ИНФОРМАЦИЮ У ХРАНИТЕЛЯ».Вот.
        - Точно! - встрепенулся рарг, - вот что значит, все мыслительные процессы нацелены на спасение кой-чьей тушки. Давай резерв твой по завязку наполним и пойдём в центральную библиотеку. Если где и сохранился остаток Сети, так это там - у неё прямая подпитка с подземных огненных рек есть. До Огненного озера, нам, увы не дотянуться, но для открытия портала и имеющихся ресурсов хватит.
        - Магма что ли? - заинтересовался Алексей.
        - Ну да, - вздохнул Цит, - что-то типа того. Позже расскажу.
        - Понятно, - убирая недоеденный брикет сухпайка обратно в инвентарь, кивнул Алексей, - значить к Хранителю, а потом прыгаем в Бастион?
        - Что ближе будет. - поморщился рарг, - но на один из горных телепортов точно должен выбросить. Не зря в своё время столько протоколов безопасности прописывали. Ну а сейчас, восполняй резерв и в библиотеку!
        - Слушай, - в Алексее проснулся ученый, - раз это Имперская башня магов, может мы сможем здесь найти какую-нибудь полезную информацию?
        Глава 20
        Следующие пару дней Алексей медитировал, восполняя свой резерв и исследуя Башню. К величайшему сожалению завуча, ни в портальной комнате среди костей, ни в гостиной в горах мусора и древесной трухи, ни открытых гостевых комнатах не нашлось ни одного самого заваляющегося артефактика.
        Алексей успокоился только тогда, когда Цит пообещал ему, что уж в библиотеке-то он точно найдет то, что ищет.
        После того, как Алексей перекачал Циту сотню маноедениц, рарг наконец-то материализовался, первым делом забрав у Алексея свои солнечные очки. После чего расплылся в довольной улыбке.
        - Леш, у меня задание обновилось!
        ЦЕЛЬ: «ПОМОЧЬ ЧЕЛОВЕКУ-НОСИТЕЛЮ ВЫЖИТЬ И ДОБРАТЬСЯ В ИМПЕРСКУЮ БИБЛИОТЕКУ ИЛИ ИМПЕРСКУЮ БАШНЮ МАГОВ» - ВЫПОЛНЕНО.
        ОБНОВЛЕНЫ ТЕКУЩИЕ ЦЕЛИ:
        ВОССТАНОВИТЬ СЕТЬ (ПАКЕТ С ИНСТРУКЦИЯМИ СФОРМИРОВАН) ПЕРЕНЕСТИ МОЩНОСТИ ОБНАРУЖЕННОГО РЕТРАНСЛЯТОРА НА ПОЛУЧЕНИЕ И РАССЫЛКУ СООБЩЕНИЙ КЛЮЧЕВЫМ РАЗУМНЫМ, УЧАСТВУЮЩИМ В ПРОЦЕССЕ ВОССТАНОВЛЕНИЯ СЕТИ И ЗАЩИТЫ ПОРОГА.
        ПОЛУЧЕН НОВЫЙ УРОВЕНЬ - ДОПУСК К МАТЕРИАЛАМ КЛАССА А.
        ОПРЕДЕЛЕНО МЕСТОРАСПОЛОЖЕНИЕ (ИМПЕРСКАЯ БАШНЯ МАГОВ). ДЛЯ ОБНОВЛЕНИЯ ДЕЙСТВУЮЩЕГО СТАТУСА И ЗАГРУЗКИ ДОСТУПНЫХ ПАКЕТОВ ОБРАТИТЕСЬ К ХРАНИТЕЛЮ.
        ПРИСТУПИТЬ К РАСПАКОВКЕ ПАКЕТА С ИНСТРУКЦИЯМИ?
        ДА/НЕТ
        - У меня тоже, - улыбнулся завуч с удовольствием читая системные сообщения.
        ПРИНЯТЬ ПАКЕТ «ПОДРОБНАЯ КАРТА ПОДЗЕМНЫХ КОММУНИКАЦИЙ БАСТИОНА»? ДА/НЕТ
        ПРИНЯТЬ ПАКЕТ «БАЗОВАЯ МАГИЯ»? ДА/НЕТ
        ПРИНЯТЬ ПАКЕТ «ИМПЕРСКИЙ МАГ»? ДА/НЕТ
        ПРИНЯТЬ ПАКЕТ «ГОСТЕВОЙ ДОСТУП В ИМПЕРСКУЮ БИБЛИОТЕКУ»? ДА/НЕТ
        АВТОМАТИЧЕСКИ ЗАГРУЗИТЬ ПАКЕТЫ ПРИ КОНТАКТЕ С РЕТРАНСЛЯТОРОМ? ДА/НЕТ
        - Что дали? - напрягся рарг. - Какие пакеты?
        - «Коммуникации Бастиона», «Базовую магию», «Имперского мага» - послушно продублировал Алексей, - и «Гостевой доступ в библиотеку».
        - Бинго! - с облегчением воскликнул Цит. - Главное - это допуск. И еще, Леш, не вздумай сейчас пакеты принимать. Лучше напрямую от Хранителя, понял?
        - Понял, - хмыкнул Алексей, который уже собирался принять все свалившиеся на него плюшки. - А почему?
        - Сеть толком не работает, - терпеливо принялся объяснять парню рарг, - пакет может и битым прийти. Но это еще полбеды. Если доступ неверный выдашь - считай не жилец.
        - В смысле? - нахмурился маг. - Я же и так без гостевого доступа здесь нахожусь?
        - Не знаю, - пожал плечами рарг, - но пока ты не используешь боевую магию, ты здесь в безопасности.
        - Ладно, - Алексей с сожалением посмотрел на системные таблички и выбрал автоматическую загрузку, - поскорей бы уже в библиотеку!
        - Немного осталось, - пообещал рарг, - а там и информацию обновишь. Может даже узнаем, что за доспех на тебе и каменный пояс.
        - Поскорей бы, - повторил завуч, теребя каменное звено цепи, - жуть как интересно, какие свойства у всех этих вещей!
        - Интересно-то интересно, но не забывай, что в первую очередь нам нужно избавиться от вируса Чистых, - спохватился рарг. - Хранитель может искушать тебя Знанием, артефактами и прочими, как выражаются у тебя в мире ништяками, но помни! Если ты не доберешься до стелы, то все пойдет насмарку. Купол отчуждения больше не поможет, Чистые не дураки, прописали условия своего вируса на совесть и теперь, как только ты появишься в городе, ты будешь цель номер один.
        - Удачно мы сюда попали, - согласился Алексей. - а если я освою невидимость?
        - Не поможет, - мотнул головой рарг, - у нас остался только один вариант, раз уж до стелы Бастиона добраться не успели. Тебе нужно стать частью системы.
        Рарг многозначительно посмотрел на парня.
        - Я завуч, забыл? - криво усмехнулся Алексей, - я по умолчанию часть государственной системы образования. Пусть местами она мне жутко не нравится, но это все равно лучше, чем хаос и анархия.
        - Хорошо, что ты понимаешь особенности действия Системы, - рарг серьезно посмотрел на Алексея, - много хороших ребят, не разобравшись в первопричинах бросали ей вызов, пытаясь ее разрушить, теряя в конечном итоге все.
        - Я, конечно, за свободу, равенство, братство, но как никто другой понимаю, что без контроля не обойтись, - пожал плечами Алексей, - дело лишь в том, насколько он плотный.
        - Если ты станешь частью Сети, все твои действия будут отслеживаться, - рарг внимательно посмотрел на мага, - абсолютно все.
        - В вашем мире, - скептически поднял бровь Алексей, - учитывая, что каждый первый носит на себе медальон, думаю, все действия так или иначе отслеживаются.
        - Ты абсолютно прав, - кивнул рарг. - Но в твоем случае, все немного серьезней. Если ты станешь частью системы и Сеть по какой-то причине подумает, что ты несешь ей опасность, тебя могу стереть.
        - Дай догадаюсь, - поморщился парень, - сейчас, исходя из того, что Сеть еле-еле функционирует, вероятность эта как никогда высока?
        - Именно, - вздохнул рарг. - Но других вариантов добраться до стелы Бастиона я не вижу.
        - А как именно я стану частью Сети? - осторожно уточнил парень, - что от меня потребуется, какие обязанности появятся и так далее?
        - Не знаю, - Цит принялся расхаживать по медитационной комнате, - об этом поговорим после первой встречи с Хранителем.
        - А сразу спросить про вирус? - Алексей одними глазами следил за нарезающим круги Цитом.
        - В первый раз ты должен сам поговорить, прости, - рарг развел руками, - не могу тебе подсказывать, только хуже сделаю.
        - Понял, - хрустнул шеей парень, - буду действовать по обстоятельствам. Скоро пойдем?
        - Скоро, - буркнул рарг, останавливаясь напротив парня и усаживаясь в позу лотоса, - как только восполним мой запас до семиста двух единиц.
        - Так давай я тебе до тысячи залью? - предложил Алексей, - чего тянуть-то?
        - Даже не вздумай, Леш, - замахал руками Цит, - Это мой квест, и я сам должен собрать эти маноединицы. Поэтому ровно семьсот две единицы, именно столько у меня было до стычки с Ксандром, ни одной единицей больше, понял?
        - Да понял, понял, - буркнул Алексей, вытягивая затекшие от долгого сидения в асане ноги вперед, - осталось намедитировать-то всего двести штук!
        - Вот и медитируй, - хмыкнул рарг, - кстати, ты видел, что у тебя с пальцем произошло?
        - С каким? - не сразу сообразил Алексей. - А что с ним? - парень проследил взгляд рарга.
        Подозвав светлячка поближе, завуч повертел левой ладонью, осматривая ее со всех сторон.
        - Не понял… - Алексей уставился на свой указательный палец.
        Ноготь не просто сверкнул золотом при свете огонька, он стал золотым.
        Глава 21
        На поиски библиотеки они двинулись только тогда, когда парень перебросил раргу все семисот две маноеденицы. Цит, сменивший алый галстук на аккуратную красную бабочку, безошибочно повел парня за собой.
        - Понимаешь, в том помещении, где мы очутились после переноса, находятся сильные поглотители магии, так что, если бы ты не проснулся от холода, меня, скорей всего, уже бы не было, а ты стал бы обычным человеком.
        Рарг целеустремленно поднимался по каменной лестнице все выше и выше, игнорируя жилые этажи
        - С чего ради? - усомнился парень.
        - Таковы протоколы безопасности, - пожал плечами рарг, - на случай проникновения противника. Это ещё хорошо, что охранка работала в фоновом режиме. И двери были раскрыты в коридор.
        - Слушай, а выйти из башни мы можем? - на ходу спросил Алексей, монотонно поднимаясь по бесконечным ступенькам.
        - Нет, из башни магов никто не может выйти, так же, как и зайти. Всё дело в том, - продолжил рарг, уловив полный любопытства взгляд, - что в случае опасности башня сама перемещается в другую точку пространства. Поэтому, знай: ты на данный момент единственный смертный, имеющий сюда доступ! Цени!
        - Это, конечно, круто, но вдруг нас выкинет в океан или на другой материк, - подумав, уточнил Алексей, - или на северный полюс?
        - Погоди, а ты откуда знаешь про другой материк? - напрягся рарг. - Это же закрытая информация. Ты просто не понимаешь, насколько...
        - Да тихо-тихо, расслабься, Цит, - Алексей шутливо вскинул руки перед собой и добавил, - не надо меня в расход пускать, хе-хе. В моем мире, к примеру, пять материков, ну я и прикинул… Не бывает же, что всего один материк на планете? Солнце всходит и заходит, Луну даже видел, звёзды тоже вон висят над головой. На наши, правда, не похожи, но тем не менее. Как ни крути, но мы не по черепахе ходим, а по круглому шарику. Обычная логика, Цит.
        - Лёш, ты слишком умный, - недовольно заметил рарг, - тебе это не говорили?
        - Говорили, - улыбнулся Алексей, - любимая фраза моих учителей была: «Если ты такой умный, то почему ещё не богатый?»
        - Вот оно что, - понимающе покивал рарг, - так вот зачем ты тогда залез на тот фондовый рынок… Самореализация, все дела?
        - А, ты-то откуда... - осёкся Алексей, натыкаясь на насмешливый взгляд рарга - Ладно, Цит, один-один. Я и забыл, что сам же и впустил тебя к себе в память.
        - Вот-вот, - согласился рарг, - поэтому я очень хорошо понимаю, сколько денег там лежит.
        - Сейчас бы, наверное, не полез туда, слишком уж рискованно все было, - задумался, вспоминая студенческие годы Алексей. - А сколько проблем было с выводом средств на зарубежный кошелек… И только сейчас понимаю, что по сути сам себя «на слабо» взял. Ну и учителям своим школьным что-то там доказал.
        - Зато заработал, - пожал плечами рарг.
        - Заработал, - согласился Алексей, и вздохнув, добавил, - жаль, родители не знают номер того счета... Это я на новую школу копил.
        Алексей задумчиво посмотрел по сторонам.
        - Ты знаешь, Цит, - механически идя вслед за раргом, парень решил поделиться с другом своими мыслями, - раньше ведь у нас было раздельное образование: мальчики учились с мальчиками, а девочки с девочками. Красота! Никто ни перед кем не выпендривался. У каждого учебного заведения единая образовательная программа и подход. Парень что-нибудь натворит - получи розгой по заднице. Девочка что-то неправильно сделает - преподаватель мягко объяснит, как нужно было поступать.
        Алексей скривился и зло добавил:
        - А сейчас, штампуем заготовки для узкозаточенных специалистов. Мы, по сути, своими руками создаём общество потребления. Всё направлено на стандартизацию личности, всё! ЕГЭ, оценки, сочинения… - Алексея понесло. - Ты понимаешь, Цит, я за великолепнейшее сочинение и глубокую мысль с хорошими рассуждениями не могу поставить пятёрку, потому что там, мать его, более пяти ошибок! Да я сам, когда в школе учился, последние буквы писать забывал, из-за того, что не успевал за полётом своей мысли!
        Рарг молча шёл рядом, давая Алексею возможность выговориться.
        - У нас есть хорошие частные школы, где воспитывают будущую элиту, но их мало, и они дорогие. А некоторые вообще закрывают. Муниципальные же школы… Здания с советских времён стоят! Живём на наследии дедов! Бумажки, отчеты, министерские приказы… В общем, я хочу свою школу. Только не накопить мне таких денег за всю свою жизнь.
        - Ну вот, видишь, а стонал, что у тебя цель жизни пропала, - подколол его рарг.
        - Ничего я не стонал, - насупился маг и, помолчав немного, уточнил. - Ты теперь ещё и мысли мои читаешь?
        - Нет, - усмехнулся рарг, - только тогда, когда ты ко мне напрямую обращаешься. Чего там читать-то, Леш? Сидел целый час себя бедненького жалел, под нос что-то бурчал. Та ещё пытка, скажу я тебе.
        - Там были ментальные подавители! - вскинулся Алексей.
        - Да брось ты, - не согласился рарг, - охранка в фоновом режиме стоит, минимальный уровень воздействия выставлен в портальных комнатах, чтобы залетных заворачивать.
        Алексей пристыжено промолчал.
        - Как ни крути, ты прав, Цит, - признал парень.
        - Да ладно тебе, - хохотнул рарг, - снова в самоанализ погружаешься. Ох уж эта интеллигенция, взяли моду ныть. Сам же своим ученикам говоришь: «Худший вопрос - это незаданный вопрос!», «Ошибки - лучше, что может с вами случиться!» Живи в моменте, Лёш! Поэтому давай заканчивай рефлексировать и по сторонам внимательней смотри.
        А посмотреть вокруг и вправду было на что. Очередной виток лестницы вывел Алексея с раргом не на жилой этаж, а на библиотечный ярус. Здесь, в отличии от предыдущих этажей не было ни единой пылинки.
        Алексей с трепетом шагнул на мраморную плитку пола, пожирая взглядом огромные стелажи с книгами.
        - Иди прямо, - шепнул рарг, - успеешь еще на книжки насмотреться.
        Парень заворожено кивнул и прошел вглубь помещения. В данный момент он забыл про магию, Академию, про полковника с Олегом и своих учеников. Жутко захотелось послать все к чертям и засесть за книги.
        Алексей машинально потянулся за томиком, на котором было написано: «Особенности построения астральных проекций»
        - Леш! - негромкий голос рарга привел парня в чувство, - не трогай книги руками! Терпи, друг, еще три стеллажа и мы на месте.
        Алексей послушно прошел мимо стеллажей, стараясь не смотреть на манящие корешки книг и оказался на небольшой площадке, свободной от книг.
        В окружении десятков тысяч уходящих вдаль книжных шкафов, подёрнутых слегка голубоватой плёнкой, стоял небольшой абсолютно чёрный четырёхгранный каменный шпиль.
        - Кто-то из моих современников называл Архивариуса Имперской башни магов пятой мини Стелой, - шепнул рарг, - хотя есть и шестая, и седьмая… Но одна высоко в горах, куда можно добраться только при помощи дракона или грифона, а другая находиться глубоко в катакомбах и скрыта где-то в Пустыне. Хотя, местные бедуины вроде основали на развалинах того города какое-то крупное поселение, но без доступа к Сети точных данных у меня нет.
        - Что дальше? - одними губами произнёс Алексей, сделав себе в памяти пометку расспросить рарга про остальные мини Стелы.
        Рарг сейчас делился интересной информацией, но Алексей не мог оторвать взгляда от каменной стелы. Изящный архитектурный монумент внушал невольный трепет и волнение.
        - Подойди и прикоснись, - шепнул напоследок рарг, делая шаг назад, - и запомни, твой резерв не должен уменьшиться больше, чем наполовину!
        Алексей, глубоко вздохнул и, подвесив на всякий случай зеркальный щит на триггер внезапной опасности, смело шагнул вперёд. Подойдя к стеле, маг немного помедлил и осторожно коснулся правой рукой неожиданно тёплой, шершавой поверхности артефакта.Перед взором Алексея мигнула серым табличка:
        УСТАНОВИТЬ ПОДКЛЮЧЕНИЕ? ДА/НЕТ
        - «ДА», - выбрал парень и с удивлением заметил, как его собственный резерв начал потихоньку уменьшаться.

«А чего, собственно, я хочу от этой стелы?» - мелькнула неожиданная мысль, но не успел Алексей привычно поддержать внутренний диалог, как почувствовал холодное касание чужого разума, а в голову простелило внезапной вспышкой боли.
        Глава 22
        - Предполагаю, получить интересующую вас информацию, - раздался в голове чей-то скрипучий голос.
        - А да, спасибо, - растерялся Алексей и поморщившись от тупой ноющей боли в затылке, принялся усиленно обдумывать сложившуюся ситуацию, - а какую именно?

«Черт, голова трещит!» - Алексей с неприязнью посмотрел на матовую стелу, - «С чего бы это, интересно?»
        Стоило подумать о головной боли, как перед глазами тут же появилось системное сообщение:
        АВТОМАТИЧЕСКАЯ ЗАГРУЗКА ПАКЕТОВ НАЧАЛАСЬ
        - Вы испытываете головную боль из-за того, что в данный момент идет загрузка запрошенных баз данных. Что касается первого вопроса… - Алексею показалось, что в механическом голосе мелькнули человеческие эмоции. - Предполагаю, вас интересует информация нужная и полезная.
        - Как мне оказаться в своём мире?
        - Вы уже тут.
        - А в том мире, откуда я пришёл?
        - Вернитесь туда.
        - Как?
        - Есть много способов, - замолчал невидимый собеседник.
        - Например? - Алексей с тревогой смотрел на постепенно убывающую полоску маны.
        - Например, умереть, думая в последний момент жизни о том мире и о близких людях, оставшихся там. С вероятностью в 70% вы получите новое воплощение именно там.
        - Хорошо, - парень понял, что дух или искин библиотеки или издевается над ним или тянет время.
        - Меня закинуло сюда разноцветным вихрем. Как я смогу телепортироваться обратно?
        - Вы можете активировать телепорт.
        - Как?
        - Для этого вам понадобится восстановить Сеть.
        - Как это сделать?
        - Соединить в одном носителе четыре серверные базы. Одна из них у вас уже есть.
        Алексей вопросительно оглянулся на рарга. Тот кивнул, постучал пальцем по часам и показал на появившиеся песочные часы, нижняя половина которых мигала красным цветом.
        - То есть мне нужно достичь каждой из четырёх Стел?
        - Да, но иногда получается наоборот, - туманно ответил голос.
        - Цит, я могу сломать этот кусок камня? - обратился к раргу Алексей, которому надоела эта игра слов.
        - Цииит? О как! - с удивлением протянул невидимый Хранитель и, немного помолчав, добавил уставшим голосом. - Алексей, вы задаёте неправильные вопросы.
        - А какие правильные?
        - Что будет, когда Сеть начнёт функционировать. Причём не если, а когда. Почему этот мир называется Порог. Сколько лет назад была разрушена Сеть. Например такие? - скрежет в голосе пропал, сменившись насмешкой.
        - Что? Почему? Сколько? - выстрелил Алексей, смотря на убывающий бар маны.
        - Ответ на первый вопрос: Мир вновь получит доступ к Сети, а, следовательно, и к знаниям, которые копились многие тысячелетия. Более того, мир «откроется». Маги обретут возможность открывать порталы, но и другие миры смогут открывать порталы в Порог. Ответ на второй вопрос: Этот мир, если представить все миры в виде ромашки, является её соцветием. Попасть из мира в мир можно только через Порог. Ответ на третий вопрос: Сеть была разрушена почти пять тысяч лет назад.
        - Кто разрушил Сеть? - интуитивно бросил Алексей, хотя хотел задать совсем другой вопрос.
        Постамент замолк, казалось, на целую вечность. Алексей с раргом тревогой следили за полоской маны, с каждой секундой, приближающейся к середине.
        - Мы разрушили Сеть, - наконец, медленно произнёс смертельно уставший голос, - и не бойся, имперский маг Алексей, сеанс будет прекращён автоматически, ровно в тот момент, когда твой резерв ополовинит.
        - Зачем? - Алексей всё равно пытался один глазом смотреть на постамент, другим на полоску с маной.
        - Угроза извне. Мы бы не выстояли. Выиграли время. Отсрочка. Но их не обмануть. Сеть восстановишь или ты, принеся баланс в этот мир. Или орден Чистых, который бросит Порог к ногам Ксуров. Или принц Влад, утопив полматерика в крови. Неважно кто. Но тот, кто будет первым, получит право выбора. А мы поможем…
        - Второй континент, что там? - буквально выкрикнул Алексей на последних крохах маны.
        - Там? Надежда этого мира... Но это не точно.
        Голос умолк, а полоска уровень энергии застыл ровно на половине. Алексею показалось, что окружающий мир слегка померк, будто кто-то резко задернул шторы или погасил в комнате свет, громко щёлкнув выключателем.
        - Ты как? - осторожно приблизился к нему рарг.
        - Нормально, - прислушался к своим ощущениям парень, - Цит, а почему нельзя опускаться по мане ниже половины резерва?
        - Архивариус - это собирательная сущность всех величайших магов древности, принёсших свою жизнь на служение миру. - Цит посмотрел на постамент и с уважением поклонился. - И вероятность того, что в такой лакомый сосуд, как ты, мог вселиться кто-нибудь из них очень высока.
        - А ты?
        - А что я? Я так, попутчик, - напоказ всхлипнул рарг, - случайный, временный попутчик...
        - Цит, можно ли будет пообщаться с хранителем еще раз? - Алексей не обратил внимания на комедию рарга. В голове, скрипя пазлами, складывалась общая картина происходящего.
        - Конечно, - удивился рарг, переставая дурить, - просто накопи полный резерв и коснись постамента.
        - Понял, - покивал головой маг, - что дальше делать будем?
        - Есть много вариантов, - задумчиво потянул рарг. - Нужно просчитать вероятности, прикинуть возможные сценарии…
        - Ладно, что мы имеем? - принялся рассуждать Алексей, нарезая круги вокруг небольшой матово-чёрной стелы, - есть какая-то внешняя угроза, про которую никто в это мире не знает, включая тебя.
        - Мне нет пяти тысяч лет! - оскорбился рарг, но тут же, нахмурившись, добавил, - вроде бы…
        - Неважно, - Алексей не обратил внимания на задумавшегося рарга. - Далее, примерно пять тысяч лет назад маги древности, понимая, что не сумеют защитить мир, разрушили сеть, то есть не просто Сеть, но и сеть телепортов. Получается ваш мир не просто центральный, он транзитный. Хочешь попасть, мм, к примеру, от Ксуров на Землю, будь добр попади сначала в Порог, а уже отсюда прыгай на Землю, так? Так. Другими словами, кто владеет Порогом, тот владеет всем.
        - В принципе, ты прав, - согласился рарг, - вот только…
        - Далее, - Алексей, погруженный в рассуждения, не заметил ремарки рарга. - Второй материк всё-таки есть, и там, похоже, вовсю готовятся к вторжению, если, конечно, за пять тысяч лет не забыли об этом и не увязли, к примеру, в кровопролитных сражениях. Далее. Судя по тому, что порталы в ваш мир всё-таки стихийно возникают, сюда постоянно попадают представители других миров, которые так же пытаются первыми восстановить Сеть или наоборот оттягивают ее восстановление?
        Алексей защелкал пальцами, ловя ускользающую мысль.
        - Вот Чистые точно не хотят, чтобы Сеть была восстановлена, иначе для чего бы они запускали этот чертов вирус? Но ведь попасть в Порог или из Порога в другой мир без Сети невозможно? Значит они знают то, чего мы не знаем. Да и потом, мне решительно непонятно, почему за столько времени никто этого не восстановил Сеть? Ведь всего-то нужно - взять информацию у каждой Стелы!
        - Неплохой анализ, - согласился рарг, - но ты не забывай, что государства, обладающие Стелами, находятся в состоянии войны.
        - Точно! - щёлкнул пальцами Алексей. - Во-первых, создаётся полигон для улучшения навыков ведения войны. Во-вторых, таким образом мы наблюдаем искусственный буфер между Стелами. В-третьих... В-третьих?
        - В-третьих, не все хранители находятся у Стел, и я тому яркий пример. Но то, что Сеть стремится восстановить сама себя - это факт. Видишь этот таймер? - рарг показал на зеленые циферки над своей головой, медленно, но верно приближающиеся к заветной тысяче.
        - Я его уже давно вижу, - кивнул Алексей, - и жду, что же наконец-то произойдёт, когда он достигнет тысячи.
        - Мне тоже было выдано задание восстановить Сеть, - отведя взгляд в сторону, проговорил рарг. - Я тебе уже говорил про этот квест. И я не могу его проигнорировать, даже если потребуется принести себя в жертву, мир - важнее.
        - Никаких жертв, - покачал головой Алексей, - во-первых, Сеть мы восстановим, чегобы нам это не стоило, и это не обсуждается. Во-вторых, выход есть всегда! Из любой ситуации. И я чертовски сильно не хочу тебя терять.
        - Ты серьёзно? - неверяще спросил рарг, стягивая с шеи бабочку.
        - Цит, ты издеваешься? - рассердился парень. - Твой мир, если верить этой каменюке с мозгами самых крутых магов древности, хотят уничтожить. А ты тут устроил непонятно что. Умирать еще собрался! Как говорит наш завуч по учебной части: «Некогда болеть!» Бросай давай свои пораженческие настроения!
        - Ну, знаешь, - тщательно скрывая облегчение улыбнулся рарг, - ты пока с Хранителем общался, я загрузил пакеты и поверь, у меня есть все основания для переживаний. Ты просто не представляешь, что сейчас с моим миром творится! А что произойдет, когда распаковка начнётся - это одни Древние ведают! Как у вас говорят: многие знания - многие печали.
        - У нас ещё говорят: снявши голову по волосам не плачут, - улыбнулся парень.
        - Знаешь, Алексей, - немного помолчав, рарг начал вязать узел галстука, - всё-таки ты хороший человек, рискуя жизнью, спасаешь чужой мир…
        - М-м-м, Цит, погоди, - перебил его парень, - давай сразу же все точки над «ё» расставим, чтобы у нас не было недопонимания. Я, конечно же, помогу чем смогу, чтобы спасти твой мир. Боже, как пафосно это звучит, слышал бы меня кто-то из моих ребят! - бросил он в сторону. - Но главный мой интерес, чтобы те нехорошие редиски не попали потом ко мне на Родину, понимаешь?
        - Как не понять, - серьёзно ответил рарг.
        - Просто все эти пирамиды, календарь Майя… - Алексей покрутил перед собой рукой, - теперь всё становится на свои места!
        Рарг молча протянул ему руку. Алексей, улыбнувшись, крепко её пожал.
        - Восстанавливаем резерв, избавляемся от вируса и прыгаем в ближайший населённый пункт?
        - Да, но сначала, я бы на твоём месте, прошвырнулся по библиотеке, особенно уделив внимание секции «И - Империя».
        Алексей оглядел бесчисленное количество полок.
        - Как думаешь, недели нам хватит?
        Глава 23
        ИНТЕРЛЮДИЯ I. ЧАСТЬ 1. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ
        Сейчас, на следующий день после вчерашней спасательной операции, без смеха вспомнить матерящегося, словно матёрый морской волк, Олега, было решительно невозможно. Не смеялся, пожалуй, только Лид со своими бойцами да погодник. Боевая пятерка и раньше-то не проявляла эмоций, а у погодника - это было личное.
        Мастер Фуко, как-то раз оставшийся без единой крохи маны после стабилизации погоды над полями с пшеницей и повстречавший на обратном пути из деревни шайку рыцарей кинжала и плаща, как никто другой понимал ужас и страх Олега. Погодник удивлялся, как поднимаемый на связанных верёвках, поясах и ремнях парень не поседел от страха.
        Положа руку на сердце, мастер Фуко точно бы не рискнул разбежаться практически в темноте и прыгнуть в неизвестность, в надежде ухватиться за болтающуюся в воздухе верёвку. Уповая на то, что уставшее тело выдержит нагрузку, потные от волнения ладони не соскользнут с импровизированной веревки, а самодельный трос не развяжется на полпути. По мнению мастера погоды - погибнуть от падения с высоты для мага воздуха просто-напросто невыносимо.
        Мастер Фуко попробовал поставить себя на место Олега и представил, что он, обожающий парить в воздухе, чувствующий зов неба, вдруг птицей со сломанными крыльями падает вниз, а друг-ветер лишь бессильно бьёт в уши и глаза, размазывая слёзы по щекам... Нет, не дай Сеть! Лучше умереть, чем остаться без магии!
        Остальные воины после этого случая, не смотря на все их смешки и шуточки, прониклись к Олегу настоящим уважением. Если раньше они считали его баластом-недомагом, третьей рукой полковника или неуклюжим помощником Оливера, то сейчас, увидев стальную волю и решимость парня, приняли его в свою компанию.
        Полковник был просто чертовски рад спасению Олега и самолично проверял сделанную на коленке веревку на прочность. Мэтр Раби пристыжено стоял в стороне - смешно, но у запасливого хозяйственника в наличии имелось только два троса, оба из которых ушли на переправу.
        Андрей Николаевич, стоило десантнику выбраться на площадку, отбил Олегу все плечо и чуть не раздавил его в объятьях - парень в последнее время стал ему как сын. Константин же выразился как-то непонятно. Серьезно посмотрел в глаза, крепко сжал руку и прошептал:
        - Молодец, сынок.
        Слышать такое от своего почти ровесника было немного странно, но после всего того, что Олегу пришлось пережить в тот день, парень не придал большого значения странным словам странного соратника. Который, незаметно для окружающих, превратился из полусумасшедшего ботаника-очкарика в теневого лидера отряда. Не случайно в последнее время Полковник не принимал ни одного решения, не посоветовавшись с Константином.
        Остальные бойцы тоже не остались в стороне.
        Тень и Марк подарили парню удобные перчатки и два кинжала, благодаря которым по их заверениям можно было подняться на самую крутую стену. Сахарок, по примеру полковника, сдавил Олега в объятьях, едва не переломав ему все рёбра. Лид и его бойцы отсалютовали Олегу строем. Шарп уважительно кивнул головой.
        А вот отец Моррис удивил. Клирик снял со своей шеи и протянул Олегу, как выразился священник, амулет «истинной веры». Олег попробовал было отказаться, мотивируя отказ тем, что он православный человек, но клирик к его удивлению и удивлению полковника с Константином сказал следующее:
        - Я тоже крещенный, сын мой. Но здесь неважно в кого или что ты веришь, главное - это Вера. Ты можешь верить в своего Бога, можешь верить в Сеть, в свой меч или своих друзей. Пока твоя Вера крепка и сильна, этот амулет будет давать тебе силы и возможность освещать путь, как в тёмной пещере, так и по жизни.
        - Но почему вы отдаёте столь ценный предмет мне? - поинтересовался проникшийся Олег.
        Судя по блестевшему в золотой оправе рубину, артефакт являлся довольно дорогой штукой.
        - Потому что увидел того, чья Вера сильнее моей, - и не слушая больше возражения десантника, клирик направился к костру.
        Полковник и Константин, для которых факт того, что отец Моррис родом с Земли уже не вызывал сомнений, молча переглянулись.
        - Чуть позже, - одними губами шепнул Константин, в очередной раз откладывая разговор по душам.
        После того, как раны бойцов были залечены (один боец из пятёрки Лида получил бронебойную стрелу в плечо, а у Сахарка оказались сломаны два ребра) и метр Раби поставлен на ноги, отряд продолжил путь.
        Каждый из бойцов нет-нет, да поглядывал на Константина, в очередной раз благодаря всех богов за то, что в их отряде есть Серый кардинал. В противном случае взвод магических стрелков не оставил бы бойцам ближнего боя ни единого шанса. Отсутствием потерь отряд был обязан именно ему.
        - Понимаешь, я не маг и не воин. Я - аналитик. Хоть и пришлось, конечно, в своё время и с мосинкой посидеть в окопах, и с калашом по аулам побегать, - объяснял Константин полковнику на третий день пути по подземному ходу. - А тут, после того светлячка, я сетки развития событий не просто как воображаемые цифры и графики стал видеть, как у меня раньше было, а прямо картинки появились! Такое, знаешь ли, прогнозирование будущего выходит.
        Полковник понимающе покивал головой. У него в своё время в команде лейтенант был с невероятно дикой интуицией, несколько раз отряд из засад выводил - берегли его как зеницу ока. А тут такой детектор под боком! Ещё несколько раз подумаешь, кому телохранитель нужнее.
        - А антимагия эта, сам не знал, что есть у меня. Знаешь, как будто пружина в тебе сжимается, сжимается, а потом - бац! - Константин резко растопырил пальцы. - И выстреливает!
        - Ну и хорошо, - пожал плечами Николаич. - Плохо только то, что у нас всего два лучника осталось, да и то какие-то они немного пришибленные.
        - Нормальные ребята, скромные просто, - не согласился Константин, да и потом, главное, что один из них земляной, значит, не заблудимся в этом подземелье.
        - Да где тут заблудиться-то можно? - удивился полковник. - Один и тот же коридор уже третий день, вон даже Тень с Мраком перестали на разведку посылать.
        - Не знаю, как тебе, - загадочно улыбнулся Константин, - а мне этот тоннель сильно напоминает подземный канал эвакуации правительственного эшелона. Рельс только не хватает.
        - Никогда в таких не бывал, - задумался полковник, новым взглядом осматривая идеально ровные стены коридора, - но выглядит похоже. Значит, скоро должны выйти к основной инфраструктуре.
        - Основной, не основной, - философски пожал плечами Константин, - но куда-нибудь, да выйдем.
        Ещё через два дня пути, в течение которых Олег окончательно подружился с Сахарком и начал участвовать в спаррингах с Шарпом, больше похожие на изощрённые издевательства последнего над десантником, Сэнди обратился к полковнику:
        - Скоро будет развилка.
        - А ты сможешь прощупать дальше? - насторожился Андрей Николаевич.
        - Теоретически да, только меня потом нести придётся, - виновато улыбнулся Сэнди, - у меня же резерва почти нет своего, встроенными в лук накопителями спасаюсь.
        - Думаю, - полковник посмотрел на Олега с Оливером, - тебе помогут. Или я подсоблю.
        Развилка выглядела такой же не заброшенной, как и сам тоннель. Сколько Тень с Мраком не ползали вокруг ходов, никаких указательных знаков найти они так и не смогли. Пришлось звать на помощь Сэнди.
        Олег успел проиграть три спарринга из трех, и шипя от боли потирал ушибленный левый локоть, когда лучник Земли, наконец-то, вышел из медитации. Судорожно набросав план-схему на обратной стороне выданной мэтром Раби карты, он выдохнул:
        - Вот ближайший зал будет, если пойти в левый коридор, а там по кольцевой и на третьем повороте влево.
        Полковник с Константином внимательно изучали от руки набросанный план.
        - Ты думаешь о том же, о чём и я? - подняв бровь, уточнил Константин.
        - Если ты про зал, от которого отходят двенадцать тоннелей в разные стороны, то скорее да, чем нет.
        - Значит идём?
        - Да. Пусть до него и дольше, чем до того зала, про который сказал Сэнди, но выглядит он перспективней.
        - Командный пункт? - влез Олег.
        - Честно говоря, сомневаюсь, что в командный пункт могут быть не то что двенадцать, но даже два входа. А по уму, даже один ход - это много, - усмехнулся Константин, - скорей всего там точка эвакуации.
        Полковник молча кивнул и отдал команду:
        - Пошли, ребята, недолго осталось! Как говорил мой командир - «День простоять, да ночь продержаться»!
        Глава 24
        ИНТЕРЛЮДИЯ I. ЧАСТЬ 2. ПОЛКОВНИК И КОМПАНИЯ
        Зал, к которому они вышли на вечер следующего дня, оказался не таким уж и большим. По мраморному полу змеились серебряные узоры и символы, окружая широкие массивные каменные створки, расположенный в аккурат по центру помещения.
        - О, на Стоунхендж похоже, я такой на картинке у нашего англичанина видел, - поделился соображениями Олег.
        - И впрямь похоже, - согласился Константин, внимательно изучая каменную рамку, - только там из таких целый круг, а здесь, всего штук шесть фигур, сложенных буквой «П».
        - Оливер, что скажешь? - обратился к магу огня полковник.
        - Телепорт. Точнее телепорты. - тут же отреагировал огневик. - У нас такими вся страна связана, очень удобно. Вот только тут вместо одной шесть рамок. И расположены они в виде соты. Видимо увеличения пропускной способности портала. Не зря же сюда двенадцать тоннелей ведут?
        - Согласен, - кивнул Константин, мне тоже такая же мысль в голову пришла. Как им пользоваться знаешь?
        - Где-то в служебном помещении должен быть управляющий контур с резервуаром маны, - Оливер достал из сумки нарисованную Сэнди схему. - Если смотреть по карте, то вот эта маленькая комната вроде как подходит под описание.
        - А можно выбрать куда телепортироваться? - жадно уточнил Константин.
        - Теоретически да, - задумался огневик, - если в управляющем контуре заложена функция множественных телепортов. Я плохо разбираюсь в этой теме, у меня немного другая специализация, - Оливер заставил появившейся огонёк сплясать на ладони джигу.
        - Бери Лида с его бойцами и проверьте ту комнатку, - распорядился полковник, - а мы тут пока осмотримся.
        У стен нашлись каменные лавки, на которых тут же с удовольствием растянулись мэтр Раби и погодник. Остальные члены отряда также расположились на привал, провожая усталым взглядом огненного мага и гремящую железом пятерку латников.
        - Как пойдём? - вполголоса спросил Константин у полковника.
        Тот критически осмотрел портал.
        - Даже не знаю. Всё зависит от того, в одну он сторону действует или в обе. Если только туда, то в полной экипировке на всякий пожарный. Если в обе, то выждем полчаса, может кто-нибудь сам на нас выскочит, а там узнаем, что к чему. По умы бы разведку направить, но…
        - Но не факт, что есть обратная связь, - закончил аналитик. - Я тоже думаю, что нужно идти в полной выкладке. Бог его знает, куда нас закинет, особенно если настроить эту штуку не удастся, - Константин посмотрел на полковника. Главное, чтобы не в Крепость, а то смеху-то будет!
        - Ага, - согласился полковник, криво улыбнувшись, - смех сквозь кровь и слезы.
        - Тогда ставим лагерь перед переходом?
        - Ставим, - кивнул полковник и повысил голос, обращаясь к отряду. - Мужики! Разбиваем стоянку и восстанавливаем силы перед финальным переходом!
        - А мы сейчас куда? - простодушно поинтересовался Сахарок.
        - А Бог его знает, дружище, - устало ответил полковник, - куда нелегкая вынесет. Поэтому пойдем, как на боевой рейд.
        Шарп флегматично пожал плечами, погодник и мэтр Раби, казалось вообще не отреагировали на известия о ближайшем будущем. Разведчик и стрелки, внимательно слушали полковника, усаживаясь в круг и доставая откуда-то стаканчик с игральными костями.
        - Я вроде слышу лязг? - прислушался полковник, - Олежа, будь добр, проверь!
        - Да, они, - кивнул парень, на мгновение прикрыв глаза, - ветер говорит шесть человек приближаются!
        - Хм, откуда в подземелье ветер? - буркнул себе под нос Константин и тут же перевел внимание на появившегося из коридора мага огня. - Ну, что Оливер, судя по твоему хмурому лицу, новости у вас не самые хорошие?
        - Чем порадуешь? - подхватил полковник.
        Оливер переглянулся с Лидом и они вдвоем подошли к командирам, в то время как остальные бойцы направились к играющим в кости товарищам.
        - Во-первых, нужно много маны, - в карьер погнал Оливер. - Очень много маны. Во-вторых, доступна только одна портальная точка до ближайшего рабочего портала. В-третьих, там слишком крутая система безопасности, и портал настроен только на переход в одну сторону.
        - Приплыли, - протянул Константин.
        - Да уж, - проворчал полковник.
        - И ещё, - сильнее нахмурился Оливер, - чтобы активировать портал, мне придётся перекачать практически весь свой резерв.
        - То есть на тебя в плане магической поддержки, после запуска портала рассчитывать не стoит? - уточнил полковник.
        Оливер виновато кивнул.
        - Да, прорвёмся, - неожиданно развеселился Константин, - если что, у нас есть Лежа. Да Лежа?
        - Очень смешно, - буркнул Олег, который за последние дни ни разу не коснулся магии.
        После того, как он побывал на краю жизни и смерти, ощутив свою магическую беспомощность, Олег всеми правдами и неправдами старался держать свой резерв максимально наполненным. Установив себе лимит в три четверти резерва, он потихоньку превращался в магохомяка, набивающего себе щёки крупицами маны.
        - Лежа, если там будет жарко, ты нам будешь нужен, - полковник посмотрел в глаза десантнику.
        - Да понимаю я, - не отвёл взгляда Олег, - не дурачок.
        - Извините, что вы меня сейчас слышите, но старый Раби не хочет умирать. - отирающийся неподалёку мэтр легко и непринуждённо влился в беседу. У меня-таки складывается впечатление, что вы собираетесь с кем-то воевать в безлюдных подземельях?
        - Не переживайте, мэтр Раби, это всего лишь предосторожность, сами понимаете, находимся на условно вражеской территории, - вежливо ответил полковник, несмотря на внешнюю маску скупого хозяйственника, было в толстячке что-то внушающее уважение.
        - Вы знаете, ваш голос говорит об обратном. Не хотелось бы, чтобы нас прикопали глубоко в землю какие-нибудь нехорошие люди, - толстячок сунул руку за пазуху и вытащил два круглых толстеньких диска.
        - Мины что ли? - полковник посмотрел сначала на Константина, потом на Олега.
        - Ага, только магией от них несёт, дай Божe, - хитро прищурился Константин.
        - Это же… это же… это же малый купол! - было видно, как Оливер еле сдерживает себя, чтобы не вырвать «мины» из рук мэтра Раби.
        - Два малых купола, - мягко поправил его толстячок.
        - Но как? - прошептал Оливер.
        - О, досадная случайность при ревизии, не более того, - отмахнулся обладатель бездонных карманов.
        - Мэтр, у вас поди ещё полковые метатели есть, - присоединился к разговору подошедший Шарп.
        - Послушайте, Шарп, я хочу, чтобы вы замолчали свой рот, ну или, говорите тише. Эти лучники не дадут бедному старому магу никакой жизни, если вы будете так громко говорить слова.
        - Ты не находишь странным, - обратился Константин к полковнику, - что у мэтра Раби есть полковой метатель, а у армии его нет?
        - Ну, бывает и такое, - поморщился полковник. - Помню, у нас как-то три тонны солярки пропало, всю ночь пешком пришлось идти.
        - Нашли потом? - заинтересовался Олег.
        - Нашли, - вздохнул полковник.
        - Дай угадаю, тонну у генерала, тонну у его зама, а последняя на чёрный день? - усмехнулся Олег, который успел навидаться в армии на всякое.
        - Лежа, не все генералы такие уроды, как ты думаешь, - тяжело вздохнул Константин, - б?льшая часть из них о Родине думает и ей служит, а не своему кошельку.
        - Ну-ну, - начал было спор Олег, но осёкся, посмотрев Константину в глаза, - и где нашли? - повернулся он к полковнику.
        - Да, на складе стояли, в самом ближнем и по совместительству самом сыром углу, - ещё раз вздохнул полковник.
        - Это что, спрятали так что ли? - удивился Константин, против воли вовлекаясь в совершенно неуместное сейчас обсуждение.
        - Да нет, - отмахнулся полковник и скривился так, будто лимон без сахара съел, - срочники, чтоб их! В ГСМ им, значит, нести далеко было.
        - Понятно… - хором протянули Константин с Олегом.
        - Мы-таки извиняемся, товарищи командиры, - разбил армейскую идиллию мэтр Раби, потрясывая «минами», - берёте или как? Ваш огненный маг сейчас дыру на них прожжёт. А полковые метатели не дам!
        - А потренироваться! - хором взвыли оказавшиеся рядом лучники и Мрак с Тенью.
        - Какой потренироваться, - толстячок замахал руками, - да вы знаете, сколько стоит один только боезапас Огненного лепестка?
        - Ого, - не удержался обычно беспристрастный Лид, - во даёт наш сейф!
        Остальные не были так сдержаны в эмоциях.
        - Что?! У тебя есть Огненный лепесток?! Да ты знаешь, сколько он стоит?! - бесновался Оливер. - Да как тебе только его выдали со склада?!
        - Что я такого сказал, чтобы вы стали так орать - аж красный весь, - невозмутимо пожал плечами мэтр. - Я сам себе его выдал.
        - Мэтр Раби, - рубящим жестом руки пресёк начавшиеся было волнения полковник, - мы возьмём всё, что есть. Не пригодится - вернём всё до последней стрелы.
        - Все так говорят, - проворчал толстячок, пряча улыбку. - Берут новое, а потом их немножко убивают, а мэтр Раби считает недостачи.
        - Ладно, - ухмыльнулся повеселевший Константин, - заканчиваем балаган, отдыхаем, высыпаемся и готовимся телепортироваться в неизвестность. Еды у нас всего на три недели, так что без вариантов. А с вами, мэтр Раби, я бы хотел пообщаться с целью уточнить на что мы еще можем рассчитывать в случае форс-мажора.
        Глава 25
        ИНТЕРЛЮДИЯ II. ЧАСТЬ 1. МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        - Ого, - не скрывая зависти в голосе, произнёс Максимилиан, - Костян, это ты?
        Бурый медведь посмотрел на лучника и улыбнулся. Кому-нибудь когда-нибудь улыбался лесной медведь? Максимилиан и не заметил, как снова оказался на дереве.
        - Костян, не дури, ты ж мне все кости переломаешь, давай не будем вспоминать старые обиды?
        Медведь, не спеша, словно привыкая к новому телу, направился к дереву.
        - Серьёзно, Кость, - не на шутку забеспокоился Максимилиан, - не вынуждай меня в тебя стрелять.
        Медведь задумчиво посмотрел на Макса, покосился на еле сдерживающую смех Нату и подошёл к дереву.
        - Костя, Костяяя, КОстяяяАААА!!! - заболтался на суку Максимилиан.
        Столетнее дерево дрожало и колыхалось под ударами мишкиных лап, словно тростник на ветру.
        - Натаааа, скажи емууууу, - из последних сил цепляясь за ставшую столь ненадёжной ветку, ныл Максимилиан.
        - Кость, ты теперь в любой момент можешь перекидываться, да? - с любопытством поинтересовалась Ната, не спуская глаз с панетеры.
        Медведь отрицательно покачал головой и, потеряв интерес к дереву со свисающим с него Максом, направился к костру.
        - Всё, Кость? Мир, дружба, жвачка? - уточнил Максимилиан вслед мишке и спрыгнул с дерева. - Ты скажи мне как молодой ученый молодому ученому, откуда вес взялся? Это же против всех законов физики!
        Рассевшись вокруг костра, друзья, не сговариваясь, уставились на застывшую на краю поляны пантеру. Та снисходительно зевнула и вальяжно прошла к костру.
        - Я так понимаю, проблемы с потерей рассудка нам больше не грозят? - осторожно поинтересовался Максимилиан, помешивая огненной стрелой угли в костре.
        Мишка отрицательно покачал головой.
        - Может, обратно перекинешься? - предложила Ната.
        Пантера тут же взвилась на все четыре лапы и угрожающе зашипела.
        - Хотя тебе и так наверное хорошо, - внезапно поменяла мнение девушка, оценив длину когтей ночной хищницы.
        - Костян, ну ты, это… Всё? Полностью инициировался? - ткнул друга в мохнатый бок Максимилиан.
        Медведь вопросительно посмотрел на пантеру, на что та отрицательно покачала головой.
        - Понятно, - протянул Максимилиан, - а вы, девушка, когда перекинетесь? Ну а что? -пожал плечами парень, ловя на себе взгляды друзей. - Интересно ведь посмотреть на подругу нашего Кости.
        Пантера насмешливо покосилась на Максимилиана и пренебрежительно фыркнула, медведь же смутился и покраснел. Видеть покрасневшего от смущения медведя было настолько необычно, что Ната звонко прыснула в кулачок.
        - Ребята, представьте только, - мгновенно переключился на другую тему Максимилиан, - мы теперь идеальная лесная тройка. Для леса прям вообще идеально. По грибы ходить - одно удовольствие!
        Пантера поморщилась шутке рейнджера, перевела взгляд на медведя и критически его осмотрела, после чего страдальчески закатила глаза.
        - Какая-то наглая кошка, - недовольно проговорила Ната, перехватывая свой скипетр поудобней. - пришла тут, такая вся из себя, корчит непонятно что! Да и вообще…
        Пантера совсем по-человечески подняла перед собой лапу, призывая к тишине и, навострив уши, посмотрела в лес. Ребята, замолчав, проследили за её взглядом. Ночная хищница поднялась на все лапы, стегнула по бокам хвостом и направилась в кусты. На полпути она остановилась и недоуменно посмотрела на медведя, как бы спрашивая его: Ты почему всё ещё сидишь на месте?
        Костян непонимающе посмотрел на пантеру, потом на друзей, просопел что-то непонятное себе под нос и грузно поднялся с места. Пантера страдальчески вздохнула и, не дожидаясь Костяна, прыгнула в заросли, скрывшись из виду. Мишка недовольно рыкнул и рванул в лес следом за кошкой.
        Он бежал, полагаясь в большей степени на обоняние, нежели на зрение.
        Бежалось на удивление легко, дискомфорта не ощущалось от слова совсем. Костян будто всю жизнь провел в шкуре медведь. Он чувствовал каждый коготь, каждую мышцу. Тело распирала сила, хотелось выплеснуть излишки, поделиться со всем миром ощущением счастья, свободы и мощи.
        Костян мчался за мелькавшим чёрным хвостом, то догоняя его, то вновь отставая. Парень с каждой минутой наращивал темп, аккуратно проверяя возможности нового тела. Он настолько увлекся процессом, что не заметил, как привычный лес сменился редкими сухими деревьями. Вместо мягкой травки под лапами зачавкало болото, а шелест листьев и светлячков сменился глухой тишиной и скрипом коряг, торчащих из-под воды.
        Едва вписавшись в очередной поворот на еле заметной лесной тропе, Костян еле успел затормозить, проехавшись всеми четырьмя лапами по болотистой земле. Медведь, чуть было не влетевший в напряжённо замершую фигуру пантеры, облегченно перевел дух и замер рядом с кошкой, осматривая поляну, на которой они оказались.
        Прямо посреди болота из затянутой ряской воды вырастал широкий холм, у подножья которой они сейчас и находились. Вокруг холма сплошь и рядом торчали гнилые остовы поломанных деревьев и виднелись какие-то развалины.
        Костян шумно выдохнул и посмотрел на свою спутницу. Судя по её окаменевшей спине и дрожащему хвосту, на открывшейся их взору поляне они были не одни.
        Когда из болота показались еле перебирающие конечностями подгнившие энты, Костян даже немного расстроился.

«Снова энты?»
        Дождавшись разрешительного рыка пантеры, он всей своей массой врубился в рваный ряд болотных энтов и от души заработал лапами. Если, будучи человеком, ему приходилось надрываться, чтобы оторвать конечность или голову какому-нибудь энту, то тут всё было кончено в несколько секунд. Разочаровано зарычав, парень обернулся к пантере, но та неотрывно смотрела вперёд - на вершину холма.
        Внезапно задние лапы Кости потянуло вниз.
        Парень сперва растерялся, но тут же выпустил когти и парочкой взмахов перерубил скользкие лианы. Покрутившись по сторонам, бурый мишка вылез на основание холма, откуда с легкостью отбил ещё несколько волн энтов, каждая последующая из которых из которых была всё многочисленнее и сильнее.
        С последней волной Костян еле справился: одновременная атака лианами, хлещущие по глазам ветви энтов и их мёртвая хватка заставили мишку покрутиться волчком. Но, несмотря ни на что, пантера всё также неподвижно сидела на краю поляны, гипнотизируя холм. И лишь когда Костян разорвал на две ровные половинки последнего энта, лестная хищница поднялась на все четыре лапы.
        Раздавшийся с холма вой ножом врезался в голову, сковывая душу, лишая сил и воли.
        Костяну захотелось упасть на брюхо и, поскуливая от страха, ползти навстречу вожаку, виляя задом. Непрекращающийся вой врывался в сознание, ломая ментальные барьеры и с лёгкостью перемешивая воспоминания: школа, секция, универ, двор, пацаны, пиво. С каждой картинкой, вытащенной из памяти, Костя с ужасом ощущал, что тело перестаёт его слушаться, а в голове копается кто-то мерзкий. Копается хамски, по-хозяйски. Секция, чемпионат по самбо, сидящая на трибунах Ната…

«Ната!»
        Костян встрепенулся и, рванувшись вперед, попытался скинуть оковы чужой воли. Вот Ната в классе, вот они вместе в парке, поход, поездка в Казахстан, изматывающий бег с одной лишь мыслью не потерять её из виду. Её хрустальный смех и то, как она мило прыскает в кулачок, открытый взгляд синих искренних глаз.
        Ледяная ярость, зародившись в сердце перевертыша, огненным штормом прокатилось по всему телу, словно поганой метлой выметая склизкие щупальца чужого разума. Не спеша поднявшись на все четыре лапы и закинув лохматую башку в далекое ночное небо, прямо к полной луне, желтеющей на небосводе, Костян заревел.
        В этом зверином рёве окончательно растворилось напряжение последних недель. В этом рыке отчётливо слышалось желание убить всякого, кто посмеет причинить вред его двуногой. Костян выплескивал наружу все свои эмоции, всю злость и ярость, давая знать каждому, что появился новый Хозяин Леса.
        Закончив реветь, Костян опустил лохматую голову вниз и увидел неуверенно стоящего на холме большого серого полуволка-получеловека.
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ДОСТУПНО З АДАНИЕ: ЗАВЕРШИТЬ ИНИЦИАЦИЮ, УНИЧТОЖИВ БЛИЖАЙШЕГО ОБОРОТНЯ, НАХОДЯЩЕГОСЯ В ЛЕСУ.
        СРОК ВЫПОЛНЕНИЯ: МЕСЯЦ
        НАГРАДА: РАСПАКОВКА ПАКЕТА «СЛЕДОПЫТ», РАСПАКОВКА ПАКЕТА «ЛЕСНОЙ ВОИН», РАСПАКОВКА ПАКЕТА «МАЛАЯ ЛЕСНАЯ ТРОПА», РАСПАКОВКА ПАКЕТА «МАЛЫЙ ЗАКЛИНАТЕЛЬНЫЙ КРУГ ДРУИДОВ»
        В СЛУЧАЕ ПРОВАЛА, КЛАСС АВТОМАТИЧЕСКИ СМЕНИТЬСЯ НА «ОБОРОТЕНЬ»
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ

«Да!» - не раздумывая согласился Костян и впился глазами в своего будущего противника.
        Глава 26
        ИНТЕРЛЮДИЯ II. ЧАСТЬ 2Ю МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        Жгуты сухих мышц перевивали поджарое тело, проступая из-под ошмётков шерсти. Куски изорванной, местами даже гнилой одежды висели на бёдрах оборотня. Гипертрофированные вытянутые руки заканчивались бритвенно-острыми когтями. Монстр поднялся на задние лапы и завыл ещё раз.

«И я чуть было не превратился в это?! - с отвращением подумал Костян. - Слава тебе, Господи!»
        Определив в оборотне причину своей минутной слабости, медведь рванул вперёд и, за мгновение взлетев по холму, сбил его с ног. Оборотень, оказавшийся раза в полтора больше самого Костяна явно не ожидал, что распластавшийся на земле мишка, которого он уже списал со счетов, пойдет в самоубийственную атаку.
        Зарычав и бросив многообещающий взгляд на пантеру, оборотень взялся за Костю.
        Это не походило на ту детскую забаву, что была с энтами: сейчас медведю противостоял сильный и опытный соперник, мгновенно нанёсший ему несколько глубоких ран своими бритвенными когтями. Прикинув, что при таком раскладе его не убережёт даже густая шерсть, Костян начал делать то, что умел лучше всего - выводить на болевые.
        Стараясь не допускать оскаленную пасть с острыми клыками до своей шеи, Костян, надежно зафиксировал правую лапу оборотня, подбил бедром и резким движением перекинул его через себя. Вот только вместо того, чтобы прижать соперника к земле, Костян, не отпуская руку, крутанулся обратно, перехватив оборотня за локоть и запястье.
        Послышался громкий хруст и полный боли вой - плечо оборотня, вылетело из плечной сумки и, разорвав мышцы и кожу, вышло наружу. Не останавливаясь на достигнутом, Костян всем своим весом упал на внешнюю часть локтя, ломая кость сразу же в нескольких местах.
        Не дав оборотню подняться и даже не пытаясь провести удушающий, Костя рванул лапу на себя, пытаясь вырвать ее с мясом, но противник уже пришел в себя. Волколак рванулся сначала в сторону, но почувствовав, как трещит выламываемая лапа, вцепился свободной лапой в правое плечо медведю, подтягивая его к себе.

«Вот черт!» - успел подумать парень, с ужасом наблюдая, как прямо у него на глазах исчезает открытий перелом локтя, а сам он отрывается от земли.
        Силы в покалеченном оборотне было столько, что он одной левой удерживал далеко немаленького мишку на весу.
        Костян не стал досматривать, как кости оборотня с противным скрежетом встанут на свои места и гадать куда попадет первый удар врага, восстановившего свою лапу. Вместо этого он махнул правой лапой, чувствуя, как плечо начинает ломить от боли, и, обвив вытянутую конечность разъяренного оборотня и зафиксировав ее левой, парень «выстрелил» задними лапами противнику в грудь.
        - НННА!
        Хруст вылетающих из суставов костей ласкал слух Костяна целую секунду, а затем пришла боль.
        Оборотень перехватил неугомонного мишку уже зажившей правой лапой и вцепился зубами Константину в плечо.
        - Ааааргх! - зарычал Костян, извиваясь, насколько это было возможно делать с его весом в стальных тисках оборотня.
        Дернув плечом, Костян со всей силы мотнул своей башкой, ломая оборотню нос и, поймав момент, когда волколак разжал свои зубы, подобрал под себя задние лапы и рванулся назад. Оборотень сделал по инерции шаг вперед и покатился на землю в обнимку с медведем.
        Костян, из-за всех сил, удерживая пасть волколака на расстоянии, без остановки работал задними лапами, раздирая брюхо и грудь оборотня, но удушающая хватка последнего поднималась всё выше и выше к горлу медведя, а зубастая пасть опасно щёлкала у самого носа, обдавая мишку смрадным дыханием.
        Пантера атаковала неожиданно.
        Дождавшись, пока все внимание оборотня целиком и полностью сконцентрируется на медведе, кошка стремительно прыгнула на спину волколаку и бешено заработала лапами, вырывая из плеч и спины оборотня огромные куски мяса.
        Застигнутый врасплох оборотень заметался, ослабив хватку. Костян тут же ушел из ослабевшей хватки, перехватил оборотня, не давая ему развернуться и снова зафиксировав ближайшую лапу, провел болевой. Медведь, не давай оборотню опомниться, всем телом навалился на лапу, не обращая внимание на удары и укусы запаниковавшего оборотня. Послышался влажный хруст повторно ломаемой кости. Переборов брезгливость, Костян впился зубами в злополучный локоть, разгрызая сухожилия, сминая кости и разрывая мышечные ткани.

