Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Лицом к лицу Сергей Вишневский
        Поступь вендетты #3
        Чем дальше в лес, тем толще партизаны. Чем больше в мир духов, тем больше вопросов.
        Мастера Тадаши начинают учить не только обращению с духами, но и тому, что не преподают в императорском колледже.
        Снова духи со своими планами на молодого Мастера Тадаши. Снова враги, которые ненавидят тебя только за то, что ты есть.
        Вроде все как всегда и ничего нового, только вот...
        Сергей Вишневский
        Поступь вендетты: Лицом к лицу
        Глава 1.1
        Суоку открыла дверь и вошла дом. На пороге ее уже встречал разгневанный отец. Мать решила не ввязываться в разговор с дочерью.
        - Где ты была? - спросил он.
        - Сидела в парке, читала, - отрешенно ответила девушка разбуваясь.
        - Ты видела сколько времени? - недовольно произнес он. - Почему не отвечала на звонки? Мы все таки твои родители, а не чужие люди!
        - Я занималась, - спокойно ответила девушка и прошла мимо отца.
        - Не смей уходить, когда с тобой разговаривают! - рявкнул он.
        - Со мной не разговаривают, - произнесла она, поднимаясь в свою комнату. - На меня орут.
        - Я хозяин этого дома и я требую к себе нормального отношения! - завелся отец. - Прекрати игнорировать нас и...
        Суоку закрыла дверь, не став слушать крик отца. Вместо этого она достала из рюкзака старые вакуумные наушники и вставилу в уши.
        В комнате царил бардак. Мебель переломанными щепками так и лежала у стены. Девушка, немного подумав, поставила рюкзак у двери и, закрепив телефон с музыкой на поясе, принялась разгребать свои старые вещи.
        -... Останешься без ужина!... - донесся громкий крик отца.
        Девушка не ответила, молча продолжая уборку. Получалось у нее откровенно плохо, но, кое как растолкав обломки в один угол, она освободила центр комнаты, у кровати.
        Достав из рюкзака тетради, учебник и блокнот с формулами, которые для нее написал Нобу, она принялась заново прорешивать тот материал, который объяснил парень.
        Это заняло почти час и девушка изрядно вымоталась. Она поднялась на ноги, но тут в животе заурчало так, что она невольно за него схватилась. Голод вернулся с новой силой.
        Вытащив наушники из ушей, она подошла к двери и прислушалась. За ней раздавался далекий звук телевизора. Вздохнув, Суоку открыла дверь и пошла по лестнице вниз. Она прошла мимо зала, где спиной к ней, на диване, сидел отец, и вышла на кухню.
        Там ее молчанием и укоризненным взглядом встретила мать. Не обращая на нее внимания, Суоку взяла стакан и налила туда воды. Тут же выпив его, она налила еще один и снова его выпила. После этого она налила третий и забрала его с собой, отправившись обратно, в свою комнату.
        - С завтрашнего дня ты пойдешь к репетитору, - громко произнес отец, когда она проходила мимо гостинной. - В пять вечера ты поедешь в на станцию...
        - Я справлюсь сама, - остановилась девушка.
        - Ты уже показала, как можешь справляться сама, - сделал небрежное движение рукой отец.
        - Я никуда не поеду и справлюсь сама, - ледяным тоном произнесла девушка. - Мне достаточно лет, чтобы самой решать свои трудности.
        - Достаточно лет? - повернулся отец к девушке. - Тогда с сегодняшнего дня ты сама решаешь ВСЕ свои проблемы с едой и деньгами. Я запрещаю тебе есть в этом доме наши продукты. На проезд и питание ты теперь будешь зарабатывать сама. Ты поняла меня Суоку?
        Отец готов был прожечь в дочери дыру взглядом, но та спокойно выдержала взгляд.
        - Из дома я тебя не выгоняю. Живи сколько хочешь, если нам не мешаешь, - пожал он плечами. - Я же не изверг какой...
        - Спасибо за заботу, отец, - кивнула девушка и поднялась в свою комнату.
        Он поставила стакан рядом с кроватью и устало опустилась на пол. Руки подрагивали от злости и бессилия, но Суоку не позволила себе разреветься. Она схватила свой рюкзак, перерыла карманы и вытащила все деньги, которые там нашлись.
        Пересчитав мелочь, что там осталась она поняла, что этого хватит только на метро, чтобы добраться до колледжа. На обратную дорогу уже не хватало, а про перекус после колледжа и думать не стоило.
        Девушка несколько секунд сидела и обреченно рассматривала мелочь на полу, но после нескольких минут раздумий она взяла в руки телефон.
        Она открыла контакты, нашла «Хасимото» и принялась строчить сообщение: «Привет! У меня сложная ситуация, можно мне пожить у тебя? Я могу помогать по дому и умею готов...». Напечатав сообщение, она замерла. Быстро удалила его и бросила на пол телефон. Закрыв лицо руками, она совершенно беззвучно разревелась.

***
        Глава рода Хасимото и его учитель единоборств находились в небольшом закутке за мастерской. Мот был занят тем, что растягивал Нобу. Парень же терпел и матерился сквозь крепко сжатые зубы.
        - Чем ты думал, когда это вытворял?, - недовольно произнес Мот, разминая его сухожилия на ноге. - Ты хотя бы представляешь, что разрыв мышечных волокон - это тебе не насморк на выходные! Это так просто не лечится и...
        - Вообще-то лечится, - процедил парень.
        - Ага, императорскими целителями! У тебя не то, что денег не хватит. Тебя даже слушать не станут.
        - Это мы еще посмотрим, - произнес Нобу. - Да и я вроде потихоньку восстанавливаюсь.
        - Это вообще чудо, что ты смог через неделю ходить. По моим прикидкам - ты должен минимум полгода проваляться в кровати.
        - Может и провалялся бы, но у меня нет на это времени и возможности.
        - И что же такого важного происходит, что ты встал из постели?
        - Испытания, - сморщился Нобу. - Мои умники сегодня проводят испытания первого прототипа.
        - Ты о чем?
        - О компании «Робоаксессори». Если у них действительно сегодня получится выполнить минимальный уровень задания, то я смогу выдохнуть.
        - В каком смысле?
        - В прямом. Значит мне не придется переманивать чужих инженеров и воровать технологии.
        - Все так серьезно?
        - А ты как думал, Мот? Я собираюсь ворваться в индустрию роботостроения и занять всю нишу автономных роботов.
        - А не слишком ли велик этот кусок пирога для тебя?
        - Ты бы не болтал, а заводил машину.
        - Хитоми будет беспокоиться. Она видела в каком состоянии тебя привезли.
        - Скажи, что поедем к массажисту, - отмахнулся парень. - Сегодня решится судьба компании. Либо наш научный отдел на что-то способен, либо мне придется его создавать по-новой.
        Мот недовольно засопел, но все же кивнул и пошел в дом, а парень уставился на кота, который с довольной мордой рассматривал его мучения с высоты забора.
        - Я уже осознал глубину своей ошибки, - произнес Нобу, глядя на усатого, который спрыгнул к нему.
        - Я думаю, сегодня ночью будет самое благоприятное время. - промурлыкал он, подойдя к парню. Он подошел к нему вплотную и заглянул в глаза. - Да, самое время.
        - Самое время для чего? - отстранился парень и принялся подниматься на ноги.
        - Для того, чтобы научить тебя.
        - И чему ты собрался меня учить?
        - Как не умереть, - произнес кот. - Люди - крайне хрупкие существа...
        - Нобу! - послышался голос Хитоми. - Не вздумай уезжать голодным!
        Парень взглянул на кота и кивнул.
        - Сегодня ночью.
        Парень захромал на кухню, быстро закинул в себя несколько ложек супа и подскочил. Под возмущенное сопение матери, он поцеловал ее в щеку, подхватил онигири и вышел на улицу, где его ждала машина.
        Около часа довольно быстрой езды закончились у входа на небольшой полигон, который арендовали у местного пейнтбольного клуба.
        - Все. - кивнул Нобу. - Дальше я сам.
        - Тебя хоть ждать?
        - Нет. Я обратно на такси или сам тебе позвоню.
        - Договорились, - кивнул таец и рыкнув мотором развернулся, после чего поддал газу и быстро скрылся за поворотом.
        Нобу же вздохнул и взглянул на ворота, за которыми его уже ожидала делегация из нескольких молодых инженеров.
        - Кто из вас главный? - спросил Нобу, когда подошел.
        Молодые парни впали в ступор и принялись переглядываться.
        - У нас нет главного, - неуверенно начал единственный метис среди остальных чистокровных японцев. - У нас даже заведующего отделом нет.
        - Как так? Почему?
        - Он совсем недавно исчез, а на его место до сих пор никого не назначили, - спрятал взгляд на асфальте инженер.
        - Разберемся, - кивнул Нобу. - Так. А кто тогда мне будет все объяснять? Или вы будете хором говорить?
        - Мы думали, вы просто...
        - Нет, уважаемые, - мотнул головой Нобу. - У меня к вам будет масса вопросов. Показывайте, что у вас тут.

***
        Робот представлял из себя небольшую тумбу на гусеничном ходу. У этой тумбы было два больших манипулятора и один малый. На передней поверхности и сверху находилось несколько датчиков.
        - Так, - вздохнул Нобу и принялся массировать переносицу. - Для начала, давайте разберем главную мысль этого... этого...
        - ГАР, - подсказал стоявший рядом невысокий полный парень.
        - Да хоть ГОВ, - вздохнул Нобу. - Я не ожидал от вас подобного... примитивизма.
        - Проект был выполнен по поставленному вами техзаданию, - начал недовольно он.
