Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Фактор силы Николай Владимирович Волков
        Плетение #5
        События. начало которым было положено в "Исчезающей нити" набирают обороты. Будет ли шанс выстоять у персонажей, когда в дело идет фактор силы?
        Николай Волков
        Фактор Силы
        Глава 1
        Роан ворвался в офис Арианны, и, с порога, объявил:
        - Это уже никуда не годится. Еще несколько таких случаев, и я все-таки сложу с себя полномочия!
        Она неторопливо оторвала взгляд от инфосгустка, висящего перед ней, и, прищурившись, поинтересовалась:
        - Очередная жертва?
        - Да.
        Он не спрашивая разрешения сел в гостевое кресло, и, шумно выдохнув, продолжил:
        - Если с начала у жертв было хоть что-то общее, то сейчас это уже люди из совершенно разных слоев общества, с разным магическим потенциалом, и которых вообще ничего не связывает. И как прикажете мне ловить того, кто мне и так уже душу своими подвигами вымотал? Илим на работе торчит безвылазно уже четвертую неделю пытаясь найти хоть что-то, я вместе с Шелти и Громом ношусь как угорелый по всему миру, проверяя все похищения, но у меня создается ощущение, что надо мной просто издеваются. Когда приходит весть о том, что обнаружен очередной "бездушный", я уже покончить с собой готов.
        - Сколько уже жертв?
        - Восемнадцать. И это за те полгода, которые прошли с момента, как мне дело дали. А про скольких мы еще не знаем? Нет, я, конечно, не против, помочь полиции распутать похищения, но это уже перебор. Пока я копаюсь с одним делом, похищают еще кого-то, потом еще кого-то, и, как результат - "всплывает" очередной "бездушный". Вот скажите мне, что мне делать? Времени на то, чтобы искать следы того заговора просто нет…
        Дебаф неторопливым взмахом руки убрала инфосгусток.
        - Не кипятиться. Послезавтра тебе уже станет легче. Ты запомнил тех полицейских, которые были действительно полезны?
        - Да, и что?
        - То, что послезавтра Служба и полиция сливаются в ОКОП.
        - ОКОП?
        - Организацию по Контролю за Общественным Порядком. Можешь готовить перевод этих полицейских под свое крыло, пусть они носятся по миру и все проверяют. А ты займешься более серьезными вопросами. Кстати, Кармен Крэйт нашли?
        - Нет. Залегла на дно вместе со своим отцом. И, кстати, у меня Илим до сих пор поражается на тот обман, который устроила ее мамаша… Это же надо было убедить целый город в том, что без какого-то там состава они чуть ли не заживо сгниют…
        - Однако, ломка у целого города - тоже ситуация не из приятных. Пришлось направлять туда Целителей со всего мира. Мы там неделю с ними мучились, пока все не прекратилось.
        - Да, но обмануть целый город…
        Арианна пожала плечами.
        - Ложь была крупной, а в большую ложь всегда легче поверить. Кроме того, когда начиналась ломка, люди готовы были поверить и в неминуемую смерть. Что с остальными делами? Есть хоть что-то?
        Роан вздохнул.
        - Кое-что… Я послал Шелти проверить, но, похоже, что мы наткнулись на след архива, принадлежавшего Нею.
        Она расслабилась.
        - Это великолепная новость. Одной головной болью будет меньше… А вам, господин Нойрам, я сейчас как Целитель дам предписание, и только попробуйте его не выполнить.
        Роан недовольно поморщился.
        - Я не забываю спать. Сегодня, вот, проспал четыре прата.
        - Это предписание касается другого. Вам необходимо прекратить издеваться над вашим бедным мальчиком, и дать ему как минимум один выходной. Илим это более чем заслужил.
        - Но…
        - А лично вы потратите тот же день на то, чтобы отвести даму, за которой вам не находится времени ухаживать, но которая прекрасно понимает причину этого, на какое-нибудь выступление выдающихся певцов. К тому же, вы сможете провести с ней вечер.
        - Но…
        - Роан, тебе надо передохнуть. Ты себя загонял, и уже не можешь здраво оценивать ситуацию. Именно поэтому ты и не можешь поймать того, кто лишает людей душ. Тебе надо на что-то переключиться. И, кроме того, если ты не уделишь времени мне, то я, все-таки, обижусь.
        Он замер, внимательно глядя на Арианну.
        - А Логики это умеют? - осторожно поинтересовался он.
        - Логики - нет, но меня, в свое время, научила этому искусству Ольга. Только я не советую тебе узнавать, как именно это выглядит.
        Он задумался.
        - Может завтра?
        - Завтра - меня вполне устроит, - согласилась она - а тебе это даст время свыкнуться с мыслью, что теперь у тебя будут совсем иные ресурсы в распоряжении. И позволит отдохнуть перед слиянием, на которое намечен ряд официальных мероприятий, где ты должен присутствовать. Меня больше интересует другой вопрос… Куда мы пойдем?

* * *
        - Патрон!!!
        Илим, увидел появившегося Нойрама и ринулся по коридору.
        - Патрон, вас ждут…
        - Кто?
        - Рэй Дейворт.
        - Видимо пришел поговорить насчет слияния. Илим, завтра можешь отдыхать, но сегодня нужно доработать. Подготовь список всех полицейских, которые мне действительно помогали в расследованиях, и устрой их перевод в наш отдел. Кроме того, отметь, что в деле о "бездушных" появилась восемнадцатая жертва, и если Авенаро уже освободились - направь их туда. У тебя есть для меня что-то новое?
        - Отчет об Ильте Крэйт.
        - Подождет, если только она никого снова не убила.
        - Выявлен новый глава организованной преступности.
        - Перекинь на мой "деинг", это может быть полезным. Еще?
        - Найден след Кармен Крэйт.
        Нойрам, двигавшийся по коридору с крейсерской скоростью, внезапно замер, и шедший за ним Илим, который не ожидал такой резкой остановки, буквально растекся по его спине.
        - Им занимаются?
        - Проверяем.
        - Надеюсь, что послал не наших ребят?
        - Наемники. Не из Гильдии. Жду отчета завтра.
        - Завтра… Ладно, завтра все равно отдыхай, но отчет мне переправь. Если это ее след, пусть они ее найдут, но ничего не делают. Что за…
        Роан ошарашено уставился на иллюзорную композицию, красовавшуюся посреди коридора.
        - Шеф, я просто не успел рассказать… Ильта Крэйт прислала вам приглашение в такой вот форме. Приглашение на завтра, на две персоны… Можно мне с вами? Интересно, что же там будет.
        Роан вздохнул, небрежным жестом переправил "приглашение" к себе в кабинет, и сказал:
        - Спроси меня об этом вечером.
        Войдя в кабинет, он поздоровался с Дейвортом, и, пройдя к бару, произнес:
        - Выпьете?
        - Нет, благодарю. Роан, я к тебе по делу.
        - Слушаю, вас, сэр.
        - Это… Не то, чтобы официальное дело. В смысле Совет за ним не стоит, скорее уж это лично моя просьба. Ты запросто можешь отказаться, и я пойму, и не буду настаивать…
        Роан неторопливо закрыл дверцу бара, налил себе кружку тергона, и сел напротив собеседника. Сделав первый глоток, он кивнул, ожидая продолжения.
        - Видишь ли… Все дело в том, что не так давно кто-то проник в мой личный инфомассив.
        - Именно личный, сэр, не общественный?
        - Личный, притом заблокированный мной самим.
        Следователь кивнул, понимая, что в инфомассивах такого рода хранится информация, которую люди не готовы афишировать.
        - В чем же проблема, сэр? Скажите, кто именно это сделал, и мы вам его из под земли достанем.
        Дейворт поморщился.
        - В этом инфомассиве не было ничего, чем меня можно было бы шантажировать, если ты об этом подумал. Просто там я держал все данные по Травианскому делу. И мне лично было бы неприятно, если бы кто-то смотрел на мои шрамы. А с тем, что ты предложил, есть одна проблема. Я не знаю, кто именно в него проник.
        Роан встрепенулся и отставил кружку в сторону.
        - Что значит, вы не знаете? Инфосеть фиксирует любой доступ к любому массиву, и при запросе владельца массива выдает информацию о том, кто пытался войти, особенно если у него нет разрешения. Более того, она, в этом случае, вас среди ночи разбудит, при необходимости, чтобы вы могли сразу вычислить наглеца.
        Дейворт вздохнул.
        - В том-то и дело. Она меня действительно разбудила посреди ночи, чтобы сообщить о факте проникновения. Вот только нет зафиксированной матрицы. Такое впечатление, что за тем "деингом", с которого осуществлялся доступ - вообще никого не было. Но, честно говоря, я не понимаю, как это можно осуществить. Без "деинга" такое не сделаешь, инфосеть, насколько я помню объяснения Дайруса, сама по себе предполагает персонификацию через "деинг", а призраков, которые пользовались бы "деингами" я еще не наблюдал. В общем - я тебя прощу вот о чем… Разберись, по-тихому, конечно, и если найдешь того умельца…
        - Отдам вам, сэр - кивнул Роан.
        - Нет. Возьми его к себе на работу. Тебе такой талант будет нужнее.

* * *
        - А ты здорово развернулась - сказал Тимур, разглядывая зал, который спешно готовили к приему.
        Ильта отмахнулась.
        - Ерунда. Когда у тебя и так денег навалом, можно еще и не так развернуться. Кстати, отгадай, что я тут обнаружила…
        - Что?
        - Когда искала территорию с максимально подходящим климатом, наткнулась на кусок земли, который был, в свое время, куплен Дайрусом. Чисто из интереса я туда сунулась, проверить, что же он там делал, и…
        Она протянула Тимуру кружку, которую тот недоверчиво принял и принюхался.
        - Кофе? Это кофе?
        - Да, и притом его там выращивают, жарят, складируют… В общем - я не выдержала, выкупила этот участок тоже, вместе со складом и прочим. Считай это моим тебе подарком. Я же знаю, что ты по нему тоскуешь…
        Расплывшийся в блаженной улыбке Тимур маленькими глотками пил кофе, вкус которого за это время уже успел позабыть.
        - Скажи, а там. Рядом, случайно делянки конопли не было? Ну, или поля ячменя… А то, стал уже забывать каково пиво на вкус. Равар - конечно неплохой аналог, но все-таки не то…
        Ильта шутливо ткнула его в бок.
        - Нет уж, равар пей. От него, по крайней мере, твое брюхо исчезло.
        Тимур сделал оскорбленное лицо.
        - Во-первых, это было не брюхо, а достойная трудовая мозоль. На худой конец - мерзкий оппозиционерский животик. А во-вторых - он исчез не от того, что я равар пью, а от того, что тренировками занимаюсь. Ты не поверишь, я уже даже десять раз на турнике подтянусь…
        - А я пятьдесят - ответила Ильта, оглядывая своего бывшего помощника.
        Вообще-то Тимур был прав. Выглядел он сейчас куда как достойней, чем все время их знакомства. Местные Целители окончательно свели на "нет" все последствия того, давнишнего, взрыва, вернули носу его прежнюю форму, вырастили несколько недостающих зубов… В целом его организм был приведен в порядок полностью, от внешней части, до убирания таких заболеваний, о которых он даже не предполагал, что они у него имеются. Целители, кстати, тоже, только ахали, попутно пытаясь выяснить у него где же он набрал такой букет болячек.
        Гладко выбритый, одетый в хорошую одежду, и подтянувший свою физическую форму Тимур, являл собой весьма интересное зрелище. Правильное питание, вкупе с восстановленным метаболизмом, дали свои результаты, и, за время, проведенное в этом мире, мальчишка превратился в респектабельного мужчину.
        Прекрасно понимая, что его сейчас оценивают, Тимур слегка покрутился, позволяя рассмотреть себя с разных ракурсов, и спросил:
        - Кстати, а к чему ты тут готовишься?
        Ильта усмехнулась.
        - У вас в мире это назвали бы презентацией… Ну, или пьянкой, смотря в каких кругах общаться.
        - Презентацией чего?
        - Новой эры. Новой жизни. Нового искусства.
        Тимур прищурился.
        - Сейчас ты говоришь как рекламный агент, а не как наемница, которой я помогал выпутываться из неприятностей. Постой-ка… Ты что, все-таки это сделала?
        Ильта кивнула.
        - И ты не представляешь, чего мне это стоило. В особенности - все держать в секрете. Проклятье, да я даже работникам в контракт добавила пункт о введении блока на неразглашение в устной, письменной и ментальной форме. И, как результат, я из-за этого каждому работнику вдвое больше плачу.
        Тимур рассмеялся.
        - Такое ощущение, что у тебя денег на это нет.
        - Между прочим, было недешево купить землю, построить фабрику, да еще и найти аналоги того, что применяется у вас в мире. В общем, пока все не встанет на большой поток - цены будут заоблачными. А чтобы это произошло, завтрашняя презентация для толстосумов должна пройти на ура.
        Он покачал головой.
        - Тебе еще придется и на охрану тратиться вдвое больше, а то сопрут и откроют свое дело. Будет тебе первоклассная конкуренция.
        - А вот и нет! - с жаром возразила новоиспеченная предпринимательница - У меня есть перед ними одно неоспоримое преимущество! Они не видели того, что видела я.
        - Ты о чем?
        - Я о том фильме, который ты мне тогда нашел. Это же неоценимый источник идей!
        Тимур поперхнулся кофе.
        - А с учетом того, где мы, и что здесь можно делать - я думаю, что это не источник идей, а руководство к действию. Ладно, уж, плагиаторша, посмотрим, во что все это выльется.

* * *
        Дело было труднее, чем могло показаться на первый взгляд. Некоторых похищаемых приходилось возвращать, так как они, по той или иной причине, не подходили. Другие, которые были полезны, обладали лишь одной особенностью - их можно было использовать только один раз. Это крайне раздражало, и отдаляло от поставленной цели. Что самое неприятное - приходилось выискивать и выслеживать тех, кто мог быть нужен, а это требовало времени и денег, которые стремительно таяли. Треть всех накоплений уже ушла, а результат… Результат пока оставлял желать лучшего. Что было хуже всего - так это новость о том, что скоро Служба и полиция будут объединены, и смогут использовать информацию и ресурсы друг друга.
        Это могло повлечь за собой дополнительные сложности, и резко затянуть процесс.
        Иногда, мысль о том, что стоит все это прекратить и не мучиться, казалось не такой уж и бесполезной, но стоило лишь бросить взгляд, и вспомнить, какой путь уже был пройден, как сомнения уходили прочь.
        Самым сложным становилась перевозка устройства. Созданное демоном, оно было не таким уж и большим, но, как и все демонические устройства, создавало обширный магический фон, который было не так-то просто замаскировать.

* * *
        Войдя в дом, Шелти устало посмотрела на мужа.
        - Да?
        - Да. Даже достала я этот проклятый архив.
        - Хорошо. Давай его сюда. Я уничтожу, а ты скажешь Роану, что он уничтожен, при попытке доставить его. И не обманешь, и больше никто им не воспользуется.
        - Спятил? Нам сказали его найти и достать.
        - Никто не знает, как он был защищен. Возможно, сработала защита, и он уничтожился. А ты не элитарный универсал, чтобы справиться с таким.
        Скинув армейские ботинки, Шелти прошла в комнату, и забралась с ногами в кресло.
        - Знаешь, в такие моменты я не узнаю тебя… Как будто ты совсем другой человек. Не тот, за которого я вышла замуж, понимаешь?
        - Удивишься, но понимаю. Любовь моя, поверь, это надо сделать.
        - Это имеет отношение к…
        - Да. К тому, что грядет. И чтобы ни у кого не было соблазна воспользоваться записями Нея - их надо уничтожить. Иначе…
        - Можешь не говорить. Я заглянула в этот архив. Надо же было понять, что именно я тащу. Знаешь, в нем даже есть сценарии, как человеку средних магических способностей получить всю полноту власти Совета. А есть и способ для человека вообще без способностей.
        Она сняла с шеи цепочку, на которой висело кольцо с тремя изумительно ограненными кристаллами, и протянула мужу.
        - Вот. Держи. Архив - в самих кристаллах.
        Гром неторопливо принял кольцо, снял его с цепочки и пристроил себе на палец. Как обычно, размер кольца мигом перестроился под нового носителя, и через орт оно сидело как влитое.
        - Вот и прекрасно… - объявил Гром, и со всего размаху впечатал кулак в пол.
        Брызнули осколки разлетающихся кристаллов, и в сверкнувшей вспышке исчезла вся энергия, доселе удерживающая информацию внутри кольца.
        Шелти, наблюдающая за процессом, налила себе бокал черного вина, из стоящего рядом с креслом графина, и хмуро поинтересовалась:
        - Как там Арсин?
        - Спит. Мне сегодня пришлось пораньше вернуться с задания, поскольку полиция сообщила, что он решил показать друзьям, как надо без страховки влезать на здание мэрии. Знаешь, а ведь он выбрал единственный возможный для своего возраста способ…
        В голосе Грома сквозила неподдельная гордость за сына.
        Шелти вздохнула.
        - А на работе что?
        - Так и не нашел причин для похищения, но, похоже, нашлись исполнители. Буквально прат назад мне сообщили, что парочка мордоворотов неожиданно разбогатела. Завтра пойду проверять. Тебе, кстати, Илим тоже задание прислал… Похоже, что новый случай. Сам Роан проверял.
        - Значит не пустышка, а действительно наш "клиент"…
        Шелти поднялась на ноги, и направилась было в ванную комнату, но была перехвачена мужем.
        - Странно двигаешься…
        - Пришлось прыгать с крыши на крышу, да еще и при резком перепаде высоты. Добавь к этому то, что шел дождь…
        - Потянула мышцы?
        - Хорошо, что связку не порвала.
        В мгновение ока она оказалась на руках у супруга.
        - Значит, передвижение по дому у тебя теперь верховое, - сказал Гром, и, увидев, что она собирается протестовать, добавил - и не спорь со мной.
        Госпожа Авенаро устало махнула рукой.
        - Только на этот вечер… Завтра позовем Целителя. И…
        - Да?
        - Ты все-таки тот, за кого я вышла замуж. Все такой же большой, и весь мой.
        Глава2
        - Добрый день, дамы и господа. С вами канал "Трессон", и я, спешащая уведомить вас обо всем интересном, что происходит в мире, Лэйди Триш. Новость дня, конечно, событие, которым нас порадует сегодня неподражаемая Ильта Крэйт, с которой мы и побеседуем. Итак, госпожа Крэйт, в прошлый раз вы потрясли мир, ворвавшись в него со своим "методом Крэйт". Можете ли вы подтвердить слухи о том, что в этот раз нас ждет нечто не менее грандиозное?
        - Разумеется, могу, ведь эти слухи распускала я сама.
        - И что же ждет наш мир теперь?
        - Пока не началось запланированное мной действо, я воздержусь от комментариев. Могу сказать просто - подобного вы еще не видели в нашем мире, и это потрясет его не меньше, чем мое прошлое появление. Значительную часть времени, в течение которого меня не было видно и слышно, я уделила именно тому, чтобы предоставить вам нечто совершенно уникальное. А сейчас - прошу меня извинить, мне надо проверить последние приготовления.
        - Дамы и господа, не уходите с нашего канала, так как вскоре мы продолжим трансляцию, вместе с нашей таинственной Ильтой Крэйт, так как мы - единственный канал, получивший право освещать это событие.
        Новоиспеченная предпринимательница отошла от репортерши, махнула рукой, и к ней мигом подскочил услужливый молодой человек с напитком.
        - Дорогая Ильта, - раздался голос сзади - интервью было весьма неплохо построено. Продолжаете нагнетать таинственность?
        - Тейлон! Рада вас видеть, но, кажется, я указала в приглашениях время начала?
        Бизнесмен затянулся сигарой, и неторопливо ответил:
        - Верно. Вот только вы всерьез ухитрились меня заинтересовать. Не каждый день моих людей из отдела промышленного шпионажа ухитряются оставить ни с чем. Более того, не каждый день ухитряются переловить всех моих шпионов, и аккуратно выставить их прочь. Что же у вас там такое, с позволения спросить? Судя по вашим закупкам, вы что-то выращивали, но что? И ваша фабрика заказывала у моих предприятий совершенно нестандартные вещи. И для чего вам потребовался лучший из оставшихся в мире скульпторов? В особенности, если вы не заказывали никаких материалов для его работы? Я проверял, поскольку все подобные материалы поставляются именно мной.
        Ильта рассмеялась.
        - Вот это да… Не каждый день удается обставить игрока вашего класса. Но, честно говоря, я старалась, рискуя нажить себе этим паранойю.
        - Что, простите?
        - Манию преследования.
        - Все равно, несколько непонятно…
        - Знаете, бывает ощущение, когда за всем, что вы делаете - пристально наблюдают? Так вот у меня это уже стало возникать на постоянной основе.
        Тейлон выпустил дым, с улыбкой посмотрел на собеседницу, и ответил:
        - Это еще не значит, что за вами на самом деле не наблюдают. Вы, как и я, фигура видная, за нами наблюдение ведется постоянное. И если кто-то не шпионит ради промышленных секретов, то СМИ мигом вносят свою долю наблюдений. Хотите совет?
        - Да.
        - Бросайте иногда репортерам кость, чтобы они были не слишком уж назойливы. Кстати, вы ушли от ответа…
        - А каким был вопрос?
        - Что же у вас там такое?
        Ильта очаровательно улыбнулась, и, не отвечая, удалилась, в окружении нахлынувшего народа, требующего дать последние указания.
        Тейлон покачал головой.
        - Вот теперь я понимаю Дайруса. Такую особу действительно лучше сплавить в другой мир, чтобы она тебя не доводила своим присутствием.

* * *
        - Арианна, надеюсь, что вы не против того, что я отдал свое приглашение Илиму? Мальчик действительно заслужил развлечение, а я могу побыть и просто вашим "плюс один". Кстати говоря, всех лучших исполнителей Ильта пригласила к себе на вечер, так что наша затея была бы просто обречена на провал. Да и вообще, девочка не оставила никому шансов отвертеться от ее приглашений, я проверил.
        Он услышал легкие шаги, повернулся, и застыл в восхищении.
        Мягко сияющее, бежевое платье, идеально облегающее точеную фигуру Арианны, было скреплено на плече старинной брошью, в которой любой человек имеющий дело с артефактами узнал бы "Верного Стража", известного как лучшая индивидуальная защита из когда-либо созданных, и стоящего приблизительно как половина столицы, и дополнялось идеальным комплектом туфель от одного из лучших модельеров мира. Сделав исключение, Арианна не взяла сумочки, но в ее руке покоился веер, который одновременно мог поразить и красотой, и смертоносностью.
        - Не против, - скромно ответила она, явно наслаждаясь произведенным эффектом.
        Когда к Роану вернулся дар речи, и способность соображать, он окинул взглядом свой невзрачный парадный китель, и понял, насколько странно он будет смотреться рядом с женщиной, которую выбрал.
        - Что-то мне уже не кажется, что я подхожу для того, чтобы сопровождать вас…
        Арианна провела рукой по волосам, проверяя, чтобы ни одна прядка не выбивалась из идеальной прически, и ответила:
        - Не говори ерунды. В своем кителе, ты будешь намного ценнее всех разодетых идиотов, главное достоинство которых лишь то, что у них есть деньги. Кроме того, я намерена сегодня продемонстрировать, что…
        - Что?
        - Сам поймешь.
        Нойрам пробурчал что-то невнятное, общий смысл чего сводился к тому, насколько он любит недоговоренности.
        - Есть хоть предположение, что там придумала Ильта?
        - Одно - есть. Это что-то, что она притащила из того мира, и адаптировала для нашего.
        - Оно может быть опасным?
        - Сомневаюсь.
        - Тогда для чего "Верный Страж"?
        - Я же не сказала "нет". Я сказала "сомневаюсь".
        Он огладил усы, придирчиво осмотрел их в зеркале, и задумчиво произнес:
        - Интересно, это как-то связано с тем, что она рассталась с Тимуром?
        Арианна вопросительно приподняла бровь.
        - А они расстались?
        - Он прожил вместе с ней пару месяцев, а потом купил себе жилье, на ее деньги, и после этого его видели рядом с ней только вчера вечером. Как мне кажется, это называется "расстались".
        Арианна встревожилась, что в отношении нее выглядело как то, что она чуть крепче сжала веер.
        - За ним наблюдают?
        - Да. Какое-то время он интересовался производством "вокслеров" и "деингов", а потом засел дома. Еду заказывал к себе домой, выбирался лишь прогуляться, ни с кем не знакомился… В общем - ничего необычного.
        Логик обдумала услышанное.
        - Ты просто не знаком лично с выходцами из того мира. То, что ты сейчас рассказал, это и есть необычное. Как говорила Лена, у них всех, по большей части, "шило в заднице", и сидеть сложа руки на них не похоже. Что-то грядет. Причем настолько серьезное, что сегодняшний вечер игрой в песочке покажется. Надо будет расспросить Ильту, чем Тимур занимался на родине.
        - Расспрашивал. Она говорила, что он помогал ей, старательно вытаскивая ее из передряг, то с полицией, то с другими структурами. Кстати, о структурах…
        Роан проворчал проклятие в адрес не желающей застегиваться запонки.
        - Вроде бы у криминального мира появился авторитет. По крайней мере, он собирает в ближайшие несколько дней глав всех группировок, чтобы утрясти вопрос с командованием.
        - Мы знаем кто это?
        - Глай Террис, так же известный как…
        - "Дикобраз". Он же изобретатель соответствующего пистолета. А что он делает в криминале, ему же уже почти четыреста лет?
        - У них это семейный бизнес. Часть оружия они всегда производили для официальной продажи, а часть - шла по неофициальным каналам. В случае необходимости у него есть наследник, довольно бойкий паренек, который является его правнуком.
        - Правнуком?
        - Сына и внука семейный бизнес не заинтересовал, а вот этого паренька - весьма. И он вполне способен удержать все в своих руках, при необходимости. Кстати, они оба в списке приглашенных.
        - Ильту охраняют?
        - Разумеется. Кстати, она сделала очень большую глупость, позволив освещать этот вечер Лэйди Триш. Поэтому, я взял на себя смелость увеличить охрану.
        - Я бы не о ней волновалась, - задумчиво ответила Арианна - она слишком разумна, чтобы мстить за Шеона, и потерять все то, что у нее есть. Там будут рыбы покрупнее, и намного более опасные. Ты до сих пор возишься с этой запонкой?
        Роан сделал виноватое лицо.
        - Иди сюда… Понятно, заклинание спало. Когда ты последний раз их одевал?
        Она моментально восстановила заклинание, и в два орта закрепила запонку.

* * *
        Начало приема было охарактеризовано тем, что Ильта Крэйт, в пошитом на заказ платье цвета морской волны, лично приветствовала каждого прибывающего гостя.
        - Господин Дейворт, рада, что вы нашли время… Господин мэр, как ваше здоровье? Боунс, я очень рада, что смогла тебя сюда вытащить вместе с братьями…
        Подошедший к ней Тимур тихо поинтересовался:
        - Ты что, вытащила сюда всех, у кого водятся деньги в этом мире?
        Она быстро кивнула.
        - По крайней мере, самых значимых. И самых известных.
        Он покачал головой.
        - Можно подумать, что тебе жизненно необходима их поддержка.
        - Тим, сделай милость, заткнись. Я пытаюсь сделать так, чтобы мир реагировал на мою фамилию только с положительными эмоциями. Господин Террис… У меня к вам личная благодарность. Ваш пистолет не раз спасал мне жизнь. Прошу, проходите…
        Пока Ильта рассыпалась в любезностях больше, чем игрок, перед получением ссуды, гости проходили в зал, где вокруг огромной скульптуры изображавшей странную, невиданную доселе, птицу, сновали официанты, разнося напитки, и играла легкая музыка, иногда чередуемая исполнением песни кого-нибудь из наиболее известных исполнителей.
        То тут, то там, среди присутствующих, возникала Лэйди Триш, беря поочередно у всех интервью, и пытаясь дознаться у приглашенных, что же именно им продемонстрируют на сегодняшнем вечере. Не получая вразумительных ответов, она исполняла свой репортерский долг, и кидалась на поиски новой жертвы.
        Наконец, спустя прат, после появления первых приглашенных гостей, двери залы были закрыты и опечатаны довольно хитроумным плетением, попутно делающим невозможным прослушивание и просматривание помещения извне.
        Ильта неторопливо прошествовала на возвышение, мысленно проклиная себя за то, что позволила уговорить себя влезть в туфли с каблуками, и, сохраняя приветливую улыбку на лице, обратилась к собравшимся.
        - Дамы и господа, я знаю, что сейчас вы все задаетесь одним и тем же вопросом, и этот вопрос - "Ради чего нас всех здесь собрали?". Не волнуйтесь, ответ не заставит себя ждать.
        Тимур, разглядывающий в этот момент скульптуру, тихо проворчал:
        - Скульптор, конечно, хороший, но когда человек, ни разу в жизни, лебедя не видел, нормально он его изобразить не сможет. Дура, нет, чтобы у меня фото попросить…
        Роан, стоявший по соседству, лишь тихо положил ему руку на плечо, заставляя умолкнуть.
        - Итак, дамы и господа, - продолжала Ильта - я собрала вас здесь, чтобы представить вам нечто совершенно уникальное. Нечто, что может в корне изменить все ваши представления о целом ряде индустрий, и нечто, что, как я уверена, вольется во все аспекты нашей жизни…
        - Это не ее слова - тихо проворчал Гром.
        - Ей эту речь писал кто-то из профессионалов - подтвердила Шелти, держа за руку маленького Арсина, которому было несколько не по себе от того, что вокруг собралось так много народу.
        - Так пусть же представление начнется!
        По взмаху ее руки, скульптура "лебедя" поплыла по воздуху, а зал, контролируемый несколькими профессиональными иллюзионистами, стал превращаться в уголок леса с небольшим озером, на которое и опустилась уменьшившаяся статуя. Грациозно изогнув шею, она поплыла по озеру.
        Зал притих, и в наступившей тишине в помещение прокралась музыка, скрывая звуки леса, и придающая всей сцене романтический фон.
        В какой-то момент, когда все внимание зрителей было сконцентрировано на грациозной птице, Ильта вновь взмахнула рукой, привлекая к себе внимание, и с ее руки сорвался сноп разноцветных искр, который, оседая, принял форму второго лебедя, аккуратно опустившегося на воду рядом с первым.
        Чинно плывя рядом, птицы сделали круг, чтобы все зрители могли их рассмотреть, и разошлись в разные стороны только для того, чтобы к концу музыкальной композиции сойтись в центре, образуя изгибами своих шей форму сердца.
        Люди зачаровано наблюдали за всем этим, совершенно не замечая того, что официанты рядом с ними, забрав бокалы из их рук, вновь рассредоточились по залу с подносами, на которых в текущий момент красовались десятки лебедей, застывших в той же форме, что и пара на озере.
        - Однако, я собрала вас не только для того, чтобы показать это представление, - раздался тихий голос Ильты, который постепенно вывел присутствующих из легкого транса - но и для того, чтобы вы смогли оценить еще одну часть того, что отныне, как я надеюсь, станет неотъемлемой частью всех тех отношений и чувств, которые многие из вас испытывали в разные моменты своей жизни, или готовы испытать заново. Прошу, дамы и господа.
        Вторая партия официантов, засновала по залу, разнося на подносах небольшие бокалы и странные темные и светлые кружки, с вытисненным на них изображением лебедя.
        - Что это? - поинтересовался Тейлон, принимая у официанта два кружка, и бокал с незнакомым напитком.
        - Неважно, захотите ли вы ощутить предвкушение первого поцелуя или вспомнить горечь первой утраты. Важно то, что то, что я хочу вам представить сегодня, способно сопровождать любое из этих воспоминаний. Светлые - для радостных моментов, а темные - для горьких…
        - А в бокалах?
        - Настоящее. Неподдельное сопровождение сильного чувства, которое вы испытываете вместе со своей возлюбленной в текущий момент. Прошу. И, разумеется, каждый из вас получит на память об этом вечере, пару этих удивительных птиц, выполненных нашим глубокоуважаемым скульптором, из того же материала, который я предлагаю вам сейчас вкусить.
        Собравшиеся гости недоверчиво откусывали небольшие кусочки от предложенных им кружков, и их лица начинали меняться в немом изумлении.
        - Плагиаторша, - проворчал Тимур, беря свою порцию шоколада - у нее скоро эти лебеди начнут нести яйца из сахарной глазури, внутри которых будут шоколадные птенцы. Зря я ей, все-таки дал посмотреть тот фильм с Джонни Деппом.
        Откусив небольшой кусочек темного кружка, он с подозрением уставился на Ильту.
        - Все понимаю, но девяносто шести процентный на первую пробу подсовывать - это перебор…
        Роан, с любопытством, принял свою порцию, отложил в сторону кругляшки, и, получив от услужливого официанта небольшую ложечку, зачерпнул содержимое бокала. Сладкий и тягучий напиток, вкупе с настроем, создаваемым музыкой и умелыми иллюзионистами, захватил его полностью, и позволил слегка расслабиться, погружая его в слегка мечтательное состояние.
        - К сожалению, господа и дамы, - неторопливо продолжила Ильта - моя фабрика сейчас работает лишь на полпроцента от возможной мощности, и связано это в первую очередь с сырьевой базой. Но… Не будем сейчас о бизнесе. В конце концов, в соседней зале вас ждет полсотни разнообразных образцов того, что я могу предложить миру, а наш скульптор и его ученики, прямо при вас, смогут выполнить любую вашу просьбу по форме из любого понравившегося вам образца.
        - И как же называется это бесподобное лакомство? - прозвучал голос Лэйди Триш.
        - Шоколад. Лэйди, я буду в вашем распоряжении буквально через несколько саймов. Наслаждайтесь, господа и дамы.
        С легкой улыбкой Ильта удалилась, позволяя "шоколадному безумию", которое она так долго планировала набирать силу.
        Присутствующие обсуждали все, и постановку, и музыку, и новое лакомство, а те, на кого оно произвело наибольшее впечатление, либо подсчитывали потенциальные прибыли, либо, пребывая в несколько более романтичном настрое, начинали обдумывать столь долго откладываемый вопрос ухаживания.
        - Сильный ход - произнес Тейлон, наслаждаясь своей порцией.
        - В смысле? - поинтересовался Дейворт.
        - Вывод на рынок не только совершенно нового продукта, к тому же продукта уникального, к технологии производства и рецептуре которого только она имеет доступ, но и торгового знака, вкупе с увязыванием всего этого к эмоциональной сфере. Могу спорить, что даже если я этот кусочек отправлю в свои лаборатории, и они смогут создать аналог - она все равно переплюнет любые аналоги своим подходом. Отчасти потому, что она первая, отчасти - из-за небывалого размаха, с которым она все это затеяла, а отчасти… Проклятье, она все слишком красиво подала. Единственное, что можно сделать в такой ситуации - это инвестировать в ее предприятие, и получать нормальные дивиденды. Даже идиоту будет понятно, что терять контроль над такой птичкой, - он махнул рукой в сторону пары лебедей - несущей горы денег, она не собирается.
        - То есть вы решили ее поддержать?
        - Да.
        В другом конце залы, Илим, сопровождаемый объектом своих ухаживаний, был занят поглощением преподнесенного напитка, когда заприметил легкие манипуляции, проводимые Лэйди Триш с трансляционной камерой своего напарника. Быстро проанализировав ситуацию, он извинился перед своей спутницей, и, в несколько шагов, преодолел пространство, разделяющее его и репортера.
        - Не советую - тихо произнес он - во-первых, потому, что это в лучшем случае станет покушением на убийство, в худшем - убийством, а в самом худшем - вашей смертью, с последующим скандалом вокруг вас. С учетом того, что работников Службы здесь много, а сама Ильта Крэйт до сих пор занимает место в списке элитарных наемниц - я склоняюсь к тому, что будет самый худший вариант. Во-вторых - даже если вам удастся задуманное, то вы потеряете все. И, в-третьих, не стоит этого делать. Ильта сейчас на таком подъеме, что за ее смерть вас растерзает вся эта толпа.
        - Вы о чем? Я не собираюсь вредить Ильте.
        - А что же вы тогда делаете?
        Лэйди Триш осмотрелась, облизнула губы, и тихо произнесла:
        - Ильта попросила сделать ей запись всех присутствующих, в тот момент, когда она будет отсутствовать. Мы сейчас перенастраиваем камеру и подключаем ее к записывающему кристаллу. А с чего вы вдруг решили, что я…
        - Шеон.
        Репортер замерла.
        - Понимаю. Да, у вас были основания для таких подозрений. Но, тем не менее, я не собираюсь ничего делать с Ильтой. Да и зачем, когда она дала мне акции своего предприятия. Благодаря им, даже без Шеона я смогу неплохо существовать.
        Илим замер, перепроверил информацию через "деинг", и, с извинениями, отошел.
        Меж тем, вечер набирал обороты, и большая часть гостей уже перебрались в соседнюю залу, дегустируя различные виды.
        Маленький Арсин с большим вниманием наблюдал за тем, как один из учеников скульптора делает ему белоснежного единорога, после чего вздохнул, и, повернувшись к матери, объявил:
        - Надо было попросить мантикору, а то этого даже есть жалко будет…
        Арианна, с легкой улыбкой наблюдавшая за всем происходящим, неторопливо потягивала горячий шоколад, когда к ней обратился мэр столицы:
        - Вы уже пробовали этот черный? Изумительная вещь. Жаль, что у меня не было его после смерти моей первой жены.
        - Нет, не пробовала. Может когда-нибудь потом… А она хорошо постаралась. После такого вечера, я не знаю никого из присутствующих, кто мог бы желать ей зла. Одним махом себя обезопасила, и подняла свой бизнес. У девушки очень неплохие задатки… Жаль только, что ей никогда не стать Высшей, не говоря уж о том, чтобы стать универсалом. Она могла бы стать хорошей помощницей.