«Фу, какая гадость! - мелькнула непрошенная мысль, но Костян тут же задавил ее весомой аргументацией, - слишком сильна регенерация у этого чертового волколака! По-другому никак!»
        Оборотень, атакованный с двух сторон, завыл, заметался и попробовал было скрыться бегством, но Костян висел на нём, словно охотничья собака, медленно, но верно зажёвывая зубами жёсткую неподатливую шкуру. Кошка прыгала здесь же, нанося страшные удары лапами по жизненно важным точкам.
        Волколак замедлился и вынужденно ушел в глухую оборону. Казалось, из его тела вместе с кровью хлещет и сама жизнь. Костян, смекнув, что чем больше повреждений ему нанести, тем медленней он будет регенерировать, принялся бить по артериям и венам, вспарывая когтями и вгрызаясь зубами.
        Чувствуя, что еще немного и действие дубовой коры пропадет, мишка технично ломал все, до чего мог дотянуться. Оборотень уже не рычал, а лишь безнадёжно тянул одну ноту, сопротивляясь из последних сил.
        В какой-то момент Костян почувствовал, как тело оборотня начинает течь, меняться, опадая на землю мокрыми от крови кусками шерсти. Отпрянув в сторону, парень с омерзением наблюдал за процессом обратной трансформации.
        Через несколько ударов сердца перед ним лежал изорванный до костей, хрипящий старик.
        Пантера, незаметно для Костяна обернувшаяся красивой молодой девушкой лет двадцати пяти, не обращая внимания на свою наготу и прилипающие к влажной спине густые и чёрные словно смоль волосы, склонилась над умирающим оборотнем:
        - Помнишь, как ты на моих глазах убивал и пожирал моих сестёр? Помнишь, с каким наслаждением ты охотился на нас, получив этот чёртов амулет? Помнишь свои последние слова, кусок падали?
        Лежащий на земле старик что-то захрипел в ответ, брызгая кровью из пробитого лёгкого, и попытался плюнуть ей в лицо.
        - Так знай же, предатель Рода, Леса и нашего Мира, знание не кануло в бездну, и я найду твоих хозяев также, как нашла тебя, и смерть их в отличие от твоей будет ужасна.
        Костян, заинтересовавшись словами незнакомки про таинственный амулет, когтём отбросил длинные космы умирающего человека в сторону. Мазнув взглядом по жёлтыми, сгнившими зубам, парень посмотрел на разорванное горло все еще живого оборотня.
        На грязной немытой шее, на кожаном шнурке болтался выточенный из дерева глаз с вертикальным зрачком. Чиркнув когтём по бечевке, Костян взял амулет в лапу и, зажав его, со всей силы врезал лежащему телу по лицу, ломая ему челюсть.
        - Довольно, - холодно произнесла девушка, морщась, распорола себе предплечье, и вытащила оттуда узкое лезвие, полностью покрытое различными символами и письменами.
        - Хоть я и не оборотень, но таскать в себе на протяжении сотен или даже тысяч лет серебряную заточку, удовольствие, я тебе скажу, не из приятных, - она ласково улыбнулась оборотню, который с ужасом уставился на лезвие.
        - Скажу по секрету, всё время, проведенное в статуе, мою душу грел вот этот миг. Миг, когда я вырежу тебе сердце!
        С этими словами девушка подняла над головой руки с крепко зажатым лезвием и с силой вонзила его в грудь придерживаемого Костяном оборотня. Раздалось противное шипение, а проткнутый насквозь кусок мяса, завизжал, во все стороны разбрызгивая слюни вперемешку с кровью.
        - Будь другом, оторви ему голову, - обратилась к Косте девушка, пристально смотря в глаза оборотню, сгораемому изнутри.
        Костян пожал плечами и одним взмахом лапы отправил голову бывшего оборотня в болото.
        Задание «Завершить инициацию, уничтожив ближайшего оборотня, находящегося в Лесу» выполнено!
        Награда: распаковка пакета «Следопыт», распаковка пакета «Лесной воин», распаковка пакета «Малая лесная тропа», распаковка пакета «Малый заклинательный круг друидов»
        Внимание! Распаковка пакетов запущена в фоновом режиме. Срок распаковки: 18 часов
        Глава 27
        ИНТЕРЛЮДИЯ II. ЧАСТЬ 3. МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        - Бульк! - жадно чавкнула трясина, утягивая кривящуюся в беззвучном крике голову на дно.
        Обезглавленное тело оборотня уже догорало, оставив после себя на земле опаленный силуэт.
        Девушка посмотрела на торчащую из земли заточку и без сил упала на колени - прямо на покатый склон. Из её глаз молча потекли слёзы, скатываясь по щекам и падая с подбородка на высокую грудь. Костян, не зная, что ему делать, улёгся рядом, положив косматую голову себе на лапы, и молча уставился в звездное небо.
        Что-что, а утешать девушек, тем более практически незнакомых и полностью обнаженных, ему как-то не доводилось.
        К счастью, проплакала незнакомка недолго. Шмыгнув напоследок пару раз, девушка вытерла слезы и уселась на землю, подтянув коленки к подбородку и обхватив их руками.
        - Ну что, герой, давай знакомиться? - голос перевертыша оказался низкий, глубокий и... немного скрипучий?
        Погружённый в свои мысли, Костян не сразу отреагировал на вопрос черноволосой красавицы.
        - Аргх, - наконец-то проревел он, согласно мотнув лохматой башкой.
        - Да, можешь перекинуться обратно, - незнакомка окинула массивную фигуру медведя изучающим взглядом. - Правда ты сейчас сильно захочешь есть.
        - Мммм? - промычал Костян, вопросительно смотря на собеседницу.
        - Да просто представь, что хочешь перекинуться в человека и все, - поняла его перевертыш. - Если бы ты проходил инициацию у Древа, то у тебя перед глазами просто появилось бы надпись.
        ОБЕРНУТЬСЯ В ЧЕЛОВЕЧЕСКУЮ ФОРМУ. ПОВТОРНО ПЕРЕКИНУТЬ В ТОТЕМНУЮ ФОРМУ ВОЗМОЖНО НЕ РАНЕЕ, ЧЕМ ЧЕРЕЗ 24:00:00
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        Осторожно согласившись с появившимся сообщением, Костян почувствовал, как сознание на мгновение поплыло и в следующую секунда обнаружил себя стоящим на четвереньках. Причем, в отличие от голой девушки, штаны, рубаха, плащ и даже мягкие кожаные сапоги были на нем.
        - Ого! - не сдержался парень, снимая с себя плащ. - А я думал одежда испортиться.
        - Прости, - скривилась девушка, - но мне сейчас не хочется объяснять тебе прописные истины.
        - Понимаю, - добродушно согласился парень и протянул девушке свой плащ, - держи!
        - Спасибо, - незнакомка благодарно посмотрела на Костю и накинула себе на плечи теплый плащ. - Как, говоришь, тебя зовут?
        - Точно, - почесал в затылке парень. - я ж не представился. Костя я, друзья Костян называют.
        - Приятно познакомиться, Костя, - несколько рассеяно ответила девушка, словно не зная, что делать дальше.
        - И все же, почему на мне одежда не порвалась? - не утерпел Костян, - да и откуда взялись эти лишние сто кг веса?!
        Девушка устало вздохнула, но все же ответила:
        - Это одно из маленьких преимуществ перевёртышей. Мы не теряем свои вещи, можем пользоваться магией, всегда сохраняем трезвый рассудок, иногда даже можем использовать подручные средства или артефакты. Но мы слабее оборотней и можем менять форму лишь раз в сутки.
        - Сурово, - произнёс Костян и немного подумав, добавил. - А ты вообще кто и откуда на нашу голову как снег свалилась?
        - Как снег? - переспросила девушка.
        - Ну да, это… Как бы тебе объяснить, что это такое? - почесал затылок парень.
        - Не трудись, я знаю, что это такое, - слегка передразнила Костю на глазах приходящая в себя незнакомка, - а ты и вправду медведь. Кстати, этот тотем очень редкий. Тебе, можно сказать, повезло.
        - Ну да, как утопленнику, - нахмурился Костян, - знаешь, как страшно день за днём наблюдать, как тебе хочется всех разорвать, как появляются чужие желания, как из груди рвётся вой.
        - Как не знать, - вздохнула девушка, - без обид, но тебе серьезно повезло, что я оказалась поблизости, так бы вот в это превратился.
        Девушка кивнула головой в сторону на опаленного силуэта
        - А много их ещё? - уточнил парень.
        - Пока да, - ответ девушки не оставлял сомнений, что вскоре она займётся исправлением этой досаднейшей ошибки.
        - Эм, а тебя-то как зовут? - напомнил Костя, вновь ушедшей в свои мысли девушке о знакомстве.
        - Меня-то? Дай подумать... - задумалась она. - То имя умерло вместе с моим родом…
        Сейчас, присмотревшись к ней, Костя понял, что ошибался, давая ей двадцать пять лет. Густые ресницы, маленький, аккуратный носик, пухлые, чувственные губы, хрупкие плечи, тонкие пальцы рук. Девчонке было не больше девятнадцати, но судя по тому, через что она прошла, ей пришлось быстро повзрослеть.
        - А зови меня Снежинкой, - улыбнулась чему-то своему девушка.
        - Да хоть Угольком, мне-то что? - пожал плечами парень, вставая. - Слушай, может пойдём уже, а? Там ребята ждут, волнуются.
        - Не волнуются. Точнее, волнуются, но не ждут. И волнуются не поэтому, - туманно ответила Снежинка.
        - Неважно, - поторопил её Костян, - вставай и пойдём. Где там тропа эта, про которую ты говорила?
        - К тебя есть доступ к Сети? - внезапно поинтересовалась девушка, грациозно поднимаясь на ноги.
        - Вроде есть, - почесал затылок парень, - а при чем здесь Сеть?
        - Сеть помогает увидеть не только эту конкретную тропу, но еще и многое другое, - терпеливо пояснила девушка, - без правильной инициации, человек будет действовать на уровне инстинктов и ощущения, не обладая всей информацией, понимаешь?
        - Понимаю, - кивнул Костян, - но мои пакеты еще загружаются.
        - Пакеты? - нахмурилась Снежинка.
        - Долго объяснять, - нахмурился самбист, - да и не понял я толком, всех деталей, в Листву вернемся тебе Лигол все объяснить, ну или Ната, - его голос потеплел, - она умная.
        - Умная, - кивнула перевертыш и посмотрела ему за плечо, - и красивая.
        Костян машинально обернулся и увидел друзей, стоящих около широкого дуба.
        - О, ребята! - обрадовался Костян. - а мы уже к вам собирались!
        - Костя, - раздался приторно-нежный голос Наты, - а чем это вы тут занимаетесь, и кто это мы?
        - В смысле? - не понял парень. - Ничем. А мы - это я и Снежинка.
        И в качестве поддержки покосился на стоящую рядом девушку. Та лукаво улыбнулась и демонстративно потянулась, изящно изогнувшись всем телом. Плащ на мгновенье распахнулся, обнажая идеальную фигуру незнакомки.
        - Неплохо, Костян, - одобрительно хмыкнул Максимилиан, - а мы тебя потеряли уже, волноваться начали...
        - Ой, да больно надо волноваться за него, - Ната скрестила руки на груди, - и вообще, пошли отсюда, Макс, не будем людям мешать.
        Снежинка довольно улыбалась, откровенно наслаждалась происходящим диалогом и живыми эмоциями ребят.
        - Ну не знаю, Ната, - протянул Максимилиан, - плохо друга в беде бросать, пропадёт же парень. Эх, придётся, как обычно, принимать удар на себя!
        Макс, хлюпая рейнджерскими сапогами, зашагал по болоту.
        - Разрешите представиться, Максимилиан, друг этого косолапого. Позвольте предложить вам опереться о мою руку.
        - Быстрый какой, - удивлённо посмотрела на него девушка.
        - У меня сапоги на ловкость, - пошутил парень и, поняв, что был не понят, добавил:
        - Жизнь наша - череда мгновений. Кончиться она может в любой миг, поэтому не ценить каждую секунду и не наслаждаться им есть великий грех! - убеждённо проговорил парень, протягивая руку стоящей у подножья холма девушке, всеми силами стараясь не коситься в разрез плаща.
        - Хорошо, - ослепительно улыбнулась та, принимая предложенную руку - почему бы и нет?
        - Чего ты стоишь, дубина, - горячо зашептал Максимилиан сквозь натянутую улыбку, - иди к ней, она ж себе места не находила: «С ним что-то случилось, с ним что-то случилось»… - рейнджер очень похоже изобразил Нату. - Рванули за тобой, а ты тут, понимаешь, с обнажённой красоткой валяешься… Косяк, дружище!
        - Да, ты ж понимаешь… - неуверенно начал Костян.
        - Я-то понимаю, а тебе и понимать нечего, - закатил глаза Макс, - дуй к ней давай!
        - В очередной раз за ночь убеждаюсь, что медведь - это его врождённый тотем, - глядя вслед неуверенно топающему по болоту парню, проговорила девушка.
        - В очередной раз убеждаюсь, какой я везунчик, найти не только симпатичную, но и столь проницательную девушку в глухом лесу. - Макс аккуратно повел девушку вперед, старательно обходя сломанные сучья и затянутые ряской болотные лужи.
        - В очередной раз убеждаюсь, что мало на земле осталось настоящих мужчин, чьи поступки говорят вместо их слов, - Снежинка и не думала проваливаться в болото, спокойно шагая по его поверхности.
        - Эм, - поперхнулся Максимилиан, - а ты умеешь отшивать. Не возражаешь, если мы дадим нашим друзьям побыть наедине?
        - Возражаю, - Девушка мотнула головой, забрасывая черные гладкие волосы за спину. - Ещё минут десять и тропа схлопнется. Вернёмся в ваш лагерь, там пусть отношения и выясняют, сколько душе угодно,
        Четыре человека, разбившись на две пары и о чём-то негромко переговариваясь, неспеша шли по ночному Лесу. Спереди шли Костян и Ната. Рука парня довольно сжимала Натину ладошку, а сам самбист лучился счастьем, даже не пытаясь стереть с лиц глупую улыбку. Ната тоже улыбалась, с нежностью и заботой посматривая на своего здоровяка.
        Максимилиан со Снежинкой шли следом. Макс, по вбитой рейнджерами привычке, придерживал левой рукой лук, с увлечением что-то рассказывая своей соседке, не забывая, впрочем, посматривать по сторонам. Ну а босоногая черноволосая девушка в накинутом на плечи плаще, изредка улыбалась шуткам бывшего КВНщика, задумчиво смотря куда-то в лес.
        Девушка-пантера, которую к этим интересной троице привели подсказки Сети и незнакомая, но такая пронзительная музыка, пыталась понять, что же ей делать дальше. Крепко сжимая в одной ладошке вырезанный из дерева глаз, висящий на кожаном шнурке, а в другой серебряную заточку, она шла куда-то вперед. Туда, куда звало ее жаждущее мести сердце и системные подсказки Сети.
        Глава 28
        - Я, конечно, догадывался, что наши старорусские богатыри, предания о Мерлине и короле Артуре, египетские архивы, описывающие людей с головами собак, гигантские статуи в Индии и куски различных крутых вещей и едва сохранившихся зданий, разбросанных по моей планете, берут свои истоки откуда-то… - Алексей покрутил рукой, - м-м-м… оттуда. Но теперь… Многое становится на свои места.
        - Да, на свои места, - немного помолчав, добавил он. - Знаешь, мне хотя бы пару лет в этой библиотеке покопаться, тут же столько всего!
        - Пару лет, - хмыкнул Цит, - пару сотен, если быть точнее. Это ты только один этаж видел. И не смотри на меня так, - рарг покачал головой, - туда мы больше не пойдём, и так неделю тебя за уши не оттащить было от книжек этих.
        - Да как ты не понимаешь, - начал горячиться Алексей, - это же инструкция. Инструкция к материальному миру. Это как Веды на Земле, только более полные. Мне кажется, у нас забрали большую часть знаний, отбросив в развитии в каменный век!
        Друзья стояли около ближайшего к постаменту стеллажа, обсуждая последую прочитанную Алексеем книгу под названием «Соцветие миров». В течение выделенной на изучение книг недели, Алексей спал по два часа в сутки, проводя все остальное время в чтении или в коротких медитациях. Увы, но после недельного изучения всей доступной литературы, вопросов у Алексея появилось в два раза больше, чем нашлось ответов.
        - Ну, так и было, - согласно кивнул Цит, - сам представь, что бы произошло, если бы земляне могли магию использовать? Вы итак еле-еле пережили Средневековье, тот же самый «Молот ведьм» вспомни... А сейчас, если каждый второй сможет метнуть огненный шар или обрушить метро, представь, что было бы с Землёй?
        - Тут не так все однозначно, - не согласился Алексей, - государственные мужи стали бы править более разумно и вести народ к счастливой жизни, опасаясь народного гнева.
        - Или, как вы говорите, в бараний рог согнули бы всех и вся, - перебил его рарг. - Государственные мужи! - рарг хмыкнул и с удовольствием хрустнул шеей. - Эк ты как чиновников обозвал.
        - Не хрусти шеей, - нахмурился Алексей, - болеть будет.
        - Да ладно тебе, - отмахнулся рарг, - она у меня итак болит, а как хрустну - проходит.
        - Перетерпи пару недель, - терпеливо, как маленькому возразил Алексей, - замучаешься потом!
        - Ладно, ладно, - примирительно поднял руки рарг, - знаешь, кстати, почему почти все ваши теряют сознание в момент инициализации?
        - Расскажи мне, - пробурчал Алексей.
        - Когда ты мне открыл свою память, причём, память тела тоже, я сразу же нашёл в печени тяжёлые остатки антимагии. Это что-то типа сыворотки, которую учёные мужи, - раргу понравилось новое слово, - изобрели, чтобы лишать магов противника возможности магичить.
        - И когда же я получил это твою «антимагию»?
        - Не совсем антимагию, - уточнил Цит, - похожую подделку, но неважно. Судя по памяти тела, в первые годы твоей жизни...
        - Эм, материнское молоко?
        - Холодно.
        - Пища у нас какая-то антимагичная? - уже с иронией продолжил Алексей.
        - Холодно.
        - Мм, добавки может какие?
        - Тепло...
        - Постой, - Алексей слега нахмурил лоб, - неужели прививки?
        - В яблочко, сэр, - Цит снял с головы классический английский цилиндр и отсалютовал им.
        - Но... - Алексей, заложил руки за спину и принялся расхаживать по библиотеке, - но, почему?
        - Не знаю, но надеюсь, что эта информация есть в инфопакете, который вот-вот распакуется.
        - Кстати, тебе маны добавить? - оживился Алексей.
        - Нет, - Цит на всякий случай отступил на шаг назад, - не надо. Я е тебе уже говорил про системные задания. Не будем рисковать, вдруг процесс собьётся.
        - Ну, как скажешь, - пожал плечами Алексей, - Книги-то отсюда можно забирать?
        После этих слов колонны, венчающие ряды книжных полок, слегка потемнели, а от центрального пьедестала в сторону Алексея по полу пробежала небольшая искра.
        - Я бы в момент её касания тебя, подпрыгнул, - скороговоркой проговорил рарг, - давай!
        Парень пружиной взвился вверх, замечая, как искра бессильно рассыпается о правый каблук его сапога.
        - Стой и молчи, - заметив, что Алексей открыл рот, опередил парня рарг, поднимая руку. - Ты хоть и имеешь статус «Свой» в этой библиотеке, но любителей вынести книгу или «забыть» её в сумке всегда было с избытком. Поэтому в качестве предупреждения библиотека бьёт лёгким зарядом тока, но, согласись, пару дней паралича мы не можем себе позволить?
        - Кхм, - прочистил горло Алексей, - Как всё, м-м-м, серьёзно здесь.
        - Башня магов, как-никак, - Цит оглядел зал. - Хоть и большая часть накопителей энергию потеряли, но, как видишь, резервы всё-таки остались...
        - Да уж, вопрос снимается, - Алексей аккуратно поставил книгу в чёрной обложке обратно на полку.
        - Про Вольного прочитал? - уточнил рарг.
        - Если ты про ту тонюсенькую книжицу, в которой кроме нескольких баек и легенд ничего не было, то да.
        - Всё не так просто, как кажется на первый взгляд... - затянул свою извечную шарманку Цит.
        - Да-да, ты говорил уже, - после недели, проведенной в библиотеке, голова Алексея вот-вот была готова взорваться от переполняющих ее знаний, - но все эти истории ничто по сравнению с американскими комиксами и русскими сказками. Так, начитаешься и поверишь, что избушка на курьих ножках была космическим кораблём, а сама Баба-Яга - молодой, красивой и, что самое главное, доброй девушкой.
        - Алексей, ну сам подумай, - перебил его рарг, - Избушка на курьих ножках, а не на куриных. У вас же до сих пор сохранился оборот «курится», да и курят у вас многие, пуская кольца дыма изо рта.
        - На бумаге всё гладко написано, - покачал головой парень, - а на деле никто не знает, как всё было. Хотя, в том, что на Землю периодически случались пробои, я уже не сомневаюсь, но космический корабль - это, как говорит мой коллега, «ту мач». Да и Вольный этот! Заглянул по делам в библиотеку и вышел из нее через пять минут поседевшим и превратившимся из простого авантюриста чуть ли не в архимага? Не верю! Только если он не…
        Внезапная догадка пронзила Алексея.
        - Только если он не зачитался…
        - Не веришь, так не веришь, - рарг сделал вид, что не обратил внимания на слова Алексея, - но про Вольного я бы на твоём месте выучил все легенды до буковки. Они для того и создаются, чтобы века пережить. Подсказки оставить. Намеки спрятать.
        - Хочешь спрятать - положи на видное место, - протянул задумавшийся Алексей. Чем-то его положение напоминало одну из историй про Вольного мага. - Цит, мне нужно пообщаться с Хранителем!
        - Хорошо, - ослабил узел галстука рарг, - Прямо сейчас?
        - Прямо сейчас, - решительно кивнул имперский маг, - думаю, на некоторые вопросы только он сможет ответить.
        - Знаешь, - рарг слега придержал тронувшегося уже было к стеле Алексея за рукав, - иногда Хранитель может… удивлять. Ты, главное, будь настороже, ладно?
        - Ладно, - ухмыльнулся парень, внутренняя интуиция которого утверждала, что все в порядке, но рарга расстраивать не хотелось, - буду начеку!
        Подойдя к постаменту, Алексей уже без первоначального трепета коснулся теплого камня и, дождавшийся внутреннего отклика, четко произнес:
        - Приветствую многоуважаемого Хранителя!
        - Дай угадаю, - хмыкнул голос, - за все это время ты не только не смог прочитать хотя бы пятьдесят книг, хотя это реально даже для обычного человека, но даже не сумел прочитать называния половины трудов, расположенных на этом этаже?
        - Вы правы, Хранитель, - Алексей не повелся на провокацию, - без системного указателя или каталога невозможно найти нужную книгу!
        - Нужную книгу? - заинтересовано уточнил голос. - Ты настолько уверен, что знаешь, какая книга тебе нужна?
        - Ну да, - пожал плечами Алексей, следя за уменьшающимся баром маны, - как по другому-то?
        - Ты, наверное, еще и название знаешь? - вкрадчиво уточнил Хранитель.
        - Нет, я не знаю ни названия книги, ни формы подачи и упаковки информации, но знаю какую суть, какое содержание хочу увидеть - Алексей постарался максимально четко описать свое видение той самой, нужной ему книги.
        - Признаться… - спустя целую минуту ожидания протянул голос, - ты меня удивил. Сначала тем, что за всю неделю так и не присвоил себе ни одну из книг, а теперь своими словами. Мало кто знал раньше и знает сейчас, чего он действительно хочет. И помимо предоставления этой нужной книги я хочу сделать тебе подарок.
        - Подарок? - уточнил Алексей, наблюдая за тем, как мана почему-то перестала уменьшаться, зависнув на 75%. - Какой подарок?
        - Да, подарок, - подтвердил Хранитель. - Глубоко в тебе сидит тревога, я не смогу ее убрать, но могу показать тебе объект твоего волнения.
        - А несколько можешь? - подобрался Алексей.
        Парень уже давно размышлял на тему удаленного подключения. Ведь если все стелы и амулеты объединены в одну Сеть, то при должном допуске можно, наверное, «переключаться» между носителями? И сейчас Хранитель косвенно подтвердил его предположения.
        - Нет, только один объект, - чуть помедлив уточнил голос.
        - Понял, - протянул Алексей, судорожно размышляя, кого же он хочет увидеть.

«Детей? Однозначно. Полковника с Лежей? Хотелось бы, но только после детей. Англичанина? По идее, он должен быть с детьми… Кто еще? Макс, Ната, Костя? Они тоже должны быть в автобусе. Да уж, выбор очевиден…»
        - Так кого ты хочешь увидеть? - нетерпеливо уточнил Хранитель.
        - Автобус с моими детьми, - не раздумывая больше ответил Алексей и представил врезавшиеся в память кадры садящихся в автобус детей. После чего мысленным усилием развернул картинку перед собой.
        - Увы, но я не могу до них дотянуться, - спустя несколько мгновений ответил Хранитель, - может быть кого-нибудь еще?
        - Не можете дотянуться потому что в другом мире? - жадно уточнил парень.
        - В другом мире? - задумался голос, - думаю, можно сказать и так.
        - В смысле? - возмутился Алексей. - А поточнее?
        - Не наглей, смертный, - холодно бросил Хранитель.
        - Прошу меня просить, - тут же сдал назад Алексей, - просто там… дети.
        - Не могу, - совсем по-человечески вздохнул голос, - быть может после восстановления Сети, сейчас доступ… ограничен.
        - Ну тогда полковника с Олегом, - пожал плечами Алексей, - насколько я знаю, они находятся в Крепости.
        - В Крепости? - скептически уточнил Хранитель, - там практически не осталось подключенных к Сети носителей, но я попробую.
        Алексей прикрыл глаза и представил Андрея Николаевича и Олега такими, какими он их запомнил - сверкающий азартом взгляд половника с предвкушением осматривающий серебряный купол и настороженный Олег, крепко сжимающий в руках калаш.
        - Есть! - в голосе Хранителя послышалось удивление? - Вот только твои друзья не в Крепости, а где-то меду Бункерком и Бастионом. Хм, интересно… Думаю наш, кхм, просмотр несколько затянется, но оно того стоит. Я покажу тебе только стоящие внимания моменты.
        Последнее, что почувствовал Алексей, прежде, чем провалиться в чьи-то воспоминания, было касание рарга, который, наплевав на безопасность, подлетел к Алексею и прижался своим лбом к затылку парня.
        
        Уважаемый читатель, Ваш лайк и обратная связь в комментах важна для меня)
        Пишу для Вас, с уважением, Павел Вяч
        Глава 29
        Алексей не мог точно сказать, с какой стороны он наблюдает за своими товарищами и еще добрым десятком воинов. Сконцентрироваться на источнике сигнала не получалось, и «камера» как-то органично перетекала от одного воин к другому, то вообще взлетала наверх. Бросив попытки взять «камеру» под контроль, Алексей с головой окунулся в происходящее перед ним события.

***
        - Ну что там, - нетерпеливо прошептал Константин, поглядывая в сторону неприметного хода в технические помещения подземного лабиринта, где во всю колдовал над пультом управления огневик.
        Хорошенько отдохнув и проведя несколько учений с распределением ролей, все до одного бойцы были готовы к рискованному марш-броску в неизвестность.
        - Спокойно, всё будет хорошо, - успокоил его полковник, - наш сейф выдал Оливеру несколько накопителей, и сейчас он с Олежей разбираются как передать энергию из кристаллов в портальный комплекс Древних.
        Отряд находился перед рамкой портала в полной боевой готовности уже второй час. Лид, стоящий на острие отряда, о чём-то негромко переговаривался с закованным в латный доспех клириком.
        - О, кажется, началось, - Константин от нетерпения привстал на носочки, едва заслышав гул пробуждающегося телепорта. - Слышишь?
        - Ты чего так нервничаешь? - поморщился полковник. - И слышу и вижу. Вон и рябь появилась между этими каменюками, как в том бункере.
        - Андрей, ты серьёзно не понимаешь? - Константин возбужденно щёлкнул пальцем. - Телепорт работает, понимаешь? Это значит, что теоретически можно сделать телепорт на Землю!
        - Интересная мысль, - согласился полковник, - надо будет её обдумать. Но позже, сейчас фокус на текущей задаче. Ждём Оливера и по моей команде начинаем движение! Готовность пять минут!
        Оливер не просто шел, маг, сжав зубы, бежал к отряду, то и дело без сил повисая на Олеге, который по сути и тащил на себе старшего товарища. Из носа огневика не переставая текла тоненькая струйка крови, а на красные из-за полопавшихся капиляров глаза, было страшно смотреть.
        - Сейчас захлопнется, - прохрипел маг огня. - Не хватило…
        - Вперед! - рыкнул полковник, и пошедшая от него волна невидимым светом накрыла отряд. - Пошли-пошли-пошли!
        - Ну, как говориться, лучше перебдеть, чем недобдеть, - резюмировал даже не запыхавшийся Олег, замыкая отрядное построение.
        Мгновенье, секундная дезориентация и парень, вслед за всем отрядом оказался на другой стороне. Портал погудел еще несколько секунд и окончательно погас.
        На этой стороне их встретили каменные стены круглого помещения, тёмный провал уходящего куда-то туннеля, запах затхлости и... гнили?
        - Полковник, нехорошее тут место, - опуская забрало, напряжённо прошептал клирик, чей шепот разнесся по всему залу. - смертью пахнет.
        - Сэнди, просканируй! - полковник, скрипя сердце, оторвался от валяющегося без сознания Оливера и коротко приказал, - Мрак, Тень - разведка, только аккуратно!
        Пол слегка ударил по пяткам.
        - Сэнди?
        - Этот проход идет параллельно широкому тоннелю, но через несколько километров будет тупик - кто-то обрушил ход, - лучник уже сидел на земле с закрытыми глазами. - Тяжело смотреть. Десятки ответвлений, некоторые оканчиваются лестницами, которые идут на нижние и на верхние ярусы. Многочисленные разрушения, тут целый лабиринт! Но если пойдем прямо, то через два ответвления налево будет перемычка в параллельный коридор. По параллельному ходу сказать толком ничего не могу - помехи какие-то, как будто кто чернила льёт.
        - Чернила? - прогудел отец Морис, - не к добру, мужики. Я знаю несколько причин, которые не дает магу пробиться истинным взором на свою территорию… Сэнди, не трать силы, все равно ничего больше не увидишь!
        Лучник устало поднялся на ноги, опираясь на протянутую руку священника.
        - Полковник! - с волнением добавил клирик, - отзовите разведчиков, их запах могут учуять!
        - Лежа, - начал было Андрей Николаевич.
        - Уже бегу! - крикнул Олег, убегая в коридор.
        - Может быть все не так критично, - несколько виновато протянул отец Моррис, - но лучше перестраховаться, симптомы, мягко говоря, удручающие.
        - Отец Моррис, вы упомянули какие-то причины? - с любопытством поинтересовался Константин. - Чего нам следует опасаться?
        - Запах гнили, чернила в магическом зрении, подавленное настроение, - принялся перечислять клирик, - это все признаки того, что где-то поблизости находится или некрополь, или бродит высшая нечисть.
        - Ходящие скелеты, упыри и прочая зомбятина? - уточнил полковник. - Серьезно?
        - Серьезней некуда, - нахмурился отец Моррис, - но это лишь предположения.
        - Ясно, - кивнул Константин, - будем рассчитывать на худшее, каковы методы борьбы?
        - Огонь, молитвы, зачарованное оружие, - пожал плечами клирик, - добрая сталь тоже подходит, главное не дать себя окружить и повалить.
        - Идем? - посмотрел на полковника Константин.
        - Идем, - коротко кивнул полковник, - но сперва дождемся возвращения разведчиков, и когда Оливер придет в себя.
        - А, ну это многое объясняет, - философски прокомментировал Константин, смотря на нескончаемую реку мертвяков.
        - Думаю, идти следует в ту же сторону, куда и они, - невозмутимо ответил полковник.
        - Ход имеет небольшой подъём, пусть глазам и незаметный - добавил Сэнди. Он с клириком, как единственные эксперты по выживанию в подземелье, наполненном нежитью, теперь неотлучно находились возле полковника. - Рано или поздно должны к поверхности. Но есть и плохая новость, в нескольких километрах начинается «чернильное пятно».
        - Лучше так, чем встретится с тем, кто их сюда посылает, - донеся из-под забрала глухой голос отца Морриса.
        - Хорошо, что позавчера напролом не поперли все-таки и дождались пока Оливер очнется, - флегматично заметил Константин, который за прошедшие с того момента два дня так толком и не выспался.
        - Это точно, - дёрнул щекой полковник, отвечая Константину - наломали тогда дров… Эх, нам бы сутки на подготовку, но все нутро воет о том, что еще чуть-чуть и будет поздно…
        - У меня такое же чувство, Андрей, - понимающе кивнул Константин, и что-то про себя решив, добавил, - только вдобавок к нему еще и непонятное задание от Сети висит.
        НА ОСНОВЕ ИМЕЮЩИХСЯ ДАННЫХ СФОРМИРОВАНО ЗАДАНИЕ: «УСПЕТЬ!»
        НАГРАДА: УНИКАЛЬНЫЙ НАВЫК ВЫБРАННОГО КЛАССА, ПОДДЕРЖКА СЕТИ
        НЕСАНКЦИОНИРОВАННЫЙ ДОСТУП К СЕТИ. НЕМЕДЛЕННО СВЯЖИТЕСЬ С ОРДЕНОМ ЧИСТОТЫ!
        - Знать бы еще, что это значит, - нахмурился полковник.
        - Думаю, скоро мы найдем ответы, - мрачно ухмыльнулся Константин, - командуй выход?
        - Взвод! - полковник не стал откладывать дело в долгий ящик. - Минутная готовность! Мы выдвигаемся!
        Оба командиры, спустя два дня подготовки были настроены оптимистично.
        Посланный позавчера за лазутчиками Олег догнал мужиков, но вместо того, чтобы вернуться назад, парни решили закончить разведку. Олег держал воздушный щит, а Тень с Мраком осторожно исследовали туннель и встречающиеся на пути ответвления. Особенно внимание они уделили обозначенной Сэнди перемычке. И к тому моменту, когда очнулся Оливер, на руках у руководства была подробная карта местности, понимание сложившейся ситуации и дальнейший план действия.
        А ситуация была проста.
        По параллельному туннелю тянулась бесконечная вереница мертвяков. Не просто брели куда глаза глядят, но целенаправленно двигались вверх по коридору. Перемычка между коридорами, которую разглядел Сэнди, оказалось рукотворной - кто-то очень сильный пробил стену между двумя коридорами именно в том месте, где она была наиболее тонкая - всего-то десять шагов. Мало того, неизвестный еще и спрессовал землю так, что по образовавшейся перемычки до сих пор можно было пройти не опасаясь, что тебя засыплет землей.
        Олег растянул свой щит на весь проход и разведчики, понаблюдав за колонной нежити, двинулись на изучение других ответвлений. Наметанный взгляд Мрака и Тени с легкостью выявлял тайники и тайные двери и они, испросив разрешения у полковника с Константином, целые сутки изучали сюрпризы заброшенных тоннелей.
        Мэтр Раби был доволен. К разведчикам присоединился Шарп с лучниками и даже Сахарок и все найденные вещи - будь то ржавая сабля, сломанный кузнечный молот или массивное серебряное кольцо на цепочке - воины несли толстяку, сдавая на хранение под скромный взнос в один процент от суммы найденной вещи.
        Полковник не препятствовал. Пока отряд отводил души после выматывающего бегства и занимал себя делом, старательно не думая, об ораве нежити, находящейся за стеной, командование разрабатывало план.
        В ход пошло все - советы Лиды, припасы мэтра Раби, благословения отца Морриса, магические возможности Оливера и Олега. И вот сейчас, спустя почти несколько суток, отряд был готов к решительному прорыву.
        Глава 30
        - С Богом! - прошептал Константин, делая отмашку мэтру Раби.
        Дикий сюр ситуации обострялся тем, что остальные члены отряда внешне никак не отреагировали на наличие нежити в нескольких метрах от себя, полностью полагаясь на свое руководство. Вот и приходилось полковнику с Константином делать вид, что толпа мертвецов для них - привычное дело.
        - Тащ. полковник, разрешите использовать полковой метатель? - дисциплинировано обратился Мрак к Андрею Николаевичу, заметив появившуюся около толстячка в кожаной жилетке машину.
        - Давай! - дал отмашку полковник. - Оливер?
        - Мы с Олегом готовы! - ответил огневик, которого уже тошнило от вкуса корицы. Последнее время маг спасался исключительно зельями маны.
        - Так, Мрак, хватайте с Тенью метатель и устанавливайте. Один заряд, помните? - полковник убедился, что разведчики действуют четко по инструкции и повернулся к бойцам. - Мужики, главное, держим строй! Сахарок тебя касается в первую очередь, понял?
        - Так точно! - радостно улыбнулся гигант.
        - Головы рубите им, - пробасил священник, - сейчас баф кину, у нас час будет, нужно как можно больше из них упокоить.
        - Добро, - кивнул полковник, - Сэнди, озвучь наш маршрут еще раз, будь добр!
        - Сейчас мы находимся в перемычке, - стрелок откашлялся и, перехватив лук поудобней, посмотрел на своих товарищей. - Наша цель: зайти в этот широкий туннель, который вы видите сквозь щит Олега и идти до упора налево. Наша цель находится буквально в нескольких сотнях метров. По моим ощущениям там огромный зал или естественная горная пустота, и оттуда уже второй день подряд идут сильные вибрации.
        - И это значит… - протянул Константин, которого, после уверенных и спокойных слов отца Морриса, совсем не смущала проходящая вдалеке неровная шеренга мертвяков.
        - Это значит, - Кир закончил натягивать на свой лук светящуюся тетиву, - что там, скорей всего, идёт бой.
        - Я слышал только об одном месте, где в подземельях люди сражаются с нежитью, - задумчиво проговорил Оливер.
        - Да нет, не может быть, слишком далеко, - не согласился полковник, изучивший кипу документов по международному политическому раскладу, прежде чем планировать операцию прорыва, - мы не могли добраться до Бастиона.
        - Во-первых, судя по данным разведки Крепости, подземные территории Бастиона велики, а во-вторых, не забывай про телепорт. - пожал плечами Константин, продолжая утренний спор. - Тем более Оливер далеко не самый слабый маг, и весь его резерв ушёл на один единственный перенос.
        - Ладно, согласен, - Андрей Николаевич с интересом наблюдал, за ювелирными действиями Мрака и Тени, которые готовили метатель к выстрелу. - Тогда будем прорываться к условным бастионовцам.
        - Главное, чтобы они нас не прибили по ошибке, - произнёс в сторону Олег, попавший один раз под боевой вылет своих вертолётов, защищавших всё и всех на улицах одного безымянного города, - я бы, честно говоря, очень удивился, если бы после зомбиков и скелетов из тоннеля вывалился вооружённый до зубов отряд.
        - Тащ. полковник, - Сэнди к чему-то прислушался и взволновано закончил, - вибрации усиливаются!
        - Чем плохо? - тут же отреагировал Николаич.
        - Свод может обрушиться, - сплюнув, ответил Кир.
        - Ну всё, ребята, с Богом, - подытожил полковник, бросив взгляд на Мрака, - метатель готов?
        - Почти! - бросил Тень, осторожно устанавливая снаряд на ложе.
        - Отлично. Сейчас даём им прикурить, а дальше по плану! Лежа, как только волна огня пройдёт, обеспечь нам приток воздуха, чтобы вакуумного схлопывания не вышло.
        - Есть, - отозвался Олег, вспоминания конструкцию воздушного потока.
        - Под углом немного направляй, - стоял над душой у напарника Мрак, - если от стены волна срикошетит и к нам пойдёт, никакой щит не удержит.
        - Не учи учёного, - огрызался Тень, - с геометрией у меня еще с учебки полный порядок!
        - А зачем геометрия в учебке нужна? - уточнил Олег, который, приготовив все необходимые заклинания и показав их на проверку Оливеру, с интересом прислушивался к разговору своих приятелей.
        - Иногда нужно под таким хитрым с арбалета выстрелить или склянку яда куда-нибудь закинуть, что без нее никуда, - ответил Мрак, перестав доставать Тень. - Вот, помню, нужно было как-то в Крепости нейтрализовать одного человечка. Жил он в башне, никогда оттуда не выходил, но умудрялся при этом многим людям жизнь портить. Так вот, пришлось взять одно зелье и зачаровать у алхимика колбу так, чтобы она выдержала ровно одно любое серьёзное падение. Как бы бюджетный вариант: если случайно уронил, склянка не разобьётся, а если ещё раз после этого уронить умудрился, значит, ты криворукий осёл.
        - И дальше что? - даже вечно хмурый Кир проявил интерес.
        - А что дальше? Пращей по соседней башне дал - он рикошетом в нужное окошко, больше на бойницу похожее, и залетел.
        - Выполнил заказ? - подал голос Шарп.
        - Выполнил он, как же, - хохотнул Тень, - у того мага-алхимика частичная сопротивляемость яду оказалась! А Мрак в живых остался только потому, что в ступоре застыл, словно гражданский какой. А всё прикрытие маг порешал на раз-два!
        - Да уж, - почесал затылок Мрак, щелкая какой-то деталью, - повезло в тот раз. Но было бы зелье «Огненной бури», думаю, всё прошло бы удачно.
        - Готово всё? - нахмурился полковник.
        - Так точно! - хором ответили разведчики, переквалифицировавшиеся в расчёт метателя.
        - Ну, тогда пли, что ли, - наиграно скучающим голосом произнёс полковник, которому самому было интересно посмотреть на работу ручной артиллерии.
        Сначала бойцы увидели вспышку, а затем до них донесся рев пламени. Несмотря на поставленный Олегом щит, жар добрался до отряда в считанные секунды, заставив броситься на пол лицом вниз.
        - Ничего себе фейерверк, - хватая открытым ртом раскалённый воздух, прошептал полковник, - Лежа, вентиляцию!
        Освежающая волна прокатилась по отряду, побежала дальше по перемычке и ворвалась в опаленный пламенем туннель.
        - Двинулись! - рявкнул полковник и первым двинулся к выходу, подавая отряду пример.
        - Ни хрена себе, «Аленький цветочек», - пробормотал Константин, выбираясь вслед за Оливером в туннель и оглядывая обугленные стены. - Мэтр Раби, у вас стальные яйца - таскать с собой такую вещицу.
        Толстячок, похоже сам не ожидавший такого эффекта, не ответил, лихорадочно подсчитывая, сколько можно будет содрать с Бастиона денег за оставшиеся снаряды.
        - Установку перезарядить… в инвентарь к мэтру Раби убрать…
        Пока пятерка Лида расчищала плацдарм, разведчики наскоро перезарядили метатель, а подошедший толстячок одним касанием руки заставил тяжелую махину раствориться в воздухе.
        - … Шагом-м-марш!
        Впереди клином шла пятёрка Лида, с левого фланга их прикрывал закованный в бронь Сахарок, с правого фланга грациозно скользил Шарп. Отец Моррис шагал во втором - в первый ряд священника не пустили, как он ни ругался. Следом шли остальные члены отряда, и завершал построение Мрак, чьей целью было мониторить тылы.
        Олег пускал одну воздушную волну за другой, но избавиться от тошнотворно-сладковатого запаха палёного мяса было невозможно. Все пространство коридора на расстоянии в несколько десятков метров было усыпано обуглившимися останками нежити. Среди них валялись как обычные скелеты и зомби, так и твари посерьезней.
        Через несколько десятков шагов начали появляться отдельные представители неживой фауны, до которых огненный вал уже не докатился. Или докатился, но серьезных повреждений не нанес. Со стороны отряд начал походить на комбайн: бойцы действовали как слаженный механизм - сбить с ног, разнести череп на кусочки. Двигались быстро, слаженно и несколько… монотонно? Заскучавший Сахарок, не выдержав, рванул вперёд, выписывая восьмёрки своим огромным двуручником.
        - В строй! - окрик полковника слился с лающим приказом Лида.
        Но детинушка, вошедший в раж, не слышал никого и ничего.
        - Моррис, прикрой его!
        Священник кивнул и вскинул руки вверх. Меч бойца полыхнул режущим глаза светом.
        -Лид!
        Воин и его пятерка бросились прикрывать превратившегося в берсеркера Сахарка. Шарп остался прикрывать правый фланг, а отец Моррис - левый. Олег, мастер Фуко, Оливер и оба лучника шли следом за отрядом, стараясь не тратить ману на добивание скелетов и полуразложившихся зомби.
        Поначалу полковник не мог поверить, что всё оказалось настолько просто - отряд из пятнадцати человек походя уничтожает десятки мертвяков. Хоть он и не сталкивался с таким противником раньше, но вся его интуиция кричала о том, что дело здесь не чисто. Андрей Николаевич подспудно ждал более серьезного противника. И он не замедлил появится.
        Вялые зомби и хромающие обугленные скелеты начали сменяться разными порождениями нечеловеческой фантазии: костяные гончие, здоровенные туши гнилого мяса, передвигающиеся на тумбообразных ногах, быстрые и кровожадные упыри. Продвижение отряда тут же замедлилось, но бойцы упрямо рвались вперед - туда, откуда с каждым пройденным шагом всё явственней слышался гул и негромкие хлопки взрывов.
        - Повезло, что большая часть нежити не ожидала удара в спину, - бросил запыхавшийся отец Моррис, - главное, чтобы сзади не напали!
        - Маги! Помогаем! - полковник вновь положился на свою интуицию.
        Сейчас Андрей Николаевич точно знал, что скорость продвижения отряда снижать нельзя. Его глаза загорелись праведным огнем, а фигуру охватило золотистое свечение.
        - Вместе!
        В ход вступили лучники, погодник и мастер Фуко. Полетели замораживающие стрелы, зелья, превращающие пол в самый настоящий каток, каменные сталактиты начали падать с потолка коридора на особо больших тварей - всё это сильно облегчило продвижение отряда.
        Когда показалась арка выхода и уже явно слышались людские крики и далёкое эхо команд, бойцы заработали мечами с двойной скоростью. Стало неважно кто ждет на той стороне - заслон Крепости, которая вот уже год посылала небольшие отряды в горы и подземные лабиринты старых шахт, Бастионцы, удерживающие свои рубежи или вовсе - неизвестная группа наемников. Главное, на той стороне были люди. А значит, там были свои. Вот и рвался отряд полковника, не жалея сил. Рвался к своим.
        - Ё-мое, - пробормотал Олег, когда отряд наконец-то достиг финальной точки их прорыва.
        Глава 31
        В огромном зале шла самая настоящая война. Широкая баррикада, высотой в два человеческих роста, делила зал на две части. На подмостках ровными рядами стояли лучники, которые без устали осыпали вываливающуюся из тоннелей нежить. Сама баррикада после рассмотрения представляла собой самую настоящую стену с широкими воротами, которые периодически открывались, впуская отступающую группу воинов или наоборот, выпуская свежее пополнение.
        По всему залу сверкали вспышки заклинаний, слышался звон мечей и треск раскалываемых костей. Все эти, в общем-то, привычные звуки сражения изредка прерывались дикими воплями похожих на приведения существ. От этих криков из ушей шла кровь, начинали дрожать руки, держащие оружие и появлялось желание бросить всё и бежать как можно дальше от этого места.
        - Смотрите, - с ужасом в глазах крикнул Оливер, который смотрел не на баррикаду, а на армию нежити. - Это же лич!
        Высокая фигура, ростом порядка трёх метров, безумно хохотала по центру зала. Разумная нежить без остановки швырялась магическими заклинаниями, досадно морщась, когда в нее попадали ответные подарки летящие со стороны баррикады. Но, судя по всему, единственным достижением магов было постоянное отвлечение внимания лича на себя.
        Беспрерывный поток заклинаний не давал высшей нежити сконцентрироваться на атаке, но, тем не менее, стрелы праха, раз за разом срывавшиеся с его высохших до состояния пергамента рук, либо разбивали, либо гасили щиты людей.
        - Красиво, - пробормотал полковник, осматривая панораму развернувшегося сражения.
        Если присмотреться, можно было увидеть, что на первый взгляд беспорядочное мелькание латников, магов, лучников и конных рыцарей складывается в стройную картинку неспешно вращающейся карусели - непрерывной ротации бойцов.
        Но как бы филигранно не действовали человеческие войска, было видно. что люди находятся на последнем издыхании. Защитники баррикады то и дело теряли своих товарищей и медленно, шаг за шагом отступали под непрерывным давлением нежити.
        - Похоже, мы немного спутали планы нашим пока ещё не друзьям, - прокричал Константин, показывая на отряд мечников в сопровождение десятка магов, недоуменно уставившихся на появившихся из глубины подземелий людей.
        - Все разговоры потом! - полковник почувствовал, как его распирает внутренняя мощь. - Сейчас выбиваем самые сильные единицы противника. Константин, сможешь кинуть свою антимагию на этого дядю Стёпу?
        - Как бы всех не зацепить, - покачал головой Константин. - надо подойти поближе.
        - Как только подойдём, спускай свою пружину! - бросил полковник и взмахнул рукой привлекая внимание отряда Бастиона, после чего, неожиданно громко прокричал:
        - Мы на лича! Прикройте! - одновременно со словами от полковника мощными пульсами начала исходить аура уверенности и воодушевления.
        На серых от усталости лицах бойцов Бастиона появились робкие улыбки, сменившиеся кровожадными оскалами. Глаза вчерашних шахтёров и мастеров запылали огнем праведной ярости, и бойцы начали нет-нет, да коситься на отряд полковника - сначала с изумлением, потом с какой-то затаённой надеждой.
        - Николаич, ты с ума сошёл! Нас же едва со взвод наберётся! - крикнул Олег, вбивая цепную молнию в группу упырей, бегущих на оставшихся без прикрытия лучников Бастиона.
        Полковник оглянулся на Олега - глаза командира пылали нетерпимо ярким белым светом. Олег сглотнул:
        - Понял. За Родину, за Сталина… Ура?!
        - Урррраааа!!! - подхватил клич отряд, черпая в нём вдохновение для самоубийственного рывка.
        По пещере разнёсся звук хоралов - это отец Моррис со слезами счастья на глазах творил какую-то молитву.
        - Вперёд, - коротко бросил Лид.
        И пятёрка, словно обретя второе дыхание, врубилась в беспорядочный строй мертвяков. С каждым словом священника их мечи наливались ярким светом, а синхронная поступь начала слегка сотрясать пол.
        - Мэтр, метатель! - крикнул Мрак Раби.
        - Рано, юноша, рано, - флегматично отозвался толстячок, швыряя в направлении ближайшего тоннеля одну из недавних «мин». В следующее мгновенье там развернулся купол магического поля, перекрывая выход из тоннеля.
        - У нас десять минут, - крикнул он полковнику, - потом схлопнется! Тень, поставишь еще парочку?
        Тень отрывисто кивнул и накинул капюшон. Разведчик слегка замерцал и, поймав второй активатор купола, скользнул к следующему выходу в зал, сливаясь со стеной.
        Оливер прищурился и сжав руке свой медальон что-то резко выкрикнул, вытягивая руку в сторону лича. С его пальцев сорвался огненный вихрь, проделавший в рядах нежити настоящую просеку.
        Отряд бастионцев, собравшийся было отступать к одним из кованных ворот, вплавленных в баррикаду, замедлил своё движение и, развернувшись, пошёл на сближение с командой полковника.
        Хоралы зазвучали ещё громче, и отец Моррис развёл руки в стороны, с лёгкостью удерживая тяжеленный башенный щит и палицу. Казалось, клирик хочет кого-то обнять. Баньши, до этого момента безнаказанно терроризирующие бастионцев, дико завизжали и заметались во все стороны - как оказалось, хоралы причиняют им такую же боль, как их собственные крики людям.
        Лич, заметив изменение на поле боя, многообещающе посмотрел на отряд полковника и безумно захохотал. Неживой маг, позабыв про атаки защитников крепости, швырнул в полковника облако праха, которое бессильно разбилось об искрящийся молниями щит Олега. Щит мигнул, но не пропал, а рассыпался сотнями небольших молний, юркими змейками, поразившими близстоящую нежить.
        Лич недовольно скривился и требовательно посмотрел на коридор, находившийся у него за спиной. При этом его голова, словно на шарнирах, прокрутилась на 180 градусов. Маги Бастиона, заметив телодвижения лича усилили нажим, словно пытаясь от чего-то отвлечь немертвого мага. На лича обрушился ливень заклинаний. А люди, стоящие на баррикадах, взволновано забегали.
        Олег счастливо вздохнул полной грудью. Воздух был буквально переполнен энергией и парень впитывал ее каждой клеточкой тела. Он метнул несколько молний в тумбообразные груды мяса, прожигая уродцев насквозь и почувствовал непреодолимое желание воспарить над полем боя. Олег хищно улыбнулся - как удобно было бы сверху разить своими верными молниями врага!
        А пограничное войско Бастиона, до этого с трудом отбивающееся от лича и его армии, не веря в происходящее, то тут то там разворачивалось в наступление. Непонятная мощь, волнами исходящая от неизвестно откуда взявшейся кучки воинов наполняла их руки силой, а сердца отвагой.
        Каждый удар разил точно в цель, и воины с удивлением понимали, что сейчас успевают нанести вместо одного два, а то и три удара противнику. Движения же скелетов, полуразложившихся зомби, упырей, костяных гончий и баньш, казалось, наоборот замедлились.
        Чем ближе нежить находилось к полковнику, тем сильнее она замедлялась, начиная двигаться так, будто находилась под водой. А отряд, подгоняемый криками Константна, тем временем приближались к личу все ближе и ближе.
        - Ещё чуть-чуть, ещё немного, - шептал Константин, чьи зрачки начали наливаться синевой, а самого аналитика трясло, будто он что-то из последних сил сдерживал в себе. - Еще шажок! Все!
        - ААарргххх! - грудь Константина выгнуло дугой, его самого приподняло в воздух на добрых полметра.
        Большое облако праха, выпущенное личом и почти долетевшее до прикрывшихся щитами бойцов Лида, было в раз сметено беззвучной голубоватой волной, пронёсшейся от Константина в сторону высшей нежити, а затем и по всему залу.
        Маги Бастиона недоумённо смотрели друг на дргуа, не понимая, куда подевалась их магия. Лич, перестав хохотать, начал судорожно метаться то туда, то сюда. Простые воины, что-то почувствовав, лишь плотнее сомкнули свои ряды, не переставая рубить ползущую на них нежить.
        Как только Серый Кардинал впустил из себя антимагию, мэтр Раби, как и было договорено, вынул из-за пазухи длинную алебарду с посеребрённым крюком на конце и бросил её Олегу. Тот подхватил оружие и кинулся к личу. Сахарок, Шарп и Лид с бойцами, под руководством Лида прижимали лишившуюся магии высохшую мумию к стене.
        Олег, выскочив сбоку, зацепил крюком костлявую ногу, выглядывающую из-под юбки, сделанной из человеческой кожи, и с силой рванул алебарду к себе. Лич потерял равновесие и неуклюже рухнул на землю, завизжав так, что заложило уши, наверно, даже у баньши.
        Полуоглохшие бойцы, не обращая внимания на потекшую из ушей кровь, с остервенением принялись рубить на куски предводителя армии мёртвых. Лич еще какое-то время сопротивлялся, пронзительно крича и протягивая в сторону дальнего коридора свои костлявые руки.
        Олегу, который врубался в лича алебардой, вдруг стало жалко это несчастное существо, вскрикивающее от каждого удара, и парень замешкался, не зная, как поступить.
        В чувство его привел окрик Лида:
        - Олег! У нас секунд десять, пока антимагия действует, не успеем, он устроит здесь самую настоящую мясорубку!
        - Руби парень! - крикнул Шарп, старательно кромсающий шею нежити, - не давай ему залезть тебе в голову!
        Олег мотнул головой и выбросив из головы все мысли, с новыми силами врубился в тщедушное, но удивительно крепкое тельце лича, работая алебардой, как топором. Наваждение ушло и парень облегченно выдохнул - под его ударами корчилось не разумное существо, а исходящая злобой ко всему живому древняя тварь.
        Раби и Мрак, тем временем закончили устанавливать уже вроде как ненужный метатель. Как выразился почтенный интендант «на всякий случай». Стрелять сейчас в лича - было бы бессмысленной тратой дорогостоящего снаряда. Но разведчик все равно держал древнее порождение зла на прицеле. Тоже «на всякий случай».
        - В стороны! - Отец Моррис распростёр руки над изрубленным телом лича и в еле ворочающуюся нежить ударил ослепительно яркий свет, заставляя останки нежити с шипением таять. - Кир, давай!
        Лучник, получивший от «сундука» амфору с огненной жидкостью, ловко закинул склянку ровно в центр гниющей кучи костей и отскочил назад. А в следующий мир ярко-алое пламя взметнувшегося огня принялось с довольствием пожирать прах мертвеца.
        Несколько томительных секунд и огонь спадает, оставляя после себя золотой череп, валяющийся на полу. Отце Моррис набрасывает на него какую-то тряпку и ощущение отчаяния и безнадежности мгновенно исчезает, а в зале как будто становится светлее.
        Люди с воодушевлением и новыми силами накатывают на потерявших управление мертвяков, стремясь разрубить, раздробить, уничтожить как можно больше умертвий. Со всех сторон начали раздаваться радостные крики бастонцев, несмотря на то, что нежити в этом огромном зале оставалось еще раз в пять больше, чем людей.
        Но с окончательной смертью высшей нежити, люди обрели второе дыхание, врезаясь в вялые шеренги нежити словно горячий нож в масло. Казалось, бой был практически выигран и до победы осталось всего ничего, когда из дальнего тоннеля, куда до этого призывно смотрел лич, вышел ОН.
        Глава 32
        - Ух еее! - сглотнул Олег, с ужасом смотря на появившегося монстра.
        Вышедший из тоннеля скелет безо всякой магии внушал ужас: широченные кости; пылающие бездной глазницы черепа, на котором небрежно болталась золотая корона с одним обломанным зубцом. Абсолютно черный фламберг смотрелся в руках трехметровой громадины детской игрушкой.
        На груди скелетона висела ржавая, местами дырявая кираса, ниже пояса спускалась металлическая юбка, сделанная из матово-черной кольчуги
        Правая рука крепко сжимала волнистый двуручник, на левой болтался деревянный башенный щит. Каждый шаг этого существа эхом отзывался по залу. Скелет шел напрямую к отцу Моррису, бережно убирающему в сумку тщательно завёрнутый в ткань золотой череп.
        Костяной гигант вытаптывал в рядах нежити самую настоящую просеку, не обращая внимания, кто стоит у него на пути - костяная гончая, баньши, упыри или обычные скелеты. С каждым его шагом, нежить начинала двигаться все быстрее, а по залу начала растекаться атмосфера уныния и страха.
        Теперь уже нежить обрела второй дыхание, вцепившись в поверивших в себя людей. Хорошо хоть полководцы Бастиона отреагировали на удивление своевременно, скомандовав отступление к баррикаде. Отряды бастионцев, сомкнув щиты и ощерившись копьями начали отходить назад.
        - Кругом! - крикнул полковник, привлекая внимание нескольких взводов бастионцев, примкнувшим по ходу битвы к его отряду, - Шарп! Мэтр! Принимайте командование!
        Пополнившийся отряд полковник оказался со всех сторон окружен нежитью и лишь аура полководца, в несколько раз замедляющая противника спасала бойцов от неминуемой гибели.
        - Он мооой! - Сахарок кровожадно улыбнулся и, крутанув меч над головой, с криком бросился навстречу скелетону, приближающемуся к клирику.
        - Магии еще нет! - крикнул Оливер, бессильно сжимая-разжимая кулаки, - даже щит не могу дать!
        - Куда!
        - В строй!
        Но воин не слышал ни окриков Лида с Оливером, ни приказа полковника отступить. Перед Сахарком был Враг, а все остальное растворилось в кровавой пелене временного помешательства.
        Король скелетов прикрылся от самоубийственной атаки берсеркера башенным щитом и обманчиво небрежным движением взмахнул рукой. Волнистый клинок со свистом описал темный полумесяц и, перерубив подставленный Сахарком двуручник, отсек воину правую руку и с противным скрежетом врубился в правое бедро.
        Скелетон, не сбавляя шага, впечатал в грудь берсеркера острую коленку, отчего Сахарок отлетел на несколько метров в сторону. Хруст ребер смешался со звоном упавшего на пол двуручника Сахарка и хриплым карканьем нежити. Скелетон, испробовавший человеческой крови, замер на месте, после чего, вскинув полыхнувший темным огнем фламбрег в воздух, жутко заревел.
        - Нееет! - в ответ заорал Олег, кидаясь к замершему на полу Сахарку.
        Из волнистого клинка скелетона куда-то вверх ударила черная молния, а из выходящих в зал коридоров послышался ответные вопли.
        - Мне нужна минута! - бросил отец Моррис и, опустившись на одно колено, забормотал себе под нос молитву.
        - Бойся! - крикнул полковник, выходя вперед и, сжав зубы, уставился королю скелетов в глаза, силой воли не давая темной ауре скелетона, захлестнуть отряд с головой. Выгадывая время, Андрей Николаевич встал на пути скелетона, не давая тому подойти к читающему молитву священнику.
        Король нежити, уткнувшись в невидимую преграду, зло ощерился, подцепил отрубленную руку Сахарка своим фламбергом, подкинул ее в воздух и с наслаждением впился в человеческую плоть желтыми зубами. Рука Сахарка в мгновенье истлела, превратившись в посеревшую костью в сторону, а скелетон, полыхнув глазами, впечатал кулак в созданный полковником барьер.
        С каждым ударом по невидимому куполу, у полковника лопались капилляры глаз и усиливалось кровотечение из носа, но Николаич, лишь зло скалился, бодая взглядом трехметровую гору костей.
        Олег тем временем добежал до Сахарка и упал перед ним на колени. Добродушный деревенский парень, не слушающий приказов, серел прямо на глазах, сжимая пальцами левой руки обрубок правой.
        - Сестру... - обескровленными губами прохрипел гигант, посмотрев Олегу прямо в глаза и потерял сознание.
        Парень молча кивнул, до белых костяшек сжимая древко алебарды.
        - Не дури, - схватил его за плечо оказавшийся рядом Лид, - куда полез! Мы ему на один зуб.
        - Пусти! - рванулся Олег, с ненавистью смотря на трёхметрового скелета.
        - Не дури! - ещё раз проговорил Лид, технично отступая со своими бойцами назад, за полковника. - Вся надежда на клирика. И бросай ты уже эту алебарду, на вот, держи!
        Олег на автомате подхватил тяжеленный молот, едва удержав его в руках. Краем глаза заметил, как скользнувший тенью Мрак, поливает раны Сахарка какой-то пенистой жидкостью, застывающей белыми хлопьями на ранах. Проводив взглядом разведчика, с неожиданной силой оттаскивающего Сахарка как можно дальше от скелетона, Олег перевел многообещающий взгляд на короля скелетов.
        - Ты - труп, - пообещал Олег гиганту, перебирая в голове все доступные ему заклинания, в груди клокотала ярость, и парень все четче ощущал желание взмыть в воздух и камнем обрушиться на врага.
        Тем временем священник закончил читать молитву и исчез в резанувшей по глазам яркой вспышке. Люди зажмурились, прикрывая глаза от слепящего света, а нежить отхлынула на добрый десяток шагов. Скелеты и вовсе крошились, рассыпались трухой. Даже скелетон, перестав биться в преграду, сделал шаг назад, прикрываясь костлявой рукой от сияния клирика.
        - …да воздастся каждому по деяниям его! - закончил свою молитву отец Моррис.
        Латы священника сменились зеркальным светящимся доспехом. А сам клирик, и так будучи немаленького роста, стал еще выше и шире - теперь его шлем доставал до груди короля скелетов.
        - С Богом! - прогудел аватар клирика, аккуратно обойдя замершего полковника и стремительно сближаясь со скелетоном.
        Прибившиеся к полковнику бастионцы недовольно заворчали. Мэтр Раби и Шарп, договорившись о зонах ответственности, успешно отражали атаки нежити, держа круговою оборону. Но сейчас обоим командирам приходилось прилагать титанические усилия, чтобы бойцы не отвлекались от боя, в надежде хоть глазком посмотреть на сражение гигантов. Тем более, что нежить, не выдержав сияния священника откатилась назад, оставив людей в иллюзорном покое.
        - Не расслабляемся! - гаркнул Шарп, которого мало интересовал разворачивающийся за его спиной поединок. - Принять оборонное построение номер три!
        Бастионцы скрипнули зубами, но послушно перестроились. Как ни крути этот воин с двумя мечами был прав - нежить хоть и замерла в расстоянии пяти шагов, но та же костяная гончая сможет преодолеть эту дистанцию одним рывком. А прорыв строя нежитью - это уже поражение. Вот только откуда этот воин знает, что такое построение номер три?
        - Таки не зря поставили! - довольно крикнул толстячок в кожаной жилетке Мраку, который уже разворачивал метатель, направляя его в сторону скелетона. - Только дождись отката, а то сгорим!
        Мрак молча кивнул и бросил взгляд на лежащего на земле Константина. Аналитика трясла крупная дрожь и было непонятно - то ли он удерживает антимагию, то ли до сих пор не может прийти в себя.
        - Дзанг! - пламенный клинок столкнулся с зеркальным щитом - это отец Моррис, дойдя до скелетона, тут же вступил в бой с высшей нежитью.
        - Домм! - светящаяся палица отлетела от простого на вид деревянного щита короля скелетов.
        Лид и Олег, переглянувшись, разошлись в стороны, заходя скелетону за спину, Тень до сих пор не было видно, а Кир и Сэнди, помогали огнем Раби и Шарпу, выцеливая самых опасных тварей. Один только погодник, не дожидаясь возвращения магии, колдовал над своими зельями, пытаясь привести Константина в чувства и накладывал целебные повязки на Сахарка.
        - Вжу-ух! Дза-анг! Дза-анг!
        Сражение гигантов походило на бой ветряных мельниц - никаких финтов, только сила удара и крепость щитов. Вот только если скелетону было плевать на попадания клирик, то сияние доспехов священника снижалось с каждым ударом короля скелетов. Мертвяки тем временем, не трогая ощерившийся оружием отряд полковника, совершили неспешное перестроение и размеренно навалились на выходящих из баррикад бойцов Бастиона.
        Нежити не нужно было отдыхать и переводить дух. Немертвых толкала вперед неуемная жажда крови. А присутствие в зале короля мертвых только подстегивало их. То тут, то там людской ломался строй, распадаясь на десятки и сотни индивидуальных стычек и схваток. И с каждым ударом сердца нежить становилось ловчее, агрессивней, сильнее.
        Скелетон усилил нажим, без устали вбивая свой фламберг в еле светящегося клирика. Король немертвых задался целью уничтожить светлую букашку, вызывающую жжение и раздражение одним своим существованием.
        Полковник скрипнул зубами, смотря на избиение отца Морриса.
        - Черта с два, - процедил он сквозь зубы и, хрустнув шеей, решительно направился к скелету. И с каждым его шагом, с каждым ударом его сердца, фигура полководца наливалась золотым светом величия.
        Охранение отряда, чувствуя, как их переполняет неизвестно откуда появившаяся сила призывно смотрели на Шарпа, ожидая приказа об атаке, но воин отчего-то медлил, яростно тиская рукояти своих мечей.
        Олег, видя, как туго приходится священнику под ударами неутомимого скелетона, подскочил, не дожидаясь Лида, к нежити, замахиваясь своим молотом и… полетел спиной вперед, отброшенный небрежным ударом щита.
        - Олег! - запоздал крикнул Лид.
        Врезавшись спиной в стену, десантник сполз по ней вниз и закашлялся, хватаясь за грудь. Но к его удивлению, дышалось легко и свободно, а значит ребра были целы, да и затылок, вместо того, чтобы разбиться об каменную стену зала лишь немного чесался. Все еще не веря в свое чудесное спасение, парень еще раз похлопал себя по груди и случайно задел рукой амулет, подаренному ему Моррисом. Артефакт нагрелся и еле заметно светился

«Потому что я встретил человека, чья вера сильнее моей», - прозвучали в голове слова клирика. Олег злобно усмехнулся и мысленно коснулся своего источника - увы, но доступа к магии все еще не было.