        - Когда я говорил, что нам нужен проходимый автономный робот - я имел в виду, что он должен пройти везде!
        - Он способен преодолеть препятствие до двадцати сантиметров, - не унимался парень.
        - Как тебя зовут? - вздохнул Хасимото.
        - Акио Абэ, - представился полный парень.
        - Так вот, Абэ. Бери эту тумбочку, подключай к нему пульт дистанционного управления, вставляй в него все, что хочешь, а затем попробуй забраться на третий этаж обычного дома. Как только справишься - попробуй спуститься и не использовать для этого лифт или лестницу. Если сможешь сделать это на этой тумбочке - я лично отдам тебе десять процентов акций компании.
        - Подобного в техзадании не было, - вступился за него высокий худой парень. - Если бы вы изначально задали такие условия, то мы бы подошли к этому вопросу совершенно по другому.
        - Хорошо, - вздохнул Нобу. - Будем считать, что это моя ошибка. Видимо, задачу придется ставить конкретно.
        Он обвел взглядом собравшихся инженеров и начал выдавать задания:
        - Самое главное: мне нужны два шасси. Оба шагающих. Первое шасси - двуногое. Это шасси должно полностью имитировать человеческие ноги. Соответственно, и все особенности человеческих ног оно должно повторять. Самого робота я хочу видеть как прототип человека. Руки, голова, туловище и ноги. Требований к шасси - два. Первое - грузоподъемность. Оно должно переносить не менее ста килограмм. Вес - не больше двухсот. Это понятно?
        - Да, но второе...
        - Второе шасси - паукообразное. От восьми до десяти лап, каждую из которых можно использовать как манипулятор, захват или место установки специализированного оборудования. Грузоподъемность данного робота не менее 150 килограмм. К тому же, надо подумать о возможности передвижения этих шасси по стенам и потолку. Вопросы?
        - Какая будет проверка и что конкретно требуется от опытных образцов? - тут же подал голос высокий худой инженер.
        - Давайте идти от обратного, - с улыбкой произнес Нобу. - Если вы вложите в тот и другой образец по крупнокалиберному пулемету и они не развалятся от отдачи и смогут хоть куда-то попадать, то я буду считать, что с задачей вы справились.
        Собравшиеся работники научного отдела переглянулись, но никто ничего не сказал.
        - Да! Чуть не забыл! - воскликнул Нобу и достал из прихваченной с собой сумки демоническую маску. - Не забывайте, что наша служба безопасности не понимает шуток и очень часто воспринимает все очень негативно. Поэтому держите рот на замке. Всем понятно?
        - Понятно, - кивнул полный парень.
        - Хорошо. Тогда приступайте.
        Инженеры потянулись к выходу с полигона. Сам же Нобу с грустью взглянул на простенькую полосу препятствий. Там, на препятствии из стенки высотой в два кирпича и застряла та самая «тумбочка».
        - Вот это ты их озадачил, - раздался голос совсем рядом.
        Хасимото повернулся и обнаружил перед собой начальника производственного отдела - Минору Гото.
        - Что? Сильно задумчивые ушли?
        - Не то слово, - хмыкнул в ответ мужчина. - И я тоже в недоумении. Неужели ты веришь в роботизацию солдат? Думаешь, машины будут воевать вместо людей?
        - Как-то вы круто взяли, - сморщился Нобу. - Пулемет я приплел исключительно как осложняющий фактор.
        - Что ты имешь в виду?
        - Ну, к примеру, вы когда-нибудь держали в руках отбойный молоток?
        - Нет, но...
        - Так вот, если эти прототипы не удержат отдачу от пулемета средних размеров, то за отбойный молоток вообще нет смысла браться.
        - Хорошо, но где вы их собираетесь использовать? Неужели на строительстве дорог или небоскребов?
        - Для небоскребов понадобится много роботов, да и управляющий компьютер должен быть крайне непростым. Да и на простой стройке использовать таких роботов можно будет только тогда, когда они начнут стоить хотя бы как годовая зарплата рабочих.
        - Допустим, - задумчиво произнес Минору. - Но тогда кто будет ваш основной клиент?
        - В первую очередь - мы сами.
        - О чем вы?
        - Я планирую несколько дочерних фирм от нашей компании, которые будут активно использовать наших роботов. Да и выпуск специализированных роботов для государственных служб я тоже не собираюсь оставлять другим.
        - Вообще-то, наш клан уже производит...
        - «Робоаксессори» не относится к клану. Это самостоятельная компания. Да и то, что производит наш клан для спасателей и полиции - капля в море. Основной заработок у нашего клана с продажи роботизированных конвейеров сборки.
        - Если разногласий нет, то не вижу препятствий, только вот твоими работами тут же заинтересуется император.
        - Это ты к тому, что мы на пулеметах их функционал испытываем?
        - Да.
        - Если император предложит хорошие условия - мы будем ему делать боевых роботов. Если у нас вообще получится боеспособный образец.
        - Не думаю, что будут сложности в изготовлении стреляющих роботов.
        - Стреляющего робота может сделать даже идиот, - хмыкнул Нобу. - Прикрутил оружие, привод на курок и вуаля. Боеспособный робот, который будет иметь логику хотя бы на уровне крайне тупого обывателя - вот это по настоящему большая задача. Да и не только стреляют солдаты. Они еще и следят, охраняют и много чего еще. И сделать это из такой тумбочки - крайне затруднительное дело.
        Начальник производственного отдела закивал и после нескольких секунд раздумий спросил:
        - А что за дочерние компании?
        - Служба доставки, - пожал плечами парень. - Доставка чего угодно и куда угодно в пределах города.
        - Но это же... - хотел возразить было Минору, но тут же спохватился. - А ведь это идея!
        - Да, вот как раз для такого эта тумбочка в принципе сгодится. Только товарный вид придать и научить ее ездить по лестницам.
        Нобу оглянулся и кивнул в сторону подъехавшего такси.
        - Это за мной.
        - Погоди...те, господин Хасимото, - сбился с непривычного обращения глава производственного отдела. - А почему вы не рассматривали летающее шасси? Что-то вроде небольшого коптера?
        - Тут непаханое поле и вопрос по поводу лучшего шасси еще не решен. То, что я им задал, мне кажется средним уровнем. И если они справятся, то имеет смысл усложнять задачу. Если нет, то следует поискать по-настоящему знающих людей.
        - Так-то они ребята сообразительные, - вступился тут же за них Минору. - Только опыта у них маловато. Дайте им время - они покажут себя.
        - Хотелось бы дать, только его нет.
        - Мы куда-то торопимся?
        - Да. В новую эру роботизирования.
        - Мы все понимаем, что это неизбежно, но сейчас никто это не воспринимает всерьез. Хотите это поторопить? Знаете же, что это невозможно.
        - Торопить? Да, невозможно, но если уж подобное неизбежно - я хотел бы оказаться в этой эпохе первым.
        - Зачем? Ради славы?
        - Нет, чтобы не просить у других технологии, а самому решать, что передать другим. Или вы согласны на второе место?

***
        Нобу устало поднялся и взглянул в сторону входной двери. Даже на таком расстоянии, до него доносились истошные кошачьи вопли.
        Прихрамывая он добрел до двери, открыл ее и обнаружил кота, который с довольной мордой на него глазел.
        - Ты же дух, - вздохнул парень . - Мог бы и пройти сквозь стену.
        - Тогда ты бы не поднялся и не открыл бы мне дверь.
        - Ты специально тут сидел, чтобы я еще раз почувствовал боль от своей ошибки?
        - На самом деле, я не могу войти. Если меня не зовут, - наклонил голову усатый учитель. - Но и доставленная тебе боль тоже хорошо греет душу.
        - Ну спасибо, - хмыкнул парень и открыл дверь пошире. - Заходи.
        - Слушай, а зачем тебе дверь? У тебя квартира на весь этаж. от кого ты закрываешься?
        - Вообще-то, сюда можно подняться на лестнице и лифт сюда тоже ходит. А лестница выводит на крышу, куда тоже можно подняться. Там люди обслуживают агрегаты лифта и сигнальные огни этого небоскреба.
        Нобу прошел в гостинную и завалился на диван.
        - Ну? Ты говорил, что сегодня подходящее время.
        - Говорил, - кивнул Кот и довольно зыркнул на Нобу. - Дай мне свою руку.
        Нобу неохотно вытянул ее к коту, а тот недолго думая полоснул по ней когтями.
        - Ай! - отдернул руку парень от неожиданности. - Что ты творишь?
        - А теперь ложись и закрывай глаза. Я научу тебя, как сращивать раны в своем организме с помощью твоей силы духа...

***
        Мужчина снял с плеча автомат и пустым взглядом обвел заброшенный двор. На нем была военная форма и видавшие лучшие времена кирзовые советские сапоги. Он подошел к калитке и осторожно положил руку сверху, словно боялся кого-то или что-то спугнуть.
        Двор уже успел прилично зарасти травой, окна в доме были выбиты, в них виднелись остатки мебели. Плодовые деревья, высаженные чуть в стороне от дома, пребывали в плачевном состоянии и только лоза винограда, оплетавшая беседку выглядела так же.
        - На кладбище подорвались на мине, - произнесла дородная женщина со следами шрамов на лице. - Мы боялись туда ходить, поэтому похоронили их тут, на заднем дворе...
        - Покажешь? - спросил он, открывая рукой калитку.
        Пройдя за дом, он огляделся, но не нашел могил.
        - Мы спрятали их, Абаз, чтобы эти шакалы их не нашли. Побоялись, что зароют туда мину или осквернят, - пояснила женщина. Она подошла к фундаменту дома и указала на три кирпича в нижнем звене дома, между которыми было расстояние в метр. На каждом был вырезан христианский крест.