* * *
        Чуть в стороне от вечера, на крыше дома, небольшая фигура расположилась, расчехляя видавшие виды "болотную змею". Идеально пристрелянная винтовка была неторопливо собрана, и установлена так, чтобы в ее прицел попадала каждая машина, которая будет отъезжать от здания, после чего стрелок неторопливо извлек со дна сумки сверток с одним из великолепных пирогов Боунса Дигга.
        Оставалось только ждать.
        Глава 3
        Утро было пасмурным, однако это ни коим образом не могло повлиять на ту, торжественную часть объединения Службы и полиции, которая была запланирована Советом, для воодушевления граждан.
        Ровно в десять пратов, по улицам столицы бодрым маршем прошли специально отобранные, бравые ребята, одетые в парадные кители нового образца, являющие собой образец для подражания.
        Мало кто знал, что из-за нехватки людей с необходимой внешностью, Совет поставил в эти ряды начинающих актеров, которых специально натаскивали в течение двух месяцев на ту роль, которую они должны были сыграть.
        Разумеется, что внимательнее всех остальных за шествием наблюдали те, кто не мог похвастаться кристально чистой репутацией. Эти люди старались всеми доступными им методами оценить, насколько начал меняться мир, и каковы возможные последствия этих изменений.
        Один из таких людей сидел в своей " Гончей" и, раскуривая сигарету, основной состав которой был повсеместно запрещен, из-за своих чрезмерно стимулирующих свойств, коротко бросил фразу, адресованную пассажиру на соседнем сидении.
        - Это показушничество. Реальная картина совсем другая.
        - Да? И какая же?
        - Это актеры. Я даже узнал парочку. Нанимал их, в свое время. Настоящие полицейские сейчас должны быть по всему периметру, наблюдая, оценивая, собирая информацию… Совет превращает эти две организации в нечто очень мощное. Настолько мощное, что, возможно, вечное противостояние между такого рода службами и криминальным миром…
        - Сойдет на "нет"?
        - В таком варианте я сомневаюсь, но есть хороший шанс, что они друг друга уравновесят. На "нет", это противостояние можем свести лишь мы сами. Значит, вы против присоединения под командование Глая Терриса?
        - "Дикобраз" не сможет все удержать. Не того масштаба фигура. Покойного Шеона не только уважали, но и боялись, поскольку каждый знал, что если он ослушается приказа свыше, то за это придется платить. Вопрос, конечно, стоял - деньгами или жизнью, но если он сводился к деньгам, то можно было потерять все. Террис - не сможет обеспечить такого.
        Его собеседник затянулся сигаретой, и, слегка кивнув, ответил:
        - А что, если я вам скажу, что человек, который способен на все, что делал Шеон, и даже больше, появился?
        - Извините, но я вам не поверю.
        Сигарета перекочевала из одного уголка рта в другой, последовала долгая затяжка, и края губ слегка растянулись в улыбке.
        - Подтверждение вы получите. Но, хотя бы, ответьте мне вот на что… Если бы такой человек появился - вы бы ему подчинились?
        - Безусловно.
        Улыбка стала чуть заметнее.
        - Поздравляю вас.
        - С чем?
        - Вы, только что, купили себе жизнь и процветание правильным ответом. Террис планировал собрать всех сегодня?
        - Да.
        - Не ходите туда. Мы встретимся завтра, и я представлю вам все необходимые доказательства, а заодно примирю вас с теми, кто высказывает такую же точку зрения, что и вы.
        - Но почему я не должен…
        - Вы умный человек, и уже купили себе жизнь. Не расходуйте ее понапрасну.
        Пассажир вгляделся в своего собеседника.
        - Я вас даже не знаю, но почему-то я вам верю.
        Уголки рта вновь дернулись в легкой улыбке.
        - Вы не знаете не только меня, но и того, на кого я работаю. Но у вас есть не только мозги, но и чутье, а это значит, что в нашей новой организации вам будет самое место… До тех пор, пока у вас будут оставаться хотя бы мозги, или чутье. Я сам найду вас.
        Пассажир выбрался из машины, и еще долго смотрел вслед уехавшему собеседнику, от которого веяло спокойствием хищника, на сто процентов полагающего, что дела просто не могут пойти иначе.

* * *
        Войдя в свой кабинет, Роан расстегнул китель, и пристроил его на вешалку, после чего приступил к выполнению своих стандартных процедур, которыми, обычно, начинал рабочий день.
        Вошедший Илим терпеливо дождался окончания, и тихо произнес:
        - Патрон…
        - Да, Илим?
        - Вы вчера ушли достаточно рано, а сегодня с утра вы…
        - Был на подписании слияния структур.
        - Да, и все это время были недоступны.
        Нойрам вгляделся в лицо помощника, и перевел взгляд на деинг, в котором красовался инфосгусток, с пометкой высшей важности.
        - В двух словах?
        - "Дикобраз" мертв. Застрелили, на выезде с вечеринки.
        - Из чего стреляли?
        - "Болотная змея". Эксперты подтвердили, что та же самая, из которой, в последнее время, массово убивали криминальных авторитетов. Служба этими делами не занималась, все было в руках полиции, по вашему распоряжению…
        Роан сел в любимое кресло, глотнул тергона, и откинулся назад.
        - Это не входило в юрисдикцию службы. Общественному порядку, после смерти Шеона, это уже не угрожало, так что я правильно все отдал полиции.
        - После объединения дело вернулось. И Совет настаивает, чтобы с криминальным миром все было решено в кратчайшие сроки, иначе мы сами просто справляться не будем.
        Роан скривился.
        - Паршиво же начинается работа в ОКОПе… Значит так… Там, в комнате для брифинга, собралось пятьдесят человек, которых выделили в наш отдел. Проинструктируй их по текущим делам. Отбери двух самых башковитых, и тащи сюда, а пока - скинь мне все, что у нас есть на этого стрелка и его жертв.
        - Полсотни человек?
        - Да. Надо же было хоть как-то уравнять наши шансы найти "похитителя душ". А так, дела о похищениях будут просеиваться намного быстрее. При необходимости, у нашего отдела есть разрешение подключать всех работников ОКОПа в нужном нам регионе.
        - То есть, мне не просто их инструктировать, но и раскидать по регионам…
        - Ты все правильно понял. Иди.
        Илим вышел за дверь, а Роан, хорошенько приложившись к кружке с тергоном, принялся просматривать скудную информацию сброшенную на его "деинг".
        На самом деле информация была скудной только в отношении неизвестного стрелка, который неизменно выбирал невероятную позицию для единственного выстрела, при помощи которого жертва лишалась жизни, и не оставлял после себя никаких следов. Все места, откуда был произведен выстрел, давали ощущение нереальности, настолько "чистыми" их находили. Не было ни единой гильзы, ни единого клочка ауры, ни единого изменения магического фона, который мог бы дать понять, в каком направлении действовать, чтобы его найти.
        Просмотрев информацию по жертвам, Роан мысленно пожелал неизвестному стрелку и дальше оставаться не пойманным, поскольку тот, за последние три месяца, сумел выкосить шестьдесят три человека из того списка, который неоднократно арестовывался, но был отпущен за недостатком улик, или отсутствием свидетелей.
        В этом списке присутствовали как уважаемые криминальные авторитеты, так и "восходящие звезды", иметь дело с которыми, было на порядок опаснее.
        Дверь тихо отворилась.
        - Что, Илим, уже закончил?
        - Это не Илим…
        Роан мигом развернулся к Тейлону, который пересек порог его кабинета.
        - Еще раз добрый день, господин Тейлон. Остались какие-то вопросы, связанные со слиянием?
        Тейлон оглядел помещение, подошел к следователю, и тихо произнес:
        - Нет, я… По другому вопросу. Меня… Мой архив в инфосети вскрыли.
        Роан замер, припоминая недавний разговор с Дейвортом, после чего жестом указал на кресло.
        - Благодарю.
        - Дайте догадаюсь… Никаких следов кроме факта вскрытия, и непонятно кто это сделал?
        - Мои работники уперлись в глухую стену, пытаясь выяснить это.
        - Когда?
        - Во время марша на улицах.
        - Что было в архиве?
        - Информация личного характера. Ничего такого, что можно было бы использовать против меня, но… Скажем так, я стараюсь придерживаться мнения, что не во все аспекты моего детства и юности посторонним следует совать свой нос. А откуда вы узнали, что нет никаких следов?
        - Вы не первый член Совета, кто приходит ко мне с таким вопросом. Впрочем, чувствую, что и не последний.
        - Нойрам, если инфосеть перестает быть безопасной…
        - Можете мне не объяснять. И, насколько я понимаю, официального запроса на расследование от Совета не будет.
        - Нет, я пришел в частном порядке. Найдите того, кто это сделал.
        Тейлон положил перед собой кредитную печатку.
        - Любые ресурсы, которые вам могут потребоваться. Любые суммы. Баланс неограничен. Найдите, и убедитесь, что то, что было в моем архиве, нигде не всплывет.
        - Хорошо. Только не просите меня доставить вам того, кто это сделал. Он нужен мне самому.
        - Идет. Я верю в ваш здравый смысл. И…
        - Да?
        - Потратьте часть средств на себя. Ваша дама сердца достойна того, чтобы ее сопровождал хорошо оформленный человек.
        - Моя… Вот проклятье…
        Только сейчас до Роана дошло, что появление вместе с Арианной на вчерашнем вечере выставило напоказ то, что их отношения можно расценивать как официально открытые.
        - Благодарю. Вы правы, и… Я воспользуюсь вашим советом.
        - Не стоит. Я сочувствовал ей тогда, когда умер молодой Фернон, и видеть то, что она вновь оживает рядом с вами - это уже достаточно, чтобы я благодарил вас. В отличие от общепринятого мнения, я не такой уж и бессердечный делец.
        С этими словами Тейлон поднялся, и покинул кабинет, оставив Роана в задумчивости крутить в пальцах печатку.
        Вошедший спустя несколько саймов Илим принюхался.
        - Приходил Тейлон?
        - Откуда ты…
        - Узнал запах его сигар. Он им уже весь пропитался. У нас новое дело?
        - Не у нас. У меня. Хотя, если ты захочешь воспользоваться неограниченным кредитом для покупки чего-то, что будет на пользу нашей работе, я не буду возражать.
        - Неограниченным?
        Роан улыбнулся.
        - Когда имеешь дело с Тейлоном, слово "неограниченный" приобретает совершенно чарующее значение. Только стоит помнить, что мы работаем не на него, а на всех граждан мира. Но если ты хочешь новый костюм или машину, то никто не мешает тебе поднять все жалобы на проникновение во внутренние архивы инфосети, закрытые от общего доступа, и просмотреть их на странности.
        - Какого рода странности мне искать?
        - Случаи, когда не было зафиксировано личности взломщика. Собери все воедино и перекинь мне. Что там по поискам Кармен Крэйт? Наемники отчитались?
        Илим занял свое рабочее место, и ответил:
        - Отчитались. Они нашли ее след, потеряли трех человек, и, взбешенные, роют дальше. Кстати, с оплатой их услуг они меня послали, сказав, что это уже дело чести.
        - Все равно, когда закончат работу - оплати их услуги сполна. Работаем, мальчик мой…

* * *
        В конференц-зале было довольно шумно.
        - Но госпожа Крэйт, то, что вы предлагаете…
        - Является лучшим предложением, которое вы от меня получите, господа. Мне нужна земля, удобрения, магический купол, гарантирующий быстрый рост, и чтобы мне не мешали. Остальное я могу обеспечить сама.
        - Кто-нибудь, объясните этой женщине, что так дела не делаются!!! - закричал один из присутствующих бизнесменов - Она же просто не понимает, что есть понятие профессионального труда…
        - И никто из ваших хваленых профессионалов не имел дело с тем, что у меня происходит. Я выучила своих людей сама, и дальше превращу это в рабочие династии. Повторяю, я никого не допущу до процесса производства и выращивания сырья.
        - Тогда зачем вы нас здесь собрали?
        - Хотела выяснить степень вашей жадности. Если вы считаете, что вам мало будет зарабатывать на аренде земли, на регулярной поставке удобрений, и поддержании купола роста в рабочем состоянии двадцать шесть пратов в сутки, семь дней в неделю, двенадцать месяцев в году, а также на снабжении его необходимым количеством энергии, как, впрочем, и снабжением энергией всего моего производства, то я просто попрошу вас удалиться, и не мешать мне вести дела так, как я хочу.
        - Это же не все, что вам потребуется! Вам нужна будет реклама, точки сбыта по всему миру, надежная система доставки, поддержка общественного мнения, в конце концов…
        - Большая часть этого не составляет проблемы. Особенно - общественное мнение. К вашему сведению, господа, я попросила репортеров записать лица тех, кто впервые пробовал шоколад вчера вечером. У меня достаточно материала, чтобы убедить любого человека в мире в том, что он всем пришелся по вкусу. Реклама? Послушайте, я, конечно, в бизнесе человек новый, но уже сейчас у меня достаточно заказов, чтобы моя фабрика была загружена на сто процентов на ближайший год. У меня не хватает только сырья, и либо оно мне будет предоставлено на тех условиях, что я хочу, либо моя фабрика будет производить в сто раз меньше, чем она может, и тогда, цена на шоколад будет такой, что позволить его себе смогут лишь главы крупнейших банков и члены Совета. А что касается точек сбыта - они мне вообще не нужны. Они нужны вам. Я же могу спокойно получать заказы на производство напрямую на фабрике, и производить строго требуемое количество. Поверьте, у меня достаточно денег, чтобы я могла прожить и без всей этой возни, которую устроила лишь из желания продемонстрировать людям нечто уникальное. Если вы не согласны - я вообще
могу бесплатно раздавать его детям, по мере производства, и тогда все ваши мифические прибыли, о которых вы грезите, обратятся в дым. Причем, прошу заметить, что в этом случае вы на мое производство даже в суд подать не сможете, поскольку никому не запрещено раздавать результаты своего труда бесплатно.
        Начинало казаться, что присутствующих в зале сейчас хватит удар.
        - Как вы… Как вы… Как вы можете быть такой…
        Ильта встала из-за стола, сверкнула взглядом профессиональной наемницы, который заставлял ее клиентов убеждаться в серьезности ее намерений, и едва слышно ответила, нисколько не сомневаясь в том, что ее слышно даже на другом конце зала.
        - Могу. Если захочу. Вы даже не понимаете этого. Для вас весь мир крутится лишь вокруг прибылей. А я - я могу все, что мне захочется. Я могу дать людям рабочие места, и возможность делать уникальные вещи. Я могу дать миру результат их труда, и даже не брать за это денег. Я могу все, а вы… Вы не можете ничего. И если никто из вас не хочет принять мои условия, то…
        - Я принимаю их, какими бы они ни были, - раздался голос Тейлона от двери - и простите, что я опоздал. Были дела, которые требовали моего присутствия.
        Ильта кивнула своему помощнику, и тот мигом раскрыл перед членом Совета условия сотрудничества.
        Быстро просмотрев их, Тейлон усмехнулся, и сказал:
        - А как насчет добавить пункт о персональных ценах для единственного партнера?
        Ильта посмотрела на своего юриста, который занервничал:
        - Ну… Это, в принципе, можно устроить…
        - Нет, - обрубила она - любой человек в мире будет получать шоколад по той же цене, что и все остальные. Без исключений.
        Тейлон кивнул.
        - Справедливо.
        Его печатка коснулась предлагаемых условий, и разноцветные потоки энергий разнесли копии в необходимые инстанции.
        Член Совета повернулся к остальным присутствующим бизнесменам.
        - Вы можете быть свободны. Боюсь, что мы, с моим новым партнером, должны еще утрясти мелкие детали.
        Дождавшись, пока недовольно ворчащие бизнесмены покинут зал, он повернулся к Ильте.
        - Не стоило им угрожать тем, что вы хотели обрушить экономику. В наше время это приравнивается к террористическому акту. Ильта, вы взлетели очень высоко, но совершенно не имеете понятия о том, как надо играть на этом уровне. Вы создали себе великолепную репутацию человека, который не считается с правилами, и делает все так, как сочтет нужным, но… Можно я дам вам два совета? Если вы помните по нашим предыдущим встречам, то к моим советам стоит прислушиваться.
        Она оправила свой деловой костюм, жестом попросила оставить их вдвоем, после чего села в кресло, и ответила:
        - Давайте.
        Тейлон сел рядом с ней, и рассмеялся.
        - Не стоит рушить всю систему. Научитесь жить с ней. Я прекрасно понимаю, что от матери вам достался бунтарский дух, да и в остальном вашу жизнь не назовешь простой, но эта система выстраивалась веками на опыте массы людей. Поверьте, она заслуживает того, чтобы существовать.
        - А второй?
        Он очень серьезно посмотрел на нее.
        - Второй совет не менее важен, чем первый. Какой бы вы ни стали, вы создали себе репутацию неукротимой особы. Вам придется ее поддерживать даже тогда, когда в этом не будет необходимости, и здравый смысл будет утверждать то, что следует сделать все несколько иначе. Вам придется идти против здравого смысла, и это может быть связано с очень большими потерями, или с тем, что вы себе пробьете голову, пытаясь проломить очередную стену на пути, но вам придется пойти на это. Заведите рядом с собой человека, которого будут считать более разумным, чем вы, чтобы через него отдавать распоряжения, которые не противоречат здравому смыслу. Человека, про которого будут знать, что с ним, в отличие от вас, можно будет договориться. Репутация - жуткая штука, которая иногда начинает управлять вашей жизнью больше, чем вы сами.
        - Человека… Где взять такого человека? Друзья разбежались, Совету я не верю…
        - Найдите. Найдите, и возвеличьте его. Пусть он будет обязан вам всем, что от вас получит, а получит он от вас все. Это единственный способ. И… Если захотите, конечно, можете всегда обращаться ко мне. Я могу позволить себе какие угодно потери в бизнесе, поэтому смогу дать вам хороший совет, даже поступившись своими интересами.
        Ильта с благодарностью посмотрела на него, и пожала ему руку.
        - Буду искать такого человека. Хотя думаю, что это будет непросто.

* * *
        Несколько пратов спустя, Ильта вырвалась из офиса для того, чтобы пообедать.
        В заведении Диггов было, как всегда, шумно, но столик, зарезервированный для нее, пустовал, и она мигом пристроилась за ним. Подошедший Оллет приветливо поинтересовался:
        - Как идет день?
        - Лучше не спрашивай. Кстати, первая поставка шоколада, которую затребовал для экспериментов Боунс, будет завтра. А к чему такая спешка?
        - Через пару недель будет день Сердец.
        - Проклятье… Я совсем про него забыла…
        - Придешь?
        - Даже не знаю. Опять торчать на правой половине зала, в надежде, что кто-то сможет пробыть рядом со мной больше чем несколько минут?
        Оллет покачал головой.
        - Саймов, Ильта. Саймов. Не минут. И кто знает, может в этот раз тебе повезет…
        Она ласково погладила его по руке.
        - Приду. Но только потому, что хочу попробовать то, что устроит Боунс на этот год.
        - Хорошо. Что заказывать будешь?
        - Ланд. И в этот раз с каким-нибудь напитком покрепче, а то нервы от этого бизнеса просто никуда уже не годятся.
        Оллет рассмеялся.
        - Я говорил также, когда мы открывали это заведение.
        Оллет удалился в направлении кухни, а Ильта оградила себя от внешнего мира "звуковой стеной". Понемногу головная боль стала проходить, и она принялась рассматривать новое поколение студентов, в ожидании своего заказа.
        На ее глазах, группа особо "буйных", выхватила кусок у молоденькой девушки, явно первогодка, которая только успела отойти от стойки.
        Голоса через "звуковую стену" не доносились, но Ильта слишком хорошо помнила, как ее саму, в первый же год, попытались так же обобрать. Ребятам пришлось говорить, что все это была шутка, и платить за стул, разбитый о голову одного из них.
        Однако эта девушка явно была не такой, и потому смешно подпрыгивая, пыталась вернуть свой кусок ланда, который самый высокий из "надоедал" держал над головой.
        Ильта покачала головой. Было очевидно, что ребята хотят поиздеваться над несчастной жертвой. Подобных отморозков хватало на каждом курсе.
        В этот момент, девушка, подпрыгнув, случайно налетела на обидчика, и попала ему коленом в пах, от чего тот выпучил глаза, и, хватая ртом воздух, согнулся. Трое его приятелей с угрожающим видом начали приближаться к ним.
        - Да твою ж мать…
        Ильта ринулась из-за стола, и подоспела как раз вовремя, чтобы перехватить занесенную для удара руку одного из них. Крутанув ее против часовой стрелки, она, присев, ударила второго в живот, одновременно выхватывая верный "дикобраз", и наводя его на третьего.
        - Не советую.
        Появившийся Оллет, который нес тарелку с ландом, непонимающе уставился на оружие.
        - Какого… Ильта, тебя что, до конца дней моих оставить одну нельзя будет? Стоило на сайм отойти, а ты уже дерешься и стрелять готовишься!
        Оллет, с негодование, грохнул тарелку на стойку.
        - Спокойно, Оллет. Эти недомерки девочку обижали, и еду у нее отобрали, за которую она заплатила.
        - Это так? - поинтересовался Оллет у перепуганной девушки.
        - Да…
        - Охрана! Вышвырните их из заведения, и больше никогда не пускать. Вообще никогда.
        Ильта покачала головой.
        - Этого мало, ребятки, - сказала она, пока приближалась охрана - вы наверняка знаете, кто я такая. Так вот, отныне, передайте всем, что эта девочка под моей защитой. И если ее хоть пальцем кто тронет так, что ей это не понравится - пристрелю.
        Позволив охране заведения разбираться с хулиганами, она повернулась к девушке.
        - У тебя имя хоть есть?
        - Е-есть… Л-л-лайта, госпожа Крэйт. Лайта Парсин.
        Ильта посмотрела на тот кусок ланда, который изначально принадлежал Лайте, и меньше орта назад безнадежно погиб под ногой одного из охранников, вздохнула, и произнесла:
        - Идем за мой столик, Л-л-лайта. Угощу тебя своим ландом. Для меня его Боунс особым делает.
        Забрав с собой заказ, она прошла к столику, и жестом предложила своей подопечной сесть напротив.
        - Благодарю, за то, что помогли, госпожа Крэйт… Они меня постоянно донимали. Третий раз за неделю пообедать не могу.
        Ильта, не говоря ни слова, отрезала половину ланда и придвинула к ней.
        - Ешь.
        В процессе молчаливого поглощения пищи, бывшая наемница принялась изучать девушку.
        Чудесные каштановые волосы, собранные в хвост, а на лоб падавшие небольшой, аккуратной, челкой, хотелось потрогать, чтобы убедиться, что они не иллюзорны. Небольшой носик и слегка заостренный подбородок заставляли выглядеть лицо очень милым, но не более того, и тут…
        Ильта замерла, разглядывая пару светло-голубых глаз, в глубине которых плескалась пара зеленых точек, в обрамлении настолько длинных ресниц, что после визита в другой мир, ей приходило на ум только одно сравнение - Бемби.
        - Зови меня Ильтой - бывшая наемница с удивлением обнаружила, что у нее перехватило дыхание.
        - Хорошо.
        - Больше к тебе не пристанут. И… Ты где живешь?
        - В общежитие…
        - Переберешься ко мне. У меня все равно места больше, чем мне нужно.
        - Но…
        - У тебя с этим какие-то проблемы?
        - Я не хотела бы вам причинять хлопоты. Вы и так уже многое для меня сделали.
        Ильта рассмеялась.
        - Лайта, ты ведь знаешь, кто я… Для меня, сейчас, сделать многое - это положить тебе в карман полностью спланированную карьеру, с обеспечением жилья и счета в банке, которого тебе хватило до конца жизни, даже если ты работать не будешь. А эти… Меня ведь, в свое время тоже задирали точно также.
        - Вас?
        - Да. Только я тогда сразу взяла стул, и от души обидчика приложила. А вот ты так не можешь.
        Лайта пожала плечами.
        - Ну… Я ведь не наемницей стать хочу, а финансистом. У меня другие подходы ко всему.
        - Ты на банковское дело собираешься поступать, после третьего курса?
        - Нет, на СМП.
        Ильта недоверчиво посмотрела на собеседницу.
        - Не шутишь?
        - Нет… А что?
        - Мне нужны люди, которые будут разбираться в управлении средними и малыми предприятиями. Правда есть шанс, что оно станет большим… В общем, ты переезжаешь ко мне.
        - Но…
        - И никаких "но". Я этим недоумкам сказала, что ты под моей протекцией. Так что, чтобы ее нормально осуществлять, ты переезжаешь ко мне. Или ты хочешь, чтобы я переехала к тебе? Ты учти, переаттестацию я в Университете недавно закончила, и вполне могу с тобой и твоими соседками комнату делить… Хотя и не хотелось бы. У вас там все равно не больше одной кровати на человека, да и места столько, что удивляюсь, как там не боком все передвигаются. А сейчас - доедай ланд, и пошли тебя перевозить.

* * *
        Вечер был спокойным и тихим. Хмурящееся с самого утра небо, решило сжалиться над жителями столицы, и разогнать облака.
        В одном из ночных заведений, принадлежащих семье Террис, в этот вечер собиралась крайне любопытная публика. Каждый прибывающий на место был в кампании пары телохранителей, и неизменно проверялся на ношение оружия, наличие магических предметов, ядов, и наложенных плетений. Телохранителей оставляли в общем зале, а основные приглашенные особы проходили в уютный VIP-кабинет, основным достоинством которого была идеальная изоляция от внешнего мира.
        Рассаживаясь за круглый стол, гости переговаривались, переглядывались, и с удивлением замечали, что примерно половина мест за столом остается пустыми.
        Уоррес Террис, молодой человек весьма худощавого телосложения, присоединился ко всем за столом последним.
        - Прошу прощения, молодой человек, а где ваш дед? - поинтересовался у него один из присутствующих.
        - Мертв. Убит профессиональным снайпером. И прежде, чем мы начнем, я хотел бы узнать у вас, кто именно за это в ответе.
        В основном зале, где случайных посетителей в этот вечер не было, распахнулась дверь, и все телохранители потянулись за оружием. К сожалению, даже самые тренированные из них, не могли поспорить ни в скорости, ни в реакции, ни в точности, с человеком, который кувырком влетел в распахиваемое им окно, и буквально взорвался множеством метательных пластин, полетевших по помещению в поисках своих жертв. Пробивая лобные кости, пластины останавливались, уходя довольно глубоко в мозг, и тела начинали падать подобно сухостою в бурю.
        Человек поднялся, неторопливо прошел по помещению, собирая пластины, и вновь заряжая их в устройства, закрепленные у него на руках, после чего проверил остальное помещение, чтобы не допускать сюрпризов, и направился к двери VIP-кабинета.
        - Я спрашиваю вас, кто за это в ответе!?!
        Сидящие за столом переглянулись.
        - Наверное, кто-то из тех, кто не пришел. Мы все даже были не в курсе, что он умер.
        Уоррес вздохнул.
        - К сожалению это возможно. Хорошо, давайте приступим к…
        Дверь кабинета распахнулась от удара ноги, и вошедший человек с улыбкой, обозначаемой лишь уголками губ, сообщил:
        - Господа, я беседовал с каждым из вас. И вы все сделали неправильный выбор.
        - Что это за тип!?! - Уоррес начал подниматься из кресла, но был остановлен метательной пластиной, попавшей ему в горло.
        - Тебе я слова не давал, щенок.
        Человек перевел взгляд на остальных.
        - Так о чем это я… Ах, да… Я вас предупреждал, что тому, на кого я работаю, может не понравиться ваш ответ. Так и произошло. Прощайте.
        Его руки легли на пояс, высвобождая лезвие, которым тот на самом деле и являлся, и помещение заполнилось криками, которые быстро стихли.

* * *
        - Патрон, срочная информация…
        - Да, Илим?
        - Уоррес Террис собирает сегодня авторитетов в семейном заведении.
        - Когда?
        - Прямо сейчас!
        - Где Авенаро?
        - У себя дома.
        Через мгновение Нойрам оказался стоящим напротив семейного ужина.
        - Через пятнадцать ортов вы должны быть готовы ко всему. Из доступных есть только вы, а может быть серьезное сопротивление.
        - Управимся за десять - услышал он ответ Грома, который шагнул к стене, и снял с нее одну из панелей.
        Роан только присвистнул, разглядывая открывшийся ему арсенал.
        - Вы на это свою зарплату тратите?
        Шелти выдала короткий смешок, влезая в боевой комбинезон.
        - Разве на нашу зарплату себе такие игрушки позволишь… Телепортируй.
        Когда они возникли в дверях заведения, одного взгляда было достаточно, чтобы понять, что они опоздали.
        Глава 4
        Они встретились на выходе из его офиса.
        - Вы с ума сошли, приезжать сюда?
        - Я обещал вам доказательства, и я их привез. Они в машине. Хотите посмотреть?
        Дождавшись утвердительного кивка, он открыл багажник машины, и продемонстрировал своему собеседнику аккуратно выложенные в ряды головы.
        - Как видите, те, кто не согласен признавать над собой руководство моего работодателя тоже ждет система штрафов. К сожалению, он менее терпим, чем Шеон, и может позволить себе быстрое продвижение подчиненных по карьерной лестнице.
        Его собеседник сглотнул.
        - Но… они же… Об этом не сообщали в новостях…
        - И не сообщат. Никто не будет хвастаться тем, что прямо перед его носом кто-то решал кадровые вопросы. Вы подключаете своих подчиненных к нашей работе?
        Его рука спокойно легла на пряжку пояса, но собеседник почувствовал, что от его ответа зависит жизнь.
        - Да.
        Багажник беззвучно закрылся.
        - Инструкции и счета получите к вечеру. Постарайтесь оповестить максимум людей о том, что вы увидели сейчас, чтобы ни у кого не возникло желания артачиться. До свидания.
        Он повернулся, чтобы уехать, но был остановлен вопросом:
        - Простите, а как мне вас называть?
        - Ящером. Но не пытайтесь проверить мое прошлое. Его нет.

* * *
        - Сейс, вы не могли бы ответить мне на один вопрос?
        - Только на один?
        - Вы правы, одним все может не ограничиться. Дайрус Клауд разработал саму концепцию инфосети. Вы были с ним в тот период?
        - Нет, я пришел позже. Однако, я так понимаю, что вас интересует нечто связанное именно с инфосетью. Спрашивайте, я довольно много про нее знаю. Даже пару раз получал премии за лучшую защиту данных.
        Роан откинулся на спинку кресла.
        - Скажите, есть ли какой-нибудь способ работать в инфосети не оставляя своего отпечатка? Я понимаю, что теоретически - возможно все, но меня интересует практическая сторона вопроса.
        - Видимо, вы с этим столкнулись…
        Сейс завернулся в крылья. Старая привычка защищать Дайруса от всех угроз давала о себе знать даже при отсутствии таковых.
        - Есть предположения, кто это мог бы быть?
        - Была странная теория, что это могли бы быть вы, Сейс. У вас нет физических составляющих, и ваш принцип работы с энергией основан на работе изнутри, а не извне.
        Бывший наемник рассмеялся.
        - Я вас разочарую. Работать с инфосетью "изнутри" - невозможно. Поверьте, я пробовал.
        Чувствуя подвох, Роан подался вперед.
        - Но вы не сказали, что работать не оставляя следов невозможно.
        Арсин вздохнул.
        - Это был один из самых охраняемых Дайрусом секретов. Он был создателем инфосети, и, разумеется, мог действовать в ней так, что это нигде и никем не фиксировалось. Правда, он работал так только с ее "изнанкой"…
        Нойрам затряс головой.
        - Постойте, какая еще "изнанка"? У инфосети…
        - Есть "изнанка". Через которую можно добраться до любых данных, которые были когда-либо выложены в ней. Через которую можно получить запись любого разговора с использованием "вокслера", и моментально отследить местонахождение любого "деинга" или "вокслера" по серийному номеру и матрице, которая снималась в момент первой настройки. Я думаю, что это было далеко не все, что она позволяла, но это то, что я видел своими глазами. А теперь ответьте мне, почему вас это вдруг заинтересовало?
        Следователь выглядел как человек, которого попросили потянуть за едва заметный волосок, а он, в результате, вытянул целого дракона. Слегка придя в себя, он изумленно покачал головой.
        - Ну, знаете… Кто-нибудь мог еще пользоваться этой "изнанкой"?
        - Нет. Он даже своей дочери и жене доступ не настроил, а потом они все ушли. Я жду ответа.
        Роан поднялся на ноги, и зашагал взад и вперед, обдумывая, можно ли доверить Сейсу такую информацию, после чего, решив, что лучшего помощника в таком деле ему просто не найти, ответил.
        - Было два больших взлома личных, закрытых архивов, в которых не осталось ни малейшего отпечатка того, кто это проворачивал. Я перепроверил, в полицию было еще примерно полтора десятка обращений с подобными жалобами, и опять же, ловить было просто некого. Обычно, основная проблема состоит именно в том, чтобы поймать, а не определить, кто это сделал…
        - Понимаю, и сразу вас разочарую. Это не Дайрус, и не кто-то, для кого он мог бы настроить такой доступ. Если бы это были они, не было бы даже следов взлома. Они бы просто пришли, взяли то, что им нужно, и все бы выглядело даже не потревоженным. А значит, что вы имеете дело с кем-то, безусловно, талантливым, и разработавшим новую, уникальную, методику, для такого рода вещей. Это наверняка одиночка, который точно не будет делиться своим секретом, с кем бы то ни было, так что можете не волноваться на тему того, что скоро так начнут делать все.
        - Хоть немного успокоили… Поможете мне его поймать?
        Сейс задумался, после чего усмехнулся.
        - Не думаю, что его придется долго ловить… Скажите, лучше, что вы с ним делать намерены?

* * *
        Тимур валялся на кровати, штудируя "Конвертацию энергий", которую ему посчастливилось обнаружить в архиве Оллета Дигга. Старик, конечно, долго ворчал, прежде чем дать на время книгу, но знакомство с Ильтой сыграло далеко не последнюю роль в процессе убеждения, и этот барьер был благополучно взят.
        Откровенно говоря, сегодняшний день начался довольно паршиво. С самого утра пришлось вновь тащиться в компанию занимающуюся поддержкой плетений, чтобы на следующий месяц не знать проблем с питанием ноутбука и плеера, а на обратной дороге еще и заглох двигатель его "Ибира", причем проблема оказалась настолько серьезной, что починка должна была занять несколько дней. Как выяснилось в сервисе
        - запчастей на складе не было, и им придется заказывать все напрямую у производителя.
        Процесс чтения тоже доставлял определенные неудобства. Ради него пришлось покупать довольно старинные очки, в которые было намертво "впаяно" заклинание, делающее любой текст понятным для носящего их, и от этих очков спустя пару пратов начинали жутко болеть глаза и переносица.
        - Хозяин, - раздался у него над ухом довольно милый женский голос, который он целых полдня выбирал по каталогу - у двери стоит следователь ОКОПа Роан Нойрам. Впустить?
        Тимур отложил книгу на прикроватную тумбочку, поднялся, натянул старые джинсы, которые прихватил еще из родного мира, и, накинув футболку, ответил:
        - Присвоить статус "гость". Режим нейтрализации всех возможных магических и физических угроз "хозяину". Дополнительная защита по слову "крепость". Впустить.
        И спустился из комнаты к входной двери.
        - Добрый день, Тимур, - поздоровался ожидающий его Роан - мы можем поговорить?
        Молодой человек пожал плечами.
        - Почему бы и нет. Прошу в гостиную. Сока?
        - Нет, благодарю.
        Пройдя в комнату, Роан оценил классическое, неброское, но довольно дорогое оформление, и, с позволения хозяина, сел в кресло.
        - Я пришел к вам по довольно специфичному делу. Ваш статус в этом мире и сам по себе необычен, а вы - его еще больше усложняете.
        - Чем, например? - ответил Тимур, проходя к бару, и наливая себе бокал сока ариссы.
        - К примеру - вы приобрели этот дом за наличные средства, которые вам выделила Ильта Крэйт, притом специально не стали регистрировать владение недвижимостью на свое имя. Впрочем, это я еще могу понять, так как далеко не всем нужно знать о том, что вы родом из другого мира, а не рассказав про это - им не объяснить откуда вы взялись. Дальше - вас счет, который вам устроила Ильта. Он тоже безымянный. Причина - та же, так что это тоже понятно, но… Это начинает утомлять. Наконец, я вижу у вас на руке "деинг", и, наверняка, у вас есть и "вокслер", однако с вами невозможно связаться, поскольку вас просто нет. Вы не снимали матрицы, при первом использовании, и вас нет в инфосети.
        Тимур допил сок, убрал бокал назад в бар, и забрался с ногами на подоконник, немало шокируя этим сидящего в комнате следователя, одновременно демонстрируя ему, что по своему дому он предпочитает ходить не только босиком, но и без носков.
        Упершись спиной в оконный проем, он, наконец, перевел взгляд на Роана, и предложил:
        - Может, вы уже перейдете к сути?
        Роан покачал головой.
        - А стоит? Вы и так прекрасно понимаете, почему я здесь.
        Молодой человек усмехнулся.
        - Знаете, в моем мире я читал одну книгу, в которой была очень здравая мысль. Звучало это примерно так - "Думать каждый волен все, что захочет, и мысли не являются ни оскорблением, ни побуждением к действию, до тех пор, пока их не выскажут вслух". Так что - будьте так добры, озвучьте.
        Нойрам покачал головой, глядя на сидящего со скучающим видом парня, намного моложе себя, но творящего такое, что не было под силу, ни единому магу в мире.
        - Вы провели серию взломов частных архивов. Арест вам за это не светит, поскольку нет следа вашей матрицы, и доказать что-либо просто невозможно.
        - Тогда почему же вы здесь?
        - Предложить вам работу. Постоянную, интересную и, в общем-то, неплохо оплачиваемую.
        Тимур усмехнулся, с тоской глядя в окно.
        - Я думал, что придет Дейворт или Тейлон… Даже лучше было бы, если бы это был Тейлон. У него заработки выше. А ваша работа… Наверняка засунете в информационный отдел, проводить поиски, для которых достаточно написать три дюжины алгоритмов, или статистику сводить… Причем за "в общем-то, неплохую зарплату"… Знаете, господин хороший, у вас на меня ничего нет, как вы сами сказали, так что… Идите, откуда пришли. А я как-нибудь сам себе занятие найду, и деньги зарабатывать буду. Кстати, к вашему сведению, я уже не завишу от денег Ильты, и это довольно давно. Биржа позволяет многое, даже оставаясь анонимом.
        Роан покачал головой, поднялся из кресла, и, сделав несколько шагов к выходу из комнаты, тихо произнес:
        - Знал бы ты, с чем я тебе работать хочу предложить, ты бы еще и сам доплачивать мне за такую возможность стал. С такой задачей даже лучшие из нашего мира всю жизнь положат, но не справятся, а ты…
        Тимур развернул голову, и в его глазах появилась небольшая искорка интереса, плавающая в огромном море скепсиса.
        - Ваши? Извините, но я не удивлен. Они идиоты и дикари, которым дали великолепные инструменты, научили, как делать каменные топоры, а потом сказали - "А до остального сами додумаетесь", и ушли. А эти дикари так и делают каменные топоры, уже больше чем полсотни лет, даже не понимая, что они могут сделать намного большее. Давайте так, я дам вам пять минут, чтобы убедить меня в том, что ваша работа будет интересна. Не справитесь - уйдете. Справитесь - пойду к вам в ОКОП.
        Нойрам развернулся на каблуках, и, с вызовом, посмотрел на собеседника.
        - Мне не потребуется и сайма…

* * *
        Илим устало глядел на стационарный "деинг", стараясь придумать хоть одну причину, по которой он сможет покинуть рабочее место. Бойня в заведении Террисов, унесшая не только жизни, но и головы, большей части глав преступного мира произвела эффект разорвавшейся бомбы. С одной стороны, все работники ОКОПа готовы были пожать руку тому, кто это сделал, так как обезглавленная гидра преступности сжалась и забилась в угол, ожидая того момента, когда вырастет новая голова, с другой… С другой, все понимали, что такая жестокость, проявляемая, по всей видимости, очередным кандидатом на место Шеона, выльется в дальнейшем в непомерную наглость и жестокость на улицах городов по всему миру.
        Именно поэтому его требовалось найти, и чем быстрее тем лучше, и именно поэтому Илим, который с самого первого известия о бойне плавал в просторах инфосети, выискивая намеки, полунамеки, и даже тени информации, пытаясь увязать все воедино и свести к одному человеку, уже готов был упасть от усталости, держась лишь на стимуляторах.
        Дверь тихонько приоткрылась, пропуская женскую фигуру, и Илим отвел взгляд от "деинга", пытаясь понять, кто же его навестил.
        - Прошу прощения, Илим… А Нойрама нет на месте?
        Арианна Дебаф оглядела, пытающегося подобрать слова для ответа, аналитика, и участливо положила руку ему на лоб, одновременно выпуская диагностирующее плетение.
        - Он… Скоро будет. Ушел, по делам.
        - Хорошо. Я подожду. У тебя важная работа?
        - Да. Пытаюсь найти того, кто отвечает за вчерашнюю бойню. Пока безуспешно.
        - Хорошо, мальчик… Хорошо…
        Арианна слегка толкнула его голову, одновременно подхватывая уснувшего от ее следующего плетения паренька, и переправляя его на кушетку в углу.
        - Поспи пока. А я за тебя поработаю. Посмотрим, на что способны Высшие маги и Логики, в таких вопросах…
        Появившийся через полпрата Роан, застал эту картину, и, тихо улыбнувшись, прикрыл дверь кабинета.