«Да и плевать!» - подумал парень, поднимаясь на ноги и подхватывая молот, который он выронил во время своего недолгого полета.
        - Ну, держись мешок с костями, - совершенно спокойно произнёс Олег и быстрой походкой, ускоряясь с каждым шагом, начал свой разбег.
        Мозг будто сам просчитывал траекторию пути: полковник приближается с левого фланга, обходя клирика сбоку, Моррис неподвижной скалой стоит перед скелетоном, выронив свою булаву, священник обеими руками удерживает тусклый щит, раз за разом повторяя свою молитву.
        Олег, чувствуя, как амулет начинает биться в такт с его сердцем, а за спиной разворачиваются ослепительно яркие крылья веры, оттолкнулся ногами от земли и неожиданно для всех взмыл в воздух, замахиваясь ставшим лёгким словно пёрышко молотом.
        - Вместе! - из легких парня, зависшего над скелетоном, вырывается полурыык-полуклич.
        Глава 33
        Константин, зависший над своим телом, которое до сих пор билось в припадке, отстранённо наблюдал за разворачивающимися в зале событиями:
        Стремительные зомби рвут доспехи незадачливых солдат.
        Скалящиеся скелеты, нанизывают себя на копья, добираются до оцепеневших копейщиков и впиваются в них своими зубами.
        Стройная шеренга закованных в тяжёлую броню бастионских латников, катком давящая мертвяков, пробивается к здоровенной туше гнилого мяса, размахивающей ржавой цепью с огромным крюком на конце. От монстра разливалась схожая со скелетоном темная аура, а нежить, кружащая вокруг него, была не в пример сильнее прочей.
        Закусивший губу Мрак, разворачивающий метатель в сторону крайнего коридора, откуда выходил на зов своего господина опасный на вид двухметровый скелет-миньон.
        Полукруг бастионских воинов, ощерившихся оружием, из последних сил сдерживающихся от атаки по отпрянувшей от них нежити.
        А в центре всего этого хаоса сознание Константина словно сфотографировало битву света и тьмы:
        Упавший на правое колено священник, из последних сил прикрывающийся башенным щитом…
        Полыхающий золотым светом уверенности и величия полковник, замахивающийся голым кулаком, чтобы ударить в правое колено скелету…
        Взмывший в воздух Олег, с размаха опускающий молот на черепушку скелетона. Ослепительно белые крылья, раскрывшиеся за спиной десантника, внушали трепет и гордость...

«А неплохо они тут без меня развлекаются» - подумал аналитик, «проваливаясь» в свое тело. Что-то щёлкнуло и события понеслись вскачь.
        Последний заряд огненного лепестка ударил почти вышедшего из тоннеля скелета-миньона точно в грудь, отбрасывая его назад и испепеляя пожелтевшие кости в пыль.
        Вырвавшийся из коридора язык пламени слизнул добрый десяток упырей и подсветил огненными всполохами крылья Олега, превратив его в ангела мщения.
        Разнёсшийся на весь зал хруст сломанного колена перекрылся хрустом черепа скелетона, разлетевшегося сотней неровных кусков - полковник с Олежей ударили практически синхронно.
        Священник, приняв на щит скользящий удар, позволил щиту упасть на землю и, подхватив свою булавой, хэкнул, разворачиваясь вокруг себя.Булава, разогнанная весом клирика с гудение рассекла воздух и радостно влетела в локоть скелету, дробя его в муку.
        Лид с бойцами, словно дождавшись, когда скелетон начнет заваливаться на землю, подскочили с молотами наперевес. Пятерка, не обращая внимания на попытки скелета встать, принялась дробить поверженного короля мертвых на части.
        Погодник, оставив Сахарка на попечение пришедшего в себя Константина, уже бежал к скрипящему зубами скелетону, срывая с пояса огненное зелье.
        Шарп командует атаку и увлекает бастионских воинов за собой, врезаясь в ряды ошеломленной нежити. Молчаливый воин исчезает в стальном вихре, в полную силу используя преимущество двух клинков.
        Оливер, неподвижно стоящий до этого подле Константина и со слезами на глазах наблюдающий за разворачивающимся сражением, вдруг улыбнулся. Чародей, оказавшийся в этом бою ненужным балластом, почувствовал отклик стихии. Его глаза зажглись огнем, а в центре немертвого войска вспыхнуло огненное кольцо.
        Бастионские латники, дошагавшие до груды ревущего мяса, размахивающего ржавой цепью с урюком, синхронно толкнули монстра щитами и, с помощью копейщиков, следующих за воинами по пятам, опрокинув гиганта на землю. Копейщики отсупили под защиту стен, а латники принялись пластать одного из лидеров нежити, отсекая своими клинками целые куски гнилого мяса.
        Армия мёртвых, одного за другим потерявшая своих командиров, развалилась, превратившись в толпу неуправляемого сброда. В индивидуальных поединках у мертвяков может быть еще и оставались шансы, но командующие баррикады не давали возможность нежити реализовать свое преимущество, стягивая войска и разрозненные отряды в плотные бронированные кулаки.
        Отступившие копейщики, дождались подкрепления в виде еще одного взвода латников и устроили целенаправленную охоту на упырей и костяных гончих, пришпиливая юркую нежить к земле и лишая ее подвижности.
        С баррикады снова полетели огненные шары, встреченные радостным ревом армии. Магия вновь проснулась на залитом кровью поле боя.
        Глава 34
        Зачистка длилась ещё около часа. Бастионцы, вывели все резервы, предпочитая уничтожить как можно больше нежити и не потерять при этом солдат. Защитные куполы, поставленные Тенью продержались не десять минут, как утверждал мэтр Раби, а добрый час.
        Но армия уже была готова и жидкий, по сравнению с тем, что недавно творилось в зале поток нежити, хлынувший из двух тоннелей, был сожжен магами, спустившимися со стен баррикады. А остальных добили уставшие латники.
        Силы нежити, способные серьёзно повлиять на исход сражения во время схватки, сейчас стали лишь смазкой на мечах воинов Бастиона. А добравшиеся, наконец-то до тоннелей маги дружно взмахнули руками, обрушивая своды большей части ходов.
        Отец Моррис, не отвлекаясь на добивание остатков нежити, хлопотал над еле дышащим Сахарком. Так глупо подставившийся воин лежал около каменной стены, куда его оттащили Мрак с Тенью. Лучше бы было передать его бастионским медикам, но пока что это было невозможно.
        Несмотря на значительный вклад в победу, перебежчики Крепости оказались, невзначай, окруженными латниками и магами Бастиона. Не вступая в переговоры и виновато отводя в сторону глаза, бывшие союзники взяли отряд полковника в плотное кольцо,
        - Что будем делать? - одними губами спросил Константин, который после отката до сих пор с трудом стоял на ногах.
        - Договариваться, - улыбнулся полковник, уверенно посмотрев на своих товарищей.
        Лид со своими бойцами стояли в боевом построении, готовые в случае атаки принять первый удар на себя. Латы воинов пестрели новыми царапинами и были местами помяты, но обошлось, слава Богу, без травм.
        Лид больше всех нравился Андрею Николаевичу. Спокойный, рассудительный. Человек слова и действия. Полковник перевел взгляд дальше.
        Мэтр Раби, сразу же после выстрела «убравший» метатель в свой инвентарь, что-то выговаривал хмурым разведчикам - Мрак и Тень морщились, но терпели, изредка чему-то кивая.
        Андрей Николаевич знал, о чем толстячок в кожаной жилетке рассказывает разведчикам, вот только жаль, что опробовать эти плащи, чьи преимущества расписывал мэтр Раби придется еще не скоро, если вообще придется.
        Обманчиво расслабленные лучники стояли у стены, готовые, в случае атаки подороже продать свои жизни. Погодник отпаивал отца Морриса, который используя последние крупицы своего дара вытащил из бедра Сахарка кольца кольчуги, загнанные в тело мощным ударом скелетона.
        Клирик выглядел выжатым словно тряпка, как в переносном, так и в прямом смысле слова. Пребывание в форме аватара вытягивало из священника не только энергию, но жизненную силу. И сейчас, рослый священник больше походил на скелет, обтянутый кожей.

«Но без него с тем скелетоном мы бы не справились!» - Андрей Николаевич посмотрел на свои кулаки.

«Что на меня нашло? - подумал он, скользя взглядом по сбитым костяшкам, -с кулаками на трехметровую дуру!»
        Но как бы полковник себя не ругал, в глубине души он понимал, что поступил правильно. Так, как подсказывала его чуйка, так, как нашептывала усилившаяся после попадания в этот мир интуиция. Сейчас, например, он точно знал, что осталось совсем немного, и он достигнет своей цели.

«Вот только своей ли?» - подумал, поморщившись, Андрей Николаевич и скользнул взглядом дальше.
        Олег задумчиво гипнотизировал темный двуручник с волнистым лезвием, оставшийся после скелетона. После того, как король нежити был окончательно упокоен и сожжен, клирик достал откуда-то еще одну тряпку и завернул в нее закопченную корону, левую кисть руки и берцовую кость скелетона, даже не прикоснувшись к клинку. После чего золотые останки короля мертвых исчезли в бездонных карманах мэтра Раби.
        Перед тем, как вернуться к Сахарку, клирик предупредил Олега, чтобы тот даже не думал дотрагиваться до темного артефакта.

«Золотой Лего, - хмыкнул Николаич, вспоминая оставшийся после лича череп, - боюсь представить, что будет, если собрать весь золотой скелет!»
        Шарп сидел недалеко от Константина, протирая лезвия своих клинков белой тряпочкой. Воин чистил мечи молча, но полковник точно знал, что этот мечник спас сегодня как минимум с десяток бастионцев, бросая свой взвод на выручку окруженным бойцам.

«Обоерукий» - слово всплыло у полковника откуда-то из глубин памяти, и Андрей Николаевич согласно хмыкнул. Это определение удивительно точно подходило Шарпу.
        Ну и Оливер. Маг высокомерно смотрел сквозь своих бастионских коллег, то и дело сверкая огнем в глазах. Андрею Николаевичу даже нравилось наблюдать за тем, как маги Бастиона, при каждом вспыхивании глаз Оливера, едва заметно отодвигаются назад.

«Знали ли бы они, что у нашего огневика энергии всего на парочку простеньких заклинаний осталось, а все зелья маны кончились, уже давным-давно по шее надавали бы за свой страх!» - довольно подумал полковник.
        В целом, по его мнению, его отряд держался хорошо - все были при деле и старательно делали вид, что не замечают своего окружения.
        - А если не выйдет договориться? - отвлек от наблюдении за отрядом Константин. - Уж больно мы вовремя появились.
        - А ты, будучи правителем государства, пустил бы просто так в расход человека, который может на раз отключить всю магию на поле боя?
        - Вот это меня и беспокоит, - поморщился Константин, - всё-таки подчас ой как не хватает старого доброго калаша под рукой. Вся эта магия и средневековое вооружение…
        - И не говори, - кивнул полковник, - надо было все-таки выкопать Олежкин автомат…
        - Да там был-то всего рожок патронов, - присоединился к беседе подошедший Олег, - Эх, мужики, Сахарка жаль, священник говорит, что шансы пятьдесят на пятьдесят.
        - Дурак он и есть дурак, - жестко бросил через плечо Лид, - слушал бы команды, цел бы остался. Не в первый раз причем!
        - А сам отец Моррис скоро оправится? - уточнил полковник, хмуро посмотрев на впавшие щеки привалившегося к стене священника.
        - День-два придётся без него. На Сахарка все оставшиеся силы ушли. - развел руками Олег. - Мэтр Раби сказал, что выдаст чуть позже перевязочные пакеты, если кому помощь нужна будет. Морриса мы, если что с парнями потащим, а Лид с ребятами - Сахарка.
        - Не надо пакетов, - отрицательно покачал головой Лид, - у нас всего пара переломов и несколько трещин. Гиганта нашего конечно утащим, ту без вопросов, но боеспособность группы упадет…
        - Придётся потерпеть, - пожал печами полковник, - а Сахарок, если от раны в бедре оправится и без руки сможет жить. Не должен сломаться.
        - Идут, - коротко бросил Шарп, поднимаясь с земли и прищуриваясь.
        - Парни, глупости не делаем, их маги сожгут нас как спички, - на всякий случай предупредил полковник, - мэтр Раби!
        - Вам таки что-то захотелось? - вопросительно поднял бровь «сундук».
        - В ваших бескрайних закромах случайно никакой табуретки не завалялось?
        - У мэтра Раби есть все, вот только как бы эти дружелюбные ребята не сделали нам нехорошо.
        - Доставайте, мэтр, - настроение полковника резко пошло вверх, - после того переполоха, который мы устроили, вряд ли наши местные хозяева и наши будущие партнеры не раскопают информацию обо всех нас.
        - Вы своими словами делаете мне больно, - поморщился мэтр Раби и, пожав плечами, «достал» из воздуха стол и несколько стульев.
        Полковник уселся на появившийся стул и развернул карту, жестом пригласив Оливера с Константином и Олегом за стол.
        - Давайте пока наши, надеюсь, союзники идут сюда, прикинем, где мы находимся... - три головы склонились над картой материка, - Лежа, идешь?
        - Андрей Николаич, без меня, я тут пока с системными сообщениями разберусь, - задумчиво протянул парень, смотря перед собой.
        Сообщение, появившееся перед парнем сразу же завладело его вниманием:
        ПРИНЯТЬ КЛАСС: СЕРАФИМ? ДА/НЕТ
        НЕСАНКЦИОНИРОВАННЫЙ ДОСТУП К СЕТИ. НЕМЕДЛЕННО СВЯЖИТЕСЬ С ОРДЕНОМ ЧИСТОТЫ
        ВНИМАНИЕ! ИЗ-ЗА УГРОЗЫ УНИЧТОЖЕНИЯ НОСИТЕЛЯ ЯВНОГО, КЛАСС «СЕРАФИМ» ПРИСВАИВАЕТСЯ АВТОМАТИЧЕСКИ!
        НА ОСНОВЕ ИМЕЮЩИХСЯ ДАННЫХ СФОРМИРОВАНО ЗАДАНИЕ: ОТБИТЬ АТАКУ НЕЖИТИ, ЗАЩИТИТЬ НОСИТЕЛЯ ЯВНОГО!
        НЕСАНКЦИОНИРОВАННЫЙ ДОСТУП К СЕТИ. НЕМЕДЛЕННО СВЯЖИТЕСЬ С ОРДЕНОМ ЧИСТОТЫ
        - Без меня меня женили? - пробормотал Олег, вчитываясь в описание класса. - А я может не хотел? Ого! Беру свои слова назад. Так… ага, интересно…
        Прибывшая с баррикады делегация Бастиона, состоящая из трех человек, которых сопровождала четверка обоеруких и десяток арбалетчиков с удивлением наблюдала за тем, как неизвестно откуда взявшийся отряд преспокойно занимается своими вещами, совершенно не обращая на них внимания.
        Шарп, видя, что полковник с Константином усиленно делают вид, что не видят прибывших представителей Бастиона громко кашлянул, привлекая внимание своих командиров и хрипло проговорил:
        - Товарищ полковник! Прибыла делегация… предположительно Бастиона. Разрешите пригласить их к столу?
        - Давай, - коротко кивнул полковник, - приглашай!
        Оливер с Константином синхронно поднялись и отошли назад, встав Андрею Николаевичу за спину - один по левую, а другой по правую сторону.
        Андрей Николаевич поднял на подошедшую троицу глаза и чему-то улыбнувшись произнес:
        - Присаживайтесь, господа! Может быть чаю?
        Глава 35
        Вынырнув из наполненного событиями «фильма», Алексей уважительно присвистнул.
        - Ничего себе мужики дают! - увиденное не укладывалось в голове, - и я еще считаю себя самым классным и крутым?! Да они безо всякой Сети достигли чуть ли не больше, чем я! К черту сон! Только кач, только хардкор!
        - Все сказал? - подкинул дровишек в костер возмущения Алексея рарг. - Не завидуй своим друзьям, их… тоже ведут.
        - В смысле? - набравший было воздух в грудь Алексей, тут же передумал возмущаться и оправдываться. - Как ты понял?
        - Полковник… - протянул рарг, - он несет в себе осколок Ра-ра-рога Крепости. Да и остальные тоже не так просты…
        - У меня, - голос Хранителя дрогнул. - У меня будет просьба.
        Алексей с Цитом переглянулись и с любопытством уставились на стелу.
        - В мире наступает переломный момент, и я не хочу в это время отсиживаться в библиотеке! - в голосе Хранителя зазвучал металл.
        - Он не может оставить Башню, - покачал головой Цит.
        - Не могу оставить Башню без Хранителя, - поправил рарга голос. - А с этим не будет проблем.

«Какого черта?» - подумал Алексей. - «Хранитель что слышит нашу мыслеречь?!»
        - Слышит, - поморщился рарг. - И даже видит. Приветствую Хранителя знаний Имперской Библиотеки!
        - Приветствую ра-рарога Цитадели, - вежливо донеслось в ответ.
        В принципе, Алексей был не против дружеского расшаркивания древних магов, но дрогнувшая полоска маны, которая снова поползла вниз, заставляла его форсировать события.
        Алексей вопросительно посмотрел на Цита, на что тот, скрепя сердце, кивнул.
        - Хорошо, - завуч посмотрел на постамент, - как мы можем тебе помочь?
        - Приведите сюда мага, - хрипло проговорил Хранитель, - который не прочь будет впустить меня в свою голову. Добровольно.
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ДОСТУПНО З АДАНИЕ: ПРИВЕДИТЕ В БАШНЮ МАГОВ ДОБРОВОЛЬЦА, ГОТОВОГО ВСТУПИТЬ С ТЕКУЩИМ ХРАНИТЕЛЕМ БИБЛИОТЕКИ В ПАРТНЕРСКИЕ ОТНОШЕНИЯ.
        СРОК ВЫПОЛНЕНИЯ: ГОД
        НАГРАДА: ПОТРЕПАННАЯ КНИГА В ДРЯННОМ ПЕРЕПЛЕТЕ «БОГИ ПОРОГА»
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        - Мы сделаем все, что будет в наших силах, - пообещал Алексей, и, переглянувшись с раргом, принял задание.
        - Благодарю, - в голосе Хранителя прозвучало облегчение. Имперский маг, Алексей! Я, Хранитель знаний библиотеки Башни магов, дарю тебе самое ценное, что есть у меня - знание.
        - Спасибо, - довольно улыбнулся Алексей, предвкушая выбор книги. Самое главное, выбрать именно ту. Ведь не зря же Цит так настойчиво подталкивал его к изучению легенд про Вольного мага?
        - Ты можешь выбрать книгу. Одну.
        - Циит? - мысленно протянул Алексей, усиленно соображая, что ему выбрать - атакующая магия? Защитная? История мира? Скрижали имперских магов… Что?
        - Нет, - отреагировал голос, - выбрать можешь только ты. Без подсказок.
        - А у меня будет выбор? - поинтересовался Алексей.
        - Да, - невидимый собеседник хохотнул, - все, что в этой библиотеке!
        - Могу я посмотреть названия через Сеть? - уточнил парень.
        - Мм, это не запрещено, - неуверенно протянул хранитель.
        - Отлично. Цит, сформируй мне пожалуйста список, всех книг, в названии который упоминается «Магия».
        - Хранитель? - рарг вопросительно поднял бровь.
        - Даю временный допуск, - недовольно отозвался голос.
        рарг еле заметно улыбнулся и, оказавшись у обелиска, прикоснулся к матово-черной поверхности стелы.
        - Готово! - спустя десять секунд отозвался Цит.
        - Так, - Алексей мысленно присвистнул, глядя на цифру в 2.320.431 наименований, - а теперь список книг, где есть упоминание «Имперский»
        - Сделано, - на это раз Цит возился чуть дольше, но и цифра в 3.121.198 была больше.
        - Так, теперь список «Время»! - Алексей вошел в раж, ведь если его теория верна, то…
        - Есть! - 2.568.151 наименований высветились перед парнем.
        - А теперь, Цит, сделай, пожалуйста, пересечение!
        В этот момент и хранитель и Цит недоверчиво хмыкнули.
        - А парень-то не прост, - заметил Хранитель, судя по голосу довольно улыбаясь.
        - Я бы сказал, у него повышенная хитрожопость, но так как я интеллигентный рарг, то не буду, - скромно добавил Цит.
        - Не томи, Цит! - поторопил друга Алексей.
        - Пересечение делать только по названиям книг или дополнить параметры поиска содержанием всех подходящих под поисковые критерии книг? - скучающим голосом уточнил рарг.

«Точно!» - поморщился Алексей, - «Название и содержание может разниться, спасибо, дружище!»
        - Хммм, - протянул Хранитель.
        - Содержание тоже, - кивнул Алексей, не отреагировав на хмыканье Хранителя.
        - При пересечении, количество книг с указанными характеристиками составляет 535.
        - Выводи по пятьдесят! - махнул рукой Алексей, усевшись прямо на пол.

«Время первых», «Становление имперской башни магов», «Магия. Сквозь века», «Методичка имперского мага. Том I», «Риторика менталиста», «Город гоблинов», «Ученик красного дракона», «Катана мага», «Тактика малых групп», «Врата Балдура», «Природа магии», «Магия слова», «Магия времени», «Полигон», «Временщик», и сотни других названий замелькали перед взглядом Алексея.
        Некоторые книги, он выделял и помечал, «откладывая» в сторону. Какие-то цепляли названием, какие-то сутью, о каких-то во всю силу кричала внутренняя чуйка. В итоге, Алексей, волевым усилием сократил весь список до пяти книг. «Катана мага», «Инструкция по настройке телепорта Том II», «Пределы имперского мага», «Дракон - побратим или паразит?» и «Полигон».

«Так» - принялся рассуждать Алексей, - «Телепорт вкусно, очень вкусно - это, по сути, возможность вернуться домой, но второй том? Нет, отметаем. «Катана мага» - сто процентов про боевого мага, мечта всех геймеров и фанатов РПГ! Но, одно важное но. Каким бы гениальным я не был, а я отдаю себе отчёт в том, что все, что у меня сейчас есть - это результат огромного труда, так вот, каким бы гениальным я не был, достойно овладеть мечом я смогу лишь за несколько лет, а то и десятков лет. Да и не нравится мне железяками махать, ну не мое! Значит в сторону. Не быть мне мгеаубиватором, хе-хе! Так, далее. «Пределы имперского мага» - вот эта книжка с одной стороны, прям маст хэв, а с другой - не окажусь ли я на месте тех блох, над которыми мы с ребятами проводили опыт в школе?»
        Алексей хмыкнул, вспоминая, как в десятом классе он провел опытный эксперимент в кабинете учителя химии. В стеклянный куб была помещена прозрачная банка с сотней блох, которые из нее то и дело выпрыгивали. Засняв процесс на камеру, Алексей Александрович вместе с учениками накрыли банку крышкой.
        Вот и пригодился года два назад подаренный районным депутатом манипулятор для опасных химических опытов. Хотя казалось бы, слово «опасный» в школе - запрещено. Так или иначе, ребята ходили смотреть на блох каждую перемену в течение двух недель. А когда крышку убрали, так и вовсе - кабинет химии стал место паломничества школьников и даже учителей.
        Тяжело поверить, но блохи, которые две недели назад с лёгкостью выпрыгивали из банки, теперь едва ли достигали горлышка стеклянного сосуда. Двухнедельный искусственный потолок создал у блох привычку - не пытаться прыгать выше определённой высоты. Даже несмотря на то, что крышки уже не было.
        Один из его самых близких и верных учеников - самбист Костян, после того опыта настолько впечатлился, что начал ежедневно прибавлять к обычному количеству отжиманий плюс один. Парень настолько проникся увиденным, что несмотря на все заверения тренера и родни, что выиграть Россию нереально, твердо решил «отбросить крышку в сторону», после чего неожиданно для всех, кроме Алексея Александровича, прошел отборочные и взял на России третье место.
        Немного поразмышляв, Алексей решил не брать эту книгу. Он, черт возьми, находится в мире меча и магии. Какие пределы и ограничения могут тут быть? Зачем искусственно создавать эту самую крышку?
        А вот книга «Дракон - побратим или паразит?» заинтересовала парня всерьез. Пожалуй, драконы в градации интереса стояли у Алексея на третьем месте. После магии и его учеников.
        - Цит, ты что-нибудь знаешь о драконах? - не удержался Алексей, - я тут разрываюсь…
        - Даже не думай брать в руки этот блокнот! - тут же отреагировал Цитрамон. - Последнее время драконов не слышно, не видно и они, скорей всего, ушли в какой-нибудь соседний мир. Но поверь, я бы на твоем месте не хотел стать обладателем рабочей тетради Вритры Великолепного. Не дай Сеть кто-нибудь, вслед за великим драконом догадается сравнить дракона с паразитом!
        - Черт, как интересно, - напряженно пробормотал Алексей, - Цит, ну ты мне расскажешь про драконов?
        - Расскажу, - буркнул рарг, - куда я денусь, как ты говоришь «с подводной лодки».
        - Спасибо, бро, - кивнул Алексей, сосредотачивая внимание на последней книге.

«Полигон».
        Алексей попробовал название на вкус.

«По-ли-гон. Если я прав, то эта книжка стоит очень много, точнее бесценна, ну, а если ошибся, то это обычная инструкция по созданию полигона для магов или какая-нибудь художественная литература… Полигон, хм… Рискнуть или нет? Ведь не зря же Цит так упорно подталкивал меня к чтению баек про Вольного мага? А была ни была! Получится - класс, нет, ну, на нет и суда нет. Хотя внутренняя чуйка во все горло вопит о том, что это именно она …»
        - Уважаемый Хранитель, я сделал свой выбор, - Алексей не стал дожидаться, пока мозг начнет разубеждать его, подсовывая десятки, а то и сотни сомнительных идей, - я выбираю «Полигон».
        - А он и вправду интересный, - Хранитель, немного помолчав, обратился к Циту, - и где ты только его откопал?
        - А Сеть его знает! - улыбнулся Цитрамон, - случайно как-то вышло.
        - Случайно говоришь? - усмехнулся невидимый собеседник, - А знаешь, верю! Мне недавно запрос пришел из удаленного филиала. Конкретный такой запрос. Учебник анатомии, представляешь? И не кого-то, а мага!
        - Интересно, - протянул Цит, прищуриваясь, - а ты?
        - А я выслал, - удивленно, словно сам не веря в то, что он говорит, ответил Хранитель, - причем, не поверишь, даже выбор предоставил. Не такой широкий как сейчас, конечно, но десять позиций было. И знаешь, что?
        - Что? - послушно переспросил Цит.
        - Тот умник выбрал самый ценный фолиант! «Анатомия человека, воина, мага», предоставляешь?
        - Это же вроде труд одного из ...
        - Именно. - перебил Хранитель, - он самый.
        - И ты, - недоверчиво хмыкнул Цит, - искренне радеющий за правила и порядки, выдал ему эту книгу?
        - Самому не верится, - согласился голос, - но знаешь, как будто Сеть над ухом шепнула, мол, «Отдай…»
        - Ну раз Сеть, то да, - уважительно покивал Цит, - вот и у меня тоже самое…
        - Да я вижу…
        Алексей стоял и терпеливо ждал, когда рарг и Хранитель прекратят свой стариковский треп и перейдут к более важным и актуальным делам. Правда полоска маны зависла на 63 процентах и ниже не падала. Ну а раз не падает, отчего бы и не подождать?
        - Смотри-ка, - заметил Хранитель, - какой терпеливый!
        - Воспитанный просто, - не согласился рарг.
        - Ладно, человек, лови свою книгу, - от голоса Хранителя повеяло теплом, - вот только не спеши ее открывать, да и вообще в принципе не спеши, понял?
        - Не понял, - отрицательно покачал головой Алексей, - В каком смысле…
        - По ходу разберешься, - отрезал голос, и в руках Алексея появился увесистый томик на застежках.
        - Алексей, никуда не спиши, - шепнул Цит, в то время как руки парня против воли открывали талмуд. - Не спе…
        Алексей сотни раз наблюдал за тем, как вода ванной закручивается в воронку и исчезает в сливе, представляя себе торнадо и океанские штормы, мечтая хоть раз очутиться в одном из них.
        И не зря говорят, что абсолютно все наши мечты сбываются, вот только иногда тогда, когда нам уже они и не нужны…
        Какой-то частью сознания Алексей пытался зацепиться хоть за что-нибудь - за бесплотного Цита, за стелу, за ближайший стеллаж с книгам, а другая часть сознания беспристрастно наблюдала за тем, как разноцветную копию раздвоившегося Алексея в буквальном смысле засасывает в книгу.
        ВНИМАНИЕ! ВАС ПРИВЕТСТВУЕТ СИСТЕМА ПОЛИГОН!
        Глава 36
        - Мм, здравствуйте? - Алексей огляделся по сторонам, недоумевая как он попал на берег небольшого озера, окруженного персиковым деревьями, - Цит?
        Карта не работала, Цит не отзывался, даже время, выведенное Алексеем для удобства на внутренний интерфейс, не шло. Сам парень находился на утрамбованная площадке, больше похоже на футбольное поле. По правую руку находилось озеро. Позади него - собственно, сама площадка, слева начинались заросли леса и виднелась большая гора. Справа от парня змей вилась еле заметная тропинка, бегущая между деревьями. За персиковой рощей виднелось знакомое Алексею марево Пустыни.
        - Цит?! - крикнул парень и тут же испугался своего голоса, как бы кто не пришел на зов…

«Так, Алексей, спокойно! - принялся рассуждать имперский маг, - время не отчитывается, Цит не отвечает, карта показывает какую-то черноту, значит что? Значит, это действительно Полигон!»
        На его лице парня заиграла довольная улыбка. Не зря он в свое время перечитал уйму книг, тренируя навык наблюдения. Порой обложка, имя автора, название или аннотация могла сказать о книге больше, чем любые критики.
        - По-ли-гон, - пропел Алексей, - вот он, мой лотерейный билет! Цит! Ты - лучший!
        Парень, еще когда учился в школе, читал о таких вот пространственных карманах, куда попадали герои книг, и найдя в балладах про Вольного упоминание про библиотеку и поседевшие волосы вкупе с полученными знаниям, не удержался.

«Интересно, а наставник прилагался? Если да, то эта книга стоит в сотни раз дороже любого из крутейших артефактов!
        Обернувшись на хруст ветки, Алексей подозрительно оглядел персиковую рощу и вновь повернулся к озеру. На уровни груди перед ним появилась выбранная в библиотеке книга.
        Парень задумчиво посмотрел на парящий перед ним томик с застёжками. Он готов был биться об заклад, что еще секунду назад никакой книги перед ним не было.
        - Ну что, приступим, помолясь? - буркнул Алексей, касаясь книги.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ХОТИТЕ ВЕРНУТЬСЯ В БИБЛИОТЕКУ?
        ДА/НЕТ
        - Нет, - озадачено проговорил парень, оглядываясь по сторонам.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ МОЖЕТЕ ВЫБРАТЬ НАСТАВНИКА.
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        - Да! - чуть не подпрыгнул от нетерпения Алексей, - конечно, да!
        Книга чуть вздрогнула и открылась на первых страницах. Перед Алексеем появился список из нескольких имен:
        ВЕЕР ИШО ПО ПРОЗВИЩУ ПОВЕЛИТЕЛЬ ВОЗДУХА
        ИСИДОР ДУК - ХОЗЯИН ЗЕМЛИ
        ЗАКЕРИ НИКРА -ВЛАСТЕЛИН ОГНЯ
        РИ ЛАЯ ТАЙСКАЯ -ГОСПОЖА ЛЬДА
        ИРЭК БО - КНЯЗЬ ТЬМЫ
        ШОН БО - АНГЕЛ СВЕТА
        - Перевернуть страницу! - осторожно сказал парень, не найдя в указанных именах отклика.
        Книга немного помедлила и недовольно зашуршала.
        - Мне нужен наставник, который сможет в полной мере раскрыть способность имперского мага, понимаешь? - Алексей, чувствуя себя в высшей степени глупо, вежливо обратился к книге.
        В ответ томик скрипнул застежками и тяжело вздохнул. А у парня на секунду пронеслось понимание, что он только, раз и навсегда, потерял возможность прикоснуться к знаниям величайших магов Порога.
        Книга тем временем зашуршала страницами и, наконец-то, распахнулась где-то по центру. Алексей с интересом пробежался взглядом по листам.
        С левой страницы Алексея испепелял пронзительным взглядом жгучий брюнет. Узкие очки как влитые сидели на его орлином носе, ноздри хищно раздуваются, губы стянуты в узкую нитку. Под портретом алела подпись:
        ГАЛ КРАСС. ИМПЕРСКИЙ МАГ.
        Весь облик Гал Красса так и обещал выбравшему его в наставники ученику девять кругов ада.

«Специалист, - уважительно подумал Алексей, - все соки выжмет, но из любого сделает конфетку! Как там в песне: «Не стоит прогибаться под изменчивый мир, пусть лучше он прогнется под нас»? Думаю, выбор очевиден…»
        Уже почти приняв решение, парень перевел взгляд на правый разворот.
        Добродушная улыбка. Широкие очки, за которыми скрывался мягкий, даже немного безразличный взгляд серых глаз, которые с интересом наблюдали за Алексеем. Общий облик добродушного, довольного жизнью счастливого человека никак не вязался с подписью по изображением:
        АРТ СКАЛ. ВОЛЬНЫЙ МАГ.
        Каким бы добродушным не казался правый маг, но от него буквально веяло силой и уверенностью. И если про левого мага - Гал Красса складывалось впечатление, что он был готов бросить себе под ноги весь мир для достижения своей цели, то Арт Скал, несмотря на свое внушающее трепет имя, вызывал ощущение единения с миром…
        - Непросто выбор, - прошептал Алексей переводя взгляд с одного мастера на другого, а в том, что перед ним были мастера, парень не сомневался ни на секундочку, - и Цита нет, чтобы подсказать!
        - Пора бы уже начать думать своими мозгами, - хорошо поставленным голосом недовольно заметил Гал Красс, впиваясь взглядом в Алексея, - чужой ум - потемки.
        Смущенно хмыкнув, Алексей убрал выставленный перед собой щит и развеял небольшой огненный шар - от неожиданности парень отскочил от книги на пару метров назад и принял защитную стойку.
        - Кхм, простите, - Алексей подошел к артефакту поближе и не нашел ничего лучше, чем спросить, - вы живой?
        Книга наклонилась в сторону Алексея, и изображенные на ее страницах портреты наполнились объемом. Правый маг пошевелил ушами, а левый с наслаждением хрустнул шеей, после чего нахмурил брови, обменявшись взглядами с добродушно усмехнувшимся Арт Скалом.
        - Живой ли я? - вкрадчивым голосом поинтересовался брюнет, - принимай наставничество и узнаешь… на своей шкуре.
        - Здорово! - обрадовался парень, - а я могу вас обоих выбрать?
        Имперский маг посмотрел на Алексея, как на умалишённого, а Арт Скал, поправив очки, негромко произнес:
        - Думаю, Алексей, ты догадываешься, каким будет ответ на твой вопрос.
        - Догадываюсь, - согласился парень, - но хочу уточнить.
        - Хорошо, - одобрительно кивнул правый маг, в то время как левый снисходительно хмыкнул, - ты действительно можешь выбрать только одного из нас.
        - Парень! - Гал Красс был готов прожечь в Алексее дыру, - хватит терять время! На первой ступени ученик может находится на Полигоне не более года. Каждая секунда - идет на вес золота!
        Правый маг прикрыл глаза, признавая правоту своего коллеги.
        - Решайся уже! - бросил Красс, - я гарантирую тебе тысячи часов выматывающих тренировок, сотни заклинаний, половину который ты даже осилить не сможешь! Десятки высших техник, о которых и не догадываются обычные стихийники. Каким бы ты не был новичком, я из тебя душу вытрясу, но сделаю настоящего имперского мага!

«Мощно, - подумал Алексей, - этот наставник - просто тренер-мечта! Но… интересно, а почему правый молчит?»
        - Уважаемый Арт Скал, - обратился Алексей к вольному магу, - а почему вы не предлагаете выбрать вас в качестве наставника?
        - Я уважаю чужой выбор, - спокойно ответил маг. - Даже если ты сейчас захлопнешь книгу и целый год будешь наслаждаться природой этого дивного места, кушать персики и плавать в озере, я тебе и слова не скажу. Твоя жизнь - твой выбор.
        Вольный маг немного помолчал и добавил.
        - Что касается обучения, я гарантирую тебе, что передам все известные мне стратегии достижения цели, подходящие для твоего уровня развития. А воспользуешься ты ими или нет, - в глазах мага мелькнули стальные искры, - твой собственный выбор и я с уважением приму его.

«Кого? Кого же выбрать? - Алексей переводил взгляд с одного мага на другого, - с одной стороны гарантированный результат в виде магической армии, с другой - какая-то философия…»
        - О! - глубокомысленно изрек парень, - кажется я понял, почему вы, уважаемый Гал Красс, являетесь имперским магом, а вы, уважаемый Арт Скал - Вольный маг!
        Маги снова переглянулись.
        - А этот вроде смышлёный? - Гал Красс хищно посмотрел на Алексея.
        - Да, думаю, это будет интересно, - согласился вольный маг, - какова твоя цель, парень?
        - Ээ, - почесал затылок Алексей, все его красноречие и умение владеть Словом куда-то подевалось, - если говорить обо мне, то мне интересна магия. В моем мире ее нет, а я хочу, чтобы она была.
        Алексей как будто со стороны услышал, что он говорит и со смущением потупился.
        - Изучать магию хочу, учиться ей и учить. Магия - это моя страсть! - парень с вызовом посмотрел на внимательно слушающих магов.
        Они, как показалось Алексею, с пониманием и даже с одобрением отнеслись к его словам.
        - Ну а касательно ближайших целей, - продолжил Алексей, - мне нужно починить Сеть.
        - В смысле починить Сеть? - уточнил Гал Красс, нахмурив брови.
        - У меня задание от Сети, достичь стелы и возобновить работу Системы, - терпеливо объяснил Алексей.
        - Как долго не работает Сеть? - со вздохом уточнил Арт.
        - Порядка пяти тысяч лет, - виновато улыбнулся Алексей, - Древние ее разрушили, чтобы соседние миры не смогли воспользоваться системой телепортов…
        - Арт! Мы же все рассчитали! - взревел имперский маг, - сто лет максимум была отсрочка!
        - Спокойно, Гал, - по напряженному лбу Вольного мага было видно, что он над чем-то усиленно думает, - значит у… оставшихся были причины.
        - Так, парень, - категорично заявил Гал Красс, - мир в опасности! Выбирай меня и немедленно приступаем к твоему обучению! Дел много. Увеличить твой резерв, набить руку на стихийных и ментальных техниках, освоить высшие плетения, вникнуть в теорию телепортов, стать сильнее, в конце концов! И только я тебе смогу подсказать, где находится Воздушное стило - один из величайших артефактов моего времени! Без него Книгу тебе не собрать! А со стилом и книгой ты с лёгкостью восстановишь работу Сети, даже если тебе для этого придётся найти путь на второй континент!
        - Кхм, - прервал разошедшегося мага Арт Скал, - мой коллега прав, дело серьезное. И тем не менее, выбор за тобой.
        - Какой к Ксурам выбор, Арт? - прошипел Гал, - тут судьба мира решается!
        - Да брось, Гал, - поправил очки маг, - какая судьба мира. Если мир не в состоянии позаботиться о себе, зачем он тогда нужен? Вечно бегать, словно крыса в колесе не выйдет ни у кого, даже у Богов.
        - Богов? Этих сбежавших трусов?! Да и Сеть с тобой и с ними! - прорычал маг и устремил свой пламенный взор на Алексея, - парень, время выбирать! И выбирать правильно! Мы отвечаем не только за себя, мы - имперские маги, отвечаем за магию и за империю! Никто кроме нас не сможет удержать баланс в мире! Мы - последний оплот, последняя защита Порога!
        - Для того, чтобы мир спасать, Гал, нужно себя для начала спасти, - спокойно заметил правый маг, - ведь…
        - Довольно! - глаза имперского мага горели праведным огнем, - Сейчас или никогда!
        Перед Алексеем появились огненные цифры, с катастрофической скоростью сменяющие одна другую:

5..

4…

3…
        Глава 37

2…

1…
        Алексей с интересом ждал, когда огненные цифры закончат свой обратный отсчет. Совет Цита «не спешить» парень помнил хорошо.
        - Знаешь, пожалуй, я готов стать твоим наставником, - Арт Скал внимательно наблюдал за реакцией Алексея, - да, определенно, готов.
        - Есть персики и созерцать озеро? - снисходительно усмехнулся мгновенно успокоившийся Гал Красс, - быть лучше себя вчерашнего, в то время, как твои соперники оставляют тебя далеко позади? Маг без ответственности за кого-то - не маг!
        - Маг, для начала, - спокойно возразил вольный, - должен взять ответственность за себя.
        - Это все игра слов! - отрезал Гал, - парень, время пустых разговоров кончилось, делай свой выбор!
        Книга вздрогнула и перед Алексеем появилась привычное системное сообщение:
        ВНИМАНИЕ! КОГО ИЗ ВЕЛИКИХ МАГОВ ВЫ ВЫБЕРИТЕ В КАЧЕСТВЕ НАСТАВНИКА:
        ИМПЕРСКИЙ МАГ ГАЛ КРАСС ИЛИ ВОЛЬНЫЙ МАГ АРТ СКАЛ?
        - Да уж, - протянул Алексей, - уважаемый Гал Крассс, благодарю вас за знания, которыми вы со мной поделились.
        Алексей глубоко поклонился левому магу, на что тот, хмыкнув, поджал губы.
        - Уважаемый Арт Скал, прошу вас стать мои наставником!
        В ту же минуту имперский маг расплылся в улыбке.
        - Удачи, дружище! Я рад, что хоть кто-то наконец-то выбрал тебя!
        Портрет правого мага исчез со страниц книги, чтобы сам маг секундой позже появился около Алексея.
        - Ну-ну, - улыбнулся соткавшийся из радужных лучей света вольный маг, - держи, персик, старый служака!
        Арт Скал с наслаждением потянулся и, подойдя к ближайшему персиковому дереву, легонько ударил по стволу своей тростью.
        С ветки сорвался крупный плод и упал прямо в подставленную магом ладонь. Мгновение и персик летит прямо в книгу - к довольно жмурящемуся Гал Крассу.
        - Спасибо, брат! - последнее, что услышал Алексей, после чего книга захлопнулась и исчезла.
        Вместо нее появляется циферблат, отчитывающий месяца, дни, часы, минуты и секунды.

0 ЛЕТ 11 МЕСЯЦЕВ 30 ДНЕЙ 11ЧАСОВ59 МИНУТ 59 СЕКУНД

0 ЛЕТ 11 МЕСЯЦЕВ 30 ДНЕЙ 11ЧАСОВ59 МИНУТ 58 СЕКУНД
        - Традиция, - пожал плечами Арт Скал, поймав вопросительный взгляд Алексея.
        Маг с любовью посмотрел на висящие на ветках плоды и легонько ткунул ствол дерева своей тростью. В этот раз на его раскрытую ладонь упали два персика, один из которых он кинул Алексею, а сам с наслаждением впился во второй.
        - Последние двадцать три раза, наставником выбирали Гала, а не меня и эти чудесные персики - единственное, что может скрасить горечь поражения.
        - Поражения? - уточнил Алексей, наслаждаясь сочным фруктом.
        - Ну да, - кивнул Арт, который уже съел свой персик и наклонился к земле, - по крайней мере мой друг считает именно так.
        Маг одним движением руки взрыхлил землю и бережно положил в образовавшуюся лунку персиковую косточку. Алексей внимательно следил за действиями вольного мага. Арт Скал ничего не сказал, но завуч всем нутром чувствовал, что обучение уже началось.
        Алексей с удовольствием доел фрукт - персик оказался не просто вкусным, он дарил спокойствие и безмятежность, а количество маны поднялось в полтора раза - и последовал примеру своего новообретенного наставника, постаравшись скопировать движения мага.
        К его удивлению, взрыхлить землю с первой попытки ему не удалось, да и косточка норовила выскользнуть из рук. Бросив взгляд на наставника, который с интересом наблюдал за мучениями Алексея, парень воссоздал в памяти плетения ледяной сосульки и, используя ее в качестве ножа, вырыл в земле небольшую лунку, куда и положил косточку.
        Немного подумав, парень разровнял землю и оставил сосульку сверху, а-ля отсроченная поливка.
        - Неплохо, - прокомментировал его действия маг.
        Алексей поднял на наставника глаза и удивленно заметил:
        - Наставник, вы немного…
        - Изменился, - закончил за него Арт. - Да, я знаю.
        Перед Алексеем стоял не плотный гладковыбритый мужчина средних лет с залысинами на широком лбу и в больших квадратных очках, а высокий широкоплечий богатырь, чье волевое лицо выглядело без очков несколько непривычно.
        - Не всегда то, что ты видишь, является истиной и наоборот, - небрежно бросил вольный маг, - для начала давай с тобой договоримся о сроках. Я предлагаю разбить твое обучение на несколько этапов. Всего их будет двенадцать, но последние два, так сказать, со звездочкой.
        - Двенадцать этапов? - повторил Алексей, бросая взгляд на циферблат, висящий в центре поляны, - у нас как раз двенадцать месяцев…
        - Да, - согласился маг, - это очень удобно. А я, знаешь ли, люблю комфортные условия жизни.
        Алексей молча слушал, впитывая в себя каждое слово наставника. Ему, с его огромным опытом преподавания было знакомо то, что сейчас давал Арт Скал. Сколько раз он за свою учительскую карьеру говорил важные ценные вещи своим ученикам, которые пропускали ценнейшую информацию мимо ушей. И сейчас Алексей всем своим нутром чувствовал, что обучение уже вовсю идет и не собирался филонить.
        - Знаешь, Алексей, - Арт внимательно посмотрел на парня, - если сохранишь этот настрой, то ты точно получишь то, зачем пришел.
        Настрой. Ученический настрой - это то состояние, когда ученик можно сказать предается учителю, доверяясь абсолютно и полностью. Когда делаешь то, что тебе говорит учитель, не задавая вопросов: «Зачем?» и «Почему?» и уж тем более не оспаривая его слов.
        Алексей улыбнулся. Каков был шанс встретить наставника, чей стиль обучения отзывается у тебя в сердце? Да даже если бы Арт Скал сейчас сказал ему: катись колбаской прямо до озера, он бы так поступил!
        - Катись колбаской, чтобы это не значило, прямо до озера, - с улыбкой произнес маг.

«Мда, - подумал Алексей, ложась на землю, - мысли мои - враги мои! Неужели у меня так легко прочитать мысли? А что если так?»
        Он, покатившись по склону, представил, как его разум оплетает колючая ядовитая проволока, вверх взмывают острые шпили дозорных башен, и поднимается, осыпаясь камнями, огромная каменная стена.
        - Неплохо, ученик, - довольно кивнул наставник, - от какого-нибудь смертного мага отгородиться сумеешь, но вот…
        Алексей не увидел, но почувствовал, как водяная змейка ужом проскользнула между ядовитыми шипами проволоки, просочилось под основание башни и юркнула в разум парня, превращаясь в фонтан хлынувшей на него воды.
        Неожиданно для себя глотнув воды, он вовсю забарахтался в озере, куда секундой раньше скатился с полянки. Но вода и не думала его отпускать, утягивая вниз, сковывая движения, замораживая ладони и стопы.
        - Тут тихо…
        - Тут спокойно…
        - Здесь прохладно…
        - Просто расслабься…
        Голоса убаюкивали, расслабляли, звали к себе - на дно.

«Расслабиться?!» - глаза Алексея вспыхнули огнем, и от него во все стороны хлынула волна испепеляющего жара. - «Да щас!»
        Парень рванулся наверх, к поверхности, не замечая, как окружающая его вода превращается в кипяток. Рывок! Еще один! Еще!
        Со свистом втянув в себя такой сладкий воздух, парень проморгался и, шипя от ожогов, быстрым кролем поплыл к берегу. Как он очутился в центре озера, он не помнил и, честно говоря, не понимал. Решив, что порефлексирует по этому поводу чуть позднее, Алексей постарался «принять» ситуацию.
        Плыть, да и дышать сразу же стало легче, но такое состояние отрешённости не продлилось долго. В голову вновь полезли вопросы: «Что это было?! Какого черта?! Что за дичь?»
        Выбравшись на берег, Алексей зло посмотрел на безмятежно стоящего на поляне наставника и принялся приводить себя в порядок. Благо подсмотренных у Седерика заклинаний для этого было у него более, чем с избытком.
        Для начала Алексей пустил лечебную волну, чтобы успокоить жар в ожогах. Еще одну, затем пустил волну тепла, высушивая одежду и, наконец, нырнул в короткую боевую медитацию, которую маги обычно использовали перед боем, чтобы отрешиться от ненужных мыслей.
        Приведя себя в порядок, Алексей подошел к вольному магу, ожидая продолжения. Он понимал, что это «купание» было не просто так, но держать себя в руках было, мягко говоря, непросто. Хотелось взорваться и наорать на мага, из-за которого он чуть было не помер.

«Что будет на этот раз?» - не удержавшись, начал гадать про себя парень, - «Воздушные копья? Стена огня? Каменная ловушка? И все-таки, неужели наставник позволил бы мне утонуть?!»
        Не вытерпев, Алексей все же решился задать вопрос:
        - Уважаемый, Арт Скал, скажите, вы бы правда позволили мне утонуть в этом озере?
        - Я же тебе уже сказал, - маг выразительно поднял левую бровь, - я уважаю чужой выбор. Если бы ты принял решение сдаться и утонуть, что ж, это твой выбор.
        - Да, но ведь вы мне сказали катиться в озеро…
        - Во-первых, я сказал тебе катиться колбаской, чтобы это ни значило, прямо ДО озера, - Скал с мягкой улыбкой посмотрел на Алексея, - во-вторых, я хотел тебе показать, насколько уязвимы твои ментальные щиты, и, в-третьих, грань между доверием и фанатизмом тонка, но она есть. Постарайся ее почувствовать.
        Спокойные слова мага охладили зародившуюся было обиду, и успокоившийся Алексей с уважением посмотрел на своего наставника.
        - Понял, - мотнул он подбородком, жадно вслушиваясь в каждое слово, - можно вопрос?
        Дождавшись ответного кивка, парень зачастил:
        - А что не так с моими щитами? А что в этом озере? Персики повышают уровень энергии?
        - Подожди-подожди, - прервал его вольный маг, - обещаю, отвечу на все вопросы, и может быть даже дам тебе специальную формулу эффективной постановки вопроса, но для начала… Давай проверим, что ты из себя представляешь, как маг.
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАН МАЛЫЙ ПОЛИГОН!
        - Начнем, пожалуй, с огня, - лениво протянул Арт Скал и в его руке вспыхнул ослепительно-белый шар пламени.
        - Начнём, - неуверенно согласился Алексей, с опаской смотря на наставника, чьи глаза превратились в бушующее пламя, - наверное…
        Глава 38
        Отшатнувших на голых инстинктах от пролетевшего недалеко от лица огненного шара, Алексей тут же дернулся в обратную сторону, уклоняясь от нацеленного в бедро пламенного копья. И снова вправо, и только потом резко бросился вбок, разрывая дистанцию.
        Бросить за спину зеркальный щит, а перед собой создать парочку воздушных ступенек. Взбежать по импровизированной лестнице и обратным сальто уйти от почти доставшей его огненной плети.
        - Во, черт!
        Приземлившись на землю, Алексей обнаружил себя в сжимающейся огненной клетке. Чувство опасности взвыло с новой силой. Быстрый взгляд наверх - и ведь никуда не уйти от этого огромного багрово-красного плевка, стремительно летящего вниз
        - И оп! - использовав заготовленное плетение, он провалился под землю, уходя из ловушки.
        Но почувствовав, как жар добирается до него и сквозь толщу земли, Алексей не стал рисковать и, сместившись на несколько метров влево, «вынырнул» из-под земли. Выпустив, на всякий случай, пару иллюзий, он бросился к персиковым деревьям, в надежде найти среди них укрытие от бесконечных атак наставника.
        Последнее, что увидел Алексей, был довольный огненный элементаль, появившийся буквально из ниоткуда. Вымотанный краткосрочной схваткой парень еще успел отмахнуться от огненной сущности воздушным кулаком, как справа прилетела пламенная плюха, отправившая парня в глубокий нокаут.
        - Недурно, - Алексей очнулся от того, что на него, по ощущениям, выплеснули целое ведро воды, - весьма недурно, ученик! Поделись, как ты так быстро создавал плетения?
        Арт Скал сидел на зеленой опушке и с наслаждением кушал сочный персик, время от времени поглядывая на валяющегося на земле ученика.

«Так! А ну встань!» - приказал сам себе Алексей. - «Разлегся тут понимаешь! Но как так получилось? У меня же еще треть от резервуара оставалась!»
        Парень с трудом поднялся на ноги и с опаской потрогал лицо, боясь обнаружить там ожог. Но к его облегчению, вперемешку с удивлением, с кожей все было в порядке. С благодарностью приняв трясущейся рукой персик, парень еще раз страдальчески вздохнул, удивляясь про себя появившейся откуда-то усталости.

«Будто дышать и стоять стало тяжелее, что ли?»
        С наслаждением откусив огромный кусок ароматного плода, парень почувствовал, как его тело и резервуар наполняются силой, а пересохшее горло вновь приобретает способность издавать звуки.
        - Классные персики! - прокомментировал Алексей с набитым ртом. Прожевав сочный плод и с сожалением посмотрев на свисающую с веток добавку, он с запозданием вспомнил о манерах. - Простите, но в жизни не ел такой вкуснятины, реально вкусно!
        - Вкусно, - кивнул наставник, - и хрустно. Так что насчет плетений?
        - Я заранее создал каркасы нескольких заклинаний для защиты и атаки, - Алексей подкрепил слова делом, в этот же момент продемонстрировав заготовку под щит, - ну а потом подвесил их у себя в ауре и назначил мыслительный триггер активации.
        - Хорошо, - Арт по-новому взглянул на парня, - а что насчет вербалики и жестовой магии?
        - Тоже приходится, - пожал плечами Алексей, - но у меня, не было, мм, фундаментального магического образования… Лишь несколько тысяч фантастических допущений, да парочка тетрадей старшекурсника Академии. Из тех конспектов я и почерпнул информацию по созданию основ магических каркасов.
        - Эфир? - уточнил маг.
        - Эфир, - согласился Алексей.
        - Понятно, - поджал губы наставник, - у меня есть для тебя две новости. Плохая и еще хуже. С какой начать?
        - С той, что будет полезней.
        - Ну ладно, - хмыкнул Арт, - первое. Забудь все, чему тебя учили.
        - А вторая? - нахмурился Алексей.
        - Скорей всего мы не успеем перейти с тобой даже на первую ступень, - огорошил его Скал.
        - Но почему? - не сдержал удивления парень.
        Маг доел персик и так же бережно, как и в прошлый раз посадил косточку на краю площадки и негромко бросил:
        - Следуй за мной.
        После чего подошел к кромке воды и уселся на появившееся неизвестно откуда бревно. Алексей, слегка замешкавшись, повторил действия наставника - разрыхлил землю и сунул туда косточку, присыпал землей. После чего поспешил к бревну.
        - Алексей, скажи, что ты хочешь и куда ты идешь? - Арт не отрываясь смотрел на зеркальную поверхность озера.
        - Не знаю, - парень задумался, - раньше хотел создать команду, сформировать денежные потоки, построить свою собственную школу, изменить жизнь к лучшему сначала на районе, потом в городе, потом и во всей стране.
        Алексей немного помолчал, потом, стесняясь неизвестно чего, добавил:
        - Потом открыть свой университет исследования магии…
        - А сейчас? - наставник так и не оторвал взгляда от неподвижной поверхности озера.
        - А сейчас… не знаю, - удивился Алексей, - в Академии магии хочу поступить, ребят своих спасти, стать настоящим магом, что ли?
        Арт незаметно вздохнул и посмотрел на парня.
        - Хорошо, а где ты сейчас находишься?
        - Здесь, - развел руками Алексей, - в каком-то пространственном кармане. Вон и таймер висит, время отсчитывает.
        Он кивнул на серые цифры, висящие над опушкой.
        - Понимаешь, Алексей, - маг не отрываясь смотрел парню в глаза, - для того, чтобы куда-то прийти нужно знать две вещи. Куда ты идешь и откуда ты идешь…
        И тут Алексей накрыло.
        - Точка А и точка Б, - прошептал он, испытывая самое настоящее озарение.
        И вправду, до сегодняшнего момент его жизнь напоминала колесо, а он, подобно хомяку, бежал по нескончаемой дорожке из-за всех сил.
        - Именно, - довольно улыбнулся Скал, - откуда ты идешь и куда ты идешь. Где ты сейчас, Алексей? И куда ты идешь?
        Прежде чем отвечать, завуч несколько минут подумал, смотря куда-то перед собой, после чего едва заметно кивнул сам себе и начал говорить.
        - Я, нахватавшись поверхностных знаний и имея доступ к огромному багажу знаний своего мира, сейчас, по сути, начинающий маг. Скорей всего я талантлив, - Алексей покосился на наставника, проверяя, не станет ли он смеяться над этим спорным утверждением, - и везуч. Пройти по стартовым показателям в Имперские маги - это не каждый сможет. Далее, я с легкостью раскидал пятерку студентов-младшекурсников и даже умудрился продержаться несколько минут против ректора Академии, архимага Ксандра, хотя на этот подвиг, хе-хе, ушел практически весь мой резерв и все козыри. Я достаточно быстро разобрался в базовых плетения и формировании подвешенных триггеров, и, смею надеяться, с легкость, а главное с удовольствием разберусь и в остальной теории магии.
        Он перевел дух и посмотрел на ровную гладь озера. В данный момент его ум был также кристально чист и спокоен.
        - Я хочу стать величайшим магом и в этом и в других мирах. - неожиданно для себя произнес Алексей. Он прислушался к своим ощущениям - делиться сокровенным с наставником было несколько непривычно, но приятно. - Хочу ощутить мощь грозовых молний в своих руках, почувствовать натиск океанских волн, смирить истинный огонь недр земли! Возводить горы и сравнивать их с землей. Я хочу создать величайшие магические шедевры. Будь то артефакты или здания, школы мастерства или научно-исследовательские институты. Я хочу, в конце концов, встретиться с Богом или с Богами и узнать наконец-то в чем заключается смысл нашей жизни, с чего все началось и чем закончится!
        ВНИМАНИЕ! КРИТИЧЕСКОЕ ОПУСТОШЕНИЕ РЕЗЕРВА!
        Алексей внезапно почувствовал, что весь пыл, с которым он выплескивал накопившиеся внутри мысли, весь жар, с которым он раскрывал наставнику свою душу, куда ушел, сменившись ледяной пустотой.
        Сил не осталось даже на то, чтобы руку поднять или даже моргнуть.