        - Первая - твоя мать. Вторая твоя жена. Третья - твой сын. - Женщина указала на землю возле фундамента. - Мы сделали так, чтобы холмы не торчали.
        - Спасибо тебе, - хрипло произнес Абаз и подойдя к стене поставил возле нее автомат. - Дальше я сам.
        Женщина хотела еще что-то сказать, но заметив тень, опустившуюся на лицо мужчины, не стала его тревожить и ушла.
        Последний мужчина семейства, его глава, встал на колени перед могилами, прикрыл лицо руками и склонился к земле. Он что-то тихо зашептал.
        Минут через десять, он поднялся и отправился к покосившемуся сараю. Оттуда он извлек лопату, после чего скинул военный китель и принялся копать могилу рядом со своей женой. Спокойно, размеренно, никуда не торопясь он копал ее почти до самой темноты. Как только спустились сумерки, мужчина надел китель, подхватил автомат и отправился к соседнему дому, где в окне загорелся свет.
        Постучав в дверь, мужчина дождался пока ее откроют.
        - Здравствуй, Вардан, - произнес Абаз, глядя в глаза своему свату.
        - Здравствуй, Абаз, - сглотнув ком в горле произнес невысокий лысый хозяин дома. Его взгляд скользнул к оружию в руках гостя. - Зайдешь?
        - Зайду, - кивнул мужчина в военной форме и поставил автомат возле порога.
        Вытерев руки, перепачканные в земле о штаны, он взглянул на свою обувь. Сморщившись, он стянул сапоги и оставил их за порогом.
        - Как твоя семья, как дети? - спросил Абаз.
        - Хорошо, - кивнул Вардан. - Все живы и здоровы, слава господу.
        - А вот мои нет, - хриплым голосом произнес мужчина.
        В коридоре показалось лицо перепуганной жены соседа.
        - Скажи мне, - хриплым голосом произнес Абаз. - Как так получилось? Ко мне в дом вошли грузины и убили всех, а к тебе не зашли.
        Вардан молча опустил взгляд.
        - Может потому, что ты тоже грузин? - с каменным лицом произнес вернувшийся с войны мужчина. - Но ты ведь мой сосед, так? Наши дети играли с малолетства вместе. Мы с тобой выпили не один кувшин вина. Наши дети перед богом поклялись любить друг друга. Мы с тобой свадьбу на все село делали...
        - Послушай, Абаз, у меня шестеро детей. У меня...
        - Что ты делал, когда они пришли в мой дом и начали убивать мою мать, мою жену и моего сына? - оборвал его Абхаз. - Что ты делал?
        Вардан стоял мола уперев взгляд в пол.
        - Если бы я вмешался - мою семью бы тоже убили, - попытался оправдаться он.
        Абаз усмехнулся, погладил отросшую бороду и едва слышно прошептал:
        - У меня есть то, за что можно умереть. За это не страшно отдать жизнь, с этим можно смотреть на могилы родителей, любимой и детей. Знаешь, что это, Вардан?
        Грузин продолжал молча смотреть в пол, а Абаз попросил:
        - Посмотри мне в глаза, Вардан! Ты мой родственник! Наши дети поклялись богу быть вместе!
        Как только хозяин дома поднял глаза, Абаз повторил вопрос:
        - Знаешь, что это?
        - Если бы знал, то за моим домом тоже были бы могилы.
        - Это честь, Вардан. Это честь и правда, которая всегда с тобой.
        Абаз устало вздохнул и развернулся к выходу. Он спокойно натянул сапоги, подхватил автомат и замер.
        - Прости, - услышал он голос соседа за спиной. - Прости, если когда-нибудь сможешь.
        - Не прощу, - покачал головой в ответ вернувшийся с войны мужчина. - Никогда не прощу. До последнего вздоха помнить буду.
        Несколько секунд тишины и до слуха Абаза, смотрящего на горную вершину, верхушка которой еще освещается закатом, донесся скрип двери, а затем щелчок замка.
        - Никогда не прощу, - повторил абхаз, потерявший всю семью и передернул затвор автомата.
        Резкий разворот и удар ногой вырывает хлипкий замок на двери. В коридоре виднеется перепуганное лицо соседа, но на глаза Абаза уже упала красная пелена. Он жмет на курок и выпускает три пули.
        ТАХ-ТАХ-ТАХ
        Две из них попадают в грудь, а одна в голову. Несколько шагов, поворот в комнату, в которой находится жена главы семьи с тремя детьми.
        ТА-ТА-ТА-ТА-ТА...
        Мужчина в военной форме идет от комнаты к комнате и не задумываясь стреляет во всех. Под ствол попало трое стариков, дети и жена его сына.
        Без колебаний, четким движением отработанным во многих стычках, он расстрелял всех, в доме.
        В коридоре за спиной мелькнула тень и Абаз перекинул автомат, быстро развернувшись и нажал на курок. Вот только вместо выстрелов и подстреленного ребенка он услышал щелчок. Ребенка спасло лишь то, что патроны кончились. Абаз устало опустил руки, вздохнул и не произнеся ни слова вышел из дома, где оставил кровавое побоище.
        Руки налились свинцом, а кровавое безумие, устроенное в доме старого друга отпечатками всплывало перед глазами. Автомат выпал из рук, но Абаз нагнулся и подхватил его за ремень. Так, таща его за собой он дошел до своего дома. На заднем дворе, во мраке опустившейся ночи выкопанная им могила выглядела как пропасть.
        Абаз уселся на колени у могилы, которую сделал для себя и без единого звука уставился на крестики, выдолбленные в кирпичах на стене.
        Минут через десять, раздались тихие шаги. Но Абаз их уже не слушал. Он едва слышно что-то шептал. Шаги приближались и спустя минуту неизвестный оказался за спиной мужчины.
        Это был мальчишка, лет двенадцати на вид, не больше. Он был именно той смазанной тенью, на которую у абхаза просто не хватило патронов. Парнишка держал в руках потасканый пистолет ТТ, дуло которого он прислонил к затылку убившего его семью человека.
        - Я чувствую как дрожат твои руки, - произнес Абаз. - Запомни раз и навсегда - никогда и никому не прощай крови родных. Никому и никогда. Кто бы это ни был, месть должна быть оплачена. Кровью.
        Пистолет начал дрожать еще сильнее.
        - Никому и ник...
        БАХ
        Выстрел оборвал вернувшегося с войны абхаза. Его голова дернулась, стена с высеченными крестами окрасилась кровью, а тело завалилось в вырытую могилу.

***
        - Он пришел в себя, - раздался голос совсем рядом.
        - Это невозможно...
        - Всем выйти из палаты! - раздался властный мужской голос. - Это дело клана Темной воды!
        Абаз с трудом разлепил веки и увидел перед собой округлое морщинистое лицо с узким разрезом глаз. Чужой язык резал слух, но он четко понимал, что ему говорят.
        - Как тебя зовут? - спросил старик.
        - Абаз... - прохрипел он и не узнал своего голоса.
        - Забудь это имя. Теперь тебя зовут Накано...
        Глава 1 ч.2
        - Сколько он уже так? - спросил Изукава девушку, приставленную наблюдать за Накано.
        - С утра. Почти ничего не ел. Сразу пришел сюда.
        Отец вернувшегося с того света парня оглядел сад камней. Его сын с утра, натянув на себя одни штаны, перехватил пару кусков хлеба с завтрака, запил чаем, и пришел босиком сюда. Он прошелся по тщательно выровненному песку и уселся у большого камня. Облокотившись на него спиной, Накано уставился на небольшой кусок бамбука в который стекала вода.
        Тук.
        Переполненный кусок бамбука повернулся и вылил воду в небольшое озерцо из которого ручей отправился дальше.
        - Здравствуй, сын, - произнес Изукава, усаживаясь рядом с парнем.
        - Я не твой сын, - коротко ответил тот.
        - Ты не хочешь им быть? Или ты не хочешь признать то, что твой путь не закончен?
        - У меня есть отец. Я его лично закапывал то, что от него осталось после прилетевшей мины.
        - В вашем мире был порох, - кивнул Изукава. - Это хорошо.
        - Думаешь, если бы моего отца разрубили заточенной железкой, то мне было бы легче? - не отрывая взгляда от ручья произнес Накано.
        - Нет. Я думаю ,что тогда тебе будет легче адаптироваться в этом мире, - кивнул в ответ тот и спросил: - Скажи, в твоем мире были духи?
        - Не знаю, - пожал плечами отпрыск. - Были те, кто в них верил, те кто им поклонялся, но я ни одного не видел и ни про одного не слышал.
        - Понятно, - кивнул мужчина. - Тогда тебе предстоит долгий путь обучения.
        - Зачем? - безразлично пожал плечами пришелец из другого мира. - Зачем вы вытащили меня сюда? Что вам от меня нужно?
        Мужчина вздохнул и опустил взгляд на песок. Подчиняясь его силе воли, мелкий песок пришел в движение. Сначала он собрался в холмик сантиметров двадцать, а затем резко приобрел грани, превращаясь в пирамиду.
        - Это трудно объяснить в двух словах. - произнес отец парня, пытаясь прокрутить в голове вопрос о том, как рассказать семейный уклад в голове.
        - Мы куда-то торопимся?
        - Хорошо, - вздохнул Изукава. - Я твой... я отец этого тела. Мое имя Изукава, а фамилия наша Кураизу. Я младший сын и не имею права наследования. Мать твоего тела погибла вскоре после родов...
        - Она умерла из-за родов?