* * *
        Впервые, за долгое время Ильта не чувствовала себя одинокой. Откровенно говоря, в той или иной степени, это чувство преследовало ее с приснопамятного прощания с Громом в стенах ее родной Гильдии, и ничье общество не могло его перебить.
        Лайта вошла в ее жизнь существом, нуждавшимся в опеке и заботе, и будила в ней странные, доселе неведомые, чувства, над которыми бывшая наемница, а ныне успешная деловая женщина, просто не хотела думать.
        Однако, обязательства перед обществом, которые она, когда-то, взяла на себя, а позже отложила на довольно долгий срок, брали свое, и ставили ее перед фактом обязательного выполнения.
        Сейчас, одно из таких обязательств, в лице Ориса Гейтона, нового главы Гильдии Магического Сыска, сидело за столом принадлежавшим его предшественнику, и всеми доступными методами давило на ее психику.
        - Поймите, госпожа Крэйт, я нисколько не сомневаюсь в вескости оснований, по которым вы остановили выполнение вашего контракта. Более того, я в курсе, что вы ушли на переаттестацию, и контракт был приостановлен до тех пор, пока вы ее не закончите, после чего, вам, в строго оговоренный с Университетом срок, надлежало вернуться и доработать оставшееся время. Я прекрасно понимаю, что все это затянулось на довольно долгий срок, и мне уже пришло сообщение из ОКОПа, с дополнительным визированием Совета, что я не имею права расспрашивать о том, где вас носило. А теперь - будьте так добры, займитесь, наконец, выполнением своих прямых обязанностей, иначе Гильдия будет иметь право подать на вас в суд за невыполнение контракта, и вполне сможет получить, как минимум, восемьдесят процентов от всего, что было нажито вами за это время. Думаю, что мы возьмем просто ваше предприятие, и оставим вам часть контрольного пакета акций.
        К концу его речи Ильта уже достаточно закипела, чтобы постараться заткнуть этого гаденыша, который всегда лез по головам окружающих, но был чертовски хорошо подкован и в вопросах управления, и в юридических тонкостях, и мог противостоять многим серьезным противникам на дуэльной арене.
        - А теперь, послушай меня, засранец. Я не для того гробила столько времени на то, чтобы создать эту фабрику, чтобы кто-то у меня ее отбирал. Я не для того торчала здесь столько лет, и выпутывалась из игр Высших магов, чтобы какой-то хрен моржовый, пытался вытащить меня в суд, где, по своей наивности, он попытается отобрать у меня то, что я зарабатывала потом и кровью. Да если бы на моей шкуре шрамы не сходили, ты бы на меня взглянуть-то побоялся бы! Тебе и не снилось пройти через то, через что прошла я! Тебе ясно!?!
        - Почти все, за исключением выражения "хрен моржовый". Из вашей речи, уважаемая Дельфа Ильта Кармен Ортега Крэйт, я делаю вывод, что раз вы не хотите доводить дело до суда, то готовы приступить к дальнейшей отработке своего контракта…. Ну что же, я очень рад это слышать, и готов предоставить вам задание соответствующее вашему десятому шеврону в Гильдии в течение недели с этого момента. Вы можете быть свободны, и уверен, что предстоящий год работы с вами будет крайне плодотворен для Гильдии.
        Зарычав так, что сидящие на подоконнике птицы в ужасе разлетелись, Ильта ринулась из кабинета, чуть не снеся дверь, за которой ее ждала приведенная ей самой Лайта.
        Ильта шарахнула дверью так, что со стены упала картина, и прорычала:
        - Я прикончу этого гада!
        Лайта прикоснулась к ее плечу.
        - В чем дело?
        Кипя гневом, Ильта отмахнулась от руки, и с трудом выдохнула:
        - Он требует, чтобы я год проторчала в Гильдии, выполняя задания! Да все мое дело умрет за это время!
        Ильта отпустила такую тираду, которую стены Гильдии не слышали со времени ее работы здесь. Лайта в удивлении открыла рот и покраснела, не ожидав услышать таких идиом.
        - Да я его прикончу! Он у меня сегодня же на дуэльной арене последний танец спляшет! Выскочка хренов! Какого хрена его после Чандера выбрали!?! Небось купил свое место, слюнтяй!
        Ильта бешеным зверем пронеслась по коридорам Гильдии, распугивая своим видом не только попадающихся по пути клиентов, но и других наемников, которые по опыту прошлых лет знали, что в таком состоянии ее лучше не трогать.
        Лайта задумчиво посмотрела ей в след, перевела взгляд на дверь кабинета, откуда ее протектор выскочила, и, с решительным видом, зашла вовнутрь.

* * *
        Спустя полтора прата, Лайта вошла в офис компании "Лебедь", и потребовала у секретаря пропустить ее к госпоже Крэйт.
        - Даже не мечтайте, уважаемая, - последовал моментальный ответ - госпожа Крэйт сильно не в духе, и не станет сейчас уделять время каждому студенту Университета, который захочет…
        - Просто скажите, что пришла Лайта Парсин.
        К удивлению секретаря, последовал моментальный приказ "пропустить, и никогда не задерживать", который он постарался выполнить с максимальной скоростью.
        Пройдя в кабинет, Лайта увидела своего протектора, которая со злой методичностью расстреливала из своего "дикобраза" чей-то портрет. Судя по тому, что пол был завален гильзами и ошметками бумаги, портрет был явно не первым, а судя по возвышающейся стопке аналогичных портретов - Ильта явно имела к этому человеку какие-то старые счеты.
        - Кто это? - спросила она, беря портрет в руки, чтобы получше его рассмотреть.
        - Его звали Артем Викторович Валль. Редкая тварь.
        - Тогда понятно. Вы меня туда привели, и бросили.
        Ильта достреляла последний патрон, и повернулась к подопечной.
        - Прости, я не должна была так делать. Просто он вывел меня из себя.
        Девушка пожала плечами.
        - С ним, вообще-то можно весьма мило общаться… Мы даже смогли найти интересное решение…
        Ильта замерла.
        - Повтори…
        - Я пообщалась с ним, когда вы меня бросили. И, хоть он и прав, и вам надо было бы отработать еще год в Гильдии по контракту, но мы смогли найти компромисс.
        - Какой?
        - Отступные. Мы рассчитали средний доход десятого шеврона за год, после чего рассчитали, сколько он приносит гильдии за год… За удвоенную сумму он готов поступиться принципами и закрыть контракт.
        Ильта с интересом посмотрела на свою подопечную.
        - И какова же сумма?
        - Большая, но не чрезмерная. Тридцать тысяч далнов.
        - Всего?
        Ильта выдохнула, не веря в свою удачу.
        - Пришлось поторговаться. Он хотел пятьдесят.
        - Да хоть сто…
        Ильта подлетела к девушке, и, подхватив ее, закружила по кабинету.
        - Спасибо - горячо произнесла она.
        - Что?
        - Ты не представляешь, как я тебе благодарна!
        Девушка смущенно отвела взгляд.
        - Да ладно… Это же такие пустяки… Со мной всегда непросто торговаться, особенно мужчинам.
        Ильта стиснула ее в объятиях.
        - Знаешь что?
        - Что?
        - Сегодня мы отпразднуем не только мою свободу, но и твой первый рабочий день. Отныне, ты будешь решать дела там, где у меня не получится.
        Глава 5
        В доме было тихо. Шелти, решив потратить часть свободного времени, повела Арсина на полет аэробазы над городом - ребенку очень хотелось посмотретьна то, что его отец взял штурмом.
        Гостей в доме не было, а с работы никто тревожить бы не стал, поскольку чета Авенаро всех заранее оповестила о том, что они недавно прикупили новую модель "шмелей", и просто жаждут опробовать их на живых мишенях, которые соберутся испортить им выходные.
        Сказав супруге, что он собирается покопаться в машине, которая себя странно вела в последнее время, Гром действительно уделил этому вопросу внимание - снял поставленную им же самим полторы недели назад "глушилку", которая работала в импульсном режиме, периодически создавая перебои в работе двигателя, и, нарушая все мыслимые и немыслимые представления окружающих о нем, уселся за стационарный "деинг".
        Умело составив запрос на поиск, он, в ожидании, вывел на обзор исторический архив, и принялся деловито его просматривать, помечая те факты, которые ему были неизвестны, за очень давний период. Закончив эту работу, он воспользовался странным набором команд, на которые "деинг", тем не менее, отреагировал, и переслал информацию так, что она стала доступна только с личного "вокслера" самого Грома.
        Как и следовало ожидать, поиск не дал ничего, и бывший наемник повторил запрос, изменив лишь одно имя.
        "Деинг" был не самым мощным, из существующих на текущий момент, поэтому поиск и обработка данных заняло несколько саймов, которые Гром успел соорудить себе бутерброд, и выпить стакан воды. Наконец, устройство разразилось сигналом о том, что информация найдена.
        Оперативник ОКОПа сел, открыл найденную информацию, и, надкусив бутерброд, принялся изучать ее с задумчивым, и немного печальным, видом. Дожевав, он удалил сам факт запроса на поиск, и отвернулся от "деинга".
        - Значит ты все-таки проявился, Ящер… Я был прав. Скоро начнется.

* * *
        Этот ресторанчик, расположеный на территории Университета, не был самым идеальным местом для встречи, но это окупалось тем, что пускали сюда всех без разбору, и, в результате, студентов было более чем достаточно. Гвалт в округе стоял такой, что можно было спокойно кричать, и не бояться, что тебя подслушают.
        - Все принялись выполнять инструкции, - прокричал Ящер - и возникла только пара проблем. Сделал из них показательные примеры.
        Дождавшись кивка, он поинтересовался:
        - Мне приступать к следующей части?
        Ответный кивок, подтвердил его мысли.
        - Скоро мне потребуется заняться одним своим делом. Может потребоваться помощь, и я надеюсь, что за то, что я помогаю со всеми вопросами, я заслужил право на поддержку.
        Третий кивок был ему ответом.
        - Хорошо. Кстати, это был великолепный выстрел в старого Терриса. Не просто пробить сердце, а еще и перерубить пулей позвоночник, да еще и у движущейся цели…
        Фигура напротив него поднялась, и слилась с толпой студентов.
        Ящер уважительно покачал головой, и, допив стоящий перед ним бокал с раваром, тоже покинул заведение. Пришла пора заняться неоконченной работой, с семьей Крэйт.

* * *
        Оллет Дигг был удивлен тем фактом, что кто-то, без ведома его, или кого-то из братьев, занял их VIP-кабинет, и когда ему сказали, что там его ожидают, он проследовал туда в несколько рассерженом состоянии.
        Войдя в дверь, он увидел знакомую фигуру, и проворчал:
        - Гром, ты не мог подойти ко мне внизу? Обязательно было так…
        - Ящер проявился.
        Дигг охнул, закрыл за собой дверь, и требовательно посмотрел на Грома.
        - Уверен?
        - Даже слишком. Контактный бой, метательные пластины, никакой магии… И никаких следов. Это то, что я видел сам. А также, гибель слишком многих криминальных авторитетов, хаос в столице, который устроила Делана Крэйт… Мне продолжать?
        Оллет покачал головой.
        - Мы оба знали, что это когда-нибудь случится… Надеюсь, что ты готов. Я всегда ставил тебя к тем людям, рядом с которыми ты был бы максимально на высоте.
        Гром вздохнул.
        - В том-то и дело. Я не могу быть готовым. У меня Шелти и Арсин, и я…
        - Боишься?
        - Боюсь. А ты не сможешь о них позаботиться так, чтобы они ни во что не встряли.
        Оллет поджал губы, пару саймов молча изучал собеседника, после чего сел в любимое кресло.
        - А может…
        - Что? Сказать ОКОПу? Чтобы они его ловили? Даже если и поймают, во-первых, он устроит кучу трупов до этого, а во-вторых, ты всерьез веришь, что это что-то изменит? В прошлый раз мы еле-еле смогли повернуть все так, чтобы никто не узнал, да и расплата была такой, что второй раз я на это точно не пойду.
        - Я, вообще-то, хотел предложить подключить Высших магов. Тем, кому можно доверять, и кто болтать не станет. Я, с братьями, Дебаф, Дейворт, еще парочка из старой гвардии… Может сможем что-то изменить?
        Гром грустно посмотрел на него.
        - Были бы еще демоны, можно было бы с ними поговорить. В конце концов, они лучше всех и в душах разбирались, и в остальной ситуации тоже могли бы что-то сделать, поскольку сами жили в то время. Или Дайрус, с его талантом к геомантии мог бы что-то изменить. Но сейчас - у нас не осталось вариантов. Придется идти до конца. Единственное, что я могу - максимально обезопасить семью. На остальное не хватит ни времени, ни сил.
        Дигг поднялся, открыл бар, плеснул себе вальца, залпом выпил, и спросил:
        - А если удастся найти его раньше?
        - Как? Он не оставляет следов. Я тоже не оставлял, до того проклятого штурма аэробазы. Видимо после этого он и понял где я, и стал действовать. Удружил тогда Алекс, ничего не скажешь…
        - И тем не менее попробуем. Смотри за всем, что будет выбиваться из общего ряда событий. Смотри за всеми, кто делает что-то видное. Ищи его следы. Уж кому как ни тебе знать, что искать… Ты же знаешь о нем все.
        Гром вздохнул.
        - На мою беду, он тоже знает обо мне все. Ладно, давай попробуем. Все же лучше, чем просто сидеть и ждать.
        Спустя мгновение, оперативник ОКОПа вновь нацепил на лицо простоватое выражение, которое так хорошо знали те, кто его окружал, и активировал телепортационное кольцо, запрограммированное на возвращение в его дом.

* * *
        - Честно говоря, я был удивлен - признался Роан.
        - Чему? У мальчика было крайнее переутомление, и как Целитель я не могла этого не заметить.
        - Ты могла найти ему замену, и отправить домой.
        - Тогда бы он чувствовал себя виноватым. Нет, это было правильным вариантом.
        - Но неправильным, с той точки зрения, что отняло время у члена Совета.
        - Уймись. Я нашла тебе зацепку, и это важнее того, что я потратила несколько пратов. Ситуация слишком нестабильна, и делать сейчас для ее выправления нужно все, что можно.
        Роан усмехнулся.
        Зацепка, найденная Арианной была, мягко говоря, неубедительной, хотя с ее точки зрения, как Логика, большего не требовалось. Найденная ей информация гласила, что один из немногих авторитетов уже несколько раз встречался с одним и тем же человеком. По перекрестным данным, с этим же человеком встречались и несколько человек из ныне покойных, но единственное, что удалось выловить из инфосети, это несколько расплывчатое описание данного субъекта, и никакой конкретики о том, в каком русле проходили беседы.
        - Хорошо. Описание, добытое тобой, мы уже передали каждому, вплоть до последнего уборщика в ОКОПе. Посмотрим, что это даст.
        Дебаф задумчиво посмотрела на него.
        - Что-то у тебя подозрительно хорошее настроение. Ты готов спорить о том, что я поступила неправильно, но притом сам улыбаешься, когда пытаешься говорить. Что-то произошло, о чем я должна знать?
        Нойрам ухмыльнулся.
        - Я взял на работу в ОКОП Тимура.
        Посмотрев на вопросительно приподнятую бровь, он продолжил.
        - Если паренек добъется тех результатов, которых я жду, то в выигрыше будут все. Хотя я и предполагаю, что это будет нескоро.
        - И чем же он будет заниматься?
        - О, я назначил его на пост главы информационного отдела. Поиск и аналитика, сведение статистики и так далее…
        - Я знаю, чем занимается информационный отдел, вот только я и не предполагала, что ты, неожиданно, стал членом Совета… Как мне кажется, только члены Совета могут назначать в ОКОПе на руководящие посты.
        - Назначение подтвердил Дейворт, по моей рекомендации.
        Арианна задумалась.
        - Значит, талант мальчика лежит в информационной сфере… Расскажешь?
        - Извини, но нет. Это не мои тайны, но мне доверили их хранить. Одно могу сказать, если из мира еще кто-нибудь попадет сюда, я с него глаз не спущу, пока не выясню все, что можно, и что нельзя. Знаешь, что он сказал про наших профессионалов, которые работают с инфосетью? Он обозвал их дикарями, которых научили делать каменные топоры, и оеи с этого уровня вообще никуда не продвинулись.
        Задумчивое постукивание пальцем по губам было ему ответом.
        - Роан, а ты не считаешь, что он прав? Практически во всех областях мы встали на месте. Лишь изредка идет какое-то усовершенствование, но фундаментальных изменений нет. Дайрус был озабочен этим вопросом, и, даже, сдвинул все с мертвой точки, но как только он перестал этим заниматься, и увел лучших умов, которых сам же и вырастил, все вновь сошло на "нет".
        - Хочешь заняться? Что именно ты планируешь сделать?
        Арианна посмотрела на него.
        - Кто сейчас следит за образованием?
        - Виссет. По крайней мере он решает все, связанное с Университетом. А все научные разработки в руках Тейлона. Он же у нас денежный мешок… Для исследований требуются немалые финансы.
        - А кроме того, он позаботился о том, чтобы по всему миру все исследовательские центры закрылись, кроме как у него. И, разумеется, на каждой новинке он обогащается… Пожалуй, я создам свой центр, куда смогут придти все, у кого мозги движутся в сторону чистой науки, а не только денег.
        Роан ухмыльнулся.
        - У меня тоже есть одна идея…

* * *
        Над большей частью Бересса шел один из запланированных дождей, на время которого все население, за исключением погодников, пряталось по домам.
        - Хорошо льет - с чувством сказал Хорм Вейтель, глядя за окно.
        - Да, действительно. У меня распоряжение, чтобы дождь продлился до вечера. Закончим ровно в десять.
        - А не многовато ли, Малер? В прошлом году…
        - В прошлом году урожай пропал не из-за дождя, а из-за того, что несколько магов земли упились в стельку, и решили подраться прямиком в полях. В ближайшие несколько лет им не то что к полям не приблизиться, а из четырех стен не выйти.
        Управляющий посмотрел на собеседника.
        - Эти умники обрушили все виноградные лозы, устроили огромный провал посреди полей, да еще и сломали большую часть винокурен. Пока все не придет в первозданный вид, мир не увидит нового бересского бренди. А до этого - далеко. Очень далеко. Оставшиеся лозы и винокурни смогут обеспечить лишь шестнадцатую часть того что мы производили. И все из-за четырех идиотов.
        Он вздохнул.
        - Так что дело было не в дожде. Да и сейчас, больше чем нужно мы землю не напоим. Ровно в десять вечера подам сигнал, и…
        Закончить фразу ему уже не удалось, так как человек представившийся ему Хормом Вейтелем, аккуратно выдернул лезвие ножа из под его ребер.
        Достав губку, он стер с лица грим, вытянул из небольшого портсигара сигарету, и прикурил ее, чувствуя, как кровь начинает ускорять свою циркуляцию, от содержавшихся в ней стимуляторов.
        - Это вряд ли, мой дорогой друг, - произнес Ящер - это очень сильно вряд ли. Дождь хоть и не будет идти вечно, но вашим погодникам придется поддерживать его куда дольше, чем это на самом деле необходимо. По меньшей мере до тех пор, пока я не перевезу Кармен Крэйт, и все те вещицы, которые она сумела для меня раздобыть в местном схроне Нея.
        Он затянулся сигаретой, выпустил дым, и закончил.
        - Хотя, жаль, что мир больше не узнает вкус бересского бренди… Надо будет сделать запас побольше.
        Достав из сумки, стоящей в углу, небольшой проекционник, рассчитаный на малый радиус действия, он вызвал Кармен, и, дождавшись ее ответа, поинтересовался:
        - Все готово, моя дорогая?
        - Я достала большую часть. Здесь была странная коллекция.
        - Странная?
        - Судя по описанию, все предметы в ней принадлежали Вейрону. Мрачному Рейдеру.
        Глаза Ящера расширились, как будто новость заинтересовала его больше, чем должна была.
        - Жди. Я скоро буду. Позабочусь о погодниках, и приеду тебя перевозить. Проблемы были?
        - После того, как ты убрал тех трех наемников - нет, но я чувствую, что остальные из их команды где-то рядом.
        Он задумался.
        - Я догадываюсь, где они могут быть. Хорошо, я позабочусь и о них. Правда придется подождать чуть подольше. Зато потом, моя дорогая, мы сможем позволить себе отпраздновать…
        - Отпраздновать?
        - Да. Если в этом схроне было то, что принадлежало Вейрону, то это значит, что ты нашла все, что только может потребоваться. Я посмотрю, когда приеду. В конце концов, я же знаю каждый предмет, принадлежавший ему…
        Он выключил проекционник, и рассмеялся.
        - Подумать только, я гоняюсь за шмотками одному Всевидящему Оку известно сколько, а они все терпеливо дожидались здесь… Гром, дорогуша, жди меня в гости.
        Он затушил сигарету, убрал в сумку все, к чему прикасался в этом доме, и вышел в дождь.

* * *
        Дождь шел такой плотный, что на расстоянии вытянутой руки разглядеть что-либо было уже невозможно, но это не мешало людям сидевшим в "Каньонном псе" терпеливо ждать, пока один из их коллег дает визуальное подтверждение.
        Когда промокший до нитки наемник постучал в стекло, и показал знак одобрения, они перепроверили оружие, накинули на него защищающие от воды плетения, и принялись выбираться из машины под хлещущие с неба струи воды.
        - Точно она?
        - Да. Говорила с кем-то через проекционник. Не разобрал с кем, впрочем с этим дождем что-либо еще разглядеть вообще сложно. У нее там барахла полон дом. Будем вызывать клиента?
        - Задание было найти, схватить, и позвать. Так и будем делать. Что за барахло?
        - Не знаю. Может оружие, может артефакты…
        - Тогда как врываемся глуши ее "рыбкой". Главное, чтобы не успела ничего сделать. Ребята, фильтры не забудьте поставить, а то и вас накроет.
        - Под этим дождем, любой фильтр смоет за десять ортов - пробурчал еще один наемник.
        - Тогда ляжешь рядом с ней.
        Наемники стали медленно продвигаться к одинокому домику, и стали занимать позиции у всех дверей и окон. Предусмотрительно расставленная Сеть Бейлора не дала бы никому телепортироваться из дома, но остальные варианты тоже стоило учитывать.
        Дождавшись, пока все пути окажутся перекрыты, один из наемников подал сигнал через "вокслер", быстро накинул на себя фильтр, закрывающий его органы чувств от внешних воздействий, и достал "рыбку", серебристый снаряд, способный оглушить любого мага за счет резкой, локальной, вспышки энергии.
        "Рыбки" были повсеместно запрещены, потому, что при неудачном раскладе, маг мог впасть в кому, из которой даже самые опытные Целители его могли вывести с большим трудом, и даже в случае успеха не было гарантий, что испытавший на себе ее воздействие сможет вернуться к нормальной жизни. Бывали случаи, когда, в общем-то, оправившийся пациент, наблюдал временные выпадения то одного, то другого органа чувств.
        Несмотря на запрещенность данного устройства, оно было самым эффективным для поимки опытного мага, а наемники, потерявшие уже троих своих товарищей, были настроены не особо церемониться с объектом.
        По второму сигналу "вокслера", "рыбка" полетела в окно, а наемники ринулись в дом.
        Спустя полтора сайма, Илим получил сообщение о том, что захват Кармен Крэйт прошел успешно, и требуется немедленная эвакуация команды и объекта.
        Спустя еще три сайма, домик был оцеплен плотным кольцом сотрудников ОКОПа, и маги-погодники получили распоряжение прекратить ливень.
        Глава 6
        Ночная жизнь в отделе Нойрама кипела, благо впервые за долгое время новости были действительно хорошими. По коридорам сновали оперативники, перемещающие упакованные и изолированные артефакты, аналитики пытались составить прогнозы в отношении дальнейших событий, технический персонал пытался разобраться с проекционником и вычислить его пару, чтобы определить, кто являлся последним собеседником Кармен Крэйт.
        Спрятавшись от суеты в своем кабинете, Роан методично составлял список вопросов, которые было необходимо задать. Разумеется, некоторые из них были очевидны, но перед каждым допросом он перестраховывался, чтобы не упустить что-то важное. Список набирался внушительным, благо вопросы были расчитаны на разные уровни сопротивления, от полного сотрудничества, что на памяти следователя происходило лишь несколько раз с серийными убийцами, понимавшими, что их деятельность полностью подошла к концу, до абсолютной нелояльности, когда всю информацию приходилось получать по косвенным вопросам, и это бывало не так уж и редко.
        Именно за этим занятием, его и застала Арианна, прибывшая из Целительского Центра, куда ее в спешном порядке выдернули среди ночи, сразу после доставки впавшей в кому Кармен.
        - Как она?
        - В коме.
        - Плохо. Нам надо ее допросить.
        - Это подождет, пока она не оправится.
        - Арианна, ты не понимаешь…
        - Роан, я не мешаю делать вам вашу работу, так не мешайте мне делать мою. Я прекрасно понимаю ситуацию, и поэтому уже объявила, что займусь ей сама.
        - Я обеспечу охрану, на случай если…
        - Это против правил учреждения.
        Роан взорвался.
        - Да мне плевать, по правилам это или нет! Я не намерен терять единственного человека, кто хоть что-то может рассказать, из-за каких-то дурацких правил! Охрана будет, притом в обязательном порядке! Чета Авенаро, если тебя это успокоит.
        Арианна улыбнулась.
        - Вообще-то, когда Дайруса похитили прямо из центра, то именно они его охраняли.
        - Тогда я сам буду дежурить! Заодно и допрошу, как придет в себя!
        Температура в кабинете Нойрама резко упала, когда Арианна посмотрела ему в глаза, и процедила:
        - Пока я не скажу, что она готова к допросу, ты и пальцем не шевельнешь, ясно? Иначе, ты прямо сейчас будешь отстранен от работы.
        Нойрам поежился, вспоминая, чем закончилась ее прошлая вспышка. Признавая, что давить на Целителя, который оберегает здоровье пациента, опасно, он пошел на попятный.
        - Хорошо, но ты, хотя бы устроишь так, чтобы это было побыстрее? Пойми, я верю своей интуиции, а она говорит, что петля вокруг наших шей уже стягивается.
        Взгляд Целительницы расслабился.
        - Сделаю все, что смогу. Можешь встать лагерем у ее палаты. Но только ты.
        Роан закусил губу. Откровенно говоря, у него было чем заняться и без добровольного дежурства у палаты Кармен Крэйт. Те же найденные артефакты, принадлежавшие Мрачному Рейдеру нуждались в сортировке, определении степени опасности и помещении в соответствующие условия хранения, а правом допуска к ним обладали минимум руководители отделов. Перебрав мысленно всех, кто мог бы поработать с ними, он понял, что не может назвать ни одного человека, кому он мог бы доверить такие опасные предметы.
        - Что у тебя на уме?
        - Нет никого, кому можно было бы доверить разобраться с артефактами. Либо не смогут справиться с возможными проклятиями, либо не имеют права допуска к ним.
        - Пусть этим займется Гром.
        - Гром? Почему?
        - На него не действует магия. Проклятия в том числе.
        После небольшого обдумывания, Нойрам, вынужденно произнес:
        - Не получится. Не имеет допуска. Он ведь простой оперативник, в конце концов.
        - Так давай назначим его главой оперативного отдела. Или считаешь, что он не заслуживает этой должности?
        Следователь серьезно задумался.
        По всем статистическим выкладкам, Гром более чем подходил для такой должности. Показатели успеха их семейной пары были стопроцентными, боевая подготовка была намного выше уровня, требуемого даже для лучших работников ОКОПа, но…
        Роан понятия не имел о том, насколько Гром Авенаро готов командовать отделом, и уж тем более, не имел ни малейшего понятия о том, насколько тот знаком с артефактами Мрачного Рейдера.
        Связавшись через "вокслер" с ним, он попросил грома зайти в его кабинет.
        Спустя несколько саймов, вооруженный до зубов Гром открыл дверь, и прогудел:
        - Можно?
        Арианна кивнула, и он переступил порог, аккуратно закрывая за собой дверь. По правде говоря, в этой аккуратности было больше смысла, чем могло показаться на первый взгляд, и подтверждением этого было то, что ни одна дверная ручка не жила с ним в соседстве больше месяца.
        - Гром, - начал разговор Роан - у меня к тебе несколько вопросов.
        - Что-то не так?
        - Все нормально, просто я не знаю, сможешь ли ты командовать людьми.
        Здоровяк пожал плечами.
        - В боевой ситуации смогу. Уже бывало. В небоевой тоже должен справиться.
        - Хорошо. Если я тебе доверю оперативный отдел…
        - Не возьму.
        - Что?!?
        Роан и Арианна в изумлении посмотрели на него.
        - Копуши, - охотно объяснил он - лучше создать отдел быстрого реагирования, который за два сайма оказывается в центре событий в полной выкладке, даже если их выдергивают из-за стола, или из постели. Мы с женой поговорили с ребятами. Человек двадцать хотели бы в таком работать, а его нет.
        Следователь и Логик переглянулись между собой. Никому из них до сих пор не приходило в голову создать нечто подобное, ввиду отсутствия необходимости, но в последнее время события неслись вскачь, и подобный отряд мог бы иметь очень большое значение.
        - А ты бы его возглавил? - осторожно спросила Арианна.
        - Да. Мне нравится такая работа.
        Роан покачал головой.
        - Даже не знаю. Подобные вопросы, о существовании такого отряда, надо решать не мне, а на уровне главы ОКОПа… Впрочем, если член Совета утвердит такой отряд, то ему ничего не останется как согласиться.
        Арианна приложила палец к губам, обдумывая все "за" и "против", и кивнула.
        - Сделаем вот как. На основе оперативного отдела создаем такой отряд. Привилегии у главы отряда, как и у главы отдела. Доступ к любому оборудованию и оружию. Выделенный канал связи на этот отряд. Связь прямая, без вызова. Пусть технари озаботятся. Оплата… Пятидесятипроцентная надбавка к окладу за риск устроит?
        - Лучше стопроцентная, - прогудел Гром - у них всех семьи.
        - Хорошо. В отряд, в обязательном порядке должны быть включены дублирующие навыки друг друга люди. Отбор самый жесткий, который только может быть.
        - Это уже внутреннее дело отряда, - прокомментировал Гром - но уверяю, хлюпиков не будет. У всех есть боевой опыт.
        - Хорошо. Главой отряда назначаю тебя. Ввиду того, что ситуации требующие немедленного вмешательства возникают нерегулярно, в остальное время выполняете функции обычных оперативников.
        - Понятно.
        Она набросала в общих чертах смысл приказа, отправила его со стационарного "деинга" на утверждение формулировок юристам Совета, через пятнадцать саймов получила переработанную версию, быстро просмотрела ее, и завизировала к исполнению.
        - Первую работу лично тебе даст Роан, - сказала она - ему же подашь список тех, кто войдет в отряд.
        - Хорошо.
        Она повернулась к Нойраму.
        - А мне пора назад в Центр. Буду сводить к минимуму все последствия "рыбки". До чего же дрянная штука…
        Она телепортировалась, а Роан повернулся к новоиспеченному командиру отряда.
        - Э-э-э… Гром, совсем забыл спросить, ты в артефактах прошлого разбираешься?
        - Смотря в каких, - пожал плечами Гром - вместе с Ильтой кое-чего нахватался… Да и сам по себе тоже…
        - У меня тут весь временный склад завален вещами Мрачного Рейдера. Сможешь разобраться, что опасно, а что нет, и рассортировать? Самое опасное, разумеется под усиленную охрану, а мелочевку…
        - Мрачного Рейдера? - глухо спросил Гром - Все под усиленную охрану. Там неопасных вещей быть не может. Поверь, Роан, я не шучу. Все вещи, когда-то ему принадлежавшие, либо несут в себе проклятье, либо при использовании настолько опасны, что могут выкосить городской квартал за пару саймов. Я бы еще и под усиленную охрану поставил их, чтобы точно никто добраться не смог.
        Несколько опешив от такого быстрого ответа, Роан удивленно поморгал, но, справившись с собой, коротко сказал:
        - Значит разбираешься. Тогда будь добр, займись, а то у меня теперь работа нянькой начинается.
        - У вас с Арианной ребенок появился? - не понял Гром.
        Прокашлявшись, следователь ответил:
        - Неправильно сказал. Скорее буду сиделкой, для Кармен Крэйт.
        Ворвавшийся в кабинет Илим замер, увидев Грома.
        - В чем дело, Илим?
        - Э-э-э… Патрон…
        - Все нормально, это наш новый командир отряда быстрого реагирования. Допуск повышен до уровня главы отдела.
        Илим облегченно выдохнул.
        - Патрон, технари смогли снять последнее изображение с энергоматрицы проекционника. По их оценке, хотя изображение оень нечеткое, вероятность того, что это тот же тип, который имел дело с криминальными авторитетами - больше восьмидесяти процентов.
        Гром боялся даже дышать.
        - Проклятье… Я недленно отправляюсь в Целительский Центр. Ребят, командуйте тут без меня, но держите в курсе всего. Если этого типа где-то заметят…
        - Проекционник был рассчитан на малый радиус действия, патрон. Он был где-то в Берессе, когда брали Кармен.
        - Пусть региональное представительство прочешет Бересс сверху до низу. Если он еще там…
        - То пусть вызывают нас, - закончил Гром - а сами не суются.
        Роан удивленно посмотрел на него.
        - Это может быть тот, кто устроил бойню.
        - Он прав, - согласился Роан - пусть вызывают их.
        Илим скрылся за дверью, а следователь повернулся к своему плащу. Накинув его, он поинтересовался:
        - Гром, а откуда такая мысль о формировании отряда?
        - С Ильтой пообщался, - пожал плечами тот - в том мире таких отрядов полно…

* * *
        Сказать, что Ящер был в бешенстве - было не сказать ничего. Проклятые ОКОПовцы одним махом увели у него из под носа и столь давно вожделенные им вещи Мрачного Рейдера, и, что было менее важно, но не менее опасно, Кармен Крэйт.
        Когда прекратился ливень, он сразу сообразил, что происходит что-то из ряда вон, и устремился к домику, в котором должна была ждать Кармен, но проклятые размытые дороги не дали ему успеть вовремя. К тому же, когда он подъехал, вся округа была оцеплена, и несмотря на все свои боевые качества, он не рискнул бы связаться с таким количеством народа, моральный дух которых, вдобавок, был на высоте из-за полученных ими ценных призов. Именно поэтому он развернул машину, и отправился к ближайшим транспортникам, которые и переправили его в столицу.
        В текущий момент он сидел, специально не принимая стимуляторы, чтобы спокойно оценить ситуаци, которая, откровенно говоря, выглядела очень паршиво. Кармен была в коме, но зная про интерес ОКОПа, можно было легко догадаться, что ее постараются вывести из нее максимально быстро, и тогда она заговорит.
        Не то, чтобы она слишком многое знала, и могла рассказать, но и известного ей хватило бы с головой, чтобы интерес к нему и его работодателю вырос до небес. Впрочем, о работодателе она не могла сказать вообще ничего, и поэтому следовало обезопасить в большей степени себя.
        Как это ни прискорбно звучало, но с Кармен предстояло попрщаться окончательно.
        Ящеру было даже слегка жаль идти на такие меры, поскольку их отношения его вполне устраивали, но необходимость заставила его забыть про жалость, и сосредоточиться на устранении помех.
        - Сейчас она в Целительском Центре, - рассуждал он, расхаживая по своему дому - а значит, что если ее и охраняют, то охрана минимальна. Долго она там не пробудет, значит времени в обрез… Убирать ее на выходе смысла нет - допрос могут начать как только она придет в себя, так что придется действовать внутри. Плохо. Слишком много народу. Слишком много свидетелей. Сложно добраться и уйти, да и наверняка в Центре стоит плетение, которое просто не пропустит с оружием. В лучшем случае - подаст сигнал, в худшем - просто не войдешь. Значит, надо брать то, что оружием не считается, и действовать исходя из этого. Помимо этого, потребуется отвлечение внимания… Ну об этом уж я позабочусь.
        Сорвавшись с места, он схватил куртку, на внутренней стороне которой было закреплено несколько его любимых ножей, и выскочил за дверь.