«Обучение еще не началось, а я уже второй раз чуть ли не падаю без сил!» - возмущение своей слабостью вперемешку с какой-то детской обидой поднялось изнутри и охватило парня с ног до головы. - «Соберись, тряпка!»
        Его взгляд скользнул по невозмутимо смотрящему вдаль вольному магу, по утоптанной площадке, по персиковым деревьям.

«Персик!» - казалось, спасительная мысль помогла завучу открыть второе дыхание. - «Главное, дойти до деревьев!»
        Если бы Алексею не было так плохо, как сейчас, то он бы непременно отметил, что сейчас его ум был похож на водителя, который из последних сил пытается вернуть управление над машиной - своим телом. Ноги враз стали деревянными, и он шатался, как пьяный, изо вех сил стараясь не рухнуть на землю.
        Встать, оперевшись о бревно. Удержать равновесие. Найти взглядом ближайшее дерево. Четыре шага вперед. Врезаться в него всей своей массой. Услышать, как несколько плодов сорвались с веток и упали на землю. Сползти по стволу вниз. На ощупь найти ближайший персик и из последних сил поднести руку ко рту.
        ВНИМАНИЕ! ЗАПРЕДЕЛЬНЫЕ НАГРУЗКИ ПРИВЕЛИ К ТОМУ, ЧТО ВЫ ШАГНУЛИ ЗА ПЕРЕДЕЛЫ СВОИХ ВОЗМОЖНОСТЕЙ. ОТКРЫТА НОВАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА: ВОЛЯ.
        РАСКРЫТЬ ОПИСАНИЕ. ДА/НЕТ
        ВОЛЯ - ЭТА ХАРАКТЕРИСТИКА ПОЯВЛЯЕТСЯ У ЛЮБОГО РАЗУМНОГО, ИМЕЮЩЕГО ЦЕЛЬ И СТРЕМЛЕНИЕ РАЗВИВАТЬСЯ НА ВЫБРАННОМ ПУТИ. В ТО ВРЕМЯ, ПОКА ОБЫЧНЫЕ ЛЮДИ НЕЖАТСЯ В УЮТНОЙ ПОСТЕЛЬКЕ, ВОЛЕВОЙ ЧЕЛОВЕК ОПРОКИДЫВАЕТ НА СЕБЯ ВЕДРО С ПРОХЛАДНОЙ ВОДОЙ И ТРУДИТСЯ, ШАГ ЗА ШАГОМ ПРИБЛИЖАЯСЬ К СВОЕЙ ЦЕЛИ. В ТОТ МОМЕНТ, КОГДА РЕЗЕРВУАР ЭНЕРГИИ БУДЕТ АБСОЛЮТНО ПУСТ ИЛИ ШКАЛА ЗДОРОВЬЯ ОПУСТИТЬСЯ ДО КРИТИЧЕСКОГО ЗНАЧЕНИЯ, ВЫ СМОЖЕТЕ СДЕЛАТЬ НЕВОЗМОЖНОЕ И ДОСТИЧЬ СВОЕЙ ЦЕЛИ - БУДЬ ЭТО ГОРЛО ВРАГА ИЛИ ВИСЯЩИЙ НА ПОЯСЕ БУТЫЛЕК С МАНОЙ.

«Полезно» - подумал парень и впился крепкими зубами в неожиданно твердый плод.
        ВНИМАНИЕ! ВАШ РЕЗЕРВ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ ПОЛНОСТЬЮ ВОССТАНОВЛЕН!
        ВЫВЕСТИ ЦИФРОВОЕ УВЕДОМЛЕНИЕ? ДА/НЕТ
        - Да, - согласился повеселевший Алексей, - так будет проще.
        Тело стремительно наполняли сила и энергия и парень уже не походил на столетнюю развалину. Повернувшись к наставнику, Алексей поймал оценивающий взгляд мага.
        - Что ж, - хрустнул пальцами Арт Скал сцепив руки в замок, - шансы есть. Определенно есть. Ты четко понимаешь, что находишься только в начале пути. Твоя цель далека и от этого еще более желанна. Ты готов учиться с полной самоотдачей, цепляясь за знания, словно за каплю воды в центре пустыне. Ты умен и уверен в себе, и я принимаю наставничество, и беру тебя, Алексей Алый, в младшие ученики. Да будет так.
        ВНИМАНИЕ! ВОЛЬНЫЙ МАГ АРТ СКАЛ СОГЛАСИЛСЯ СТАТЬ ВАШИМ НАСТАВНИКОМ.
        ВАШ СТАТУС: МЛАДШИЙ УЧЕНИК I РАНГА
        СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ УВЕЛИЧЕНА НА 10%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 5%.
        - Ложись спать, младший ученик первого ранга, - Алексей и не заметил, как маг оказался около него. Его одежды развевались, а в глазах теплилась мягкая уверенность. - Это будет последний раз, когда тебе удастся выспаться.
        Последняя мысль, мелькнувшая в голове Алексей, прежде, чем он провалился в беспамятство была:

«Как, черт возьми, развевается его плащ, ведь ветра же нет?!»
        Глава 39
        Алексею снилась знакомая пятерка. На этот раз он смотрел на них откуда-то справа. Мощный высокий рыцарь, закованный в техноброню двадцать третьего века невозмутимо шагал вперед, ленив поигрывая здоровенным молотом. Маг с пронзительно синими глазами и висящей на бедре книгой легко шел следом, на нем искрился радугой кожаный нагрудник. Худощавый клирик с матовым посохом что-то шептал себе под нос и нет-нет, да посматривал на Алексея. На конце его посоха хищно скалился чернильно-черный череп, чьи пустые глазницы тоже неотрывно следили за парнем. Абсолютно лысый крепыш в бордовых одеждах, перебирающий в руках нефритовые четки, словно плыл над дрогой. На его голову можно было бы поставить полное ведро воды, и он бы не расплескал ни капли. И наконец высокий парень в сером плаще с накинутым капюшоном, из-под которого доносилось алое свечение, замыкал шествие, еле заметно прихрамывая. Пройдя мимо Алексея, пятерка растворилась в наползающем на дорогу тумане.
        Алексей открыл глаза и улыбнулся. Этот сон, как и десятки предыдущих дарил какую-то уверенности и чувство локтя, что ли? Какое же все-таки это здoровское ощущение, когда твою спину прикрывают верные друзья.

«Друзья?» - зацепился бы парень за мелькнувшую мысль, но тут позабыл, о чем до этого думал.
        Бросив быстрый взгляд по сторонам, он резко позабыл про свое видение.
        - Наставник? - оглядевшись, Алексей обнаружил себя и Арта Скала на небольшом каменном островке, плывущем в океане лавы.
        Сверху, из черно-красных туч, валил пепел, а далеко на горизонте надрывался огромный вулкан, с рёвом выбрасывая в небо огромные языки жидкого пламени.
        - Наставник, - Алексей подошел к сидящему на краю магу и легко коснулся его плеча, - где мы?
        - Неверный вопрос, младший ученик первого ранга, - раздался глухой голос, - садись рядом и слушай внимательно. У нас мало времени. Спустя час этот кусок скалы растает и если ты не породнишься с огнем, ты вряд ли сможешь вернуться на так понравившуюся тебе персиковую поляну.
        Алексей с трудом сдержался, чтобы не засыпать Арта десяток вопросов, но послушно сел рядом с учителем, скрестив ноги калачиком.
        В свое время ему очень нравилась йога и цигун, потому что позволяла измеримо влиять на свое тело. Да и пранаяма творила чудеса. Поэтому он сел в позу лотоса и, выпрямив спину, принялся гонять энергию по энергетическим каналам. Раскрытые ладони рук тут же защипало, а макушку сильно засвербило.
        Так сильно, что Алексей уже хотел было плюнуть на пранояму и почесать голову рукой, как услышал горячий шепот Арта:
        - Продолжай дышать! И не смей двигаться! - Алексей, услышав в голосе наставника тщательно скрываемое волнение не на шутку замандражировал. - Расслабься! Просто медитируй, как медитировал до этого! Не знал, что ты владеешь базовым единением с миром.
        Судя по голосу Арт Скал взял себя в руки.
        - Понимаешь, Алексей, говорить можно все, что угодно. Никогда не обращай внимания на болтовню. Только на поступки. Только на конкретные измеримые действия. Кстати, да, - спокойный голос наставника приносил Алексею серьезное облегчение, смягчая все усиливающийся зуд в макушке, - у тебя сейчас в различных местах будут сильные позывы к чесотке или щекотке. Пробитие энергоканалов у всех проявляется по-разному.
        Алексей молча слушал умиротворяющие, прохладные слова мага, которые помогали ему войти в транс.
        Сейчас он испытывал такие же ощущения, как на занятиях йогой, но только в сотни раз сильнее. Он буквально чувствовал эти самые энергетические каналы. И чувствовал, как по ним струится жар огня.
        Алексей попробовал вдохнуть огонь в себя через макушку и выдохнуть через копчик. Тело тут же пронзила волна сухости и жара, чуть не выбившая из него дух.
        - Спокойней! - шепотом крикнул Арт Скал. - Спокойней, парень, спокойней! Не спеши, просто дыши. И не нужно дышать огнем. Дыши энергией. Увидь тонким зрением тысячи, миллионы нитей, пронизывающих все окружающее пространство, слейся с ними, почувствуй себя абсолютно наполненным, а потом полностью опустошенным и еще раз, и еще…
        Алексей, послушавшись наставника, задышал медленней и ровнее. На секунду ему показалось, что он увидел себя со стороны - стоящего на крыше таверны на второй день своего появления в Пороге, и направивших на него свои арбалеты стражников.
        Ухмыльнувшись своим мыслям, он создал перед замеревшим Алексеем зеркальный щит, комбинируя свои земные знания и конспекты Седерика и, удовлетворившись полученным результатом, вдохнул, снова возвращаясь на каменный островок, плывущий где-то посередине озера лавы.
        - Ты куда сейчас улетал? - не на шутку удивился Арт. - Не надо так делать. Ладно, с этим позже разберемся, а сейчас постарайся почувствовать пульс огня. Услышь его ритм, его сердцебиение…
        Алексей послушно расслабился, обращаясь в слух.
        Где-то вдалеке с грохотом взрывались вулканы. Вокруг их островка то и дело вспухали огненные пузыри и выплескивались фонтанчики раскаленной магмы. Раз за разом налетал суховей. Огни загорались то тут, то там. Огни пылали вдоль всего горизонта. Огни полыхали вокруг Алексея. Огни. Ог-ни. О-гни. А-гни. Аааа-гни.
        Алексей не помнил сколько времени он провел под бой барабанов и стучащий в голове ритм «А-гни. А-гни. А-гни».
        - А-гни, - прохрипел парень, распахивая глаза.
        Вместо привычных голубых зрачков на Арта Скала уставились два маленьких солнца.
        - Единение с огнем, - прошептал вольный, неверяще смотря на Алексея, - Великая Сеть! С первой попытки!
        - Знаете, наставник, - хмыкнул Алексей, из его носа вырвался небольшой огненный язычок, - мне кажется я уже видел этот сон в детстве. Вот сейчас, когда он произошел на яву, я точно знаю, что это уже когда-то случалось!
        - Охотно верю, - кивнул Скал, вновь принимая невозмутимый вид, - но на моей памяти еще не было мага, который бы не сумел уловить пульс пламени. Пусть со второй, с десятой, с сотой попытки, пусть не настолько хорошо, как у тебя, но каждый ощущал единство с этой стихией.
        Наставник отвернулся от Алексея и уставился на горизонт, где с каждой секундой разрастался огненный гриб.
        - Самое сложное - это почувствовать свой пульс и вернуться обратно, - Арт на мгновение окутался огненным коконом и, полыхнув напоследок, исчез.
        - Вернуться обратно, говорите? - Алексей хотел было почесать затылок рукой, но вместо ладони увидел перед собой сгусток огня. - Ух ё!
        - А-гни! А-гни! А-гни!
        Казалось весь мир потонул в огне и полыхает в едином ритме. Даже огненный гриб увеличивался в такт дыханию Пламени.

«Черт возьми, что делать? Как отсюда свалить? Что значит почувствовать свой пульс?!» - мысли лихорадочно заметались в голове, то сталкиваясь, то спотыкаясь друг об друга.
        - А-гни! А-гни! А-гни!
        Алексей не вытерпел и вскочил на ноги, во все глаза наблюдая за приближающимся грибом.
        - Что за?
        Ног, как и рук тоже не было. Ниже пояса полыхал огромный факел.
        - Я что, - Алексей, не удержавшись, нервно хохотнул, - ифрит?
        - А-гни! А-гни! А-гни!
        Тем временем каменная площадка, которая незаметно исчезала с каждым мгновением, уже почти ушла под магму, выступая над огненным покрывалом лишь на пару сантиметров. Алексей со страхом, перемешанном с любопытством наблюдал, как площадка становится все меньше и меньше, растворяясь в огненном озере и, не выдержав, подпрыгнул вверх.
        Оставшийся кусок площадки размером с ладонь с бульканьем расплавился, а Алексей завис в обжигающем воздухе перед закрывшим горизонт огненном грибом.
        - Мама! - выдавил из себя парень, ловля выпрыгивающее из груди сердце.
        - Тук-тук-тук-тук-тук-тук!
        Сердце билось загнанным зверьком, молоточками долбя по сознанию Алексея. А со всех сторон доносилось мерное:
        - А-гни! А-гни! А-гни!
        - Почувствовать свой пульс! - озарило парня и он, забыв обо всем на свете, сконцентрировался на своем пульсе, выводя его на первый план. Увеличивая его громкость, погружаясь в него.
        - Тук-тук. Тук-тук. Тук-тук!
        В тот момент, когда парень услышал и почувствовал свой пульс, но ощутил и свое тело. И захлебнулся обжигающим ветром, набирая в легкие воздух для того, чтобы зайтись криком.
        Болело все. Волдыри на плечах, обожжённое горло, сгоревшие ресницы, обугленные ноги…
        По какому-то наитию, а точнее вспомнив эффектное исчезновение Арта, Алексей обернулся огненным коконом и через боль, жар и пекло сосредоточился на своем пульсе.
        - Тук-тук. Тук-тук. Тук-тук! ТУК!
        Парень закрыл пылающие белым огнем глаза.
        - Тук-тук. Тук-тук. Тук-тук! ТУК!
        Огненный кокон, обволакивающий мага ярко мигнул, осыпаясь миллионами искр.
        - Тук-тук. Тук-тук. Тук-тук! ТУК!
        Огненный гриб, наконец-то добравшись до того места, где еще мгновение назад находился дерзкий человечишка, взревел, сотрясая огненный план.
        - Тук!
        Персик упал прямо в раскрытую ладонь Алексея.
        - Тук-тук. Тук-тук. Тук-тук!
        Десятки сообщений посыпались на парня, заслоняя обзор, погребая под собой довольное лицо наставника, который светился гордостью.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 4%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 3%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 9%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ НА 8%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЕДИНЕНИЯ С ОГНЕМ!
        ИММУНИТЕТ К ЗАКЛИНАНИЯМ НА БАЗЕ ОГНЯ 90%!
        СИЛА ВСЕХ ОГНЕННЫХ ЗАКЛИНАНИЙ УВЕЛИЧЕНА В ДВА РАЗА!
        СКОРОСТЬ СОЗДАНИЯ ПЛЕТЕНИЯ УМЕНЬШАЕТСЯ В (ВОЛЯ/ИНТЕЛЛЕКТ) РАЗ.
        ВАМ ДОСТУПЕН ПОРТАЛ НА ПЛАН ОГНЯ (РАЗ В МЕСЯЦ)
        ВАМ ДОСТУПЕН ВЫЗОВ МЛАДШЕГО ЭЛЕМЕНТАЛЯ (ПРОВЕРКА НА ИНТЕЛЛЕКТ И МУДРОСТЬ)
        ВАМ БОЛЬШЕ НЕ НУЖНЫ СПИЧКИ. ГДЕ БЫ ВЫ НИ НАХОДИЛИСЬ, ВЫ МОЖЕТЕ ОДНИМ ЩЕЛЧКОМ ПАЛЬЦЕВ ВЫЗВАТЬ ОГОНЕК.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ВОЛЯ
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К МУДРОСТЬ
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ВЫНОСЛИВОСТЬ
        Глава 40
        - Молодец, младший ученик первого ранга! - Арт Скал аж светился от радости, наблюдая за доедающим персик Алексеем, - единение с огнем - это недешевая вещь!
        Алексей же, тщательно прожевав последний кусочек восхитительно сочного фрукта, привычно посадил семечко на краю рощи и посмотрел на мага.
        - Благодарю, наставник! - парень встал и в пояс поклонился благосклонно смотрящему на происходящее магу, - без вас я бы не справился. Вы подсказали про пульс и навели меня на мысль использовать огненный кокон для защиты от огня.
        - Ну, будет тебе! - усмехнулся Арт и, кивком головы пригласив Алексея следовать за собой, направился к озеру.
        - Неделя, - немного помолчав изрек Арт Скал, - неделя для слияния со стихией. Это... впечатляет.
        - Как неделя? - опешил Алексей, машинально бросая взгляд на поляну, над которой висел таймер. - Максимум пара часов прошло?
        Но цифры, висящие над площадкой подтверждали слова вольного мага.

0 ЛЕТ 11 МЕСЯЦЕВ 22 ДНЯ7 ЧАСОВ 16 МИНУТ 47 СЕКУНД
        - Время здесь течет по-своему, - пожал плечам Арт. - Никогда не угадаешь сколько дней, а то и недель займет попытка инициации.
        - То есть мы можем не успеть закончить обучение? - не на шутку встревожился парень.
        - Да, это так, - печально кивнул наставник, - но это еще не самое страшное. Хуже всего если время пребывания в Полигоне закончится в тот момент, когда ты будешь на каком-нибудь плане.
        - Меня выкинет в реальный мир? - предположил Алексей.
        - Твое сознание может не найти твое тело, - скривился маг, - а это, поверь, то еще удовольствие. Лежать несколько лет в коме, пока твой дух не разыщет твое тело.
        - Мда уж, - поежился Алексей, представив себе такое развитие событий, - «Ну его к черту!»
        - Что ж, младший ученик первого ранга, - продолжил тем временем Арт, - ты постиг Огонь и Пламя. И теперь дело за малым. Освоить все огненные плетения, что я знаю. Готов?
        - Всегда готов! - улыбнулся младший ученик первого ранга.
        Еще будучи студентом, он хорошо понял одну-единственную вещь: Только упорный труд и заветная цель сделают тебя лучшим в своем деле. И сейчас Алексей занимался тем, что умел лучше всего - впитывал в себя магическую науку.
        Первую неделю он только и делал, что создавал эфирные каркасы плетений, следующую - осваивал одну технику за другой. Ну а последнюю неделю месяца Алексей, слушая размеренные лекции наставника, пытался пробить защиту Арта исключительно огненными заклинаниями, воплощая на практике полученную за две недели теорию.
        Причем тренировки и учебные поединки пришлось перенести в центр площадки. Посаженные наставником и Алексеем косточки проклюнулись, и теперь ближайшая к воде часть персиковой рощи была усеяны сотнями зеленых ростков.
        Но если с персиками все было хорошо, то у самого Алексея дела шли не ахти. Как только парень ни пробовал преодолеть защиту учителя - пытался заманить на самодельные огненные мины, прятал одно заклинание в другом, спускал сразу шесть триггеров - все было бесполезно.
        Но Алексей не сдавался, с каждой неудачей понимая, что он сделал очередной шаг к достижению цели. Он предчувствовал, что как только поймет нечто важное, то, что давным-давно лежит на виду, он с легкостью пробьет защиту наставника.
        Долгожданный прорыв случался ближе к концу месяца во время очередного учебного поединка.
        - Да расслабься ты! - неожиданно грозный окрик чуть было не разрушил тщательно создаваемое плетение. - Сколько раз повторять, твори волшбу сердцем, а не умом! Выплесни заклинание из себя! Дай огню взять вверх!
        Алексей хладнокровно доплел заклинание, но не отправил его в наставника, а задумался.
        Арт уже который раз говорил о том, что нужно позволить «дать огню взять вверх», но парень боялся потерять контроль и лишь увеличивал количество и силу заклинания, насыщая него все большим количеством энергии.
        Алексей чувствовал, как где-то под сердцем горит ровный огонек, появившийся после первой инициации.

«А почему бы, собственно, и да?» - подумал завуч и послушно распахнул душу, щедро сдабривая плетение праведным гневом, в который вмиг превратился огонек.
        Ни внешне, ни в магическом зрении особых изменений с огненным шаром не произошло, ну разве что цвет стал более насыщенным, что ли? Пожав плечами Алексей привычным жестом стряхнул плетение с пальцев.
        Обычный огненный шар, осыпаясь желтыми искрами, быстро полетел в вольного мага.
        - И это все на что ты… - Арт Скал оборвал себя на полуслове и спорно замахал руками, создавая один щит за другим поверх стандартной защиты.
        Небольшому фаерболу оказалось плевать на воздвигаемые на его пути щиты. Он проходил сквозь них, как раскалённый нож сквозь масло, лишь немного уменьшаясь в размерах. Но мастерство наставника оказалось сильнее грубой силы. Десятки сплетенных щитов практически испарили шарик, источив еще до маленькой горошинки.
        В грудь наставника ударила лишь огромная иска - единственное, что осталось от фаербола Алексей.
        - Ах ты! Жжется! - удивленно воскликнул Арт, принимаясь ожесточённо тереть свою грудь. На его куртке появилась аккуратная опалина. - Сеть мне в свидетели, как ты это сделал?!
        - Как вы и сказали, - Алексей устало поплелся к ближайшему дереву за персиком, - дал огню взять вверх.
        Хоть на создание простого заклинания ушло совсем немного маны, но внутри чувствовалось какое-то опустошение, а на самого парня накатила дикая усталость.
        - Молодец… младший ученик второго ранга, - непривычно торжественным тоном произнес Арт Скал, - думаю, ты готов для перехода к следующему уроку.
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ПРИСВОЕН СТАТУС: МЛАДШИЙ УЧЕНИК II РАНГА
        СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ УВЕЛИЧЕНА НА 12%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 5,2%
        - Вода? - позабыв про персик, жадно поинтересовался Алексей, изучая появившееся уведомление.
        - Ты что, ученик? - снисходительно поднял левую бровь Арт, - хочешь затушить столь тщательно раздуваемое пламя?
        - Воздух! - тут же исправился Алексей, - Только дыхание может раздуть из уголька костер!
        - Молодец, - довольно улыбнулся наставник. - Не зря воздух и огонь являются классической боевой связкой для стихийных магов. - «Огненное веретено» - лучший пример гармоничного использования эти двух дружеских стихий. Поэтому сегодня мы узнаем насколько хорошо тебе дается воздух.
        - Я люблю воздух, - немного подумав ответил Алексей, - мне нравится делать сальто, фляги и прочие акробатические элементы. Я, можно сказать, чувствую его. Несколько раз даже прыгал с парашютом. А еще…
        Алексей аж зажмурился, боясь упустить мелькнувшее чувство дежавю.
        - А еще Хранитель библиотеки показал мне моего коллегу, за спиной у которого широко развевались ангельские крылья! - парень щелкнул пальцами. - И мне кажется, что я несколько раз видел его во сне. Во сне… Вспомнил! Еще иногда мне снится, будто я парю над землей и вижу постоянно одну и ту же картинку с разных ракурсов.
        - Твой друг скорей всего Серафим, - пожал плечами наставник, - редкий класс. Из них выходят отличные разведчики и маги поддержки. Но у тебя так не получится. Тут нужен целый ряд условий. Одновременно и любить летать и до ужаса бояться упасть. Быть магом воздуха и воином-защитником. И еще что-то, сейчас не вспомню уже…
        Алексей внимательно слушал наставника, это был уже не первый раз, когда Арт Скал «случайно» вспоминал какие-то истории или предания, после которых парня буквально озаряло. Вроде бы информация была знакомая и сто раз проверенная как на себе, так и на своих учениках, но Алексей после интерпретаций и пояснений мага смотрел на привычные вещи с другого ракурса, открывая в них спрятанный до этого смысл.
        Смотрел не как человек - как маг.
        - Что ж, младший ученик второго ранга, - Арт Скал взмахнул рукой и над высаженными магами персиками сгустилась темная туча, которая тут же разродилась освежающим дождиком, - перейдем к рассмотрению этой ветреной стихии.
        Глава 41
        - Воздух - коварен. Воздух - беспечен. Воздух - нетерпелив, - продолжил вольный маг, следя за дождем, - и единственная возможность взять его под свой контроль - это взять под контроль свою жизнь. Свои привычки. Сотни и тысячи привычных действий.
        Маг многозначительно посмотрел на парня и, потеряв интерес к туче и ливню, принялся нарезать на ровные дольки персик, используя для этого неизвестно откуда взявшийся в руке серебряный кинжал.
        - Вспомни все те моменты, когда нечаянная мысль сбивала тебя с пути. Когда ты шел обедать, но, увидев по пути книгу в привлекательной обложке, забывал про обед, начиная глотать главу за главой? Сколько раз ты забывал или откладывал серьёзные дела, распыляя свое внимание на сотни мелких?
        - Да, было такое, - задумался Алексей.
        Он не раз и не два ловил себя на этом безнадежном занятии. И, как правило, попытки успеть все и вся, чрезвычайно редко увенчались успехом. Вся эта хвалимая со всех сторон многозадачность или, выражаясь современным языком - мультитаскинг, на деле лишь пожирал огромное количество бесценного времени.
        - Запомни на сегодня три вещи, - Арт поднял вверх указательный палец и задумчиво на него уставился, будто видел в первый раз. - Во-первых, составь план и четко следуй ему. Во-вторых, трать на более-менее серьезное дело не меньше двух часов. Это необходимый минимум для погружения в процесс и выдачи минимально качественного результата.
        Арт убрал палец и сжал руку в кулак.
        - И в-третьих, не делай того, чего у тебя нет в планах.
        - И все? - с сомнением уставился на кулак мага Алексей, - но это же очевидно!
        - Не спорю, - согласился маг, - напомни, какой у тебя план на сегодня?
        - Три часа на формирование плетений, наращивание скорость и доводение их до автоматизма. После - часовая медитация. Далее - трехчасовая тренировка. Затем - часовая медитация. Далее еще дважды по три часа работы с огнем - на плетения, и на практику. На сон, с учетом медитаций я выделил около пяти часов. Ну и оставшиеся три часа на физ подготовку.
        Что-что, а упускать возможность улучшить свою физическую форму, Алексей решил не терять. Пока ты спишь - враг качается!
        - Хреновый план, честно говоря, - поморщился Арт и, прищурившись, проводил взглядом исчезающую на горизонте тучку, - ну да ладно, для начала сойдет. Рекомендую отталкиваться не от целей, а от отведенного времени.
        Пока Алексей соображал, что имел в виду маг, тот доел персик, подошел к краю площадки и, придирчиво осмотрев косточку, посадил ее в землю. После чего ударил тростью по дереву и, поймав очередной персик, принялся аккуратно разрезать его на ровные кусочки.
        - Кстати, ты в курсе, что сегодня ровно месяц, как ты находишься на Полигоне?

0 ЛЕТ 10 МЕСЯЦЕВ 30 ДНЕЙ8 ЧАСОВ 5 МИНУТ 28 СЕКУНД
        - Ну… да, - кивнул Алексей, бросив мимолетный взгляд на таймер, висящий на поляне, - а что?
        - О! - Арт Скал расплылся в улыбке. - В последний день каждого месяца воды озера ровно на один час перестают нести в себе смертельную угрозу и любой маг, проведя в воде не менее пятидесяти минут сможет поднять свои базовые характеристики на четверть!
        - Ммм, звучит заманчиво, - пожевал губу Алексей, не забывая, впрочем, раз за разом создавать эфирный каркас для «Огненного веера», - а когда наступит этот час?
        - Тут не угадаешь, - пожал плечами Арт. - Когда вода в глубине озера начнет светиться изнутри, тогда, считай, время пошло.
        - Ну, в принципе, можно перенести тренировки на берег озера и поглядывать на воду. А как замечу свечение - засеку сколько времени на таймере и купаться!
        - Неплохой план, - покивал головой наставник, - но не забывай, если ошибешься на десять минут, то считай все, можешь и не всплыть. Второй раз я тебе помогать не буду.
        - Нууу, - протянул Алексей, рассуждая, - сегодня, в принципе, можно и отложить тренировки. Когда еще такой шанс выпадет, верно?
        Парень уже подсчитывал в уме, какой прирост интеллекта он получит после купания. По всему выходило, что он сможет поднять характеристику как минимум на две единицы! Да и остальные характеристики в накладе не останутся.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ: ЗАРАБОТАНО НА ПОЛИГОНЕ:
        СИЛА - 6
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 7(+1)
        ИНТЕЛЛЕКТ - 8
        ЛОВКОСТЬ - 7
        МУДРОСТЬ - 6(+1)
        ХАРИЗМА - 7
        ВОЛЯ - 1(+1)
        Алексей посмотрел на своего наставника. Тот уже уселся на бревно и задумчиво смотрел на гладкую поверхность озера.
        - Наставник, а как поступили бы вы?
        - Забудь про такие вопросы, младшей ученик второго ранга, - не отвлекаясь от созерцания водной глади, посоветовал Арт Скал.
        - Почему?
        - Они бессмысленны, - Арт искоса посмотрел на Алексея и закинул в рот ровную дольку персика, - не понимаешь?
        - Честно говоря, нет, - покачал головой парень.
        - Нужно строить вопрос не на допущении, а на конкретных фактах. Помнишь про точку А?
        - Да, это то состояние, где я нахожусь в данный момент, - кивнул Алексей.
        В данный момент парень остро прочувствовал на себе эффект многозадачности. Он формировал плетение, создавая эфирный каркаса заклинания, слушал наставника, поддерживая диалог, и посматривал на озеро, в надежде разглядеть появляющееся раз в месяц сияние.
        Было… непросто.
        - И ты, отдавая себе отчет в том, что наши исходные точки А не равны, спрашиваешь, как бы поступил в этой ситуации я, верно? - уточнил Арт. - Не кажется ли тебе, что ответ тебя, мягко говоря, не устроит?
        - Кажется, понимаю, - пробормотал Алексей, - это моя жизнь, мой выбор, моя ответственность?
        - Чтобы это ни значило, - улыбнулся маг.
        - Ладно, что я имею? - Алексей сместился ближе к берегу озера и, не прекращая формировать плетение за плетением, принялся рассуждать вслух, поглядывая на воду.
        - С одной стороны у меня вроде как самостоятельно утвержденный план. С другой стороны - уникальная возможность увеличить характеристики. Выгодно ли будет отложить тренировки на один день, чтобы получить такое преимущество? Бесспорно. Но в чем тогда подвох?
        Алексей закончил формировать заклинание и полюбовался на получившееся плетение. Почти идеальное. Вот если бы он не отвлекался на озеро, то оно и вовсе вышло бы сбалансированным и безупречным.
        - А что если завтра, - парень принялся формировать заготовку под «Огненные крылья» - заклинание, позволяющее спасаться от друидского «Роя ос» и уверенно чувствовать себя в подземельях, не опасаясь атаки сзади, - в первый день второго месяца, будет особенный урожай или благоприятное к выкапыванию клада положение звезд?
        Судя по хмыканью Арта, Алексей попал в цель или около того.
        - И если я каждый день буду откладывать запланированные мной дела на потом, то что будет в долгосроке?
        Алексею тут же пришел на ум эксперимент, проведенный со своими выпускниками на фондовой бирже.
        Для начала они проанализировали рынок ценных бумаг и выбрали пару десятков компаний, после чего разбились на три группы. Краткосрок или «Спекулянты», среднесрок или «Инвесторы» и долгосрок или «Держатели». (Названия групп взяты не из специализированной литературы, а придуманы реальными выпускниками)
        Первая группа выбрала в свой портфель акции облюбованных спекулянтами компаний и ежедневно пыталась поймать момент, чтобы продать подороже и купить подешевле. Вторая выбирала недооцененные компании, с прицелом на рост в течение двух-трех месяцев. Третья же просто выбирала акции с наибольшим процентом дивидендов, составляя доходный портфель.
        Спустя год Алексей Александрович и ребята подвели итоги.

«Спекулянты» или другими словами представители первой группы показали самые высокие проценты по дневным сделкам. В некоторые самые удачные дни получалось заработать от одного до трех процентов, но по итогам года, у этой группы получилась самая низкая доходность. Ведь бывали не только удачные дни, но и откровенно неудачные, где ребята теряли больше, чем смогли заработать за всю неделю или даже месяц.

«Держатели» или долгосрочники показали чуть более хороший результат по сравнению со «Спекулянтами». Стоимость акций если и выросла, то незначительно, но дивиденды вышли под 8-12% годовых, что было, в общем и целом, весьма неплохо.
        Среднесрочники или же инвесторы показали наилучшие результаты. Треть выбранных компаний показали хороший рост, увеличив тем самым стоимость портфеля, да и полученные дивиденды, хоть были и меньше, чем у долгосрочников, но принесли 5-7% годовых.
        Подведя итог, ребята пришли к следующим выводам:
        Спекулируя на рынке ценных бумаг, можно заработать больше деньги, но и потерять эти деньги легче легкого. Следя за рынком и выбирая недооцененные компании, можно за несколько лет получить неплохую доходность и условно пассивным доходом увеличить свой капитал.Просто ежемесячно покупая акции на определенную сумму, можно за десять-двадцать лет создать настолько надежный и доходный портфель, что государственная пенсия будет, по сути, не нужна.
        Сказать, что ребята были удивлены - не сказать ничего.
        И сейчас Алексей находился в схожей ситуации. В попытке спекульнуть и получить огромный бонус, он мог, в конечном счете, потерять запланированный результат.

«И в-третьих, не делай того, чего у тебя нет в планах» - всплыли в голове слова наставника.
        - Я принял решение, - Алексей посмотрел на сидящего на бревне мага, - я выбираю запланированные тренировки.
        - Похвально, - улыбнулся Арт Скал. - Это окончательное решение?
        - Окончательное, - подтвердил Алексей, сосредотачиваясь на плетении.
        - Хорошо, - кивнул маг, - да будет так.
        Алексей зря боялся, что не заметит сияние, зародившееся в озере. Не увидеть его мог только абсолютно слепой человек.

«Вот черт!» - пронеслась в голове мысль, - «Самый настоящий закон подлости! Стоило только принять решение, как на тебе!»
        Арт Скал, к величайшему облегчению Алексея, не стал комментировать сложившуюся ситуацию.
        Маг молча доел персик и аккуратно посадил косточку и вернулся к бревну. Сияние тем временем распространялось все дальше и дальше, покрывая озеро полностью. Наставник дождался, пока все озеро наполнится мягким лунным светом и, бросив взгляд на висящие над поляной «часы» вошел в воду.

«Спокойно, Алексей!» - завуч с завистью смотрел на наставника, - «Что за подлость, а? Хотя… Может это испытание такое? Мол. Раз принял решение, то стой на нем? Но с другой стороны: категоричность - признак ограниченности. Решения, принимаемые человеком, не могут не меняться! Мы же постоянно развиваемся, узнаем больше, следовательно, и мнение тоже меняется! Хотя…»
        - Младший ученик второго ранга! - Арт Скал стоял по шею в воде и блаженно жмурился. - Какой же все-таки бардак у тебя в голове! Пока не успокоишь свои мысли, даже не думай о том, чтобы взять под контроль Воздух. Освободи голову от мыслей, поймай пустоту!
        - Легко сказать, - процедил сквозь зубы Алексей и, бросив завистливый взгляд на наставника, нахмурился.
        Как тут не думать ни о чем, когда из-под носа уплывает халявная возможность поднять характеристики, тьфу!
        Глава 42
        Алексей пытался не думать вот уже третью неделю. Вот только время, выделенное Арт Скалом на освоение школы Воздуха подходило к концу.
        Завуч поморщился. Не думать ему удавалась только во время праноямы, когда он целиком и полностью начинал следить за дыханием.
        - Так и здесь также, - улыбнулся наставник, прочитав мысли Алексея, - только сконцентрироваться нужно не на дыхание, а на деле.

«Легко сказать!» - ворчливо подумал Алексей. - «Да меня уже тошнит от этих «Огненных крыльев» и других плетений!»
        Он перетек из одной стойки в другую, привычными движениями формируя эфирный каркас и отрисовывая тщательно выверенное плетение.

«Как в аптеке!» - Алексей полюбовался на получившуюся заготовку и плеснул строго нормированное количество энергии.
        За спиной распахнулись огненные крылья, испепеляя потенциальных врагов. Увы, но крылья эти были чисто декоративные, и о том, чтобы удержать на них мага в воздухе не могло быть и речь.
        - Забудь про время, - покачал головой Арт Скал. - делай не ради результата, а ради процесса.
        - Это как? - не понял Алексей.
        - Ну смотри, - вольный маг достал свой кинжал и принялся аккуратно нарезать персик кубиками, - ты когда читаешь, у тебя какая цель? Удовольствие от чтения получить или книжку прочитать?
        - Когда как. - осторожно протянул Алексей, с интересом глядя на красиво нарезанный персик.
        Его, признаться, уже тошнило от этой однообразной фруктовой диеты, но сейчас, глядя на то, с каким вкусом наставник нарезает персик, парень почувствовал, как его живот предательски заурчал.
        - Но, думаю я понял, что вы имеете в виду, - закончил мысль Алексей.
        В школе он постоянно напоминал ребятам, сдающим ЕГЭ по литературе, что процесс важнее результата. Неважно что ты делаешь, важно как.

«Неужели все так просто?» - удивился имперский маг. - «Не может быть!»
        - Пока не попробуешь, не узнаешь, - пожал плечами Арт и, закинув в рот кубик персиковой мякоти, довольно зажмурился, - вкусно!
        - И хрустно, - на автомате буркнул парень, позабыв про наставника и персик.

«Ну-как, а если так?»
        На этот раз он никуда не торопился. Не просто сформировал эфирный каркас, но несколькими движениями сделал из него полусферу. Придирчиво его осмотрел и азартно прищурился.
        Алексею вдруг пришло в голову, что эфирный каркас было бы здорово сделать в виде скрещенных ладоней или даже крыльев, которые при активации будут не раскрываться, как было до этого, а распахиваться в разные стороны.

«Здесь нужно убрать, та-ак, а тут добавим. Пустим воздушную нить, в ключевых точках обовьем ее огненной, так, а как быть с центром плетения? А почему, собственно говоря, он должен быть один, ведь крыльев же двое? А что если…»
        Алексей творил, позабыв про время и жесткое планирование. И ему неожиданно начал нравится сам процесс создания заклинания. Не мощь, которую он чувствовал, усмиряя в руках вырывающийся сгусток пламени, а творческий порыв, дуновение вдохновения.
        Сейчас он хотел сделать не просто эффективно, он хотел сделать красиво.
        Если раньше эффект трепещущих крыльев создавался из-за прорех в плетении, сквозь которые огненная составляющая заклинания вырывалась на волю, то сейчас Алексей тщательно создал огненное перо, щедро насытив его силой огня и легкостью ветра.
        С любовью оглядев, получившийся шедевр, Алексей, прищурившись, размножил перышко с вложенным заклинанием «Порыв ветра». В результате эффективность копий потеряла десятую часть вложенной силы, а резервуар маны разом просел, но завуч не обратил на это никакого внимания. Он старательно встраивал получившиеся перышки в общую схему плетения.
        Краем сознания, Алексей вроде как слышал чей-то крик, свист и рев, но это все это было неважно. Он еще раз осмотрел получившееся плетение: сложенные чашечкой крылья, готовые в любую секунду распахнуться с двумя центрами силы - по одному на каждое крыло. Остался последний штрих.
        Алексей нырнул в себя, пробежался от макушки к середине спины, прыгнул вниманием к лопаткам - правая оказалась чуть выше левой, и привязал к ним центры получившегося плетения.

«Попробуем, что вышло?» - впервые за весь процесс создания заклинания подумал Алексей и раскрыл глаза, готовясь активировать «Огненные крылья».
        - Ё-мое! - выдохнул парень с удивлением смотря на творящийся хаос.
        Вокруг него крутилось сразу несколько ураганов, громыхал раскатистый гром и практически без остановки полыхали ветвистые молнии.
        Сам Алексей находился где-то высоко-высоко. Внизу он с трудом мог увидеть персиковый оазис и напряженную фигуру наставника, который удерживал вокруг фруктовых деревьев универсальный щит, защищая от взбунтовавшейся стихии их единственный источник еды и энергии.
        Вот только и сам наставник, и фруктовый сад становился с каждой секундой все ближе и ближе. Будто бы он… падал?
        - Ух ё! - парня бросило в жар и он, позабыв про все отчаянно замахал руками, безуспешно пытаясь найти опору.
        Остров тем временем стремительно приближался к Алексею, и сейчас он, если бы захотел, с легкостью мог рассмотреть и удерживающего щит Арт Скала и беснующихся вокруг него грозовых элементалей.

«А была не была!» - подумал Алексей и активировал столь тщательно создаваемое плетение.
        За его спиной раскрылись два огненных крыла, бросая вокруг багровый отблеск. Падение резко замедлилось и вот он уже висит в воздухе синхронно работая лопатками.

«Получилось!» - мелькнула довольная мысль, а следом посыпались системные уведомления.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 4%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 4%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 3%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 6%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 5%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 8%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 6%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 7%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 5%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 7%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ НА 5%
        СИЛА ЗАКЛИНАНИЙ НА БАЗЕ ВОЗДУХА УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА 60%!
        ИММУНИТЕТ К ВОЗДУШНЫМ ЗАКЛИНАНИЯМ УВЕЛИЧЕНА НА 50%!
        - Позже! - крикнул Алексей, смаргивая сообщения в сторону. - Держись Арт!
        Парень видел, как непросто вольному магу защищать их персиковый сад от атак элементалей. Из носа наставника текла тоненькая струйка крови, правая рука висела плетью, но глаза мага горели ровным белым светом.
        Алексей заложил вираж, врезаясь в ближайший ураган и щедро плеснул энергией в плетение, увеличивая объем крыльев в несколько раз. Обжёгшийся элементаль, находившийся в центре воронки недовольно заворчал, но поспешил убраться с островка.
        - Знай наших! - крикнул завуч, бесстрашно врезаясь в соседний торнадо.
        За несколько минут он сумел разрушить все покушающиеся на персиковый урожай торнадо и на последних крохах энергии приземлился на поляну.
        Погасив удар об землю боковым кувырком, Алексей тут же отпрыгнул назад, уворачиваясь от молнии. Внушительного вида штормовой элементаль не желал сдаваться без боя, и сейчас, оставив Арта в покое, стремительно поплыл на парня.
        Алексей было позволил огоньку, тлевшему под сердце разгореться, как услышал окрик наставника:
        - Только воздух!
        - Принял! - крикнул в ответ Алексей.
        Бар маны сиротливо показывал дно, и вряд ли бы элементаль стал ждать, пока парень ее восстановит, поэтому Алексей создал два простеньких воздушных кулака и ухватился за центр плетения «надев» заклинания себе на руки.
        Маны больше не оставалась, а элементаль подлетал все ближе.

«А если так?» - прищурился парень, заметив колыхающиеся вокруг элементаля энергетические нити.
        Он раскинул руки в стороны и вдохнул всей грудью, потянув десятки оборванных ниточек на себя. Бар маны тут же поднялся до 7%, а вокруг Алексея закружился призванный воздушный доспех.
        - Ууууу! - недовольно взревел облапошенный элемнеталь, у которого стоящий напротив человек только что банально вытянул силу. - Уууубьюююю!
        Элементаль швырнул одну за другой несколько молний, но к его удивлению, человек попросту отбил молнии воздушными кулаками и, подскочив поближе, чувствительно замолотил кулаками по его «телу».

«Говори мне папа: иди в бокс!» - скривился Алексей, видя, что его удары лишь раздражают элементаля. - «И что дальше?»
        - Процесс… важнее результата, - послышался слабый голос наставника.
        Несмотря на то, что Алексей разогнал большую часть элементов воздуха, сильные порывы ветра и не думали стихать. И Арт Скал, закусив губу, продолжал держать щит над рощей.
        Алексей не понимал, отчего наставник тратит силы, защищая весь оазис, ведь по его мнению достаточно было прикрыть молодые ростки, но вмешиваться не стал, пытаясь воплотить в жизнь подсказку вольного мага.
        Удар! Второй! Отскочить назад и вправо. Создать воздушную ступеньку и. оттолкнувшись от нее, врезать воздушным кулаком прямо в морду лица штормового элемента. Получить ощутимый тычок в плечо, перекат назад, разбежаться, обратное сальто от поставленной воздушной стены, и снова удар!
        В какой-то момент Алексей поймал ритм и поединок стал напоминать танец, если можно назвать танцем пятнашки с разъяренным элементом воздуха. Скорее это было… родео.
        С каждой секундой схватки, Алексей узнавал о своем сопернике все больше и больше деталей. Теперь он бил не абы куда, а по энергетическим центрам элементаля и по пересечениям его манопотоков. Где-то удавалось вытянуть каплю энергии, где-то повредить энергоканал.
        Но и самому завучу не хило доставалось. Если бы не воздушный доспех, принимающий на себя те немногие удары, которые Алексей пропускал, парню бы не поздоровилось.
        В какой-то момент завуч почувствовал в себе силы и уверенность проверить одно из последних показанных Артом плетений - заклинание подчинения. Мало того, что магическую «уздечку контроля» нужно было накинуть быстро и неожиданно, так маг должен был еще пройти проверку на Интеллект и Мудрость.

«Сейчас или никогда! - подумал Алексей, формируя плетение. - Сейчас или никогда!»
        Глава 43
        Увернувшись от очередной молнии, Алексей накинул «поводок» и еще некоторое время играл с элеметалем в пятнашки. Удостоверившись, что уздечка «вошла» в почуявшего неладное противника, присосавшись к основным энергоканалам, Алексей резко дернул повод на себя.
        - Подчинись… - тяжелый взгляд мага уперся в то место, где у элемента предположительно было лицо и посверкивали две небольшие шаровые молнии. - … мне!
        ВНИМАНИЕ! ПРОВЕРКА НА ИНТЕЛЛЕКТ И МУДРОСТЬ ПРОВАЛЕНА 45 К 15
        - Мама!
        Алексею не надо было смотреть на увеличившегося в размерах элемента воздуха, чтобы понять, что его сейчас будут убивать. Единственное, что успел сделать парень - подпрыгнуть над землей, повторно активируя «Огненные крылья» и прикрыться от ударившего с небес толстого жгута молний руками.
        Алексей не думал, что делать, полностью находясь в «здесь и сейчас». Оказалось. Что сконцентрировавшись на каком-то деле, ты через некоторое время попадаешь в состояние «потока» и главное здесь - не упустить контроль над внешними условиями.
        Изначально маг хотел прикрыться от молнии руками, до сих пор окутанными воздушными кулаками, но в самый последний момент понял, что правильно будет поймать молнию.
        На поляне застыли трое.
        Элемент воздуха, вложивший все силы в сокрушительный удар, который человечишка не в силах был пережить. Вольный маг Арт Скал, с гордостью смотрящий на Алексея. И сам Алексей, не знающий, что делать с извивающимся в руках жгутом молнии.

«Выпустить ее в элемента?» - мозг, не выдержав накала событий включился, предлагая один вариант за другим. - «В землю? В воздух?»
        Алексей поморщился и прислушался к своему телу.

«А почему бы, собственно, и да?» - широко улыбнулся парень, возвращаясь в поток.
        Вдох.
        Бар маны восполняется в считанные секунды, но молния еще не кончилась, она все еще извивается в руках, прожигая воздушные перчатки.
        Выдох.
        Тысячи миниатюрных разрядов побежали по Алексею, наполняя каждую клеточку энергией, активизируя валый ток магических потоков, пробивая затыки в забитых энергоканалах и наполняя энергоцентры сырой маной.
        Вдох.
        Молния хоть и уменьшилась в два раза, но все равно представляла из себя пугающее зрелище. Алексей наклонил голову набок и смял ее, превращая в огромную шаровую молнию.
        Выдох.
        Под сердцем, совсем рядом с весело пляшущим огоньком образовалось сосущее чувство пустоты и Алексей, не медля, потянулся этим чувством к молнии, которая уже жгла ладони.
        Вдох.
        Ослепительный шар плазмы внезапно исчез, куда испарившись из рук мага. Сам маг сложил свои огненные крылья и завис в воздухе без всякой поддержки. Его тело словно светилось изнутри.
        Выдох.
        Алексей открыл глаза и Арт Скал с элементалем воздуха увидели абсолютно белые зрачки, искрящиеся молнией.
        ВНИМАНИЕ! СИСТЕМНЫЕ УВЕДОМЛЕНИЯ
        ИММУНИТЕТ
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 4%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 3%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 9%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДУХУ НА 8%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЕДИНЕНИЯ С ВОЗДУХОМ!
        ПЕРЕРАСЧЕТ ПАРАМЕТРОВ:
        ИММУНИТЕТ К ВОЗДУШНЫМ ЗАКЛИНАНИЯМ УВЕЛИЧЕН НА 90%!
        СИЛА ВСЕХ ВОЗДУШНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ УВЕЛИЧЕНА В ДВА РАЗА!
        СКОРОСТЬ СОЗДАНИЯ ПЛЕТЕНИЯ УМЕНЬШАЕТСЯ В (ВОЛЯ/ИНТЕЛЛЕКТ) РАЗ.
        ВАМИ ПОЛУЧЕНО ПРИГЛАШЕНИЕ ОТ СТАРШЕГО ЭЛЕМЕНТАЛЯ ПОСЕТИТЬ ПЛАН ВОЗДУХА (РАЗ В МЕСЯЦ, ОТНОШЕНИЕ: ЗАИНТЕРЕСОВАННОЕ)
        ВАМ ДОСТУПЕН ВЫЗОВ СРЕДНЕГО ЭЛЕМЕНТАЛЯ ВОЗДУХА (ПРОВЕРКА НА ИНТЕЛЛЕКТ И МУДРОСТЬ)
        ВАМ БОЛЬШЕ НЕ НУЖЕН ВЕЕР. ГДЕ БЫ ВЫ НИ НАХОДИЛИСЬ, ВЫ МОЖЕТЕ ОДНИМ ЩЕЛЧКОМ ПАЛЬЦЕВ ВЫЗВАТЬ ЛЕГКИЙ ВЕТЕРОК.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ВОЛЯ
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ИНТЕЛЛЕКТ
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ЛОВКОСТЬ
        - Отпускай его, - Арт кивнул на замершего элемента Воздуха, не обращая внимания на глаза младшего ученика II ранга, - и порежь персик, сейчас будем разбирать твои ошибки.
        - Как отпустить? Какие ошибки? - еще не отошел от горячки боя Алексей. - Наставник, мне снова плюшек отсыпали. Целую гору!
        - Отпусти элементаля на его родной план и порежь мне персик, - терпеливо повторил Арт Скал. - Потом системные уведомления прочитаешь.
        - Хорошо, - Алексей изучающе посмотрел на сгусток воздуха, колыхающийся в нескольких шагах от него. - Ты можешь… идти к себе?
        Элементаль снисходительно посмотрел на Алексея и растаял в небольшом окне телепорта, в котором парень успел разглядеть острые пики снежных гор. Незаметно появившийся портал схлопнулся также быстро, оставив парня в легком недоумении.
        - Наставник, - Алексей потряс головой и направился к персиковой роще за фруктами. - я уже понял что это была инициация Воздухом, но почему здесь?
        Алексей посмотрел на землю, но не увидел ни одного упавшего на землю персика. Динамический щит вольного мага справился со своей задачей, сохранив рощу непотревоженной.
        - Хороший вопрос, - кивнул Арт, аккуратно ощупывая правую руку, - пока что мне в голову приходит только один вариант. Или Система неисправная, или ты чертов воздушный гений.
        - Сейчас помогу! - Алексей снял с ветки два персика и быстро, но аккуратно разрезал их на ровные аппетитные дольки. - У меня есть браслетик со вложенным исцелением легких ран!
        - Ты умудрился принести на Полигон артефакты? - удивился маг, - но это же…
        - Только те, которые были на мне, - поморщился завуч, - к сумке, например, доступа так и нет.
        - И не должно быть, - нахмурился Арт, - ладно, разберемся! Угощайся! - маг кивнул на порезанный персик.
        - Только после старших, - покачал головой Алексей, порадовавшись про себя, что сумел пройти очередную проверку своего учителя.
        - Молодец, - довольно улыбнулся Арт, - не зазвездился, после того, как инициацию прошел. Помнишь про уважение к старшим. Рассказывай, давай, как с молнией справился?
        Алексей дождался, пока наставник отведает нарезанного фрукта и сочно хрустнул долькой.
        - Знаете, - задумался парень, - у меня было такое чувство, будто я нахожусь в потоке, и мне казалось, что ответы на все мои вопросы находятся внутри меня. Я просто знал, что нужно делать, понимаете?
        Глаза имперского мага, из которых только-только ушел белоснежный огонь, полыхнули ярким росчерком молнии.
        - И мне всегда было интересно, что произойдет с человеком, если в него ударит молния, но он в это время не будет стоять на земле? И когда я ее поймал, я одновременно был спокоен и сфокусирован на борьбе со стихией, и в тоже время я почувствовал какое-то непонятное родство. А дальше оно как-то само…
        - Как будто ты уже так делал? - подсказал Арт.
        - Да, - задумался Алексей, - как будто я уже так делал... Ну, или мне это снилось.
        - Снилось, говоришь? - глубокомысленно протянул Арт Скал, - может и вправду так. Судя потому, что я увидел в твоих воспоминаниях, защита нашего мира трещит по швам и прорех или, как их сейчас называют форточек, становится все больше и больше…
        - Наставник, вы читаете мои мысли? - в лоб спросил Алексей.
        - Да, - кивнул вольный маг. - Информационный голод подчас сильнее обычного, да и к тому же ты сейчас часть Сети, пусть даже и на правах удаленной точки. Мой уровень доступа несколько выше твоего, поэтому я счел рациональным подключиться к пулу твоих воспоминаний.

«Несколько выше, конечно», - хмыкнул про себя Алекскей.
        - Да и потом, у нас слишком мало времени на разговоры, - Арт посмотрел на высаженный их руками сад. - А тебе куда полезней тренироваться, чем чесать языком.
        - Это да, - согласился завуч, - но наставник! Я даже не почувствовал вашего касания!
        - Седьмой месяц обучения, - мягко улыбнулся Арт Скал. - если, конечно, сохранишь взятый темп.
        - Здорово! - Алексей с предвкушением посмотрел вдаль, - с детства мечтал читать мысли! Наставник, а какие еще направления кроме стихийных мы будем изучать?
        - Знаешь, младший ученик второго ранга, по моему разумению, каждый маломальски уважающий себя маг, должен хорошо разбираться не только в стихийных техниках - уже знакомые тебе Огонь, Воздух, Вода и Земля, но также уверенно владеть магией Смерти и Жизни, Ментала и Слова. Ну и, конечно же, быть специалистом в Артефакторике и Ясновидении. Думаю, ты был бы не прочь узнать о свойствах твоей броньки?
        - Верно, - медленно кивнул Алексей, осмысливая перечисленные вольным магом направления, - весьма не прочь.
        - Вот и узнаешь, - с веселой улыбкой обломал парня Арт. - А теперь, подойди-ка сюда… ученик.
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ПРИСВОЕН СТАТУС: МЛАДШИЙ УЧЕНИК III РАНГА
        СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ УВЕЛИЧЕНА НА 13%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 5,4%.
        Внимание! Вам присвоен статус: ученик
        Скорость регенерации маны и здоровья увеличена на 15%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 6%.
        ПОЛУЧЕНА СПОСОБНОСТЬ: ПРИЗРАЧНАЯ СВЯЗЬ
        - Призрачная связь? - Алексей мгновенно вычленил из системного уведомления самое важное. - Это что?
        - В сложной ситуации ты сможешь со мной связаться, - дернул плечом Арт Скал, бережно разминая правую руку. - Как, впрочем, и я.
        - Это… ценно, - пробормотал Алексей, раздумывая, кому эта связь нужна больше.
        С одной стороны он теперь теоретически в любой момент мог обратиться за помощью к профессиональному магу и не просто магу, а учителю, но с другой стороны, в голове сразу же возникали вопросы.
        Будет ли работать связь после окончания Полигона? Не пытается ли Арт Скал его использовать в темную, чтобы выбраться отсюда? Какие возможности дает это умение?
        Вопросов было много и Алексей, решив не откладывать дело в долгий ящик, спросил напрямую.
        - Наставник, скажите…
        - Я не знаю, будет ли работать связь, когда придет время тебе уходить, - вольный маг смотрел ему в глаза и, размерено роняя слова, последовательно отвечал на заданные вопросы. - И я не собираюсь использовать тебя в темную, но ты прав, считая, что этот навык - одна из возможностей выбраться отсюда. Сидеть здесь, когда моему миру угрожает опасность я не собираюсь. Как видишь, я с тобой предельно откровенен.
        Арт покосился на оставшуюся дольку нарезанного персика.
        - Знал бы ты, как меня тошнит от них! -маг дернул щекой, но фрукт в рот все-таки закинул. - Ну а дополнительные свойства раскрывать тебе пока не буду. Скажу одно: для активизации любого свойства необходимо добровольное обоюдное согласие. В чем-то тебе даже повезло. Раньше за такую возможность могли и убить…
        - Ладно, - Алексей удостоверился, что система не дает никакой дополнительной информации о навыке, - разберемся.
        - Разберемся, - серьезно кивнул Арт и посмотрел на висящий над поляной таймер. - Тебе бы сейчас поспать… ученик, но, думаю, после такого заряда бодрости, как та молния ты вряд ли уснешь.

0 ЛЕТ 10 МЕСЯЦЕВ 3 ДНЯ 13 ЧАСОВ 22 МИНУТЫ 11 СЕКУНД
        - Сна нет ни в одном глазу, - подтвердил Алексей, прислушавшись к внутренним ощущениям, - свеж и бодр, несмотря на тумаки элементаля!
        - Ну тогда приступим к следующей стихии, - Арт вытянул вперед правую руки и осторожно повращал кистью, - все-таки без этих персиков пришлось бы худо. Итак, ученик, как думаешь, что на очереди: Вода или Земля?
        Глава 44
        Как Алексей и ожидал, следующей стихией оказалась вода.
        И если в течение первого месяца Алексей испытывал к водной стихии чуть ли не физическое отвращение, то сейчас, после того, как он овладел Воздухом, Вода не вызывала такого неприятия. Алексей с удивлением открыл для себя связь непримиримых ранее стихий.
        Больше всего имперскому магу понравилась «Огненная вода» или, как он называл это плетение про себя - «Кипяток».
        Во всех земных играх и фильмах, водяные заклинания всегда были тесно связаны со льдом и Алексей, получивший власть над магией, уже не раз пользовался водными сосульками и ледяными иглами. Парень с трудом представлял, как можно совместить несовместимое.
        - Представь, ученик, - Арт Скал, полностью оправившийся, благодаря персикам, от ран, стоял напротив Алексея в центре площадки, - два мага с примерно одинаковой силой и умением, кто победит в схватке?
        - Тот, кто атакует первым? - Алексей внимательно следил за всеми движениями наставника, ожидая от него очередного «подарка».
        - Верно, - кивнул вольный маг, - еще?
        - Не знаю, - честно признался Алексей. - более опытный?
        - И это верно, - согласился Арт. - А что ты скажешь на это?
        Завуч тут же вскинул щиты, ожидая атаки, но со стороны наставника не прилетело ни единой капли воды или самой завалящейся сосульки. Алексей нахмурился. Он не мог объяснить словами, но откуда-то знал, что только что пропустил нечто очень важное.
        Он смахнул рукавом проступивший на лбу пот.

«Жарко», - парня слегка повело в сторону, но он упрямо стиснул зубы, пытаясь сообразить, что с ним происходит. Казалось, по венам разлился огонь, глаза немилосердно заболели, а голова вот-вот была готова лопнуть от боли.
        Алексей накинул на себя водяной щит, после чего выверенным движением разрушил структуру плетения, попав под самый настоящий душ. Вот только лучше не стало. От разгоряченного тела во все стороны ударил пар.

«Какого черта?» - запаниковал парень. - «Что со мной происходит?!»
        Он в любой момент мог пробудить искру истинного огня, притаившуюся под сердцем, но интуитивно догадывался, что этот финт ушами хоть и спасет ему жизнь, но не поможет ни на шаг подобраться к истине.