        - Нет. Во время боевого конфликта с одним молодым, но дерзким кланом. Идиоты решили ударить по тылам, нарушая все правила войны. В доме, который они обстреляли из минометов, находилась твоя мать и годовалый ты. Ты выжил.
        - У вас война ведется по правилам? - вскинул одну бровь Накано.
        - Наше государство поделено на кланы. Центральный клан - императорский. Он без сомнения самый сильный и самый могущественный клан в стране. Остальные подчиняются ему. Иногда между кланами вспыхивают разногласия, которые мирным путем не решить. Тогда они начинают войны. И войны между кланами четко ограничены по правилам. Там целый трактат по поводу того, что нельзя делать. Там и насилие к гражданскому населению, и ограничение по поводу тяжелого вооружения.
        - И кому нужна такая война? - спросил парень, глядя как пирамида превращается в сферу.
        - Кланам. Кланам нужна эта война, чтобы доказать свое могущество, свою силу и натаскать своих бойцов. Подготовить свое боевое крыло так, чтобы в следующей схватке с более сильным врагом они смогли вырвать у них победу.
        - Война ради войны, - вздохнул Накано и по привычке пригладил несуществующую бороду. - В чем смысл такой возни? Почему это допускает правитель?
        - Потому, что только в горне войны куются настоящие клинки. По другому не создать настоящих воинов.
        - А зачем они? Для чего они создаются?
        - Для того, чтобы защищать нашу страну от соседей. В истории немало примеров когда на наши земли пытались вторгнуться...
        - А в этой истории есть примеры когда эта страна вторгалась в чужие земли?
        - Есть, но это всегда была инициатива отдельных кланов...
        - Которых никто не пожурил в родной стране за то, что они разжигают войну?
        Изукава хмыкнул и оторвал взгляд от плоского диска в который он превратил песок.
        - А ты достаточно умен, - произнес отец, по другому смотря на отпрыска. - Было и такое. Но единственный раз, когда в войну вступила наша страна, закончился тем, что во всем мире начался хаос. Мы называем этот период «Великой войной». Тогда все бились против всех. Многих стран не стало, а кое-где образовались новые. Это было тяжелое время для всего мира. И больше его повторять ни у кого желания нет.
        - Я так понимаю, что регулярной армии у государства нет?
        - Зачем? - нахмурился Изукава.
        - Чтобы затаившие обиду кланы не начали разборки на поле боя.
        - Исключено. Война всего государства - это табу для любых ссор.
        - Всякое бывает, - мрачным голосом ответил парень.
        - Ладно, мы не о том говорили. Я младший отпрыск и это значит, что мне не видать места главы нашего клана. Именно по этому мой отпрыск по традиции шел путем мечника.
        - Махал железкой?
        - Путь мечника это не только оружие, - покачал головой Изукава. - Это особая философия. Но мой сын умудрился проявить себя как отличный душелов. Поэтому он почти закончил лучшее учебное заведение страны для душеловов.
        - Кто такой душелов?
        - Душелов это человек способный управлять силой духа и образовывать связь с духами...
        - Звучит бредово.
        Изукава помассировал виски.
        - Хорошо. Тогда давай так. Сейчас мы с тобой отправимся в клановое хранилище и я активирую один артефакт. Процедура будет болезненной, но он перенесет в твою память все, что знал мой настоящий сын.
        - Зачем?
        - Что зачем?
        - Зачем вы меня сюда притащили? Зачем мне знать то, что знал твой сын? Он ведь погиб, так?
        - Его голову сильно покалечили, - произнес Изукава.
        - Так для чего мне это делать?
        - Мне нужен наследник. Человек который примет у меня дела, тот человек, который встанет на мое место и будет надежной опорой клана.
        - Я не твой сын, - напомнил Абаз. - Я не родился в твоей семье, я тут не вырос. У меня нет причин сражаться и пахать на благо твоей семьи.
        - Я хочу, чтобы ты стал частью моей семьи.
        - Породниться решил, - хмыкнул парень. - Если хочешь, чтобы я стал тебе сыном, то будь добр прими и мое прошлое.
        - О чем ты?
        - У тебя есть способ передать мне память твоего сына? - взглянул в глаза Изамы парень.
        - Да.
        - Тогда возьми себе мою. Возьми все, что я принес из своего мира, если хочешь, чтобы я был частью твоей семьи.
        Изукава несколько секунд сверлил взглядом пришельца в теле своего отпрыска и кивнул.
        - Хорошо. Я распоряжусь насчет автомобиля.
        - На счет еды тоже распорядись, - буркнул Накано, поднимаясь на ноги.
        - Хорошо, - кивнул Изаму, мгновенно разрушив висящий в воздухе диск из песка.
        - Да, у меня вопрос, - вспомнил парень. - Эта молодая девушка, что таскается за мной уже третий день. Кто она? Наложница?
        - Нет. Это прислуга. Приближенная к нашей семье и служащая уже не одно поколение.
        - Она натирала меня в ванной и... - тут парень указал в область паха. - Мыть мужской орган женщиной у вас считается нормальным?
        - Да, а вот более «плотное» общение с прислугой не приветствуются, - покачал головой отец. - Возможны, но об этом не говорят и стараются всеми силами скрыть. Это... неприлично. Да и у тебя уже есть невеста.
        - Мог бы и сам догадаться, - кивнул Накано.
        - Но если тебя сильно прижмет нужда, то у нашего клана есть специальные места, где подобные проблемы решаются. Под контролем нужных лиц, конечно.
        Тут они подошли к веранде, где на коленях их ожидала та же девушка.
        - Томико, распорядись насчет машины.
        - Слушаюсь, господин, - кивнула она.
        - Да и позвони к Назукава. Скажи, что мы направляемся в их владения.

***
        - Объясни нормально, что мы делаем? - спросил старик угрюмо поглядывая на десяток поваров, которые готовили тесто.
        - Пытаемся повторить вот это, - произнес Нобу и протянул старику булочку с корицей.
        Тот недовольно взглянул на мучное изделие и взял в руки.
        - Зачем? - спросил он и откусил кусочек.
        - Это один из моих проектов, который я разработал после того как начал разбирать финансовые дела всей якудза.
        Старик и глава Демонов Киото находились в небольшой комнате, в которой на стене было огромное окно в зал, который временно превратили в место для кулинарного экзамена.
        - И что с ними не так?
        - В том, что у якудза в финансовой сфере только одна проблема.
        - Полиция? - предположил старик.
        - Налоговая, - покачал головой парень. - Из-за того, что семьи уперлись в теневой бизнес у всех находилась огромная сумма наличных средств и возможность их отмыть в этой стране сводилась к минимальным шансам.
        - Ну, почему же, - задумчиво протянул старик. - Такая возможность была, только вот...
        - Приходилось искать идиота, на которого потом налоговая служба повесила бы пару миллионов долларов. - закончил за старичка парень. - Я до сих пор удивляюсь как вы находили этих жертв для налоговой и почему они до сих пор вас не сдали?
        - Потому, что они были идиотами, а мы грамотно их обманывали. они вообще не подозревали ,что происходило.
        - Ну, да, - хмыкнул Нобу. - Если обманутый не знает настоящего положения дел, то и рассказать ничего не сможет.
        - Погоди, так причем тут булки?
        - Фирменные булочки, - Нобу на секунду задумался и выдал название: - Демонические сладости.
        - И?
        - Мы организуем несколько кафе с этими булочками. Все заведения, кто будет «покупать нашу защиту» от неприятностей, которые будем создавать мы сами, больше не будут отдавать деньги сборщикам. Теперь они будут приходить в кафе и поупать особые, крайне дорогие булочки. Это и будет их плата за нашу защиту. Все полулегальные бардели, под видом кафе, так же будут заказывать наши булочки и спускать на них всю выручку. - Нобу повернулся к старику и подмигнул. - У нас будут лучшие булочки с корицей в городе.
        - Слишком примитивно, - недовольно заворчал старик. - Такую схему раскусить проще простого!
        - Только вот сделать ты с ней ничего не сможешь. Все по закону. - пожал плечами парень. - И прибыль с этих кафе никто и никогда не сможет отобрать.
        - Но надо будет заплатить все налоги и...
        - А ты посчитай сколько вы тратили на организацию левых фирм которые лопались как мыльные пузыри. Сколько приходилось тратить, чтобы замести следы. Потом сюда же добавь расходы на людей, которые собирали деньги, потом на хранение наличных...
        - Я понял, - задумчиво произнес старик. - Это действительно может оказаться хорошим подспорьем, чтобы легализовать наш капитал. Но если мы будем отмывать ВСЕ, что можем через эти кафе, то рано или поздно нас заподозрят.
        - Вот по этому проектов будет несколько, - кивнул Нобу. - И булочки будут работать не только для кафе. Тут еще будет и служба доставки еды. И у меня еще есть идея по поводу агрегатора.
        - Чего?
        - Специальная программа на телефон, - пожал плечами парень. - В ней можно будет заказать любое блюдо из любого ресторана по приятной цене. И за этим не надо никуда ехать. Тебе привезут его прямо в офис или домой.
        - И как ты будешь готовить эти блюда? Лучшие рестораны не будут...
        - Математика, старик. Математика. Ты готовишь блюдо, упаковываешь его и отдаешь курьеру. Курьер соответственно относит его заказчику. Все. Дело ресторана только приготовить и сложить в упаковку. Никаких офицантов, никакой посуды. Основной товар у клиента, а деньги в кассе.
        - Да, но... много узких мест, - произнес Хиро, в бешеном темпе прокручивая в голове идею. - Главная из них - деньги. Курьер может элементарно скрыться с продуктами или деньгами.