* * *
        Посетители "Фантома" никогда не славились буйным нравом, и, поэтому, полиция, в свое время, присвоила заведению статус "три зеор", что означало минимальные проблемы, вкусная еда, и спокойная обстановка двадцать шесть пратов в сутки. Отчасти это было связано с тем, что располагалось оно в деловой части города, неподалеку от мэрии, а отчасти с тем, что владельцем заведения был никто иной, как прославленный дуэлянт Мэнни Мальстрем, чья репутация росла с каждым годом. Здесь всегда шла трансляция разрешенных боев с арены располагавшейся в Гильдии Магического Сыска, а когда таковых не наблюдалось, велась прямая трансляция всех спортивных соревнований по всему миру. Для любителей испытать удачу, был официально открыт тотализатор, который принимал любые ставки, от одного дална, до бесконечности, притом поддержку этого тотализатора осуществлял уважаемый всеми банк "Раут", а это значило, что в случае большой ставки, погашение половины серьезного убытка он мог взять на себя.
        Но, как уже упоминалось, публика предпочитающая это заведение, была довольно спокойной, и тотализатором хоть и пользовались, но он никогда не видел ставок больше, чем месячное жалование.
        Иногда в заведение приглашали кого-нибудь из в меру популярных исполнителей, и это тоже благотворно влияло на бизнес, не создавая чрезмерного ажиотажа, и не нарушая спокойной обстановки заведения.
        Именно из-за такой, спокойной, обстановки, охрана как таковая здесь была "для галочки", и именно поэтому, когда в стеклянную дверь заведения въехал на полной скорости черный "Ибир" без опознавательных знаков, охрана ничего не успела сделать.
        Впрочем, винить их за это особо не приходилось, так как оба охранника находившиеся у дверей были отброшены в сторону машиной, которая задела их скорее по касательной, но достаточно для того, чтобы обеспечить им несколько переломов.
        Раньше, чем посетители смогли сообразить что происходит, из машины вылетела фигура закрывающая лицо маской, через которую можно было различить разве что глаза, и выхватив из под куртки два огромных, по мнению завсегдатаев, ножа, принялась кромсать всех присутствующих.
        Ужас и боль буквально парализовали весех, позволяя резать их совершенно не встречая противодействия, и никто даже и не смел подумать о том, почему он все еще жив, хотя с той скоростью, с которой двигался этот ужасный человек, он мог перебить всех совершенно не затрачивая усилий.
        Наконец, фигура замерла, оценила нанесенные повреждения, и скользнула назад в "Ибир", который практически моментально растворился на ночных улицах.
        Прибывшему уже через сайм на место происшествия патрулю ОКОПа не оставалось ничего, кроме как вызывать Целителей, и поддерживать состояние пострадавших до их прибытия.

* * *
        Роан сидел у входа в палату Кармен, когда началась шумиха.
        - Красный вызов! - сообщала внутренняя система оповещения персонала - Многочисленные жертвы! Ножевые ранения крайней степени тяжести! Всему доступному персоналу собраться для приема и оказания помощи поступающим.
        Следователь задумался, и, ухмыльнувшись, прокомментировал:
        - Ножевые ранения, значит… Вот ты как решил…
        Связавшись с Громом, он коротко бросил:
        - Похоже, что наш подозреваемый хочет добраться до Кармен. Мне нужна поддержка, притом немедленно.
        Ответом ему было короткое, но замысловатое, проклятье.
        - Сейчас будем.
        Роан прервал связь, быстро приготовил несколько боевых плетений, проверил табельный "Шмель", и приготовился ждать. Когда появились бойцы нового отряда быстрого реагирования, они моментально рассредоточились по коридору, который, к тому моменту, совершенно опустел, поскольку весь ночной персонал Центра встречал новых пострадавших при входе.
        - Роан, это точно он? - поинтересовался Гром.
        - Да. Куча пострадавших с ножевыми ранениями. Все в критическом состоянии. Удивлен, что не мертвые.
        - Это не удивительно. С живыми, но ранеными, возни больше.
        Именно в этот момент, из дальнего конца коридора, серебристым всполохом сверкнул нож, который с невероятной скоростью пронесся по воздуху, и вонзился в глаз одному из бойцов.
        Не сговариваясь, Роан и Гром пригнулись, и стали ждать, чтобы не упустить появление цели.
        - Он мне нужен живым - произнес Роан.
        - Мне тоже, - ответил Гром - вот только вряд ли это удастся.
        Еще один нож пронесся по великолепной траектории, и пробил горло второго бойца, после чего, с пугающей скоростью по коридору двинулась мощная фигура их противника.
        Казалось, что для него нет разницы между полом, стенами и потолком. С равной легкостью он бежал отталкиваясь от любой поверхности, попадавшей ему под ноги, и перед ним стремительными, сверкающими, всполохами неслись брошенные им ножи, увернуться от которых не было никакой возможности. За орт преодолев половину коридора, он достиг первого убитого им человека, и, не останавливаясь, он выдернул из глазницы свой нож, лишь для того, чтобы вновь метнуть его в следующего бойца.
        Конечно, подготовленные к бою, бойцы были одеты в броню и защитные плетения, но… Броня была рассчитана на защиту от пуль, и прекрасно зная расположение ее пластин, противник ухитрялся поражать свои цели в стыки между ними. Плетения, направленные на отражение холодного оружия, безжалостно вспарывались, отчасти из-за того, что оружие было изготовлено специально с учетом подобных защитных мер, а отчасти из-за того, что они просто не успевали отреагировать на столь дикую по скорости, массированную атаку, имевшую к тому же, точечный характер повреждений.
        - Забирай ее и проваливай! - крикнул Гром Роану, и тот, видя, что остановить надвигающееся чудовище нет никакого шанса, рванулся к кровати пациентки, одновременно выпуская в противника площадное плетение, которое должно было снизить его скорость.
        К удивлению Нойрама, противник даже не заметил того, что в него что-то было брошено, хотя плетение, несомненно, достигло цели.
        В следующее мгновение, Роану пришлось уворачиваться от нескольких ножей, которые вынудили его отступить от Кармен.
        Выходя на невероятный прыжок, противник оттолкнулся от падающего тела одного из бойцов отряда, и метнул последний, оставшийся в его рук, нож, который пролетел срезая прядку волос с головы Роана, пытающегося закрыть собой свидетельницу, и вонзился ей в самый центр лба.
        В последующей вспышке смешалось все, и выстрелы отряда, и рывок их противника к окну, и исчезновение старшего следователя, вместе с защищаемой им свидетельницей.
        Через мгновение все затихло, и в этой тишине раздался окрик Грома:
        - Не дать ему уйти!
        Однако, когда ближайший из оставшихся в живых бойцов подбежал к окну и взял прицел, единственное, что он смог разглядеть - скрывающийся за поворотом черный "Ибир".
        Возникшая среди палаты Арианна услыхала начинающуюся нецензурную тираду Грома, стоны раненых, и первым делом развернулась к постели пациентки.
        - Гром! - рявкнула она - Где Роан!?!
        - Телепортация! Она ранена!
        Быстро пробежав руками по воздуху над постелью, Арианна нащупала точку входа, и неимоверным рывком подкрепленным почти всеми ресурсами Высшего мага, вновь раскрыла окно перехода, исчезая следом за ними.
        По коридорам раздавались приближающиеся шаги Целителей, и рев схватившегося за голову Грома:
        - Магия!!! Только не магия!!! Ненавижу магию!!!
        Глава 7
        Шелти смотрела на мужа не произнося ни слова.
        - Легко отделались, - буркнул он - всего четверо убитых, и шестеро раненых. Меня не зацепило.
        Она молча отвернулась, и принялась чистить рыбу.
        Гром виновато склонил голову.
        - Ну не мог я тебя взять с собой. Пойми.
        Нож для чистки рыбы замелькал с бешенной скоростью, после чего резко крутанулся в воздухе, и вонзился в разделочную доску.
        - Не пойму!
        Шелти развернулась к супругу, и тот слегка отшатнулся, от проявившейся на ее лице ярости.
        - Не пойму! И не надейся! Мы с тобой проходили через такое, где все остальные бы костьми легли, а мы - зубами дорогу прогрызали и живыми оставались. А тут появляется какой-то тип, и мой собственный муж оставляет меня не у дел! Ты понимаешь, что если с тобой что-то случится, то я себя простить не смогу, за то, что рядом с тобой не была!
        Гром вздохнул. Больше всего он боялся, что его жена примет именно такую, непримиримую, позицию. При наилучшем раскладе, это означало то, что ему придется брать ее с собой в такие драки, в которых он и сам был не уверен что выживет, а при худшем… При худшем, это значило рассказать ей все.
        - Кто такой этот тип? - потребовала ответа Шелти.
        Он лишь покачал головой.
        - Его называют Ящером. Хладнокровный убийца. Быстрый, сильный… Ловкий. Пользуется только холодным оружием. С магией обращаться не может, но она на него и не действует.
        - Как на тебя?
        - Да.
        - Он настолько же силен?
        - Даже сильнее. Быстрый настолько, что когда он на пике, то вполне способен увернуться от пуль. Правда, чтобы так разогнаться ему требуются особые стимуляторы, но я не сомневаюсь, что они у него есть.
        - Слабые места?
        - Только одно. Я не зря сказал, что он хладнокровный. В нем заложено то, что он теряет скорость и ловкость, находясь в холоде, а вот чем теплее в округе, тем быстрее он движется. Его метаболизм уже давно изменился… При нынешнем тепле, он способен разогнать себя почти вдвое, против обычного человека. Правда если он так разгоняется, то почти не способен соображать, но ему и одних рефлексов в такие моменты хватает.
        - Ты… Откуда ты его знаешь?
        Гром прикрыл глаза, всем своим видом давая понять, что он не хочет рассказывать ей об этом, и его лучше не просить.
        - Могу сказать только одно, - сказал он, не открывая глаз - Ящер - это мое прошлое.

* * *
        - Ты совсем спятил?
        - Риа, но я…
        - Кто тебя просил лезть на рожон?
        - Куда?
        - Ты понял, что я имела в виду! Я не смогу выдержать, если это со мной повторится! Я…
        Арианна расплакалась, а Роан, не зная что ему делать с плачущим Высшим магом, обнял ее и замер, боясь отпустить.
        - А если бы я не отправилась следом за вами? - сквозь слезы произнесла она - Если бы опоздала хоть на орт? Ты бы тогда навечно застрял в этом проклятом стазисе, и я бы не знала где тебя искать!
        Роан нервно глянул на стазисное поле, окружающее Кармен Крэйт за долю орта до окончательной смерти, после которой было бы не возможно сделать вообще ничего.
        - Я не понимаю откуда вообще этот стазис взялся… И с чего мы вдруг сюда перенеслись. Я не успевал телепортироваться.
        Арианна начала потихоньку успокаиваться, и, вытерев рукавом слезы, сказала:
        - На Сейса, в свое время Дайрус такое плетение накладывал. Сейс его называл "Последним шансом" на то, чтобы остаться в живых. Накладывается только сильным магом, не обязательно Высшим универсалом, достаточно просто быть сильным магом, но накладывать его надо каждый день в течение года, а срабатывает только один раз. Зато гарантированно переносит тебя туда, куда ты запрограммируешь, главное, чтобы тебя там ждал стазис и маг, способный вылечить.
        Роан огляделся.
        - Но… здесь нет мага. Здесь вообще ничего нет, кроме этого проклятого стазиса в старом, заброшенном доме. Кстати… Как ты меня вытащила из стазиса? Я вообще не думал, что это возможно.
        Арианна, к тому времени уже полностью успокоилась, и смогла привести себя в порядок.
        - Ты бы лучше поинтересовался, как я за вами сюда проскочила.
        - "Раскачала" переход?
        - Ты знаешь про подобную методику?
        - В Службе работал один старый транспортник. Как-то раз, мы гонялись одним некромантом, который довольно ловко ускользнул в последний момент телепортацией. Я готов был волосы на голове рвать, когда тот транспортник на моих глазах нащупал точку перехода и "раскачал" его. Некроманта я тогда поймал, а после этого принялся за расспросы.
        - Понятно. Вот только в этом случае "раскачка" сожрала почти всю энергию, которая у меня была. Пришлось… воспользоваться теми ресурсами, к которым я еще ни разу не прибегала.
        Роан побледнел.
        - Надеюсь, что ты не имеешь в виду "обратный отсчет"?
        Арианна успокаивающе коснулась его плеча.
        - Нет. Я еще не настолько обезумела, чтобы сжигать отпущенные мне годы жизни, чтобы получить энергию. Я воспользовалась душой демона, которую получила когда-то. Ты… Ты и представить себе не можешь, что это такое. Честно говоря, я и сама до сих пор в шоке…
        Роан присел рядом с ней.
        - Расскажи мне - тихо попросил он.
        Высший маг устало посмотрела на него.
        - Попробуй представить, что ты на грани истощения, и вдруг ты получаешь доступ к новым силам. К новой энергии. К целому океану энергии, которым является человеческая душа. И когда ты начинаешь пользоваться ей, ты чувствуешь, как эта энергия протекает сквозь твои пальцы, как ты… Тратишь чужую жизнь. По капле, сжигая все его воспоминания, все ощущения… И в какой-то момент, ты понимаешь, что это совершенно… естественно. Что это совершенно нормально, что ты можешь так тратить чужую душу. Что можешь соткать из нее все, что угодно. Что у тебя хватит энергии на высшую магию, о которой ты слышал один раз в жизни, и никогда не пробовал воспользоваться. Что ты превращаешься в тот самый стазис, из которого тебе надо вытащить человека, который тебе дорог. Что просачиваешься в него слой за слоем, подстраивая всю свою структуру под каждое минорное изменение поля, и окутываешь того, кого хочешь забрать с собой, а потом начинаешь двигаться назад, и потом… Потом, ты вновь должен стать самим собой. И на это ты тратишь, жжешь чужую душу. И это совершенно нормально и правильно.
        Она перевела дух.
        - А потом, когда ты решаешь напоследок зачерпнуть энергии, эта душа сама подсказывает, как правильно это сделать, и… ты впитываешь ее всю в себя. Она сворачивается внутри тебя тугим комком, который постепенно начинает заполнять все, что ты из себя представляешь. Вот только у тебя есть жизнь, которой уже нет у того, чью душу ты впитал, и она растворяется в ней. Постепенно, не сразу… Ты все это чувствуешь, но при всем этом тебе просто все равно, поскольку ты опьянен тем диким количеством энергии, которое навсегда становится твоим, и только твоим.
        Она покачала головой.
        - Если верить моим ощущениям, я сейчас мир могу напополам расколоть, шевельнув мизинцем. Вот только настолько устала, что шевельнуть им не могу.
        Роан сидел обнимая ее.
        - Я не буду говорить, что все будет хорошо. Но я с тобой.
        Он положил ее голову к себе на плечо, и укрыл курткой.
        - Отдохни. А уже потом мы с тобой подумаем обо всех проблемах.
        Его взгляд коснулся ножа, торчащего из лба Кармен Крэйт.
        - И не только о наших.

* * *
        Тимур привыкал к своей новой роли в жизни.
        Новенький кабинет, который не приходилось делить ни с кем, удобная мебель, набор напитков на любой вкус под рукой - все это было, конечно, приятно, но самым приятным ее элементом стал мощнейший деинг, производство который было штучным.
        Первые сутки на работе были чрезвычайно плодотворными. Для начала, он, со своего ноутбука подключенного к упомянутому деингу, взломал, а точнее снес защиту со всех закрытых архивов ОКОПа, после чего принялся полностью менять структуру архивов, попутно занимаясь созданием совершенно иной защиты, принцип которой местным гениям был настолько же чужд, как понятие "компьютерный вирус", которое, после небольшой доработки и легло в основу создания.
        Попутно он продолжил взламывать деинги служащих, и в первую очередь подотчетных ему пятидесяти человек, после чего принялся вызывать их по одному, называя "ламерами", и объясняя, что до внутренней информации добраться не должен никто, а их защиту он проходил даже не задерживаясь.
        Единственный деинг, с которым в этот день он испытал определенную долю затруднений, принадлежал Илиму, который, пока Тимур взламывал защиту, вежливо постучал в дверь, и попросил этого не делать. Разумется, сугубо из принципа, защиту он все равно взломал, но, по крайней мере, она была устроена намного умнее.
        Вообще, работы было много. Свалив переделку структуры архивов на подчиненных, он сконцентрировался на том, что сделал бы на его месте любой уважающий себя хакер, а именно - влез в основные поисковые алгоритмы, которые контролировались стоящим перед ним деингом.
        Спустя полчаса, ругаясь на чем стоял свет, он снес все существующие алгоритмы, чем вызвал глобальный переполох во всем здании ОКОПа, и в течение ближайших трех минут заменил их на свои, разработка которых у него заняла около трех местных месяцев.
        Когда он, наконец, выполз из кабинета, чтобы пойти перекусить, к нему подошел все тот же Илим, и первым его поблагодарил за то, что тот организовал намного более удобный поиск информации, чем раньше.
        - Это еще ничего, - скромно заметил Тимур - когда закончу переделку здесь, мне надо будет по всем региональным представительствам такое же поставить, и настроить, чтобы все одновременно обновлялось.
        Илим задумчиво потер подбородок.
        - Прости, Тммур, а что именно ты делаешь? Я понимаю, что что-то меняешь, но что именно?
        - Я не знаю, сможешь ли ты понять, но могу попробовать объяснить. Видишь ли, у вас всех очень потребительское отношение к тому, чем вы пользуетесь. Вам совершенно не интересно узнать, как все это устроено, и отсюда проистекают все беды.
        Илим открыл было рот, чтобы возразить, но наткнувшись на скептический взгляд Тимура, моментально его захлопнул.
        - Так вот… Вы, например, понятия не имеете о том, что по сути своей, Дайрус даже не разрабатывал концепцию инфосети. Он разрабатывал метод ей пользоваться, и способы доступа, но не создавал ее саму.
        - Это как? - спросил сбитый с толку Илим.
        - Представь себе, что некая масса информации существует сама по себе. Для более понятного образа - создай инфосгусток.
        - Из чего?
        - Из всего, что придет в голову. Неважно, формулы, факты, песни…
        - Но это же бред… Инфосгусток имеет четкую структуру, в которой все укладывается только в определенном порядке. Туда нельзя впихнуть все подряд.
        На лице Тимура, появилось ехидное выражение.
        - Да? Ну хорошо, создай инфосгусток, с визуальными образами. Только идем ко мне в кабинет, я не намерен пока демонстрировать это всему миру.
        В кабинете они уселись, и хакер сделал приглашающий жест, после которого Илим создал требуемое.
        - Прекрасно… Значит, ты говоришь, что туда уже ничего не впихнуть…
        - Да, он имеет закрытую ограниченную структуру.
        Тимур усмехнулся.
        - Кто же вам такой лапши на уши навесил… Смотри.
        Достав ноутбук, он подключился к деингу, и перевел инфосгусток в видеоряд на экране.
        - Ну-ка… "Шоколадная вечеринка" у Ильты? Ладно, давай так. Ты четко знаешь, что туда вкладывал?
        - Разумеется…
        - Хорошо. А теперь смотри, тот же объем инфосгустка, вот только… Раскрой его.
        Илим раскрыл инфосгусток, и перед его глазами повисла надпись - "Добро пожаловать на "Шоколадную вечеринку", после чего он услышал мелодию, которая стала музыкальным сопровождением всей вступительной части, но он был готов поклясться, что ничего подобного он туда не вкладывал.
        - Как?
        - Не такая уж эта структура закрытая и ограниченная. Та же ерунда и с инфосетью. Объем информации существует сам по себе, и к нему нужно лишь подключиться и правильно выделить алгоритмы для того, чтобы найти нужное. Дайрус был умницей, он нашел простейший способ - для вас, разумеется. Магия. У вас все буквально ей пропитано, и вы не понимаете, что магия сама по себе и несет ту информацию, которая есть по всему миру. Когда вы делаете архив, вы просто ее упорядочиваете, чтобы вам самим проще было с ним работать. Это как взять кучу записок на бумаге, и разложить в удобном порядке, чтобы разум запомнил, где что лежит, чтобы можно было быстро найти. А то, о чем вы не знаете, оно остается за пределами стола. Может на полу, может в шкафу, но вы не знаете где это, и поэтому создаете алгоритм поиска. Самый простой вариант, тот которым воспользовался Дайрус. Раз есть в мире объем информации, то наверняка он востребован людьми. Раз один профессионал уже расположил для себя бумажки на столе, то другой этого может не делать, ему достаточно просто посмотреть на этот стол, то есть воспользоваться уже созданным,
чужим алгоритмом расположения. А алгоритм поиска - простой. Проверить, есть ли это у кого-нибудь.
        Илим медленно кивнул.
        - Кажется, я начинаю понимать… Все сводится к тому, как ты ищещь. Так что, можно найти все, что угодно?
        - Да. Твоему боссу уже намекнули на то, что существуют глобальные алгоритмы поиска, которые Дайрус создал для себя. Ему их назвали "изнанкой инфосети", вот только на деле - никакая это не "изнанка". Это просто выстроенные по другому алгоритмы.
        - Постой, ты хочешь сказать, что к инфосети может подключиться кто угодно, и найти что угодно? Даже самую старательно закрытую информацию?
        - Начинаешь понимать. Но не до конца. Проведу аналогию. У тебя есть драгоценности, которые ты хочешь сохранить.
        - Я положу их в сейф.
        - Верно, возведешь вокруг них стены. Когда ты делаешь закрытый архив, то ты точно также выстраиваешь стены вокруг части информации, однако и дверь ставишь, чтобы можно было самому до нее добраться. Верно?
        - Верно. И запираю на ключ.
        - Правильно. Так вот, можно найти алгоритмы, которые как таран разнесут стену. Можно долго и усиленно ковыряться отмычкой в замке, чтобы открыть дверь потише…
        - А можно взять сам ключ…
        - Или сделать с него дубликат, и тогда ты даже не узнаешь о том, что у тебя кто-то побывал. Как я подозреваю, у Дайрус были не только поисковые алгоритмы, но и вот такая "делалка дубликатов ключей". Скорее всего в связке с поисковыми, чтобы найти архив, послать запрос на поиск ключа, снять копию и применить.
        Илим потрясенно смотрел на собеседника.
        - Как ты до этого додумался?
        - До этого додуматься было несложно. Куда сложнее было понять, как же у вас тут все устроено. Я штук сто вокслеров и деингов переломал, пока не понял, что единственная их "настоящая" часть - это кристаллы, которые обеспечивают доступ к инфосети.
        - В каком смысле "настоящая"?
        - В прямом. Это их сердце. Это и операционная система, и поисковые алгоритмы… Все дело в них. И если получить к ним доступ, то можно их изменить. Саму "операционку" я трогать не стал, смысла нет, а вот с алгоритмами начал играть. В моем мире я довольно неплохо программировал на разных языках, но здесь… Понять что доступ через кристаллы, это половина дела. Вторая была в том, чтобы понять как их программировать. Пришлось действовать на ощупь, но все свелось к безумно банальной, и крайне сложной штуке.
        - Какой? - затаив дыхание спросил Илим.
        - К двоичному коду. Правда, чтобы работать с ним хватает и мизерных мощностей, но вот чтобы считать его и перевести на мой ноутбук - пришлось с головой уйти в изучение кучи вещей. А у вас, как нарочно, бумажных книг практически не осталось. В общем, действовал строго научным методом "тыка". Перепробовал все, пока не додумался подавать двоичный сигнал на контакты разъема, чтобы он возвращался с откликом. Приходится теперь тратить время на то, чтобы послать сигнал, получить отклик, перевести все в нужный формат, просмотреть и изменить, после чего послать все измененное в обратную сторону. Хорошо еще, что у моего ноута мощность приличная, а то ждать бы пришлось по нескольку часов.
        - А с защитой как ты так быстро расправляешься?
        - Я тебя умоляю… Вашу защиту один раз взломаешь, и уже понимаешь, что и как. Дальше пишется программка, которая перебирает несколько вариантов противодействия, и запускает нужный. Я пока столкнулся только с двадцатью защитами, которые с наскока "не по зубам" оказались. Твоя - одна из них. А остальные - типовая фигня. У Тейлона, правда, неплохая была. Целый прат с ней возился, пока понял что и как.
        Илим долго молчал, после чего, наконец, скажал:
        - Я правильно понимаю, что ты можешь влезть в любую информацию в инфосети, и изменить ее?
        - В теории. На практике - для этого надо жить информацией. Быть ей самой. Состоять целиком из двоичного кода, или, хотя бы, мыслить им. Думать не фразами и образами, а цепоцками нулей и единиц. Иначе - это занимает уйму времени.
        В этот раз обдумывание было еще более долгим, пока, наконец, личный аналитик Нойрама Роана не произнес:
        - А зачем тебе все это?
        Тимур усмехнулся.
        - По двум причинам. Первая заключается в том, что всю вашу информацию несет магия, и воздействуя на нее, можно, в теории, добиться магического воздействия, а ты даже не представляешь, насколько паршиво не быть магом в мире магов. Вы, конечно, на бытовом уровне, скрасили существование тем, кто лишен магии, чтобы они не чувствовали себя чересчур ущербными, но все равно, если ты не маг - ты ущербен.
        - А вторая?
        Он пожал плечами.
        - Мне было скучно.
        Глава 8
        Когда Арианна проснулась, Роан гремел на кухне, пытаясь что-то приготовить.
        - Помощь нужна? - поинтересовалась она.
        - Не откажусь. Судя по всему, в последний год здесь точно никто не появлялся, и припасы, мягко говоря не слишком хороши.
        Она поднялась с кровати, на которую он ее уложил, и направилась на кухню.
        - Ты выяснил где мы?
        - Да. В старом доме, где жила семья Крэйт. Кстати, аккуратнее, системы безопасности действуют до сих пор.
        - Спустя столько времени?
        - У них подпитка от предмета веры.
        Арианна понимающе кивнула.
        Осмотрев продукты, она не рискнула что-то готовить, и отправила все прямиком в уничтожитель.
        - То есть мы останемся голодными?
        - Придется. Ничего, будет стимул побыстрее закончить. Ты, в принципе, можешь отправляться и не ждать…
        - Не выйдет. Ты меня отсюда не спровадишь. Если тебе не удастся вернуть ее с того света, то у меня будет мало времени на изъятие памяти. Кстати, можешь попутно выяснить кто накладывал на нее этот "Последний шанс"?
        - Только если раньше сталкивалась с работой этого мага. Я, вообще-то, не одна из ваших экспертов, и у меня нет под рукой базы по аурам.
        - Жаль. Но, что делать. Ладно, пусть мы и без еды, но тергон я, по крайней мере, заварил.
        Он протянул кружку от которой шел пар, и взял вторую такую же.
        Неторопливо потягивая бодрящий напиток, Арианна осматривала помещение.
        - Значит здесь проходило детство Ильты…
        Роан тихо кивнул.
        - Наверху комната которая явно принадлежала ей. Если хочешь, можешь подняться и посмотреть.
        - Может потом. Впрочем, догадываюсь, что не увижу там ничего, что могло бы принадлежать маленькой девочке.
        Нойрам пожал плечами.
        - Это как сказать… Разорванная пулями мягкая игрушка, если не ошибаюсь харра, подойдет?
        Арианна улыбнулась.
        - У меня в свое время была такая. Правда свою я не расстреливала, а вскрыла кухонным ножом. Очень уж было интересно, что у нее внутри. А когда увидела, что ничего особо интересного там нет, то сама залатала дыру, пока мама не узнала. Можно сказать, что с этого и началась карьера Целительницы.
        Роан рассмеялся.
        У меня не было любимых игрушек, зато был старший брат, который любил таскать мои сладости. Каждый раз я ставил на него какую-нибудь ловушку, и всеми возможными способами пытался уличить его… Тоже, можно сказать, что следователем стал с самого детства.
        - Я и не знала, что у тебя есть брат…
        - Был. Потом он стал таскать не только конфеты. Пошел по кривой дорожке, и исчез. Я так и не смог найти его следов.
        - А твои родители? Они живы?
        - Да, живы. Живут себе спокойно в Надоре, нежатся на солнышке, и наслаждаются заслуженным отдыхом. Отец, периодически, развлекается игрой в карты, мать… Честно говоря, не знаю. Раньше любила спорт, но я ее уже давно не видел.
        - Мои тоже живы. Отец в бизнесе, мать себя считает хранительницей наследия нашего рода и семейного очага. Она была довольна, когда я стала Логиком, как она, а отец был счастлив, когда я заняла место в Совете. А потом, когда все в жизни закрутилось, и я отступила от пути Логика, мать не простила. Их дом для меня запретная территория теперь. То есть нет, если я приду, они будут вести себя так, как будто я любимая дочь, но при всем этом… Я уже не буду чувствовать себя так, как будто это мой дом и моя семья. Хотя, если матери не будет, то я с радостью повидаюсь с отцом. Он меня действительно любил.
        Она допила тергон, и, ведомая привычкой, отправилась мыть кружку. Роан поднялся со своего места, и подошел к ней.
        - Как ты?
        - Ты имеешь в виду не хочу ли устроить глобальный катаклизм из-за переполняющей энергии, или не собираюсь ли устроить какую-нибудь глупость из-за того, что сжигаю чужую душу?
        - Оба варианта.
        - Нет, ни то, ни другое. Зато теперь я стала лучше понимать демонов.
        Он облокотился на столешницу.
        - Я тоже кое-что смог понять. Про того, кто лишает людей душ.
        - И что же?
        - Что мы неправильно подходим к вопросу. Может дело вовсе не в том, что он забирает души ради энергии? Может он хочет "выжечь" что-то из их жизни? А остальное - только побочный эффект? Ряд неудач, ради какой-то совершенно иной цели? Когда вернемся, я попрошу Илима и Тимура перепроверить жизнь каждой жертвы до мелочей. Кстати, интересно, как они там…
        Арианна покачала головой.
        - Тебя нет на работе меньше суток, а ты уже готов землю рыть, чтобы узнать последние новости. А почему не свяжешься по вокслеру?
        - Здесь слепое пятно. Ни вокслер, ни деинг не работают. Хотя, вполне возможно, что это просто экранировани.
        - Такое можно устроить?
        - Если это место им подбирал Дайрус, то я не удивлюсь, если это реально. Он знал о своих изобретениях намного больше, чем рассказал всем.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Ты когда-нибудь слышала об "изнанке" инфосети?
        - Нет. А такое существует?
        - Если верить Сейсу, а у меня нет оснований не верить ему, то - да.
        Арианна пожала плечами.
        - Почему бы и нет. В конце концов, нельзя быть Высшим универсалом, и не накопить секретов, а уж Дайрус был полон ими как никто.
        - Значит у тебя тоже есть секреты?
        Она с улыбкой посмотрела на Роана.
        - Дайрус, в свое время, считал меня самой загадочной женщиной из всех, кого он знал. И он был прав. А теперь, извини. Я пойду и займусь пациенткой. Не путайся, пожалуйста, под ногами.
        Пройдя в комнату, где на столе располагалась Кармен, Арианна принялась внимательно исследовать стазисное поле, и пришла к выводу, что оно подогнано очень плотно, как будто по размеру тела. Это сильно упрощало ее задачу - достаточно было не прикасаться к полю, чтобы не иметь с ним проблем, и в то же время рукоять ножа возвышалась над полем, что означало, что его можно относительно легко извлечь.
        Слегка размяв шею, она уперлась в поверхность стола, и взявшись за рукоять, принялась тянуть ее вверх. Нож не шевелился, отчасти сдерживаемый соприкосновением с костью, отчасти - из-за стазиса, но когда она, рассердившись, перестала тянуть и резко рванула его, он все-таки поддался и покинул рану.
        - За мгновение до смерти… - пробормотала она, и принялась за диагностику повреждений.
        Закончив с диагностикой, она прикусила губу. Стазис неимоверно мешал при работе, и хоть она и понимала как его отключить, но был шанс, что при легчайшем движении ее пациентка перейдет тот порог, на котором она застыла.
        - Не дождешься, мерзавец. Мои пациенты не умирают.
        Она зачерпнула энергии из покоящейся внутри нее души, и стала погружаться в стазис. Слой за слоем. Неторопливое движение, которое со стороны выглядело так, будто она застыла.
        Когда она коснулась раны, натренированное годами сознание само сформировало энергетическую стяжку, которая, подобно легчайшему материалу принялась перекрывать поврежденные ткани, формируя новые.
        Даже в обычных условиях эта работа требовала предельной концентрации, и только лучшие Целители могли позволить себе тратить такое количество энергии, и прибегать к такому лечению, да и то, шесть из десяти сдались бы в процессе, и воспользовались чем по проще. Материалиция новых клеток плоти ни шла ни в какое сравнение с простой регенерацией, которая, по сути, была лишь локальным подстегиванием клеточного деления.
        Время шло, и поглощенная работой Целительница не могла сказать, сколько же она стоит вот так, материализуя каждую поврежденную клетку.
        Наконец, когда невосстановленной остась шиь полоска кожи, она убрала руки из стазиса, и отключила его.
        - Роан!
        - Да?
        - Она будет жить.
        - Хорошо. А теперь, не будете ли вы так любезны, господин Крэйт спрятать ваш шейзар? Тогда я пожалуй забуду про то, что видел эту модифицированную версию. Кроме того, во-первых, я глава отдела расследований ОКОПа, и могу и сам разобраться с вами раньше, чем вы охнуть успеете, во-вторых, перед вами член Совета Арианна Дебаф, которая только что спасла жизнь вашей дочери, и стрелять в нее было бы, по меньшей мере, невежливо, а в-третьих, если вы все-таки ухитритесь меня ранить или убить, можете быть уверены, что она вам этого не простит.

* * *
        Когда стол был накрыт, Арианна с удовольствием впилась зубами в лежащий перед ней на тарелке кусок мяса. Голод действительно был лучшей приправой из всех, а в этой глуши, куда их волей судьбы занесло, можно было совершенно не заботиться о куче формальностей.
        - Еще раз извините, - сказал Ортега Крэйт, приглаживая свои седые волосы.
        - После того, как вы спасли нас от голодных обмороков, - сказал Роан - можете быть уверены в том, что мы не питаем к вам ничего, кроме самых положительных чувств. Ортега, как вы ухитрились влезть во все это? Я имею в виду, вы же были прекрасным полицейским. Я видел ваше дело, восемнадцать наград, больше двухсот арестов…
        Ортега пожал плечами.
        - Однажды, я поймал воровку и влюбился. Мало того, что я не сдал ее властям, так еще и стал с ней встречаться, а потом женился. Мне все говорили, что я хлебну с ней горя, но я не верил. Потом родилась Кармен, и я полностью переключился на ребенка, а нашим достатком занялась Делана. Перед тем, как переехать сюда, она ухитрилась во что-то ввязаться. Во что-то такое, что сам Клауд решил позаботиться о нашей безопасности. Я не знаю подробностей, да и не интересны они мне были. Мы переехали сюда, и позже здесь должна была родиться Ильта, но что-то пошло не так. Жена тогда полностью обезумела. Она винила во всем Клауда и всех Высших магов, кричала, что сживет со свету их всех. Иногда куда-то надолго пропадала, потом возвращалась… А я - просто занимался моей девочкой. А потом, она родила. Поймите правильно, мы оба знали, что отец Дельфы не я, и это нас тоже не сближало, но… Я не мог ее оставить. Я все еще ее любил, несмотря ни на что, а у нее в голове была одна лишь месть.
        Он вздохнул.
        - Честно говоря, когда Делана и Кармен пропали, я, в какой-то мере, вздохнул с облегчением. За дочку, конечно, волновался, но не так чтобы слишком, в конце концов, на столе же она не появлялась…
        - Так это вы установили на ней плетение?
        - Да, я. Только на ней из всей семьи.
        - Но ведь вы не могли бы вылечить ранения такой сложности, - вмешалась Арианна - на что вы надеялись?
        Ортега пожал плечами.
        - Если бы это потребовалось, я бы нашел способ заручиться помощью Высшего мага, или Целителя высокого ранга. У меня остались кое-какие вещицы, из принесенных Деланой.
        Роан, прожевавший тем временем очередной кусок, вновь вступил в разговор:
        - А что же на счет недавних событий? Вы как-то замешаны во всем этом?
        - Я пытался их отговорить, - буркнул Крэйт - и если бы жена не надавила на дочку, то мне бы это удалось. Кармен всегда меня слушалась, когда ее не было рядом.
        - Да, но как это все началось?
        Ортега вздохнул, сунул в рот какие-то листья, и принялся их пережевывать, после чего сплюнул на пол, и сказал:
        - Дело было так…

* * *
        - Уважаемая госпожа Крэйт, я понимаю, что это несколько не в ваших правилах, но я хотел бы встретиться с вами, чтобы обсудить очень крупный заказ. Работа предстоит большая, и вам придется очень точно следовать моим инструкциям, которые я не могу передать на этом кристалле. Если вы согласны, то я хотел бы встретиться с вами на вашей территории. Насколько мне известно, это самое защищенное от утечки информации место, которое только можно предположить. Речь идет о сумме в семь знаков.
        Делана отвернулась от изображения говорящего, и поинтересовалась у дочери.
        - Ну? Что думаешь? Возьмемся?
        Кармен не отрываясь смотрела на проекцию заказчика.
        - Кармен!
        - Да, мам? - встрепенулась она.
        - Я спрашиваю, будем ли мы браться за такую работу.
        - Да. Обязательно.
        Я покачал головой. Каждая большая работа Деланы была большой кучей проблем, сваливающейся на головы членов этой семьи, но с другой стороны… Я видел лицо своей дочери, когда она увидела заказчика, и не мог пойти против этого. Сочтя самым мудрым промолчать, я удалился в комнату.
        На следующее утро у нас на кухне сидел гость, который обговаривал с женой кучу условностей.
        - Не волнуйтесь, оборудование и снаряжение мы вам предоставим. Не в наших правилах оставлять исполнителей без поддержки.
        Говорящий был высок и намного крупнее, чем можно было оценить по его проекции. Меня посетила странная мысль, что он крупнее всех, кого я видел, даже больше чем временный напарник Дельфы. Однако, при всем этом, во всех его движениях сквозила неприкрытая угроза, и мой опыт полицейской работы подсказывал, что этот человек представляет собой самое опасное существо, которое я когда-либо видел.
        И моя дочь смотрела на него восхищенными глазами.
        Все мои инстинкты кричали о том, что его необходимо обходить стороной, но взгляд моей дочери, который я уже и не думал когда-нибудь увидеть, давал мне понять, что инстинктам надо велеть заткнуться.
        - Честно говоря, - возник на краю сознания голос Деланы - я не уверена, что мы пойдем на все это. То есть найти несколько схронов, и добыть предметы из частных коллекций - это пожалуйста, но то, о чем вы просите еще…
        Голос гостя стал вкрадчивым.
        - Подумайте хорошенько, госпожа Крэйт. Пройдет всего несколько лет, и все изменится. Вы будете не только богаты, это, в конце концов, мелочь, но и сможете рассчитаться со всеми Высшими магами, а попутно подготовите все к появлению того, кто полностью изменит все порядки. Как вы думаете, большие люди забывают тех, кто им помог подняться?
        - Вообщето, им такое свойственно - резонно заметила Делана.
        - Как бы то ни было, засилье правления Высших магов уйдет в прошлое. Мы можем даже гарантировать вам, что в случае успеха, вы сможете лично расправиться с любыми из них по вашему выбору.
        - Никто не может дать таких гарантий - жестко ответила она.
        - Мы можем. Все дело в том, что Высшие маги - это очень большая помеха на пути. Многие из них, даже не входящие в Совет, это та язва на пути развития мира, которую надо выжечь. Нам все равно, кто это сделает, нам важен результат. Подумайте. На кону стоит намного больше, чем просто месть Высшим. Ваша младшая дочь уже заняла свое место в истории, а сейчас я предлагаю то же самое и всей остальной вашей семье. Подумайте, но недолго, иначе я обращусь к другим.
        С этими словами гость поднялся, и направился к двери.
        - Постойте. Я приподниму защиту, чтобы вы могли телепортироваться.
        - В этом нет нужды. Я не способен к магии. И это одна из причин, для прощания с теми, у кого ее переизбыток.
        Он открыл дверь, и Кармен сорвалась с места.
        - Я вас провожу.
        Когда они оба скрылись за дверью, Делана увидела, что я стою на лестнице.
        - И давно ты здесь стоишь?
        - Достаточно, чтобы услышать то, что тебе предложили поучаствовать в войне против Совета. И я надеюсь, что у тебя хватит мозгов не ввязываться в это дело. По крайней мере я точно не собираюсь в этом участвовать. Ты его не знаешь, ты не знаешь почему ему все это надо, ты не знаешь даже как его зовут.
        - Он назвался Ящером. И то, что он предлагает вполне реально устроить.
        Я покачал головой.
        - Мы не настолько молоды, чтобы ты и дальше лазила по стенам добывая артефакты и обчищая сейфы. А то, что он предлагает - это вообще самоубийство. Тебя хотят сделать белой птицей в черной стае, и он то в любом случае останется в стороне, а вот все удары придется терпеть нам.
        Делана покачала головой.
        - Ты прав. Мы уже не молоды. Но я предпочту гореть ярко и сгореть быстро, чем медленно угасать.
        - А я предпочту жить и радоваться каждому орту рядом с нашей дочерью. Не смей тянуть ее за собой. А сама… Делай то, что сочтешь нужным тебе. Только помни, он - опасней любого. Дайрус, которого ты так ненавидишь мог втравливать тебя в истории, но никогда бы не допустил твоей смерти, а этот тип… Он втравливает тебя в игру, которая будет вестись за этой гранью. Там любая ставка может принести смерть, и всей твоей ловкости не хватит на то, чтобы все время от нее уворачиваться.
        - У меня тоже есть мозги, и я не намерена следовать только его указаниям!
        Я усмехнулся.
        - Тогда ты точно проиграешь и погибнешь. Ты никогда не была стратегом, лишь тактиком.