«Будто кипяток по жилам течет!» - зло подумал Алексей, - «Погоди-ка…Кипяток!»
        Не тратя времени на слова, Алексей сделал единственное, что ему пришло в голову - зачерпнул сырой энергии и плеснул вокруг себя, насыщая и уплотняя свою ауру. Давление тут же пропало и жар начал потихоньку спадать.
        - Съешь персик, - посоветовал Арт, устало улыбаясь, - понял, что произошло?
        - Вы каким-то образом чуть не вскипятили мою кровь, - Алексей послушно направился к персиковой рощи. - Вот только я так и не понял как! Не заметил ни плетения, ни заклинания.
        - Это плетение называется «Огненная вода» и защищаться от него должен уметь каждый маг. - Арт ловко поймал кинутый учеником персик и впился в него зубами. - Как же меня от них… Кхм. Какие же они вкусные, - поправился маг.
        - Так маны не хватит! - возмутился Алексей. - Или есть другой способ?
        - Есть, - улыбнулся наставник. - ты сжег мое плетение, подсаженное к тебе в ауру, а мог напрямую понизить температуру своей крови.
        - Хм, - протянул парень, - а как?
        - Также, как ты ловил свои мысли, - усмехнулся Арт, - только сейчас твоя задача почувствовать биение жизни в своем теле. Придется немного залезть в школу Жизни, но это не критично. Сосредоточься на пульсе или порежь себе палец и сфокусируйся на вытекающей крови.
        - А не получится, - парень покрутил в воздухе рукой с недоеденным персиком, - как в тот раз?
        - Я прослежу, - успокоил его Арт, - в тот раз я, кхм, немного отвлекся на сад и упустил момент открытия портала. Ты для их плана как маяк светишься, вот и налетели сюда.
        - Понял, принял, - кивнул Алексей и подозрительно посмотрел на наставника, - в этот раз просто медитация, без философии?
        Арт Скал вздохнул и выразительно поднял левую бровь.
        - Ты знаешь достаточно, чтобы на этот раз справиться самому. Тем более третья инициация идет легче всего. Тебя буквально вытолкнет на Водный план, - маг оценивающе посмотрел на парня. - Главное помни, вода - это жизнь.
        - Хорошо, - кивнул Алексей, привычным движением закидывая персиковую косточку в выкопанную ямку. - Я готов.
        В этот раз Арт Скал не стал учить Алексея всевозможным плетениям на базе огня, ограничившись «Кипятком» и защитой от него. У имперского мага было множество вопросов, но он благоразумно промолчал, доверившись своему учителю.
        - Знаешь, Алексей, - Арт Скал, изменив своей привычке, уселся не на облюбованное бревнышко на берегу озера, а прямо на землю, напротив Алексея. - Я подслушал у тебя в памяти интересную песню, и я уверен, что она поможет тебе, кхм, «поймать волну». И пусть эта песня более огненная, что ли, но она поможет тебе проникнуть в суть водной стихии.
        В голове у парня сами собой всплыли давно забытые строчки любимой некогда песни:
        Легенды делают нас мудрей,
        Мы чувствуем пульс единой Вселенной!
        Апостол Пётр - хранитель ключей -
        в волшебном танце с Прекрасной Еленой.
        - Почувствуй пульс единой Вселенной, - шепнул напоследок наставник, растворяясь в мелодии песни. - … карлик небесный - крылатый колибри - любил на заре напиться росою…
        Алексей изо всех сил пытался удержаться на ставшей уже такой родной поляне, но его неумолимо затягивало в водоворот образов, звуков и ощущений.
        Адам и Ева проснулись с утра
        их друг Гелиос гордился работой,
        всю неделю будет жара,
        дельфийский оракул следил за погодой.
        Музыка играла сама - где-то на периферии сознания, а пронзительный голос Ляписа Трубецкого задевал невидимые струны души.
        Карлик небесный - крылатый колибри -
        любил на заре напиться росою,
        зебры, кентавры, волки и тигры,
        мифы бурлят горной рекою.
        Перед Алексеем проносились десятки, сотни удивительных существ - единороги, грифоны, крылатые серафимы, рыжая мантикора, леприконы, феи и многие-многие другие. Существа появлялись из огромного водопада и исчезали где-то за горизонтом.
        Хромой Вулкан разводит огонь -
        Тору нужен кованый молот,
        единый Творец держит ладонь
        над картой жизни, где будет город.
        Внезапно верхушка водопада взорвалась и во все стороны хлынул обжигающие струи воды. Ошпаренные обитатели мифов брызнули во все стороны, прячась за спиной Алексея.
        Легенды делают нас мудрей,
        мы чувствуем пульс единой Вселенной!
        Апостол Пётр - хранитель ключей -
        в волшебном танце с Прекрасной Еленой.
        Танец. Завуч вновь кружился в танце, то уворачиваясь от обжигающих капель воды, то отбивая ледяным щитом очередную струю кипятка. Существа за его спиной молчали, не подавая признаков жизни, но Алексей знал, что они там, и что он - их единственная защита.
        Тем временем вокруг становилось все жарче и жарче.
        В какой-то момент завуч понял, что его кровь вновь закипает. Ухмыльнувшись, Алексей насытил свою ауру маной, заранее торжествуя победу. Но не тут-то было. Давление несколько ослабло, но спустя пару мгновений навалилось с удвоенной силой.
        - Лёд! - крикнул Алексей, помогая себе вербаликой.
        Во все стороны от мага хлынули волны холода, на лету замораживая все встречное. Решение наполнить энергию не свою ауру, а окружающий мир возникло спонтанно. Где-то под сердцем, там где маленький огонек и юркая молния танцевали сейчас жаркую джангу.
        - Лёд! - он не знал, откуда возьмется столько энергии, чтобы напитать весь окружающий мир, но точно понимал, что это единственный верный путь.
        Взорвавшийся водопад громко хмыкнул, почувствовав идущий от человека холод и неожиданно уступил. Прекрасный водный мир, только что пышущий жизнью и красотой, в мгновение ока покрылся ледяной коркой льда.
        Алексей не стал оборачиваться, чтобы посмотреть на пленников мифов. Он откуда-то знал, что стоит ему оглянуться, как они все умрут.
        - Гребаный Орфей, - пробормотал парень покрывшимися инеем губами. - Орфей? А почему бы и да?
        Легенды делают нас мудрей,
        мы чувствуем пульс единой Вселенной!
        Апостол Пётр - хранитель ключей -
        в волшебном танце с Прекрасной Еленой.
        Алексей «выкручивал» громкость на максимум, отдавая музыке всего себя.
        Хромой Вулкан разводит огонь -
        Тору нужен кованый молот,
        единый Творец держит ладонь
        над картой жизни, где будет город.
        Белесая корка застывшего водопада оглушительно громко хрустнула, обрушившись вниз большим куском льда.
        Карлик небесный - крылатый колибри -
        любил на заре напиться росою,
        зебры, кентавры, волки и тигры,
        мифы бурлят горной рекою.
        Окружающий Алексея мир таял. Казалось, вода была повсюду - снизу, сбоку, сверху.
        Адам и Ева проснулись с утра
        их друг Гелиос гордился работой,
        всю неделю будет жара,
        дельфийский оракул следил за погодой.
        Вода действительно была повсюду - Алексей задержал дыхание, стараясь не думать, что происходит с гостями из мифов, сгрудившимися у него за спиной. Маны не было от слова совсем. В животе что-то ухнуло и тут же засосало под ложечкой - маг понял, что еще немного и он, прошедший единение с двумя стихиями из четырех, банально захлебнется водой.

«Мать, мать, ма-ать!» - беззвучно заорал Алексей, судорожно перебирая в голове варианты спасения
        - Вода - это жизнь, - гулко прозвучали в голове слова наставника, - это жизнь…

«С Богом!» - отстраненно подумал Алексей. Страх ушел, уступив место жгучему любопытству.
        Алексей «вздохнул» всем телом.
        Вода хлынула ему в легкие, но вместо того, чтобы захлебнуться, Алексей почувствовал, как она проходит сквозь него, насыщая каждую клеточку свежестью и прохладой. На секунду маг испугался, что вода затушит внутренний огонь, горящий под сердцем, но не тут-то было. Огонек превратился в огненную каплю, внутри которой посверкивала юркая молния.
        Несколько лет назад, на одном из классных часов, Алексей Александрович смотрел со своими учениками фильм про воду. Какой-то японский ученый провел серию экспериментов, замораживая воду в то время, как рядом играла музыка или включались записи эмоциональных речей. И в зависимости от типа звука - рок, классика, рэп или слова любви, выступление нацистских лидеров - замораживаемая вода превращалась в различные узоры.
        Острые, резкие углы, асимметрия «снежинок» и общая неаккуратность рисунка соответствовала тяжелому року и фашистским лозунгам. Красивые аккуратные снежинки и симметричные узоры получались после классической музыки и мягкой речи, наполненной любовью.
        Вода сохраняет и передает информацию - вот какой вывод был сделан тем японским ученым.
        И Алексей, каждый раз перед тем, как выпить стакан воды незаметно для окружающих, шептал, «заговаривая» воду. «Счастье, мудрость, здоровье, любовь» - это была его личная мантра. И он действительно верил, что вода передает и сохраняет информацию.
        И сейчас он в этом убедился.
        В голову хлынули сотни и тысячи образов и картинок. Если бы у Алексея сейчас была голова, она бы взорвалась от количества информации, которая хлынула ему в ум.

«Как нет тела?» - отрезвила внезапная мысль, плотиной вырастая на пути информационной лавины.
        Алексей прислушался к себе - вместо рук плескались волны, вместо ног - бурлили течения, вместо тела шумел океан.
        Чувство единения с водой и миром захлестнуло парня с головой.
        Вода и вправду оказалось жизнью. И сейчас перед Алексеем во весь рост встала серьезная проблема - не потерять себя в этом бесконечном водовороте воспоминаний.

«Кто я?» - подумал океан, пытаясь осознать себя.
        Где-то на периферии сознания бились друг с другом с десяток сущностей, претендуя на главенство. Пока что лидировал какой-то шаман, подчиняя себе остальные сущности и маг воды, который вместо спора со своими конкурентами, работал напрямую с океаном, располагая его к себе.
        Океан лениво наблюдал за сражением сущностей, терпеливо дожидаясь, кто возьмет вверх. Внезапно где-то в глубине полыхнула волевая огненная капля, ощутив незримую поддержку находящихся за спиной сказочных созданий.

«Черта с два!» - дерзкая капля начала стремительно разрастаться, поджигая собой океан. - «Хрен вам, а не мое тело!»
        Алексей, опираясь на огонек и молнию, волевым усилием превращал океан в «Кипяток», избавляясь от неожиданно появившихся конкурентов.
        Первым исчез шаман, почти подчинивший остальные осколки душ. Следом начали сгорать и остальные претенденты на сознание Алексея.

«Стой! Не сжигай! Помогу!» - ворвался в ум чей-то хриплый голос. - «Сможешь в любое время призывать меня в качестве элементаля!

«Эх Цита не хватает или Арт Скала! Некому подсказать!» - подумал Алексей, не ослабляя напора.
        Но водник был не прост и, похоже, знал как защищаться от «Кипятка».

«Не дури! Где ты еще найдешь доступ к Водному плану?!» - водник не унимался, но с каждой секундой его голос слабел все сильнее.

«Какие гарантии, что ты не попытаешься завладеть моим телом?» - решился, наконец, Алексей.

«Любые!» - голос было еле слышно, - «Даю слово! Клятву даю!»

«Принимаю клятву», - по наитию ответил Алексей, мысленно протягивая руку воднику.

«Слава Сети!» - буркнул хриплый голос. - «Как вернешься, вызови меня как можно скорее, здесь тяжело удерживать целостное сознание».

«Разберемся!» - отмахнулся Алексея, чувствуя, как силы покидают его.
        Открыв глаза, он обнаружил себя на ледяной глыбе, дрейфующей посреди бескрайного океана. Под сердцем, рядом с жарким огоньком и юркой молнией появилась гибкая капля воды. Обернувшись, Алексей с удовольствием увидел сидящих на льдине существ.
        - Ну, дальше, как-нибудь сами, ребят, - улыбнулся Алексей, смотря на белоснежного единорога, на котором сидели леприконы.
        Стоящая рядом мантикора фыркнула и благодарно кивнула, распахивая крылья. Следом на Алексея обрушился шквал эмоций, хлынувший от находящихся на айсберге мифических существ.
        Русалка, сидящая на краю льдины призывно улыбнулась магу и соблазнительно изогнувшись, без всплеска ушла под воду. Захлопали десятки крыльев и сотни фей, грифонов, гарпий и прочих крылатых существ.
        - Откуда вас здесь столько? - пробормотал себе под нос Алексей, волевым усилием задавив рвущиеся наружу эмоции.
        Из-под воды вынырнул огромный зеленый остров и вся орава спасенной живности в рассыпную бросилась туда.

«Ты правильно понял», - прозвучал на краю сознания хриплый голос, - «Это тени мифов и легенд, которые боги спрятали на стихийные планы.
        - На огненном и воздушном я их не заметил, - пожал плечами Алексей, наблюдая за тем, как перед ним расплывается зеркальная гладь телепорта.

«Не знаю, не знаю» - с сомнением протянул водник, - «Только слепой не заметит касание Феникса в твоей ауре»
        - Касание Феникса? - удивился Алексей, отмечая, что телепорт уже окончательно сформировался и призывно мигал, приглашая Алексея вернуться на Полигон.

«Вижу тебе уже пора» - до Алексея донесся голос невидимого водника, - «Позже расскажу про Феникса, не забудь только меня вызвать как только выйдешь отсюда!»
        - Ладно, я вытащу тебя отсюда. - кивнул парень.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДАЛИ ОБЕЩАНИЕ. МАГИ ЧЕРПАЮТ СИЛУ В ДАННЫХ ИМИ ОБРАЩЕНИЯХ И КЛЯТВАХ. НО ПОДЧАС ДАЖЕ ОДНА НЕСДЕРЖАННАЯ КЛЯТВА МОЖЕТ ЛИШИТЬ МАГА ВСЕЙ СИЛЫ. БУДЬТЕ ОСТОРОЖНЫ СО СВОИМИ ОБЕЩАНИЯМИ.
        И, мазнув глазами по появившейся перед ним надписи, шагнул в водную рябь портала.
        Глава 45

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 12 ДНЕЙ 12 ЧАСОВ 15 МИНУТ 11 СЕКУНД
        - Сколько-сколько я там пробыл? - удивился Алексей, по традиции нарезая персики аккуратными кубиками.
        Завуч теперь не просто восполнял фруктами силы и энергию, но не жалел времени красиво оформить блюдо. На ледяном блюде ровными рядами лежала отчищенная от бархатной кожицы мякоть спелых персиков, перемежаясь узкими дольками слегка недоспелых плодов.
        - Почти три недели, - Арт Скал кивнул на таймер. - Ну, давай, рассказывай, как прошло единение с Водой!
        Стоило наставнику упомянуть про единение со стихией, как на парня обрушился град системных уведомлений.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 4%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 3%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 9%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОДЕ НА 8%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЕДИНЕНИЯ С ВОДОЙ!
        ИММУНИТЕТ К ЗАКЛИНАНИЯМ НА БАЗЕ ВОДЫ 90%!
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ ВСЕХ ВОДНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ УВЕЛИЧЕНА В ДВА РАЗА!
        ШАНС КРИТИЧЕСКОГО УДАРА УВЕЛИЧИВАЕТСЯ В (ВОЛЯ/ИНТЕЛЛЕКТ) РАЗ.
        ВАМ ДОСТУПЕН ПОРТАЛ НА ПЛАН ВОДЫ (РАЗ В МЕСЯЦ, ОТНОШЕНИЕ: СИМПАТИЯ)
        ВАМ ДОСТУПЕН ВЫЗОВ МЛАДШЕГО ЭЛЕМЕНТАЛЯ (БЕЗ ПРОВЕРКА НА ИНТЕЛЛЕКТ И МУДРОСТЬ)
        ВАМ БОЛЬШЕ НЕ НУЖНА ФЛЯГА. ГДЕ БЫ ВЫ НИ НАХОДИЛИСЬ, ВЫ НЕ УМРЕТЕ ОТ ЖАЖДЫ.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ВОЛЯ
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ХАРИЗМА
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К МУДРОСТЬ
        - Наставник, - Алексей быстро пробежался взглядом по системным уведомлениям, - во-первых, спасибо за подсказку про жизнь, а во-вторых, я встретился там с кучей мифических существ. Всякие единороги, феи…
        Алексей с опаской посмотрел на наставника, ожидая, что тот поднимет его на смех. Но несмотря на сюр и бредовость описываемой ситуации Арт Скал серьезно кивнул, призывая ученика продолжить рассказ.
        - Наставник, это был… очень негостеприимный план. Поначалу все было здорово - огромный водопад сотни существ, но потом вода превратилась в кипяток, стремясь ошпарить все вокруг. Потом мне пытались вскипятить кровь, я охладил свою ауру и весь окружающий мир, а потом стало ну очень холодно и я, наоборот, согрел весь мир. Лед треснул и я оказался под водой. Я был… океаном и у меня перед глазами пронеслись тысячи чужих жизней.
        Алексей поежился, заново переживая те минуты.
        - Я чуть было не растворился в чужих воспоминаниях. Если бы не помощь этих, кхм, существ, я бы наверно потерялся среди них.
        - Сильно в этом сомневаюсь, - покачал головой Арт, - впрочем, продолжай.
        - Так вот, пока остальные бились за власть над моим телом, я использовал «Огненную воду» и вышвырнул их вон!
        - Вижу, не всех, - заметил Арт, всматриваясь в ауру ученика.
        - Да, один их духов предложил помощь, - Алексей не стал говорить про клятву, - и попросил призвать его как только вернусь сюда.
        - Не стоит, - покачал головой вольный маг. - Не забывай, что мы сейчас с тобой, по сути, находимся внутри книги, в огромном пространственном кармане, где время разогнано в десятки тысяч раз. И если ты его сейчас призовешь, то это может быть последняя приятная вещь, которая с ним случиться.
        - То есть ему придется ждать как минимум девять месяцев, прежде, чем я смогу открыть портал на план Воды?
        - Не могу ответь на этот вопрос, - Арт потер переносицу. - Может не пройти и пары секунд, а может пройдут десятки лет.
        - Он умрет? - хладнокровно уточнил парень.
        - Потеряет разум ты хотел сказать? - поправил Алексея Арт скал. - Да, скорей всего. Хотя, мы не знаем сколько он там находится. Если достаточно давно для того, чтобы научиться прятать свой разум, то выдержит.
        - Ясно, - Алексей доел персик и посмотрел на вольного мага, - наставник, что дальше? Земля?
        - Подожди, торопыга, - засмеялся Арт. - Тебе еще осваивать школы Воды! После единения со стихией процесс должен пойти в несколько раз быстрее, но все равно понадобится минимум неделя.
        Алексей отбросил постыдные мысли о сне и с коротким поклоном поднялся на ноги.
        - Я готов, наставник!
        - Готов он! - проворчал маг, старательно делая вид, что не очень-то и доволен «скромными» успехами ученика. - Ну, поехали…
        Следующую неделю Алексей полностью посвятил водной стихии.
        Под руководством наставника он не просто швырял острые сосульки и создавал ледяные щиты, но активно сочетал стихии. Шторм с молниями и ливнем из сосулек, Снежная метель с бритвенно-острыми снежинками, гейзеры и двойные фаерболлы, внутри которых находилось водяное ядро. Щит останавливал огненную оболочку, а водяная начинка ошпаривала условного противника, лишая его концентрации.
        Под конец недели Алексей даже умудрился насытить это водяное ядро зарядом молнии, на что Арт скал уважительно покачал головой, восхищаясь изобретательностью своего ученика.
        У магов, после прорыва с Воздушного плана, казалась пошла белая полоса. Алексей, медитируя с наставником на берегу озера заметил разбегающиеся со дна сияние и, дождавшись, когда все озеро будет полыхать лунным светом, залез в воду, продолжив медитацию там. Арт скал не соврал, ровно через пятьдесят минут основные характеристики Алексея скакнули, увеличившись на 20%.
        Правда корежило Алексея, за раз получившего по единичке в каждой характеристике, а в Интеллект и вовсе две, знатно. Предложи ему Арт искупаться так еще раз, не факт, что он бы согласился. Это, поистине, непередаваемые ощущения - чувствовать, как рвутся сухожилия, гнуться суставы, нарастает мышечная масса, а мозг взрывается от количества опускаемой раньше информации
        Высаженная персиковая роща разрослась и дала цвет. Еще немного и можно будет собирать первый урожай.
        В общем, все шло просто отлично, но с каждым днем Алексей все сильней чувствовал приближение какой-то беды. Он не мог сформулировать свои опасения словами, но точно знал - с каждой секундой времени остается все меньше и меньше.
        Опасения Алексея подтверждались хмурыми взглядами наставника, которые он бросал на висящий над поляной таймер.

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 5 ДНЕЙ 6 ЧАСОВ 29 МИНУТ 45 СЕКУНД
        Арт Скал спешил, и Алексей видел это, стараясь освоить как можно больше плетений и взять от вольного мага как можно больше знаний. И наставник с радостью шел ему навстречу, щедро делясь своим опытом, рассказывая о небольших нюансах и раскрывая перед Алексеем мир стихийной магии.
        Следующие пять дней оба, и ученик и учитель практически не спали, спасаясь медитациями, стремясь объять необъятное. Оба, не сговариваясь, спешили успеть до того, как бездушный таймер, неумолимо отсчитывающий время, доберется до окончания третьего месяца.
        - Тоже чувствуешь? - Арт Скал присел на свое любимое бревно и задумчиво посмотрел сначала на персик, потом на таймер.

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 0 ДНЕЙ 0 ЧАСОВ 6 МИНУТ 11 СЕКУНД
        Алексей молча кивнул и неохотно хрумкнул фруктом.
        - Честно говоря, я сомневаюсь, что мы доберемся с тобой до предвидения, но должен заметить, что интуиция у тебя развита просто великолепно. - Арт с плохо скрываемым отвращением посмотрел на персик и взялся за нож. - Как же меня уже от них… кхм, как же они мен радуют!
        - Наставник, - Алексей невольно улыбнулся, наблюдая внутренней борьбой за вольного мага. - Разрешите два вопроса?
        - Валяй, - бросил Арт, лениво ковыряясь кинжалом в персике.
        - Скажите, почему вы все время поправляете себя и формулируете позитивные конструкции? Ведь я вас прекрасно понимаю! Меня самого уже тошнит от этих персиков!
        - Обожаю эти персики! - коротко хохотнул Арт Скал. - А второй вопрос какой?
        - Какая польза от порталов на стихийные планы? - Алексей отложил надкусанный фрукт в сторону и взялся за сухую веточку, рисуя на земле малый круг призыва. - Эти элементы, как выстраивать с ними отношения?
        - Хорошие вопросы, - довольно кивнул вольный маг. - Сначала отвечу на первый. Хотя, думаю, ты и сам знаешь ответ. Можешь называть это самовнушением или позитивизмом, но по сути это обычная прагматика. Если бы у меня был выбор что есть, я бы не стал есть то, что мне не нравится. Но в наших условиях, выбора нет. Значит, неважно нравится мне эти персики или нет, но я буду их есть. Так почему бы не сделать этот процесс более… хм, приятным?
        - То есть это, по сути, самообман? - уточнил парень.
        - Не совсем, - покачал головой Арт. - Вот смотри, что такое страдание?
        - Страдание? - несколько растерялся Алексей. - Ну, этого когда тебе плохо.
        - Ты точно учитель, ученик? - недовольно покосился на Алексея Арт Скал. - Кто же тебя учил через «когда» определение формулировать?

«Наш человек» - у Алексея промелькнула довольная мысль. Парню нравилось из каждого разговора узнавать про своего наставника какие-нибудь мелкие детали, благодаря которым его портрет приобретал все большую целостность.
        - Страдание - это такое состояние, при котором человек испытывает переживания или другими словами мучается.
        - Хорошо, пусть так, - Арт Скал на несколько мгновений задумался. - А что такое боль?
        - Физическая или вообще? - тут же уточнил Алексей.
        - Или вообще, - усмехнулся Арт, - что бы ни значило.
        - Боль - это физическое или эмоциональное страдание? - предположил Алексей.
        - А какая тогда разница между болью и страданием? - поднял левую бровь Арт Скал.
        - Боль понятие больше физическое, а страдание - моральное?
        - Интересный подход, - покивал вольный маг. - А что если я скажу тебе, что страдание - это боль, умноженная на сопротивление?
        - Интересный подход, - пробормотал Алексей, вникая в суть фразы. - Да, думаю, это идеальное описание этого состояния.
        - В данный момент для меня кушать персики - это боль. - Арт, словно извиняясь, пожал плечами. - Но я осознанно устраняю сопротивление и избавляю себя от страданий.
        Арт Скал довольно посмотрел сначала на Алексея, потом на порезанный персик и добавил.
        - К тому же я действительно люблю персики, даже несмотря на то, что они, кхм, немного надоели мне за эти три месяца.
        - Понял, - Алексей уважительно покачал головой, отдавая должное такой простой, но такой эффективной формуле. - Получается, нужно просто принять происходящее с тобой.
        - Все верно, - кивнул маг.
        - Спасибо, - протянул Алексей, - а что насчет второго вопроса?
        - Об этом попозже, - поморщился вольный маг, покосившись на таймер.
        - Если будет это попозже, - вздохнул Алексей, проследив за взглядом наставника.
        Ощущение надвигающихся неприятностей буквально звенело в воздухе, заставляя волноваться и совершать необдуманные поступки. Алексей крепко сжал заранее приготовленный персик в руке и принялся следить за отсчитывающим последние секунды таймером:

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 0 ДНЕЙ 0 ЧАСОВ 0 МИНУТ 3 СЕКУНДЫ

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 0 ДНЕЙ 0 ЧАСОВ 0 МИНУТ 2 СЕКУНДЫ

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 0 ДНЕЙ 0 ЧАСОВ 0 МИНУТ 1 СЕКУНДА
        Глава 46

0 ЛЕТ 9 МЕСЯЦЕВ 0 ДНЕЙ 0 ЧАСОВ 0 МИНУТ 0 СЕКУНД
        Таймер на мгновение дрогнул, замирая, а вместе с ним дрогнул и весь мир. Алексей от неожиданности моргнул, а когда открыл глаза, то небо, опушка, небольшое озеро - все это пропало, сменившись белесыми стенами тумана.
        Неизменными остались лишь Алексей, Арт Скал и выращенная магами персиковая роща.
        Туман вздохнул, заскрипел и попытался рассыпаться бестелесными ошметками. А перед Алексеем высыпала добрая дюжина системных сообщений.
        ВНИМАНИЕ! ПОВРЕЖДЕНИЕ ВНЕШНЕГО ПЕРИМЕТРА!
        ВНИМАНИЕ! ОБНАРУЖЕН ВНУТРЕННИЙ СТАБИЛИЗАТОР!
        ЗАПРОС СВЯЗИ К БЛИЖАЙШЕЙ СТЕЛЕ...
        ОТКАЗАНО!
        ЗАПРОС К БЛИЖАЙШЕМУ РЕТРАНСЛЯТОРУ СЕТИ…
        ОТКАЗАНО!
        ПОИСК РЕЗЕРВНОЙ ТОЧКИ ДОСТУПА.
        ОБНАРУЖЕНА РЕЗЕРВНАЯ ТОЧКА ДОСТУПА!
        ОСУЩЕСТВЛЯЕТСЯ ПОДКЛЮЧЕНИЕ.
        ВНИМАНИЕ!
        КРИТИЧЕСКИЕ ПОВРЕЖДЕНИЯ ПРОСТРАНСТВЕННО-ВРЕМЕННОЙ МАТРИЦЫ.
        СРОКИ ПРЕБЫВАНИЯ НА ПОЛИГОНЕ СКОРРЕКТИРОВАНЫ!
        ОСТАЛОСЬ: @#:[email protected]:$!:%!
        ВНИМАНИЕ! ПРОИЗВОДИТСЯ ОТКАТ К ИСХОДНЫМ ПАРАМЕТРАМ!
        - Неужто пронесло? - осторожно уточнил Алексей, наблюдая за тем, как среди расступающегося тумана появляется привычная площадка с персиковой рощей и озером.
        - Пронесло, - согласился мертвенно бледный Арт. - Ученик, будь добр, принеси парочку плодов.
        Алексей не стал уточнять, отчего наставник сейчас походил на бледную копию себя, и молча сорвался с места. К его облегчению, туман не повредил ни старые деревья, ни молодую рощу и спустя с десяток секунд, перед вольным магом уже лежала горка сладких фруктов.
        Алексей дождался, пока Арт Скал восстановит силы и с жадностью накинулся на наставника с вопросами.
        - Наставник, вы знали, что произойдет? Почему три месяца? Что будет с Полигоном дальше? Что будет с нами если он зависнет или сломается?!
        Алексей почувствовал некое раздвоение личности. С одной стороны, он чертовски сильно боялся неопределенности, с другой - он отстраненно оценивал возможные варианты развития событий. И если самого мага в первую очередь волновал вопрос жизни и смерти, то внутренний хомяк сильно переживал за полученные бонусы и плюшки.
        - И что будет со всеми достижениями? - хомяк вышел победителем, и Алексей добавил волнующий его вопрос в общую копилку.
        - Знал ли я? - протянул Арт Скал, который, несмотря на третий съеденный персик до сих выглядел не лучшим образом. - Скажем так, догадывался. У меня нет доступа к данным Полигона, но все же мне удалось кое-что узнать в редкие моменты общения со своими коллегами. Полученная информация позволяет предположить, что без своевременного обслуживания и диагностики, да еще и без подзарядки, срок работы книги каждый раз уменьшается в два раза.
        Арт Скал сделал паузу и невесело посмотрел наверх.
        - Насколько я понял, в прошлый раз книга проработала примерно полгода.
        - Полгода? То есть вы знали, что у нас нет этого года? - не удержался Алексей.
        - Знал, - устало поморщился вольный маг, - но в таком вопросе, как единение со стихией, спешка может обернуться боком. И так уже максимально сократили программу. Пробовали еще сильней ужимать и потеряли перспективного мага…
        - Сократили? - уточнил Алексей, выцепив ключевое слово. - А сколько времени уделялось на программу изначально?
        - Двенадцать лет, - коротко ответил Арт Скал. - Двенадцать лет здесь, которые в реальном мире проносятся за щелчок пальцев и еще двенадцать лет комы, во время которых идет усвоение полученных знаний и, кхм, временная компенсация.
        - Временная компенсация?
        - Да, - кивнул Арт, - со временем шутки плохи, были в нашей истории экспериментаторы, ничем хорошим это не закончилось. Хотя, возможность откатывать время на несколько секунд и выглядит жутко соблазнительной…
        - Ладно, а что будет дальше? - Алексей волевым усилием задавил любопытство второго хомяка, жадного до новых знаний и историй.
        - Сеть его знает! - пожал плечами Арт, принимаясь за очередной персик. - У нас два пути. Или сидеть и ждать, когда тебя все-таки выкинет в Порог, или приниматься за стихию Земли. Самая медленная из стихий, самая долгая в освоении. И по правде сказать, я сомневаюсь, что ты успеешь пройти единение с Землей.
        - Нам что-нибудь грозит? - уточнил завуч. Не то чтобы он боялся, нет. Чистый прагматизм и осторожные опасение не более.
        - Мне с каждым разом все труднее сохранять свою личность, - помолчав ответил Арт. - Как Гал Красс держится вообще не понимаю! Ну а что будет с тобой не знаю, но благодаря «Призрачной связи» непременно узнаю.
        - А все эти системные уведомления о повышении характеристик и так далее, что с ними будет?
        - Скорей всего в коме проваляешься какое-то время. - вздохнул Арт. - Но, думаю Хранитель и тот, кого ты называешь Цит, поддержат твое существование. Если смогу пробиться, то объясню им ситуацию.
        - Хорошо-о, - протянул Алексей, понимая, впрочем, что ничего хорошего в его положении нет. - Прорвемся!

«Чистый прагматизм» и «осторожные опасения» в мгновение ока были смыты липкой волной страха.

«Кома… Три месяца! А как же стела Бастиона и вообще?!»
        - Расслабься, ученик, - Арт уловил взволнованное состояние парня. - Чему быть, того не миновать. Делай, что должно…
        - И будь, что будет, - кивнул Алексей, на лице которого невольно проступила улыбка. - К чертям сожаления о прошлом и мечты о будущем! Наставник! Я готов приступить к следующей стихии!
        - Готов он! - неодобрительно пробормотал вольный маг. - Ты понимаешь, что Полигон держится сейчас только за счет посаженной рощи?
        - Были такие мысли, - кивнул Алексей. - Энергия от созидания?
        - Я рад, что не ошибся в тебе ученик II ранга, - с гордостью произнес Арт Скал. - Запомни этот момент и сой ответ, думается мне, что он будет самым важным уроком, который ты вынесешь с Полигона!
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ПРИСВОЕН СТАТУС: УЧЕНИК II РАНГА
        СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ УВЕЛИЧЕНА НА 17,5%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 7%
        Алексею было дико интересно, на что влияет эта скорость роста характеристик и поднимется ли хотя бы одна из них к концу обучения, но промолчал, ограничившись поклоном.

«Думаю, система уведомит меня, когда это произойдет», - хмуро подумал Алексей и с ожиданием посмотрел на наставника.
        - Что ж, - Арт Скал не изменил свой привычке, посадив на этот раз аж семь персиковых косточек. - Начнем!
        Спустя минуту оба стояли на центре площадке лицом к лицу на расстоянии в пять шагов.
        - Ученик II ранга, покажи мне все, чем ты владеешь, - несколько высокопарно сказал Арт и приглашающе махнул рукой. - Можешь не сдерживаться.

…«Каменный клык», «Таран», «Зыбучий песок», «Гранитный молот», «Лабиринт», «Костедробилка», «Зеркальный щит», «Взрыв»…
        Наставник внимательно следил за тем, как Алексей создает плетения, пытаясь пробить его защиту. А когда ученик второго ранга, попытался превратить пяточек земли, на котором стоял вольный маг в раскаленную лужу лавы, то и вовсе поаплодировал изобретательному форточнику.
        Алексей же все пытался нащупать брешь в оборотне своего учителя. Ему казалось, что вот-вот и он поймет, почему Арт с такой легкостью отражает или нейтрализует даже самые убойные и двухсоставные плетения. Но решение, крутившееся прямо под носом никак не давалась завучу.
        Отметив краем сознания тревожно замигавший бар маны, Алексей, зачерпнув больше половы оставшейся энергии, попробовал обратить наставника в камень. Он смутно понимал что и как делать, но промелькнувшее в голове воспоминание о «Кипятке» потянуло за собой чертовски интересную мысль.
        Ведь маг может воздействовать на кровь противника, увеличивая ее температуру, то почему бы не воздействовать и на все тело, сделав его каменным?

«Хотя зачем все тело?» - подумал Алексей, - «Ведь достаточно просто заморозить или окаменить сердце противника?»
        Он накинул на себя защитный купол и принялся осыпать наставника каменными шипами, скрытно подготавливая комплексное заклинание. Его действия походили на уловку мага-новичка, который, используя первоуровневые заклинания, параллельное формирует мощное плетение.
        И Алексей очень надеялся, что именно так Арт и подумал, иначе вся его затея пойдет прахом.
        Вспомнив статую пантеры, Алексей словно увидел опоясывающую ее плетение, а каменный пояс, который до сих под был на нем, потеплел, что ли? Он облизал пересохшие губы и стряхнул с пальцев хитрое плетение.
        В последний момент Алексей, уверенный в безграничной силе своего наставника, решил все же выбрать объектом окаменения не сердце, а мизинец левой руки вольного мага.
        - Серьезно? - удивился Арт Скал, разглядывая еле видимые энергетические щупы, которые должны были вскипятить кровь мага. - Думаешь я… Это что еще что за Ксур?!
        Наставник с безграничным удивлением смотрел на свой левый мизинец. Каменный мизинец.
        - Сеть всемогущая! - прошептал Арт, разглядывая палец. - Откуда ты знаешь это плетение?!
        - Бог его знает, - пожал плечами Алексей, - как-то само в памяти всплыло.
        Вольный маг подозрительно покосился на стоящего перед ним парня и задумчиво направился к ближайшему персиковому дереву, опираясь на свою трость. Высаженная магами роща плодов еще не давала, зато во всю цвела, наполняя воздух пьянящим запахом весны.
        Удар тростью по дереву и в раскрытую ладонь падает «пушистый» плод.
        - Смотри-ка, не работает! - Арт Скал продемонстрировал Алексею каменный палец, который и не думал возвращаться в свое естественное состояние. - Даже персик не помог!
        - Наставник, - почтительно поклонился Алексей, которого распирало дикое любопытство, - неужели вы сами не можете снять окаменение?
        - Никто не сможет, - покачал головой вольный маг. - Я знал только одного мага, который владел трансформацией настолько хорошо, чтобы превращать людей в каменные скульптуры, но он, увы, давно мертв.
        Арт Скал задумался, глядя сквозь Алексея и, видное ли дело, забыв посадить очередную косточку.
        - Еще какой-то клан перевертышей владел магией Земли на достаточном для подобных фокусов уровне, но с ними у меня общение как-то не задалось… - маг задумчиво хмыкнул и посмотрел на парня. - Ты встречался окаменелыми?
        - Ну, - протянул Алексей, вспоминая Снежинку, - встречалась мне одна статуя, которая превратилась в черную пантеру, в Зале Славы ее встретил.
        - В Зале Славы? - брови наставника поползли наверх. - Ты и там успел побывать?
        - Ну да, - кивнул Алексей, - вот эта каменная цепь, - он указал на свой «пояс», - как раз подарок Короля.
        Арт Скал уставился на цепь, опоясывающую Алексея так, словно увидел ее в первый раз.
        - Дашь доступ к памяти? - уточнил наставник, после минутного разглядывания столь экстравагантного аксессуара.
        В ответ Алексей прикрыл глаза, восстанавливая в памяти тот день. Руины заброшенного города. Песчаные барханы. Каменный холл, со стоящими вдоль стен статуями. Величественная фигура Короля. Гулко звякнувшая каменная цепь…
        - Вот что, ученик третьего ранга…
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ПРИСВОЕН СТАТУС: УЧЕНИК III РАНГА
        СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ УВЕЛИЧЕНА НА 20%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 8%.
        - … пойдем-ка на брёвнышко, поговорим…
        Глава 47
        - Теперь понимаешь, почему я так удивился?
        Наставник говорил несколько часов практически без перерыва. Он рассказал Алексею и о зале Славы, и о Короле, и даже о Каменной Цепи. Правда парень так и не понял, зачем тогдашнему Императору пришла в голову создать холл воинской славы, в котором были увековечены лучшие воины Империи, одержавшие победы в каких-то межмирных соревнованиях.
        Воины и маги добровольно приняли обед окаменения, чтобы получить призрачный шанс защищать честь своего мира на следующих соревнованиях. Как понял Алексей, это были самые настоящие боги войны - Мастера, достигшие в своей сфере верха совершенства. И единственно, что их волновало была личная сила и слава.
        А может тогдашний Император просто захотел избавиться от самых сильных воинов и магов своего времени, прикрываясь увиденным пророчеством о гибели Порога, кто знает? Арт Скал и сам до недавнего времени не верил во все эти сказки, но сейчас, глядя на Алексея и его каменный пояс, который, вроде как был одной из частей жутко могущественного артефакта, резко поменял свое мнение. Маг настолько проникся, что постарался пересказать все связанные с этой темой воспоминания максимально подробно.
        - Пообещай мне, что в случае угрозы моему миру, ты пробудишь героев Зала Славы, чего бы тебе этого не стоило, - Арт Скалл уставился в переносицу Алексея тяжелым взглядом. - Пообещай мне это, ученик третьего ранга!
        - Если это будет в моих силах, и не потребует от меня решений, идущих в разрез с моей честью, обещаю, - Алексей твердо посмотрел наставнику в глаза, сжимая руку в кулак. - обещаю сделать все возможное, чтобы пробудить героев Зала Славы.
        ВНИМАНИЕ! ИСХОДЯЩИЙ ЗАПРОС К ЦЕНТРАЛЬНОЙ СТЕЛЕ!
        ВНИМАНИЕ! ПОВРЕЖДЕНИЕ ВНЕШНЕГО ПЕРИМЕТРА!
        ВНИМАНИЕ! ОБНАРУЖЕН ВНУТРЕННИЙ СТАБИЛИЗАТОР!
        ЗАПРОС СВЯЗИ К БЛИЖАЙШЕЙ СТЕЛЕ...
        ОТКАЗАНО!
        ЗАПРОС К БЛИЖАЙШЕМУ РЕТРАНСЛЯТОРУ СЕТИ…
        ОТКАЗАНО!
        ПОИСК РЕЗЕРВНОЙ ТОЧКИ ДОСТУПА.
        ОБНАРУЖЕНА РЕЗЕРВНАЯ ТОЧКА ДОСТУПА!
        ОСУЩЕСТВЛЯЕТСЯ ПОДКЛЮЧЕНИЕ.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯТА ОТЛОЖЕННАЯ КЛЯТВА!
        Полигон хорошенько тряхнуло, не на шутку перепугав Алексея, а Арт Скал расплылся в довольной улыбке, счастливо расхохотавшись.
        - Наставник, вы рады, что Полигон выстоял, а мы в очередной раз выжили? - осторожно уточнил Алексей.
        - К Ксурам Полигон! - отмахнулся Арт, чуть ли не выплясывая победный танец. - Сеть приняла клятву, понимаешь! А это значит, что я живой, живой, понимаешь!
        Алексей по-новому взглянул на своего учителя.

«Находится Бог знает сколько в хитром пространственно-временном кармане и толком не знать, жив ты или нет, и не сойти с ума… это дорогого стоит!»
        - Наставник, - Алексей поднялся с бревна, на котором до этого сидел и коротко поклонился учителю. - Обещаю, что сделаю все возможное, чтобы вытащить вас отсюда.
        На этот раз ничего не полыхнуло и не появилось никаких системных уведомлений, но Арт Скал замер, словно к чему-то прислушиваясь, и поклонился Алексею в ответ.
        - Благодарю, ученик третьего ранга, я ценю твое намерение. А сейчас, - голос наставника окреп, - приступим к тренировкам. Будет обидно не вернуться к жизни только потому, что какой-то молодой маг позволил кому-нибудь себя убить.
        - Даже если на него ополчится вся страна? - скептически уточнил Алексей.
        - Даже если на него ополчится весь мир. - холодно ответил наставник.
        В его словах промелькнуло что-то такое, отчего Алексея пробрала ледяная дрожь и парень в первый раз за все свое пребывание здесь задумался о том, каким образом вольный маг Арт Скал стал наставником в Полигоне.
        - Имеется подобный опыт? - криво улыбнулся Алексей.
        Он мог бы сделать вид, что не обратил внимания на оговорку своего наставника, но Алексей не привык бегать от правды, какой бы она не была.
        - Многие знания, многие печали, - поморщился Арт Скал. - Довольно баек на сегодня, пошли на площадку!
        Алексей молча кивнул, но в голове сделал отметку по возвращению расспросить Цита о прошлом наставника.
        - Вещай на себя все щиты какие есть! - предупредил Алексея Арт скал, хищно улыбаясь. - Времени у нас нет, так что будем учиться по старинке! Персики приготовил?
        Алексей посмотрел на висящий над поляной таймер, который то показывал:

0 ЛЕТ 8 МЕСЯЦЕВ 29 ДНЕЙ 15 ЧАСОВ 32 МИНУТ 12 СЕКУНД
        то:

0 ЛЕТ 1 МЕСЯЦЕВ 23 ДНЕЙ 45 ЧАСОВ 67 МИНУТ 89 СЕКУНД
        а то и вовсе:

0 ЛЕТ 0 МЕСЯЦЕВ 10 ДНЕЙ 15 ЧАСОВ 32 МИНУТЫ 10 СЕКУНД
        Ему очень не нравилось происходящее. Сбоящий таймер, фраза «Учиться по старинке», с которой дед Алексея выкинул своего внук с деревянной лодки посередине озера. Хитрая улыбка наставника и как вишенка на торте: «Персики приготовил?»

«Что за черт?! Меня что опять будут пытаться убить?» - парень машинально погладил парочку фруктов, аккуратно уложенных за пазухой, и посмотрел на своего учителя, - «Рособрнадзора на него нет!»
        - Прежде чем мы начнем, дорогой ученик третьего ранга, - голос мага был полон предвкушения, - я хочу, чтобы ты запомнил, ничто так не защищает от заклинаний других школ, как Земля!
        Арт продемонстрировал Алексею каменный мизинец и без предупреждения швырнул светящийся белым диск.

… «Гранитная полусфера» чтобы прикрыться от огненных капель, падающих сверху и ледяных стрел, летящих в ноги. Поставить «Каменную стену» на пути у обжигающе-горячего метеорита. Прикрыться «Зеркальным щитом» от «Кипятка» и легкого ментального воздействия. Вырастить перед собой «Гремящий валун», отыгрывая несколько секунда на то, чтобы сунуть руку за пазуху и жадно впиться зубами в персик. Бар маны снова полон и можно продолжать!
        Алексей вот уже третью минуту отбивался от града заклинаний, которые обрушил на него Арт. Причем уровень и сила плетений с каждым отраженным ударом увеличивались, не оставляя Алексею ни единого шанса выйти из схватки победителем.

«Не зря ведь он показал мне мизинец?» - подумал Алексей, доедая персик и наблюдая за тем, как гремящий валун не дает парочке хитрых воздушных копий облететь препятствие, создавая на их пути звуковые колебания. - «Наставник всегда все делает не просто так. А что если…»
        Алексей поймал себя на том, что он вновь погружается в состояние потока, только на этот раз не теряя видения ситуации.

«Ну Арт!» - у парня не было времени на то, чтобы удивляться, - «Ну чертов гений!»
        Алексей ничком бросился на землю и покатился влево, с каждым оборотом захватывая приличный слой земли. Несколько секунд и на краю площадки поднимается двухметровый земляной голем.
        - Отлично, ученик! - азартно кричит Арт Скал, не переставая осыпать Алексея заклинаниями. - А если так?
        В грудь Алексея бьет обжигающе горячая капля воды, размывая земляную броню.

«Врешь, не возьмешь!» - задорно подумал маг, уплотняя землю и превращая ее в глину. - «Стоп! Откуда я знаю, как это делать?!»

«Помогу» - шепнул в голове голос наставника.

«Ментальное воздействие!» - дошло до Алексея, - «Но зеркальный щит?»

«Низкочастотное плетение» - небрежно бросил голос, - «Позже. А сейчас - вникай!»
        Перед Алексеем словно распахнулась виртуальная книга магии. Информация потекла сначала тоненьким ручейком, потом полновесной бурлящей рекой, а затем Алексея захлестнуло цунами Знания.
        Парень пытался взять процесс под контроль, но вышло не очень. Движения замедлились, реакция на магические атаки наставника упала, пальцы начали заплетаться.

«К черту» - подумал маг и расслабился, с головой погружаясь в процесс, отложив мысли о результате в сторону.
        И дело сразу же пошло на лад. Алексей снова почувствовал себя в танце, только на этот раз он был глубже, медленней, основательней. Он не знал, сколько часов или дней длился бесконечный обмен магическими плетениями, к котором Арт Скал нападал, а Алексей защищался, во всю экспериментируя с големо-броней, но в какой-то момент парень понял, что местность вокруг него меняется.

«Надеюсь, проведя большую часть жизни в мире без магии, ты сумеешь постоять за себя…» - раздался в голове голос наставника и в следующий момент бар маны резко скакнул до максимума, а присутствие чужого разума пропало.
        Алексей хмыкнул и огляделся.

«Нет, наставник, все-таки Мастер! Незаметно для меня организовать телепорт на план Земли, да еще и в тот момент, когда я максимально заряжен на бой и на победу! Что ж, будем действовать по завету древних: «veni, vidi, vici» - «Пришел, увидел, победил!» Вот только его последние слова… неужели он имел в виду рукопашку?» - Алексей новым взглядом окинул каменное плато с раскиданными то тут, то там валунами. - «Наставник еще ни разу просто так ничего не говорил. Эх, сюда бы Костяна с его самбо! Ну да ладно, мы тоже не пальцем деланные!»
        Алексей чуть изменил структуру брони, превратив ее в и бросил перед собой пару двоечек.
        К его сожалению Арт Скал не передал ни единой крупицы знаний о рукопашном бое. Да и руки, закованные в тяжелую земляную броню, двигались в несколько раз медленней.

«Будто Камазом управляю!» - пришло в голову подходящее сравнение, - «Ну а где хозяева-то?»
        Стоило Алексею подумать, как разбросанные по плато валуны задрожали и покатились куда-то вдаль от Алексея. Как только очередной камень добирался до невидимой точки икс, он намертво прилипал к кому других валунов, вырастая вверх и вширь.
        Маг, прибавивший благодаря броне в росте пару десятком сантиметров, считал себя чуть ли не гигантом, но резко передумал, глядя на пятиэтажного гиганта, вырастающего из каменных глыб.
        - Кажется у нас разные весовые категории, - буркнул себе под нос Алексей и изменив структуры брони с глиняной в керамическую, развернулся и побежал как можно дальше и быстрее.
        Пока он бежал к «безхозным» валунам, Алексей поражался продуманности плетений, помогающих создать и удержать различные виды големо-брони. Ему и в голову бы не пришло оставить сочленения на коленях и бедрах из сырой глины, но их пластичность помогала сейчас удерживать взятый темп.
        Почти домчавшись до огромного валуна, Алексей, послушав интуицию, резко метнулся вправо, вскидывая над собой защитную гранитную полусферу. Над головой прогудела каменная глыба, со всей силы врезавшись в валун - осколки так и брызнули во все стороны. А на месте валуна осталась лишь груда щебня.

«Спасибо за подарочек» - усмехнулся Алексей, ныряя в мешанину из камня.
        Благодаря тренировка с Арт Скалом, он точно знал, что лучше всего начинать создавать гигантского управляемого голема с формирования каменной сферы, которая, если говорить современным языком, являлась чем-то вроде управляющей кабины пилота.
        Окружив себя плотной вязью подчиняющихся и трансформирующих плетений, Алексей довольно посмотрел, как вокруг него образуется аккуратный шар два на два метра.

«Пора», - подумал парень и зажмурился, напитывая сферу энергией.
        Каменный шар, внутри которого сейчас находился Алексей, вздрогнул и засветился изнутри, начиная притягивать к себе ближайшие камни и валуны. Чем ярче горел свет, тем более крупные каменные осколки притягивались к магу, как к магниту.

«Вжух! Вжух!» - еще две каменных глыбы полетели в Алексея.
        Похоже, каменный гигант всерьез рассердился на дерзкого двуного, который вместо того, чтобы, как полагается, погибнуть под массивной стопой элемента, решил, виданое ли дело, сражаться!
        От первой глыбы парень увернулся, качнув корпус в сторону, а вторую встретил прямым ударом созданной каменной руки. Каменюка с глухим хлопком взорвалась изнутри, а Алексей получил тысячи мелких, средних и крупных камней для заполнения пустот.

«Надо поспешить», - лениво подумал Алексей, наблюдая за тем, как пятиэтажный голем направляется в его сторону, сотрясая при каждом шаге все плато.
        Но как бы парень не спешил, к моменту столкновения, он едва-едва «дорос» до третьего этажа.

«Фух!» - от первого удара Алексей предпочел уйти, неловко отклонившись назад.
        Новое каменное тело слушалось хорошо, но с задержкой.

«Как будто на том же самом Камазе, только без гидроусилка» - подумал Алексей, отступая назад.
        Парень старался двигаться в направлении россыпи валунов, которая могла повысить его шансы в противостоянии с элементом Земли.

«Твою ж налево!» - на выгнутом воздушно-водном щите, который Алексей держал перед собой, отразилась еще пара големов, собирающиеся из той самой россыпи глыб, к которой спиной отходил Алексей. И они, судя по размерам, тянули как минимум на девятиэтажный дом.

«Без вариантов!» - несмотря на медленное «тело», соображал парень быстро, - «Если с этим товарищем у меня и есть какие-никакие шансы, то с теми ребятами я точно не справлюсь».
        Решительно вздохнув, Алексей перестал пятиться от противника и дал волю томящимся под сердцем стихиям.
        Глава 48
        Сначала по его новому «телу», пробежала волна огня, сваривая каменные осколки воедино, затем хлынула волна Воды, даруя гибкость и эластичность «коленям», «локтям», «бедрам», «плечам» и прочим подвижным частям големо-брони. И наконец-то подул резкий порыв ветра, выдувая все ненужное и даруя повышенную скорость реакции.
        Алексей грузно перевалился с ноги на ногу и неожиданно легко отпрыгнул в сторону, выходя из зоны поражения.
        Но огромный голем и не думал атаковать. Пятиэтажная махина замерла, давая Алексею время приготовиться к бою. Выросшие за спиной громадины также застыли неподвижными изваяниями, будто ожидая своей очереди?

«Черт возьми!» - подумал Алексей, - «Мне нравятся эти ребята! Честный справедливый бой - что может быть лучше?»
        Мага уже не смущала разница в размерах. Благодаря единению со стихиями, он чувствовал в себе силы горы свернуть, чего уж говорить о трех многоэтажных големах! Попрыгав на месте и с удовольствием отметив, что с него перестали сыпаться камни, он посмотрел на своего соперника, для чего пришлось задрать голову наверх, и молча кивнул.
        Голем кивнул в ответ и двинулся на Алексея.
        Со стороны они, наверное, выглядели смешно. Пятиэтажный голем, который был больше похож на ходящую скалу и светящийся изнутри «небольшой» Алексей, скопировавший внешний вид своего визави.
        Маг не стал мудрствовать лукаво и практически отзеркалил пропорции голема. Единственное, что не решился изменять Алексей - это «руки». У противника они доставали чуть ли не до земли, свисая каменными плетями вдоль мощного тела. Парень сначала тоже хотел отрастить себе руки-плети, но резко передумал. Он итак не был силен в рукопашке, а тут еще и изменения в телосложении - ну его к черту!
        Оставив пропорции своего тела без изменений, Алексей, конечно, поосторожничал, но интуиция и здравый смысл подсказывали, что он все сделал правильно.
        Маг едва успел вскинуть руки, по привычке защищая голову, как его буквально снесла с ног мощная плюха, прилетевшая справа. С грохотом упав на землю, Алексей кувырком ушел от медленного пинка и решительно поднялся сначала на колено, а потом и на ноги, тут же сближаясь с големом.
        Прежде, чем Алексей добрался на расстояние удара, в него прилетело еще парочка ударов, дробя каменную броню его нового тела.

«На!» - Алексей поднырнул под каменную плеть и, подскочив к своему противнику, принялся наносить короткие, но мощные удары по его правой ноге.
        Парень прикинул, что бить в голову или в грудь ему нет смысла - его голова как раз таки и находилась на уровне груди противника - больше времени и сил уйдет на то, чтобы банально поднять руки вверх. Поэтому и кружил сейчас Алексей вокруг своего визави, прикрываясь от ударов каменными плетями и уходя от медленных пинков.
        Удар, второй, третий! Отскочить в сторону, оставив бедро голема в покое и, оттолкнувшись от земли, с ноги влететь в колено неуклюжему каменному гиганту.
        Шарообразные кулаки Алексея раскалились до предела, из прорезей на голове, где должны были находиться условные глаза, били молнии, а резкие и сильные порывы ветра точено подталкивали мага то в одну, то в другую сторону, увеличивая мобильность.
        Пятиэтажный голем недовольно заревел и вскинул руки-плети вверх и в стороны. Камни «посыпались» вниз, разом уменьшив длину рук в несколько раз.

«БУМ!» - элемент Земли, видя, что проигрывает схватку мелкому и более шустрому сопернику хлопнул своими тумбообразными руками, каждая из которых заканчивалась цельной каменной глыбой. Голова голема-брони с гулким хлопком взорвалась тысячами каменных осколков..

«Как хорошо» - отстраненно подумал маг, наблюдая через развешанные вокруг импровизированной площадки самодельные экраны-камеры за тем, как смотрится его голем без головы, - «Как хорошо, что я расположил сферу контроля в груди!»
        Алексей резко нагнулся и, ухватив голема за ногу в районе колена, со всей силы врезался плечом ему в живот. Элемент Земли, не удержав равновесия, с грохотом сел на пятую точку, во все стороны брызнули каменные осколки.

«Раз, два! Раз, два! Раз, два!» - Алексей превратился в комбайн методично работающий своими каменными кулаками.
        Родившийся в голове план был прост - отбить сначала левую руку, потом правую, потом голову, ноги и туловище.
        Но не тут-то было. Сколько маг не пытался отбить правую руку голема, она никак не желала отваливаться. Да и элемент Земли не горел желанием дожидаться пока Алексей разрушит его физическое воплощение. Не обращая внимания на бесполезные удары мага, он оперся своими лапищами о землю, подтянул к себе тумбообразную ногу и выстрелил ей в грудь Алексея.

«Ух, ёёё!» - у Алексея, несмотря на то, что он находился в защитной сфере, перехватило дух от короткого полета спиной вперед.

«Надо что-то менять в тактике…» - философски подумал маг, с сожалением посмотрев на отлетевшие от брони камни, - «Хорошо хоть тело каменное, а не керамическое!»
        Поднявшись на ноги одновременно со своим соперником, Алексей с грустью посмотрел на стоящего перед ним голема. Тот не терял времени даром, притягивая к себе разбросанные по округе камни.

«Звездец котенку...» - мелькнула было паническая мысль, но Алексей, волевым движением отогнал ее прочь, с неприязнью смотря за тем, как его противник увеличивается в размерах.

«Каменное…» - маг уцепился за предыдущую мысль, что-то в ней показалась Алексею привлекательным, - «Каменное тело… Точно! Какой камень у нас самый крепкий?»
        Маг улыбнулся и уже без страха посмотрел на приближающуюся громадину. Все было до банального просто! Не зря Арт Скал открыл ему свою память, щедро делясь различными плетениями, осталось только вспомнить, какой камень самый крепкий и трансформировать броню.

«Алмаз?» - хмыкнул парень, уходя от медленного пинка и пропуская вновь «отращенные» руки-плети противника над несуществующей головой. - «Не, тут прорва энергии потребуется! Гранит? Точно!»
        Как только Алексей принял решение, на душе стало удивительно спокойно, а под сердцем появилась приятная тяжесть. Уже не задумываясь о том, что будет если у него не получится, пошел на противника, щедро расходуя всю накопленную энергию на трансформацию своей големо-брони.
        Каменная цепь, висящая на поясе, внезапно нагрелась, передавая тепло, постепенно превращающееся в жар, всему каменному телу. И Алексей, послушав свою интуицию, оформившуюся в виде появившегося под сердцем острого кристалла, прыгнул вперед, раскинув руки в стороны.
        Откуда-то изнутри - то ли из под сердца, то ли с каменного пояса пришло понимание: не обязательно разбивать гранитные кулаки в пыль, выясняя кто круче, можно просто напросто слиться с противником воедино. Главное - постоять за себя, за свою сущность, и не дать противнику одержать победу в «битве умов».
        Все произошло за какие-то секунды.
        Вот маленькая гранитная фигура Алексея бросается в самоубийственную атаку на высоченного голема. Вот голем пытается оторвать от себя прилипшего к груди противника. Вот по нему пробегает дрожь, со спины с гудением отлетает пылевой смерч, а сам голем с трудом удерживаясь на ногах, переступает туда-сюда, на ходу меняя свою окраску.

«Уф!» - казалось бы, чего сложного: выкинуть элемента Земли, взявшего под контроль груду камней из этой самой груды?
        Но на деле все оказалось на порядок сложней. Алексею пришлось не просто выйти победителем из скоротечного ментального поединка, где они с элементом обменялись таранными мыслительными ударами, но и подхватить после поспешного отступления элемента все управляющие плетения, нити и контуры.

«Спокойно!» - самое сложное оказалось прокрутиться внутри голема, не потеряв при этом контроль за новым телом.
        Алексей посчитал, что проще буде, если он сам «развернется», чем будет перестраивать всего голема. Можно было, конечно, остаться в том же положении, в котором он «прилип» к своему бывшему визави, мгновенно появившиеся проблемы с координацией движения не оставили магу иного пути, нежели поворочавшись, развернуться.
        Маг с сомнением посмотрел на свои руки-плети и хлестнул ими перед собой.
        Удовлетворенно хмыкнув, он выбросил правую плеть в сторону валяющейся на земле каменной глыбы, которая до этого служила головой его первой големо-брони.
        Смотреть вниз было… страшно. Пусть его новое «тело» и походило больше на девятиэтажный дом, но сознание осталось прежним. Подвигав руками и ногами, Алексей вздохнул - складывалось такое ощущение, что он двигается под водой. Как в таких условиях бороться с еще двумя гигантами молчаливыми скалами зависшими неподалеку Алексей не знал, но отступаться был не намерен.

«А что если впитать их в себя?» - промелькнула сумасшедшая мысль, «Это будет… интересно!»
        Алексей оценивающе посмотрел на неподвижных големов и решительно шагнул вперед.
        Левый гигант со скрипом повернул глыбу, служащую ему головой, к своему товарищу и что-то неразборчиво прокряхтел. Второй, отмерев, внимательно посмотрел на Алексея и громогласно хмыкнул.

«Достоин», - прогрохотало в голове, - «Твердость духа показал. Приглашаем.»
        Алексей не придумал ничего лучшего, как молча поклониться. Поклонился парень с душой, на старорусский манер, как говорится «в пол». Но стоило ему разогнуться, как големы вместе с плато пропали, а сам он оказался на посередине уже такой родной площадке.
        Големо-броня пропала, но Алексей точно знал, что в любой момент может покрыться каменной коркой, а если будет желание и мана, то и слепит из подходящего материала новое «тело».
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 4%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 3%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 1%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 9%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 2%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗЕМЛЕ НА 8%
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЕДИНЕНИЯ С ЗЕМЛЕ!
        ИММУНИТЕТ К ЗАКЛИНАНИЯМ НА БАЗЕ ЗЕМЛИ 90%!
        МОЩЬ ВСЕХ ЗАЩИТНЫХ ЗЕМЛЯНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ УВЕЛИЧЕНА В ДВА РАЗА!
        КОЛИЧЕСТВО МАНЫ ДЛЯ СОЗДАНИЯ ПЛЕТЕНИЙ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ В (ВОЛЯ/ИНТЕЛЛЕКТ) РАЗ.
        ВАМ ДОСТУПЕН ПОРТАЛ НА ПЛАН ЗЕМЛИ (РАЗ В МЕСЯЦ, ОТНОШЕНИЕ: СИМПАТИЯ)
        ВАМ ДОСТУПЕН ВЫЗОВ МЛАДШЕГО ЭЛЕМЕНТАЛЯ
        ВАМ БОЛЬШЕ НЕ НУЖЕН ЛОЗА. ГДЕ БЫ ВЫ НИ НАХОДИЛИСЬ, ВЫ МОЖЕТЕ ОДНИМ ЩЕЛЧКОМ ПАЛЬЦЕВ ОБНАРУЖИТЬ КАК ПОДЗЕМНЫЙ ВОДОЕМ, ТАК И ПОЛОСТИ В ТОЛЩЕ ЗЕМЛИ, А МОЖЕТ БЫТЬ ДАЖЕ И ДРАГОЦЕННЫЕ МЕТАЛЛЫ.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ВОЛЯ
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К СИЛА
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ
        Довольно пробежавшись глазами по внушительному списку системных уведомлений, Алексей озабоченно нахмурился.
        - Наставник! Я сделал это! Наставник? - Алексей только сейчас заметил, что от фруктовой рощи не осталось и следа. Лысые стволы зачахших деревьев молчаливым укором белели по краям площадки.
        Единственное дерево, на котором еще зеленели редкие листочки и висел один-единственный персик, находилось около озера и Алексей не помнил, чтобы они с наставником его садили. Сам Арт Скал сидел под деревом и был больше похож на мумию, чем на преуспевающего и могущественного мага.
        С тревогой взглянув на сошедший с ума таймер, Алексей чуть ли не бегом бросился к высохшему магу.
        - Наставник? - Алексей создал водяное плетение и намочив свой плащ бережно коснулся влажной тканью губ Арт Скала.
        Выглядел маг плохо. Выпирающие ключицы, иссохшая кожа, потрескавшиеся губы, ввалившиеся глаза и еле заметная жилка пульса.
        - Наставник! - Алексей приоткрыл рот магу и аккуратно влил туда несколько капель воды.
        Острый кадык мага заходил ходуном, а сам Арт с трудом приоткрыл мутные глаза.
        - Старший ученик, - чтобы расслышать, что говорит вольный маг, Алексею пришлось поднести ухо вплотную ко рту наставника, - возьми персик, посади там… Два года ждал, держал. Полигон трещит по швам. Сил больше нет… Удачи тебе, дай Сеть… увидимся… Портал… ищи… это жизнь…
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ПРИСВОЕН СТАТУС: СТАРШИЙ УЧЕНИК
        СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ И ЗДОРОВЬЯ УВЕЛИЧЕНА НА 25%
        СКОРОСТЬ РОСТА ХАРАКТЕРИСТИК УВЕЛИЧЕНА НА 10%
        ВНИМАНИЕ! ВАША СВЯЗЬ С НАСТАВНИКОМ ОКРЕПЛА!
        Сморгнув появившееся сообщение, маг посмотрел на наставника, но голова Арт Скала бессильно упала на грудь и мир вокруг Алексея пошел рябью. Вскочив на ноги, Алексей подхватил трость наставника и, озирая по сторонам, не глядя стукнул тростью по стволу дерева. Подхватив упавший персик, Алексей сунул его за пазуху и рванул вперед, оббегая площадку по кругу. Полигон трясся все сильнее и сильнее, пока наконец небо не разорвала черная полоса. К сильной вибрации и дрожи добавился еще и звук рвущейся ткани пространства.