        - С продуктами - да, а вот с деньгами не получится. Все платежи будут электронными. Оплата будет проходить через сеть.
        - А если нет необходимости ихображать реального покупателя, то виртуальных покупателей может быть сколько угодно, - просиял старик. - Это же безразмерный рукав, для отмывания денег.
        - Тут тоже есть ограничения, - кивнул Нобу. - Но суть верна. К тому же отмывать деньги надо будет постепенно и сразу по нескольким направлениям. Нужна будет новая компания, в которую мы и будем сливать все финансовые потоки.
        - А как же наши люди? Как быть с ними?
        - Как положенно устроим в компанию, - улыбнулся Нобу. - У них будет медицинская страховка и пенсионные отчисления, зарплата, премии и прочие прелести официального образа жизни.
        - И проститутки? - засмеялся старичок.
        - Не проститутки, а специалисты, по эротической акробатике, - улыбнулся парень. - Если у нас все выйдет. то мы сможем отмыть накопившуюся наличность и выйти из тени.
        - У нас будут проблемы с кланами, - посмурнел от пришедшей в голову мысли старик. - Как только они поймут, что тут вращаются огромные деньги - они придут сюда, чтобы подмять под себя компанию.
        - Известная практика, - кивнул Нобу. - Только вот хозяином компании буду я.
        Старик взглянул на парня и расплылся в улыбке.
        - Когда ты предложил переименоваться в «Демонов Киото» я долго не мог понять зачем? Зачем нам эти маски и символика. Я не понимал, зачем ты ввязываешься в мелкие дела. Зачем ищешь ущемленных другими людей и заставляешь действовать по справедливости. Зачем ты создаешь эти слухи, зачем создаешь «Демонам Киото» эту ауру справедливости и чести. - старик взглянул на поваров и кивнул своим мыслям. - Теперь я точно знаю. Ты это делаешь, чтобы сделать задел для нового клана.
        Набу удивленно уставился на старика, а тот продолжил говорить, не уводя взгляда с месящих тесто поваров.
        - Честь, достоинство и чувство плеча. Это то, что дает любой клан, не взирая ни на его финансовое положение, ни на его статус среди остальных. Поверь, как только даже проститутки в наших барделях будут иметь медицинскую страховку и право на пенсию, на Демонов Киото будут смотреть по другому. Совсем по другому.
        Нобу было, что сказать и о том, что основная часть средств будет крутиться в его личном кармане, о том, что их он собирается вкладывать в «Робоаксессори», о том, что ему по большому счету плевать на всех в якудза и от них требовалось только молчание, чтобы как можно дольше отмывать деньги и использовать их в своих целях. Молчание и преданность помогут как можно дольше заниматься своими делами, не вылезая под взгляды императора и остальных.
        - Я ведь прав? - спросил старик, повернувшись к парню, у которого на лице уже было каменное выражение.
        Тот несколько секунд раздумывал, после чего выбрал тактику, которую он использовал нося на себе маску Суцубу. Он промолчал.
        - Один уже закончил, - произнес парень, после минутного молчания. - Пойдем, попробуем, что эти кондитеры смогли приготовить.
        Нобу подхватил маску демона и накинул на плечи черную мантию, скрывающую его силуэт.
        Старик задумчиво кивнул и отправился вслед за парнем.

***
        Глава 2 ч.1
        Парень с девушкой сидели в столовой, снова в углу, за дальним столиком, чтобы не привлекать внимание. Но эффект получился совершенно противоположным. Из-за слухов, которые поползли по колледжу,
        - Нобу, помнишь ты говорил по поводу работы? - произнесла Суоку.
        Парень заметил, что девушка целый день молчит. Она делала все на автомате, а на медитации вообще откровенно халтурила. Если раньше от нее шел ровный и стабильный фон, то сегодня Хасимото ничего не чувствовал.
        - Помню, - кивнул Нобу. - Хочешь начать работать?
        - Мне очень нужна работа, - кивнула девушка, плохо скрывая волнение.
        Нобу молчал несколько секунд, рассматривая давнюю знакомую.
        - Все еще родители?
        - Да, - кивнул Суоку. - Так как?
        - Мне не нравится, что ты решаешь проблему таким образом, - покачал головой парень. - Мне кажется, что помогая тебе с работой я углубляю конфликт.
        - Я уже неделю хожу в колледж пешком, - пряча глаза, произнесла девушка. - Ем только в этой столовой.
        - Не только, - покачал головой парень. - Я видел как ты прятала булочку в сумку.
        От этих слов, лицо девушки тут же покраснело не хуже помидора.
        - Я думала, что...
        - Нет, никто не видел, но я заметил, - пожал плечами парень. - Это вызвало много вопросов, но у меня тоже хватает проблем.
        - Это не моя инициатива, - тихо произнесла девушка.
        - Я тебя понял, - кивнул парень и начал массировать переносицу. - Не совсем понимаю решение твоих родителей, но думаю, что просто не знаю всего, а ты это «все» рассказывать не торопишься. Поэтому давай поступим так...
        Тут в его кармане начал вибрировать телефон. Он вытащил его и обнаружил, что входящий номер скрыт.
        - Прости... - извинился парень и поднял трубку.
        - Это старик, - раздался голос на той стороне провода. - На нас вышел клан Северных островов. Просят помощи. Денег у них толком нет, но обещают прикрывать на своей территории и неплохой куш из товаров для экспорта. Без тебя решение принимать не стал.
        - Понял, - произнес Нобу. - Вечером буду...
        - Ждем...
        Нобу уже хотел убрать трубку от уха, но тут его взгляд зацепился за Суоку, которая так и сидела красной.
        - Стой! Как поживает тот проект?
        - Ты про кулинарию?
        - Да.
        - Две точки уже работают. Одна в порту Токио. Там обучают новичков, а вторая в Киото.
        - Мне нужно место управляющего.
        - Бери. Место в Токио пустует.
        - Сегодня буду там, - кивнул парень и положил трубку, после чего взглянул на пустые тарелки и пододвинул свою порцию салата девушке. - Похоже я для тебя кое-что нашел.
        - Управляющий? - неуверенно произнесла девушка. - А я справлюсь?
        - А у тебя есть варианты? - вскинул брови Нобу.
        Девушка молча пододвинула к себе тарелку и принялась есть, перестав задавать вопросы.
        - Хороший подход, - кивнул парень. - Мне недавно очень помог...

***
        Сама по себе кафешка была достаточно невзрачной. Обычное здание, без витрины и большой неоновой вывески. Само здание больше походило на старую фабрику, чем заведение общепита. Вывеска была, но жутко невзрачная, а вместо витрины была небольшая дверь и пара окон с маленькими форточками.
        - Это что? - недоумевающе спросила девушка. - Это какая-то фабрика?
        - Нет. Это кафе «Обеденная пристань». - Произнес Нобу стоявший рядом.
        - И... что мне надо будет делать?
        - Тебе надо будет поддерживать работу предприятия, - пожал плечами парень. - От тебя не требуется ничего особенного. Сверхприбыли тоже никто не ждет. Просто это заведение должно функционировать, вот и все. Закупка продуктов, обновление персонала, минимальный учет расходов и прибыли.
        - А почему сюда не смогли найти управляющего?
        - Потому что это довольно специфичное место, - махнул рукой Нобу и двинулся внутрь.
        Когда они оказались внутри, то девушка обнаружила крайне запущенное помещение. Помимо элементарной грязи на полу, облупленной краски на стенах и вони жаренной рыбы, в воздухе висел табачный дым причем в такой концентрации, что свет из небольших окон отбрасывал лучи.
        Зал был наполнен в основном мужчинами. Все они выглядели как битые жизнью моряки. Суровые лица самых разных национальностей и внешностей.
        - Нобу, - сглотнув произнесла девушка. - Это точно кулинария?
        Она стояла в ступоре несколько секунд и за это время не услышала ни одного слова по-японки. До нее доносились обрывки китайского, русского и английского языков.
        - Точно, - кивнул парень. - Нет, тут конечно подают и другие блюда, но булок тут пекут неимоверное количество. Ты видела дым из труб?
        - Да, но я подумала, что тут какая-то фабрика, а сама кулинария...
        - Это промышленные духовки, - пожал плечами парень. - И они работают пока только на треть мощности...
        - Слушаю вас, - подошел к ним хмурый мужчина европейской внешности. - Свободных столиков, как видите, нет.
        - Я от старика, - произнес Нобу и протянул незнакомцу бумажную записку.
        Тот взял ее и развернув уставился на изображенную демоническую маску.
        - Понял, - кивнул мужчина. - А она?
        - Это ваш новый управляющий, - кивнул Нобу на девушку.
        - Она? Управляющий? - уточнил гайдзин.
        - Она. Управляющий. - Кивнул парень. - Решение принято и не обсуждается.
        Мужчина недовольно засопел, оглядел девушку раздраженным взглядом, но спустя нескольких секунд раздумий, все же произнес:
        - Я ее безопасность не гарантирую!
        - Я твою тоже, - недовольно буркнула Суоку, чем вызвала удивление не только мужчины но и Нобу.
        - Кто такая? - тут же спросил он взглянув на парня.
        - Я же говорю, - усмехнулся парень . - Управляющая.
        - Пойдем, - кивнул он в сторону барной стойки. - Покажу, что тут к чему.

***
        Нобу уселся в машину и произнес:
        - В квартал красных фонарей.
        Водитель такси повернулся, оглядел парня с ног до головы и спросил:
        - А не маловат ли ты, для такого места?
        - Думаешь это твоего ума дело? - произнес парень и сунул купюру под нос водителя.