* * *
        - А этот Ящер, он еще появлялся? - поинтересовался Роан.
        - Да. У них с Кармен закрутился роман, и она была счастлива. Только поэтому я его терпел. Только из-за ее счастья.
        - Вы сможете дать его описание? Может портрет? Снимок ауры?
        Ортега ееторопливо прошелся по дому, порылся в ящиках, и достал информационный кристалл.
        - Все, что у меня есть по нему - здесь. Это он хртел убить мою девочку?
        Роан кивнул.
        - Похоже, что так.
        - Тогда будьте добры, когда вы его встретите, не пытайтесь его арестовать. Просто убейте. Это будет безопасней для всех. И для нее в том числе.
        Он повернулся к Арианне и продолжил:
        - Я понимаю, что не имею права просить вас об этом, но не могли бы вы вывести мою дочь из комы?
        - Я и так собиралась это сделать. Нам надо допросить ее.
        Ортега медленно кивнул.
        - Я понимаю, что вы вытаскивали ее с того света не просто так, и вам нужна информация. Не буду вам мешать.
        Он собрался подняться наверх, когда Арианна спросила:
        - А почему вас здесь не было, когда сработал стазис?
        Бывший полицейский остановился, посмотрел на нее, и с улыбкой ответил:
        - Я выслеживал ваш обед. Я ведь больше не работаю, у меня нет жены, а единственную дочь носило неизвестно где. Надо же как-то заботиться о пропитании.
        Глава 9
        Ворвавшись в свой кабинет, Нойрам, к своему удивлению, увидел в нем не только Илима, но и Тимура, корпевшими над какими-то функциями.
        - Патрон? - вежливо произнес Илим.
        - Где вас носило? - менее вежливо поинтересовался Тимур.
        - Позже, - ответил он разом на все вопросы, и перекинул информационный кристалл своему помощнику - вот вся информация по человеку устроившему ту бойню, свалку в Целительском Центре, и убившему наших людей. Где Гром?
        - Тренируется вместе со своим отрядом.
        - Пусть заканчивает тренировку и бежит сюда. Тимур, как у вас дела?
        - Отдел занимается перестраиванием наших архивов, защиту в инфосети я укрепил лично, полностью обновил все в региональных представительствах, и связал их архивы с нашими для полноты картины. Сейчас кое-что разрабатываю из дополнительных мер, чтобы мы не просто могли обнаруживать попытку к нам влезть, но и "вешали" на ломщика "маячок", который бы отслеживал его местонахождение в момент любого обращения в инфосеть. И еще, мне надо с вами поговорить.
        - Позже. Какие еще новости?
        Илим вздохнул.
        - На окраине Далахаса найдена девятнадцатая жертва без души. Информацию я вам переслал.
        Роан вскинулся.
        - Берите все эти девятнадцать жертв, и проверяйте все что можете по нечетким совпадениям. Между ними должна быть связь, и я предполагаю, что незадолго до моментов похищений. Проверяйте все подряд, и если хоть где-то что-то заметите, мигом ко мне.
        Илим неторопливо поднялся, и подошел к нему.
        - Патрон, у вас все в порядке? Я вижу на вас ту же рубашку, что и два дня назад, вы осунулись, явно мало спали, да еще и не сделали ничего из того, что делаете всегда по приходу на работу? У вас даже усы в неухоженном состоянии.
        Нойрам провел рукой по усам, поморщился, и ответил:
        - Кармен Крэйт вышла из комы и я ее допросил. Так что у нас есть информация, чтобы работать, а тот, кто пытался ее убить свято уверен в том, что ему это удалось, и она ничего нам не расскажет. Давайте же, ребята, найдем этого гада.
        Илим и Тимур переглянулись.
        - Продолжим позже - решил Тимур, и направился из кабинета.
        Роан огляделся.
        - Так… Пожалуй ты прав. Надо привести себя в порядок, а то мало ли кто придет… Через полпрата вернусь. И… закажи еды, а то я и не ел все это время толком.
        Он ушел телепортом, а Илим, покачав головой, принялся выполнять полученные распоряжения.
        - Судя по всему, - задумчиво произнес он - эти два дня у патрона прошли бурно.

* * *
        Ящер сидел, размышляя о сложившейся ситуации.
        До срока, когда он должен был управиться со всей подготовительной работой оставалось не так много времени, и если в отношении криминала все двигалось так, как и должно было, то в остальных вопросах ситуация оставляла желать лучшего.
        Для начала, семья Крэйт не успела выполнить всего, что было для них запланировано. Статус Совета оставался неизменным, и доверие народа хоть и поколебалось, но, все-таки, оно все еще было велико, а для того, чтобы все планы стали реальностью был необходим хаос, причем сопряженный, отчасти, именно с падением доверия к Совету.
        Теоретически, все это можно было устроить, но требовались эффективные рычаги воздействия. Проскочила шальная мысль о том, чтобы устроить единовременную гибель всех членов Совета, но эту идею он отмел сразу. Слишком много мишеней и неучтенных факторов. Сделать все самому неудастся, а полагаться на сторонних исполнителей нельзя.
        Кроме того, в дело вступали еще два фактора. Первый был простой - он "засветился" перед ОКОПом, и они наверняка его ищут, а с учетом того, что людей у них много - рано или поздно найдут. Придется устроить еще одну бойню, и не факт, что они не придумают что-то новенькое, что будет весьма неприятным сюрпризом.
        Вторым фактором было то, что он встретился с Громом раньше, чем ожидал. Конечно тот не показал всего, на что способен, но эта встреча не укладывалась ни в одну схему.
        Они оба изменились за прошедшее время, но в чем-то остались все теми же. Он был быстрее, сильнее, а Гром… Гром все так же был умнее. Наверняка он и в ОКОП пошел работать только для того, чтобы иметь доступ к самой свежей информации, и расставить ловушку, в которую надеется заманить своего самого близкого врага.
        - Ладно, братец, раз ты у нас подался в командные игроки, - произнес Ящер - то и у меня найдется команда, которую я выставлю на поле. В конце концов, ты сам всегда говорил, что фактор силы состоит в том, что если сила у тебя имеется, то ты стремишься ее использовать. Будет приятно обернуть твои же слова против тебя. А пока этого не произошло, я навещу твою семью и друзей. Уменьшим их количество, и ослабим тебя, а уже потом займемся Советом.
        Он поднялся, и направился к человеку, который уже доказал свою пользу тем, что доставал всегда первосортную информацию. Странный парень, по имени Тимур, единственный, кто мог уничтожить любой след в инфосети.

* * *
        В заведении Диггов было настолько шумно, что Оллет, увидев Грома, просто махнул ему в сторону VIP-кабинета, даже не пытаясь поздороваться.
        Поступь бывшего наемника была тяжела, как будто дополнительный груз ситуации тяжелым бременем лежал на его плечах.
        Пройдя в кабинет, он налил себе полный бокал вальца, и залпол выпил его, после чего сел в кресло, едва не продавив его, и принялся ждать.
        Спустя пять саймов, в кабинет вошел Оллет.
        - Отдыхаешь? - поинтересовался он.
        - Вроде того. Я столкнулся на задании с Ящером. Погибли люди.
        - Из-за тебя, или из-за него?
        - Из-за него, разумеется. Хорошие ребята и бойцы. А потом, Шелти решила со мной поговорить… Оллет, я никогда не просил о серьезной помощи, и, видит Око, не раз помогал тебе в разных ситуациях. Я пришел просить вернуть долг.
        Оллет спокойно опустился в любимое кресло.
        - Чем я могу тебе помочь, друг мой?
        Гром потерянно посмотрел на него.
        - Я… Я не знаю. Мне нужно хоть что-то. Хоть какой-то способ все остановить. Остановить его, остановить себя… Уберечь всех от нас.
        Оллет помолчал, обдумывая варианты.
        - Помнится, лет двести назад я предложил способ. Способ, который прекратит это все.
        Гром покачал головой.
        - Он все так же нереален. Нам не восстановить события бывшие в Морфате. И нет ничего, что могло бы нам помочь. Не осталось никаких документов с той поры. Не осталось никаких свидетельств.
        Оллет покачал головой.
        - Так не бывает. Ничто не исчезает бесследно. Вещи, которые были там - хранят память о событиях. Нам надо только найти подходящую вещь, и "разговорить" ее. Помнишь, когда-то ты сам сформулировал первый закон тауматургии?
        Гром усмехнулся.
        - Я этого не помню, но я его знаю. Все, что касается чего-то, оставляет свой след. Ты всерьез веришь в то, что тебе удастся восстановить цепь событий?
        - Да. Может не с одного предмета, а с нескольких, но это реально.
        Гром покачал головой.
        - Они же прокляты…
        Дигг рассмеялся.
        - Что мне еще одно проклятие? На мне и так уже висит одно. Кроме того, я, все-таки, Высший маг. Неужели ты думаешь, что я не постараюсь нейтрализовать что-то враждебное? Раздобудь предметы, и я найду способ.
        Гром хмуро посмотрел на него.
        - Далеко ходить не придется. Они в хранилищах ОКОПа. И, похоже, что Ящер искал их.
        В этот момент вокслер Грома ожил, и он получил приказ немедленно вернуться на работу.
        - Мне пора. Я… Я подумаю, что можно будет сделать.

* * *
        Когда Гром прибыл в офис ОКОПа, его ждала невиданная активность. Весь его отряд изнурял себя транировками, по коридорам сновали оперативники, донесения поступали каждый орт, а его самого вызвали в кабинет Нойрама.
        - Что происходит? - поинтересовался он у Илима.
        - Получили информацию о том типе, с которым вы сцепились в Центре Целительства. Прорабатываем ее и ищем. Эта сволочь от нас не уйдет.
        - Где Шелти?
        - Отводит Арсина, чтобы за ним присмотрели, и присоединится к нам.
        - Мне надо…
        - Позже. Сейчас к патрону.
        Войдя в кабинет Нойрама, Гром почувствовал себя неуверено.
        - Гром! - радостно приветствовал его Роан, сидевший за деингом - Ты то мне и нужен. Ты и твои ребята, которые встречались Ящером, могли что-то заметить, чего не заметил я. В конце концов, у тебя боевого опыта больше. Есть какие-нибудь соображения, как нам поймать эту сволочь?
        Гром, без приглашения, опустился в кресло напротив, и вздохнул.
        - Мы не будем его ловить.
        Роан терпеливо вздохнул.
        - Гром, нам дали очень серьезную информацию. У нас есть все, и снимок ауры, и его внешность, и свидетельства того, что за ним стоит кто-то очень серьезный. Нам нужно его поймать и разговорить. Так что перестань артачиться. Я понимаю, что он убил твоих людей, и вы не хотите с ним снова связываться…
        - Вы не понимаете. Ребята, как раз, хотят его прикончить. Но мы его не будем ловить. Если хотите нейтрализовать его, нам не нужно его ловить. Нужно дать мне допуск к вещам Мрачного Рейдера.
        Нойрам выглядел заинтригованным.
        - И как же то, что ты получишь к ним доступ его нейтрализует?
        - Пока не могу сказать.
        - Значит, пока я не смогу дать такой допуск. Как мне кажется, ты разбираешься в ситуации лучше чем мы все. Будь так добр, просвети…
        Пойманный в ловушку собственных слов, Гром вздохнул.
        - Роан, вы меня знаете. Я никогда не стал бы делать что-то, что не было бы необходимо. Я прошу вас поверить мне, и дать доступ в хранилище.
        - Извини, но пока ты не скажешь в чем дело, я не имею права.
        - Если мы будем ловить его, будут трупы. Много трупов. В том числе и гражданских, которые не подписывались на такую судьбу. Вы хотите этого? Я предлагаю вариант, который сведет количество жертв к минимуму.
        - Я пока не услышал в чем именно он заключается. И, извини, конечно, но действовать в слепую я не имею права. Вдруг ты ошибаешься, и все вовсе не так, как ты предполагаешь?
        Взгляд Грома заметался.
        - Роан, я готов умолять вас. Не заставляйте меня рассказывать. Доверьтесь мне.
        - Нет.
        Вздохнув, Гром положил на стол жетон сотрудника ОКОПа.
        - Вы не оставляете мне выбора. Я должен предупредить вас, что собираюсь в частном порядке проникнуть в хранилища, чтобы получить доступ к вещам Мрачного Рейдера, и прошу не чинить мне препятствий, чтобы не пострадали люди. Со своей стороны, я намерен свести ущерб от моего вторжения к минимуму.
        Роан усмехнулся.
        - Ты хоть понимаешь, что через пять саймов, вещи будут перевезены в другое место, а тебя транспортируют на другой конец мира, под строгий арест, как человека признавшегося в том, что он планирует совершить преступление, которое может поставить под угрозу население всего мира? Я не понимаю, почему ты так ведешь себя, Гром. Поыему ты просто не расскажешь?
        Гром посмотрел на ошарашенного Илима, на Роана, терпеливо сложившего руки в ожидании, и выдохнул:
        - Пяти саймов мне хватит.
        Он рванулся в направлении двери, сбивая с ног аналитика, проломил дверь своим весом, и устремился по коридору.
        Набрав скорость, он отшвыривал с дороги всех, кто попадался на его пути. Охрана, и оперативники, еще не знавшие об изменении ситуации, начинали подозревать неладное, уже после того, как он проносился мимо них.
        Пробежав до конца коридора, Гром метнулся в сторону лестницы, игнорирую лифт. Лифт, это ловушка. Прервать подачу питания не сложно, и он окажется заперт в коробке без возможности маневра.
        Пока он прыгал через лестничные пролеты, мир сузился до размеров цели - единственного, что сейчас имело значение. Чуть не столкнувшись с поднимающейся Шелти, он вылетел на первый этаж здания только для того, чтобы преодолеть еще один коридор, и выйти на единственную ведущую к хранилищам лестницу.
        Сзади раздавались крики, и охрана, уже предупрежденная Нойрамом, стала доставать оружие.
        Не особо задерживаясь, он вырвал дверь какого-то кабинета, которая стала открываться на его пути, и швырнул ее в охранников, вынуждая их отвлечься от оружия и пригнуться на тоэвремя, пока он будет пробегать мимо.
        По всему зданию зазвучал сигнал тревоги, и все проходы принялись моментально опечатываться, но ему, все-таки, удалось прорваться на лестницу за долю орта до того, как в проходе сформировалось силовое поле.
        Сбегая вниз, он набрал скорость, и вылетел прямиком на двух охранников, которые ожидали его. Один из них сделал колоссальную глупость, швырнув в него парализующим плетением, авторой даже успел выпустить с десяток пуль, но они не учли того, что матерый профессионал, предполагающий теплую встречу в конце пути, опершись на перила сделает два шаг по стене, и обрушится на них своим весом.
        Пули прошли мимо, и лишь одна из них распорола бок, на что Гром даже не обратил внимания. Поднявшись с охранников, он буркнул:
        - Извините…
        Наскоро осмотрев дверь на нижний этаж, он цапнул у одного из охранников деинг, авторизовался, и отдал странный, буквенно-цифровой приказ к исполнению.
        Дверь открылась, и он беспрепятственно вошел на самый охраняемый этаж здания.

* * *
        - Патрон, вы не поверите, он прорвался!
        - Где Шелти?
        - На лестнице.
        - Быстро ее сюда. Может быть у нее получится его образумить.
        В приоткрытую дверь заглянул Тимур.
        - Роан, на два слова…
        - Не сейчас. Илим, пошли туда всех оперативников, но он нужен…
        - РОАН, СЕЙЧАС!
        Роан удивленно повернулся к Тимуру, который стоял с крайне серьезным выражением на лице.
        - В чем дело?
        - В том, что Гром взломал защиту всего этажа некоей комбинацией, которую даже знать не должен. Я сам до нее только сегодня додумался, и еще никому не говорил.
        - В каком смысле взломал?
        - В смысле "отключил на фиг".
        Илим недоверчиво посмотрел на Тимура.
        - Гром? Да его и с деингом то никто и никогда не видел, куда ему до таких материй…
        - Тем не менее - это он. Я сверил голос.
        Роан отмахнулся.
        - Позже разберемся. Сейчас наша задача взять его.
        - Боюсь, что с этим тоже может быть проблема - тихо сказал Тимур.
        - Что?
        - Я же сказал, что он отключил защиту. Он отключил ее всю. Этаж с хранилищем не прикрыт сетью Бейла. Он уйдет телепортацией. Заберет все, что ему нужно, благо защита комнат тоже отключилась, и уйдет.
        В подтверждение слов Тимура, из раскрытого вокслера Нойрама донеслось:
        - Этаж чист. Повторяю, этаж чист. Авенаро ушел.
        Роан витиевато выругался, и опустился в кресло.
        - Шелти сюда. И теперь разыскивайте еще и Грома. Отряд быстрого реагирования к нему домой, к Ильте… В общем, по всем местам, куда он мог отправиться.

* * *
        - Бред.
        - Говорю я тебе, он связан со всем происходящим!
        - Все равно бред. Я знаю Грома достаточно долго, чтобы верить в его порядочность и здравый смысл. Роан, поверь, надо было уступить ему, а не натравливать на него всех. Кроме того, ты его действительно вынудил. Слишком жестко стал давить, вот он и не выдержал.
        - Арианна, я тебя прошу, не надо меня учить работать…
        - Видимо надо. Кстати, пытаться использовать против него Шелти или Арсина бесполезно. Они ему слишком дороги, и это он воспримет уже как угрозу, а не как помеху. Проще говоря, ворвется, перебьет всех, и заберет их. Тут нужен кто-то, кого он знает, кому он верит, и кто сможет его понять.
        - И кто же это?
        - Я. Отзывай людей. Я сама найду его.
        Глава 10
        Сегодня Дигги решили закрыть заведение на инвентаризацию, по крайней мере, так было заявлено всем, и на дверях красовалось пожелание видеть клиентов лишь по ее окончанию, однако Арианна Дебаф, нисколько не смущаясь, открыла дверь, и вошла, одновременно осматривая зал.
        - Мы закрыты - буркнул Хорм, увидев входящую фигуру.
        - Я ненадолго - заверила его она, и устремилась к VIP-кабинету.
        - Туда нельзя - возмутился он, но Арианна, проигнорировав его слова, поднялась по ступенькам и постучалась в дверь.
        - Заходи, Хорм - раздался голос Грома.
        - Это не Хорм, - ответила она открывая дверь - и не надо убегать. Я пришла поговорить и исправить ошибки.
        Гром насупившись сидел над тарелкой полной деммара.
        - Едой делиться не буду - предупредил он, старательно разыгрывая свою роль простачка.
        Логик улыбнулась, и прошла к ближайшему креслу.
        - Прежде чем ты мне расскажешь зачем тебе потребовалось ставить на уши весь ОКОП, я хотела бы сказать, что и Шелти и Арсин в порядке. Свободны в передвижениях, и под надежной охраной ребят из твоего отряда. Ящера видели вчера около твоего дома, около дома Ильты и около дома Тимура.
        Гром засопел.
        - Тимура? А он то тут причем?
        - Понятия не имею. По крайней мере пока. Но если ты мне расскажешь в чем дело, постараюсь свести концы с концами. Ты учинил такой переполох, что он еще долго будет всем отзываться на карьерах.
        Гром виновато посмотрел на нее.
        - Я никого не зашиб?
        - Нет, хотя тех, на кого ты упал, Целителям все-таки пришлось подлатать. Сломанные ребра, конечно, мелочь, но все равно удовольствия от них мало.
        Он засопел еще отчаяннее.
        - Я предупредил Роана. Я просил его не мешать.
        - Знаю, и именно поэтому я отозвала всех, с твоей поимки. У них и так дел хватает. Рассказывай. И учти, в твою простоту я не верю, как не верят в нее больше Тимур, Илим, и Роан.
        Гром угрюмо уставился в тарелку.
        - Надо же было так подставиться… Несколько сотен лет не подставлялся, и вот на тебе…
        - Сотен лет? - удивиоась Арианна - я не думала, что люди неспособные к магии могут прожить столько.
        Гром замялся.
        - Это давняя история. И долгая.
        - Ничего, у меня есть время. Расскажи.
        Вздохнув, Гром сунул в рот деммара, вытащил рыбный скелетик, который аккуратно пристроил на краю тарелки, и принялся за рассказ.
        - Ты слишком молода, чтобы помнить то время. Откровенно говоря, до наших дней, из тех, кто его еще мог бы помнить, дожили, разве что, демоны, но они, благополучно ушли. История много чего рассказывает про Вейрона мрачного Рейдера, но… Скажи, ты знаешь историю?
        Арианна удивилась поставленному вопросу.
        - Довольно неплохо. Хотя тот период о котором ты говоришь, относится к концу Смутных Времен, а об этом периоде вообще мало известных фактов осталось. Тогда мир был несколько… хаотичнее.
        Гром улыбнулся.
        - Это были времена величайших героев нашего мира. А также - великих певцов, магов, чья сила даже демонам, потом, казалась невероятной… Это были времена, когда еще жили драконы и единороги, а феи искали людского тепла и доброты. Это было время, когда было посеяно первое зерно того, что позже выросло в Совет Высших Магов, а в последствии разделилось на Совет Высших Лордов - Демонов, и людской Совет. Золотое было времечко… В общем, тогда я еще не жил. Моя история началась несколько позже, как и история Ящера, но, все-таки, кусочек тех времен мы застали.
        Арианна недоверчиво посмотрела на Грома.
        - Тогда тебе должно быть около двенадцати веков…
        - Тысяча двести тридцать шесть лет, если быть точнее. Правда я неплохо сохранился, для своего возраста. В общем, все началось с того, что один, как принято их сейчас называть, Высший универсал, по фамилии Вейрон, заслуживший прозвище "Мрачный Рейдер", благодаря тому, что оберегал морские границы королевства Арстан, влюбился в женщину, которая была лишена дара. Для него это трагедией не было, в конце концов, на суше он бывал раз в несколько лет, а вот для нее стало. Как только об этом прознали те, кому Рейдер был не по душе, они прислали убийц, и те преспокойно справились с контрактом прямо перед его возвращением на сушу. Разумеется, Вейрон был в ярости. Его дети от первого брака пытались утихомирить разбушевавшегося отца, но это было бесполезно. Бросив королевскую службу, Рейдер отправился разыскивать сначала убийц, а потом и заказчиков.
        - Но всех учат, что именно Вейрон привел Арстан к гибели…
        - Это было опосредовано. Когда Вейрон покинул службу, все почувствовали, что морские границы не так уж и крепки, и решились атаковать. Вейрон, волей судьбы, оказался там в момент атаки, и его увидели на одном из флагманов, когда тот обстреливал прибрежный город. Так и родилась эта версия. В реальности - он открыл кингстоны на этом флагмане, взял на абордаж еще четыре корабля, и увидев, что это уже ничем не поможет его королевству - уплыл. Так или иначе, но Вейрон, в своих метаниях по свету, понял, что заказчик являлся очень своеобразным человеком. В то время уже было редко это понятие, а сейчас от него даже воспоминания не осталось. Заказчик был Магом Души.
        Арианна подалась вперед.
        - Маг Души? Что это?
        - Утраченное искусство, частично восстановленное, потом, демонами. Работа с тонкой энергией, которую представляет собой человеческая душа. Они могли вмешиваться в нее, и либо заставлять страдать, либо радоваться. Могли забрать ее целиком, или переместить в другого человека, так чтобы они оба сошли с ума. Именно им принадлежало искусство экзорцизмов, которое впоследствии переняли некоторые культы. В общем, ребята, для которых душа человека была чем-то наподобие глины, из которой можно было вылепить что угодно. Но речь не об этом.
        Гром грустно улыбнулся.
        - Ты помнишь, чем был знаменит Вейрон?
        - Дорога в Морфат.
        - Именно. Ее еще назвали потом дорогой душ. Вот только никто не понимает, зачем Вейрон, на самом деле, решился на такое. Все дело было в том, что Маг души узнал о том, что Вейрон поклялся уничтожить их всех, чтобы случайно не пропустить нужного. Его заманили на сушу неподалеку от лесов Морфата, и поведали о том, что в городе будут собираться все маги этого направления. Честно говоря, это было даже правдой, они действительно собирались, чтобы расправиться с ним.
        - Постой… Ты сказал лесов Морфата? Но там же вокруг руин пустыня…
        - Теперь - да.
        Арианна замолчала, а Гром, неторопливо поглощая даммаров, продолжил.
        - Вейрон собрал всю доступную ему энергию, и всех людей, и пошел на штурм. Собравшиеся в городе маги устроили нечто кошмарное. Пробиваться через заслоны и засады приходилось постоянно, и от побережья до Морфата все оказалось не просто выжжено, а уничтожено до такой степени, что и по сей день там ничего не может расти. Вейрон потерял больше половины своих людей, и это было плохо, поскольку каждый умерший человек - это была душа в кузню засевших в городе магов. Наконец, он прорвался в город, и, поскольку каждый внутри был преисполнен решимости убить его, ему пришлось уничтожать всех и каждого. Высший универсал, в ту пору, это не просто фокусы и политика, это машина смерти, которая умела и знала как убивать, а в варианте Вейрона - еще и желала этого. Город, с населением больше сотни тысяч человек, был уничтожен, а маги, засевшие в самом центре, как пауки в паутине, чуть ли не лраались от переполнявшей их энергии душ…
        Гром прикрыл глаза и замолчал.
        - А дальше? - тихо спросила Арианна.
        - Дальше? Он прорвался к ним, не смотря на то, ч все его люди были уже уничтожены. Не мне тебе объяснять, на что способен Высший универсал, потерявший любимого человека. Они рушили вокруг него все, но боль и ненависть стали ему лучшей защитой, которую можно было только придумать. К тому же, он нейтрализовывал их магию - это искусство было его коньком, за которого ему и дали в свое время статус Высшего. Редкий дар. И от того - очень ценный, как и еще одна его часть - способность выслеживать мага "по запаху" его магии. Он прорывался, и они не могли его остановить, за исключением одного, который… Скажем так, он не был Высшим универсалом, но обладал тем же даром, что и Вейрон. Когда не осталось уже никого, кроме них двоих, они сошлись в бою между собой. Два мастера, только один из них умел обращаться лишь с душами и их энергией, а второй мог прибегнуть к любой магии. И оба были способны нейтрализовывать заклинания друг друга.
        Арианна выдохнула, и этим вырвала Грома из рассказа.
        - Извини. Я просто… Не могу даже представить, каково это было.
        - Мне хуже. Я не могу забыть.
        - Но ведь тебя тогда не было?
        - Да. Я появился чуть позже. Когда они сцепились между собой, что-то пошло не так, и Вейрон смог высвободить все души, которые были поглощены магами. К сожалению, я до сих пор не знаю что и как было, знаю только то, что эти души спаяли двух противников воедино, а их воля позволила им вырваться из этой спайки, навечно утратив возможность пользоваться магией.
        Арианна потрясенно уставилась на собеседника.
        - То есть ты…
        Гром грустно кивнул.
        - Я - Вейрон. И вынужден жить не пользуясь магией, расходуя на свою жизнь энергию все высвобожденных тогда душ. Но я - не совсем он. Скажем так, я то, что получилось после того, как он освободился из спайки. А Ящер… Он тот самый маг.
        Дверь тихонько приоткрылась, и в кабинет вошел Оллет.
        - Вот видишь, друг мой, не так уж и сложно было все это рассказать.
        Арианна повернула к нему голову.
        - Вы знали?
        - Знал. И хранил его тайну. Однажды, я нашел портрет Вейрона. Единственный, уцелевший до наших дней. Когда я увидел, что человек с портрета приходит ко мне в заведение - я не поверил своим глазам. В особенности не поверил, потому, что я еще будучи мальчишкой хотел найти какие-нибудь вещи Мрачного Рейдера, и "прочесть", что же на самом деле с ним произошло. Меня еще тогда смущало, что история пестрела упоминаниями о его деяниях, но нигде не говорилось о его смерти.
        Оллет улыбнулся.
        - Я поймал его на чистом конфузе. Как-то раз, он заявился к нам жутко голодны и без денег, и я, без задней мысли, сказал: "Да ладно тебе, Вейрон, потом сочтемся". Он тогда чуть куском мяса не подавился. Потом стал регулярно наведываться, ну и, в итоге, все рассказал.
        - Мне, к тому моменту, давно хотелось выговориться. Просто представь, что столько веков никому ничего не рассказывать… Я и людей-то сторонился, чтобы меня после такого рассказа, например после очередной бутылки, не отправили на обследование к Целителям, заподозрив что я душевнобольной. А так - жил себе тихо и спокойно, наблюдал как меняется мир, потихоньку привыкал ко всему новому… Хотя, честно говоря, я так и остался консервативен во многих вещах.
        Арианна не выдержала.
        - А Ящер?
        Гром нахмурился.
        - Ящер… Я с ним сталкивался потом дважды. Первый раз, он устроил жуткий бардак на другом материке. Вокруг царило беззаконие, и соблюдалось лишь право силы. За всем этим стоял именно он. Честно говоря, я ухитрился тогда уйти живым только потому, что мне удалось заманить его в ловушку. Магия не действует на нас обоих, но пользоваться услугами транспортников, например, мы можем, поскольку это направленная не на нас магия. Она просто связывает два места, и попаающий в точку фокусировки объект переходит в волновое состояние, переносится, и возвращается в обычное. Тут вышел тот же фокус - один маг поставил точку фокусировки, и он в нее попал. Перенесло его туда, откуда ему пришлось лет триста выбираться… Но выбрался… Во-второй раз, я с ним встретился уже здесь, точнее в Далахасе. Мир был более цивилизован, но мы повели себя как дикари, пытаясь уничтожить друг друга. Не преуспел никто. Нас разнесло взрывом в разные стороны, и я потом почти полвека следы нашей встречи залечивал. А теперь эта тварь вернулась.
        - Шелти рассказала нам, что на него действует холод, и у него разогнанный метоболизм…
        - Да. Он из-за этого еще и вылечивается быстрее.
        Логик долго пыталась осмыслить услышанное.
        - А вещи?
        - Это уже по моей просьбе, - сказал Оллет - я попросил их, чтобы "прочесть" их память, и понять, что же тогда произошло. Я хотел найти способ остановить Ящера, и восстановить Вейрона.
        - А ты считаешь, что это возможно? По истечении стольких лет?
        Оллет мягко посмотрел на Арианну.
        - Милая, какое же ты еще дитя… Запомни одну вещь. Навек - это долго, но навсегда - так не бывает. Всегда найдется сочетание факторов, которое позволит изменить ситуацию. И если у тебя есть сила - то ты будешь ее использовать, чтобы что-то изменить. Такова природа силы. Или можешь называть это как угодно.
        - Лично я, - сказал Ггром, отодвигая от себя тарелку - называл это "фактором силы".
        Арианна долго молчала.
        - Что же, - сказала она, наконец - это многое объясняет. То, что ты утратил способность пользоваться магией не убрало у тебя память, и ты смог приспособиться к тому, чтобы пользоваться своими знаниями в обход ограничения. Я имею в виду твой трюк с отключением всей защиты у хранилищ. Но зачем прикидываться простачком?
        Вейрон-Гром ухмыльнулся.
        - Посмотри на меня. Глядя на мои габариты любой подумает, что ума тут быть не может - одна сплошная сила. А все люди небольшого ума - простаки. Уж я на них насмотрелся, поверь.
        - А твоя "боязнь магии"?
        - Это не боязнь. Когда кто-то начинает пользоваться рядом со мной магией, у меня начинает нестерпимо болеть голова. Но не будешь же каждого встречного об этом оповещать…
        - А твоя работа вместе с Ильтой?
        - Затея Оллета. Он мне постоянно твердил, что я должен быть в наилучшей форме, и приставлял меня то к одному, то к другому наемнику, чтобы я не расслаблялся. Но вот то, что я встретил Шелти… Она как две капли воды похожа на ту, которую я любил, когда-то. И я снова влюбился. Рождение Арсина стало для меня ударом. За все эти годы у меня не появилось ни одного ребенка, и я уже и не надеялся на то, что такое может быть. А то, что он родился еще и с даром к магии… На мой взгляд, это было сродни чуду. Вот только незадолго до каждой встречи с Ящером, случалось что-то наподобие миниатюрного "чуда". Кмждый раз разное, но то, что я считал невозможным. На всякий случай, я с головой ушел в тренировки и воспитание сына, чтобы быть готовым. Как оказалось - не зря. Когда начался твориться бардак затеянный Деланой, я подумал, что это он, но раньше он не действовал чужими руками, поэтому я не был уверен, а когда мы обнаружили тела тех преступников… Я перепроверил все. Все сходилось, Ящер должен был выйти на сцену, и тут я понял, что не готов к встрече с ним. Что мне есть, что терять - жену и сына. Я обратился к
Оллету, и стал выслеживать этого гада, а потом… События завертелись. Когда Роан при мне назвал его Ящером, и сказал, что у него есть все, чтобы его найти, я, как раз, вернулся от Оллета, который предложил найти способ при помощи моих старых вещей, ну и я оказался просто зажатым в угол. Рассказать про Ящера я не мог, потому, что это сразу бы породило кучу вопросов про меня, а выставлять себя перед всеми как Вейрона… Нет уж. История потом так очернила все, что я сделал, даже не пытаясь разобраться в причинах, что Вейроном стало быть "не модно". Уж лучше оставаться Громом, чересчур удачливым наемником со странностями. И я прошу тебя никому не рассказывать о том, кто я.
        Арианна согласно кивнула, после чего повернулась к Оллету.
        - Ну? И где эти шмотки, память которых нам нужно прочесть?
        - Нам?
        Глава 11
        С учетом того, что жили они теперь вместе, Ильта с удивлением заметила, что общество Лайты действует на нее как хорошая доза успокаивающего. Стоило этой молоденькой девушке появиться в ее поле зрения, как тучи над головой Ильты, а зачастую и ее работников, расходились, и день начинал играть новыми красками.
        За ту дюжину дней, которые они провели вместе, девушка покала себя незаменимым помощником, который готов был из под земли достать все, что требовалось ее покровительнице, и та платила за такое отношение всем, чем была способна.
        К своему удивлению, Ильта замечала, что Лайта ухитрилась войти в курс почти всех дел компании, и единственное что ее совершенно не интересовало, это само производство шоколада, хотя она, с удовольствием, наслаждалась новыми образцами.
        Магический купол, воздвигнутый над ее плантацией, ускорял процессы роста и созревания, и Ильта надеялась, что уже в этом сезоне она сможет собрать еще как минимум один, а то и два, урожая, которые позволят ей прикупить земли, чтобы и дальше развивать дело.
        Тейлон действительно оказался ценным союзником, предоожившим пару рекламных ходов, которые, вскоре, должны были претвориться в жизнь, и, помимо этого, способствовал всем, чем только мог, чтобы ее дело действительно серьезно развивалось. Одной из главных его заслуг стало то, что его предприятия предоставили удобрения, которых еще не было на рынке, но оно уже давным давно прошло все испытания и апробации.
        В общем, за прошедшие дни, Ильта попала в то полжение, которое вполне позволяло ей начать наслаждаться жизнью, и не волноваться из-за пустяков.
        Приближался День Сердец, празднуемый во всем мире с большим размахом, и мысли Ильты, отчасти, были повернуты в направлении торжества, которое должно было стать хорошим подспорьем ее шоколаду, но, с другой стороны, служило острейшим напоминанием того, что кое-что в своей жизни она все-таки упустила.
        Это было странно для нее, поскольку раньше она совершенно не задумывалась о подобных вещах, воспринимая праздник как еще один повод подурачиться с друзьями, и ни в коем случае не как повод найти себе пару.
        Возможно, что всему виной было время проведенное ей вместе с Тимуром, человеком, который любил ее и ничего не требовал взамен. С ним было просто, намного проще, чем с любым ее знакомым, за исключением, разве что, Грома, который воспринимался ей как брат, и Сейса, который стал для нее кем-то вроде любимого дедушки.
        За день до праздника, она улучила пару саймов, среди суеты, связанной с поставками шоколада к празднику во всевозможнейшие учреждения, для того, чтобы поговорить с Лайтой.
        Они сидели в кабинете, работая с деингами, когда Ильта, наконец, решилась.
        - Скоро праздник.
        Лайта промычала что-то утвердительное, не отвлекаясь от работы.
        - Скажи, а с кем ты проведешь его?
        Лайта оторвалась от работы и недоуменно похлопа ресницами.
        - Ни с кем… У меня никого нет. Честно говоря, я даже не знаю где я буду.
        Ильта улыбнулась.
        - Оллет Дигг приглашал меня к ним, именно в тот день, когда мы познакомились. Мы можем сходить туда. Боунс, наверняка, приготовит что-то особенное. Посидим на правой половине зала, глядишь и парней посимпатичнее присмотрим…
        - На правой половине?
        Ильта рассмеялась.
        - Все время забываю, что ты первогодок. Каждый год, Хорм делит зал пополам. Одна половина светлая. Приглушенный свет, красиво обставленные столики, и все в том же духе. Их заказывают заранее, где-то за полгода, те пары, что пробыли вместе уже долго, и хотят провести этот вечер демонстрируя друг другу свои чувства. Смотреть приятно, но однообразно. Вторая половина зала больше затемнена. На ней находятся все те, у кого еще нет постоянной пары, но кто может позволить себе провести этот вечер у Диггов, с учетом того, что цены на все в этот вечер взлетают, по студенческим меркам, под небеса. Места обычно заказываются где-то месяца за три, но если у тебя есть приглашение одного из тройняшек, то можно быть уверенным, что тебе найдут столик. Можно просто посидеть и послушать музыку, а можно и найти себе пару. Ну или, хотя бы, парня на вечер. Или, если много выпить, то на ночь. Основная проблема в том, чтона правой половине всегда темнее, и толком разглядеть того, кто перед тобой - сложно. Ах, да… на этот вечер есть еще одно правило. Магией могут пользоваться только хозяева заведения, но ты бы видела,
какие представления устраивал раньше Оллет… А какие коктейли готовил Хорм… О еде Боунса я вообще не говорю. Каждый год он старался превзойти самого себя, и в ту пору когда я училась, ему это более чем удавалось. Мне очень интересно, чего же он достиг сейчас.
        Лайта скосила глаза на раскрый перед ней инфомассив, и ответила:
        - Звучит любопытно. А ничего, что мы будем вдвоем за одним столиком?
        - Это не проблема. Раньше, мы специально скидывались с ребятами, и вся наша компашка снимала один столик на всех.
        Лайта заинтересованно приподняла бровь.
        - И сколько раз ты находила себе парня?
        Ильта слегка покраснела.
        - Мы тогда сидели так, что моим парнем, на следующее утро, оказывался стул, в обнимку с которым я спала. Но я видела и то, что народ все-таки кого-то себе находил.
        - А в этот раз ты тоже намерена проснуться в обнимку со стулом?
        - Нет. Жизнь мне уже показала, что я изменилась. Надо завершить это изменение.
        - Жаль.
        - Почему?
        - Я еще никогда не видела, чтобы всемирно известная личность спала в обнимку со стулом. Хорошо. В "Тройню Диггов", значит в "Тройню Диггов". Но если мне там не понравится, то на следующий год место выбираю я. Кстати, а там будет музыка?
        - Разумеется. Желающих попасть на этот вечер много, а количество столиков ограничено. Те, кто не поместятся за столиками будут танцевать.
        Лайта развернулась к Ильте, с неподдельным интересом в глазах.
        - А ты танцуешь? Я не намерена проторчать целый вечер за столиком, в надежде что кто-то подойдет и решит познакомиться.
        Ильта покраснела. Все ее опыты в танцах заканчивались довольно плачевно для партнеров.
        - Я… Проще сказать, что я не умею.
        - Но почему? Ты же была наемницей, знаешь как драться… У тебя не должно быть проблем с чувством ритма.
        - У меня и нет с ним проблем. Скорее дело в том, что все мои партнеры не могут подстроиться под мой ритм.
        - Ерунда. Танцевать - это просто и здорово. Попробуй. Увидишь, тебе понравится.
        Лайта поднялась из-за стола, и протянула руку.
        - Давай же… Я тебя научу.
        Ильта закатила глаза к потолку, но, тем не менее, встала и подошла к ней.
        - Если я отдавлю тебе ноги, то извини. Я не нарочно.
        Тем не менее, либо Лайта была первоклассным учителем от бога, либо за время проведенное в другом мире чувство ритма Ильты намного улучшиоось, но уже через несколько саймов они обе кружились в танце.
        Доверившись танцу, Ильта с удивлением обнаружила, что танец захватывает ее не меньше, чем любой быстрый бой.
        Пока они кружились в танце, дверь открылась, и в кабинет вошел Тейлон.
        - Я не помешал? - деликатно поинтересовался он.
        Танцовщицы остановились.
        - Нет, что вы, господин Тейлон, - сказала Лайта - просто госпожа Крэйт должна открывать вечер на Дне Сердец, и попросила меня научить ее танцевать.
        Тейлон огладил костюм.
        - В таком случае, я рад, что вы выбрали классический танец, а не это новомодное подобие, которое нынешнее поколение называет танцами. А теперь, Лайта, я бы хотел поговорить с госпожой Крэйт наедине. Надеюсь, что вы не против продолжить урок танцев в другой раз?
        - О, разумеется, господин Тейлон.
        Девушка легко выбежала из кабинета, а Ильта, оправив костюм и поправив прическу, уселась за стол.
        - Итак, господин Тейлон, что вам угодно?
        Тейлон неторопливо сел напротив, вытащил из кармана сигару, и принялся ее разглядывать.
        - До меня доходили слухи, госпожа Крэйт, что мир, в котором вы провели довольно много времени, намного… либеральнее, в вопросе отношений между полами, и внутри одного пола. Но я надеюсь, что, по крайней мере на предстоящем Дне Сердец, вы выберете себе партнера для танца, руководствуясь нормами принятыми в нашем мире.
        - Что?!?
        Тейлон достал карманную гильотинку, и срезал кончик сигары.
        - Прошу заметить, что мне знакомы некоторые пары, которые придерживаются в данном вопросе несколько… иных взглядом, чем те, которые сформированы у нашего общества. Однако, они не выносят свои… привязанности, на всеобщее обозрение.
        Ильта вскипела, но через секунду сообразила, как должен был смотреться этот танец в чужих глазах.
        - Это…
        Тейлон провел сигарой около носа, оценивая ее аромат.
        - Конечно. Я все прекрасно понимаю. Это был всего лишь урок танца. Кстати, я зашел сказать вам о том, что сумел договориться о продаже вам земли. Хорошего вам дня, госпожа Крэйт.
        Тейлон поднялся и вышел, оставив Ильту разбираться в том, какие же именно чувства побудили ее выйти, и начать танцевать со своей подопечной.