«Где этот чертов портал?» - панически подумал Алексей, уворачиваясь от взлетающих то тут, то там кусков земли. - «Поискать в роще? Черт с два, я бы в этот лес пик ни в жизнь бы не сунулся! Что остается? Площадка… Озеро… Озеро! Это вода, а вода - это жизнь!»
        Больше не медля, Алексей рванул в сторону водоема и, ловко уклонившись от парочки появившихся прямо перед ним трещин, рыбкой нырнул в озеро. Чтобы в следующий момент яростно ругнуться себе по нос, бережно баюкая, поврежденную об ледяную корку руку.
        Психанув, он ударил по ледяной поверхности огненным кнутом и с удовольствием увидел, как ледяная корку треснула, но тут же затянулась обратно. Улыбка увяла сама собой.
        - А если так? - зло бросил Алексей, направляя струю огня на ледяную гладь.
        Дождавшись пока лед треснет, маг призвал на помощь ветер, закруживший талую воду в небольшой смерч. После чего отчаянным движением создал вокруг пробитой магией проруби каменную рамку, не давая ледяной корке сомкнуться.
        - Ннаа! - Алексей волевым усилием толкнул смерч вниз, получившимся сверлом буря лед. - С богом!
        Он не знал правильно ли поступает, ныряя в неизвестность, но стихии, поселившиеся под его сердцем, хором шептали, что все правильно.
        Последнее, что увидел Алексей, перед тем, как исчезнуть в собственноручной сделанной «лунке», был взорвавшийся радужными осколками таймер, застывший на отметке:

0 ЛЕТ 0 МЕСЯЦЕВ 0 ДНЕЙ 0 ЧАСОВ 0 МИНУТ 0 СЕКУНД
        Глава 49
        - Долго он еще валяться будет? - Цит в очередной раз просканировал состояние Алексея, валяющегося на полу библиотеки уже вторую неделю.
        - Сеть его знает, скоро должен очнуться, - Хранитель библиотеки хоть и пытался говорить уверенно и твердо, но рарга было не обмануть.
        - Говори, давай, - сердито бросил Цит.
        - Видел, как книга сначала огнем окуталась? - немного помолчав произнес Хранитель.
        - Видел, - нетерпеливо кивнул Цит, - и как вода сочиться начала и ветер, и как кружилась в вихре тоже и как каменная корка появилась - все видел! И прекрасно понимаю, что единение со стихиями прошло успешно, вот только разве их не должно быть больше?
        - Еще как должно, - судя по голосу Хранитель поморщился. У него не было достаточно энергии, чтобы принимать визуальную оболочкe, но Циту это не мешало, рарг слишком хорошо знал своего старого товарища, чтобы по малейшей интонации понимать, что он имеет виду. - Вот только в конце книга должна была раскрыться на последней странице и он должен был сам выйти из портала, а вместо этого у нас вон что!
        Цит грустно посмотрел на лежащего без сознания Алексея и осколки книги, разлетевшиеся по всей библиотеке.
        - И что это значит? - Цит еще раз просканировал друга, на мгновенье ему показалось, что парень пришел в себя.
        - Это значит, что выход из Полигона оказался незапланированным. А значит временной компенсации просто-напросто не было. Твою парню вообще повезло, что жив остался! Думаю, проваляется он в коме столько, сколько дней находился на Полигоне или вовсе в Чертоги разума попадет.
        - Только не Чертоги! - на рарга было больно смотреть. - В лабиринте из собственных мыслей можно блуждать вечность, пока не поймешь его иллюзорность. Ну или пока тело не отключится. Кстати, а кровь из носа? - Цит с болью посмотрел на засохшую черную лужу, - кровь-то откуда?
        - И разгона вышел неправильно и, судя по всему, знания, которые он получил там, чуть не сожгли его мозг здесь.
        - Моя ошибка! - Цит, не сдержавшись, озвучил мысли, терзающие его уже несколько недель кряду.
        - Да ты-то откуда мог знать? - ворчливо бросил Хранитель, - даже я не знал!
        - А почему, кстати? - поинтересовался Цит, хмурясь, - или все-таки знал?
        - Предыдущим Хранителем был Шори Грозный, - неохота ответил Хранитель, - сам понимаешь, каково было мне, когда я, очнувшись в теперешнем состоянии, не имел возможности не то что должным образом дежурство принять, а даже поначалу не понял где я нахожусь!
        - Да уж, - протянул Цит, - что ж, будем надеяться на лучшее. Энергии-то хватит?
        - Хватит, - ворчливо отозвался Хранитель, - главное, чтобы твой парень выбрался из лабиринта собственного разума…
        - Может пронесет? - с надеждой уточнил Цит, с болью посмотрев на бледного Алексея.
        - Может и пронесет, - с сомнением согласился Хранитель. - Нам бы доступ к Сети, мы бы его вытащили, но…
        - Но пока что он единственный, кто может этот доступ обеспечить, - невесело закончил Цит.
        В библиотеке повисла тягостная тишина. Немного погодя Цит с прежним успехом запустил очередное сканирование. И еще одно. И еще.
        - Слушай, - неожиданно встрепенулся хранитель, - может ему помочь? Не может быть, чтобы у тебя не было доступа к его разуму!
        - К Ксурам! - отрезал Цит. - Если вмешаюсь, то без вариантов - или я не удержусь и захвачу контроль, или он меня, мм, переварит. А мы сейчас не в том положении, чтобы рисковать.
        - Эх, если бы была хоть какая-то мало-мальская связь! - по-стариковски вздохнул Хранитель, - мы бы его живо из комы вывели.
        - Если бы да кабы… - насупился рарг, но тут же обрадованно вскинулся. - Стоп! Когда Алексея выкинуло обратно, все логи системных уведомлений автоматически мне переслались…
        - Логи? - напрягся Хранитель, перебивая Цита, - этих тварей давным-давно в межмирье выбили!
        - Логи - это системные уведомления, - терпеливо вздохнул рарг, объясняя собеседнику термин двадцать первого века. - Так вот, есть там одна интересная строка.
        И рарг слегка нараспев процитировал:
        ПОЛУЧЕНА СПОСОБНОСТЬ: ПРИЗРАЧНАЯ СВЯЗЬ
        ВНИМАНИЕ! ВАША СВЯЗЬ С НАСТАВНИКОМ ОКРЕПЛА!
        - Интересно, - задумчиво протянул голос, - то есть сейчас он привязан к какому-то магу прошлого…
        - Посылай запрос! - уверено заявил Цит, - Энергии должно хватить, к тому же временные рамки мы знаем. Сколько было до и сколько осталось после. Бьюсь об заклад один, что называется, утек!
        - Двое, - несколько отстранено уточнил Хранитель. - Некий Арт Скал, вольный маг, основоположник теории непрерывного обучения и личного успеха и Олькуш Ги’Дэрека, маг Воды, магистр Льда.
        - Ги’Дэрека? - непонятно чему усмехнулся Цит, - Как, черт возьми, тесен мир! Ладно, с этим потом разберемся. Сможешь дотянуться до Скала?
        - Не поверишь, - Хранитель восхищенно хмыкнул, - он уже здесь! Вот только все силы тратит на то, чтобы твоего парня удержать от падения в Чертоги!
        - Так! - Цит в мгновенье ока оказался около лежащего без сознания Алексея. - Как бы ни был силен маг без привязки к физическому объекту ему не выжить. Следовательно, Алексей вынес с Полигона артефакт. Более того, живой артефакт… Что же это может быть?
        Рарг еще раз внимательно осмотрел своего друга и звонко хлопнул себя по лбу.
        - Старый балбес!
        Если бы рарг не был бы так озабочен состоянием здоровья Алексея, он непременно бы заметил едва выглядывающий из-за пазухи мага свежий персик, который ну никак не мог взяться в библиотеке Имперской башни магов, намного раньше.
        Осторожно дотронувшись до персика сознанием, Цит счастливо улыбнулся и довольно прошептал:
        - Бинго!
        Направив энергоканал библиотеки на сочный плод и щедро поделившись своими запасами, рарг с удовольствием наблюдал, как с лица Алексея уходит неестественная бледность и появляется яркий румянец.
        - Еще немного!
        Ресницы мага затрепетали, силясь открыться, и он громко сглотнул.
        - Еще чуть-чуть!
        Завуч заворочался на полу и, вздрогнув всем телом, открыл глаза.
        - Цит, твою мать! - прохрипел Алексея, - как же я рад тебя видеть!
        - Леха! - рарг не теряя времени на расшаркивания принялся давать другу ЦУ. - лезь в инвентарь и пей воды, быстро! Затем эликсир номер два, тот, который дал тебе мастер Чжо, но сначала воду …
        Цит тактично прервался, дожидаясь пока его друг, кашляя с надрывом, закончит извергать из желудка сгустки желчи.
        - Леш, водички попей, - ласково добавил Цит, с состраданием глядя на мучения друга.
        - Сейчас… Кха-кха! Ох, как хренова-то… Кха! - Алексей обессиленно рухнул на пол и трясущееся рукой нырнул в сумку. - Что ж я маленький не сдох…
        - Ты пей-пей, - рарг глянул на испачканный рвотой рукав плаща, но ничего не сказал, - Полегчало?
        - Уф! - Алексей оторвался от фляжки с водой, дрожащими пальцами закрутил крышку с третьего раза и потянулся за эликсиром Бодрости. - Сколько я провалялся?
        - Как тебе сказать, - Цит бросил взгляд на стелу, словно ожидая поддержки Хранителя. - С момента твоего исчезновения и появления прошло четыре с чем-то минуты, а после того, как тебя выкинуло, а книжка разлетелась весьма острыми осколками по всей библиотеке, прошло примерно две недели.
        - Ух ёёё! - протянул Алексей, обхватывая голову, - Цит, ты не представляешь, как голова раскалывается!
        - Куда уж мне, - добродушно усмехнулся рарг, - скажи спасибо своему наставнику, через него тебя вытащили из комы.
        - Обязательно скажу, - осторожно кивнул маг и поморщился от пронзившей висок мигрени, - Цит, мне столько всего надо тебе рассказать! Кстати, я пообещал одному магу, что вызову его сразу, как только покину Полигон.
        - Давай! - немедленно отреагировал Хранитель, - вызывай прямо сейчас!
        Алексей озадачено посмотрел на стелу, от которой исходили волны нетерпения и перевел взгляд на своего друга.
        - Цит?
        - Видишь ли, - рарг смущенно кашлянул, но все-же продолжил, - если ты сейчас призовешь уважаемого магистра Льда Олькуша Ги’дэрека, то, боюсь, его тут же затянет в себя стела…
        - Ясно, - медленно моргнул Алексей, не решаясь повторить подвиг с кивком. - Обождем немного. Знакомая, кстати, имя, где-то я его уже слышал…
        - Слышал-слышал, - хмыкнул Цит, - ты мне скажи, как все прошло-то?
        - Да все нормально, вот только ни черта не помню, как будто кто-то ластиком по памяти прошелся!
        - Что говорят уведомления Сети? - неожиданно серьезно поинтересовался Цит. У меня доступ только к тем, которые ты уже видел.
        - Ох, - старчески прокряхтел Алексей, с трудом усаживаясь на пол, - тут целая простыня, Цит!
        Маг наскоро пробежался глазами по веренице системных сообщений.
        ВНИМАНИЕ! КРИТИЧЕСКАЯ ОШИБКА!
        ВНИМАНИЕ! ЗАПУЩЕНА ПРОЦЕДУРА ОТКАТА!
        ВНИМАНИЕ! ИСХОДЯЩИЙ ЗАПРОС К ЦЕНТРАЛЬНОЙ СТЕЛЕ!
        ВНИМАНИЕ! ПОВРЕЖДЕНИЕ ВНЕШНЕГО ПЕРИМЕТРА!
        ВНИМАНИЕ! ОБНАРУЖЕН ВНУТРЕННИЙ СТАБИЛИЗАТОР!
        ЗАПРОС СВЯЗИ К БЛИЖАЙШЕЙ СТЕЛЕ...
        ОТКАЗАНО!
        ЗАПРОС К БЛИЖАЙШЕМУ РЕТРАНСЛЯТОРУ СЕТИ…
        ОТКАЗАНО!
        ПОИСК РЕЗЕРВНОЙ ТОЧКИ ДОСТУПА.
        ОБНАРУЖЕНА РЕЗЕРВНАЯ ТОЧКА ДОСТУПА!
        ОСУЩЕСТВЛЯЕТСЯ ПОДКЛЮЧЕНИЕ.
        ВНИМАНИЕ! В ПРОЦЕДУРЕ ОТКАТА ОТКАЗАНО!
        ЗАПУЩЕНА ПРОЦЕДУРА БЛОКИРОВКИ!
        ВНИМАНИЕ! ВСЕ ПОЛУЧЕННЫЕ ДОСТИЖЕНИЯ БЛОКИРУЮТСЯ!
        ВНИМАНИЕ! НАРУШЕНИЕ ПЯТИМЕСЯЧНОГО ОТКАТА - ВМЕСТО 20 НЕДЕЛЬ НОСИТЕЛЬ ПРОВЕЛ В КОМЕ 2 НЕДЕЛИ. ВСЕ ПРИОБРЕТЕННЫЕ НА ПОЛИГОНЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ УМЕНЬШАЮТСЯ В 10 РАЗ.
        БЛОКИРОВКА НАВЫКОВ…
        ВЫПОЛНЕНО.
        БЛОКИРОВКА ЗАКЛИНАНИЙ…
        ВЫПОЛНЕНО.
        ЧАСТИЧНАЯ БЛОКИРОВКА ПАМЯТИ…
        ВЫПОЛНЕНО.
        УСЛОВИЯ ДЛЯ РАЗБЛОКИРОВКИ: БАЗОВОЕ ЗНАЧЕНИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ ВОЛЯ: 7 ЕДИНИЦ.
        - Если в двух словах, то практически все, чему я научился на Полигоне урезали. В десять раз, представляешь?!
        - Думаю, если бы ты провалялся в коме еще пару недель, то порезали бы меньше, - Цит задумчиво посмотрел на стелу. - Каковы условия разблокировки?
        - Воля на семь, - скривился Алексей, с тоской смотря на жалкую «единичку» в окне характеристик.
        - Воля - это хорошо, - глубокомысленно прокомментировал Цит, задумчиво потирая гладко выбритый подбородок. - Леш, я понимаю, что ты сейчас в не лучшей форме, но нам нужно узнать что происходит в мире и где сейчас находится твой полковник.
        - Исключено, - подал голос молчавший до этого Хранитель, - вся энергия ушла на то, чтобы парня вытащить сюда. - Все, что я могу для вас сделать, так это портал организовать до Бастиона.
        - А если отправить запрос на Видения? - уточнил рарг, тщательно скрывая волнение, - нам действительно нужна информация о том, что происходит в мире.
        - Хм, - задумался Хранитель, - а что, это может сработать! Вот только выдержит ли он? - с сомнением добавил голос.
        - Алексей, сможешь? - рарг серьезно посмотрел в глаза другу, - не могу объяснить откуда, но как только ты очнулся, у меня внутри будто таймер обратного отсчёта включился.
        Сидящий на полу молодой мужчина вздрогнул на слове «таймер», с сомнением посмотрел на свои руки и аккуратно поднялся на ноги.
        - Вроде нормально, - пожал плечами маг, - эликсир, кажись, подействовал. Так что нужно сделать?
        - Подойди к стеле, коснись ее и скажи: «Прошу показать мне Видение».
        Алексей сделал пару осторожных шагов и уже уверенней направился к стеле. Подойдя к невысокому каменному пьедесталу, он прислушался к себе. Где-то под сердцем едва слышно одна за другой отозвались все четыре стихии - теплое касание, прохладное прикосновение, освежающий ветерок и приятная тяжесть лучше всяких уведомлений подтверждала, что единение со стихией так просто не отобрать.
        Маг довольно улыбнулся и решительно возложил руки на тёплый круглый каменный шар, венчающий пьедестал.
        - Прошу показать мне Видение, - негромкий голос имперского мага разнесся по всей библиотеке.
        - Особенность видений состоит в том, что Сеть сама выбирает, что тебе показать. И показывает она подчас совсем не то, что ты ждешь…
        Голос Хранитель становился все тиши и тише, пока совсем не потонул в заполнившей сознании Алексея картинки.
        Глава 50

***
        - Черт, Дин! Тащи сюда накопитель! - взъерошенный маг колдовал над лежащим на топчане раненным. - До налоговиков так и не достучались?
        - Никак нет, Александр Сергеевич, - помятый в бою арбалетчик молодцевато выпрямился, чуть ли не щелкая каблуками. - Эти псы своей магией все амулеты задавили! А накопителей больше нет…
        - Как нет? - мужчина вскинул голову и по Алексею мазнул взгляд смертельно уставших глаза. - Сколько у нас раненых?
        - Еще около сотни, Сандр Сергеич, - скороговоркой пробормотал солдат, отведя взгляд в сторону. - А эти, похоже, на новый штурм идут!
        - Твою дивизию! - ругнулся мужчина и потянулся к висящей через плечо сумке. - Видит Бог не хотел!
        Пока то ли маг, то ли знахарь доставал из сумки завернутый в тряпки небольшой жезл, Алексей осмотрелся по сторонам. Видение было удивительно реалистично, будто происходило не в его уме, а напрямую транслировалась с какого-то отдаленного места. Хотя почему отдаленного? Алексей вдруг отчетливо понял, что действие происходит на северо-востоке Цитадели, в городке-крепости, в котором был расположен один из самых больших порталов страны.
        Алексей попробовал подняться взглядом повыше, чтобы осмотреть окрестности, которые скрывали высокие стены, но мало того, что у него ничего не получилось, так еще и пронзительный крик мальчишки-дозорного сбил весь настрой:
        - Идут! Идут!
        - К бою! - бросил маг арбалетчику и, отбросив кусок ткани в сторону, крепко сжал ослепительно белый жезл.
        - Видит Бог, я не хотел, - виновато повторил обладатель жезла, смотря в спину арбалетчику, убегающему к лестнице, ведущей на крепостную стену.
        Глаза мага полыхнули белым, а его заштопанный плащ заколыхался на невидимом ветру.

«Да как они так делают, что плащ развивается?!»
        Маг мимоходом ткнул жезлом раненного в страшного вида язву, от чего того выгнуло дугой, быстро достиг лестницы и ловко по ней взбежал на второй ярус.
        Раненный недоверчиво ощупал здоровую грудь и, зло улыбнувшись, буквально впрыгнул в валяющуюся на земле кольчугу, нахлобучил шлем, подхватил копье и бросился за магом наверх. Несколько секунд спустя взору Алексея открылся вид с крепостных стен. Чадящие дымом поля, сгоревшие крыши сельских домов, и аккуратные ряды армейских палаток, перед которыми выстраивались ровные шеренги песеголовых воинов.

«Прям Анубисы какие-то» - подумал Алексей с тревогой наблюдая за странной расой. Высокие - под два метра ростом - воины не были богатырями и не могли похвастаться мощью. Но легкость и ловкость, с которыми они по сигналу своего командира бросились в атаку вызывала сильную озабоченность. И самое главное, от них пахло смертью.
        Вскинувший следом за устремившимися в атаку воинами свой посох шаман песеголовых разразился лающими звуками, и на крепость двинулось тускло-зеленое облако концентрированной смерти. По крайней мере ощущалась вражеская ворожба именно так.
        Маг в ответ небрежно махнул жезлом и ядовитый туман, ползущий на крепость, развеялся на глазах у Алексея, а в нос ударила озоновая свежесть.
        Досмотреть, чем закончится наступление чужаков на крепость, которую защищало до обидного мало воинов, Алексей не успел. Стоило парню моргнуть, как он оказался уже в совершенно другом месте.

***
        Квадратная площадка, ровные стены небольшого монастыря и сидящий на циновке совсем еще молодой парень. Обычные холщёвые штаны и перекинутый через левое плечо обрез бордовой ткани навевали Алексею воспоминания о Шаолиньских монахах.
        Парень был не один. Перед ним на голой земле лежал головой вниз мужчина средних лет, а сидящий на коленях монах лениво изучал обнаженную спину лежащего.
        - Проблемы с печенью и с легкими. Грыжа в районе шестого позвонка и искривление в поясничном отделе. У вас одно бедро чуть выше другого. Будем лечиться или обойдетесь рекомендациями?
        - Лечиться если можно, - глухо пробурчал мужчина.
        - Тогда расслабьтесь, - парень в бордовой накидке перетек из положения сидя в положение стоя и оценивающе посмотрел на своего пациента. - И помните, я смогу пройти только там, где вы меня пустите, понимаете? Не зажимайтесь и ничего не бойтесь.
        Дождавшись утвердительного мычания, молодой монах прощупал левой ногой ступню пациента и резко опустил на нее свою пятку.
        Хрусь!
        - Аааааа!
        Хрусь, хрусь, хрусь!
        Следующие пять минут Алексей молча наблюдал, как молодой парнишка довольно-таки профессионально правит своего пациента. Мужик, перевернувшись с живота на спину, хоть и вскрикивал моментами и даже орал, но стоически переносил «издевательства» монаха.
        - Как-то так, - монах впечатал свою пятку в грудную клетку пациента и, пережидая ор в перемешку с матами и слезами, неожиданно посмотрел прямо на Алексея.
        - Нашел четки?
        Алексей сглотнул, глядя в кристально-ясные серые глаза монаха и отрицательно мотнул головой.
        - Жаль, - погрустнел парень, - они такие, мм, черно-белые.
        - Я помню, - выдавил из себя Алексей с трудом выталкивая слова сквозь сухие губы, - как только, так сразу.
        - Договорились! - молодой монах мягко улыбнулся и перевел взгляд на отошедшего от боли мужика.
        Хрусь!

***
        Уютный монастырь куда-то пропал, взамен явив перед Алексеем какой-то то ли подземный бункер, то ли жерло вулкана. Базальтовые стены, теряющиеся в сумраке. Круговая каменная лестница, спиралью устремляющаяся куда-то наверх. Огненное озеро лавы, плещущееся за двумя невысокими скалами. Нестерпимый жар со всех сторон и отряд смутно знакомых воинов и магов, стоящих полукругом и... сидящий на валуне дракончик?!
        Один из магов протянул руку в центр круга и каждого члена отряда, включая дракончика, окутало золотистое свечение
        - Щекотно! - хихикнул дракончик, прячась за воина, одетого в какой-то супер навороченный стелс-костюм. По крайней мере когда он замирал, его бронька-хамелеон тут же сливалась с валунами. Залетев за разведчика, дракончик мило сморщил мордочку и с сожалением вздохнул. - Ладно, удачи вам, мне туда ходу нет. Здесь вас подожду.
        Два воина, выделяющиеся на фоне остального отряда своими технологичными бронескафандрами будущего синхронно кивнули и вышли из круга, подойдя чуть ли не вплотную к Алексею. Остальные бойцы, глядя на них также принялись к чему-то готовиться.
        - Мрак! Ээ, в смысле Вадим! - Разведчик присел около камня, у подножья которого лежал мешок, развязал тесемки и с усилием вытащил огромный молот. - Мне кажется он будет тебе в самый раз!
        - Ого! - огромный космодесантник, будто вышедший из фильма про далекое будущее, с интересом рассматривал молот, идеально севший в руку. - Это где же ты такое чудо откопал? Тяжелый!
        - Да нашел в одном месте, - туманно ответил разведчик, - слушай, Мра… Вадим, если со мной что-то случится, ты Врита одного не бросай, ладно? А все свои вещи - завещаю тебе, Врит - в курсе.
        - Не дури, Мелкий, - нахмурился тот, которого назвали Вадим и перехватил молот левой рукой, - еще не из таких передряг выходили! Значит так. Приказываю: не умирать! Понял меня?
        - Так точно! - вскинулся Мелкий, - Есть не умирать!
        Алексей смотрел на Вадима и силился вспомнить, откуда же он его знает. Нет, это однозначно был воин из его сновидений, но помимо этого, имперский маг почувствовал глубокую внутреннюю уверенность, что перед ним сейчас находит родная кровь?

***
        Додумать он не успел. Легкое головокружение и вот он снова стоит в библиотеке и задумчиво смотрит перед собой, не замечая обеспокоенного взгляда рарга.
        - Ну как? - не выдержал Цит. - Что показали?
        - Какой у вас все-таки мир интересный, - протянул Алексей, размышляя зачем Сеть показала ему именно эти моменты. - и огненные озера есть, и уютненькие монастыри, даже война где-то сейчас идет!
        - Прости, но без допуска к Сети не могу ни подтвердить, ни опровергнуть эту информацию, - пожал плечами рарг. - Но вряд ли Сеть стала врать.
        - Знаешь, Цит, - Алексей скрипнул зубами, - я бы сейчас все отдал, чтобы посмотреть, где сейчас находит полковник и мои ребята!
        - К сожалению, это невозможно, - вмешался в разговор Хранитель. - Энергоресурс кончился, впритык на портал только хватает.
        - Делай, - тут же отреагировал Цит. - Лех, готовься!
        - Нет времени объяснять, прыгай в портал? - вскинул брови Алексей, наблюдая за появляющимся около стелы телепортом.
        - Не совсем, - поморщился рарг, - но нужно быть полным профаном, чтобы не распознать тонкий намек на толстые неприятности.
        Отложив расспросы на потом, парень молча проверил все ли у него с собой. Убедившись, что ничего не забыл, сделал глубокий вдох и три энергичных выдоха, решительно направился к еле слышно гудящему пьедесталу. Около него уже горела синевой темная рамка портала.
        - Есть какие-нибудь идеи, где мы сейчас окажемся?
        - Нет, кто его знает, в каком именно месте сейчас находится башня, - покачал головой рарг, - но предполагаю, что это будет Бастион.
        - Ну, тогда с Богом?
        - Поехали, - кивнул Цит, кладя руку на плечо Алексею.
        - Не забудьте про обещание! - от стелы донесся хриплый голос Хранителя. - И… удачи вам.
        - Думаю, мы сюда ещё вернёмся, - слегка помедлив, ответил Цит, - второй раз будет быстрее и проще.
        - До встречи, Хранитель.
        Алексей уважительно поклонился и шагнул в матовую рамку телепорта, в глубине души ожидая, что он сейчас окажется на сухом песке Полигона Академии.
        По глазам резанула яркая синева неба, а гул толпы ударил по ушам. После недели затворничества Алексей, с одной стороны, словно сделал глоток свежего воздуха, а с другой, почувствовал небольшое раздражение.
        - Так, а ты откуда такой красивый появился? - уточнил служитель портала просканировав взглядом бледного мага в плаще, под которым виднелся кожаный нагрудник.
        - Так с ближнего телепорта, - ответил парень, работая по разработанному заранее сценарию.
        - С Ближнего? - нахмурился служитель. - Что-то у меня координаты не определились.
        - Ааа, ну у них там накопитель барахлит, аж завидно слушать, как старший смены ругается.
        - Хах, ну да, старшие - они такие. Ладно, проходи давай, что встал, сейчас на обед горняки валом пойдут - затопчут.
        - Ага, до встречи, - кивнул Алексей, направляясь в сторону небольшой площади, на которую выходила арка телепорта, которая была спрятана то ли в искусно обработанную гору, то ли вообще, в скалу искусственную.
        Так и не определив, какое предположением было верным, настолько органичным выглядел немного выступающий на площадь массив, Алексей вышел на выложенную гранитными плитами мостовую.
        - Бастион?
        - Бастион.
        Алексей поймал довольный взгляд рарга и, неожиданно для себя, широко улыбнулся - «Добрались!»
        Глава 51

«Ну все, дело за малым, - принялся рассуждать Алексей, отодвинув эмоции в сторону. - Добраться до Стеллы, после чего найти полковника, ведь если его сеть тоже в какой-то степени ведет, то у него точно будет информация насчет того, как достать пакет Крепости. Ну, а потом уже решим или в Лес или обратно в Крепость».
        - Неплохой план, - взгляд Цита рассеяно блуждал по необычной архитектуре горного государства, - кстати, когда произойдёт распаковка, тебе может стать немного не по себе, поэтому рекомендую плотно поесть.
        - А не наоборот?
        - Нет, чем сытей будешь, тем лучше. Тошнить тебя не будет. Столько времени на сухпайке - не самый лучший вариант для организма.
        - В таверну?
        - В нее, родимую.
        Алексей, получив согласие рарга, оглядел небольшую площадь, в центре которой находился выложенный камнем пруд. По левой стороне, спрятавшись от солнца под тенью скал, стояли торговые ряды, а правая сторона была больше похожа на швейцарский сыр. В длину площадь была не многим больше двухсот шагов, после чего резко сужалась до вымощенной камнем дороги, которая, в свою очередь, ныряла за уступ и упиралась в подножье горы. Монолитная скала вся была изрезана тоннелями, некоторые из которых выходили на уровне третьего, а то и четвертого этажа.
        - Лабиринтовая система, - проследив взгляд парня, прокомментировал рарг. - Одно время лидеры Бастиона были сущими параноиками в этом вопросе. Хотя, вспомнив те времена, их можно понять.
        - У нас есть карты? - впечатлившись, уточнил Алексей.
        - Должны быть, но насколько сильно они устарели я не знаю. До Стеллы доберёмся, гарантирую полный апдейт, - рарг хохотнул. - Узнаешь все ходы и выходы горцев. Но если они узнают, что ты узнал, ты больше ничего не сможешь узнать.
        - Секретики? - поинтересовался Алексей, неспеша идя по направлению к торговым рядам. - Меня, собственно говоря, не столько интересует сам Бастион, как его подземные тоннели…
        Имперский маг, нисколько не смущаясь, прямо на ходу рассматривал встречающихся по дороге людей и окружающие его каменные пейзажи. И к его величайшему облегчению, никто из местных не спешил накинуться на него с кулаками или приласкать боевой молнией.
        - Не тебя одного, - хмыкнул рарг. - Насколько я знаю, от Бастиона раньше шло множество ходов как в Цитадель с Крепостью, так и в долину храмов.
        - Долина храмов?
        - То место, где сейчас раскинулась Великая пустыня.
        - Понял, - кивнул Алексей, параллельно решая про себя вопрос, скрывать что он маг или не таиться?
        - Пока лучше не светись, - рарг заметил душевые метания приятеля, - так вот, больше половины ходов сейчас забыты, а часть катакомб и подземелий, и даже городов, сменили своих хозяев.
        - Это как? - парень подошёл к лотку с аппетитно пахнущими корицей рогаликами.
        - Судя по тем клочкам информации, которые удалось перехватить у местной Стеллы, - охотно принялся делиться информацией рарг, - в нижних городах откуда-то взялась нежить. Причем, довольно давно. Бункерк - бывшая подземная столица нынешнего Бастиона уже не одну тысячу лет находится во власти мертвых. Самое интересное, что все эти тысячелетия, нежить наверх не лезла, а недавно вдруг активизировалась!
        - Ого, - пробормотал Алексей и протянул серебряную монету широкоплечему торговцу сдобой, - интересненько… Осталось только найти таверну.
        Торговец, расслышав бормотание Алексея, окинул его оценивающим взглядом, сноровисто набросал в пакет с десяток рогаликов и что-то про себя решив, прогудел:
        - Чуть дальше есть отличное заведение «Кирка и вилка», скажешь, пришёл от Могуя, скидку сделают.
        - Благодарю, уважаемый, - слегка кивнул головой Алексей и, перехватив пакет с рогаликами поудобней, направился в указанную торговцем сторону, - сдачи не надо!
        Не собирающийся давать никакой сдачи торговец одобрительно хмыкнул и посмотрел вслед удаляющемуся парню.
        - Слушай, Карл, а ты не припомнишь, кто у нас кожаный доспех с плащом носит? - обратился он к соседу, сонно торгующему сушёными фруктами.
        - Гвардейцы вроде, только они обычно с копьями не расстаются, - оживился последний.
        - Да ладно тебе заливать, - включился в разговор плотно сбитый мужичок, предлагающий проходящим мимо работягам прохладную воду и лимонад, - все знают, что гвардейцы - двурукие. Два меча, вот без чего ты их никогда не увидишь!
        - Постойте-ка, - прищурился Могуй, - как могут обоерукие в плащах расхаживать, он же сковывает движения, а у них всё преимущество в скорости?
        - Да ты что! У них плащи как щиты! Они, говорят, приобретают твёрдость камня, когда по ним вражеский меч рубит!
        - Ври-ври, да не завирайся! Где это видано, чтоб плащ твёрдым становился?
        - Вот тебе зуб!
        - Мужики, я не понял кто с копьями, а кто с мечами?
        - Ууу, гвардейцы точно с копьями, ведь только копья спасли нашего короля, когда глава ювелиров поднял бунт два века назад.
        - Это точно, будь ты хоть троеруким, по коридорам особо не побегаешь, когда на тебя смотрит десяток стальных жал, готовых впиться в лицо.
        - Точно, гвардейцы с копьями, однозначно!
        - А оберукие?
        - Обоерукие? Так те - элита!
        - Телохранители что ли?
        - Да, точно, они и есть!
        - А помните, лет несколько лет назад скандал был?
        - Какой скандал?
        - А что случилось?
        - Не томи, Карл!
        Торговец сухофруктами гордо приосанился и слегка понизив голос прошептал:
        - Говорят, несколько лет назад один гвардеец-телохранитель убил не того человека, защищая короля.
        - В смысле не того?
        - Там запутанная история. Король направился на секретные переговоры с Лесом, а вместо него двойник был.
        - Говорят, это брат-близнец! И вообще…
        - Говорят, что у тебя вода горчит, - не дал перехватить инициативу Карл, - не перебивай!
        - Я тебе сейчас тресну, - пообещал торговец водой, прожигая своего коллегу по цеху взглядом, - за то, что напраслину возводишь!
        - Да тихо ты, пусть дорасскажет! - донеслось сразу несколько голосов.
        Торговцы настолько увлеклись, что, виданое ли дело, забыли про покупателей. Да те и не настаивали на немедленном обслуживании, тоже с удовольствием грея уши. Даже Алексей, будучи изначальным объектом обсуждения, не выдержал и, не дойдя до таверны, вернулся к торговым рядам, с любопытством прислушиваясь к разговору. Впрочем, про его необычный внешний вид все уже забыли, с увлечением слушая очередную байку Карла.
        - Так вот, - торговец фруктам, привычным движением отогнал оттирающихся неподалеку мальчишек, - никто не знал, что вместо короля на троне в тот раз был двойник, да еще и телохранителей в тот раз было меньше - всего два человека. В общем, наши ювелиры решили повторить попытку двухсотлетней давности.
        - Да ладно?
        - Что, правда?
        - Серьёзно?
        - Да, у меня племянничек на королевской кухне разносчиком работает, как есть говорю! - Карл прикоснулся к медальону, позабыв про незаметно приближающихся мальчишек.
        - Ну и дальше-то что? - поторопил его Могуй.
        - А что дальше? Наняли они убийцу, купили грамоты Цитадели верительные и как гонца со срочной новостью его прислали.
        - А дальше что? - нетерпеливо спросил торговец водой, протягивая Карлу кубок.
        - А дальше гонец-убийца из коротенькой трубочки иглой отравленной плюнул в якобы нашего короля, - торговец фруктами отхлебнул из кубка. - Надо же, как будто из ручья, а хают, что горчит...
        - Ну, а дальше-то что? - загомонили все, включая довольно улыбающегося водника.
        - А что дальше? Левый - это телохранитель по левую руку стоящий, иглу отбил. И свою, и для короля предназначенную, а вот второй - Правый, горлом словил отравленное стальное пёрышко. Ну, Левый осерчал и порубил гонцов в капусту, да только так, чтобы ихний главный не умер...
        - А так разве можно? - усомнился кто-то в толпе
        - Можно, - уверено заявил Карл, прервавшись, чтобы допить воду, и, довольно крякнув, продолжил. - Говорят, что к тому моменту, когда Левый дошёл до локтей, лжегонец всё-всё выложил. Да только при дворе побоялись без короля решение-то принимать, а оба советника с ним уехали, больно вопрос важный был с Лесом.
        - Постой-ка, уж ли не после той встречи у нас подземные теплицы появились?
        - Может и после той, кто ж его знает?
        - Ну, а дальше-то что?
        - А что дальше? - делано пожал плечами Карл. - Левый как понял, что Правый тело оставил, и что ювелиры начали своих людей подтягивать, решил, что гвардию рубить не будет и в бега подался...
        - Ну, а дальше?
        - А что дальше… Кто-то говорит, нашли его, кто-то - нет, некоторые пересказывают, что, мол, в ходах подземных от голода умер.
        - Да ну, брехня всё это, не смог бы он гвардейцев порубить.
        - Да с чего это бы не смог, дело же в зале было, а не в коридоре, он бы их на раз-два!
        - Ты руками-то не маши своими...
        - А то что?
        - Щас узнаешь!
        Алексей, поняв, что история закончилась и намечается местное кулакомахание, снова направился к таверне, аппетитно хрустя рогаликом и замечая по пути, как купцы и некоторые покупатели закатывают рукава, а стайка мальчишек разоряет оставленный без присмотра лоток Могуя, не рискуя подходить к прилавку с сухофруктами.
        - Как думаешь, хватит твоей серебряной монеты? - поинтересовался рарг.
        - Сомневаюсь, - хмыкнул Алексей, это ж уличные пацанята, они на золотой сейчас сметут, а что не проглотят - по карманам растащат.
        - Вряд ли, - авторитетно заявил Цит, - одно дело одну-две булки увести, другое - весь лоток подчистить. Их потом за версту не подпустят к рядам.
        - Хм, ты прав, долгосрочное планирование в деле, - Алексей оглянулся, выискивая глазами прилавок с выпечкой.
        От таверны лоток было видно плохо, но пацанят возле него уже и след простыл.
        - Что ж ты, Лёша, мучное перед едой кушаешь? Дождись похлёбки али супчика, всухомятку вредно же, - рарг включил режим мамы.
        - Отстань, тебе просто завидно. Знал бы ты, каковы на вкус эти рогалики с корицей, м-м-м! - парень, найдя взглядом широкую вывеску «Кирка и вилка», на которой красовались жестяные… кирка и огромная вилка, подошел к двери и потянул ручку на себя.
        Не заметив, как на последних его словах рарг споткнулся и озабоченно нахмурился, Алексей прошёл через ухоженный зал к прилавку. Кормчий, отставив в сторону стакан, который он до этого протирал, приветливо улыбнулся.
        - Уважаемый, - маг прислушался к своему животу и понял, что рогалики его только раззадорили, - мне, пожалуйста, похлёбку, каши какой-нибудь и отвара травяного.
        - У нас есть баранья нога и свиная нарезка.
        Странно, но от одной мысли о мясе Алексея замутило.
        - Нет, мне без мяса.
        - Понял, - трактирщик в миг стал предупредительным, - меню для мага?
        Алексей, поколебавшись, кивнул.
        - Овощной суп и гороховая каша, всё выращено в наших теплицах.
        - В подземных или солнечных? - уточнил Алексей, вспоминая, что бабушка рассказывала ему о разнице между летними огурцами, выращенными под солнцем, и зимними, выращенными под светом тепловых ламп.
        - Из солнечных, как вы изволили выразиться, будет дороже, - предупредил трактирщик.
        - Давай из солнечных, - кивнул Алексей и направился к ближайшему столу, за которым уже сидел рарг.
        Цитрамон, не обратив внимания на присевшего рядом парня, задумчиво рассматривал висящую на стене картину, барабаня что-то по столу.
        Просидев в тишине порядка пяти минут, Алексей все-таки не выдержал:
        - Цит, ты чего?
        Рарг медленно посмотрел на Алексея.
        - А знаешь, я, по-моему, помню вкус рогалика с корицей… - напряжённо проговорил он.
        - Это хорошо? - осторожно уточнил парень.
        - Ещё не знаю, - медленно протянул непривычно серьёзный рарг, - мне нужно подумать, помедитировать, повспоминать… Приятого аппетита, Алексей.
        - Спасибо, - парень растеряно посмотрел на пустое место - без рарга сразу стало скучно.
        - Ваш обед, уважаемый!
        Парень, подавив вздох, поблагодарил принёсшего обед трактирщика и взялся за ложку.
        Сконцентрировавшись на еде, как он проделывал это в библиотеке, Алексей попытался вытянуть из похлёбки немного энергии - на удивление получилось. С каждой ложкой похлёбки он чувствовал, как силы восстанавливаются, как энергия начинает течь по внутренним каналам. Сосредоточившись на еде, парень и не заметил, как до блеска вычистил обе миски.
        - Благодарю, - отхлебнув душистый отвар, Алексей не поленился, дошел до стойки и положил на нее две серебряные монеты.
        - Одной достаточно, - улыбнулся трактирщик.
        - Вы знаете, я тут на улице десяток рогаликов за серебряный купил, а у вас целый обед? - засомневался Алексей.
        - С корицей?
        - Да, с корицей.
        - Тогда всё правильно. Увы, но в нашем городе специи дорогие. Может быть, комнату на ночь?
        - Пожалуй, да, а завтра со свежими силами к Стеле.
        - Паломник? - понимающие улыбнулся хозяин таверны.
        Алексей, не отвечая, с улыбкой кивнул на запылённый плащ. Трактирщик понимающие прикрыл глаза и решился дать щедрому клиенту совет.
        - Вы наверное в курсе, что телепорты на главную площадь не ведут? Так вот, придётся идти пешком или можно поехать на повозке. Расписание маршрутов можно посмотреть на стене около входа, - корчмарь показал на желтоватый лист, прибитый к стене.
        - Расписание?
        - Да, дороги узкие, чтобы не было заторов на перевалах, было составлено расписание рейсов. Когда идёт повозка, её следует пропустить.
        - Понял, - кивнул Алексей, - а сегодня если пойду?
        - Не стоит, - помотал головой трактирщик. - обед уже кончился, сейчас продукцию повезут по мастерским из шахт, не протолкнуться будет. Ну а на ночь глядя идти нет смысла. Обычно те, кому нужно на главную площадь, стараются утром успеть, до обеда.
        - Понял вас, уважаемый. Тогда мне комнату до завтрашнего утра.
        - Две серебряных монеты за постой с ужином, - тепло улыбнулся трактирщик.
        - Давайте лучше завтрак вместо ужина и горячую ванну, - поправил собеседника Алексей, чувствуя, как после плотного обеда у него закрываются глаза, - и можно комнату с окном?
        - Четыре монеты, - огорчённо поджав губы, уточнил трактирщик.
        - Идёт, - покладисто согласился парень.
        Жаба, накормленная вкусными рогаликами и похлёбкой, никак не отреагировала на повышение цены в два раза.
        - Специфика архитектуры, - извиняющимся тоном проговорил трактирщик, выдавая Алексею ключ с биркой «№2», - банная прямо по коридору, только вместо ванной там душ.
        - Понимаю, - Алексей прикрыл зевок рукой, - снова специфика архитектуры. Но так даже лучше. До завтра.
        - Спокойной ночи, - пожелал вслед трактирщик с удивительно чистой, вежливой и грамотной речью.
        - Надо будет утром с ним пообщаться, - пообещал Алексей сам себе и тут же позабыл про свое обещание, стоило ему только подняться на второй этаж.
        Зайдя в комнату, он упал на кровать и только сейчас понял, как же все-таки он устал.
        Полежав пару минут, имперский маг все-таки взял себя в руки и с сожалением оторвался от такой желанной кровати. Скинул сумку с плащом и направился было в душ, но на полпути вернулся. Взял небрежно брошенный на спинку стула плащ, встряхнул в коридоре и, аккуратно свернув, убрал себе в сумку, которую взял с собой. На всякий случай, так сказать.
        В душевой Алексей разделся, сложил в мешок все свои вещи, несказанно радуясь про себя такому удачному приобретению, и, надев стоящие в ряд деревянные тапочки по типу японских сандалий, вместе со своей сумкой прошёл в одну из трёх кабинок.
        - Ого, прям как в лучших домах Лондона! - парень с уважением потрогал облицовку из кафельной плитки.
        Со стены под острым углом выступала лейка, на уровне пояса из стены торчали два рычага с синей и красной ручкой.
        - Хм, совпадение? - себе под нос пробурчал маг. - Не думаю...
        Быстро разобравшись с положениями рычагов, а их было всего три - нет напора, слабый и сильный, Алексей долгих десять минут нежился под горячими струями, раз за разом намыливая голову и тело мылом, которое нашлось на специальной подставочке.
        - Хорошо-с, - довольно мурлыкнул парень, окончив принимать водные процедуры.
        Выйдя из кабинки, он обтерся висящим на крючке полотенцем и достал чистую нательную рубаху.
        С каждым разом доставать вещи из сумки у него получалось всё проще и проще - Алексей просто знал, что сейчас должно появиться в руке, не прибегая к помощи меню инвентаря.
        Вернувшись к себе в комнату, он кинул сумку в изголовье кровати и закрыл дверь на замок, добавив от себя ещё парочку заклинаний. Следом добавил парочку плетений на окошко и с удовольствием растянулся на мягкой кровати.
        - Хорошо, - пробормотал он, уже засыпая, - нас ждут великие дела! Вот только Цит куда-то пропал...
        А пропавший Цит лежал на крыше трёхэтажной каменой таверны и задумчиво смотрел в небо, пытаясь разобраться в мешанине то и дело всплывающих осколков памяти. Чем ближе была распаковка архива, а до заветной тысячи оставалось лишь пара десятков маноедениц, тем больше всплывало картинок, историй, знаний... Чья была это память - его или Алексея, или может быть кого-то другого, рарг не знал. Пока что не знал.
        Завтра должно было произойти нечто важное, то, ради чего ра-рарога центральной стелы Цитадели вынужден был столетиями вести полуактивный образ жизни, подчас впадая в долгую спячку. И вот сейчас, когда то, ради чего он существовал было на расстоянии вытянутой руки, рарг думал совершенно о другом.
        Рарг, существо с абсолютной памятью, располагающее знаниями о миллионах вещей, с удивлением обнаруживал в себе новые грани личности. Обрывки воспоминаний всплывали один за другим, в память врывались новые запахи, эмоции, чувства.
        Цит лежал на крыше и чувствовал, как по его щекам текут слёзы и всеми своими силами пытался понять, хорошо это или плохо. А ведь помимо этого было много чего о чем стоило поразмыслить. Тот же самый полковник с его командой и архив Древа.
        - Черт возьми, - криво улыбнулся рарг, - плевать на все. Я подумаю об этом завтра.
        Глава 52
        ГДЕ-ТО В ЗАСТЕНКАХ БАСТИОНА
        - Значит, говорите, авантюристы?
        - Ну да, собрали команду, пошли в пустыню на вылазку, а дальше я вам уже рассказывал.
        - Да, да, я помню, парочка стычек со скорпионами, а что было потом?
        - А потом, как я уже рассказывал, мы попали в пылевую бурю.
        Андрей Николаевич вот уже семнадцатый раз рассказывал одну и ту же историю сменяющим друг друга вежливым людям с холодными глазами.
        Изредка полковник позволял себе неточности и отклонения в повествовании, наблюдая за тем, как оживают хмурые ребята, начиная усердней работать карандашами и задавая десятки наводящих вопросов, а потом полковник «вспоминал» правильную версию и всё начиналось по новой.
        На пятый день изнуряющих допросов Андрей Николаевич почувствовал небольшие изменения в сознании. Язык начал работать свободней, появилось чувство лёгкой эйфории, хмурые ребята, задающие одинаковые вопросы, начали казаться лучшими друзьями, которым хотелось выложить всю правду.
        К счастью, мэтр Раби, оказавшийся докой в допросах, крепко-накрепко вбил в головы всех членов отряда несколько правил.
        - Когда вы почувствуете лёгкую эйфорию или увидите перед собой своего лучшего друга, которому-таки хочется рассказать о всех своих нычках, начинайте рассказывать про свою семью. Уходите в мельчайшие подробности, сколько плугов было у вашего отца, сколько коз пас ваш младший брат и как вы с детства мечтали стать авантюристом или рыбаком.
        - А если нас будут пытать?
        - А когда нас будут пытать, орите погроме и кричите, что всё знает только наш командир.
        - Не нагнетайте, мэтр, - натянуто улыбаясь, выдавил тогда из себя Константин, не понаслышке знающий, до чего может дойти охранка, если перед ней стоит задача сохранить секреты государства, - всё будет хорошо, не могут же люди быть хуже мертвяков?
        - Ну ладно, мертвяки в сто раз человечней людей в плане пыток, - посмотрев на скептические лица бойцов, поменял мнение Константин, - знаете, мэтр, я по-новому взглянул на ваше предложение: всё знает только наш командир!
        Лид хмыкнул, бойцы заулыбались, один только Шарп, хоть и старался выглядеть расслабленным, но неосознанно искал на поясе рукоять второго меча, который он передал мэтру на хранение.
        - Шарп, всё нормально? - Олег тоже заметил, что их лучшего мечника что-то волнует.
        - Всё хорошо, Олег, - обоерукий безучастно растянул губы в улыбке, не спеша делиться своими опасениями.
        - Знаешь, я полковника знаю, два года вместе отработали - он своих в обиду не даёт. Если тебе есть, что сказать, сейчас самое время, - Олег серьезно посмотрел Шарпу в глаза. - Вон уже начальство Бастиона идет, уже так спокойно поговорить не сможем.
        - Спасибо, друг, - оценив слова десантника твердо ответил мечник, - но нет. Это моя проблема и я сам её решу.
        - Ну ладно, смотри, - пожал плечами Олег.
        Про Шарпа Андрея Николаевича спрашивали с особым пристрастием, и вот тут мудрость мэтра Раби сыграла против полковника. Он настолько подробно описывал сапоги воина, его мечи, форму ушей, цвет глаз и рисунок боя, что спохватился только тогда, когда его собеседник, исчеркав с десяток листов бумаги, довольно сверкнул глазами.

«Доболтался» - подумал тогда Николаич.
        А на следующий, шестой, день вместо ожидаемых пыток, которые полковник ждал с решимостью отчаявшегося человека, его куда-то повели. Охрана, поплутав по каменным лестницам и коридорам, прорубленным прямо в скале, наконец-то привела его в первую комнату на его памяти, в которой находилось окно.
        - Присаживайтесь, сударь, - сидящий за массивным дубовым столом грузный мужчина указал на стоящий посередине кабинета стул.
        Двое широкоплечих охранника, напоследок подтолкнув Андрея Николаевича в центр помещения, бесшумно исчезли за дверью, оставив их с хозяином кабинета один на один.
        Лицо сидящего за массивным дубовым столом мужчины было словно вырублено из гранита. Тёмные непроницаемые глаза смотрели из-под грозно нахмуренных бровей. А квадратному подбородку мог позавидовать даже старина Шварц.
        Проведя лопатообразной ладонью по короткому ёжику седых волос, хозяин кабинета пророкотал:
        - А теперь в двух словах, кто вы и откуда.
        - Оттуда, - поудобней устраиваясь в кресле, ответил полковник, - и хотим вернуться обратно.
        Андрей Николаевич сразу понял, что валять дурака не стоит. Серьезные вопросы - серьезные ответы.
        - А ваши бойцы?
        - Встретились в пустыне. Как оказалось, в вашем мире есть магия. Это было... неожиданно. И чтобы выжить, нам пришлось быстро ей научиться. Если б не отряд Лида с его бойцами - профессиональными ходоками в пустыню, думаю, мы бы не отбились от тех скорпионов. Чертовски большие твари.
        - А что в вашем отряде забыл телохранитель Престола, пропавший пару лет назад? - прищурился собеседник полковника.
        - Простите, но мне без разницы, что было несколько лет назад. Моя задача - выжить в этой адской мясорубке, в которую превратился последний месяц, и вместе со своими людьми вернуться домой.
        - Невозможно, - скрестил руки на груди, судя по всему, начальник охранки Бастиона. - Мы, Цитадель, Крепость, орден Чистых и еще несколько, мм, скажем так, сообществ, уже не одно десятилетие работаем над этим проектом и всё бесполезно.
        - Верю, - горько усмехнулся полковник, - но когда есть цель, жить легче, не так ли?
        - И какова же ваша цель? - губы хозяина кабинета тронула лёгкая улыбка, заставив треснуть застывшую каменную маску.
        - Достичь Стелы Бастиона.
        - И зачем?
        - Не знаю. Я неправильно прошёл инициацию, и у меня нет перед глазами никаких сообщений или подсказок, но тянет меня вон туда, - полковник не глядя махнул рукой направо.
        Седой проследил за направлением его руки.
        - Гхм… Там, куда вы показали, и вправду находится Стела, - он слегка помедлил, - но вряд ли мы сможем вас туда пустить.
        Полковник вопросительно посмотрел на так и не представившегося собеседника.
        - Заветы древних, - твердо сказал хозяин кабинет, - нельзя пускать чужаков. Согласно инструкции, оформленной в виде предания, из Бастиона ничего нельзя унести, только принести.
        Седой мужчина, слегка прикрыв глаза, нараспев процитировал:

«Три цвета воедино
        В объятиях сплетясь
        Разбудят силу Спящих
        Получат ключ от врат»
        - И? - не понял полковник, - Это плохо?
        - Это отрывок, полный текст пророчества явно предупреждает нас о том, что многие будут пытаться попасть к Стеле. И если этот таинственный ключ попадёт не в те руки, не только нашей стране придётся плохо, но и всему миру.
        - Стоп. При всём моём уважении, не впутывайте меня в проблемы вашего мира. Моя задача - вернуться в свой.
        - Думаю, вы поменяете своё мнение, когда узнаете чуть больше. - Седой встал и подошёл к вырубленному в толще скалы круглому окну. - Как бы ни хотелось нам никого не пускать к Стеле, но про «руку помощи, протянутую из тьмы, коя скуёт проклятье мёртвых» тоже упоминается в пророчествах.
        Полковник уже научился понимать, когда собеседник что-то цитирует. Его грубый голос смягчался и становился чуть напевным.
        - Если вы, простите, до сих пор не знаю, как вас зовут, дадите эти ваши пророчества моему аналитику, то, возможно, мы сможем получить лучшее видение сложившейся ситуации.
        - Крон, - бросил хозяин гранитного кабинета.
        Только сейчас полковник обратил внимание, что он не видит ни единого острого угла в помещении. Казалось, оно не только было вручную выточено внутри скалы, но вдовесок еще и отшлифовано.
        - Думаете, ваш аналитик сможет увидеть то, что не смогли за столетия изучения рассмотреть наши маги?
        - Думаю, хуже не будет, - полковник философски пожал плечами.
        - Хорошо, - нахмурившись ответил Крон после секундного размышления, - сутки на изучение всей информации. Её не так уж и много.
        - А потом к Стеле? - решив ковать железо пока горячо, предположил полковник.
        - Потом к Стеле, но, - жёстко обозначил Крон, - после визита к стеле ваш отряд в полном составе поможет нам зачистить старый город.
        - Старый город?
        - Да, Бункерк, бывшая столица Бастиона, с нынешними обитателями которой вы имели возможность познакомиться не далее, как неделю назад.
        - Что ж, думаю, с этим проблем не будет, - осторожно заметил полковник, - но только после того, как мы увидим Стелу.
        - Договорились, - неожиданно легко согласился Крон и, в два шага преодолев расстояние от окна к полковнику, протянул ему лопатообразную ладонь.
        Андрей Николаевич, слегка ошарашенный стремительным приближением грузного, на первый взгляд, человека, неловко поднялся и протянул руку в ответ. Полковник внимательно посмотрел в глаза седому хозяину гранитного кабинета, который оказался чуть ли не на голову выше его самого:
        - Договорились. Когда выдвинемся к Стеле?
        - Завтра утром, - ответил Крон, аккуратно сжимая в своей медвежьей лапе далеко немаленькую ладонь полковника.
        - Мой отряд?
        - Вас сейчас проводят к ним.
        - Благодарю, - с облегчением выдохнул полковник.
        - Не стоит, - улыбнулся Крон.
        Что не стоит делать, Андрей Николаевич так и не понял: благодарить или надеяться увидеть свой отряд в полном составе. Хотел было уточнить, но входная дверь скрипнула и зашедший в овальный кабинет хмурый воин, предложил полковнику следовать за ним.
        Спустя десять минут блужданий по каменным коридорам и лестницам, Андрея Николаевича подвели к невзрачной каменной казарме. Охрана взяла на караул, скрипнула входная дверь.
        - Здарова, мужики! - полковник был чертовски рад видеть своих ребят живыми и здоровыми.
        После того, как закончились похлопывания по спине, многозначительные переглядывания и подмигивания с кивками в сторону охраны, не выпускающих копий из рук, полковник поднял руку вверх, призывая отряд к тишине.
        - Завтра идём к Стеле. После чего, я взял на себя обязательства помочь зачистить то место, откуда лезет нежить. Вы со мной?
        - Обижаешь, командир, - пролязгал Лид, - нам назад ходу нет, с тобой до конца.
        Лучники молча кивнули, святой отец одобрительно крякнул и снова взялся за чётки, лишь мэтр Раби имел отличное от отряда мнение:
        - Постойте, какие такие обязательства? А какова сумма денежного вознаграждения за наши мечи и таланты? Какой процент хабара мы получим, помогая отвоёвывать этот город, рискуя своими жизнями? Давайте я-таки вам напомню размер тех скелетов, с которым мы справились только при помощи метателей и антимагии. Полковник, не разочаровывайте меня, скажите, сколько телег с золотом нам обещали?
        Отряд с интересом прислушивался к стенаниям толстячка в неизменной кожаной жилетке.
        - Это вы, мэтр, как казначей нашего боевого отряда будете лично обсуждать с интендантом армии Бастиона, - мгновенно нашелся Андрей Николаевич.
        - Кхм, - смутился повелитель пространства, - то есть я назначаюсь, как вы тогда говорили, старшиной?
        Глаза мэтра Раби засветились, и широкая улыбка медом разлилась по его морщинистому лицу. Олег с Константином переглянулись. Во всех анекдотах, коих множество было рассказано в походе, старшина фигурировал исключительно как очень рачительный хранитель имущества отряда. Даже, можно сказать, слишком рачительный.
        - Не видать нам больше мягких раскладных стульчиков, - прошептал Олег.
        Константин со вздохом кивнул, молча соглашаясь.
        Остальные мужики страдальчески переглянулись. Кому охота с боем выбивать свои же собственные стрелы или, словно на базаре, торговаться за поясные ремни, положенные тебе по уставу?
        - Да уж, Андрей Николаич, удружил парням, молодец, - шепнул ему на ухо подошедший Константин.
        - Да ладно тебе, - хмыкнул в ответ полковник, - все здесь?
        - Сахарок лежит в лазарете, Шарпа увели сразу же после тебя.
        - Он, похоже, с Бастиона, - поморщился полковник, - но все равно постараемся его вытащить, если совсем худо будет.
        - Тебя долго держали, - заметил Константин, - с нами один, максимум два дня работали.
        - Что мало было? - посмотрел на товарища полковник. - Вот и готовься тогда, за тобой скоро придут.
        Тот ожидаемо поморщился.
        - Да не боись, - улыбнулся Николаич, - будешь изучать предания и летописи, где даже есть упоминание про нас.
        - Так, - глаза аналитика зажглись фанатичным огнем, - сколько у меня времени?
        - Чуть меньше суток, - прикинул полковник, - завтра утром уже выходим.
        - Мне нужно рабочее место и двух писцов, чтобы выписывали все, что я помечу.
        - Погоди-погоди, откуда я тебе возьму двух парней?
        - Не парней, а писцов, - поправил товарища Константин, - главное, чтоб писали быстро. А где возьмёшь - не мои проблемы.
        - О, обед! - прервал их спор Олег, первым уловив аппетитный запах каши.
        Наскоро перекусив сытным обедом, отряд принялся лениво переругиваться с мэтром Раби, который, не торопясь, входил во вкус хранителя отрядного общака. Константин, потерявший аппетит после слов полковника об архивах, еле дождался своего сопровождающего и чуть ли не бегом ушёл, ведомый худосочным пареньком, с синими от чернильных пятен руками.
        Оглядев отдыхающий после обеда отряд, в котором не хватало лишь Шарпа с Сахарком, Андрей Николаевич посмотрел направо - туда, куда его влекло всё сильнее и сильнее. Последнее время полковник чувствовал себя металлической стружкой, которую неудержимо тянет к магниту. И чем решительней действовал полковник, чем большую ответственность брал на себя, тем сильнее чувствовался внутренний титановый стержень, проявившегося в нём после соприкосновения со светляком. Нет, он и раньше был крут и матёр, и своего полковника погранцов получил не за то, что штаны в штабе просиживал. Ученики и коллеги знали лишь то, что им можно было знать, не догадываясь в скольких заварушках как на территории родины, так и заграницей ему довелось поучаствовать. Бывало, он увлекал за собой свой отряд или бросал в бой взвод за взводом интуитивно зная, что это необходимо в данный момент. Его бойцы верили ему и шли за ним. И до сегодняшнего дня он ни разу не ошибся...
        Сейчас же, Андрей Николаевич напоминал себе обычного солдата, увлекаемого в бой уверенным приказом. И приказ этот, жёгший ему грудь, звал его к стеле.
        Глава 53
        В отличие от полковника, будущее Шарпа было не столь конкретным. Его не допрашивали, не били, не пытали - казалась, про него просто-напросто забыли. День за днём, час за часом, минута за минутой… Оказывается, самое страшное в жизни - это не свист арбалетной стрелы или чавкающий звук топора, врубающегося в плечо соседнего бойца, самое страшное - это ожидание. А ожидание неизвестного - это и вовсе коварный невидимый враг.
        К исходу третьего дня Шарп уже готов был сдаться. Постоянное физическое и ментальное напряжение, в котором воин находился последнее время, начало брать верх. Остро хотелось подойти к двери и разбить голову о каменный косяк. Спасала Шарпа лишь мысль об Олеге, ведь если какой-то маг-недоучка смог, лишившись магии, победить свой страх и вернуться с того света, то что уж говорить о нём - лучшем телохранителе Престола, каким он был несколько лет назад?
        Что ни говори, но обида до сих пор ела воина. Его, положившего жизнь на служение Отечеству, принесли в жертву политической целесообразности, словно какую-то пешку. И сейчас всё зависело от того, кто сидит на троне. Его король или очередная фигура ювелиров.
        Закончив очередную серию отжиманий, Шарп лёг на спину и растёкся по прохладному камню пола. Ему вспомнились слова полковника:
        - Для начала пойми, есть ли проблема, если нет, то нет и смысла волноваться.
        - А если есть?
        - Если есть, прикинь, можешь ты решить её или нет. Если не можешь, то нет смысла волноваться, а если сможешь...
        - То смысла волноваться тоже нет?
        - Именно.
        Шарп попробовал понять, есть ли у него проблема. Да, есть. Он дезертировал, но ведь других вариантов не было. Готов ли он понести наказание? Да, готов. Но только в том случае, если судить его будет король. Жив ли король? Скорей всего жив, иначе дорвавшиеся до власти ювелиры нашли бы способ наказать своевольного капитана телохранителей. Стоит ли тогда волноваться? Получается, не стоит.
        Придя к такому решению, Шарп почувствовал, как с плеч упал огромный валун, который все эти годы не давал ему дышать полной грудью. Впервые за долгое время Шарп улыбнулся счастливой улыбкой младенца и мгновенно заснул сном праведника. Ему снилась мама, их небольшой домик, младшие сёстры и стоявшая во дворе кузница. Сон его был так глубок, что бывший телохранитель даже ухом не повёл, когда дверь распахнулась и в камеру кто-то вошёл.
        - Ну и горазд же ты спать, Левый, - удивлённо прогудел грузный мужчина с седым ёжиком волос, - подъём, капитан!
        Шарп, вырванный из сладких объятий сна, с неохотой приоткрыл глаза, но увидев, кто стоит около его койки, мгновенно вскочил на ноги и вытянулся в струнку.
        - Ваше Величество...
        - Да брось ты, Левый, вместе ведь росли…, - поморщился седовласый гость, - бери стул, присаживайся.
        Бывший телохранитель растеряно посмотрел по сторонам и с удивлением обнаружил стул, появившийся в его камере. Немного помедлив, он присел на самый краешек, подспудно ожидая какого-нибудь подвоха.
        - Ну, давай, рассказывай, куда пропал.
        - По порядку?
        - По порядку, - кивнул король.
        Закончив описывать события того дня, когда ошалевшие от безнаказанности ювелиры рискнули повторить успех двухсотлетней попытки покушения на короля Бастиона, Шарп вопросительно посмотрел на рано поседевшего собеседника.
        - Осерчал я тогда, ну и нарезал его ломтиками, как окорок какой-то. Вот только Правого вернуть это не помогло…
        - Ушёл-то как?
        - Да как в детстве, через канализацию, - пожал плечами воин.
        - Там сейчас, кстати, не пройти, - кивнул король, - решётки поставили, да магики наши их ещё и зачаровали. А как с этими связался?
        - Ваше… - осёкся Шарп, под тяжелым взглядом короля. - Крон, ты же видел полковника, наверно даже говорил с ним?
        Крон, а это оказался именно он, утвердительно кивнул тяжёлой головой.
        - Почувствовал его ауру?
        Дождавшись ответного кивка, Шарп продолжил.
        - Так вот, во время боя от него во все стороны идёт, даже не знаю, как описать словами, уверенность, сила! Хочется зубами рвать противника, силы как будто раза в два увеличиваются, а стрелы и копья в тебя не попадают, словно в старых легендах.
        - Полководец, - снова кивнул Крон, - наши маги подтверждают. Лично я не могу ударом кулака разнести коленную чашечку королю скелетов, а ты?
        - Не знаю, зачем он вообще полез к тому скелету. Если легенды не врут, ему достаточно мечом на него показать и даже наша никчёмная городская стража на лоскуты порвала бы этот мешок с костями.
        - Вот и посмотрим. Через пару недель собираем поход в Бункерк.
        - В оставленную столицу? - заинтересовался Шарп.
        - В неё, - Крон поднялся на ноги и направился к выходу.
        Дойдя до двери, он оглянулся на Шарпа и вопросительно поднял бровь.
        - Я ещё постель не заправил, - отшутился обоерукий, вставая со стула и догоняя своего короля.
        - И да, - Крон чуть задержался, не спеша выходить из камеры, - спасибо тебе за Брома, он хоть и туп, как пробка, но всё-таки брат...
        Шарп молча кивнул.
        Лишь несколько людей в Бастионе знали, что извечный двойник короля приходился ему родным братом-близнецом.
        Пока отряд полковника, так и не дождавшийся Шарпа, готовился ко сну, а сам Шарп распивал в компании со своим королем кувшинчик эльфийского вина, Константин, всем своим нутром предчувствуя серьёзность завтрашнего дня, с азартом вчитывался в хорошо сохранившиеся свитки.
        Стройность логики в изложении материала поражала.
        То тут, то там Константин подхватывал легчайшие намёки, не давая им затеряться в нагромождении мифов и легенд. Подмечал недосказанности и читал между строк. Он чувствовал самый настоящий экстаз от своей работы.
        Старческие глаза не слезились, поясницу не ломило от долгого сидения за бумагами, мысли, обволакиваемые туманом усталости, не путались. Сейчас из молодого аналитика била энергия, а ум был похож на остро заточенный карандаш. Писцы, вытребованные у мага, который принёс свитки, яростно скрипели перьями, умудряясь поспевать за мыслью Константина и не делать при этом кляксы.
        А картина действительно вырисовывалась интересная.
        Около десяти тысяч лет назад произошёл очередной, судя по летописям, множественный сквозной прорыв. Другими словами, мир, названный Порогом, оказался клубком ниток со множеством воткнутых в него спиц. Было ли тому виной положение планет или галактические ветра, но раз в пять тысяч лет этот мир становился мостиком между всевозможными мирами аж на целую неделю. Чего только не делали Древние, чтобы защитить свой мир от внешней угрозы: переносили порталы в океан, сдвигали порталы в разные миры чуть ли не вплотную друг другу, встречали гостей из других миров сталью и магией, но ресурсов катастрофически не хватало.
        В тот раз, на третий день, дала о себе знать молодая цивилизация Ксуров, поставившая тринадцать одновременных порталов, из которых полетели флаеры, зашагали, сотрясая землю, закованные в сталь трёхметровые машины... Техномагия железной поступью приступила к завоеванию Порога. Первым делом Ксурами были установлены ретрансляторы, связывающие всех киборгов, операторов ходячих танков, пилотов флаеров, техномагов и командиров простых бойцов. Так, в мире Перехода впервые появилась Сеть.
        Маги древности с ужасом обнаружили, что не успевают реагировать на тактические приёмы техномагического противника. Поняв, что за оставшееся до конца недели время Мир Порога может сменить хозяина, Древние пошли на крайние меры. На плодородном плато, где были расположены восемь из тринадцати порталов, образовался небольшой вулкан. Б?льшая часть военного парка и порталов были уничтожены. Взамен Древние получили десятилетия голода и спонтанно возникающие по всему материку землетрясения. Но, после той Пирровой победы, подтянув все резервы и плюнув на другие порталы, маги смогли продержаться до конца недели и отстоять свой мир.
        Последующая зачистка оставшихся захватчиков длилась около ста пятидесяти лет. На территорию Порога успели проникнуть не только воины, маги, инженеры, но и диверсанты, которые, как оказалось в дальнейшем, были специально обученны устраивать мятежи и брать под контроль целые государства. Потерпев окончательное поражение, б?льшая часть захватчиков сдалась на милость победителя и только единицы ушли в подполье, а точнее в подземелья. И именно в этих горах и находился самый крупный ретранслятор в мире.
        Единственное, что маги решили не уничтожить из наследия захватчиков, стали те самые ретрансляторы. Сеть оказалось чертовски удобной штукой. Маги, разобравшись в принципах её устройства, можно сказать, создали клон Сети техномагов. И самым главным отличием от техномагических ретрансляторов было то, что кроме самих стел и медальонов, принимающих сигнал, других технических устройств не требовалось.
        Взяв за основу принцип воинственной цивилизации Ксуров, величайшие умы того времени создали свою Сеть, позаботившись о том, чтобы, когда захватчики вернутся, а в то, что они вернутся никто не сомневался, они не смогли перехватить управление ретрансляторами, от которых по сути осталась лишь внешняя оболочка.
        Шагнув на новый уровень магического искусства, маги приблизились к пониманию законов этого мира, соседних миров и даже Вселенной. Наступил расцвет как в магии, так и в обществе. Будучи переходным миром, Порог начал стремительно богатеть, выступая в качестве посредника при связывании миров сетью порталов. Попробуй не разбогатей, находясь на пересечении тысяч миров, да еще и имея возможность открывать регулируемые порталы.
        Казалось, всё идёт как нельзя лучше. Но чужое богатство всегда привлекает внимание соседей. Создав, посредством многораундовых переговоров в астрале, Союз Разумных Миров, соседи договорились о совместном протекторате над столь вкусной планетой. Но маги Порога, ещё раз подтвердив свою репутацию величайших волшебников своего времени, присоединились к секретным переговорам в астрале в самый неприятный для заговорщиков момент.
        Понимая, что один-единственный мир, вся сила которого заключается в расположении и, может быть, в магии, не сможет противостоять Союзу, маги Порога предложили раз в сто лет разыгрывать право на открытии портал в любой мир. Поманив пряником, Древние не забыли и о кнуте. При случае попытки захвата, маги пообещали разрушить всю портальную систему.
        Союзу ничего не оставалось, как принять предложение магов. Между соседними мирами и миром Порога был подписан договор, регламентирующий недельные состязания за право владения порталами. Так как все миры находились на разных уровнях развития и имели свои как сильные, так и слабые стороны, испытания были построены и поделены таким образом, чтобы явного преимущества не мог получить ни один из участников.
        К слову, правила не были сложными: Турнир на выбывание один на один за право недельного портала в случайный мир. Групповой бой стенка на стенку за право недельного портала в любой мир. Командное состязание за обладание ключом. Представитель того мира, который выигрывал ключ, получал возможность контроля над всеми телепортами на следующую сотню лет.
        Маги древности, как тогда показалось Союзу, добровольно отдали своё богатство и своё будущее в руки Союза. Однако последующие турниры показали, на что рассчитывали маги Порога. Находясь под постоянной угрозой потери своего мира, школы магии развивались бешеными темпами, не позволяя себе остановиться и расслабиться. Мировые турниры, проходившие раз в столетие, оказались мощнейшим стимулом развития как личного могущества мага, так и экономики мира в целом.
        Создавались новые школы, расписывались методики для подготовки как магов, так и воинов, была введена уникальная всемирная классовая и уровневая система, что явилось дополнительной мотивацией к личностному развитию. За последующие тысячелетия ключ от Порога ни разу не покинул родную землю.
        Такая ситуация не могла понравиться власть имущим коллегам из Союза Разумных Миров. Одиночных порталов в случайные и выборные миры соседям оказалось недостаточно и около пяти тысяч лет назад, во время недельного парада планет, была предпринята масштабная, массовая атака на Порог.
        Маги Порога, несмотря на всё своё искусство и близкие к совершенству техники, отточенные за тысячелетия практик и схваток, не смогли справиться с хлынувшими со всех сторон соседями. В бой пошли не только признанные мэтры Порога, мановением руки превращающие армии захватчиков в резвых упырей и заботливо отправляющие их стройными шеренгами обратно, но и совсем немыслимое дело - выдернутые со студенческой скамьи вчерашние ученики, только-только освоившие базовое управление стихиями.
        Мир содрогнулся, чуть не захлебнувшись от пролитой крови.
        Понимая, что битва проиграна, оставшиеся в живых маги пошли на выполнение своего обещания. Ретрансляторы, управляющие как порталами, так и Сетью, были подорваны и мир погрузился в хаос.
        - Ну, а что было дальше и так понятно, - пробормотал Константин, отрываясь от предпоследнего свитка, - но больше всего меня сейчас интересует изображение Сети. В первых свитках - это небольшая паутина, что логично, но в дальнейших материалах фигурирует наполовину сгоревшая птица. В предпоследнем свитке мы видим какой-то тёмный треугольник, судя по всему - это кучка золы. А в последнем, где идёт предупреждение о повторном открытии порталов, мы уже видим голову с хохолком и одно крыло, выглядывающее из-за треугольника. Что это? Феникс? Подсказка о том, что Сеть постепенно самовозрождается? Тогда понятно, почему полковника тянет к Стеле, а мы имеем возможность выбирать разные классы. Судя по всему, те межмировые форточки - это попытки Сети притянуть нужных ей носителей, имеющих необходимую конфигурацию, на которую настроен поиск. Интересно-интересно…
        Константин с удовольствием потянулся, прохрустев всё-таки уставшей поясницей, и потёр переносицу пальцами.

«Осталось только понять, чем это может угрожать Земле, и какие преимущества мы можем получить от сотрудничества с Порогом», - подумал парень, убирая за пазуху одну из копий его аналитической выжимки.

«Но ключ мы должны получить любой ценой!» - аналитик с трудом подавил в себе желание оглянуться - вдруг его мысли подслушивают? - «Тем более, что следующий парад планет будет довольно-таки скоро…»
        До выхода отряда оставалось не больше часа. Поэтому Константин не стал вычитывать последний томик преданий, довольствуясь тем, что пробежался глазами по диагонали. По легенде, в Бастион, помимо «Руки помощи, протянутой из тьмы», должен был прибыть некий «Глас Леса», столкнувшись с «На двоих одной душой».
        Заканчивался последний том многообещающим детским стишком:

«…Три стихии воедино
        В объятиях сплетясь,
        Разбудят силу Спящих,
        Пред ними не склонясь…»

«Осталось только понять, кто это такие - «На двоих одна душа» и «Глас Леса» - размышлял аналитик, смотря перед собой невидящим взглядом, - «Так или иначе, завтра все решится. И если насчет личности, имеющей «на двоих одну душу», есть кое-какие догадки, то кто такой «Глас Леса», черт возьми?»
        Глава 54
        ГДЕ-ТО В ЛЕСУ
        Остаток ночи после инициации Костяна пролетел незаметно. Ната с Костей до рассвета негромко о чём-то говорили, сидя под развесистым дубом. На лицах ребят зависли широкие нестираемые улыбки, присущие всем влюбленным. Ну а Макс стойко сидел у костра с нежданно свалившейся им на голову девушкой-перевертышем.
        - Кхм, - кашлянул Максимилиан, не оставляя попыток разговорить неожиданную попутчицу, - а ты вообще какими судьбами тут? Рейнджеры рассказывали, что перевёртышей, впрочем, как и оборотней уже давно не осталось?
        - Может и не осталась, - безразлично пожала плечами Снежинка.
        - Не пойми меня неправильно, но пантера-перевёртыш, появляющаяся из ниоткуда именно в тот момент, когда нашему другу катастрофически нужна помощь - или он инициируется или рискует превратиться в оборотня, это, кхм, - протянул Максимилиан, - не внушает стопроцентного доверия. Хоть и красивая…
        Максимилиан бросил взгляд на точёную фигурку девушки, красоту которой не могла скрыть даже висящая комом одежда. Ната, как только ребята вернулись на поляну, сразу же вручила Снежинке свои походные брюки и тунику. Вот только вещи оказались на несколько размеров больше миниатюрной девушки. Но ей, казалось, совершенно не было дела до того, как она выглядит.
        Нахмуренные брови и перечеркнувшая лоб изящная складка выдавали напряжённую мыслительную работу. Думала девушка красиво: её пальцы слегка подрагивали, отсутствующий взгляд был устремлён в светлеющее небо, а сама она, не отдавая себе в этом отчёта, задумчиво кусала свои коралловые губы.
        Максимилиан снял котелок с огня и аккуратно наполнил кружку перевертыша травяным отваром. После чего вновь впился в Снежинку требовательным взглядом:
        - Я, конечно, верю в судьбу, но, согласись, слишком уж это подозрительно.
        - Расслабься, - вздохнула девушка, - мы бы всё равно рано или поздно встретились. У меня так уже было. Понимаешь, когда в мире появляется какая-то серьезная угроза, Сеть начинает защищаться - она подталкивает тебя к нужному ей и, наверное, единственно верному выбору.
        - Звучит не очень, - поморщился свободолюбивый Максимилиан.
        - На деле тоже не очень, - грустно улыбнулась девушка, - но знания важнее.
        - И что дальше? - вопросительно потянул парень.
        - Ничего, просто подумай, куда ты сейчас хочешь пойти? Куда тебя тянет?
        - Эм, - призадумался Максимилиан и неуверенно показал рукой в сторону невидимых из-за крон деревьев гор, - куда-то туда вроде…
        - И меня, - печально вздохнула девушка.
        - Это плохо? - осторожно уточнил Максимилиан.
        - В прошлый раз, когда я пошла по зову, а у перевёртышей он проявляется чуть острей, чем у остальных людей, меня превратили в каменную статую, - ровно ответила Снежинка.
        Максимилиан задумался. Больше всего его интересовали сейчас несколько вещей: почему знания важнее и, к слову, какие такие знания? А также: находилась ли эта красивая девушка с грустным взглядом в сознании, будучи каменной статуей? В то, что она действительно провела какое-то время будучи каменным изваянием, он поверил сразу же и безоговорочно.
        - И долго ты была статуей? - расставив приоритеты, уточнил Макс.
        - Не помню. Долго, - односложно ответила Снежинка.
        - Насколько я знаю, от этого можно сойти с ума? - парень поднял столп искр, бросив в огонь очередное полешко.
        - Можно, - кивнула девушка, - но мне повезло.
        - Расскажи? - вырвалось у Макса.
        Снежинка взглянула на него и в первый раз за все время, проведенное у костра, улыбнулась.
        - Хорошо. Мне, как я уже сказала, повезло. Я не оборотень, а перевёртыш. В то время, как всю мою семью рвали на куски эти волчьи выкормыши, напавшие на нас из-за предательства моего жениха, который продался пришельцам из другого мира, меня медленно превращали в камень. Превращали медленно, на глазах у моей матери, не вмешиваясь в моё сознание. Очень сложное чародейство, чтобы ты понимал.
        Девушка тяжело вздохнула и с ненавистью посмотрела в небо.
        - Но шакалы допустили ошибку. Было полнолуние - единственный день, когда эти выродки имели шанс справиться с нашим кланом, и меня зачаровали как оборотня.
        Снежинка перевела немигающий взгляд в костер.
        - Хах! - внезапно усмехнулась она. - Кривые псы не смогли сообразить, что перевёртыш - это не какой-то там оборотень! В общем, тот день я помню от и до. Я и вправду не потеряла сознание и помню каждую смерть, каждый вдох моих братьев и сестёр. Но с наступлением утра я заснула. И как ты уже понял, просыпалась лишь каждое полнолуние. Поэтому и не сошла с ума.
        Девушка, вспомнив что-то смешно снова усмехнулась.
        - Знаешь, я несколько столетий стояла в поместье у одного вельможи, потом у другого, затем перед каким-то храмом и только потом оказалась в Зале Героев, где и находилось до недавнего времени. И большую часть времени мне было скучно. Смертельно скучно.
        Девушка замолчала.
        - М-м-м, а как ты освободилась? - не удержался Максимилиан.
        - Не поверишь, но миска молока оказалась сильнее древних чар, наложенных магами-недоучками, - Снежинка улыбнулась своим воспоминаниям. - Мне кажется, всё это время я сама себя удерживала в этом состоянии, просто потому что не знала, что делать дальше, понимаешь?
        Девушка требовательно посмотрела на Максимилиана, ища на его лице малейшую тень сомнения.
        - Мы сами возводим вокруг себя стены своей личной темницы, закрываем её на ключ и выкидываем его в окошко, - Макс, проникнувшись моментом, процитировал Алексея Александровича.
        - Именно, так и есть, - горько усмехнулась девушка.
        - А откуда появилось молоко?
        - Не знаю, но вы трое пахнете похоже.
        - Похоже? - в голове Макса промелькнула шальная мысль. - В каком смысле похоже?
        - Как тебе объяснить, - не на шутку задумалась Снежинка, - я всегда могла по запаху учуять собрата из своего клана, понимаешь? Так вот, вы тоже пахнете так, будто вы из одного клана.
        - Опиши его, - Макс попытался проглотить комок, внезапно вставший в горле.
        - Сильный, спокойный, уверенный в себе. Если не ошибаюсь, он - маг-универсал. Раньше таких принимали в Имперскую Академии магии. Пахнет немного мускатом и мелиссой.
        - Имя помнишь? - мускат с мелиссой сбили парня с толка, похоже, для кошки приоритетным была не внешность, а чувства, эмоции, запахи.
        - Алый вроде. - девушка наморщила свой симпатичный лобик. - По крайней мере, так его звали другие члены отряда.
        - Алый? Нет, не то, наверно кто-то с комплекса, занесённый в форточку межмировым сквозняком, - с разочарованием протянул Макс.
        - Алый, Алый, Алый... - девушка щёлкала пальцами, не обращая внимание на бурчание Макса. - О, вспомнила! Алексей Алый!
        Макс неверяще посмотрел на перевертыша. Слёзы то ли радости, то ли облегчения сами собой навернулись у него на глазах.
        - Ребята, - прошептал он, прогоняя ставший в горле ком, - агкхам! Ребята! Идите сюда!

«Неужели это он?!» - набатом билась мысль в голове, - «Неужели АА нашёлся?!»
        Увлечённо о чём-то спорящие Ната и Костян, на удивление дружно направились к костру. Чем ближе они подходили, тем громче звучали их голоса:
        - Ната, да пойми ты, у меня как будто компас в башке сейчас! Я с закрытыми глазами могу сказать, где вы с Максом находитесь. Вы для меня сейчас, я не знаю, как свои что ли? Будто помеченные кустики, если тебе так будет понятней.
        - Вот ещё, не хочу я быть помеченным кустиком, Кость. Это ты пойми, мы не можем сейчас идти туда, куда тебя зовёт твой компас. Помнишь, как нас, вернее меня, - поправилась девушка, - влекло к Древу? Так вот сейчас меня так же тянет. И нужно идти именно туда!
        - Нет, ну как-ты не понимаешь-то! - не сдавался самбист, - Тебя, наверное, очередное Древо к себе тянет, а я прям чувствую, что там кто-то свой, веришь, нет?
        - Может ты мишку какого-нибудь чувствуешь или кого-нибудь из участников конференции, попавших сюда? - парировала девушка.
        - Да нет, это кто-то свой, ну свой, блин, да как же тебе объяснить-то?
        - Ребята, - попытался прервать их Максимилиан.
        - Ну, свой и свой, на обратном пути подберём этого твоего своего, потом блох ещё придётся с него вычёсывать! Зов важнее, понимаешь? Я чувствую, что нам надо туда идти!
        - Чего сразу блох-то, - насупился Костян, - Нет у меня блох.
        - Ребята!
        - Да при чём тут ты, это у твоего «своего» будут и блохи, и ещё куча проблем, которые нам разгребать придётся!
        - Натка, ну поверь мне, надо нам сначала к нему…
        - Ребята!
        - Хорошо хоть к нему, а не к ней. Я тебе сразу говорю, никаких больше дра.., - Ната поперхнулось, поймав лукавый взгляд Снежинки, - никаких больше кошек, понял меня?
        - Ну чего ты по-новой начинаешь-то? - прогудел Костя, смешно хмурясь.
        - РЕБЯТА!!!
        - Да что тебе?! - в голос заорали Ната с Костей, синхронно повернувшись к Максу.
        - Во-первых, нечего орать, Лес любит тишину, - рейнджер назидательно поднял указательный палец вверх. - А во-вторых, Снежинка говорит, что она встречала человека, который пахнет, как мы, и зовут его Алексей.
        - Что?!
        - Серьезно?!
        Одновременно отреагировали ребята.
        - Неужели АА нашелся? - Ната не смогла удержать радостной улыбки, но тут же взяв себя в руки, устремила вопрошающий взгляд на перевертыша. - А где он сейчас, ты знаешь?
        - Знаю, - кивнула Снежинка, - но для начала, скажите, куда вас тянет Зов, или, как он выразился, - перевертыш кивнула на Костяна, - компас?
        Ната с Костяном синхронно показали в ту же сторону, куда недавно показывал сам Максимилиан.
        - Ни хрена себе, - пробормотал Макс, - я вроде уже и огненные стрелы на раз-два пускаю, и по воде бегаю, словно Иисус, но подчас эти случайности меня ошарашивают.
        - Это Сеть, - вздохнула ничуть не удивившаяся Снежинка, - так она и работает.
        - То есть тебя тоже тянет туда? - уточнила Ната.
        - Да, - коротко кивнула девушка, - а это, я так понимаю, ваши друзья, - она мотнула головой в чащу, откуда с открывшейся тропы, стройными рядами выходило патрульное звено лучников в сопровождении Лигола и Ника.
        Максимилиан, немного подумав, решил не акцентировать внимание друзей на том, что они битый час спорили, куда пойти, имея в виду одну и ту же цель.

«Целее буду» - здравомысленно рассудил Максимилиан, поднимаясь навстречу своим товарищам с рейнджерского отряда.
        - Привет, ребята! - подбежал к парням молодой эльф и тут же, не сдержавшись присвистнул. - Ого! Познакомите?
        - Обойдёшься, - грубовато ответил Максимилиан, - вы чего это таким парадом?
        - Да, старейшины по тревоге подняли, и я понимаю, почему, - Ник, нисколько не обидевшись на слова Макса, прикоснулся к медальону, висящему на груди, - раньше такого не было, а сейчас пульсирует и словно тянется к чему-то.
        - Дай угадаю, - протянул руку Максимилиан, указывая на север, - вон туда?
        - Туда, - ничуть не удивившись, кивнул парень, - и всё-таки, откуда появилась эта прекрасная девушка?
        - Обожди, Ник. - Подошедший Лигол не разделял восторги Ника. Эльф переводил взгляд с Костяна на Снежинку и обратно, не веря своим глазам.
        - Это то, о чем я думаю? - ошеломленно уточнил друид.
        - Я не знаю, о чём вы думаете, - мило улыбнулась Снежинка и, моргнув, посмотрела на друида вертикальными жёлтыми зрачками.
        - Твою мать! - заорал Ник, отпрыгивая от костра.
        Мало кто сумел бы прыгнуть спиной назад, да ещё и с места, да ещё и успеть за секунду полёта сорвать лук и приземлиться на колено со стрелой наизготовку.
        - Тихо, тихо, тихо, - в голос зашумели студенты, закрывая своими телами девушку, с интересом наблюдающую за реакцией эльфов.
        - Ник, спокойней, она своя, - пробасил Костян, успокаивающе выставляя перед собой раскрытые ладони. - Своя.
        - Да, дружище. Убирай свою игрушку, всё равно по ней не попадёшь, - кивнул Макс, - юркая, как ртуть!
        Рейнджеры, вскинувшие было луки в сторону костра, благодаря намертво вколоченным в них инстинктам, не спешили следовать словам форточников.
        - Ник, парни, - усмехнулся Макс, - всё хорошо! Релакс, братья! Снежинка - не враг.
        - Перевёртыш... - благоговейно прошептал вышедший из ступора Лигол, припадая на одно колено. - Такая честь, эм… Снежинка, да? Не откажитесь ли стать наставником для нашей молодёжи, у нас каждые пять-десять лет случаются, м-м-м, приступы. Простите, что я так сразу в лоб, но времени на реверансы нет.
        - Я подумаю, - девушка смущенно прикрыла глаза, но по ней было видно, что предложение пришлось перевертышу по душе.
        Лигол засиял, расплываясь в широкой улыбке.
        - Благодарю, госпожа! Разрешите представиться, друид второго круга, Лигол Кирано! - эльф чуть ли не щёлкнул по-гусарски каблуками. - Позвольте предложить вам опереться о мою руку?
        Дружный смех рейнджеров был ему ответом, а сама Снежинка лишь загадочно улыбнулась.
        Отсмеявшись и прояснив ситуацию, отряд решил двигаться в путь прямо сейчас. Лигол занялся открытием Лесной тропы, рейнджеры, пользуясь минуткой отдыха, обступили Костяна, периодически бросая заинтересованные взгляды на Снежинку, что сильно бесило Макса.
        - Тропа готова, - объявил Лигол и, оперевшись на посох, отступил в сторону, пропуская Нату вперёд.
        Девушка, ступая на тропу, слегка замешкалась. Что-то будто толкнуло её под локоть, и она уставилась на обычный куст черёмухи, растущий рядом с открытой тропой. Не совсем понимая, что она делает, Ната шагнула к растению и аккуратно развела его ветки.
        - Лесной путь... - не сговариваясь, выдохнули эльфы.
        - В очередной раз убеждаюсь, что Древо наделило вас, Ната, поистине бесценным даром, - Лигол эмоционально крутанул свой посох, - никогда такого не видел! Судя по фону, мы будем у Бастиона уже через полчаса!
        За кустом виднелась широкая, хорошо утоптанная тропинка, по которой летали мерцающие зелёным светлячки. На полянке воцарилась тишина. Хоть рейнджеры и были далеки от теории переходов, но озвученное время впечатлило всех.
        - Не обольщайтесь, мужики, - грубо вмешалась Снежинка, - присмотритесь внимательно, это не Ната, это Сеть.
        Лигол прикоснулся к амулету.
        - Вы правы, госпожа, - друид повернулся к эльфам, - братья, Сеть указывает нам дорогу, и, я думаю, дело не в простых воинах Леса, а в наших гостях. С этой минуты наша задача - доставить их в Бастион живыми и невредимыми, даже ценой своей жизни.
        Лигол обвёл впечатлившихся рейнджеров внушительным взглядом и первым шагнул в кусты черёмухи.
        - Ого, - прошептал Макс, - ребят, у меня бабочки в животе запорхали. Ой, что будет, ой, что будет…
        - Не ной, - переступил с ноги на ногу Костян, - делай, что должно, и будь что будет.
        - Точняк, Михалыч, верно гуторишь. Ну, тогда лэдиз фёрст, - парень, дурашливо изогнувшись, пригласительным жестом показал девушкам на кусты.
        - Вы так добры, милорд, - прыснула в ладошку Ната, легко ступая на тропу.
        - Выпендрёжник, - хмыкнула Снежинка, шагая следом.
        - Вместе, бро? - улыбнулся Костян, кладя на плечо друга мощную руку.
        - Вместе, бро, - кивнул Максимилиан, одновременно с Костей шагая на Путь.
        Глава 55
        Сам Путь не отличался чем-то неординарным: обычная тропка, только зрение размывалась стоило посмотреть в сторону и вдаль, да и голова начинала слегка кружиться.
        Выйдя на границе Леса, эльфы восхищенно поцокали языками. Еще бы! Три дня пути за полчаса! В нескольких десятках метров от края Леса виднелась добротная дорога, по которой и пошел отряд лесных воинов. Ещё через пару часов эльфы добирался до официального пропускного пункта горного царства.
        - Нам к Стеле, - протягивая таможеннику свой амулет, произнёс Лигол.
        - Хм, да-да, вас уже ждут, - удивлённо ответил молодой ещё стражник, - приказ буквально час назад принесли. Рони! Проводи эльфов в четвёртый портал!
        - Это который на Стелу? - уточнил худощавый подросток, затянутый в форму гонца Бастиона.
        - Да, и проводи уважаемых гостей к сотнику Руно.
        - Не успеем уже, - паренёк с сомнением посмотрел сначала на небо, потом на каменные солнечные часы, выбитые на стене. - Может лучше в таверну, а утром к Стеле, а к Руно я на обратном пути забегу?
        - Да, давай так, - немного подумав, кивнул таможенник.
        - Простите, уважаемые, сегодня туда попасть не получится, руду сейчас развозят по мастерским. А завтра утром вас встретят и проводят к Стелле. Сами, пожалуйста, никуда не ходите, - продолжил инструктаж бастионец, цепляя каждому кожаные бирки на запястья.
        - И пожалуйста, не снимайте свои пропуски!
        - Это чего это? - непонимающе уставился на свою бирку Максимилиан. - На нас ошейники надели что ли?
        Костян хохотнул.
        - Нет, это как в театре, тебе бирку дали, только пальто на тебе осталось! - сквозь смех выдавил он из себя и оглушительно захохотал, довольный своей шуткой.
        - Вы посмотри на этих скромных ребят, которые нас деликатно сопровождают от пограничного пункта. У них на поясах, конечно, не кирки, а широкие ножи, но, думаю, в случае чего, они с их помощью быстро с нас кожу, то есть пальто снимут, - не переставая улыбаться, прошептала Ната.
        - Самое интересное, что нас не попросили сдать оружие, - задумчиво заметил Ник, расслышав шепот девушки.
        - Самое интересное, что нас ждали, - не согласился с ним Лигол.
        - О! - воскликнул Макс, перепугав пол-отряда. - Ребят, вы понимаете, что нас ждёт?!
        - Портал домой?
        - М-м-м, спасение мира?
        - Открытие тайны Порога?
        - Мега оружие и куча артефактов?
        - Знание и забытые заклинания? - наперебой загомонили друзья.
        - Ноу, - Максимилиан с улыбкой покачал головой. - Нас, друзьями мои, и в особенности Снежинку, ждёт горячая ванна, сытный ужин и настоящая постель!
        - Ооооо!
        - Ооооо! - одновременно протянули Ната с Костяном.
        - Макс, ты - мозг!
        - Максик, люблю тебя, зайчик!
        Нахмурившаяся было Снежинка, посчитав фразу про ванну гнусным намеком о том, что она не мылась Сеть знает сколько лет, выпустила острые когти, принимая частичную трансформацию. Но затем перевертыш, ярко представив себе уютный номер в гостинице и горячую ванну с травяным сбором, с предвкушением улыбнулась и спрятала когти.
        - Кто последний, тот... - протянул Максимилиан.
        - … платит за всё! - закончил Костян.
        И друзья быстрым шагом, больше похожим на бег трусцой, бросились вперёд по улице, удивляя встречающихся по пути бастионцев и заставляя Лигола краснеть.
        - Парень, м-м-м, Рони, да? Шагай быстрее! - принялся подгонять паренька Макс.
        Костян, старающийся двигаться степенно и важно, прибавил скорости.
        - С меня серебряный, дружище, - пробасил он, подкидывая вверх монету.
        - Уважаемые, я знаю самый короткий путь в самую лучшую гостиницу Бастиона с каменными термами и мягчайшими кроватями, вечер в которой можно скоротать у великолепного камина, наслаждаясь игрой музыкантов и пением бардов! - Рони не ударил в грязь лицом перед своими предками, известными торговцами оружием и бронёй, - два серебряных, и мы будем там через пять минут, - добавил он, доброжелательно улыбаясь.
        - Уши оторву, - лениво пообещал Костян.
        - Для наших гостей скидка в пятьдесят процентов! - мгновенно сориентировался парень, протягивая ладошку за обещанной оплатой.
        - Лови свой серебряный, - усмехнулся Максимилиан и, повернувшись к Косте, шепнул:
        - Бойкий парнишка, узнаю себя в молодости!
        Перестав дурить, парни в отличном расположении духа и уже нормальным шагом двинулись вслед за своим проводником. Девушки шли следом, о чём-то беседуя с Лиголом, далее, разбившись по двойкам, двигались рейнджеры, вовсю глазевшие по сторонам и уже забывшие приказ Лигола охранять гостей Леса, как зеницу ока. Завершали шествие наблюдатели королевской охранки, один из которых, бережно пряча донесение о прибытии эльфов за пазуху, через два квартала свернул на соседнюю улицу, направляясь в сторону ближайшего портала.
        Попадающиеся навстречу «гномы», как их тут же окрестил быстрый на язык Максимилиан, с небольшим неодобрением и большим интересном смотрели на странную компанию из взвода лесных рейнджеров, предводители которых, не стесняясь в выражениях, во всю смаковали ждущие их блага цивилизации...
        Глава 56
        АЛЕКСЕЙ
        Проснувшись с первыми лучами солнца, имперский маг широко улыбнулся новому дню. В глубине души зрело предвкушение чего-то грандиозного, слегка окрашенное легкой тревогой и страхом перед неизвестностью.
        - Кто не боится, тот умирает первым, - вслух ответил Алексей на свои мысли и встал с постели.
        Короткая медитация, утренняя пранояма, зарядка на гибкость, парочка силовых упражнений и, о чудо - утренний душ! Одеваясь, Алексей тщательно проверял, чтобы каждый ремешок на доспехе был застегнут, а на поясе под рукой находились оставшиеся из подаренных Чжо склянки.
        Накинув на себя почищенный вчера плащ, парень направился на первый этаж завтракать. Серьезной физической разминкой Алексей сегодня пренебрёг, не желая оставлять вещи без присмотра. Вместо этого он, повторно скользнув в неглубокую медитацию, разогрел мышцы рук, ног, спины и шеи. К тому моменту, когда принесли завтрак - кашу, смутно похожую на гречневую, парень уже чувствовал себя готовым к подвигам и свершениям.
        - Привет, Цит! - открыв глаза и дождавшись, когда кормчий отойдет, он жизнерадостно поприветствовал рарга, читающего газету, - что пишут?
        - Доброе утро, Алексей, - не опуская газеты, ответил Цит, - а ты в курсе, что сегодня в Бастионе праздник трёх огней?
        - Конечно, - кивнул Алексей, принимаясь уплетать кашу, - теперь в курсе.
        - А это значит, что к Стелле выстроится очередь аж с трёх сторон.
        - М-м-м, - глубокомысленно промычал парень, - а почему не с четырёх?
        - На четвёртой стороне храм стоит.
        - Ааа, тогда понятно. Ну, тогда нам лучше поспешить? Чтобы в очереди не стоять.
        - Да, самое время выдвигаться, - рарг аккуратно сложил газету и положил её на лежавшую на столе точную копию.
        - Молочка? - шутливо предложил Алексей.
        - А почему бы и нет? - тряхнул лысой головой рарг.
        Алексей поставил перед другом стакан с молоком и принялся с интересом наблюдать, что произойдёт дальше. Цит, прикусив губу, протянул руку вперед и взял стакан. Со стороны это выглядело как будто стакан раздвоился, и его тусклая копия отправилась к губам рарга, который в три больших глотка осушил всё до дна.
        - Вкусно, - немного подумав, сказал рарг.
        - Но мало, - слегка ошарашено добавил Алексей.
        Парень взял стакан с молоком и слегка пригубил его и тут же сморщился.
        - По вкусу, словно вода из-под крана!
        - Ну да, я же его выпил, - отстраненно заметил Цит, - от молока в этом стакане остался только цвет.
        Алексей окинул рарга внимательным взглядом.
        - Значит, вот как рарги срывались, да?
        - Да, ты прав, именно так, - печально кивнул Цит, - но сейчас всё немного по-другому. Близость к Стеле даёт мне намного больше сил. Как видишь, даже материю сумел частично преобразовать в энергию.
        - Меня-то ты не преобразуешь? - посмеиваясь, уточнил маг.
        - Нет, мы же друзья? - хитро прищурился Цит.
        - Главное, об этом не забывать, - подмигнул раргу Алексей, - пошли?
        - Пошли.
        Оставив на столе серебряную монету, приятели вышли на улицу.
        - Налево, - сориентировал рарг.
        - Да? А меня тянет прямо, - усомнился Алексей.
        - На карту-то хоть поглядывай, там тупик, не пройдём.
        - Понял, - покладисто согласился Алексей, поворачивая налево.
        На площади, где была расположена Стела, горделиво устремляющаяся ввысь, практически не было народа. Сама площадь представляла собой огромную коробку, которая, казалось, была вырублена в камне. С северной части площади располагался каменный храм, наполовину встроенный в монолит горы. С запада, юга и востока к Стеле вели широкие мостовые. Алексей посмотрел на срезанные верхушки скал, обрамляющих площадь. В самих скалах были выплавлены бойницы и небольшие окошки, а каждые десять метров вдоль стены, на уровне примерно третьего этажа, попадались широкие рукотворные ниши.
        - Вот оттуда наверно удобно с баллисты бить по толпе, да, Цит? - шепнул Алексей. Ему отчего-то не хотелось разрушать хрупкую тишину раннего утра.
        - Да, там обычно и стоят метатели. Горожане Бастиона сделали вывод из трагедии Крепости и Цитадели и построили на месте Стелы настоящий бункер со срезанной верхушкой, - Цит, словно, что-то почувствовав, настороженно пробежал взглядом по площади, - Алексей, кажется, к нам гости...
        Завуч, наполовину приблизившийся к Стеле, огляделся вслед за раргом по сторонам: с запада и востока на широкую площадь вывалились вооружённые до зубов отряды.
        - Знаешь, Цит, мне как-то неохота начинать утро с драки, может это не к нам? Может у них дело чести? Два дуэлянта что-то не поделили и договорились о сатисфакции. А отряды - это или свита, или группа поддержки?
        - Да? А вон та, летящая нам на встречу девчонка - это, по-твоему, лидер группы чирлидеров?
        Алексей присмотрелся к бегущей через всю площадь девушке.
        Зелёный плащ развевался от быстрого бега, глаза сияли изумрудным огнём, горя двумя искорками на лице стремительно приближающейся фигурки. И хоть лица еще не было видно, но волосы и фигура вызывали у него смутные ассоциации.
        - Цит, я похоже её знаю, - неуверенно проговорил Алексей, не замедляя шага, но и не забывая, впрочем, вглядываться в лицо бегущей девушки.
        - Это хорошо, а вот того крылатого ты, может быть, тоже знаешь?
        Алексей посмотрел налево. С другой стороны площади, широко и сильно взмахивая полупрозрачными белоснежными крыльями, на парня летел не то ангел, не то крылатый человек.
        - Это, Цит, если верить Хранителю, никто иной, как Олег Палыч, учитель физкультуры из моей школы, - Алексей, расплывшись в дурацкой улыбке во все глаза смотрел, как точка стремительно приближается, вот-вот и уже можно будет различить черты лица орущей что-то фигуры.
        - Только Воля может повлиять на изменение класса, - кивнул рарг, - рискну предположить, что к нам летит Серафим.
        - А ты думал, мастер Чжо был исключением? - уточнил Алексей, имея в виду смену класса.
        Ноги мага, независимо от его желания несли Алексея к Стеле.
        - Не забывай, что мы не в компьютерной игре, и эти классы и уровни лишь удобная систематизация мировой базы данных. Просто люди, веками живущие в надежде получить самый мало-мальски значимый класс, в надежде прикоснуться к знаниям, обрывки которых сохранились в медальонах, уподобляются блохам, которые не в силах выпрыгнуть из открытой банки.
        Алексей, внимательно слушающий рарга, кивнул и, оторвав глаза от приземляющейся фигуры Олега, глянул направо. За секунду до того, как ему на грудь бросилась чертовски знакомая девчушка в эльфийских одеждах, он увидел её лицо.

«Но они же должны были быть в автобусе!» - от мелькнувшей мысли, маг похолодел, не забыв, впрочем, поймать в объятья Нату.
        Капюшон слетел с его лица, сбитый порывом девушки, и Алексей, радостно улыбнувшись, поймал удивленный взгляд приближающегося к нему Олега.
        Глава 57
        ПОЛКОВНИК. НЕСКОЛЬКО ЧАСОВ НАЗАД
        Андрей Николаевич, который так и не сомкнул за ночь глаз, придирчиво осматривал свой отряд. Поднятые спозаранку бойцы растеклись по просторному подворью казармы, в которую их вчера перевели.
        Лид со своими бойцами гремел мечами, свято блюдя утреннее правило. Лучники не отставали от мечников, стрела за стрелой утыкивая соломенные тюфяки. Мастер Раби, застыл в позе лотоса и, судя по глубоко пролёгшей на лбу складке, осуществлял ревизию припасов. Мастер Фуко также проводил ревизию, но уже своей сумки и пояса. Погодник, до сих пор помнящий свою беспомощность в молниеносном поединке с магическими лучниками, взял мэтра Раби штурмом, выбив из сундука несколько боевых, отравляющих и шумовых зелий.
        Весь отряд с удивлением наблюдал, как скромный и интеллигентный мастер погоды в один миг превратился в разъярённого тигра, тут же получив всё требуемое от опешевшего от такого напора новоиспечённого старшины. А вот сунувшийся следом латник Лида, решивший повторить успех погодника, еле унёс ноги от оправившегося от неожиданности мэтра Раби.
        Андрей Николаевич улыбнулся, вспоминая вчерашнее представление и продолжил осматривать отряд.
        Отец Моррис размерено щёлкал чётками, что-то мелодично напевая себе под нос. Шарп, вернувшийся час назад, дремал, закутавшись в плащ на сеновале, урывая остатки сна. Судя по его повеселевшему виду, претензий у Бастиона к обоерукому не было.

«Вернемся, узнаю, что да как», - подумал полковник, посмотрев на свое ближнее окружение.
        Константин что-то напряжённо высчитывал на бумаге, яростно скрепя карандашом. Оливер, сидящий рядом, с интересом смотрел на записи аналитика. И лишь Олег, не спеша пил чай, наблюдая за тем, как солнце начинает освещать снежные пики близких скал.
        Скрипнула калитка, ведущая из в подворье казармы, следом послышался негромкий гул голосов.
        - Парни, пора, - бросил полковник, увидев вчерашнего собеседника, заходящего во двор в сопровождение четырёх обоеруких.
        Андрея Николаевича уже просветили, что вчера он разговаривал не с главой охранки, как он подумал, но с королём Бастиона. Это был единственный человек в горной стране, чьими телохранителями являлись обоерукие. Хотя, глядя на внушительную фигуру Крома возникали сомнения в необходимости охраны.
        - Вы с нами? - поздоровавшись с королём, уточнил полковник.
        - Да, проводим вас, - улыбнулся монарх Бастиона.
        - Хорошо, - кивнул Андрей Николаевич и скомандовал подобравшимся бойцам, - выходим!
        Улицы города, несмотря на раннее утро, были полны патрулей, усиленных военными, а сам путь к Стеле можно было проследить по расположению дозоров.
        - Мне кажется или вы чего-то или кого-то ждёте? - поинтересовался полковник, с интересом поглядывая на напряжённого Крона.
        Полковник и король Бастиона шли впереди отряда, изредка обмениваясь короткими фразами.
        - Вам не кажется, - Крон взглянул на полковника, - думаю, ваш товарищ уже в курсе дела.
        Константин, продолжающий что-то черкать на ходу, бросил:
        - Извините, ваше высочество, по последнему томику по диагонали пробежался.
        - Кхм? - удивился Крон, - чем же вы тогда занимались всю ночь, ведь это ключевая деталь пазла.
        - А вы мне перескажите в двух слова, о чём там?
        - Нельзя пересказывать священные писания, - неохотно проворчал король.
        - У нас говорят, если мудрость древних времён нельзя передать простыми словами, эта мудрость не несет в себе пользы.
        - Вот как, - хмыкнул Крон, посмотрев на догнавшего их Константина, - что ж. Если в двух словах… То в следующие пять-десять лет, судя по нашим астрологическим и астрономическим расчётам, должно произойти нечто грандиозное.
        - «В течение пяти-десяти лет» - это считается точным предсказанием или размытым? - уточнил полковник, увидевший, как у пристроившегося слева погодника от любопытства зашевелились уши.
        - Размыто, - со вздохом признал король горняков, - что поделать, сегодня даже средненького астролога днём с огнём не сыщешь! Кончились все астрологи в Смутные века. А по книгам разве же выучишься до мастера?
        - Да уж, - покивал головой полковник, приноравливаясь к широкому шагу облачённого в полный доспех короля, - кадры решают все! Так что там с последним писанием?
        - Мои аналитики уверены, что речь идёт о воссоздании Сети. «Три силы сольются у пика четвёртой», «Память миру вернёт» и так далее - зря вы вчера подробно не изучили скрижаль. Самое интересное в рукописи - это как раз предлагаемые варианты развития, выведенные учеными прошлого.
        - И что там? - заинтересовался полковник.
        - Как обычно, - пожал плечами король, - горнило гражданской войны; вечный мир и дружба; ну и, конечно, вражеские происки, в самый последний момент помешавшие всемирному счастью…
        - Да, знакомая ситуация, - подтвердил полковник, - думаю, нам подойдёт второй вариант: мир, дружба, жвачка.
        - А говорите, не читали летопись, - подозрительно нахмурился король.
        Полковник с Константином переглянулись.
        - Похоже кто-то из наших засветился? - полувопросительно протянул полковник.
        - Судя по всему, да. Более того, скорей всего, точно НАШ. Сомневаюсь, что американец упомянул бы про жвачку. Только у наших хватит ума в серьёзных документах шутки шутить.
        - Что такое жвачка? - переставав хмуриться, уточнил Крон.
        - Такая штука, которую можно долго жевать, с разными вкусами.
        - Знаю, - кивнул Крон, - наши жрецы употребляют сей препарат для скорейшего входа в транс.
        - Вот молодец парень! - восхищённо цокнул языком Константин. - Ещё поди и производственную базу под это дело у тогдашнего правителя выбил?
        - Да, где-то лет триста назад была поставлена какая-то инфраструктура и открыто несколько алхимических лабораторий.
        - Точно наш, - утвердительно кивнул полковник, - скажите, ваше высочество...
        - Просто Крон, - перебил его король.
        - Крон, скажите, - согласно кивнул полковник, - остались ли мемуары этого, судя по всему - жреца, жившего триста лет назад.
        - Сегодня, прямо, день открытий, - не замедляя шага, отозвался король, напряжённо раздумывая, раскрывать эту информацию или нет.
        - Может быть, он оставил какую-то загадку, на которую нужно дать ответ или пароль?
        - Да, было такое, - король остановился, - вот только откуда вы можете это знать?
        Следующая тенью четверка обоеруких с легким шелестом обнажила клинки, реагируя на движение Крона.
        - Спокойно, ребята, - напряженно выдавил из себя Константин, - Крон?
        - Убрать оружие, - коротко бросил король, - а вы потрудитесь объяснить свою невероятную осведомленность!
        - Этот человек, скорей всего, с нашей родины, чувствуется по менталитету, - пояснил Андрей Николаевич, - это то же самое, как горняк в городе. У каждого второго на поясе висит кирка, и каждый первый при любой опасности тянется головой ко лбу - прикрыть стекло фонаря, чтобы, не дай Бог, не разбился…
        - Я понял вашу мысль, полковник, - Крон, немного помедлив, продолжил движение, - да, действительно, есть послание потомкам, которое велено передать тому, кто о нём попросит. Естественно, вам его передадут, - уточнил король, заметив синхронный вопросительный взгляд странных гостей, - но только после того, как закончим все наши дела.
        - Отлично, - просиял Константин.
        Полковник же ограничился лёгким кивком.
        - Ну, собственно, вот и она - храмовая площадь, - Крон указал на огромную каменную коробку, виднеющуюся впереди.
        - А вон и Стела, - глаза Константина горели огнём первооткрывателя.
        - Кстати, вчера в город прибыл отряд эльфов со жгучим желанием посетить Стелу, чего за ними не замечалось последние лет пятьсот. Так что, будьте добры, не проявляйте агрессии, - «вспомнил» Крон.
        - Теперь понятно, почему вы, уважаемый Крон, пошли с нами, - кивнул сам себе Константин, - надеетесь, что именно сегодня и произойдёт та встреча трёх сил?
        - Да, - посмотрел в глаза Константину глава Бастиона, - надеюсь. Вот только откуда взять третью силу?
        - Андрей Николаич, там кто-то есть, - крикнул Олег, шагавший вместе с Лидом и его бойцами, - идёт к Стелле, решительно так.
        - Идёт? Он что один? - крикнул полковник.
        - Так точно, один. О! Высокий - на здешних не похож.
        - Лежа, слетай на разведку!
        - Есть!
        Олег, разбежавшись, оттолкнулся от земли, раскидывая руки в стороны - вместе с руками за спиной его распахнулись огромные белоснежные полупрозрачные крылья. Десантник захлопал ими, набирая высоту, и, со скоростью вертолета, устремляясь к одинокой точке, едва различимой с того места, где находился отряд.
        - Взвод! Лёгким бегом - марш! - скомандовал полковник, напряжение Крона передалось и ему.
        Воины, полязгивая железом, перешли на бег.
        Олег же, пользующийся каждой возможностью расправить крылья, сформировал перед собой воздушную линзу, рассматривая смутно знакомый подбородок почти достигшего Стелы мага, увы, но остальное лицо было скрыто капюшоном. С противоположной стороны площади в каменную коробку выливался зелёный ручей.

«Ого! Эльфы!» - подумал парень, подлетая к Стеле.
        Маг же, который только что с интересом взглянул на подлетающего парня, снова отвернулся, ловя в объятья прыгнувшую прямо на него девушку.
        Олег, развеял ненужную больше линзу и, захлопав крыльями, приземлился в нескольких шагах от Стелы. Парень, чувствуя, что он видит этих людей явно не в первый раз, аккуратно направился к странной парочке. Рыдающая на плече у мужчины девушка подняла голову и посмотрела на десантника, искра узнавания мелькнула в её глазах:
        - Ой, здравствуйте, - пролепетала девушка, мило хлопая яркими от слёз зелеными глазищами.
        - Здрасте, - нахмурился Олег, вспоминая, на кого похожа эта девочка и откуда он её знает.
        Мужчина же, со сбитым девушкой капюшоном, тем временем поставил девушку на землю и посмотрел на Олега. На секунду его глаза сощурились, словно мысленно одевая Олега в спортивный костюм:
        - Привет, Олег!
        - Алексей Саныч?!
        Увидевший своего завуча Олег испытал ни с чем несравнимые чувства родства и близости, счастья и радости. В последний раз он так себя чувствовал, когда выходил с КПП своей воинской части, уходя на дембель.
        В два шага подлетев к Алексею, Олег сгрёб его в охапку, не обращая внимания на пискнувшую Нату.
        - Алексей, мать твою, Александрович! А мы думали, ты всё, того! - Олег сжимал стальные плечи улыбающегося завуча. - Ты как? Ну и вообще? Что там? Ну, ты понял! - начал закидывать вопросами Алексея десантник.
        - Ну, скажем, крылья, как у тебя пока не выросли, но, в общем и целом неплохо, - Алексей повернулся к девушке, - было. До сегодняшнего дня. Ната, скажи мне, вы втроём или… - Алексей сглотнул.
        - Втроём, Алексей Александрович, - поспешила успокоить его девушка, - остальные в автобусе уехали.