        - Действительно, - произнес он и выхватив купюру расплылся в улыбке. - Какое мне дело...
        Машина двинулась и быстро влилась в плотный поток, движущихся автомобилей.
        Нобу нервничал. С самого утра у него свербило между лопаток. Это была не боль, а ощущение чужого взгляда. Парень помнил это ощущение еще с прошлой жизни и оно его не раз выручало, но у этой чуйки был один очень важный недостаток.
        Оно не давало ему возможности понять откуда она идет и идет ли она за ним именно в данный момент. Это ощущение лишь намекало, что за ним следят или его ищут.
        - Я знаю много хороших заведений, - начал болтовню таксист. - Там приятные цены и отличные... консультанты.
        - Останови здесь, - произнес Нобу, как только они встали на перекрестке.
        - Что?
        - Прижмись к обочине и остановись, - спокойно произнес парень, косясь по сторонам.
        - Как скажите, - пожал плечами таксист и выполнил требования.
        Нобу молча вышел и машины и вошел в торговый центр, стараясь затеряться среди огромного людского потока. В какой-то момент, парень свернул в туалет, с трудом нашел пустую кабинку и достал маску.
        Надев ее, он сразу почувствовал себя более защищено и спокойно, преодолевая стены и отдыхая после каждого прохода, вышел из торгового центра. Однако, стоило ему дойти до небольшого переулка, как идущий ему навстречу мужчина резко остановился и перегородил ему дорогу.
        - Нам нужно поговорить, - произнес он.
        Нобу оглянулся, чтобы удостовериться, что разговаривают именно с ним. Однако, вместо собеседника неизвестного, он увидел двоих мужчин, которые перекрыли отступление из проулка.
        Нобу вгляделся в лицо незнакомца и отчетливо понял, что перед ним не японец. Это был полукровка, причем по опыту предыдущего хозяина тела, Нобу был уверен - это был китайский полукровка.
        - Ты не уйдешь, - покачал головой незнакомец.
        Нобу не стал выяснять кто они и что им нужно. Парень сделал шаг в сторону и скрылся за соседней стеной, но вопреки его ожиданиям, незнакомец повторил его фокус и снова оказался перед ним.
        - У тебя нет шансов, - покачал головой он. - Я не дам тебе уйти.
        Нобу резко рванул в сторону и побежал, изо всех сил стараясь не обращать внимания на усталость, которая свинцом висла на руках и нога, а затем и на груди. На пятой стене до него дошло, что в плане перемещения его соперник на голову выше его.
        Преодолев шестую стену, он резко вытащил метательный нож из потайного кармана на поясе и ударил в сторону, откуда должен был появиться преследователь.
        Расчет оказался верен и его преследователь появился из стены ровно в тот момент, когда Нобу почти закончил удар. Нож оказался в груди преследователя и тот отшатнулся, удивленно взирая на заточенный кусок железа у себя в груди.
        - Ты... - удивленно произнес неизвестный.
        Тут он сделал полшага назад и облокотился на стену, потеряв всякую возможность через нее пройти. Нобу, памятуя урок от китайского мечника, не стал медлить. Он достал еще один метательный нож, и уже прицельно вонзил его в шею так, чтобы зацепить магистральные артерии.
        - У-у-у... ублю...док... - пробулькал противник зажимая рану на горле руками и пытаясь остановить кровотечение.
        - Кто ты такой? Кто тебя прислал? - спросил он нагнувшись к незнакомцу.
        - Ты... ты... - продолжал булькать неизвестный. Он поднял руку и вцепился в маску парня, пытаясь ее снять.
        Послышался топот приближающихся шагов. К месту торопились несколько человек.
        - Кто тебя прислал?!! - повторил вопрос Хасимото, схватившись за руку и вывернув кисть до хруста.
        Понимая, что помощь неизвестному уже совсем рядом, он отпустил его и ушел за стену, отделяя себя от преследователей.

***
        Нобу снял маску в кабинете старика. Тот сидел за столом и задумчиво рассматривал снимки на планшете, прокручивая их в галерее.
        - Рассказывай, - произнес парень, усаживаясь в кресло, стоявшее рядом с журнальным столиком.
        - Коротко или то, что мы успели узнать?
        - Я уже никуда не тороплюсь, - вздохнул парень и взглянул на кровь, которую оставили пальцы китайца на маске. Он потер ее пальцем, но та и не думала стираться, словно была не кровью а краской.
        - Тогда с начала, - кивнул Хиро. - Позавчера к нам обратился один человек. Раньше он часто выступал в роли посредника, когда кланам что-то нужно было от якудзы. Он принес нам предложение от клана Северных островов. Они просят вступить в конфликт с бандой, которая окопалась на баржах в нейтральных водах.
        - Чем они им насолили?
        - Они устроили террор на северном направлении для кораблей. Торговля встала, и в первую очередь, торговля самого клана.
        - В чем проблема?
        - Проблема в том, что судя по тому, что они говорят - у этих ребят скорее всего есть душелов. Или у них есть артефакт, который позволяет им создать плотный туман.
        - У клана «Северных островов» нет душеловов? Почему они не могут справиться с грабителями сами?
        - Первое - маневренность. Они почти всегда ускользают. Второе - у этого клана во всем поколении не родилось ни одного душелова.
        - И?
        - А последний умер в позапрошлом году.
        - Разве такое бывает? - нахмурился Нобу. - Я думал душеловы...
        - Ты не знаешь историю клана Северных островов? - вскинул брови старик. - Они капитально проиграли лет сто назад. Вся верхушка клана уничтожена и у клана остался всего один остров - Хоккайдо.
        - Проиграли в карты? В казино или...
        - В войне они проиграли, - хмыкнул старик. - Чему вас, молодежь, учат?
        - Поверь, мне есть чем заняться, помимо истории войн других кланов. - буркнул Нобу.
        - Они проиграли все и только огромные отступные позволили им сохранить клан как таковой. - вздохнул старик. - Наши люди нашептали, что они подыскивают мужа для наследницы клана. Там довольно симпатичная особа и ее отец готов сложить с себя полномочия, если претендент будет душеловом.
        - Это ты сейчас к чему?
        - К тому, что многие считают тебя идеальной кандидатурой. Ты молод, агрессивен и сильный душелов, раз оказался в императорском колледже.
        - Так.
        - И в клане своем ты не занимаешь ключевых позиций. Так, что да. Из тебя бы вышел неплохой кандидат.
        - Не занимаю ключевых позиций, - повторил слова старика Нобу и на несколько секунд задумался. - А что есть у этого клана?
        - Остров, земля, пара рыболовных компаний, пара верфей для мелких и средних суденышек, да и все по-сути. Нет, стой... у них еще какой-то завод недавно открылся. Они комплектующие изготавливают. Что-то с электрикой связано.
        - Стартеры и электродвигатели, - произнес Нобу начав задумчиво постукивать пальцами по подлокотнику. - Я видел рекламные стенды этого клана. Сейчас вспомнил.
        - В принципе, мы можем обойтись без помощи этому клану, - произнес старик. - Наши каналы в Россию и Китай не будут затронуты, даже если они попытаются нам мешать.
        - Нет. Вмешаться надо. Надо обязательно...
        - Ты хочешь ввязаться в драку с этими отщепенцами в нейтральных водах?
        - Да. В конце концов - это последний очаг сопротивления по всей Японии. Все остальные шайки, кто сопротивлялся либо с нами, либо уничтожены. Но это не главное. Меня интересует этот их новый завод.
        - Завод они нам не отдадут. - Тут же отсек Хиро.
        - Зачем он нам? Нет. Нам нужно кое-что другое. Надо взглянуть на этот завод. На что он способен и что из него можно выжать. - задумчиво произнес парень. - Да и если уж брать, то брать все.

***
        - Дмитрий! - крикнул кореец чистивший винтовку промасленной тряпкой. - Чего ты всполошился? На радаре что-то?
        - На радаре чисто, - раздраженно буркнул мужчина лет пятидесяти на вид. - Только вот чую я неприятности.
        - На радаре никого? Никого, - произнес в ответ кореец. - В чем проблема? Не приплывут же они на деревянных лодках. Да и туман не из нашего артефакта. Это настоящий.
        - Вот это мне и не нравится. Не люблю, когда ничего не видно, - недовольно произнес русский.
        - Не страдай паранойей. Лучше помоги магазины забить, - ответил собеседник. - До конца нашей вахты еще часа два.
        - Какого черта я должен чистить оружие за другими? - недовольно поинтересовался напарник по вахте. - Мы постоянно чистим за этими индусами оружие.
        - Ну, во-первых, потому что они ленивые кретины, - пожал плечами кореец. - А во-вторых, потому, что они в ударном кулаке. Они первыми будут подыхать, если начнется заварушка.
        - И это повод целовать их задницы?
        - Это повод мило улыбаться и подчеркивать их значимость, - усмехнулся собеседник. - Помнишь ведь, из прошлых сорока человек выжило двое. Это значит, что жалование платили тоже только двоим. Сплошная экономия!
        - В гробу я видел такую экономию.
        - Хочешь на их место? Я с удовольствием почищу твою винтовку.
        - Хрена тебе лысого! - прошипел русский.
        - Тогда хватит филонить. Бери тряпку и присоединяйся.
        Дмитрий немного помялся, недовольно зашипел, но все же взял тряпку и уселся рядом с корейцем.
        - Слышишь, Шин, - произнес он, доставая пенал из приклада винтовки.
        В этот момент на борту показалась рука в черной перчатке.
        - М-м-м-м?
        - Туман какой-то не такой, - ответил напарник. - Слишком густой и... не могу объяснить.