* * *
        Вернувшись домой, Тимур открыл входну дверь, и, пройдя несколько метров, остановился. Что-то было не так. Секундное обдумывание ситуации дало ему понять, что же именно его встревожило. Дом, столь тщательно настроенный им, не поприветствовал хозяина при входе.
        Опустив руку в сумку он достал табельный "дикобраз" и принялся вести себя как ни в чемхне бывало - скинул ботинки, повесил куртку, свисавшую до этого момента через ремень сумки, поставил сумку под вешалкой, и направился на кухню, чтобы заварить тергона.
        Войдя на кухню, он замер, глядя на сидящего Ящера.
        - Здравствуйте, Тимур.
        - Добрый вечер. Что привело вас ко мне?
        - У меня есть к вам дело. С учетом ваших талантов, оно не займет много времени, но будет неплохо оплачено. И уберите "дикобраз", он вам не потребуется.
        Тимур сунул пистолет за ремень брюк, и выжидающе посмотрел на Ящера.
        - Мне нужно чтобы вы подчистили информацию обо мне в инфосети, и нашли мне всю информацию по некоему Грому Авенаро.
        - Простите, но я откажусь. Вы разыскиваемый преступник. Ваша физиономия уже двое суток не покидает все новостные каналы и каждая собака в городе знает кто вы такой и что сделали.
        Рука Тимура, которую он держал в кармане брюк, нащупала телефон, которым он не пользовался почти с того момента, как перебрался в этот мир. Еще в самом начале своей работы с инфосетью, он, прекрасно понимая, что вряд ли эта игрушка ему еще когда-нибудь потребуется, переделал его в вариант "тревожной кнопки". Телефону достаточно было быть включенным, чтобы он связался по Bluetooth с ноутбуком, который немедленно отправлял в инфосеть призыв о помощи. Поскольку в ту пору хакер хорошо знал в этом мире только Ильту, и доверял лишь ей, сообщение должно было попасть лишь к одному адресату, о чем он сейчас глубоко сожалел. Надо было потратить еще минуту, чтобы поставить в копию как минимум Роана и Грома.
        Нажав кнопку питания, программист мысленно произнес молитву, чтобы энергии в трубке хватило. Регулярно подновляя аккумулятор ноутбука и плеера, про телефон он периодически забывал.
        - Так что… Извнините, но - нет. Я, конечно, игрок, но любой игрок знает железное правило биржи - никогда не иди против тренда, а ваши акции сейчас настолько упали, что скоро вас выметут с рынка.
        - Я могу вас убить.
        - Можете, - согласился Тимур - вот только вам это ничего не даст. Я не смогу тогда выполнить вашу просьбу, а никто кроме меня с ней не справится. Просто не умеют…
        - Тогда, я могу вас заставить.
        Тимур вздохнул.
        - Скорее всего и постараетесь. Я плохо переношу боль, так что, видимо мне придется вам помочь. Надеюсь вы позволите хотя бы тергона заварить? Весь день в глотке сухо.
        Ящер вежливо кивнул.
        - Будьте как дома.

* * *
        Ильта собиралась поужинать, когда на ее вокслер пришлел сигнал.
        Мысленно выругавшись, она отодвинула тарелку и открыла вокслер.
        - Да?
        К ее удивлению, вместо проекции собеседника, перед ней стали всплывать знаки, которые она не ожидала увидеть в этом мире.
        " Ильта, если ты получаешь это сообщение, то значит я влип. Найди меня, пока не поздно. Тимур".
        Вскочив с места, она поймала удивленный взгляд Лайты.
        - Друг в беде - объяснила она, и рванула в дальнюю комнату, где у нее хранился арсенал, попутно вызывая Грома и Шелти.
        Пока она влезала в любимую косуху и рассовывала по карманам патроны, шелти приняла вызов.
        - Да?
        - Бери мужа и ищем Тимура. Он в беде.
        - Тимур полпрата назад уехал из ОКОПа домой. Сейчас только должен был к себе приехать.
        - Что он делал в ОКОПе?
        - Ты не знаешь? Он теперь работает с нами…
        - Хватай Грома и пулей к нему! Я сейчас буду.
        - Грома нет.
        - Тогда хватай кого угодно!
        Она сбросила вызов, чтобы вызвать своего транспортника.

* * *
        Роан сидел в кабинете пытаясь понять, как же именно Ящер уже несколько дней ускользает от ОКОПа, когда дверь распахнулась и влетела Шелти.
        - Шеф, Тимур в беде. Ящер ходил к нему домой, так что…
        - Бери отряд, и не выпускайте эту гниду, - процедил он сквозь зубы - и постарайтесь вытащить парня.
        Шелти кивнула, и вызвала всех членов отряда, через вокслер общей связи.
        - Всему отряду в полной выкладке выдвигаться по следующему адресу: третий квартал, пересечение Майтора и Сентона. Цель - объект номер один. Возможен заложник из сотрудников ОКОПа. Возможна поддержка со стороны Ильты Крэйт.
        Нойрам вскинулся.
        - Ильта? С какого перепуга она туда лезет?
        - Тимур попросил о помощи ее, а она вызвала меня.

* * *
        В заведении Диггов было тихо.
        Арианна отдыхала, расспрашивая Вейрона о старых временах, когда браслет общей связи на руке последнего включился, и голосом Шелти сообщил об общем вызове.
        Через мгновение Вейрон оказался на ногах.
        - Проклятье… Адрес Тимура, и Ильта туда тоже лезет. Да еще и Шелти! Он же положит их всех!
        - Беги, - коротко сказала Дебаф - я переброшу.
        Он с благодарностью посмотрел на нее, и принялся деловито собираться. Меньше чем через сайм, он кивнул, и исчез в переходе.

* * *
        - Одна ваша задача проста, а вторая сейчас почти невыполнима. По крайней мере я провожусь с ней около месяца, и то, если вы не будете оставлять новых следов. Может ограничимся тем, что я дам вам все по Грому?
        Ящер задумался.
        - Начнем с этого. А ты сможешь проникнуть в ОКОП, и убрать меня из списка приоритетов?
        - Могу, но толку не будет. Они все очень быстро восстановят. Кроме того, там сейчас поставили новую защиту.
        - Плевать. Мне много времени и не потребуется… Скидывай информацию по Грому.
        Тимур вздохнул, и принялся перебрасывать информацию на кристалл.
        На улице, рядом с домом, раздалась серия хлопков, свидетельствующая о прибытии подкрепления.
        - Ситуация? - поинтересовалась Шелти.
        - Понятия не имею. Пришло сообщение от Тимура, что он в беде, с просьбой его найти. Меньше двух саймов назад. Скорее всего еще жив, и тянет время. На кой черт здесь такая кавалерия?
        Ильта кивнула в сторону отряда.
        - Ты не представляешь, с кем имеем дело. Он охрененно быстр, и не советую лезть в ближний бой. Он сильнее Грома.
        - А где Гром?
        - Здесь - раздался голос сзади, и подошедший беглец поцеловал жену.
        - Ты меня заставил поволноваться.
        - Потом. Если живы будем.
        Гром повернулся к отряду.
        - Сеть Бейла над зданием. Перекрыть входы. Даже канализацию перекрыть, на случай если это дерьмо утечь попытается. Выполнять. Где снайпер?
        С крыши ближайшего здания показалась рука, и по внутренней связи раздалось:
        - Вижу двоих. Один - заложник из ОКОПа. Сидит за деингом. Второго опознать не могу. В видимой зоне только его нога.
        - Сможешь прострелить кость - не стесняйся. Но только по сигналу.
        Гром развернулся к Ильте.
        - "Огненный Элементаль".
        Наемница понятливо кивнула, и принялась споро выстраивать плетение, которым не пользовалась свыше десяти лет. В пределах определенной зоны начиналось понижение температуры, но процесс был долгим.
        - Дорогой…
        - Да?
        - Есть решение получше. Я раздобыла с десяток криогранат, когда ты сказал, что этот тип чувствителен к холоду.
        Гром расплылся в улыбке.
        - То, что надо. Но только не рядом с Тимуром, иначе мы его потеряем.
        Бойцы отряда уже закончили установку сети Бейла, и ждали сигнала к наступлению.
        - Ильта?
        - Два сайма, и давай.

* * *
        - Вы действительно талантливы, Тимур, - произнес Ящер, пряча кристалл за пазуху - и даже жаль будет с вами расставаться. Давайте, меняйте список приоритетов в ОКОПе, и я вас покину.
        Неожиданно, его внимание привлек непроизвольный жест программиста, который слегка поежился.
        Мгновенно оценив ситуацию, он достал укороченный "шейзар", и ткнул его ствол в шею парня.
        - Ах ты тварь… И когда же ты успел послать сигнал? Ведь следил же за тобой… Вставай.
        Тимур поднялся, чувствуя, насколько его ноги становятся ватными.
        - Идем к выходу.

* * *
        - Еще сайм.
        - Дверь открывается.
        В дверном проеме показался Тимур, за которым виднелся идущий боком, чтобы уменьшить площадь возможного попадания, Ящер.
        - Ни с места!
        Ящер усмехнулся, схватил Тимура, и, прикрываясь им как щитом, понес к машине.
        - Ящер, это Гром. Отпусти парня, не он тебе нужен.
        Укрывшись за машиной, Ящер ответил:
        - Рад новой встрече. В этот раз, я вижу, ты лучше подготовился. Да еще и друзей позвал.
        Гром выдвинулся вперед, держа пистолет наготове.
        - Наши вопросы надо решать между нами, а не с посторонними.
        - А кто тебе сказал, что я сейчас решаю наш вопрос? До него еще дело не дошло. Им мы займемся чуть позже. А поскольку ты прискакал спасать этого мальчишку, я думаю, что он тебе дорог.
        Ильта тихо шепнула Шелти:
        - Еще немного и он выйдет из зоны холода. Я не могу ее передвинуть.
        - Ничего, - скрипнула зубами подруга - если только я смогу взять в прицел его голову, пусть выходит.
        Неожиданно раздался голос Тимура.
        - Он…
        В этот момент дверь ближайшей к ним машины распахнулась, и Ящер вновь поднял свой живой щит.
        - Попредупреждай мне еще, гаденыш…
        Осторожно, шаг за шагом, он начал продвигаться к машине.
        - Уйдет, - шепнула Ильта - ни у кого из отряда нет нормального прицела.
        Гром приблизился еще немного, когда был остановлен окриком:
        - Ближе не надо. С такого расстояния ты не допрыгнешь, а голову я парню снесу.
        - Не надо, так не надо - согласился Гром, и, вскинув пистолет выстрелил в Тимура.
        В то же мгновение, как программист обмяк, Ящер, понимая, что остался без защиты, швырнул его в Грома и устремился в машину.
        Поймав парня, Гром опустил его на землю. Раздались первые выстрелы отряда, которые забарабанили по крыше, и выбивали стекла нового укрытия Ящера.
        Автомобиль тронулся с места в то же момент, когда Гром, плюя на все правила, рванулся вперед, и вцепился в разбитое заднее стекло руками, стараясь затащить себя вовнутрь.
        Глава 12
        Машину бросало из стороны в сторону.
        Куски стекла, за которые хватался Гром, поочередно отламывались и крошились под его сжатыми пальцами. Единственное, на что его хватало - вовремя перехватываться, чтобы не слететь.
        Ящер же, в свою очередь, то набирая, то резко сбрасывая скорость, стремился избавиться от навязчивого попутчика. В какой-то момент, бросив машину в поворот, он крикнул:
        - Знаешь, Вейрон, а я думал, что у тебя кишка тонка пристрелить парня.
        Гром перехватился за металлический каркас, и, переводя дух, ответил:
        - Он жив.
        - Вряд ли. Я видел, как ты попал ему в сердце.
        Он отвернулся от дороги, и выпустил в противника несколько метательных пластин, вынуждая его отклониться и снова повиснуть.
        - Я приду за тобой. Но сначала убью всех, кто тебе дорог, чтобы они не надумали мстить. Впрочем, их будет мало, при твоем-то образе жизни.
        Остатки стекла полетели на дорогу, и Гром впился в металл пальцами так, что тот застонал.
        - При твоем - их вообще нет.
        Рывком он бросил себя в машину, но был встречен ударом "шейзара" в переносицу.
        - Торопишься. Наша игра еще не закончена.
        С этими словами Ящер зафиксировал руль, направляя машину в стену, и, открыв дверь, выпрыгнул на дорогу. Прокатившись по земле, он повернул голову, чтобы увидеть как "Ибир" на полной скорости врезается в жилой дом, и как всплеск энергии от разбившегося аккумуляторного кристалла разрывает его на куски.
        - Ты слишком ловок, чтобы сдохнуть, но искать и добивать тебя, у меня нет времени. До встречи, мой старый враг.
        С этими словами он поднялся на ноги, и, хромая, двинулся в переулок.

* * *
        - Где я…
        - Жив. В Целительском Центре. Ильта за дверью. Что последнее ты помнишь?
        - Гром в меня стрелял.
        Арианна склонилась над Тимуром, и ласково провела рукой по его волосам.
        - Это был уникальный выстрел. Пуля прошла настолько близко к сердцу, что все вокруг подумали, что ты убит. Главное, что Ящер тебя выпустил.
        - Гром… Я дал Ящеру всю информацию по нему и его связям… Надо предупредить…
        - Сейчас это не удастся. Мы не можем его найти. Он бросился в погоню, и ухватился за машину Ящера. С тех пор не отвечает.
        В этот момент ожила внутренняя связь Центра.
        - Целительница Дебаф, ваше присутствие требуется в отделении экстренных поступлений.
        Она нахмурилась.
        - Стоит только появиться здесь, как мигом не находится хороших целителей, способных меня подменить. Отдыхай, Тимур, завтра отправишься на работу. Какие-нибудь пожелания?
        - Еда. Я так и не успел поужинать.
        - Я передам Ильте - улыбнулась она, и вышла из палаты.
        Спустя десять ортов в палату ворвалась Ильта.
        - Никогда, ты слышишь, никогда не смей меня так пугать, идиот несчастный!
        Тимур слабо улыбнулся.
        - Он еще и улыбается… Как ты вообще посмел дать взять себя в заложники?!? Что тебе дома не сиделось? На кой черт ты в ОКОП полез? Они там, знаешь ли, с преступниками дело имеют, а ты, балда, даже стрелять не научился.
        Улыбка стала больше.
        - Ну надо же было дать шанс тебе меня спасти… Не все же мне спасать твою шкуру. Кстати, спасибо.
        - Спасибо… Знаешь что, я вполне могу обойтись без таких шансов. Какой, к черту, может быть вид респектабельной бизнесменши, когда приходится бросать все дела и лететь выручать непутевого недоумка, которому приспичило почувствовать себя нужным… Кстати, как ты ухитрился отправить мне сообщение? Здесь и символов таких нет, чтобы ты смог его написать…
        Тимур ухмыльнулся так, что Ильта замерла.
        - Получилось?
        - Не просто получилось. Как ты думаешь, меня в ОКОП за красивые глаза взяли, что ли? А сообщение я тебе с телефона своего отправил.
        Ильта покачала головой.
        - На следующий раз заведи себе сообщение для Нойрама или Грома. Я могу быть там, откуда так просто не уйдешь.
        - В тюрьме, что ли?
        Она толкнула его в бок.
        - На деловом ужине, дубина.
        При упоминании ужина желудок Тимура протестующе заныл, и подал жалобу на хозяина.
        - Слушай, а ты не могла бы…
        - Пожрать принести? Устрою. Не все же тебе мне в больницу еду из фастфудов таскать.
        Ильта поднялась на ноги.
        - А ты лежи, отдыхай, и не смей больше влипать в неприятности. И скажи потом спасибо Грому. Будь на его месте кто-то другой, лежал бы ты сейчас с пробитым сердцем.
        - Как он ухитрился так попасть?
        Ильта улыбнулась.
        - В мире есть только три человека, которые могут выстрелить настолько точно, и только один, который может сделать то же самое на бегу и по движущейся мишени. Это Гром, Шелти и я. Нас Сейс очень долго учил так стрелять.
        - А по движущейся мишени кто может так выстрелить?
        - Шелти. Скоро вернусь с едой. Твой "дикобраз" под подушкой.

* * *
        В отделении экстренных поступлений, как всегда, царил жуткий ажиотаж. Насколько Арианна смогла понять, кто-то въехал на автомобиле в стену жилого дома, и взрыв аккулирующего кристалла снес кусок стены, попутно придавив жильцов.
        Трое дежурных целителей высокого ранга уже занимались жильцами, а на долю Арианны, как всегда, оставили самый тяжелый случай.
        - Состояние? - поинтересовалась она подходя.
        - Крайне тяжелое. Несколько переломов. Пробито легкое. Застрявшие куски металла. Возможно внутренние кровотечения.
        - Возможны?
        - Он не реагирует на магическое сканирование.
        - Что?
        Дебаф оттолкнула помощника, и ринулась к левитационному столу, на котором лежал человек, которого она видела меньше часа назад.
        - Гром, даже не думай пытаться умереть!
        - Не ори, - попросил он шепотом - в мои планы такое не входит. Выдерните железки и вытащите ребро из легкого. После этого - не подпускай никого ко мне. И не бойся, не умру, раз до сих пор не умер.
        Арианна развернулась к помощнику.
        - Срочно операционную.
        - Уже готова.
        Она схватилась за край стола и потащила его в нужном направлении.
        - Риа…
        - Да?
        - Ящер ушел. Сбереги Шелти и Арсина. И Ильту.
        - Тимур жив.
        Гром слабо улыбнулся.
        - Знаю. Хороший выстрел, правда?
        Он стал отключаться, и Арианна потащила его быстрее, попутно отдавая указания ассистентам.
        - Готовить химический наркоз, и полный набор инструментов для тех, кто не принимает магию. Все простерилизовать вручную. Подготовить запасы крови для переливания. Случай редкий, у нас таких не было уже давно, так что как можно живее.
        Бросив взгляд на Грома, она закусила губу.
        - Нет уж, в мою смену ты не умрешь. К тому же ты мне еще не все рассказал о тех временах.
        К столу пробился один из целителей.
        - Госпожа Дебаф!
        - Да?
        - Он ваш родственник?
        - Друг.
        - Правила Центра запрещают вам оперировать его, поскольку он не способен принимать магию.
        Арианна отвлеклась от стола, позволяя увезти его в операционную, схватила целителя за ткань комбинезона, и притянула к себе:
        - Ты можешь засунуть эти правила куда подальше, поскольку в Центре нет специалиста лучше меня, а случай такой, что целитель меньшей квалификации просто не справится. Они никогда не работали без магии, а мне - доводилось. Понял?
        - Но…
        - Свободен. И если скажешь еще хоть слово - можешь искать себе работу на другом материке.

* * *
        Роан устало таращился на сводку из Целительского Центра.
        - Риа, что ты творишь… Ты только что спасла жизнь Тимуру, а это было непросто… Почему ты не передашь Авенаро кому-нибудь еще?
        Наконец, он отвернулся от сводки, и попытался глотнуть тергона, но кружка, неожиданно, оказалась пустой. Он нахмурился, пытаясь сообразить, когда же он успел ее выпить, но уставший мозг отказался давать ему ответ на этот вопрос.
        - Илим?
        - Да, патрон?
        - Настрой оповещения на сводки из Целительского Центра, и прочие важные события, и иди спать. Я тоже сейчас пойду.
        Аналитик устало кивнул, и произнес:
        - Патрон?
        - Да?
        - Должен напомнить, что послезавтра… Хотя нет, уже завтра, меня не будет.
        - Почему?
        - День Сердец. Вы сами мне заверили этот день, как выходной.
        - Да. Конечно. Самый спокойный день в году. Если не произойдет ничего из ряда вон, надеюсь, что мне тоже удастся его отметить. Кстати, ты распорядился деньгами Тейлона?
        - Да. Хотя, когда продавец получил подтверждение неограниченного кредита - вам стоило бы видеть его лицо. Спокойной ночи, патрон, и крепкого сна.
        - И тебе, Илим. И тебе…
        Махнув рукой на попытку наскрести достаточно концентрации на телепортацию, Роан вышел из здания на улицу, и махнул рукой одному из сотрудников, в чью задачу входил развоз по домам чересчур задержавшихся на работе начальников.
        Уже через три орта машина стояла перед ним, и, за приветливо распахнутой дверцей, Нойрам увидел Рэя Дейворта.
        - Садись.
        Безропотно подчинившись, он сел на соседнее сидение.
        - Я понимаю, что ты устал, поэтому просто слушай и запоминай, сейчас от тебя другого не требуется. Хорошо, что ты нашел взломщика моего архива. Хорошо, что ты взял его на работу. Если верить Дебаф, то с Громом тоже все в порядке, и его действия были продиктованы реальной необходимостью, хоть она и не уточнила какой именно. Она прислала мне просьбу взять под неусыпное наблюдение и защиту всех, кто так или иначе связан с Громом. Этим делом не морочься, я займусь лично этим вопросом. Завтра вечером будет голосование в Совете, будем выбирать человека на место Шеона. Мне потребуется, чтобы вы проверили всех кандидатов. Список у тебя на рабочем деинге.
        Роан молчал, не подавая вида, что его хоть как-то трогают эти новости.
        - И еще одно, в ближайшее время, до моего указания, прекрати охоту за Ящером. Судя по всему, за ним стоит тот, кто станет новым правителем преступного мира, а вы слишком его зажимаете, и не даете полностью занять место. Мы с тобой оба знаем, что иногда нужно пойти на уступки ради стабилизации обстановки. Ослабь сейчас тиски, и пусть все пойдет именно так. А потом… Потом мы вместе зажмем его в угол.
        Роан перевел взгляд на Дейворта.
        - Это все?
        - Да.
        - Хорошо. Тогда я еду домой, чтобы немного поспать.

* * *
        Город замер в ожидании. Никто не мог сказать, что же именно он ждет - приближающегося Дня Сердец, восхождения нового короля преступного мира, выздоровления друзей, или гибели врагов, но ожидание, которое исходило в первую очередь от тех, чьи действия влияли на судьбы большей части людей, влияло на всех.
        На улицах воцарилось затишье, и бывшие сотрудники полиции хмурились, поскольку с ожиданием росло и напряжение, готовое выплеснуться в любой момент волной грабежей, насилия и прочих проблем, с которыми еще долго придется разбираться.
        Все члены уличных банд, замершие в ожидании, предпочитали пить равар, поскольку устрашающие демонстрации Ящера произвели на них неизгладимые впечатления, и никому не хотелось стать новым примером только из-за того, что они решили действовать без инструкций.
        Замерли и наемники, предчувствуя, что вскоре посыпятся выгодные контракты, перед которыми следует набраться сил.
        Замерли влюбленные и одинокие, ожидая Дня Сердец, и возможности демонстрации своих чувств, или возможности найти себе пару.
        Столица ждала также, как, в свое время, ждал весь мир, пока не разрешится нексус режиссируемый Дайрусом Клаудом.
        Столица ждала изменений и готовилась к ним, даже не предполагая того, в какую сторону эти изменения ее направят.
        Глава 13
        Утро, о котором позаботились лучшие маги-погодники, вышло отменным. Поднявшееся солнце окрасило небо в изумительный оттенок, и, когда его первый луч коснулся верхнего шпиля Университета, в сотнях домов по всему городу распахнулись двери, выпуская колоссальный поток мужчин, стремящихся успеть выехать за город и нарвать свежих полевых цветов, пока еще имеется такая возможность, поскольку все они знали, что уже спустя два прата стоимость любого цветка в городе вырастет в десять раз.
        Власти неоднократно пытались справиться с этой традицией, специально устраивая предпраздничные завозы в город, но с каждым годом столичные жители упрямо доказывали, что растущие за городской чертой цветы им намного милее даже самых красивых продаваемых сортов, и в одно и тоже время на поле было невозможно найти уже ничего.
        Лишь опоздавшие, или те, кто мог позволить себе не скупиться, шли в магазины или заказывали себе доставку через деинг.
        Второй раз двери начинали распахиваться через час после первого, и женщины устремлялись в салоны красоты, которые настойчиво твердили, что с их воздействием на кожу, ногти, волосы, и вплетением "персонально разработанных гламоров", они будут самыми неотразимыми на предстоящем празднике, и наверняка посрамят своих конкуренток.
        Работники ресторанно-развлекательной сферы неторопливо готовили блюда, под завязку забивая сберегающие шкафы, и проводили последние уборки и репитиции.
        Легкий ветерок, который допускался на улицы в праздничные дни, ласково гладил кожу людей, создавая ощущение того, что каждый из них желанен здесь и сейчас, и настойчиво просил привести свою пару, чтобы она тоже могла ощутить это мягкое, едва ощутимое касание.
        Наконец, ближе к полудню, на улицах начинали появляться первые пары, и влюбленные вовсю торопились на свидания. По негласной традиции, все оставляли автомобили, и этот день принадлежал неспешным, пешим, прогулкам. Зачастую, гуляющие пары брали освежающие напитки, или небольшие сладости прямо вдоль дорог, у кучи миниатюрных тележек, которые предусмотрительно были расставлены мэрией города, и являлись неплохим пополнением городского бюджета, за счет которого ремонтировались дороги и существовали коммунальные службы.
        Однако этот год, в сравнении с предыдущими, рекрывал интерес к тележкам на тысячу процентов, ведь ни одна пара не могла не попробовать новинку, о которой большая часть лишь слышала, а в этот день имела вполне реальный шанс попробовать, все еще безумно дорогой, но доступный к покупке шоколад.
        Шоколадные лебеди были в каждой тележке, и около них выстраивались очереди из желающих, которые, получив вожделенное лакомство, долго смаковали "кусочки чуда", и изумлялись тому, что они не содержат магии.
        Повсеместно исполнители самых разных стилей вытаскивали на свет свои самые лирические и романтические композиции, и, зачастую, собирали не меньше народа, чем упомянутые тележки.
        Тем же, кому удавалось дойти до площади Совета, открывалось совершенно потрясающее зрелище.
        Вся огромная площадь превратилвсь в озеро, в центре которого, у возвышающегося на острове здания Совета, под переливающимися письменами, сидел Высший маг Тейлон. По озеру плавали лебеди, и встречаясь, они, изгибами своих шей, формировали сердца, которые взмывали в воздух. Письмена над магом гласили, что храбрецы, которые пересекут озеро вплавь, и смогут поймать в воде лебедя, получат из рук Тейлона ценные призы.
        К удивлению желающих попробовать свои силы, вода была либо иллюзорной, либо вполне настоящей и весьма мокрой. Попытки развеять иллюзию быстро пресекались, но, в любом случае, любителям нарушать правила было далеко до профессиональных иллюзионистов Тейлона, которые опускали летунов в воду, а тех, кто предпочитал пройтись по воде пешком немедленно накрывала непонятно откуда взявшаяся волна.
        Тем не менее, желающих покрасоваться перед своей парой и получить призы было более чем предостаточно, впрочем, как и желающих просто побултыхаться в прохладной водичке.
        С учетом того, что на всех подходах к площади стояли посты, которые пропускали в воду максимум одну пару на каждого лебедя, здесь царил жуткий ажиотаж.
        Наконец, в два прата пополудни, первый лебедь был изловлен, и даже доставлен Тейлону.
        Высший маг с улыбкой пожал руку первому мокрому победителю, отпустил иллюзорную птицу назад, и вручил ему идеальную копию из шоколада, в натуральную величину пойманной птицы, вместе с перечислением ему десяти тысяч далнов, и предложением вакантного места в одной из многочисленных компаний Тейлона.
        После этого, член Совета объявил, что каждому, кто до полуночи сможет повторить этот подвиг, будут даны точно такие же призы, но все имеют право лишь на одну попытку Если же человек и так работает на компанию Тейлона, то победа оборачивалась для него внеочередным повышением. Ажиотаж поднялся под небеса.
        Роан Нойрам был прав, когда говорил, что этот день считался самым покойным днем в году, поскольку даже самые закоренелые преступники не рисковали нарушать праздник, и присоединялись к гуляющим и отдыхающим парам. Конечно, пара карманников и несколько воров попытались, было, утащить несколько печаток и стащить целый ящик шоколада, но эти попытки были пресечены, и нарушители спокойствия отправились догуливать праздник в камеры предварительного заключения.
        Чем ближе становился вечер, тем больше начинали преуспевать всевозможнейшие заведения, каждое из которых стремилось устроить свою представление, стремясь поразить посетителей, но все, кто когда-то учился в Университете, знали - главное действо, способное изумить даже самых искушенных, еще впереди, и будет ждать их за три прата до полуночи в "Тройне Диггов". Каждый прат был отведен одному из братьев, целый год старавшихся изобрести что-то новое, что способно было перевернуть все представления о возможном.
        Люди любили эти представления и никто из них не задавал одного вопроса, который, наверное, стоило бы задать - почему ни один из братьев, за все эти годы, так и не нашел себе даже временной пары.

* * *
        Тимур гулял по улицамгорода, наслаждаясь непривычной обстановкой, когда его окликнули. Обернувшись, он увидел Илима, идущего к нему вместе с той девушкой, с которой он видел его раньше, на "шоколадной вечеринке".
        - Привет.
        - Ну что, вижу, что Дебаф тебя знатно подлатала. Кстати говоря, завтра не забудь заскочить к интенданту.
        - Зачем?
        - По новым правилам, тем, кто не является оперативным сотрудником, но получает ранение на службе, полагается довольно солидная сумма и памятный знак. Побрякушка, конечно, не дорогая, но тем не менее из нее делают неплохую персональную защиту. В конце концов, ее делают из той пули, которая тебя чуть на тот свет не отправила.
        - Мда, здесь фразу о том, что все, что нас не убивает делает нас сильнее, можно понимать буквально…
        - А кто это сказал? - поинтересовалась спутница Илима.
        - Ницше.
        Она задумалась.
        - Было бы неплохо с ним побеседовать.
        Тимур усмехнулся.
        - Боюсь, что он был недостаточно сильным, и умер.
        - От чего?
        - Если не ошибаюсь, то он долго болел, после смерти матери, и так и не смог оправиться. Дело было больше ста лет назад.
        - Печально. Судя по всему, он был выдающимся человеком.
        Тимур, который в то время, пока Ильта путешествовала по различным весям его мира, успел прочитать все труды Ницше, согласно кивнул.
        - А что же ты один? - спохватился Илим - Неужели нет пары?
        - Да нет, как то не до того было… Думал, вот, Ильту позвать, да у нее до самого вечера какие-то дела, и вечер тоже уже распланирован.
        - Тогда может к нам пока присоединишься? А то мы с тобой только на работе общаемся, а вне работы я тебя и не знаю… Ты ведь не против, милая?
        Милая кивнула.
        - Но только если вы еще что-нибудь расскажете про господина Ницще.
        Тимур рассмеялся.
        - Я не против. Одному, в такой день, гулять хоть и хорошо, но не слишком весело. А кстати, где наш шеф?
        - У патрона, сегодня, большие планы - многозначительно произнес Илим.