«Точно, Ната», - вспомнил Олег, в голове тут же пронеслось:

«Трое вожатых, в прошлом выпускники школы, на пару лет младше самого Лёхи, как же их всех звали? Ната, Максимилиан - смешное имя - и, третий, самбист бывший… Костя что ли? Точно, Костян!»
        Олег, у которого мысль пронеслась за какую-то долю секунды, приглашающе махнул полковнику рукой, наблюдая за тем, как к ним бегом приближаются остальные «вожатые». Один не выпускал из рук лука, а второй, казалось, стал ещё больше с их последней встречи.
        - Алексей Саныч, - Олег посмотрел на своего завуча, - там ещё полковник. И к нам один из казахстанских яйцеголовых прибился, полезный тип оказался, может антимагию накидывать.
        Десантник кивнул на полковника, чей отряд уже преодолел почти половину пути. К счастью, он не заметил, как Алексей на словах «антимагия» скосил глаза в сторону, словно посмотрел на стоящего рядом невидимку:

«Антимагия?» - мысленно обратился Алексей к раргу.
        - Тут может быть несколько вариантов, - кивнул рарг, - чистые, Антимаг, хотя их давненько уже никто не видел. Кто там ещё?.. Есть парочка тёмных классов, запрещённых для официального пользования. Вроде бы все? Ну, сейчас подойдёт и увидим.
        - Ладно, - поджал губы Алексей, отстраняя Нату от себя и делая шаг навстречу подходящим парням, после чего строго произнес. - А сейчас я бы хотел услышать вашу версию того, как вы трое оказались здесь.
        Глава 58
        МАКСИМИЛИАН, НАТА И КОСТЯН
        - Это была лучшая ночь в моей жизни, - с удовольствием попивая травяной отвар, заявил Максимилиан, - я уже молчу про горячую воду!
        - Скажи ещё, гражданство сменить хочешь? - уточнила Ната, удобно облокотившись на спинку деревянной скамьи.
        Неразлучная троица сидела за столом и за обе щеки уплетая ранний завтрак, поданный невыспавшимся трактирщиком.
        - Нет, пока не хочу, но в нашей жизни всё течет, всё меняется. Может быть потом? Зимой, к примеру.
        - Хочешь сказать, что зимой в Лесу холодно? - скептически протянул Костян, прислушиваясь к разговору друзей.
        - Конечно, холодно, Кость, мне даже сейчас без магии прохладно по ночам спать, что уж про Масика-то говорить? - Ната неожиданно поддержала Максимилиана. - Меня не терять, я сейчас!
        Миг и друидесса выпорхнула из-за стола и исчезла на лестнице, легко поднимаясь на второй этаж.
        - Ну, вот смотри, Кость, если даже Нате холодно в Лесу! А здесь как дома почти -горячая вода, централизованное отопление, крррасотаааа!
        - Не Макс, не сможешь ты без Леса, - неуверенно покачал головой Костян.
        - Слушай, они же тут закупают еду у Леса, правильно? Представь, сколько можно заработать денег… и принести пользы, - добавил следом Максимилиан, увидев, как нахмурился самбист, - ведь можно поставить теплицу как в саду и помочь земле дать хороший урожай!
        - Думаешь, до нас ещё никто об этом не додумался? - скептически спросил Костян.
        - Да даже если и додумался, у нас есть Ната, она же друид, да ещё и такой мощный. Да мы сможем помидоры размером с тыкву выращивать!
        - Хм, - задумался Костя, - я бы съел такую помидорку.
        - Вооот! - воодушевился Максимилиан. - А я о чём говорю? А теперь представь: персики, дыни, груши, виноград, клубника! Представь, клубника размером с капусту?
        - Так, Макс, давай пока девчонки спускаются, посчитаем, что нам нужно, - новоявленный перевертыш заразился от Макса идей нового стартапа.
        - Ну, что нам нужно? Чернозём - несколько тонн или несколько десятков тонн. Стёкла - теплицу построить, ещё дерево, железо, основа, фундамент, рамки и так далее. Так, что ещё? Рабочие.
        - Сборщики урожая! - оглушительно щёлкнул пальцами Костян.
        - Сильные сборщики урожая, ведь мы будем выращивать огромные фрукты!
        - А как мы сделаем так, чтоб они стали гигантскими?
        - А это уже задача Наты. Мы свою выполнили: условия создали, верно?
        - Ну вроде да...
        - Не вроде, а да. У неё даже энты больше, чем у всех!
        - Слушай, точно!
        - Ну всё, решено, заканчиваем со Стелой по-быстрому и начинаем своё дело.
        - Да, точно, так и сделаем! А домой когда?
        - Ну, Костян, сам подумай, нам же деньги нужны. Для того же самого телепорта хотя бы.
        - Да нет, ты прав, я так, перестраховываюсь. Глобальное всё-таки дело - бизнес открывать.
        - Не парься, тут ничего сложного нет, я уже сто раз его в мыслях открывал. О, а вон и девчонки наконец-то спускаются, - он приподнялся на месте и помахал девушкам рукой.
        - Ну что, мальчишки! - полностью собранная Ната выжидающе посмотрела на парней. - Вы закончили кушать?
        - Да, Ната, заморили червячка, - прогудел Костян. - А вы чего не садитесь?
        - Мы по пути перекусим, время уже поджимает, - Ната посмотрела на Снежинку.
        Та согласно кивнула.
        - Ну ладно, пойдём тогда, рейнджеры уже на улице. Лигол их построил и втык даёт за вчерашнее, - вздохнул Костян.
        - А что вчера было? - удивилась Ната.
        - О! Вы же сразу наверх ушли, вдвоём в ванне плескаться! - обрадовался Максимилиан. - А тут такое было!
        - Макс споил рейнджеров, - неодобрительно буркнул перевертыш.
        - В смысле? - девчонки переглянулись.
        - Девчата, в Бастионе делают самый лучший тёмный квас в мире! В мирах! Я вам заявляю авторитетно. Но пить наши зелёные друзья не умеют - это факт.
        Костян вздохнул, поднимаясь из-за стола.
        - Максик, тебе что, на попе ровно не сидится, а? - Ната обвинительно ткнула парня в плечо своим маленьким кулачком.
        - Да ладно тебе, по паре кружечек пропустили, он же безалкогольный! Просто за полночь засиделись, песни попели, пару лавок сломали, вот парни и не выспались.
        Снежинка с интересом взглянула на Максимилиана.
        - А ты, значит, выспался? - обратилась она к нему.
        - А я и не ложился, - ухмыльнулся парень, - фактически я ещё студент, мне спать в принципе не положено! Ну что, пойдём?
        - Какой-то он на удивление энергичный и до отвращения бодрый, - пробормотала Снежинка.
        - Да и в ауре дминируют оранжевые пятна, - согласилась Ната, с прищуром рассматривая удаляющегося Макса.
        - Энергетики, это, конечно, хорошо, но откат злой, да и по печени бьёт сильно, - покачала головой Снежинка.
        - Ничего, мы его сейчас вылечим, - многообещающе пробормотала Ната и повелительно вскинула руку, активируя заклинание, выученное несколько недель назад, - всё никак не было случая попрактиковаться.
        Максимилиан, пружинистой походкой выходящий из таверны, сдавленно охнул, хватаясь за живот, метнулся было к лестнице, но поняв, что не успевает, рванул на улицу.
        - Натаааааааа! За что?! - раздался ласкающий слух вопль.
        - А ты сурова, - с уважением посмотрела на друидессу Снежинка.
        - Я справедлива, - уточнила девушка, откидывая волосы за спину, - пойдём?
        - Пойдём, - с улыбкой кивнула перевёртыш.
        Кислые лица отжимающихся рейнджеров оживились, когда они увидели проносящегося мимо них, в сторону нужника, Максимилиана. Отжиматься стало лучше, отжиматься стало веселее. Лигол же, поняв, что воспитательный эффект сходит на нет, дал команду отбой.
        - Ну что, хулиганы, через три минуты выходим! Время пошло.
        Следом за Максом из таверны вышли улыбающиеся девушки. За их спинами топал Костян. Друид приглашающе помахал друзьям рукой.
        - Мы готовы выступать!
        - Мы тоже, - кивнула Ната, - Макса только дождемся.
        Отряд вышел через десять минут. Все, кроме Максимилиана, шагали бодро и жизнерадостно, нет-нет, да и бросая на лучника злорадные взгляды.
        - Ната, - канючил Макс, не обращая внимания на ехидные взгляды рейнджеров, - ну бафни на бодрость, а? Ну будь человеком!
        - Максимилиан, это твоя инстант карма, нечего было перед рейнджерами выпендриваться.
        - Ага, выпендриваться. Знала бы ты, чего они в дозорах вытворяют, я про такие ягоды в жизни не слышал...
        - Что за ягоды? - тут же насторожилась Ната.
        - Какие ягоды? - прикинулся ветошью Макс.
        - Максимилиан. Я тебя спрашиваю, что за ягоды? - требовательно обратилась к парню Ната, для пущей убедительности ухватив его за рукав.
        - Обычные ягоды. Бодрят немного, зрение чуть зорче становится, восприятие усиливается… Потом, правда, сонливость небольшая пару часов.
        - Гнижка, понятно. Сильно ей не увлекайся, сушит сильно.
        - Ну, Ната, ну хэлп, плиз, - снова застонал парень.
        - Прекрати уже! Плохо будет, тебя, вон, Костенька понесёт, да ведь, милый?
        - Угу, - буркнул Костян, - возьму его за шкирку и понесу.
        - Знаете, мои бессердечные друзья, мне кажется, мне стало лучше, - оскорбился Максимилиан, - и вообще, похоже, мы уже пришли.
        Перед отрядом, спускающимся по уходящей вниз улице, открылся вид на каменную коробку, зажатую между скал.
        - Точно, вижу Стелу, - заворожено глядя на каменный шпиль, произнесла Ната. - Именно её я и видела во снах. Стоило ее увидеть, как вспомнила!
        Ната, Костян и Максимилиан, не сговариваясь, ускорили шаг, врываясь вперёд, и первыми ступили на каменную брусчатку площади.
        - Мне кажется, там кто-то есть, - приложил руку ко лбу Максимилиан, - точно, кто-то идёт к Стеле.
        Макс посмотрел на друзей.
        - Хм, странно, а вон там смотрите, тоже какой-то отряд спускается. Но этот человек в развевающемся плаще… какая-то знакомая походка... Ната? Ната! Ты куда?
        - Да пусть бежит, - буркнул Костян, провожая взглядом сорвавшуюся с места девушку, - давай-ка следом. От него угрозы не идёт, но на всякий случай пойдём подстрахуем.
        - Кость, слушай, мне кажется или это…?
        - Мне кажется, что тебе не кажется… - хмурая складка, пролёгшая по лбу Костяна, потихоньку разглаживалась.
        - АА?
        - АА! - стараясь сдержать радость в голосе, кивнул Костя.
        - Так чего мы стоим? Побежали!
        - Кто последний, тот...! - Максимилиан стрелой сорвался вслед за Натой, а Костян рванул за ним.
        - Слушай, уф, нам щас, уф, похоже, уф, немного влетит, - Макс на бегу поделился с другом мыслью, внезапно пришедшей в голову.
        - Думаешь? С чего бы это? - Костян даже не запыхался.
        - Ну как, уф, мы же в автобусе не остались? Уф, не остались. Косяк наш? Уф, наш. - Макс потихоньку начал сбавлять скорость.
        - Я об этом даже не подумал, - замедлил ход Костян, - слушай, а может подождём их здесь тогда?
        - Да пошли уже, чего там! Уф, вон Натка уже во всю на шее у АА висит.
        - Ну и ладно, может не так злиться будет?
        - Сейчас узнаем.
        Окончательно перейдя с бега на шаг, друзья приблизились к своему учителю, с интересом наблюдая за каким-то смутно знакомым мужиком с ангельскими крыльями за спиной, который тоже полез к их преподу обниматься. До них донесся негромкий Натин голос:
        - Втроём, Алексей Александрович, остальные в автобусе уехали.
        Алексей Александрович кивнул, выслушал сбивчивую речь мужика с крыльям, до боли похожего на препода по физкультуре, и, шагнув парням на встречу, строго на них посмотрел:
        - А сейчас я бы хотел услышать вашу версию того, как вы трое оказались здесь.
        Друзья немного замялись.
        - Слава Богу, я не знал, что вы тут! - завуч, скинул маску строгого учителя и шагнул вперед, сгребая ребят в охапку, - вы как так умудрились-то а?!
        - Так мы за вами, Алексей Саныч, - развёл руками Костян.
        - Не могли бросить своего наставника в беде, поэтому, презрев опасность, бросились за вами! - добавил Максимилиан.
        - Балабол, - улыбнулся Алексей.
        Он хотел что-то добавить, но внезапно побледнел, а его глаза полыхнули ослепительным белым светом.
        Глава 59
        - Цит, помогай! - непонятно крикнул Алексей, сгибаясь словно от удара под дых.
        Костян едва успел подхватить под руку Нату, глаза которой полыхнули весенней листвой.
        Подошедший с другого конца полковник вдруг упал на колено, и его тут же подхватили с одной стороны физрук, а с другой - незнакомый худощавый парень с колючим взглядом. Полковник с трудом поднял голову и Макс с Костяном со страхом переглянулись. Глаза Андрея Николаевича светились ярким синим светом.
        - Аррргх!!! - в следующий миг завуча подняло в воздух и впечатало прямо в Стелу, а сам обелиск начал пульсировать красным. Следом выгнуло дугой полковника и Нату. Из груди подруги и ОБЖшника вырывались волны, бьющие в АА. От Стелы к груди завуча протянулись несколько алых энергетических линий. Из его глаз посыпались молнии, ладони сжались в кулаки. Перешедший было на магическое зрение Максимилиан чуть не ослеп от буйства стихий.
        Временами, когда вспышки молний были особенно сильны, на какие-то доли секунды мелькал силуэт фигуры, лоб в лоб прижавшейся к Алексею Александровичу и с силой сжимающего своими ладонями его виски.
        Завуча била крупная дрожь, молнии начали сверкать всё чаще и чаще, из-под прикрытых глаз один за другим вырывались ослепительные лучи белого света. Казалось, вот-вот и этот комок яркого белого света разорвёт человеческую оболочку.
        Первыми к Алексею шагнули Константин и Костян: первый послушал свою врождённую чуйку, не раз выручавшую его во время военных действий и штабной работы по разработке сотен военных операций, а второму подсказало резко обострившееся звериное чутьё. Оба они одновременно взяли Алексея за ладони. Следующим был Максимилиан, схвативший выгнувшегося дугой Костяна за руку и протянув другую руку к неподвижно застывшей Нате. С противоположной стороны его движения отзеркалил Олег, ухватившийся за руку аналитика и ладонь полковника, который тоже уже не мог пошевелиться самостоятельно.
        Каждый участник образовавшейся круга чувствовал, как гигантский поток информации вымывает из них все чувства, воспоминания, память, и, словно водопад, выливается в никуда.
        Между полковником и Натой, в напряжении борющихся с молниями, вырывающимися из их груди, оставалось место ровно для одного человека. С востока бежал, на ходу срывая с себя доспехи Крон, с запада гигантскими прыжками мчалась чёрная пантера, но ни тот, ни другая не успевали.
        По Стеле пробежала первая сетка трещин.
        - Аррргх! - вновь зарычал Алексей, - Цииииит! Замкниииии!
        И в тот момент, когда казалось, что Стела разлетится во все стороны веером обсидиановых осколков, а от группы смельчаков останется лишь кровавая взвесь, при вспышке очередной молнии между полковником и Натой появилась лысая фигура, схватившая их за руки и замкнувшая круг.
        С каждой секундой неизвестно откуда появившегося мужчину становилось видно все лучше и лучше. Черные брюки, белая рубашка с закатанными до локтя рукавами, развевающийся на ветру алый галстук, солнцезащитные очки, торчащие из кармана рубашки. И сумасшедшая улыбка на гладко выбритом лице.
        ВНИМАНИЕ! ОТКРЫТ ДОСТУП К ПАКЕТУ «ИМПЕРСКИЙ МАГ» ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ОТКРЫТ ДОСТУП К ПАКЕТУ «БАЗОВАЯ МАГИЯ» ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ЗАДАНИЕ «ПУТЕВОДНАЯ НИТЬ» ВЫПОЛНЕНО.
        НАГРАДА: ВЫ ЧУВСТВУЕТЕ СТЕЛЫ (И ДРУГИЕ РЕТРАНСЛЯТОРЫ СЕТИ) НА КАКОМ РАССТОЯНИИ БЫ ОНИ НЕ НАХОДИЛИСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ «ДОБРАТЬСЯ ДО СТЕЛЫ БАСТИОНА»
        БОЛЕЕ ТОГО, ВЫ ПРОДОЛЖИТЕЛЬНОЕ ВРЕМЯ ЯВЛЯЛИСЬ НОСИТЕЛЕМ ЯВНОГО!
        НАГРАДА: +1 КО ВСЕМ БАЗОВЫМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ.
        ВАМ ПРИСВАИВАЕТСЯ СТАТУС: «МЛАДШИЙ АДМИНИСТРАТОР»
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНА СМЕНА КЛАССА «ПОЛКОВОДЕЦ» НА «ВОЕНАЧАЛЬНИК»
        ВНИМАНИЕ! ЗАДАНИЕ ВЫЖИТЬ НА ВОЙНЕвыполнено. Открыт доступ к пакету «Аура победителя II»
        ВНИМАНИЕ! ВЫ СУМЕЛИ ВЫБРАТЬСЯ С УСЛОВНО-АГРЕССИВНОЙ ТЕРРИТОРИИ НЕЗАМЕЧЕННЫМ И ДОСТИГЛИ ПРОМЕЖУТОЧНОЙ ТОЧКИ ПУТИ. ОСУЩЕСТВЛЯЕТСЯ ПЕРЕДАЧА ПАКЕТА ДАННЫХ!
        НА ОСНОВЕ ИМЕЮЩИХСЯ ДАННЫХ СФОРМИРОВАНО ЗАДАНИЕ: ДОБРАТЬСЯ ДО СТЕЛЫ БАСТИОНА. ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ОТКРЫТ ДОСТУП К ПАКЕТУ, СОДЕРЖАЩЕМУ ПОДРОБНУЮ КАРТУ ПОДЗЕМНЫХ КОММУНИКАЦИЙ БАСТИОНА. ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ОТКРЫТ ДОСТУП К ПАКЕТУ С ПРАВАМИ СТАРШЕГО АДМИНИСТРАТОРА ПАКЕТА. ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ОТКРЫТ ДОСТУП К ПАКЕТУ «РА-РАРОГА» ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫПОЛНИЛИ СКРЫТОЕ ЗАДАНИЕ «ДОБРАТЬСЯ ДО СТЕЛЫ БАСТИОНА» БОЛЕЕ ТОГО, ВЫ ПРОДОЛЖИТЕЛЬНОЕ ВРЕМЯ ЯВЛЯЛИСЬ НОСИТЕЛЕМ ЯВНОГО!
        НАГРАДА: +1 КО ВСЕМ БАЗОВЫМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ.
        ВАМ ПРИСВАИВАЕТСЯ СКРЫТЫЙ СТАТУС: «МЛАДШИЙ АДМИНИСТРАТОР»
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНА СМЕНА КЛАССА «ДРУИД ЛЕСА» НА «ДАРЯЩАЯ ПЛОДЫ»
        Ещё секунда и ощущение водопада пропало, превратившись в воронку. Каждый из стоящих в кругу людей видел миллионы воспоминаний, пытаясь разобраться, какое из них своё, а какое чужое. Информации было так много, что голова начала раскалываться, а руки - дрожать от этой нестерпимой головной боли, раскалённой спицей, вонзившейся в затылок.
        - В Цита... направляйте, - проскрипел Алексей, усилием воли направляя поток на своего друга и мысленно помогая остальным.
        Фигура высокого, абсолютно лысого мужчины тридцати пяти лет, начала наливаться светом и красками, постепенно обретая плоть и объём.
        - Алексей, аккуратно, своё не слейте! - крикнул открывшийся потоку рарг.
        С появлением нового действующего лица стоять в круге стало легче. Полковника и Нату больше не корежило, и они с любопытством принялись осматриваться.
        - Всё нормально, я всем поставил фильтр. Что с Сетью? - отозвался отошедший от первых секунд неимоверного волевого напряжения Алексей.
        - В порядке. Каждый медальон сейчас выступает миниретранслятором, воссоздавая единое информационное пространство. Вам первым придёт запрос на обновление данных!
        - Вижу, - крикнула оклемавшаяся Ната, - принимать?
        - Обязательно, - отозвался рарг, - я взял на себя смелость, пока вы так смешно дёргались, пытаясь справиться с потоком, и переслал каждому из вас уникальные пакеты данных, полностью способные раскрыть ваши таланты.
        - Цит, что дальше? - спросил Алексей, убирая в сторону целый ворох системных уведомлений, среди которых проскользнуло следующее:
        ПРИНЯТЬ КЛАСС: ВОЛЬНЫЙ МАГ? ДА/НЕТ
        - Дальше? Несколько суток уйдет на восстановление инфоструктуры. Судя по тем данным, которые приходят, все государства так или иначе готовились к этому событию. Поэтому повторения Смутных веков случиться не должно. Полковник, - рарг обратился к Андрею Николаевичу, - тот город, из которого валила нежить… его нужно зачистить.
        - Мы уже работаем над этим, не знаю как вас зовут ...? - вопросительно протянул нетерпеливо стоящий рядом Крон, вокруг которого сгрудились и эльфы и бойцы полковника.
        - Называй меня просто Цит, - усмехнулся рарг, посмотрев на короля Бастиона. - Крон, вам понадобится помощь. Без тяжёлых пехотинцев и священников Цитадели город не возьмёте. Лучники Крепости тоже сильно подсобят, а энты друидов помогут сдержать удар неживых. Проработай этот момент. Опасность намного сильней, чем ты думаешь. Но с полковником вы справитесь.
        - Понял, - ударил в грудь кулаком Крон, словно какой-то лейтенант, отдающий честь генералу.
        Стоящие у Стелы рейнджеры во главе с Лиголом во все глаза смотрели на сияющего рарга.
        - Ната, Древо подготовило несколько ростков, - продолжал давать распоряжения Цит, - оно хочет, чтобы ты помогла с их рассадкой.
        Дождавшись кивка девушки, рарг перевел взгляд на стоящего в своей звериной форме перевертыша.
        - Ли...
        - Нет, - прорычала пантера, - меня зовут не так!
        - Хорошо, - рарг ничуть не удивился. - Снежинка! Осталось разобраться с несколькими логовами и проверить пару мест, где твои соклановцы могут лежать в спячке.
        Пантера кивнула, яростно стегнув себя хвостом по бокам. На её мощной шее висел кожаный ремешок с деревянным амулетом.
        - Алексей, твои возможности опережают твои знания. У тебя есть год, чтобы всё разложить по полочкам в Академии Цитадели. Старый хрыч ноет о спалённом плаще и намекает на компенсацию - даже не думай раздавать мантии налево и направо.
        - Хорошо, дружище, - Алексей с трудом подавил улыбку, мечта его детства сбылась. - «Он! Будет! Учиться! В Магической академии!»
        - Все, круг можно разомкнуть, Мы… мы сделали это!
        Дикая свистопляска энергий закончилась и все постепенно вернулось на круги своя. Полковник, ругаясь сквозь зубы, опирался на Олега и с гордостью поглядывал на свой отряд. Эльфы завороженно слушали рарга, а обоерукие, не обращая ни на что внимания, тенью держались вокруг своего короля.
        - Ну, а теперь о грустном, - Цит разом посерьезнел, - у нас всего пять-десять лет до очередного парада планет. И если мы не одержим победу в состязании на владение ключом, последние тысячелетия хаоса покажутся нам цветочками по сравнению с тем, что будет дальше.
        Он сделал паузу, давая каждому возможность прочувствовать сказанное и с горечью добавил:
        - Друзья, времени мало, ресурсов мало, но радует то, что мы на год опередили секту Чистых. Буквально пару часов назад их силами было нанесено несколько ударов по Цитадели, а также по ключевым точкам Бастиона и Крепости. К счастью, жертвы не велики и до правительственного аппарата они дотянуться не смогли.
        - Крепость давно готовится к межмировой битве, - веско уронил мастер Фуко, снимая маску безобидно погодника, - из того, что мы сумели расшифровать, наступают непростые времена.
        - Цитадель также готовится к вторжению, - вступил в разговор Лид, - более того, в экстренном случае, у меня есть полномочия заключить договор от имени совета республики.
        - Лес, конечно, сдал свои позиции за последние несколько сотен лет, но свежая кровь, - Лигол кивнул на Ника, - позволила нам сделать прорыв в алхимии и биотехнологиях. Также последнюю сотню лет мы занимались выстраиванием сети лесных дорог для мобильной переброски армий на случай вторжения. К счастью, наше Древо не пострадало от той атаки.
        - Бастион тоже готов, - шагнул вперёд Крон, его глаза грозно сверкнули, - на складах лежат тысячи комплектов зачарованной брони, каждый день создаются новейшие метатели, построенные по чертежам Древних. А наши подземные теплицы смогут обеспечить едой население трёх стран в течение пяти лет!
        - Слушайте, ребят, а мы вам зачем тогда нужны? - не утерпел Максимилиан. - Все всё знают, все готовятся, может мы тогда домой пойдём?
        - Да, - поддержал его Олег, - к чему тогда эта бессмысленная рубка в пограничье? Зачем напрасно губить людей?
        - Локальный полигон, - пояснил Цит, - как мне не грустно об этом говорить, но с точки зрения планеты, правители поступили мудро. Бастион - ресурсное обеспечение, Лес - отладка путей и развитие целительских практик, Цитадель и Крепость - отработка навыков сражения. Только в горниле войны возможно выковать добрый клинок.
        - Но, как же люди? - со слезами на глазах спросила Ната.
        - Люди убивают за медную цепочку, - жестко ответил Цит. - В прошлый раз мы проиграли как раз из-за этого. Пропала палка, стимул, постоянно мотивирующий человечество прогрессировать и развиваться. Маги древности упустили этот момент, увлёкшись самосовершенствованием. В итоге мир на тысячелетия погрузился в пучину безвластия, анархии и хаоса.
        - Цит, а что на счёт...
        Громкий звон колокольчика прокатился от Стелы по всей площади, раз за разом отражаясь от стен каменной коробки и летя дальше. Медальоны издали мелодичный звон и невидимая волна, разойдясь кругом от пульсирующей черным матовым светом Стелы, стремительно покатилась дальше. Спустя биение сердце все существа планеты, как один, уставились в полупрозрачную табличку, появившуюся перед каждым жителем этого мира:
        СЕТЬ 2.0. СКАЧАТЬ ОБНОВЛЕНИЕ? ДА
        Глава 60
        - А вот если я, к примеру, не хочу, чтоб какая-то там Сеть ко мне в голову лезла? Не собираюсь я это дурацкое обновление скачивать! - Могуй, по своему обыкновению, завёл шарманку по новой.
        - Вот, скажи мне, Карл, - он повернулся за поддержкой к продавцу сушёных фруктов и потряс последнего за рукав, - ты как считаешь?
        - А? - проморгался потревоженный торгаш, который секундой раньше смотрел куда-то перед собой. - Что как считаю?
        - Да насчёт Сети этой треклятой. Смотри, вон половина наших, как зомби стоят, перед собой смотрят, не движутся - подходи к прилавку и бери любой товар, не заметят!
        - Ох, Могуй, Могуй, - покачал головой Карл, - не зря тебе батюшка имя такое дал. Хоть ты силушкой и не обижен, но думалкой своей лишний раз пользоваться не хочешь.
        - Это чего этой? - обиженно засопел торговец сдобой.
        - А того этой, - передразнил его Карл, - эти, как ты говоришь, зомби, сейчас возможности изучают, что Сеть даёт. Представь только, договориться с купцом из Цитадели или Крепости, по Сети заключить сделку, там же нанять охрану или караван создать. Это же какие перспективы в торговле намечаются!
        - Это как так-то? - не понял Могуй.
        - Всё, дружище, не мешай. Сейчас кто первый разберётся, тот б?льший куш урвать сможет. Я уже почти договорился воз фруктов на воз сушёной рыбы сменять! Всё, не мешай, Могуй!
        Карл снова расфокусировал взгляд, внимательно смотря перед собой и чему-то изредка улыбаясь. Но подкравшийся к лотку мальчишка вместо сушёного инжира получил подзатыльник. Карл не витал в облаках, Карл делал бизнес.
        - Так, где эта треклятая табличка? - запричитал Могуй. - Ага, вот она. Ну, согласился и что дальше?
        Могуя слегка закружило вокруг своей оси, а перед глазами поплыли цветные пятна. Он, чертыхаясь, проморгался и с удивлением обнаружил перед собой полупрозрачные окошки: класс, профессия, навыки.
        Торгаш, забыв про булочки с корицей, принялся изучать появившееся меню.
        Его примеру следовали десятки, сотни тысяч человек по всему миру. Кто-то с удивлением обнаруживал, что его рекомендуемая профессия не «Тяжелый пехотинец второй линии», а «Мельник» и откладывал в сторону тяжёлый щит с мечом, вспоминая детские мечты и аромат золотых колосьев пшеницы. Кто-то, наоборот, снимал с себя фартук подмастерья и, подхватив только-только остывший меч, шёл на задний двор выписывать хищные восьмёрки, улыбаясь себе под нос, ведь висящая перед глазами полупрозрачная надпись «Стражник» придавала уверенности в себе и своих силах.
        Купцы, ювелиры, кузнецы, бакалейщики, портные, оружейники и многие другие профессионалы своего дела с энтузиазмом принялись осваивать новые возможности. Хоть б?льшая часть возможностей всё ещё была закрыта для использования и требовала привязки к золотому кошельку, но и бесплатная часть, предоставляемая Сетью с лихвой перекрывала потребности обычных людей, поражая своей масштабностью и продуманностью.
        Простейший учёт расходов-доходов, в который сразу же вцепились банки, ростовщики и налоговая служба Цитадели, уже полностью окупала все ресурсы, потраченные государствами на обновление Сети.
        Маги поголовно ушли в медитации, просматривая ветки развития своих классов и стараясь запомнить как можно больше информации о потенциальных противниках.
        Мечники, копейщики, стрелки, всадники, артиллеристы, инженеры и иже с ними с удивлением узнавали о своих особенностях и способностях, которые долгое время использовали неосознанно, такие, например, как «Стена щита» (+20% к устойчивости против вражеского натиска), «Калечащий удар» (+10% к вероятности вывести из строя конечность противника) и так далее.
        Политики с удивлением обнаружили великое множество мини-государств, поселений и вольных городов на тех территориях, которые раньше считались непригодными для жизни. Дипломаты Цитадели, Леса, Крепости и Бастиона уже вовсю договаривались о союзе - новом союзе. Имперском Союзе!
        Удивительное дело, но на этот раз благоразумие взяло верх. Да-да, с трудом верится, но политики и царедворцы готовы были делиться властью, но сохранить свой мир. Все понимали, что если придут чужие, а в том, что они придут сомневаться не приходилось, умыться кровушкой придётся всем. Поэтому сильные мира сего спешили заручиться поддержкой, разделить риски и попытаться извлечь максимальную выгоду из зарождающегося альянса.
        Но не обошлось и без крови: кто-то сходил с ума от свалившихся на голову возможностей, кто-то шёл к соседу мстить свою тщательно лелеемую мстю. Но получалось далеко не у всех. Благо встроенный предохранитель не давал новоиспечённым магам, пикинёрам, рейнджерам, разведчикам и диверсантам воспользоваться всеми возможными навыками, требуя подтверждения уровня владения необходимой базы через амулет наставника.
        Воровские гильдии резко потеряли в своём составе, когда армейцы неожиданно оперативно отреагировали на столь масштабное событие (словно давно готовились к нему) и разом открыли вербовочные конторы по всем городам, не обойдя вниманием даже захудалые деревушки. А не согласные с политикой Имперского Союза главы теневого мира просто-напросто пропали из своих особняков. Разом.
        Мир ударными темпами приступал к переводу экономики на военные рельсы. Впахивать начали все - от крупных чиновников, до простых рабочих. И самым сильным стимулом был едва видимый на периферии зрения таймер с обратным отсчётом в десять лет. Попробуй поотдыхай, когда твой мир через каких-то десять лет будут захватывать.
        Цит, на правах главного искина Цитадели и действующего воплощения Сети, предупредил всех мало-мальски значимых правителей государств и лидеров общин, что случайные прорывы после восстановления Сети начнут происходить всё чаще и чаще. Сейчас Порог представлял собой магнит, с каждым днем притягивающий незваных гостей все сильней и сильней.
        Парадокс, но главная проблема всплыла там, где ее не ждали. Опасность подстерегала мир не в сам день парада планет и последующей за ним неделе схваток и сражений, но как раз-таки на протяжении этих самые пяти-десяти лет перед официальным днём встречи. Все это время ничего не сдерживало иномирных соседей от захвата столь удобного плацдарма.
        За сим, все многочисленные сообщества Ордена Чистых выжигались огнём и мечом. К тому же Братство паладинов из Цитадели уже создало прецедент, с корнями выкорчевав эту организацию из одного из городов Пустыни. Ну а в процессе стычек с совсем уж распоясавшимся Орденом вскрылись и вовсе неприятные вещи.
        Подкуп, шантаж, коррупция в верхах всех основных государств... Но то, что паладины выяснили про Орден Чистоты оказалось каплей в море! Неизвестный доброжелатель слил в Сеть столько информации о внутренней кухни сектантов, что вопроса о необходимости уничтожения Чистых больше не стояло. А новообразованному Союзу повезло, что Сеть была на его стороне. Благодаря подробным системным заданиям, боевые отряды Цитадели, Крепости, Бастиона и даже Леса(!) едва-едва опережали Орден, нанося упреждающие удары.
        Осведомительская и агентурная сеть сектантов поражала. Ей были опутаны три основных государства и множество мелких. Причём сами адепты Чистых не гнушались использовать магию. В ход шли как стихийные техники, так и смертельные заклинания массового поражения.
        В первые дни несколько небольших городков полностью опустели, не устояв перед силой Ордена, а Крепость и вовсе разделилась на два лагеря, встав на порог гражданской войны. Переломный момент настал, когда Центр координации всей вражеской сети посетил обычный человек в неприметном сером плаще. Как он справился с десятком опытнейших магов, в число которых входили и некроманты, и повелители духов, несколько десятков похожих друг на друга словно близнецы воинов, усиленных дюжиной элитный бойцов Ордена Чистых, так и осталось для общественности секретом.
        Глубокий капюшон, прядь седых волос, да горящий красным огнём левый глаз - всё, что сумели запомнить стражники, патрулировавшие улицу около богатого трёхэтажного здания, по интересному совпадению, являющимся базой Ордена в одном из аристократических районов Крепости. Запах, ставший для прохожих и соседей невыносимым, привёл в здание усиленный наряд столичной гвардии. Столичной - значит не подкупной и не подчиняющейся Ордену. Звено гвардейцев, действуя по стандартному протоколу, взломали дверь, больше подходящую какой-нибудь сокровищнице и нашли внутри около пятидесяти трупов, трое из которых умерли недавно. И, судя по кускам мяса, вырванным из тел друг друга, смерть их вряд ли была приятной.
        Новоиспечённые торговцы информацией попытались было навести о таинственном незнакомце справки, но столкнулись с препонами со стороны четырёх основных членов Имперского Союза. Государства проявили неожиданное единодушие в нежелании выдавать личность, за несколько часов в одиночку вырезавшую всю верхушку Ордена. Единственное, что удалось нарыть инфобизнесменам новой предвоенной эры, было несколько случаев упоминания о странном человеке в сером плаще.
        Обнаруженные после обновления Сети многочисленные племена пустыни в обмен на воду и золото щедро поделились байками про Серого, поставившего точку в пустынной анархии. По слухам, за плечами незаметного воина было пять военных компаний в пустыне. Во время последней он и пропал в развалинах древней то ли крепости, то ли башни, окружённый войском кочевников, взбешённых тем, что их шаманы и маломальские маги дохнут как мухи.
        Орден тем временем затаился, свернув большую часть своих операций, и сосредоточил внимание на лоббировании своих интересов через правительства и магов. Так, к примеру, Цитадель хоть и знала об инсайдерской деятельности нескольких учеников и даже преподавателей из Академии магии, но то ли ничего не могла с ними поделать, то ли ловила на живца более жирную рыбку.

***
        С появлением Сети процесс обмена информации значительно ускорился и у широкой общественности появился доступ к приключившейся в одном из периферийных городков Цитадели трагедии. Сам по себе такой серьезный прорыв, а речь шла о сотнях, а то и тысячах форточников наделал много шума, а уж когда стало известно о личности нападавших, историки с магами и вовсе забили тревогу.
        Если с теми же Ксурами по заверениям историков еще можно было договориться, по песеглавцы были давней имперской страшилкой. Быстрые и ловкие воины, сильные маги, все как один некроманты - неудобный противник, не брезгующий ничем, включая массовые жертвоприношения и ритуальные пытки.
        Информацию оперативно подтерли, но осадок в сердцах мирных жителей Порога остался, подстегивая каждого на нелегком пути самосовершенствования.

***
        Поход в Бункерк в силу разных причин отложился на несколько недель, а потом и месяцев. Отправленные в подземный город разведчики принесли далеко неутешительные вести о целой армии нежити. Крон объявил всеобщую мобилизацию, ну а полковнику с его командой пришлось помотаться по континенту, набирая в отряд нужных специалистов.
        Алексей, который спал и видел себя студиозом во внеочередном наборе в Академию, вовсю помогал Циту налаживать работу Сети. Где-то приходилось щедро делиться энергией, прокачивая значительно подросший резервуар, где-то садиться за учебники, жадно поглощая тонны информации. За это время Алексей, умом понимая, что как маг он значительно вырос и уже не походит на того зелёного юнца, швыряющего огненные шары направо и налево, всё же считал себя недостаточно готовым даже ко второму курсу Академии. Да и до заветной разблокировки класса «ВОЛЬНЫЙ МАГ» оставалось получить еще шесть единиц Воли. А времени не оставалось все меньше и меньше.
        Скрепя сердце, Алексей Александрович был вынужден отпустить своих воспитанников во «взрослую жизнь». Поначалу он даже слышать не хотел ни о каких зачистках Леса, но посмотрев на импровизированное показательное выступление Наты, Костяна и Макса, хоть и с нехотой, но уступил напору «эльфов». Единственное, на чем он категорически настоял, было обязательно сопровождение ребят Снежинкой. Пантера для вида поломалась, пробуя нервы завуча на прочность, но все же согласилась.
        В результате чего эльфы, начавшие задыхаться в горах и подземельях Бастиона, с радостью вырвались из заточения нависающих над головой скал и с упоением принялись искать захоронки оборотней, гнилые болота и прочие подарки от иномирных гостей. Максимилиан, Ната и Костян, отложив свою бизнес-идею, с энтузиазмом исследовали потаенные уголки Леса.
        Ну а Константин, отрешившись от, как он выразился, «возни в песочнице» вникал в политические расклады Порога. Быстро зарекомендовав себя опытным аналитиком и дальновидным политиком, он удивительно органично влился в управленческую элиту Цитадели, Крепости и Бастиона. Мгновенно разобравшись в ситуации, он и стал инициатором образования Имперского Союза, предложив странам встретиться для принятия общей декларации или пакта.
        Главы государств не стали тянуть кота за хвост и практически мгновенно организовали встречу, созвав для эффективного противостояния будущему вторжению совет государств. После пары десятков докладов с демонстрацией улик, политики безоговорочно согласились на Союз, сплотившись перед общей угрозой, и выразили готовность объединить свои ресурсы. На кону, как бы банально это не звучало, стояло выживание мира. Это было первое в новейшей истории Порога, но далеко не последнее совещание новообразованного Имперского Союза.
        Глава 61
        На встрече Союза Константину больше всего приглянулся «летающий рыцарь» Крепости, которого принц Влад, отказавшись от своих честолюбивых планов захватить весь мир, продемонстрировал союзникам. В течение всей встречи Константин во все глаза смотрел на спокойного мужчину со скучающим взглядом стальных глаз, так и не снявшего шлем своего тяжёлого мобильного доспеха. На его глазах рыцарь, жутко напоминающий железного человека из фильмов, которые он смотрел со своими внуками, сделал двойное сальто назад и левой рукой выплавил из скалы ровный куб горной породы.
        Константин не спускал с него взгляда, ожидая конца встречи, на которой, к слову, присутствовал смутно знакомый человек с грустными собачьими глазам, небрежно поигрывающий жутким матово чёрным посохом, который, казалось, втягивал в себя окружающий его свет. Помучив свою память, но так и не вспомнив, где он его видел этого странного мага, Константин сделал себе мысленную пометку вернуться к этому вопросу и вновь сосредоточился на «летающем рыцаре».
        - На этом предлагаю закончить, - внушительно произнес Крон, на правах хозяина принимавших новоявленных союзников в Гранитном зале. - Дальнейшие наши действия скоординируем через Сеть. До конца дня попрошу не разъезжаться. Вестовые доставят каждому из вас, коллеги, заверенную копию подписанного сегодня мирового договора. Ну а Цитадельские маги выразили желание помочь с установкой портальных площадок, поэтому домой вы вернетесь, так сказать, с комфортом!
        Отвлекшись на заключительную речь Крона, Константин поощрительно улыбнулся королю Бастиона и показал большой палец, после чего аналитик, которого за глаза называли не иначе, как Серым кардиналом, направился к вестнику будущего.
        Черкаясь в течение всей встречи в своих бумагах и строя аналитические графики при помощи появившейся после обновления Сети панели управления, он пытался хотя бы примерно предположить, откуда мог взяться тяж из далёкого будущего. Намётки чертежей его костюма он как-то видел в засекреченной подземной лаборатории, расположенной где-то в Челябинской области. Но то, что он видел сейчас перед собой, превосходило все ожидания конструкторов экспериментального отдела одного из вроде как филиалов Челябинского тракторозаводного завода.
        Константин шел к тяжу, сквозь деловито расходящихся после совещания людей. Воины, маги, лидеры поселений, отличившиеся герои за последние несколько лет герои. Сеть пригласила на подписание хартии самых одаренных людей, на плечи которых в скором времени должна будет лечь тяжкая ноша подготовки к войне.
        По старой привычке коснувшись переносицы, чтобы поправить несуществующие очки и на секунду потеряв железного человека из виду, Константин налетел на стоящего посередине зала... буддиста? Загорелый, бритый наголо человек в бордовой мантии, хитрым образом завязанной так, чтобы, не стесняя движения, служить одеждой. Со стороны его одёжка смотрелась как красная безрукавка и плащ, перекинутый через плечо. В глазах монаха царила безмятежность, в руках лежали нефритовые чётки.

«Этого-то откуда занесло? - подумал аналитик, - Неужели эти прорывы, которые мы с таким трудом взяли под свой контроль, загнав их в строго высчитанное место силы, найденное в казахстанских степях, снова вышли из-под контроля?»
        Буркнув монаху извинения, Константин ускорился, спеша догнать тяжа, который со скукой на лице направлялся к выходу из зала.
        - Прощу прощения! - Серый Кардинал слегка повысил голос, говоря в спину не спеша удаляющемуся тяжу.
        Последний глубоко вздохнул и повернулся к Константину.
        - Чего тебе? - плавно развернувшись, несмотря на свои немалые габариты, прогудел тяж.
        - Эм, ты с Земли? - Константин затаил дыхание, задавая животрепещущий вопрос.
        Его, как математика до мозга костей, дико смущали предания Бастиона, написанные свыше трехсот лет назад, его современником.
        Мужчина, закованный в технологическую броню 23-го века, светящуюся непонятными рунами, устало закатил глаза.
        - С Земли, - ответил тяж и, предвосхищая вопрос аналитика, добавил, - и я не знаю, из прошлого или из будущего… Пытал тут меня один физик-лирик.
        - Вот как, - удрученно потянул Константин. - А ты один сюда попал?
        - Не один, - отрезал тяж, пару раз сжав и разжав свои стальные кулаки. - И чем дольше вы тяните с походом на Бункерк… А, впрочем, неважно!
        Он с досадой махнул рукой и стремительно зашагал к выходу. Забрало с негромким щелчком закрылось, а «летающий рыцарь», выйдя на открытое пространство, взмыл в воздух.
        - Что, Константин Эдуардович, всё вынашиваете планы протектората над Порогом? - с улыбкой произнес Цит, незаметно появившись за плечом у Константина.
        - Забочусь о безопасности своей страны и ещё восьми миллиардов человек, - неохотно ответил аналитик, внутреннее подбираясь. - Чем могу помочь?
        Во-первых, он никому не говорил своё отчество. Во-вторых, аватара Сети, получившее физическое тело на его глазах, его заметно нервировала. К тому же он никак не мог просчитать рарга, и это буквально выводило опытного аналитика из себя.
        - Чуть позже у меня будет к вам предложение, - доверительно поделился Цит, - знаете, пока что вы, судя по вашим поступкам и желаниям, один из немногих, кто верит в то, что говорит и, что самое главное… делает.
        - Нам не нужен контроль над миром, в котором так много магов и у которого, к тому же, столько внешних врагов, - ещё раз поморщился Константин, лично разрабатывающий план протектората над Порогом. Правда, тогда он еще не знал о проблемах этого мира. - Признаться, раньше у нас были определенные мысли на этот счет, но сейчас я более, чем уверен, что нам выгодней сотрудничать, чем воевать.
        - Понимаю, - покивал головой Цит, - особенно если взять во внимание тот факт, что вы банально не удержите власть. А потом еще и не на жизнь, а на смерть схлестнётесь с вашими заклятыми друзьями… В итоге - проиграют все.
        - Именно, - процедил Константин, сам не раз размышлявший, как можно использовать этот мир на благо своего отечества.
        - Тогда предлагаю вам телепорт в один из миров. По моим данным - необитаемый. Более того, он находится в одних временных и территориальных координатах с вашим. То есть, грубо говоря, через несколько десятков или сотен лет вы сможете до него долететь в буквальном смысле слова.
        - Продолжайте.
        Константин судорожно соображал, стоят ли будущие выгоды тех проблем, которые неизбежно возникнут, пронюхай общественность, что у и так не маленькой России появился свой собственный мир.
        По всему выходило, что стоит.
        - Что ж, нам нужны бойцы, которые смогут вести бой с технической цивилизацией Ксуров. Это флаеры, автоматические турели, управляемые пилотами роботы. В общем, всё как описано в тех книгах, посвящённых научной фантастике, которые читал Алексей.
        - Вы сможете гарантировать двусторонний портал до Земли, наличие нашего посольства в каждом из четырёх государств, шесть порталов в ненаселённые миры, четыре из которых будут у чёрта на куличках?
        - Если вы возьмёте на себя устранение угрозы со стороны Ксуров, то - да. Пять порталов в ненаселённые миры, четыре из которых будут у чёрта на куличках, а пятый для вас.
        - Хорошо, уважаемый Цит, - Константин довольно усмехнулся. - Наша армия будет готова выступить на вашей стороне через пять лет.
        - Через два года. Первые немногочисленные и малые пробои или прорехи возникнут примерно через пару лет. Будет время изучить противника на практике, так сказать.
        - Нет, - решительно покачал головой аналитик, - первые два-три года, справляйтесь сами. Пусть они будут готовы, что их встретит только магия. Незачем вскрывать все свои карты в начале игры.
        - Мне нравится ход ваших мыслей, - медленно кивнул Цит, соглашаясь, - но вынужден настаивать на двух. Нужную секретность мы обеспечим.
        Рарг терпеливо ждал, пока Константин все обдумает, взвесив имеющиеся у него возможности и ресуры, после чего, дождавшись медленного кивка аналитика продолжил:
        - Более того, мы можем усилить ваших кадровых военных, но только в том случае, если они примут клятву верности Порогу.
        - Они уже дали присягу своей стране, - нахмурился Константин, - о какой клятве верности можно говорить.
        - Пардон, неточно выразился, - рарг растянул губы в улыбке. - имелось ввиду непричинение вреда Порогу.
        - Это разумно, - согласился Константин, - но неужели вопрос с порталами в другие миры уже решен?
        - Пока нет, - поморщился собеседник. - Но у Алексея, думаю, вы его знаете, есть очень интересный кристалл. У нас не было времени провести его идентификацию, но бьюсь об заклад, что этот кристалл - это ваш билет домой.
        - Отлично! - воодушевился аналитик, - где сейчас Алексей Александрович?
        - Готовится поступать в Академию, - хмыкнул Цит. - Но не спешите радоваться, в ближайшее пару лет портал из Порога открыть не удастся, слишком много ресурсов необходимо для восстановления сети ретрансляторов.
        - Если поможете наладить хоть какой-нибудь путь сообщения с землей, поможем с ресурсами! - Константин мгновенно вцепился в возможность ускорить процесс создания портала.
        - Хм, - прищурился рарг, - я посмотрю, что можно сделать… Кстати, слышал, вы попечительствуете сиротам, особенно тем, которых закинуло к нам не так давно? Довольно талантливые и целеустремленные сиротки, надо заметить...
        - Дети, кхм, это наше будущее, - аналитик почувствовал, как его уши начинают гореть огнем.
        - Ну-ну, - глубокомысленно покивал аватар Сети, - кстати, вы знали, что Серый Кардинал - это не боевой класс, а, так скажем, помощник императора?
        - Догадывался, - потёр лоб Константин. - Думаю, в ближайшие время найдётся и сам император, а я к тому времени уже достаточно изучу этот мир, чтобы стать ему опорой и поддержкой.
        - Интересно, - наклонил голову к плечу рарг, точнее уже не рарг, и даже не Ра-рарог, а человек? По крайней мере, Цит считал себя именно человеком. - А вы, Константин Эдуардович, не хотите сами стать императором?
        - Цит, - Константин снисходительно улыбнулся, - мне, конечно, нравится моё молодое тело и ваш мир, но ещё больше мне нравится математика и аналитика. Теория игр, если угодно. Я - стратег и социофоб. Лучше оставьте на меня внешнюю экспансию и игру разведок, если, конечно, не хотите, чтобы ваш мир пинали все, кому не лень.
        - Вы интересный человек, Константин Эдуардович, - констатировал Цит, - даже жаль будет с вами когда-нибудь распрощаться.
        По спине аналитика пробежало стадо мурашек. Будь ты хоть сто раз Серый Кардинал, но когда воплощение Сети говорит с тобой о прощании, это... это заставляет слегка насторожиться.
        - Надеюсь, "когда-нибудь" продлится много дольше, чем пару сотен лет, - не растерялся Константин.
        Цит улыбнулся, хотел что-то ответить, но внезапно нахмурился и молча растворился в воздухе.
        - Извините, - кто-то вежливо коснулся плеча задумавшегося Константина, - стал невольным свидетелем вашего разговора с тем, кого вы называете Цит.
        - Вы не могли нас слышать, - подозрительно ответил аналитик, повернувшись к подошедшему сбоку магу с матово-черным посохом. - Вы всё это время находились у противоположной стены.
        - А я и не говорил, что слышал вас, - улыбнулся человек с грустными собачьими глазами, - я читал по вашим губам.
        - Очередной спецназ, ГРУ, ФСБ? - иронично поднял бровь Константин, усилено пытаясь вспомнить, где же он видел этого мужчину.
        - Бывший хирург и... терапевт. Последние три года работал в хосписе. Некоторым детям, знаете ли, сложно говорить вслух, поэтому вот пришлось, - он развёл руки, небрежно махнув посохом.
        - Понятно, - с нескрываемым уважением кивнул Константин, не став заострять внимание на странном сочетании. - Чем могу помочь?
        - Если, а, вернее, когда мы сможем открыть портал домой, пожалуйста, помогите забрать детей сюда, ну, или отправить меня туда.
        - Хм, - Константин начал просчитывать ситуацию, - научились лечить?
        - Нет, - хирург покачал головой, - вылечивать.
        - Добро, - больше не задумываясь ни на минуту, кивнул Константин, - поможем, чем сможем.
        Доктор заглянул Константину в глаза и, увидев что-то, что заставило его поверить в обещание, благодарно улыбнулся и направился к выходу.

«Хм, где же я его все-таки видел?» - подумал Константин, задумчиво разглядывая спину удаляющегося хирурга.
        - Забавно слышать, когда люди дают обещания, не зная, проснутся ли они завтра, - Константин недолго оставался один. Монах, с которым аналитик столкнулся несколько минут назад, озвучил его собственные мысли.

«Слишком много встреч на сегодня» - подумал аналитик и внимательно посмотрел на очередного собеседника.
        - Мы знакомы? - он намеренно подпустил в голос холода.
        - Может да, а может и нет, - невозмутимо проговорил монах, - но у вас чистая душа и добрые помыслы. Возьмите.
        Человек в бордовых одеждах протянул Константину трубку.
        - В первый раз получаю от кришнаита курительную трубку, - не удержался от подколки Константин, намеренно называя буддиста кришнаитом.

«У тех, кажется, одеяния оранжевые, а не бордовые?» - он прищурился, разглядывая монаха.
        - Какая разница, в каких одеждах ходить и как тебя называют? - равнодушно пожал плечами монах, - мне кажется, вам это пригодится.
        - Ну, спасибо, - пробурчал Константин в спину удаляющемуся монаху.
        Трубку же он, немного повертев в руках, сунул за пазуху. Никаких бонусов и преимуществ она, на первый взгляд, не давала и артефактом не являлась. По крайней мере Сеть не выдала никаких квестов или системных уведомлений.
        - Прям аншлаг у тебя, парень, - последний оставшийся боец, не торопясь, шёл к выходу, и не думая подходить к Константину.
        Аналитик внимательно посмотрел на мощную фигуру в неприметном сером плаще с накинутым капюшоном. Его внимание привлёк красный отблеск, еле видимый из-под капюшона. Действуя на инстинктах и следуя своей чуйке, ещё даже не успев собрать все факты в единую, стройную мозаику, он сам шагнул навстречу к незнакомцу и протянул ему левую руку.
        Капюшон хмыкнул и «посветил» горящим ярко красным светом глазом ему в лицо.
        - Эээ, Константин, - проговорил аналитик, держа вытянутую руку на весу.
        Серый вздохнул и протянул навстречу левую руку:
        - Амон.
        Ладонь Константина сжала железная длань и, немного подержав, выпустила, сломав попутно пару пальцев.
        - Амон? - переспросил Константин, старательно скрывая боль в сломанной руке.
        - Ну вообще, Джамшед Устоз Амон-Ра, - сверкнул красным глазом капюшон, - так уж жизнь, мм, сложилось.
        - Понятно, - аналитик судорожно пытался понять, что же его цепануло. Стальное рукопожатие, горящий глаз, как у Терминатора. Терминатора?
        - Киборг? - в лоб спросил Константин.
        - Скорее инвалид, - судя по тону, собеседник поморщился, - или жертва гения от робототехники, а точнее мастера рун. Но это долгая история.
        - Я никуда не тороплюсь, - Константин нарочито окинул взглядом практически пустой зал.
        - Не в этот раз, - покачал головой воин в сером плаще.
        При движении капюшон слегка сдвинулся, и стало видно, что лицо его пересекает белая нитка шрама, начинающегося с середины головы и идущей к мочке левого уха. В левой глазнице пылал крупный рубин, немного выдаваясь вперёд.
        - А может всё-таки… - любопытство победило врождённую осторожность Константина.
        Покалеченный парень вздохнул и с лёгким хлопком исчез с глаз Константина. Аналитик, повинуясь на удивление мощно работающей сегодня интуиции, повернулся к выходу. Появившийся в отдалении Серый неторопливо шагал к выходу, еле заметно припадая на левую ногу.
        - Интересно девки пляшут по четыре штуки в ряд… - пробормотал Константин, задумавшись. - Тяж, доктор, антимаг, монах... Хм, очень интересно и ведь в каждом есть что-то такое, как бы это выразить словами... необычное? Чем-то похожи на... точно! На нашего завуча похожи! Постой-ка, так ведь это прям готовая пятерка для, хе-хе, битвы за Порог получается! Алексея вот только не хватает.
        Глава 62
        В ОДНОМ ИЗ КАБИНЕТОВ НАЛОГОВОЙ СЛУЖБЫ ЦИТАДЕЛИ
        - Может я тоже полечу с ребятами? - нехотя предложил Алексей, следуя скорее вбитому чувству долга за своих воспитанников, нежели желанию лететь на другой континент.
        В по-спартански убранном кабинете находились практически все лица, причастные к восстановлению работы Сети. И полковник с Константином и Лежей, и Максимилиан со своими друзьями, и, конечно, Алексей. Помимо них на спешно созванном совещании присутствовала Снежинка, Цит и, собственно, хозяин кабинета - глава налоговой службы Цитадели.
        - Ведь Академия может и подождать…
        Умом он понимал, что ребята выросли и прекрасно могут за себя постоять, но разве сердце переубедишь? Но и Академия с каждым днем манила все больше и больше. Алексею не терпелось исполнить данное водному магу обещание и попробовать достучаться до своего наставника. Пока что ни первое, ни второе, несмотря на пару десятков попыток у него не получилось.
        Маг бросил быстрый взгляд на Цита. Рарг все-таки сумел убедить его в том, что в Академии дело сдвинется с мертвой точки. Вот и сейчас аватар Сети покачал головой:
        - Нет, это даже не обсуждается. У тебя завтра начинаются вводные лекции по высшей магии. И полигон через каждый день. Извини, но у тебя банально нет на это времени.
        - Согласен, - просипел полковник, подхвативший на днях какую-то простуду, - да и потом, Алексей Саныч, думаю, на дирижабле от тебя всё равно толку мало будет.
        - Вообще-то будет, - кисло уточнил Цит, - но он всё равно не летит, к тому же у ребят с собой будет Гоша.
        Гошой они обозвали одну из последних разработок магов Цитадели. Переносной портал, точно повторяющий формы Алексея и под завязку накачанный энергией, был способен в случае опасности телепортировать завуча к команде, где бы они ни находились.
        - А ты, Алексей, помни, если ребятам всё-таки понадобится твоя помощь, то не строй из себя героя - схватил в охапку всех, кого смог, оставил несколько обманок и телепортом в библиотеку, понял?
        - Да, понял я, Цит, понял, - Алексей, сидящий в кресле и планирующий расписание предстоящей недели, давно смирился с тем, что подчас Ра-рарог превращался в саму настоящую наседку.
        - Собственно, полковник тоже не летит, - добавил Цит и, не увидев понимания в глазах бывшего погранца, добавил, - поход в Бункерк никто не отменял. А ваш проводник еще чуть-чуть и один туда сунется. И, к слову сказать, имеет все шансы добраться до оставленного города!
        - Так как же их одних отправлять-то? Они же ещё дети! - полковник, не выдержав, вскочил на ноги и принялся расхаживать по кабинету.
        - С ними будет Шарп и... я, - веско припечатал Цит.
        - Цит? - нахмурился Алексей, для которого решение рарга оказалось новостью.
        - Да, Алексей, мне нужно попасть туда лично. Через тебя было бы проще, но времени и так мало. Связи со вторым континентом нет уже несколько столетий. И если у них там что-то пошло не по плану, то нам придётся тяжело. Очень тяжело. - рарг нахмурился. - Судя по данным, полученным после распаковки пакета Бастиона, связь была потеряна не просто так, а в результате диверсии. Помнишь эти постоянные упоминания "Свяжитесь с Орденом Чистоты?" Похоже опять без сектантов не обошлось. Сеть его знает, что там сейчас творится!
        Алексей с полковником синхронно кивнули. Оба были в курсе того, что Имперский союз всерьез рассчитывал найти на втором континенте помощь в надвигающейся войне, но для начала до него нужно было добраться.
        - Зачем тогда нужен Гоша? - недовольно буркнул себе под нос имперский маг, но Цит все же расслышал его ремарку.
        - На всякий, как ты говоришь, пожарный. Пойми, Алексей, так надо.
        - Ну ладно, - сдался полковник, вслед за Алексей, который молча махнул рукой. - Надо, так надо, да и Цит - серьезная поддержка. А насчет похода в Бункерк, что за проводник?
        - Очень интересный персонаж, - вместо Цит ответил Константин, - словно сошедший с какого-нибудь звездного крейсера, бороздящего просторы вселенной.
        - Ладно, разберемся, - проворчал Андрей Николаевич.
        - Тем более ребят подстрахует Снежинка. Да, подруга? - Алексей обаятельно улыбнулся девушке.
        Перевертыш сидела в кресле напротив него и успешно делала вид, что её бывшего хозяина нет в кабинете.
        - Подстрахует, куда она денется, - прогудел Костян, а Ната, сидящая рядом, лишь мягко улыбнулась.
        В кабинете повисла тишина.
        Каждый сидящий ощущал, что он или она находится на пороге чего-то грандиозного. Чего-то важного. Чего-то такого, по сравнению с чем все их предыдущие приключения и проблемы казались разминкой.
        - А знаете, что меня в данный момент больше всего пугает? - разбивая затянувшуюся паузу, спросил у собравшихся Алексей.
        - Что? - охотно откликнулся полковник, выныривая из невеселых дум по поводу предстоящих потерь.
        - Мы уже минут двадцать совещаемся, а Масик ещё даже рта не раскрыл, - Алексей устремил на Максимилиана задумчивый взгляд.
        Макс в ответ молча пожал плечами и растянул губы в вежливой улыбке. Костян же покраснел и виновато посмотрел в окно - из кабинета первого заместителя Совета Республики, курирующего налоговую службу, открывался шикарный вид на город. Панорамное окно шло по всей стене, позволяя насладиться шикарным видом засыпающего города. Было ли это стекло или прозрачная магическая стена, Костян так и не понял, а встать и поцарапать поверхность когтём на пробу было как-то стеснительно.
        - М! Ммм, м-м, угум, - промычал Максимилиан, растягивая губы чуть ли не до ушей и усиленно жестикулируя.
        Рейнджер сначала показал большой палец, потом свел большой и указательный пальцы в кольцо, а затем успокаивающе махнул рукой.
        - Хм, - заинтересовался Серый кардинал, - а ведь, правда, этот, в высшей степени, разговорчивый юноша сегодня на удивление молчалив!
        Макс с «благодарностью» посмотрел на своего ровесника, который с завидным постоянством именовал его то «юношей», то «молодым человеком».
        - Ну-ка, Масик, открой-ка свой рот, - попросил Алексей Александрович.
        Максимилиан со вздохом подчинился и улыбнулся во все свои тридцать два зуба, ни одного из которых на месте не оказалось.
        - Это как так? - не понял полковник, переглядываясь с аналитиком.
        - Это, отним удалом, - прошепелявил Максимилиан, покосившись на своего друга.
        - Я нечаянно, - прогудел Костян, чувствуя, как на нём сконцентрировались взгляды всех присутствующих в кабинете людей.
        Даже сам глава республики с интересом смотрел на девственно чистые десны Максимилиана и незаметно ощупывал свой кулак, прикидывая в уме, смог бы ли он сработать так ювелирно. По всему выходило, что вряд ли.
        - Мы решили проверить, успеет ли Макс меня нашпиговать, как он выразился, стрелами, словно ёжика, если я буду в своей тотемной форме.
        - И как?! - с живым интересом поинтересовался Олег.
        - А ты не видишь, что ли? - удивился Костян. - Хорошо, хоть шею не сломал дурачку этому.
        - Попшошу бес оскобьений, - возмутился Максимилиан.
        - Сиди уже, балабол, - махнул рукой Алексей и обратился к друидессе, - Ната?
        - А что Ната? - подняла бровь девушка. - И так в самый последний момент на него древесную кору накинула, так бы уже Богу душу отдал! Растут они у него потихоньку. Быстрее не стоит, чесаться будут или вовсе косо встанут. Собственно, чем больше он сейчас говорит, тем выше шансы, что зубки криво вырастут.
        Максимилиан поиграл бровями и в притворном ужасе закрыл рот руками.
        - Руки убери! - крикнула Ната. - Вообще не трогай губы и челюсть. Алексей Александрович, можно мне с вами? Я уже так устала с ними нянчиться...
        - Ната, надо! Пятёрку поставлю, - улыбнулся Алексей. - Помнишь, как в том фильме: «Кто, если не мы?»
        - Да помню я, помню, - тряхнула отросшей чёлкой девушка.
        - Не, мужики, ну как их одних отпускать, а? - Алексей в поисках поддержки обвел взглядом своих товарищей.
        - Алексей, вопрос решён. Ты не летишь, так надо, - снова вмешался Цит, до этого с удивлением рассматривающий Максимилиана, - Ната, ты действительно крута, я ещё ни разу за всё своё существование не слышал, чтобы зубы можно было вырастить.
        Ната скромно потупилась, мило засмущавшись.
        - Слушай, а руку сможешь? - внезапно спросил задремавший в кресле Олег, и вопросительно протянул, - там очень надо!
        - Посмотреть нужно, - призадумалась Ната, - пожалуй, это будет интересно.
        Десантник, которого нынче называли не иначе как Серафимом, расплылся в довольной улыбке.
        - Сахарок как раз в Цитадели сейчас. Эх, знали бы вы, где мы его сестренку нашли! А главное с кем! - Олег встрепенулся, - Алексей Саныч, тебе привет от некого Клима, знаешь такого?
        - Да уж, как все-таки мир тесен, - подивился маг, - сам Бог велел за обещанной заготовкой жезла зайти!
        - Кстати, Снежинка, а ты-то где была, когда эти двое великовозрастных детинушек баловались? - проформы ради поинтересовался Алексей. Ему отчего-то нравилось подкалывать сидящую напротив девушку.
        Перевертыш в ответ лишь фыркнула, оставив вопрос без ответа.

«Кошка, она и есть кошка, - подумал имперский маг, - Чего дуется, непонятно…»
        - Слушай, а ты чего на меня дуешься-то? - Алексей, не откладывая дело в долгий ящик, тут же озвучил мысль вслух.
        - Пф, да больно надо! - мгновенно отреагировала девушка.
        - Нет, серьёзно! В глаза не смотришь, на вопросы не отвечаешь, где я тебе на хвост-то наступил? - сообразив, что выразился двусмысленно, Алексей сначала хотел поправиться, но тут же передумал. - В общем, в чём проблема?
        - Ну, если ты действительно хочешь поговорить об этом в кабинете уважаемого Андрю во время серьёзного совещания по спасению мира и открытию второго материка, которое ты и твои друзья превратили в балаган, то я тебе отвечу, - с каждой её фразой, с каждым словом, камнем, падающим в глухой колодец, в панорамном кабинете становилось всё тише и тише. - Ты какого Ксура мне блюдце с молоком поставил?! Словно какой-то драной кошке!
        - Акстись, подруга, это не я, это.., - Алексей осёкся, увидев умоляющий взгляд Цита и его яростные размахивания руками, - эм, в смысле, извини, конечно, это, несомненно моя оплошность...
        Но было поздно, девушка, развернувшись, уже вовсю гипнотизировала Цита своим фирменным немигающим взглядом. Её вертикальные зрачки, не отрываясь, следили за каждым движением побледневшего ра-рарога. Причём вместе с лицом побелел и его галстук.
        - Понимаешь, Ли.., то есть, Снежинка, - Цит прочистил горло и сделал шаг назад, - это был единственный способ напитать тебя энергией. Алексей тогда даже не понял, что ты живая.
        - Ну, я догадывался, только что сделаешь-то? - подал голос Алексей.
        Снежинка не спеша встала с кресла.
        - Ребята, срочный вызов Сети, - мгновенно отреагировал Цит, эффектно рассыпаясь миллионом зелёных цифр.
        - Ого, как в Матрице, - восхитился Олег.
        Костян тоже уважительно хмыкнул, Максимилиан хотел было отпустить едкий комментарий, но благоразумно решил воздержаться, болезненно дернув щекой - зубы уже начали резаться.
        - Что ж, господа, - негромкий голос главы налоговой службы услышали все, - вы, несомненно, интересная компания, но давайте подытожим. Во-первых, Алексей отправляется в Академию, верно?
        Алексей кивнул.
        - Хорошо, только, молодой… - запнулся на полуслове Андрю, - кхм, Алексей, только не забывайте про налоги, помните - заплати налоги и...
        - … спи спокойно! - хором, не скрывая усмешек, хором закончили фразу Константин, полковник и сам Алексей.
        Остальные, в том числе и сам начальник налоговой, с удивлением на них посмотрели.
        - Да, кхм, так и есть, - поправил белоснежный манжет Андрю. - Но продолжим. Далее, наши эльфы в сопровождении уважаемого Цита и Олега с Шарпом летят с инспекцией на закрытый континент.
        Ребята синхронно кивнули.
        - Надеюсь вы успеете закончить свои дела в Лесу до отправки, - глава налоговой службы напомнил «эльфам» о висящем у них задании Сети на зачистку Леса. - Все необходимые договоренности с уважаемым Лиголом уже достигнуты. Завтра для вас откроют портал к границе Леса. Не забудьте перед убытием навестить арсенал.
        Студенты довольно переглянулись и заулыбались.
        - И последнее: полковник, Константин и их отряд вместе с силами усиленной Союзом армии Бастиона на следующей неделе выходят на зачистку Бункерка.
        - Всё верно, - полковник встал и, подойдя к начальнику налоговой, протянул руку, - приятно было познакомиться.
        - И это взаимно, - серьёзно кивнул Андрю.
        Полковник, вернув кивок, подошёл к так и стоящей посередине комнаты девушке и взял её под руку:
        - Пойдём, провожу тебя, дочка.
        Снежинка страдальчески скривилась, но руку не вырвала и покорно пошла вместе с полковником.
        - Погнали тоже, ребят, - Олег подошёл к троице "эльфов", - пойдёмте на арену? Сегодня должны быть интересные бои. Будут биться чемпионы.
        - Я с тобой, - оживился Костян.
        - Пошлите, - кивнула Ната, - нам нужен опыт схваток. За оставшуюся неделю хоть немного в команде сработаемся.
        - Олищная идея, - прошамкал Максимилиан.
        Ребята, обсуждая завтрашнюю схватку, направились к выходу. Оставшиеся в кабинете Алексей и Константин вопросительно переглянулись и маг кивнул.
        - Что ж, дорогой Андрю, есть ещё один небольшой момент, который нам нужно обсудить, - дождавшись, когда Алексей прикроет дверь, Константин произнёс, - Цит, появляйся.
        - А я и не исчезал, - отозвался Ра-рарог, удобно развалившись в кресле, где совсем недавно сидела Снежинка.
        - И о чём же вы хотите поговорить? - с интересом поинтересовался глава налоговой службы, переводя взгляд с Алексея на Константина, с Константина на Цита, а с Цита на Алексея.
        - О налогах, конечно, - улыбнулся аналитик, - и об официальном посольстве.
        - И людях, - добавил Цит, имея в виду человеческий ресурс.
        - И об одном автобусе, - ввернул непонятное словечко Алексей.
        В кабинете на несколько секунд воцарилась тишина.
        - В общем, мы сейчас с вами составим календарное планирование на этот и следующий год, - улыбнулся завуч. - До отъезда в Академию, нам с вами нужно мно-огое обсудить.
        Уважаемый читатель, спасибо за чтение!) Алексею и ребятам было бы непросто без Вашей поддержки! Благодарю за ваши лайки и комментарии)
        третий том серии: "Завуч 3. Академия", приятного прочтения!

***
        Уважаемый пользователи сайта flibusta.is давайте отблагодарим автора за его труд - не поленитесь и купите у него книгу или отошлите подарок.
        Также можете поучаствовать в покупке следующих книг, все вопросы писать flibusta authorflibusta author(flibusta author)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к