        Неизвестный подтянулся и бесшумно перевалился через перила. Он был одет в серый костюм из плотной ткани, а на лице находилась серая демоническая маска. Убийца «Демонов Киото» осторожно подошел к двум морякам, дежурившим на носу корабля со спины и достал пистолет с глушителем.
        - Ты когда последний раз в тумане на рейде стоял?
        - Не помню.
        Сняв с предохранителя, он почти прислонил его к голове одного из охранников.
        - Тогда откуда знаешь, что этот туман не такой?
        - Не могу объяснить. Просто чувствую...
        Паф.
        Голова дернулась, а убийца тут же перевел оружие на другого человека, еще дважды спустив курок.
        Паф-паф.
        Оба выстрела пришлись вголову.
        Быстро осмотревшись он подошел борту и мигнул в через него специальным фонариком. После этого на корабль тут же начали лезть остальные бойцы, в таких же серых костюмах, скрывающих их тела в тумане.
        - Чисто! - отчитался убийца, стоило ему видеть такого же человека, но с золотой полоской на маске. - На носу только двое.
        - Корма тоже зачищена, - кивнул в ответ командир и повернулся к стоявшему рядом помощнику. - Как на соседней барже?
        - Без происшествий. Ждут вашей команды.
        - Давай им добро, - кивнул мужчина. - Работаем по-громкому.
        Помощник кивнул и умчался в сторону, к месту, где находилась принесенная с собой рация.
        - Икут! - крикнул он, оглядываясь.
        Разобрать кто находится рядом из-за масок было невозможно.
        - Тут, командир! - показался перед ним невысокий парень.
        - Сейчас наши пойдут штурмовать нижние палубы. Бери своих и дуй за штурмовыми командами. Надо успеть захватит контроль над кингстонами. Если они потопят эти баржи - мы просрем хорошие деньги.
        - Есть, командир!
        - И прихвати газ, который нам выдали! Если где-то засядут накрепко - пускай в дело.
        - Он же ядовитый, - неуверенно произнес стоявший перед ним член якудза.
        - А на кой черт для вас противогазы заказывали? - рыкнул командир.
        - Понял! - кивнул помощник и припустился к борту, на который уже затягивали ящики с оружием и газовыми гранатами.
        - Связь! - заорал командир.
        К нему тут же подскочил боец с рацией. В этот момент в трюме раздались первые выстрелы.
        - Синий! Что у вас? - спросил он в рацию.
        - Отработали! - раздался в ответ голос по рации. - Сухогруз под контролем!
        - Много работы было?
        - Мало. Пьяные. Ни патрульных, ни наблюдателей.
        - Хорошо. Осмотритесь и как только я дам сигнал - строимся в кильватерную колонну.
        - Красный! У нас тут новости из трюма.
        - Что?
        - Снаряды. Большие. Для пушки.
        - Какой пушки?
        - Я в этом не понимаю, - тут же открестился собеседник. - Наши говорят это к русским пушкам, но это не точно.
        - Переверни это корыто. Если на нем есть пушки, то это уже совершенно меняет дело.

***
        Суи никогда не входил в боевое крыло клана. Он никогда не участвовал в научных разработках и находился в слегка отстраненном статусе. И дело было не в том, что он был крайне слабым душеловом, навыки которого скрывали как могли. Дело было в самих навыках, а если точнее всего в одном.
        Суи мог распознать ложь, и один этот факт заставлял многих его сторониться. Да, были проблемы среди молодых членов клана. Да, парень долго и с большим трудом учился держать язык за зубами. Да, он окунулся в политическую жизнь клана слишком рано, но это было неизбежно. В клане он навсегда остался единственным душеловом, поневоле запутанным в интриги и перетягивание символа власти из рук в руки.
        Молодой Суи надеялся, что на его зов когда-нибудь придет дух и это позволит ему начать обучение по пути душелова. Да, парень понимал, что он слишком слаб, что его дара едва хватает на то, чтобы артефактные предметы начали на него реагировать. И дух должен быть по настоящему сильным, чтобы вытянуть его возможности.
        Парень взывал к духам каждую неделю, как только чувствовал, что смог восстановиться после предыдущего ритуала. Он расставлял свечи, раскладывал подношения, но за тринадцать лет к нему не явилось ни одного духа. Единственный раз, когда он сорвался и в отчаянии разметал свечи и подношения по комнате и высказал все ,что он думает о духах появилась чернушка. С этого момента он больше никогда не взывал к духам, смирившись со своей участью.
        - На горизонте корабли! - вломился в кабинет мужчина.
        - Какие?
        - Эскадра из двух сухогрузов и одной баржи...
        Суи молча кивнул и встал из-за стола, тут же отложив документы в строну.
        - Названия? Модели?
        - Далеко и не понятно, но по силуэтам - это наши корабли.
        - Готовь катер. Надо выдвинуться им навстречу. В порт им лучше не заходить, пока на них чужие матросы.
        - Прикажете подготовить наш легкий крейсер?
        - «Малый клинок»? - хмыкнул парень. - Когда вы перестанете называть большой катер легким крейсером?...
        Подняв взгляд на помощника он кивнул.
        - Готовьте. Я готов выезжать в порт.
        - Сделаем господин! - кивнул мужчина и метнулся в коридор.
        Суи же достал телефон и набрал номер.
        - Это я. Да. В бухту идут корабли. Нет, только три, но и это отличный результат. Хорошо... Нет. Судя по тому, что я слышал о Демонах Киото - они свое слово держат... Хорошо. Я буду предельно осторожен.
        Молодой парень закончил вызов и поднял небольшую папку с документами. На первой же странице была короткая надпись «Зачистка нейтральных вод. „Демоны Киото“.»

***
        Встреча состоялась на палубе сухогруза «Риф», на закате.
        На нем, для особого эффекта, на носовой палубе поставили стол с черной скатертью и черной посудой. За столом, напротив Суи, сидел глава группировки «Демоны Киото». Он был одет в черную мантию, над плечами возвышались подобия наплечников. На лице находилась традиционная японская демоническая маска с рогами.
        - Антураж завораживает, - произнес Суи, оглядев бокалы из черного стекла, в которых было налито красное вино.
        - Согласен, - кивнул собеседник. - Мне тоже очень нравится.
        - Когда вы вышли на наш клан и предложили решение вопроса с этими пиратами, я был очень удивлен, - произнес Суи, а потом указал на висящие над палубой головы.
        Они были нанизаны на веревку через специально пробитое отверстие из одного уха в другое.
        - О, вам тоже понравилось? - усмехнулся собеседник. - Тогда чуть попозже я открою вам секрет. Сразу после того, как договоримся.
        - Да, - кивнул Суи. - Хотелось бы сразу покончить с делами.
        - Когда мы взялись за дело, то мы с вами сразу договорились о том, что возвращаем вам корабли, но весь груз остается у нас.
        - Да. Изначально условия были именно такими.
        - Изначально? То есть вы уже решили изменить свои условия?
        - Хотелось бы, - кивнул Суи. - Судя по осанке кораблей - они забиты доверху, а мы их отправляли за грузом забитыми едва на треть. Следовательно эти проходимцы пощипали не только нас и товара для сбыта у них скопилось до неприличия много.
        - Да, - кивнул собеседник. - Тут много чего интересного. Вы даже не представляете как много тут интересного.
        - Вот поэтому мы хотели бы изменить условия, - кивнул Суи.
        - Деньги лишними не бывают, - кивнул глава группировки. - Сбыть весь этот товар у нас нет возможности. Только вот помимо денег мы кое-что от вас хотим.
        - Что именно?
        - На одну часть груза мы накладываем свое право. Это наш трофей и торга за эту часть груза нет.
        - Это можно обсуждать только после того, как будет понятно что за груз находится в трюмах.
        - Согласен, - кивнул демон. - И второе условие - ваш завод электродвигателей.
        - Он не продается, - тут же отрезал Суи.
        - А мы и не собирались покупать. Наше условие будет таково - как только мы дадим сигнал, к вам придет компания и сделает крупный заказ. Как только вы его получите, а в месте с ним наш сигнал, то выполните его максимально быстро, задвинув другие заказы.
        - Никаких контактов с вашими демонами лично?
        - Никаких. Компания сделает официальный крупный заказ с завышенным ценником, за срочность. Вы отложите все свои заказы и в первую очередь выполните его. Из условий только одно - сделать это максимально незаметно.
        - Если у нас будут проблемы из-за этого товара, то мы...
        - Не будете ни от кого, ничего скрывать и выдадите все документы на ваш официальный заказ. Мы просим только одно - не афишировать и не распространять информацию о нем.
        - Я не понимаю как продукция нашего завода может быть замешана в нелегальных операциях, но если это не коснется нашего клана и принесет деньги...
        - В этом не будет ничего нелегального. В этом вся соль.
        - Тогда зачем вы тут?
        - Затем, что об этом пока никто не должен знать.
        Суи несколько секунд рассматривал маску и пытался уловить хотя бы малейшие отзвуки лжи, о которых всегда был готов сообщить его дар, но он молчал. И это настораживало еще больше.
        - В Японии что-то затевается, - утвердительно произнес посланник клана Северных островов. - И мы будет косвенно в этом участвовать.
        - Не исключено.
        - Что же, - вздохнул Сиу. - Думаю мы с вами договоримся об этом. Будут необходимы детали заказа, конкретные условия, но об этом позже. Пока я предлагаю закончить наши дела с кораблями и грузом.