* * *
        Когда Арианна открыла дверь, то замрла в восхищении.
        Одетый в костюм, пошитый строго по его фигуре одним из ведущих модельеров, с идеально уложенной прической и усами, над которыми он провел втрое больше времени ем обычно, Роан производил такое впечатление, как будто весь прошлый год ставил себе лишь одну цель - поразить ее.
        - Извини, что припоздал, - сказал он, входя в квартиру - просто ждал, пока на другом конце мира распустятся олины.
        Он протянулей маленький букетик, за который любой из местных жителей готов был бы подписаться на рабство до конца своих дней, да еще бы и душу после смерти завещал.
        Дело было в том, что олин являлся уникальным цветком, который расцветал лишь на четыре часа, глубокой ночью, и в крайне труднодоступных местах. Когда-то давно, один из Целителей открыл уникальное свойство цветка - будучи сорванным в цветущем состоянии он мог стоять в воде годами не увядая, а будучи высушенным и обработанным особым образом, каждый цветок мог повысить вдвое способность мага вмещать в себя энергию на целые сутки.
        Разумеется, после этого за цветком стали охотиться все, кому не лень, но тут их ждала неудача - растение не ихело четко выраженной периодики цветения, а сидеть рядом с ним годами было невозможно.
        Таким образом, подаренный букетик из двух дюжин распустившихся, слегка голубоватых, цветов мог стоить порядка сотни тысяч далнов, но подаренный женщине в День Сердец - он становился поистине бесценным.
        - Роан… Где ты нашел такую красоту?
        - Есть одно местечко, где, в свое время, мы проводили арест адептов одного культа, и я решил на всякий случай его проверить. Как оказалось - не зря.
        - То есть ты сам его собрал?
        Он улыбнулся.
        - Повезло. И ты более чем заслуживаешь его. Как ты себя чувствуешь?
        Арианна приняла букет, и аккуратно поставила его в воду, прежде ответить:
        - Нормально. Я отдохнула. Хотя, честно говоря, не понимаю, как в мире откуда Тимур родом могут проводить операции по двенадцать и больше часов кряду. Меня уже на четвертом прате ноги держать отказывались, и если бы это не был Гром, то я, наверное, сдалась бы.
        - Как он?
        - Жив. С утра, даже, пришел в сознание. Поправится, а вот насколько быстро - тут не скажу.
        - Хорошо. Когда поправится, у меня будут…
        - У тебя не будет к нему вопросов. Я уже дала их все, и поверь, та тайна, которую он скрывает - тайна личная, и никому не повредит. В особенности, если ты научишься доверять его мнению, и начнешь спрашивать у него совета. Просто поверь, я сама так собираюсь начать делать.
        Роан открыл рот, чтобы возразить, но, подумав, закрыл его не произнеся ни слова. В конце концов, если Высший маг, и член Совета, собирается прислушиваться к мнению бывшего наемника, то это подразумевает тайну такого уровня, что о ней даже знать-то никто не может, кроме тех, кого специально посвятили.
        - Умница, - прокомментировала его поведение Арианна - а теперь - ответь, куда мы пойдем?
        - Вообще-то, у меня в планах было немного прогуляться по городу, а потом отправиться к Диггам. Я заказал там столик. Надеюсь, что ты не против.
        - Против самого роскошного представления в столице, да еще и с лучшей едой и напитками, которые только можно представить? Сильно сомневаюсь. Но тебе придется немного меня подождать, поскольку я не знала ни когда ты придешь, ни куда мы отправимся, то не успела собраться. Это не займет много времени.

* * *
        - Всевидящее Око, как же я соскучилась по этому празднику.
        Ильта отошла от окна, и перевела взгляд на одного из своих работников.
        - Как идут дела?
        - Великолепно. Мэрия просит экстренно отгрузить им то количество, которое они уже брали. Ваш шоколад все будут вспоминать до следующего года.
        - Поставки с нового урожая будут уже в этом году. Кроме того, вчера я заверила и оплатила покупку земли, так что мы расширяемся уже с завтрашнего дня. Пусть удвоят количество людей, и закажут новое оборудование. Я хочу охватить не только этот материк, но и весь мир, и сделать шоколад действительно доступным. В общем - все только начинается. Каковы показатели прибыли?
        - На текущий момент - триста двенадцать процентов. К тому же, мы взяли на себя смелость вывести наше предприятие на биржу, и, как только мы это сделали, пошел резкий прорыв. Сейчас наши акции покупаются в восемьдесят раз дороже, чем стоили изначально. Так что мы можем позволить себе и землю, и новое оборудование, и даже обучение новых сотрудников, не говоря уже о заработной плате всем существующим, без вливания дополнительных средств.
        Ильта вздохнула. Для нее, все эти деловые показатели были не более чем цифрами, и ее волновало только одно, чтобы дело вышло на тот уровень, который она спланировала.
        - Отгрузите мэрии столько, сколько они просят. Тейлон до сих пор развлекается на площади Совета?
        - Да, госпожа Крэйт На текущий момент имеется уже двадцать счастливчиков.
        - До полуночи осталось пять пратов, так что еще двадцати лебедей, которые у него остались, ему должно хватить. А где Лайта?
        - Насколько мне известно, прат назад она ушла в салон красоты, и до сих пор не вернулась.
        Ильта вздохнула, и решила последовать примеру своей подопечной, чтобы привести себя в порядок.
        - Хорошо. Оставляю тут все на вас. В случае необходимости вызывайте через вокслер. И постарайтесь не спустить в канализацию дело, в которое я душу вложила.
        Пройдя мимо возмущенного подобной мыслью подчиненного, она устремилась на улицу, а тем и в находящийся через дорогу салон.
        - Госпожа Крэйт! - радостно поприветствовал еевладелец салона - Чем мы можем быть вам полезны?
        - Меня надо привести в абсолютно идеальное состояние. И где сейчас Лайта Парсин?
        - Она… - владелец салона сверил время - В маникюрной комнате. Хотите, чтобы мы сообщили ей, что вы здесь?
        - Нет. Хочу, чтобы вы закончили мое приведение в порядок и ее одновременно, причем так, чтобы у нас осталось время спокойно, без транспортников, добраться до "Тройни Диггов". Справитесь?
        Хозяин салона расцвел.
        - Мы приложим все усилия.
        Весь следующий прат, Ильта мысленно проклинала себя за то, что пришла сюда.
        Ее мыли, вымачивали в каких-то составах, занимались ее ногтями, волосами, скребли до скрипа… Уже в середине всех этих процедур, она почувствовала себя кошкой, которую, по какому-то недоразумению, запихнули вместе с грязной одеждой в барабан стиральной машины, и которая с ужасом ждет, что сейчас должен включиться отжим.
        По счастью, последним пунктом программы оказался расслабляющий массаж, после которого она выбрала себе новое платье и туфли, полным комплектом аксессуаров, и, в приподнятом настроении от того, что все это закончилось, вышла к ожидавшей ее Лайте.
        Когда она смогла дышать, то заинтересовано подошла к зеркалу, и стала внимательно изучать себя рядом с ней.
        Работники салона постарались на славу. Если по внешнему виду Лайты можно было смело делать иллюстрацию с пописью "Воплощение чистоты и невинности", то вид Ильты создавал впечатление сильной, уверенной в себе, и искушенной в жизни, женщины.
        Бывшая наемница с удивлением отметила, насколько гармонично они смотрятся рядом, и ей на ум пришла недавняя беседа с Тейлоном.
        Прогнав от себя его бредовую версию, она поинтересовалась у Лайты:
        - Готова к лучшему вечеру за год?
        - Да.
        - Тогда - к Диггам!

* * *
        В этот вечер, в заведении Диггов собралось довольно много представителей высших слоев общества. Традиционно разделенный зал нисколько не мешал им общаться до начала представления, и лишь когда прозвучал сигнал, все заняли свои столики.
        Согласно неписанной традиции, вечер открывал Хорм, выйдя в центр зала со всем набором для приготовления коктейлей.
        - Наши дорогие гости, - провозгласил он - я попрошу воздержаться вас всех от любой магии и активации магических предметов. Как вы понимаете, искусство создания чего-то уникального требует определенных условий.
        Он оглядел зал, удостоверился, что никто не собирается нарушать правила, и продолжил:
        - Сегодня, я хочу познакомить вас с уникальными коктейлями, рецепты которых достались мне от демонов, а они, в свою очередь, пронесли их сквозь века, не столько неоткрывая их никому, сколько просто не помня, что они их хранят. Первый коктейль, который я хочу предложить вашему вниманию - "Королевский особый", создателем которого, вполне заслужено, считается его величество Нойрем III.
        Он принялся поочередно выкладывать перед собой ингредиенты.
        - История незаслуженно забыла этого короля, поскольку он правил всего пятнадцать лет, и никаких великих свершений за ним не числилось.
        Его руки подхватили две запечатаные бутылки, и принялись производить над ними магические манипуляции, которые для всего зала выглядели так, будто он наполняет их неровным жидким светом, который начинает потихоньку отвоевывать себе все пространство внутри бутылок.
        - Между тем, я могу вам сказать, что это было очень зря. Конечно, в те времена много уделяли внимания завоеваниям и подвигам, а также достижениям в магии, но…
        Свечение в бутылках достигло максимума, и вовремя поставленные по двум краям столика, они разом выстрелили пробками. Две струи пламени, одна ярко белая, а другая багрово красная, взмыли под потолок, и, повинуясь жесту мага, стали перемешиваться, опускаясь вниз в подставленный шейкер, из которого моментально повалили клубы ярко-синего пара.
        - Но этот король был славен другим. В частности тем, что он был единственным монархом того времени, который еще в детстве нашел себе спутницу жизни, и был верен ей до самой смерти.
        Шейкер закрылся, и принялся выписывать красивые траектории в воздухе. Рассыпающиеся в разные стороны разноцветные искры завораживали настолько, что его голос продолжавший звучать, отходил куда-то на край сознания.
        - А также, он был первым, кто ввел само понятие коктейля, и сделал он это при помощи "Королевского особого", который настолько поразил придворных, что они готовы были убить за его рецепт.
        Шейкер приземлился в руку Хорма, и, когда он открыл его, взорвался яркой желтоватой вспышкой.
        - По счастью, этого не произошло, но у претендентов на трон были и другие причины желать смерти королю.
        Руки замелькали в воздухе, подбрасывая щепотки ингридиентов, которые повисли искрящимся разными цветами облачком. Повинуясь его жестувозник миниатюрный смерч, ментально втянувший в себя облачко, и опустивший его в шейкер, что вызвало еще одну вспышку света.
        Ничто в зале не прерывало работы мастера.
        - Однако перед смертью, когда уже было понятно, что он не выживет, король ухитрился отослать свою супругу, носящую под сердцем двух его отпрысков, и завещал, что даже если они и не смогут вернуть трон, чтобы, по меньшей мере, его род продолжился.
        В этот раз шейкер летал уже не по воздуху, а в его руках, и каждое прикосновение к нему вызывало вспышки всех цветов радуги.
        - Существует легенда, согласно которой, любой, в ком течет хоть одна капля его королевской крови, сможет узнать об этом пригубив этот коктейль. Кто знает, дамы и господа, может этот кто-то есть и в этом зале?
        Он остановился, открыл шейкер, и, накрыв бокалы плетением, принялся разливать коктейль.
        Все напрягли зрение. Создавалось впечатление, что в каждом бокале появляются очертания старинного города.
        - Дамы и господа, коктейль готов. Цена за бокал составит тысячу далнов. Есть желающие проверить, не течет ли в их жилах королевская кровь? Передо мной десять порций, но после моего выступления, я смогу приготовить его для всех желающих.
        Немногие в зале были готовы выложить тысячу далнов за бокал коктейля, но тут раздался голос Арианны.
        - Два бокала, пожалуйста.
        - И запишите в мой счет - раздался голос Роана.
        Лайта повернулась к Ильте.
        - А ты не хочешь проверить?
        Та мягко улыбнулась.
        - Не верю я в легенды, но если ты хочешь его попробовать… Хорм, еще два бокала сюда!
        Остальные бокалы тоже были разобраны, и люди с интересом принялись дегустировать коктейль, который, казалось, прямо на языке начинал менять свой вкус, делая каждый следующий глоток отличным от другого.
        В этот момент, кто-то с темной половины зала тихо выдохнул:
        - Смотрите…
        Над головой Роана тихо мерцала призрачная корона.
        Хорм улыбнулся.
        - Честно говоря, я на это и рассчитывал, господин Нойрам. В конце концов, именам свойственно слегка меняться со временем, а иногда, они перестают быть именами, и становятся фамилиями.
        Ильта повернулась к своей спутнице.
        - У меня над головой ничего не болтается? - шепотом спросила она.
        - Нет.
        - Всевидящее Око… Я всю жизнь считала рассказы Хорма не более чем выдумкой, а оказывается он рассказывал настоящую историю…
        Зал шумел, а непонимающий, что происходит, Роан в изумлении взирал на окружающих.
        - У тебя над головой появилась корона, - тихо проинформировала его Арианна - что, впрочем, даже интересно, с учетом того, что я уловила какое плетение использовалось при создании коктейля. Это действительно "проверка подлинности".
        - Что за бред… Хотя… За столько поколений кто может сказать, как перемешалась кровь…
        Хорм подошел к их столику, и гордо объявил:
        - Из уважения, к потомку королевского рода, ваша цена за этот коктейль будет снижена вдвое. Для вас, и вашей пары, разумеется.
        Он вежливо поклонился, и вернулся к столу с ингредиентами.
        - Прошу внимания, дамы и господа, поскольку моя часть этого вечера еще не закончена. Следующий коктейль, который я хотел бы представить вам, куда как более известен, но его рецепт считался утраченным в последние семьсот лет. Я говорю о "Черном Алмазе".
        Люди зашумели. Рецепт считался не только утраченным, но и уничтоженным.
        - Как известно ценителям, а для остальных, возможно, это будет сюрпризом, этот рецепт принадлежал Мерлану. Последний, кто попробовал его, был Высший маг Гоам, и лишь по его описанию вкуса этого коктейля я смог восстановить его полностью из обгоревшего кусочка листа, на котором был записан рецепт. Это заняло последние двадцать лет моей жизни.
        Его руки принялись деловито перебирать компоненты, перемешивая их в необходимых пропорциях, после чего, Хорм высыпал все необходимое в воздух, где, удерживаемые силовым полем, они повисли дожидаясь дальнейшего действа.
        - Сейчас, дамы и господа, я прошу вас не только не пользоваться магией, но и соблюдать тишину, поскольку мне потребуется предельная концентрация для приготовления этого коктейля.
        Когда малейший шум стих, Хорм открыл несколько бутылок, и стал смешивать их содержимое. Когда потоки жидкостей разных цветов, льющиеся из бутылок, смешались на дне огромной чаши, раздался низкий звук напоминающий гром, над чашей повисло багровое облако, периодически разряжавшееся молнией в плещущееся внизу содержимое.
        Подхватив чашу, Хорм с силой швырнул ее вверх, и все ее, содержимое, описав идеально выверенную траекторию, оказалось внутри того же силового поля. Туча повисла над полем, и прежде чем она успела выпустить очередную молнию, Хорм запечатал поле, превращая его в додекаэдр, который моментально начал крутиться, перемешивая все содержимое. Молнии стали бить постоянно, опутывая сплошной сетью крутящуюся фигуру, и заставляя ее нестерпимо сиять. Сиять, и сжиматься, с каждым новым разрядом.
        Это продолжалось до тех пор, пока силовое поле не стало совсем небольшим, и в этот момент Хорм выхватил его из цепкой сети молний. Туча над его головой развеялась, когда он поднял вверх руку, сжимающую поле, и с силой разбил его о поверхность стола.
        Додекаэдр распался на десять абсолютно идентичных, черных, камней, огранкой и степенью прозрачности напоминающие редчайший драгоценный камень, подаривший название коктейлю.
        - Прошу вас, дамы и господа. "Черный Алмаз" готов. Передо мной - десять порций, которые помогут мне хоть немного оправдать издержки на воссоздание этого коктейля. Цена за порцию - все та же тысяча далнов.
        - Но Хорм, это же камни…
        Дигг улыбнулся.
        - Пожалуй, одну я приберегу для себя. Сами виноваты, вам же меньше достанется.
        Он взял один из камней и приложил его к губам.
        Все внимательно наблюдали за тем, как камень начал таять, чувствуя тепло губ, и уже в следующее мгновение его можно было пить.
        - Восхитительно… Не тает в руках. Только на губах или во рту.
        Желающие попробовать исчезнувший, казалось бы навсегда, коктейль, нашлись, и вскоре последний "Черный Алмаз" был продан. В отличие от предыдущего, Хорм не обещал приготовить его для всех желающих, и это было понятно - приготовление отнимало уйму сил.
        Когда, наконец, гурманы насладились коктейлем, Хорм привлек внимание всех постучав ногтем по бокалу.
        - Мое время в сегодняшнем вечере истекает, дамы и господа, и стоит вспомнить, что наше заведение хоть и пользуется заслуженной репутацией места, где вам подадут самые лучшие напитки и еду, но, все-таки, основная часть наших клиентов - студенты, которые далеко не каждый день смогут позволить себе что-то из показанных вам в этот вечер коктейлей. Именно для них, я, на основе любезно предоставленного Ильтой Крэйт шоколада, создал совершенно новый коктейль, который назвал "Белый лебедь". Поскольку это лично мое изобретение, я не буду демонстрировать вам его изготовление, но все желающие смогут получить его за символическую плату в пятьдесят далнов. А сейчас, дамы и господа, я уступаю место своему брату - Боунсу, который уже готов поразить ваши вкусовые рецепторы.
        Весь следующий прат Боунс демонстрировал свое феерическое искусство приготовления пищи, которая после завершения процесса приготовления моментально оказывалась на тарелках сидящих за столиками, и, под конец, выкатил заранее приготовленный шоколадный торт, которым вполне можно было накормить всех присутствующих разом. Когда же, наконец, и его время истекло, он удалился в направлении кухни, и в зале наступила легкая передышка, в течение которой гости могли обменяться впечатлениями от вечера.
        Неожиданно, из-за столов стоящих на темной половине зала поднялась одинокая фигура, и быстро пересекла разделяющую границу.
        - Что-то не так, - сказала Ильта, наклоняясь к уху Арианны - Оллет никогда не задерживает свой выход.
        Неожиданно, в центре зала возник сияющий внутренним пламенем шар.
        Люди зааплодировали, однако немедленно раздался спокойный, но крайне серьезный, голос Оллета.
        - Дорогие гости, я очень прошу вас сейчас подняться с мест, и покинуть наше заведение. Благодарю за понимание.
        Роан бросил взгляд на Арианну, которая заметно побледнела.
        - Что это?
        - Сдерживаемый взрыв. Выводи всех. Я помогу Оллету.
        Глава 14
        - С вами канал "Трессон", и вечно ваша Лэйди Триш. Вчера вечером, праздник Дня Сердец был безнадежно испорчен серией взрывов, произошедших, как уже установлено, в одно и то же время. Лишь по счастливой случайности обошлось без жертв, хотя ущерб исчисляется сотнями тысяч далнов. Взрывы полностью уничтожили такие объекты, как три частных дома, офисное здание компании "Лебедь" и одно из самых известных заведений города - ресторан "Тройня Диггов". С нами согласился побеседовать один из владельцев ресторана, а заодно и герой вчерашнего дня, ценой неимоверных усилий спасший жизни всех посетителей - Оллет Дигг. Оллет, скажите, вам есть что посоветовать неизвестному террористу?
        - Да, есть. Ты уничтожил не только мой дом, но и дело моей жизни. Так что теперь - беги, прячься, делай что хочешь, но знай, что и я, и мои братья присодинятся к охоте на тебя. Тебе не будет покоя, до конца твоих дней, который наступит весьма скоро, хладнокровный ублюдок. Мы знаем кто ты, и что ты такое, и поверь, мы будем готовы к встрече лучше, чем ты можешь даже предположить.

* * *
        Ящер неторопливо выключил трансляцию и рассмеялся.
        - Надо будет прислать им всем приглашение, чтобы не пришлось долго искать. Хотя я не ожидал от старика такой прыти.
        Неожиданно заработал проекционник, и Ящер принял сигнал. Закутанная в плащ фигура произнесла:
        - У тебя не было разрешения на все эти взрывы.
        - Прошу прощения, но это мое личное дело, о котором я предупреждал.
        - Ты мог заняться им только после того, как закончишь с нашим.
        - Остался лишь один шаг, который в ближайшее время будет сделан. Весь криминальный мир уже признал ваше руководство, и готов следовать приказам, так что я решил…
        - Ты ничего не решаешь. Решаю я. И ты поставил личные интересы выше интересов нашего дела.
        - И что теперь? Вы убьете меня?
        - Следовало бы, но из-за того, что ты был слишком полезен долгое время, я сделаю иначе. Отныне, ты сам по себе. Верхушка криминального мира уже получила инструкции не содействовать с тобой, но и не мешать тебе. Ты вне игры.
        Изображение пропало, а Ящер, с досадой, сплюнул.
        - Вот ведь дерьмо… Ладно, надеюсь, что для моего маленького сюрприза все успели подготовить. В конце концов, когда все произойдет, меня вновь сочтут полезным.

* * *
        Гром приподнялся на больничной койке, приветствуя Арианну.
        - Риа! Рад, что ты цела. Я так понимаю, что вчера вы были в заведении Диггов?
        Она кивнула.
        - Да. И я рада, что все обошлось. Гром, нам надо очень серьезно поговорить, но я не знаю насколько ты окреп для такого разговора.
        Он вздохнул.
        - Я достаточно окреп, чтобы поговорить о Ящере, но еще недостаточно, чтобы сойтись с ним. Кости еще не срослись. Это минимум неделю займет, даже при учете того, что меня сейчас подпитывают… подпитывает мой источник.
        - Хорошо. Ты рассказал Шелти о его физической слабости в отношении холода, но есть ли еще что-то, что может нам помочь? Ты знаешь о нем больше, чем кто бы то ни было. Вполне возможно, что какая-нибудь мелочь…
        Гром поднял руку.
        - Риа, поверь, я уже не раз обдумывал это. У него есть лишь две слабости, и для того, чтобы их совместить - я должен быть боеспособен.
        - Что ты имеешь в виду?
        Он вздохнул.
        - Одна из его слабостей - я. Впрочем, в последнее время я уже и в этом не уверен.
        - Почему?
        - В нашу последнюю встречу он не пошел меня добивать.
        - Резонно, - заметила Арианна - а вторая?
        Гром улыбнулся.
        - Он считает себя самым умным и самым ловким. Считает, что просчитывает все варианты, и, если откровенно, просчитывает действительно многое, но не все. Одно нестандартное действие со стороны противника он сможет компенсировать. Два - еху будет сложно. Три… На трех, я ловил его дважды, но не довел дело до конца.
        - А твой самоубийственный прыжок на его машину…
        - Был вторым таким. Первым - выстрел в Тимура. Шанса сделать что-то еще не предоставилось.
        Арианна задумалась.
        - Поправляйся, - сказала она ему, наконец - а мы постараемся прижать его.
        - Постарайтесь выжить, - серьезно ответил Гром - ты даже не представляешь, как за эти годы я устал терять друзей.
        - Обещаю.

* * *
        Лайта еще ни разу не видела, чтобы Ильта пребывала в таком бешенстве.
        - Мало того, - говорила она голосом исполненным ледяного спокойствия - что этот хрен с горы отправил на больничную койку Грома. Мало того, что он взорвал наш дом. Мало того, что он взорвал мой офис, так еще он взорвал и мое любимое заведение. И я не я буду, если спущу ему все это. Две вещи я могла бы ему простить, но ему не стоило трогать Грома и Диггов.
        Сидя в углу комнаты, Лайта ощущала как растет магическое напряжение, грозящее вылиться в крупные проблемы.
        - Хорошо еще, что Авенаро согласились нас приютить на некоторое время - тихо сказала она, пытаясь хоть как-то отвлечь Крэйт, чтобы она случайно не снесла стены дома.
        Бросив на нее взгляд, Ильта слегка расслабилась.
        - У меня к тебе будет ряд поручений. Справишься?
        - Что нужно сделать?
        - Купить дом, найти новое место для офиса, оборудовать и то и другое.
        - Справлюсь.
        Наемница протянула ей печатку.
        - Можешь не стесняться в деньгах.
        - А ты? Что ты будешь делать?
        Взгляд Ильты помрачнел.
        - Отправлюсь на войну. И знаешь, даже демоны разбегаются в ужасе, когда хороший человек идет на войну.
        Она поднялась с места.
        - Шелти, где у вас основной склад оружия?
        - В гостиной, на правой от входа стене. Подожди меня, я тебе сейчас притащу комбинезон твоего размера. Вместе пойдем.
        - А Арсин?
        - Посидит с отцом.

* * *
        - Хоть какая-то польза от того, что нашего заведения больше нет, - проворчал Хорм
        - раз уж по страховке мы получили столько, что едва покроет постройку здания заново, и денег не будет даже на оборудование.
        - Знаешь, лично мне это не кажется "какой-то пользой", - ответил Оллет - для меня она достаточно серьезная. Знал бы, что так все повернется, сам бы снес его еще лет пятьдесят назад.
        Подошедший Илим, который был приставлен к тройняшкам, поинтересовался:
        - Извините, но о чем это вы?
        Оллет вздохнул.
        - О моем проклятии, будь оно неладно.
        - А что с ним не так?
        - То, что его больше нет. Разрушился один из обязательных пунктов, и оно развеялось. Я не мог выйти из дома, поскольку это означало все, что угодно, от травмы до смерти, а теперь дома у нас нет. Ему не к чему прикрепиться, и сейчас он сматывается. По моим прикидкам, если в ближайшие сутки у меня не появится нового, постоянного дома, то я навсегда с ним попрощаюсь.
        - Так это же замечательно!
        - Да, но моему ворчуну-брату этого мало. Ему еще и выплату по страховке минимум вдвое увеличить надо.
        - Втрое, - подал голос Боунс.
        Оба брата покосились на него.
        - Втрое-то зачем?
        - Я хотел кухню модернизировать, но Хорм говорил, что нам на это денег постоянно не хватает.
        Илим рассмеялся.
        - В таком случае, господа, вам надо поблагодарить Лэйди Триш.
        - Это еще зачем? - проворчал Хорм.
        - Затем, что после ее выступления каждый житель столицы, который бывал у вас в заведении решил пожертвовать хоть сколько-нибудь на его восстановление.
        Хорм поморщился.
        - С миру по нитке…
        - Да, - согласился Илим - сумма получается небольшая. На текущий момент еще и полумиллиона далнов нет… Но ладно уж, я тоже двести далнов дам, чтобы этот рубеж перешагнуть.
        - Половина миллиона? - недоверчиво произнес Хорм.
        Оллет улыбнулся.
        - Похоже, брат, мы расширяемся… И у кого-то будет кухня побольше, да еще и по последнему слову обставленая. Илим, нам надо будет переговорить со строителями, и с мэром, чтобы нам выделили площадь побольше, и кое-какие корректировки в планы внесли. Вы сможете все устроить?
        - Я посмотрю, что можно сделать.
        В этот момент вокслер Илима подал сигнал.
        - Прошу прощения, но патрон ждет.
        Братья поднялись, и направились в кабинет Роана. Когда они вошли, у Боунса возникло резкое желание накормить хозяина кабинета, у Хорма - предложить работу в их заведении, а у Оллета - просто дать человеку выспаться хотя бы пару недель.
        - Чем могу быть вам полезен, господа? - устало спросил Роан, который до сих пор не сомкнул глаз, работая над серией взрывов.
        - Боюсь, что как раз наоборот. Это мы можем быть вам полезны. О нынешней ситуации с Ящером мы в курсе не меньше вашего, а вам - помощь трех Высших магов будет кстати. Чем мы можем вам помочь?
        Роан покачал головой.
        - Несколько странно слышать от…
        - Хозяев ресторана?
        Оллет покачал головой.
        - Вы слишком молоды, чтобы помнить, какя сцепился с Неем, но, наверняка, до вас доходили слухи. Я и в одиночку способен перетряхнуть всю столицу, и найти каждое живое существо в ней, чтобы потом его поймат, а уж вместе с братьями… Может вы слышали про эффект круга? Обычно он проявлялся в старые времена, когда ограниченная группа магов жила вместе долгое время, и относилась к каждому, как к части себя. Их сила возрастала с каждым человеком, который входил в их круг. По сути, перед вами сейчас не три Высших мага, а три человека, чья сила которых, когда они рядом с братьями, равна, а возможно и превышает, уровень Высших Лордов-Демонов. По крайней мере, они вполне серьезно нас боялись. Кроме того, этот эффект распространяется не только на магию, но и на интеллект. Каждый из нас намного умнее, когда мы вместе, чем поодиночке, а с учетом того, что интеллект у нас, все-таки, на уровне Высших магов, вы получите очень хороший инструмент. Я уже молчу о нашкм опыте, который включает в себя и боевой. Скажите, многие ли ваши люди могут похвастаться таким набором качеств?
        Роан устало рассмеялся.
        - Где вы были год назад, когда я задыхался от нехватки кадров?
        - Год над, у нас не было врагов, и было преуспевающее заведение. И… Вы даже не представляете себе…
        Оллет шагнул вперед, быстро схватил Роана за шиворот, и резко встряхнул так, что у него клацнули зубы, одновременно выпуская небольшое плетение из области Высшей магии.
        - Что за…
        Неожиданно, Роан ощутил, что от усталости не осталось и следа, и что он чувствует себя так, будто не гонялся за Ящером последние несколько недель, а отдыхал где-нибудь на побережье Бересса.
        - Благодарю.
        - Не торопитесь. Такая "перезарядка", позволит вам пребывать в этом состоянии ровно сутки. Потом вы уснете, где бы вы ни находились. Но иногда, она очень полезна, когда требуется двадцать шесть пратов максимальной работоспособности.
        - Все равно благодарю. Это именно то, что мне было необходимо. И… я согласен на вашу помощь. Вы сказали, что способны перетряхнуть весь город чтобы его найти? Найдите его мне.

* * *
        Арианна вышла из палаты очередного пациента, и почувствовала приближающийся вызов. Подхватив его, и обернув вокруг головы так, что он лег на глаза и уши, она овтветила:
        - Слушаю.
        - Вас очень трудно найти, госпожа Дебаф. Через вокслер даже совсем невозможно, и я долго думал, будет ли уместным обратиться к вам по старинке…
        - Господин Крэйт, если бы я не хотела, чтобы вы могли меня вызвать, поверьте, вам бы не удалось это сделать даже таким способом. Я рада вас слышать. Надеюсь у вас все в порядке?
        - Да, благодарю. Дело скорее не во мне, а в моей дочери… Кармен услышала в новостях, что дом и офис Дельфы были взорваны. Сама она боится выходить с ней на связь, и попросила узнать в чем дело… Надеюсь, она цела?
        - Да, цела. Эти здания взорвал Ящер. Мы в этом уверены. К сожалению я не могу сказать вам большего. Как ваша дочь? Она полностью оправилась? Никаких побочных эффектов "рыбки"?
        - Все в порядке, благодарю. Правда она очень… расстроена. Пожалуй это лучшее слово, которым я могу описать ее состояние.
        Арианна вздохнула.
        - Знаете, несколько лет назад, жена Дайруса Клауда научила Целителей в нашем центре, как помогать людям в похожих ситуациях. Может быть вам стоило бы привести ее сюда?
        Ортега вздохнул.
        - На мой взгляд это просто необходимо. Физически - моя дочь здорова, а вот душевно… Если вы говорите, что у вас ей смогут помочь, то я сейчас же начну собираться.
        - Хорошо. Я буду ждать вас обоих в центре. И… господин Крэйт…
        - Да?
        - Не стесняйтесь просить помощи. Поверьте, в мире еще остались люди, которые не желают зла ни вам, ни вашей дочери.

* * *
        Сидя рядом с отцом, Арсин, первое время, привыкал к тому, что видит его всего с стерильных повязках, после чего принялся практиковаться в магии, как его, в свое время научил дядя Оллет. После удачного закрытия всех окрестных дверей магическим замком, он пробежался по округе, поочередно открывая их, и вернувшись к отцу, понял, что просто так сидеть ему наскучило.
        - Па-а-ап?
        - Да, Арсин?
        - А ты долго здесь будешь лежать?
        - Пока не поправлюсь. А почему ты спрашиваешь?
        - Просто мама с тетей Ильтой пошла ловить какого-то Ящера, а мне сказала, что я буду с тобой, пока она не вернется. Вот я и хочу знать, сколько мы тут будем.
        Гром помрачнел, некоторое время обдумывал услышанное, после чего сказал:
        - Арсин, ты видел в коридоре стационарный деинг?
        - Да.
        - Возьми мою печатку, и закажи у Телоса мой боевой комбинезон, маскирующее устройство, пару "дикобразов", штук десять обойм, и пяток криогранат. Пусть все доставят сюда, ко мне в палату. Скажи, что десять процентов за скрытность мы готовы оплатить. После чего, свяжись с магазином Харрера, и скажи им, что Грому Авенаро требуется тот набор, который он оплачивал две недели назад. Попроси доставить сюда же.
        - А дальше?
        - Проверь варианты, как мы сможем отсюда незаметно уйти. Когда все прибудет, то я тебе скажу, что надо будет сделать дальше. Будешь ставить своего отца на ноги, и поможешь мне отсюда сбежать. Только помни про то, что я не в лучшей форме, и передвигаться смогу вдвое медленнее, чем обычно. Если заранее найдешь еще и машину
        - будет вообще великолепно. Все понял?
        - Да.
        - Молодец. Действуй, и так, чтобы не привлекать внимания, как мы тебя с мамой учили.
        - А можно я поведу машину?
        - Пока - нет. Но можешь заранее вскрыть дверь, и обмануть активацию, чтобы мы смогли быстро уехать.
        Довольный сын посмотрел на отца.
        - Знаешь, а с тобой намного интересней играть, чем с мамой и другими детьми. У тебя поручения на порядок сложнее.
        Гром хмыкнул, пытаясь придумать, куда ему потом пристроить маленького непоседу, чтобы развязать себе руки.

* * *
        Тимур был зол, и выражалось это прежде всего в том, что он был намерен любой ценой найти Ящера.
        Вламываясь в бесконечные архивы, он ураганом проносился сквозь них, фильтруя информацию и отметая ее за ненадобностью, лишь изредка помечая ее как пригодную для ОКОПа, или ту, которой стоит уделить внимание.
        - Где же ты, сволочь… Не бывает так, чтобы кто-то не оставил следов в сети… Уж в таком развитом мире - точно не бывает. Значит, что-то я не так ищу… Что я о нем знаю? Да ни хрена, кроме того что…
        Он замер, и через секунду изменил задание поиска. Прошло еще три секунды, прежде чем деинг выдал ответ, и еще четыре, прежде чем хакер вломился в соответствующий архив.
        Кабинет сотряс вопль.
        - Я нашел этого гада!!!
        Не разбирая дороги, он вылетел из своего кабинета, и, сшибая по пути попадавшихся сотрудников, ворвался в кабинет Роана. - Я нашел этого гада! Вот его адрес!
        Роан изумленно уставился на программиста.
        - Как?
        - Вспомнил, что при стрельбе ему повредили стекло в его "Ибире". По логике, "Ибир" машина достаточно серьезная, сам на такой езжу. В ней установлено плетение, которое отсылает информацию в сервисный центр о том, что машину повредили, и она нуждается в починке. Когда я свою покупал, меня замучили вопросами о том, где я живу и прочее. Вошел в архив сервиса, просмотрел со скольких "Ибиров" в то время пришел сигнал, сравнил повреждения, затребовал указанный адрес.
        - Его может не быть по тому адресу.
        Тимур рассмеялся.
        - На этот адрес приезжал несколько раз специалист из сервиса, привозил запчасти и менял их. Он там. По крайней мере - он там бывает чаще, чем где-нибудь еще. Попался, ублюдок.
        Глава 15
        Две женские фигуры в боевых комбинезонах заняли свою позицию, напротив неприметного магазина, в котором продавали химикаты. Проверив снаряжение, они сконцентрировали свое внимание на двух возможных точках проникновения.
        - Итак, что у тебя есть?
        - Наводка, что он собирался придти сюда за заказом. Заказ большой, без машины не справится.
        - Источнику можно верить?
        - Вполне. Ящер для него зло абстрактное, а вот то, на что я способна - он знает на личном опыте. К тому же, он сообщил, что Ящера больше не поддерживают.
        Ильта мрачно усмехнулась.
        - ОКОП об этом знает?
        - Пока что не в курсе.
        - Тем лучше. Значит от наш. Подъедет - я взрываю машину, и пока он пытается понять, в чем дело, всаживаешь пулю в голову. Потом вызываем ОКОП.
        Шелти нахмурилась.
        - Слишком жарко сегодня, а он по такой погоде шустрый. Не сможешь, пока его нет, ничем помочь?
        - Ничем, что бы он не смог заметить. Тут надо погодников просить, чтобы по всему городу похолодание пошло.
        Шелти задумалась, просчитывая варианты, и решила:
        - Перебьемся.
        Они, молча, уставились на здание. Ожидание могло продлиться долго, но к этому обеим наемницам было не привыкать.
        - Все хотела тебя спросить, - сказала Шелти, не отвлекаясь от объекта - а как тебе было в том мире? Ты практически ничего не рассказывала.
        Ильта помолчала, прежде чем ответить.
        - Знаешь, даже неплохо. То есть сначала было паршиво, пока Стас Валля не прикончил, и меня с Тимуром из больницы местной не выписали… А потом - очень неплохо. Правда меня возненавидели все крупнейшие казино мира, и за мной гонялась парочка их спецслужб, да и криминальных группировок тоже хватало, но… Это трудно объяснить. Их мир жадный до магии, но если ты маг в их мире, то ты можешь больше, чем можно даже подумать. У них нет магов. Совсем. Простейшее лечение, простейшие блюда, простое оружие и простые законы. Все простое. К тому же меня угораздило попасть в ту страну, откуда родом была Лена, а это я тебе скажу - что-то с чем-то. Все, что применимо к остальному миру, в этой стране либо не работает, либо работает не так. Везде и повсеместно власти заботятся о гражданах, а там начинает возникать ощущение, что всем заправляет криминал, ну а как с этими типами дело иметь у меня большое понимание было. Кстати, настоящий криминал в этой стране намного честнее и лучше, чем правительство, и о гражданах, иногда, даже больше заботится. А еще…
        Мимо проехала машина, и Ильта, на время, умолкла.
        - Еще в их мире есть много потрясающего.
        Шелти ухмыльнулась.
        - Ты всегда была лакомкой.
        - Я про другое, - отмахнулась Ильта - про музыку, например.
        - Про музыку?
        - Да. У нас песни красивые, и голоса восхитительные, но знаешь… Я там, волей случая, попала на концерт одного из их певцов. Поначалу я была поражена, ни голоса, ни внешности, выступал даже не на концертной площадке, а на каком-то стадионе… Меня Тимур туда потащил. Пошла исключительно, чтобы его не обижать, а потом… Ты никогда не видела, чтобы пели не голосом, а душой? С полной выкладкой? Это было что-то невероятное. А текст такой, что спятить можно, если вдуматься, но ощущение от него…
        - Споешь?
        - Попробую.
        Ильта замолчала, пытаясь подобрать тональность так, чтобы это было и не громко, и чувствовалось все, что она ощущала с той песней, и начала:
        - Горный Китай, монастырь Чжоан Чжоу. Год от Рождества Христова восемьсот пятьдесят третий. Некто спросил Линь Цзы "Что такое мать?". "Алчность и страсть есть мать" - ответил мастер. "Когда сосредоточенным сознанием мы вступаем в чувственный мир, мир страстей и вожделения, и пытаемся найти все эти страсти, но видим лишь стоящую за ними пустоту, когда нигде нет привязанностей, это называется "убить свою мать".
        Я сомневался, признаюсь, что это сбудется с ним.
        Что он прорвется сквозь колодец и выйдет живым.
        Но оказалось, что он тверже в поступках, чем иные в словах.
        Короче, утро было ясным, не хотелось вставать.
        Но эта сволочь подняла меня в шесть тридцать пять.
        И я спросонья понял только одно - меня не мучает страх.
        Когда я выскочил из ванной, с полотенцем в руках.
        Он ставил чайник, мыл посуду, грохоча второпях,
        И что-то брезжило, крутилось, нарастало, начинало сиять.
        Я вдруг поймал его глаза - в них искры бились ключом,
        И я стал больше, чем я был, и чем я буду еще,
        Я успокоился и сел, мне стало ясно - он убил свою мать.
        И я смотрел ему в глаза, в них искры бились ключом,
        И я был больше чем я был и чем я буду еще,
        И я сказал себе опять: "Невероятно, он убил свою мать".
        И время встало навсегда, поскольку время стоит,
        А он сказал, что в понедельник шеф собрался на Крит,
        Короче, надо до отъезда заскочить к нему работу забрать.
        И он заваривал чай, он резал плавленый сыр,
        А я уже почти что вспомнил, кто творил этот мир,
        Я рассмеялся и сказал: "Ну как ты мог, она ведь все-таки мать".
        И он терзал на подоконнике плавленый сыр,
        А я уже почти что вспомнил, кто творил этот мир,
        И я сказал ему: "Убивец, как ты мог, она ведь все-таки мать".
        И он сидел и улыбался, и я был вместе с ним,
        И он сказал: "Но ты ведь тоже стал собою самим!"
        А я сказал: "Найти нетрудно, но в десятки раз сложней не терять!
        И будь любезен прекратить свой жизнерадостный бред!
        Ты видишь свет во мне, но это есть твой собственный свет.
        Твоя ответственность отныне безмерна - ты убил свою мать.
        Изволь немедля прекратить свой жизнерадостный бред!
        Ты видишь свет во мне, но это есть твой собственный свет.
        Твоя ответственность безмерна - ты свободен, ты убил свою мать!"
        На дальней стройке заворочался проснувшийся кран,
        Стакан в руке моей являл собою только стакан,
        И первый раз за восемь лет я отдыхал, во мне цвела Благодать!
        И мы обнялись и пошли бродить под небом седым,
        И это небо было нами, и мы были одним.
        Всегда приятно быть подольше рядом с тем, кто убил свою мать.
        И мы обнялись и пошли бродить под небом седым,
        И это небо было нами, и мы были одним.
        Всегда приятно быть подольше рядом с тем, кто убил свою мать.
        Ильта затихла, а чуть позже добавила:
        - Когда все закончится, попроси у Тимура запись, не сомневаюсь, что он притащил ее с собой.
        Шелти была потрясена.
        - Это… Это… Я… Я должна буду услышать эту песню в оригинале.
        - В оригинале не удастся, только в записи. Но запись даст полное представление. У них много таких исполнителей, и таких песен. Кстати, странно, что мы не додумались до того, чтобы у нас с собой было устройство для воспроизведения песен и музыки. Там, в долгих засадах оно меня просто спасало. А теперь давай посидим тихо.

* * *
        - Проклятье, не могу достучаться до Шелти.
        - Оставь ее в покое. У нее муж ранен, и маленький сын на руках.
        - Да, но сидеть в засаде на этой квартире без нее… Она бы наверняка захотела всадить пару пуль в голову этому типу.
        - Прекратить разговорчики. Это не засада, ч не пойми что. Ребята, вы сколько в полиции пробыли, что так себя ведете?
        От ответа незадачливых бойцов отряда быстрого реагирования избавил сигнал вокслера.
        - Доложить ситуацию.
        - Все тихо. Рядом с домом ни одной машины, в квартире было пусто. Заняли позицию и ждем. Этот ваш парнишка не ошибся?
        - Этот парнишка, тот, которого Гром подстрелил при вашей последней встрече с Ящером. И тот самый, у кого дом взорвали. Поверь, он точно не ошибся. На всякий случай прибуду к вам через полпрата. Пора мне встретиться с Ящером лично. Конец связи.
        - Понял, Роан, ждем.
        Говоривший по вокслеру посмотрел на своих коллег.
        - Вот так, ребятки. Большое начальство само прибудет. Надеюсь, что он хотя бы пистолет в руках держать умеет.
        - Зря ты так, - ответил ему один из тех, кто был на перестрелке в Целительском центре - он хоть и не в нашем отряде, но многим фору даст. И мозги во время стрельбы у него не отключаются.
        Боец сплюнул на пол, и хмуро продолжил.
        - Надеюсь, что сегодня мы прикончим эту тварь.

* * *
        Когда Ортега Крэйт прибыл вместе с дочерью в центр, Арианна встретила их у двери.
        - Добрый вечер, Ортега, добрый вечер Кармен… Давайте пройдем в наше кафе, оно здесь на этаже.
        Дебаф незаметно выпустила собственное диагностическое плетение, и, убедившись, что с Кармен все в порядке, и последствий "рыбки" не наблюдается, слегка успокоилась.
        - Зачем мы здесь? - поинтересовалась Кармен - Я здорова.
        - Физически - несомненно. Кстати, вам очень повезло, что я смогла все восстановить.
        - Не все - ответила Кармен, коснувшись едва заметного шрама на лбу.
        Целитель с улыбкой покачала головой.
        - Это просил оставить ваш отец. И знаете, в чем-то он был прав. Это хорошее напоминание вам о том, что не стоит слишком идти на поводу у всех, кто вам встречается. Впрочем, если хотите, то я его уберу.
        - Не… не надо. Вы правы.
        - Так я и думала. Что же, идем в кафе.
        После того, как они устроились за столиком, Кармен повторила вопрос.
        - Так зачем я здесь? В компании с Высшим магом и членом Совета?
        Арианна покачала головой.
        - Ваша неприязнь к Высшим магам и Совету частично понятна. Вы, по идее, должны считать нас чем-то вроде сил зла, но позвольте мне вам все объяснить, поскольку в прошлый раз мне это не удалось из-за моего спутника, который чересчур торопился. Дело в том, что мы - не зло, и лично против вас и вашей семьи никто ничего не замышляет, да и не собирался. Более того, по мере сил и возможностей мы бы хотели вам помочь.
        - Как же - саркастически выдала Кармен.
        - Сарказм здесь ни к чему. Скажите, в чем вы нас вините?
        - В смерти мамы.
        - Мы ее не убивали, и не отдавали приказа об этом. Да, мы скрыли от всех то, кто это сделал, но…
        - Разумеется из благих побуждений.
        - Вовсе нет. Из необходимости стабилизировать обстановку.
        - Тогда кто ее убил?
        - Ваша сестра. Притом мы были против этого, нам она была нужна живой, так как располагала определенной информацией, которая была нам нужна.
        - Я вам не верю.
        Арианна вздохнула.
        - Кармен, мне нет смысла лгать вам. Ее действительно убила Ильта, из-за того, что ваша мать поместила снайпера напротив ее дома. Вы не хуже меня знаете, что этого факта было достаточно, чтобы вызвать в ней вашу фамильную ярость. А нам, Делана действительно была нужна. Если бы мы тогда узнали о Ящере, все было бы намного проще, и не пострадало бы много ни в чем не повинных людей. Мы надеялись прояснить ситуацию, но не получилось.
        - Ну, предположим, что это правда. А что насчет Ильты?
        - Она не пострадала, да и не могла, учитывая статус, который ей дал сам Совет. Впрочем, даже если бы этого статуса не было, мы бы все равно пошли на уступки, и не причинили бы ей вреда. Девочка слишком многое перенесла, чтобы ее еще дополнительно мучить. Мы вообще на многое закрыли глаза. Например, на то, что она убила Шеона. На то, что она убила еще нескольких человек по возвращению. О том, чтобы что-то с ней сделать даже речи не шло.
        - А Дайрус?
        Дебаф покачала головой.
        - Вы бы сначала у сестры спросили, как она к этому относится. А если хотите моего мнения, то Дайрус - это лучшее, что могло случиться в жизни вашей семьи, только вы все уперлись, лишь в некоторые моменты, и не хотите видеть всю картину. Да, Дайрус виновен в том, что ваша сестра появилась на свет, но это ее с ним отношения, а не твои, и она должна быть за них благодарна, хотя ваша мать и была от этого факта в бешенстве. Да, ваша мать стала натаскивать ее против всех Высших магов, но Дайрус… Он оплачивал ее работу, чтобы она прилично жила. Не давал выгнать ее из Университета, чтобы она набралась знаний. Он заботился о ней больше, чем тот, кого она называла отцом. Не верите - спросите у отца, что он для нее сделал. Да, Клауд преследовал свою цель, но он рискнул сам проверить тот мир, куда намеревался отослать Ильту, и подготовил все, чтобы она не знала проблем по прибытии, и как можно быстрее втянулась в местную жизнь. Жизнь, которая ей, кстати, нравилась. А что касается того, что было потом, то все тот же Дайрус пытался вернуть ее назад. Он не преуспел в этом только потому, что твоя мать подстрелила
его проклятой пулей. Помнишь, как это было? Я помню все так, как будто это было вчера. Следом за ним его дочь попыталась вытащить ее назад, но тоже не преуспела. Когда они покинули мир вместе с демонами, я сама стала проводить исследования, чтобы вытащить назад твою сестру, и уже была почти готова это сделать, когда Делана вылезла вперед со своими угрозами, поставив жесткий крайний срок. Весь Совет впрягся в мои исследования, которые, поверь, были далеко не дешевыми, чтобы вернуть ее, но мы все равно не успели - она вернулась сама. Так что хватит нас ненавидеть. Мы делали все что можно для твоей семьи. Поверь, ни ради кого весь Совет не старался так, как ради семьи Крэйт, которая его ненавидит, и стремится уничтожить.
        - Я…
        - Хочешь продолжения? Пожалуйста, я сама занималась твоим лечением после того, как ты попала под "рыбку", и когда Ящер хотел тебя убить, именно я вытаскивала тебя с той грани между жизнью и смертью, на которой ты застряла.
        Кармен долго молчала, обдумывая все услышанное, и изредка бросая взгляд на отца, который тоже был под впечатлением от услышанной речи.
        - Допустим. Допустим, что вам можно верить, и все, что вы сказали - правда.
        Арианна одобрительно кивнула.
        - То, что ты это допускаешь, это уже прогресс.
        - Но для чего я здесь?
        В этот момент, к столу подбежал кто-то из персонала центра, и тихо прошептал Арианне на ухо:
        - Гром Авенаро сбежал.
        Она недоверчиво покосилась на говорившего, и сказала:
        - Вообще-то, я хотела вам помочь еще раз, но, видимо, сейчас мне впору просить вашей помощи. У нас сбежал пациент. Это Гром, бывший напарник вашей сестры, и тот, кто защищал вас, пока вы были в нашем центре. Сможете помочь его найти? У него многочисленные переломы, и он не подвержен действию магии. Я опасаюсь за его здоровье.
        Ортега медленно кивнул.
        - Пришла пора возвращать долги, дочка.

* * *
        Гром морщился, управляя автомобилем, на соседнем сидении которого гордо восседал его сын.
        - Ты более незаметную машину выбрать не мог? - поинтересовался он у Арсина.
        - Пап, я же спрашивал, важно чтобы она побыстрее была или нет. Ты сказал, что пусть будет побыстрее. Другая была "Кауссом", ты бы в нее даже влез бы с трудом, не говоря уж о том, что она медленная.
        - Но угонять "Демоническую Гончую" последней модели тоже как-то не входило в мои планы. Этих машин даже в столице по пальцам руки пересчитать можно.
        - Можно, - согласился Арсин - если на руке восемь пальцев. Это машина Дейворта.
        Гром мысленно выругался, поморщился от боли в боку, и спросил:
        - Маму сможешь найти?
        - Да, она с места не двигается. Через три квартала направо.
        Гром вздохнул.
        - Надеюсь, она взяла кольцо телепортации. Арсин, когда начнется стрельба - не высовывайся.
        По загоревшимся глазам сына, он понял, что вряд ли тот последует его совету.
        - Я серьезно. Ты знаешь, какого размера бывают пули. Посмотри на меня. Я - большой, и пуля оставит на мне маленькую дырку, по сравнению с моим размером. Ты - маленький, и на тебе дырка будет намного больше.
        - А точно будет стрельба? - осторожно спросил Арсин.
        Гром достал лежащий меж сидений "дикобраз", и ответил:
        - Точно.
        Глава 16
        Когда Ящер подъехал к магазину, был уже поздний вечер, и улицы были пусты, однако, какое-то смутное ощущение не давало ему покоя, и именно поэтому он остановил машину за пару домов до своей цели, и осторожно вышел из нее, чтобы оглядеться.
        - Что-то не так - пробормотал он, оглядывая соседние здания, и пустынную улицу.
        Окна были закрыты, крыши домов терялись в вышине, и внимательно осмотреть их не было никакой возможности, а на самой улице не было ни души.
        Он пожал плечами, и осторожно двинулся в направлении магазина, на всякий случай, зажав в руке один из метательных ножей. Пройдя половину дороги, он остановился, поскольку чувство опасности разыгралось не на шутку.
        Достав из кармана сигарету со стимулятором, он неторопливо раскурил ее, и, почувствовав, как вещества начинают попадать в кровь, устремился вперед, готовясь ускориться в любой момент.
        - Если это ты, Вейрон, то ты безумно везучий ублюдок, - прошептал он, когда до магазина оставалось всего ничего - но тебе еще надо справиться со мной.

* * *
        - Движение на улице. Пешеход.
        - Где?
        - От этого дома к магазину. И приближается какая-то машина. Быстро. Гоночная.
        - К черту машину. Этот тип слишком быстро двигается. Это Ящер. Стреляй.
        Шелти подняла винтовку и моментально взяла прицел.
        Великолепно пристрелянное оружие само выдало поправку на ветер, угол стрельбы, и физические параметры стрелка, и точка прицела сама скользнула чуть ниже и левее. Палец лег на спусковой крючок, и начал мягкое движение, которое закончилось едва ощутимой задержкой в момент вылета пули.

* * *
        Когда оставалось лишь перейти улицу, Ящер решил ускориться, и именно это спасло ему жизнь. Горячее касание пули он почувствовал в последний момент, когда она уже коснулась его щеки, и единственное, что ему оставалось, развернуть голову, чтобы она прошла вскользь.
        Одновременно с этим он развернул корпус, падая на дорогу, уверенный, что невидимый снайпер наверняка подойдет убедиться в его смерти.

* * *
        - Упал. Но…
        - Что "но"?
        - Я не уверена, что он мертв. Как-то он странно упал.
        - Пойду, добью.
        Ильта вскочила на ноги, и прыгнула с края крыши, одновременно разворачивая под собой "Рейдокское падение", которое, после другого мира, называла не иначе чем "воздушной подушкой".
        Приземлившись на тротуар, она побежала к телу, выхватывая "дикобраз" из кобуры, и тут увидела мчащуюся на бешеной скорости "Демоническую Гончую", которая неслась прямо посреди дороги. Она кувырком ушла в сторону, и замерла, увидев, как тело выгнулось дугой, и, отпружинив руками от тротуара, швырнуло себя вверх, чтобы оказаться не под колесами, а прокатиться по пологому корпусу машины.
        Резкий звук стирающейся покрышки заполнил улицы когда "Гончая" вошла в дрифт, и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, прыжком ринулась на Ящера, который, с удивлением, поднялся на ноги, и, пробежавшись по капоту, прыгнул в сторону Ильты, подбираясь для удара.
        Ударившая с крыши пуля настигла его в этом прыжке, дробя кость ноги и швыряя на дорогу.

* * *
        - Нет, я, конечно, все понимаю, - сказал Дейворт - но он не мог хотя бы оповестить?
        - Боюсь, что он и меня не оповещал о том, что собирается сбежать - ответила Дебаф, и повернулась к Ортеге.
        - Вы нашли его?
        Ортега потер подбородок.
        - Не его. Но мы нашли машину, по брелоку, который был у господина Дейворта.
        Тот, в изумлении, хлопнул себя по карману, где обычно лежал брелок от машины, и открыл рот, глядя как Кармен, с улыбкой, демонстрирует его в своей руке.
        - Папа - бывший полицейский, а я - профессиональный вор. У нас есть местоположение машины.
        - Где?
        Кармен развернула проекцию города, на которой вспыхнула точка.
        - Отслеживание в реальном времени.
        Арианна нахмурилась.
        - Я не знаю этот район города.
        - Я тоже там не бывал - сказал Дейворт.
        Кармен усмехнулась.
        - Зато я его знаю. И сейчас машина напротив магазинчика, где продают всяческую химию. Я переправлю.
        - Вы… Решили помочь нам?
        - Не вам. Бывшему напарнику моей сестры. Идите сюда, мне тяжеловато перемещать столько народу.

* * *
        Удар о землю выбил воздух из легких Ящера, а нога полыхнула болью. Понимая, что он проиграет такому количеству противников, до которых несколько проблематично добраться, он метнул нож в Ильту, прыгнувшую в его направлении, и активировал телепортирующий браслет на руке, который должен был перенести его домой.
        Уже исчезая, он увидел Вейрона, который наполовину высунулся из окна машины и целился в него, и появляющуюся группу людей, рассмотреть которых он уже не успел.

* * *
        - Ушел!
        Гром с обидой шарахнул кулаком по двери машины, оставляя нехилую вмятину.
        - Будем считать, что это была производственная необходимость - раздался рядом голос Дейворта.
        Арианна метнулась к месту, откуда, только что, исчез Ящер.
        - Дейворт, подпитывай энергией. Я "раскачаю" переход.
        С крыши дома спустилась Шелти, которая сходу обратилась к супругу:
        - Какого…
        - Позже! - рявкнул он - Забери Арсина и отправляйся отсюда. Ильта ранена.
        Он с трудом вылез из машины, сделал два шага по направлению к Арианне, и, чуть не упав, повис на подоспевшем Ортеге.
        - Вам бы тоже вернуться… - начал было Крэйт, но Гром его остановил.
        - Не сейчас. Это надо закончить раз и навсегда. Риа, переправишь?
        Дебаф скрипнула зубами. Отказать она не могла, хотя Целитель в ней требовал срочно отправить пациента назад в центр. Коротко кивнув, она распахнула окно перехода, откуда раздались звуки выстрелов.

* * *
        Оказавшись дома, Ящер с удивлением обнаружил то, что в его квартире довольно много работников ОКОПа, которые менее чем за орт справились с изумлением, и открыли огонь.
        Однако этого времени ему вполне хватило, чтобы метнуть в одного из них нож, и рывком уйти за диван. Нога взорвалась болью от удара об угол, пули засвистели со всех сторон, и, впервые, за свою долгую жизнь, он почувствовал, что попал в такую ситуацию, из которой выбраться живым будет очень сложно.
        Быстро оглядевшись, он увидел разбитый пулями проекционник, и усмехнулся. Шанс уйти все-таки был, но с учетом того, что кто-то "раскачивал" его переход - катастрофически уменьшался с каждым мгновением.
        Выставив руку с устройством для метания пластин, он заставил бойцов ОКОПа залечь в укрытие, а сам перекатился поближе к проекционнику и выдернул из него аккумулирующий кристалл.
        Когда в окно перехода шагнул Вейрон, поддерживаемый странно знакомым человеком, он с силой метнул им под ноги кристалл, и выпустил в него последнюю оставшуюся в устройстве метательную пластину, которая расколола его на две части, а сам, перекатом, перебрался к ближайшему ОКОПовцу, и, рванув его, превратил в живой щит.
        Ортега Крэйт, увидев летящий кристалл, не позволил здравому смыслу взять верх над голосом рассудка, который моментально завопил, что все в комнате сейчас погибнут, и, отпустив Грома, бросился вперед, накрывая его своим телом. Инстинкт родителя успел подсказать ему, что, по меньшей мере, он сможет уберечь свою дочь от взрыва, и в следующее мгновение кристалл взорвался, выплескивая всю содержащуюся в нем энергию, и разрывая тело бывшего полицейского на части, сбивая окно перехода, из которого в этот момент делали шаг Арианна Дебаф и Кармен.
        Все замерли, зажмурившись от взрыва.
        Когда комната вернулась в норму, Ящер приставил нож к горлу того, кем он прикрывался, и сказал:
        - Хотите, чтобы он жил - положите оружие.
        Роан Нойрам, которому не повезло оказаться тем самым заложником, замер, боясь даже дышать, как и Арианна, смотревшая на него.
        - Спокойно, Ящер, - тихо сказал Гром - ты прекрасно знаешь, что тебе не уйти. И я прекрасно знаю, что ты не оставишь его в живых, если тебя отпустят.
        Ящер улыбнулся.
        - Вот мы и снова встретились, мой старый враг.
        - Эта встреча будет последней. - ответил Гром, с трудом держась на ногах - Тут с нами человек, которого ты не ожидал увидеть.
        Кармен шагнула вперед.
        - Здравствуй, Киал. Если, конечно, это твое настоящее имя. Или лучше называть тебя Ящером?
        Ящер удивленно качнул головой.
        - Кармен… Действительно, не ожидал. Кстати, представь себе, настоящее. И что теперь? Ты попросишь меня положить оружие и сдаться? Чтобы мне сохранили жизнь ради нас с тобой?
        - Ты только что убил моего отца, и чуть не убил мою сестру. Из-за того, что мы связались с тобой, погибла моя мать. А я все-таки до сих пор люблю тебя, ублюдок!
        Она сделала шаг вперед, заслоняя собой Грома.
        - А ты… Ты еще и меня хотел убить…
        - Вообще-то, даже убил, и весьма качественно. Странно, что ты жива. Я тоже тебя любил, но ты даже не понимаешь, из-за чего я начал все это. И представь, дело не только в тебе, мой старый враг… Вы понятия не имеете, что приближается, и…
        Кармен вскинула руку с "дикобразом", который вложил в нее Гром, и нажала на спуск. Пуля пронзила лоб Ящера, и, падая, он рассек артерию на горле своего заложника, к которому моментально рванулась Арианна, выпуская исцеляющее плетение.
        - Мы разберемся, - хмуро произнес Гром, повернулся к бойцам отряда, и добавил - оцепить здесь все. Чтобы ни одна молекула не покинула этого места без моего досмотра. Риа, как он?
        - Будет цел через пару саймов.
        - Хорошо.
        Гром рухнул на пол, не в силах больше сдерживаться.
        Стискивая зубы, чтобы не завопить от боли, он попытался сфокусироваться на комнате, но реальность ускользала от него.
        В комнате заметно прибавилось народу, когда возникли три брата, и сходу принялись лечить всех, кто нуждался в этом.
        Роан, оклемавшийся после исцеления, обнял Арианну, и услышал, как она тихо шепчет ему на ухо:
        - Хочешь или нет, милый, но теперь я тебя точно перевожу на кабинетную работу.
        - Я не против, - шепнул он ей в ответ - по меньшей мере, чаще видеться будем.
        Оллет Дигг покачал головой, разглядывая Грома.
        - Арианна, я, пожалуй, отправлю его назад в центр… Он все равно сейчас ничего не сможет сделать.
        Дождавшись ее кивка, маг сделал то, что собирался, и подошел к телу Ящера.
        - Значит, вот ты какой… Роан, что делать с телом?
        Следователь нахмурился.
        - Пока не знаю. Наверное, в ОКОП, а дальше разберемся…
        В этот момент к Оллету шагнули двое бойцов.
        - Извините, но Гром приказал все оцепить, чтобы ничего отсюда с места не двинулось. Тело останется здесь.
        Высший маг задумчиво кивнул, и ответил:
        - Тогда, будьте добры, уведите всех отсюда. Я наложу временной стазис на всю квартиру.
        - Не понял, - вмешался Роан - мои распоряжения больше не выполняются?
        - Со всем уважением, сэр, - ответил все тот же боец - но Гром лучше всех знал, чего ожидать от этого типа, и здравый смысл подсказывает, что лучше выполнить его приказ, тем более, что нашим непосредственным начальником является он, а не вы.
        Нойрам открыл рот, чтобы объяснить, что он сам является начальником не меньшего ранга, но был ухвачен за подбородок Арианной.
        - Уймись. Они правы. И ты знаешь это, а внутренние разборки могут и подождать до выздоровления всех участников событий.
        Он хмуро посмотрел на нее.
        - Ты мне так и не расскажешь, откуда он столько знал про Ящера?
        - Нет. И так и не разрешу расспрашивать его самого. Так надо.
        Роан вздохнул, и, кивнув, подтвердил:
        - Уходим все отсюда. Оллет, на вас - временной стазис. Арианна, мне кажется, что вам лучше будет отправиться в целительский центр. Все равно я всю ночь буду занят составлением отчетов, докладов Совету, и утрясанием административных вопросов. Хотя, чует мое сердце, это еще не конец…
        Глава 17
        Несмотря на то, что утро было довольно пасмурным, настроение у Тимура зашкаливало за отметку "Превосходно", и тому были вполне объяснимые причины.
        После ликвидации Ящера прошло уже три недели, и за это время изменилось довольно многое, начиная от того, что вчера вечером Гром покинул, наконец, целительский центр, и того, что через неделю братья Дигг уже готовились вновь открыть довольно сильно изменившееся по размерам заведение, и заканчивая тем, что у него, судя по всему, получилось нащупать кусочек алгоритма поиска принадлежавшего Дайрусу.
        Разумеется, в этом направлении было еще работать и работать, но он чувствовал, что начало положено, и рано или поздно он докопается до того, что гений Клауда решил скрыть от всех.
        Зайдя в единственный магазинчик в городе, в котором постоянно продавались две вещи из его родного мира, он купил кофе, которым, похоже, никто кроме него и Ильты так и не пользовался в этом мире, и насвистывая "Я свободен", направился в сторону дома.
        В наушниках звучал Кипелов, и Тимур, слегка фальшиво, принялся ему подражать, когда…
        В небольшом ресторанчике, под открытым небом, сидели две сестры Крэйт, и мирно беседовали, но его внимание привлекли даже не столько они сами, сколько сидящая со скучающим видом девушка рядом с Ильтой.
        Он простоял минут пятнадцать, любуясь ее внешностью, после чего вздохнул, и, мысленно отвесив себе подзатыльник, напомнил:
        - Парень, из-за одной девушки ты влип настолько, что оказался в другом мире, где тебе чуть сердце не пробили. И это еще не закончилось. Так что даже не думай о том, чтобы снова влезть в какие-нибудь отношения…
        Он, было, повернулся, чтобы продолжить свой путь, когда услышал голос Ильты:
        - Тимур!
        С обреченным выражением на лице он выдернул наушники, и направился к сидящей троице.
        - Хорошо, что ты мне попался… Знакомься, моя сестра, Кармен, а это моя протеже Лайта Парсин. Слушай, тебя можно попросить об одолжении? Нам с сестрой еще многое обсудить надо, а Лайту надо проводить в Университет. Не выручишь?
        - Выручу. Все равно я сегодня выходной.
        Жестом галантного кавалера он предложил Лайте опереться на его руку.
        - Тимур? - удивленно поинтересовалась она.
        - Да, родители назвали именно так.
        - А это у вас не кофе, случайно?
        Он удивленно приподнял бровь.
        - Вы знаете, что такое кофе?
        - Да. Ильта его варила несколько раз, но она сама утверждает, что у нее не слишком хорошо получается…
        - В таком случае, позвольте мне сегодня продемонстрировать вам, что значит "правильно сваренный" кофе. Надеюсь, что вы свободны вечером?
        - Вполне… А что это у вас свисает? Я слышу оттуда какую-то странную музыку.
        И они направились вдоль по улице, ведущей в сторону Университета.

* * *
        - Вот так все и было, сестренка, - сказала Ильта, закончив рассказ, который не хотела затевать при Лайте.
        Кармен задумчиво потягивала коктейль, стараясь разложить в своей голове все услышанное.
        - То есть, тебе тот мир нравился? - спросила она, наконец.
        - Да. В нем намного меньше заморочек, чем здесь. И есть весьма достойные вещи.
        Задумчиво кивнув, старшая сестра посмотрела на младшую.
        - Мы ведь с тобой вдвоем остались. Больше у нас никого нет. Могу я тебя попросить кое о чем?
        - О чем именно?
        - Я устала быть в бегах. Устала от своей профессии. Мне нужен тихий угол, куда я смогу забиться, и спокойно зализать раны. Знаешь, сначала смерть матери, потом на моих глазах умер отец, спасая всех, а потом мне пришлось пристрелить Киала…
        Ильта положила руку ей на запястье.
        - Перебирайся ко мне. С учетом того, что твой Киал взорвал к чертовой матери мой дом и офис, мне пришлось искать новые, и я доверила это дело Лайте. Теперь у меня дом такой, что в нем заблудиться можно… И отгадай где?
        - Где?
        - Там, где раньше стояла столичная резиденция Дайруса Клауда. Когда она мне адрес сказала, я думала, что чуть из штанов не выпрыгну. А потом поняла, что место действительно престижное и удобное, самый центр, рукой подать до всего подряд… В общем - перебирайся. Если надо, я у себя дома взвод друзей разместить смогу, и не факт, что они в коридорах будут встречаться. А то, что ты его пристрелила… Правильно сделала. Если бы не комбинезон, который мне Шелти выдала, не было бы у тебя сестры. Да и остальных в нашей семье он перебить пытался.
        Кармен грустно улыбнулась.
        - Как всегда, категорична. Все либо черное, либо белое, и третьего не бывает.
        - Не люблю усложнять.
        - Я тоже. Только знаешь, еще когда я с ним познакомилась, я видела, что он предельно опасен, но…
        - Но?
        - Это трудно объяснить. Я видела в нем целеустремленность. Чувствовала то, что он меня любит. Но также чувствовала, что не могу стать для него всем, в его жизни, и это меня ужасно бесило. Я готова была пойти на все ради этого. А потом…
        Она отставила коктейль в сторону.
        - Его все считали монстром. Уродом, которого надо было убить. А со мной он был нежным и заботливым. Любящим и любимым.
        - Но это не помешало ему метнуть тебе нож в лоб - резонно заметила Ильта.
        - Да. И мне до сих пор не дает покоя то, что я не понимаю, что же еще было в его жизни, что позволило принять такое решение.
        Ильта глотнула равара из своего бокала, и пожала плечами.
        - Вернется из отпуска Роан, поинтересуюсь, что они еще смогли нарыть.
        - А он в отпуске?
        - Да. Официально взял отпуск, чтобы полностью соблюсти ритуал ухаживания. Все-таки наш мир в этом отношении совершенно сумасшедший. Там, с этим дело обстоит намного проще…

* * *
        Роан стоял на коленях посреди улицы, и умоляющими глазами смотрел на Арианну, но та была непреклонна.
        - Нет.
        - Но Риа…
        - Нет. Я не соглашусь на это.
        - Но… У нас же все так хорошо шло…
        - Да.
        - И мы оба решили, что отношения стоит развивать…
        - Да.
        - Так почему же ты сейчас отказываешься?
        Последовал долгий вздох.
        - Ты просто не представляешь, сколько на мне всего висит… И Центр, и Совет, да еще и этот исследовательское учреждение, из-за которого я воюю с Тейлоном… Все это сжирает до последнего орта времени. А мне ведь еще и оценивать приходится, будет ли от всего этого толк…
        - Риа, так нельзя. Это неправильно. Я ведь даже отпуск взял, чтобы…
        - Роан, я тебя прошу, не надо…
        - Но почему?
        - Я же уже тебе объясняла.
        - Риа… Ну хочешь, я действительно перейду полностью на кабинетную работу? Нет, серьезно, сдам оружие, и целыми днями буду торчать в кабинете? В конце концов, у нас теперь есть кому бегать и ловить пули и заклинания. Хочешь?
        - Хочу. Но все равно не соглашусь. И встань, наконец, с колен. Люди уже начинают собираться.
        - Люди - это еще ничего. Сейчас еще и Лэйди Триш приедет.
        Арианна долгим взглядом посмотрела на него, оглядела человек тридцать собравшихся посмотреть на происходящее, и сказала:
        - Тебе обязательно было вот так руки выкручивать?
        - Ты, между прочим, первая начала.
        Она вздохнула, и, с видом мученицы готовой идти на костер, произнесла:
        - Хорошо. Вставай, я согласна.
        Собравшиеся обрадовано зашумели, и кто-то похлопал Роана по плечу.
        - Молодец, парень.
        Нойрам лишь вздохнул в ответ.
        - Продолжение ждите через неделю.
        - Продолжение? Я думал, что она согласилась…
        - Да. Согласилась. Поехать, и поужинать с ее родителями. Потом предстоит сделать то же самое, с моими.
        Человек сочувствующе кивнул.
        - Начало ритуала ухаживания? Понимаю. Мне было проще, моя супруга была сиротой, да и у меня уже родителей не было. Крепись. Для вас обоих самое главное - пережить эти ужины. Дальше будет проще.

* * *
        Две фигуры вошли в дом, и принялись неторопливо подниматься по лестнице.
        - Как здоровье?
        - Благодарю, Оллет, намного лучше. То есть, местами еще кое где побаливает, но в целом, я уже готов вернуться на работу. А у вас как дела? Заведение восстановили?
        - Не то слово. Даже у Хорма на лице улыбка появилась, чего я уже лет сто не видел. Послезавтра открываемся заново, так что приходите всей семьей. Боунс с ума сходит по новой кухне, и обещает приготовить какие-то шедевры, которых уже лет двадцать ни для кого не делал.
        - Придем, обязательно.
        Остановившись на этаже, они передохнули, и Оллет принялся снимать расставленный им стазис.
        - Не волнуйся, все не тронуто. Даже труп на месте остался. Входи.
        Вейрон вошел в распахнутую дверь, и принялся осматриваться.
        Спустя прат, он подошел к Оллету, потягивающему тергон на кухне, и сказал:
        - Тимур, конечно, молодец, что нашел это место, но это не его дом. Это временное убежище, снятое для того, чтобы было где переночевать, или чтобы можно было быстро добраться до места. В общем, пару полезных вещей я нашел, но с ними еще предстоит повозиться.
        - Что, например?
        - Во-первых, вот этот ключ. Надо будет найти тот замок, который он открывает.
        Маг принял ключ, внимательно осмотрел его, и поинтересовался:
        - А второе?
        - Во-вторых… Вот.
        На стол лег кристалл. Настолько миниатюрный, что даже при тщательном обыске его все равно могли пропустить. Размером не больше песчинки, он все равно содержал в себе какую-то информацию, добраться до которой им еще предстояло.
        - Если там стоит защита, я попрошу Тимура взломать - предупредил Оллет.
        - Только так, чтобы он не проболтался.
        - Не волнуйся. За пару ужинов у нас, он будет молчать как рыба, а если я ему еще и одну старую книгу дам почитать, то он через пять саймов уже забудет о том, что что-то взламывал.
        Вейрон улыбнулся.
        - Ты жене не рассказал, кто ты такой?
        - Я никому больше не рассказывал. Шелти уважает мои секреты, и не лезет с расспросами до того, как они начинают мешать нам жить.
        Дигг удовлетворенно крякнул.
        - Правильный подход. Одна из трех составляющих успеха семейной жизни.
        Вейрон рассмеялся.
        - А две других?
        - Жена не должна спрашивать, откуда берутся деньги, а муж не должен спрашивать, на что они тратятся. Кстати, насчет секретов - это относится и к мужу, и к жене. У каждого должна быть хоть какая-то степень свободы.
        Оллет поднялся с места, и направился к выходу.
        - Погоди, сейчас бригаду экспертов вызову…
        После прибытия бригады, они вышли на улицу, и, неторопливо прогуливаясь, направились в сторону центра города.
        - Кстати, Оллет, а почему ты так и не женился?
        - Друг мой, я не женился потому, что сидя в своем заведении ни за кем поухаживать не удастся, хотя кандидатуры попадались и весьма интересные. Но главная причина - совершенно иная. Просто я, как и ты, впрочем, под завязку набит секретами. Но если в твоем случае все секреты только твои, то я набит, в основном, исключительно чужими. А я еще не видел ни одной женщины, кроме, разве что, Дебаф, способной их хранить. Но у нее виды на Нойрама, так что тут явно не тот случай. Ну и кроме того, кому нужен старый трактирщик?
        - Старый трактирщик - может и никому, а владелец самого респектабельного заведения в городе, обеспеченный, Высший маг, да еще и в полном расцвете сил…

* * *
        Это было просто поразительно, что до сих пор приходилось сталкиваться лишь с проблемами по части похищений новых людей. Конечно, полиция и Служба теперь объединились, и получившийся ОКОП был намного мощнее обеих структур по отдельности и вместе взятых, но даже с учетом этого можно было утверждать, что они, все еще, не взяли нормальный след, а значит, время еще есть. Киал выполнил то, что обещал, и добыл время, столь необходимое им.
        Все меры предосторожности, которые они разрабатывали вместе, себя оправдали, и если только не найдется какой-нибудь гений, способный увязать все воедино, то их, казавшееся безнадежным с самого начала предприятие, все-таки имело шансы на успех.
        Нового человека должны были доставить уже скоро, и судя по некоторым моментам, оставалось добыть еще не больше десятка подопытных, до завершения дела.
        Денег должно было хватить на все, и на переезды, и на оплату похищений, и на жизнь, хотя на последнее требовалось не так уж и много.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к