        - Хорошо. Тогда вот вам для начала краткий расклад: На кораблях была хорошо организованная группировка. В трюмах было полно оружия. От пистолетов пулеметов русского производства, до тяжелых американских пулеметов Браунинга. На палубе второго сухогруза оборудованы стапели для старых пушек. Предположительно - китайские. Мы обнаружили стволы спрятанными в трюме. В стволах есть свежий износ.
        Сиу мгновенно помрачнел. Он неимоверной силой ждал сигнала от своего чувства лжи, но оно молчало, отчего новости автоматически переводились в разряд «полное дерьмо».
        - С сухогрузами мы обнаружили одну баржу. Как она оказалась в этих водах и почему не утонула при первом же волнении - совершенно непонятно. Единственное объяснение - кто-то возил эту баржу к берегу и обратно. В барже огромное количество продуктов. В основном с русской маркировкой. В рубках обнаружено дополнительно установленные радары и системы опознавания. Маркировки самые разные. Индонезия, Китай, Россия, Германия. Помимо этого обнаружены буи в трюме. С помощью сети из этих поплавков, они контролировали почти все нейтральные воды.
        - Что вы отметили как свою часть груза? - выдавил из себя парень, мрачно разглядывая черный бокал с вином.
        - Легкие ручные автоматы российского производства и патроны к ним.
        - Ожидаемо, - кивнул парень. - Это все или...
        - Еще один «заказ». - произнес глава Демонов Киото. - Заказ для ваших верфей. Нам нужен катер вашего проекта «Синигами».
        - Откуда вы...
        - Поверьте, о эти кораблях многие знают, - хмыкнул собеседник. - Только никто пока повторить не смог. Только у Темной воды были аналоги, но качество и скорость у них оставляет желать лучшего.
        - Допустим, мы согласимся, - задумчиво произнес Сиу. - У вас есть что-то стоящее, чтобы мы могли заинтересоваться?
        - У нас есть возможность устроить переговоры, - довольным тоном объявил глава Демонов Якудза. - Переговоры с главой рода Хасимото по поводу замужества.
        Сиу сверлил взглядом собеседника несколько минут, после чего произнес:
        - Нам нужна еще одна встреча. Для решения этого вопроса необходима консультация с главой клана.
        - Согласен, - кивнул глава группировки. - Это дело будущего. А пока давайте поговорим предметно...
        Он протянул руку и помощник вложил в нее папку с бумагами.
        - Тут полный перечень захваченных товаров. Мы хотим девяносто два процента от рыночной цены.
        - А вы по началу показались более адекватным, - усмехнулся представитель Северных островов, принимая в руки папку. - Восемь процентов - это только логистика. Кто будет заниматься товаром, если он только дорогу окупит? Семьдесят!

***
        Рим обернулся и увидел большое черное пятно, которое ползло по бульвару. В этот момент бумажка, которой он играл с котенком, оказалась у него в зубах. Тот принялся остервенело ее терзать.
        - Забирай тигр. Заслужил, - произнес инквизитор поднимаясь на ноги.
        Он уже давно привык к появлению духов на улице. Его не пугали появлявшиеся тут и там отпечатки чьих-то смертей. По блеклости слепков и одежде, он примерно научился определять их давность. Он видел странных животных, необычных духов и даже мелких тварей, похожих на овощи или фрукты, но с глазами и ртами. Учитель кот назвал их мелкими идолами. Бесполезными мелкими воришками, которые и утащить серьезную силу не могут. Усатый сравнил их с тараканами.
        Однако такое явление Рим увидел впервые. Черное пятно тем временем пронеслось через улицу и отправилось на парковку у торгового центра. Заинтересованный инквизитор отправился за ним.
        То, что делало это черное пятно оказалось довольно странным. Оно приплыло к большому внедорожнику и медленно его окутало. Что происходило дальше, он понять не смог. Для его взора автомобиль превратился в большое черное пятно. Таким он и остался на протяжении нескольких минут. По истечению этого времени, черное пятно скукожилось и уменьшилось до размера теннисного мяча в районе выхлопной трубы.
        Рим обошел автомобиль по кругу, заглянул в салон, затем попробовал заглянуть в моторный отсек, но итоге не обнаружил ничего странного. Однако до него дошел смысл происходящего, когда он заглянул под автомобиль.
        Там, рядом с передним колесом он обнаружил свежую лужицу какой-то жидкости. Заметив искаженную трубку, он проследил куда она ведет. Она вела к тормозным дискам.
        - Дорогая, помоги открыть, - послышался голос мужчины, с руками в которых находилось несколько пакетов.
        - И не подумаю! Решил сэкономить на дополнительных опциях? Теперь сам открывай багажник!
        Пока молодая супружеская пара спорила, Рим несколько секунд раздумывал, после чего проник в моторный отсек. он не глядя схватил какие-то провода и со всей силы дернул, надеясь, что это окончательно вывело автомобиль из строя.
        В этот момент черное пятно мгновенно увеличилось и поползло к инквизитору. Тот сделал несколько шагов назад и ухватился за кобуру с пистолетом. Когда из черного пятна вылезла уродливое существо болотного цвета и уставилось на него тремя глазами с вертикальным зрачком, опытный паладин не стал медлить и выстрелил первым.
        Выстрел был на минимальной мощности и больше предназначался для разведки, чем для урона, но то, что произошло дальше заставило его не на шутку встревожиться.
        Неизвестное чудовище не имело шеи и казалось, что глаза и широкая пасть находятся находятся прямо на туловище. Во время выстрела, тварь настолько широко раскрыла пасть, что в нее мог спокойно поместиться автомобиль. Выстрел, к слову она умудрилась проглотить.
        - Что ты такое? - спросил Рим и увеличил мощность бластера в несколько раз.
        Противник не стал ждать второго выстрела и поднялся на задние лапы. Втянув воздух пастью он на секунду надулся, словно воздушный шарик, но спустя секунду выровнялся и увеличился вдвое.
        Вьюнь!
        Бластер издал характерный звук и сгусток энергии размазался в пространстве в виде луча. Тварь снова раскрыла пасть и снова поглотила его как ни в чем не бывало. Только теперь она не стала расти, а принялась хватать автомобили и швырять их в Рима.
        Эффект от таких атак был нулевым, но инквизитор быстро сообразил, что тварь просто закрывает ему обзор. Когда он вынырнул из-за очередной машины, то обнаружил, что неизвестный уродец метнулся к людям, которые в спешке пытались убежать подальше от буйства духа.
        «Не успею!» - пронеслось в голове Рима, но не успел он двинуться с места, как в воздухе мелькнула тень и рядом с тварью появился незнакомец. Он был одет в простые холщовые штаны, рваную рубаху и держал в руках небольшой прямой кинжал.
        Без слов и промедлений, незнакомец метнулся к твари и нанес несколько ударов кинжалом. Тварь дико взревела и попыталась поймать его, но незваный помощник оказался гораздо быстрее и нанес еще несколько ударов.
        Когда это произошло, Рим точно понять не смог. Единственное, что он понял - противник наносил последние удары в районе глаз. В этот момент уродливое чудовище истошно заверещало и с хлопком превратилась в легкий черный дым, который тут же подхватил ветер.
        - Кто ты такой? - спросил Рим, подойдя к незнакомцу.
        - М-м-м-м? - протянул он, взглянув на Рима. - Тебе какое дело?
        - Я... Ты ведь не человек?
        - Ты, как я погляжу, тоже. - пожал плечами неизвестный и принялся копаться ножом в оставшейся от противнике кучке пепла.
        - Кто это был и кто ты такой?
        - Это? Это был... можешь называть эту тварь проклятьем, или темной тварью, или глазастик. Называй ее как хочешь.
        - Что она тут делала?
        - Собиралась убивать, что еще? - хмыкнул парень и обнаружив пару крохотных камешков в золе, радостно улыбнулся. - Сразу два!
        - Ты можешь объяснить, что происходит?
        - Ты откуда взялся такой несмышленый? - произнес парень, рассматривая на свет камешки. - Ты смотри-ка! Какие чистые!
        - Ты ответишь или нет?!! - Рим сделал шаг и хотел взять незнакомца за плечо, но рука завязла в воздухе и как бы он не напрягался, он не смог приблизиться ни на миллиметр.
        - Что тебе ответить? Старшие зовут меня пожиратель. Косо смотрят на меня, но когда нужно устранить очередную тварь - обращаются ко мне.
        - Мы тоже уничтожали...
        - Судя по тому, что я видел больше чем обернувшуюся душу, вам не давали.
        - Я не совсем понимаю о чем ты.
        - Ну, плохая смерть, мучения и сильные эмоции, - парень поднялся и кинул камешек рот, после чего с удовольствием им захрустел. - Это зачатки. На них затем могут вырасти проклятья, такие как эти. Опасные твари, питающиеся эманациями смерти.
        - А ты?
        - А я их нахожу, убиваю и съедаю их сущность.
        Рим несколько секунд рассматривал незнакомца, после чего спросил:
        - Я выстрелил в нее, но ничего не произошло. Оно...
        - Ты стреляешь чистой энергией. Что ты еще хотел от проклятья, в которое напрямую вливают силу духа?
        - А как тогда...
        - Убери свою игрушку и попробуй сделать это холодной сталью, ну или на крайний случай руками.
        - А зачем ты пожираешь эти сущности?
        - Сила. Сила помогает не потерять свое право на жизнь в этом мире.
        - А его легко потерять?
        - Проще некуда, - хмыкнул парень и подкинул в руке камешек. - В любом случае, даже если мне не достанется их сущность - моя цель в другом.
        - И в чем же?
        - Служить людям. Как бы не воротили нос эти заносчивые идиоты, я навсегда останусь предан людям, несмотря на то ,что человеческого во мне почти не осталось. Кстати! Держи... - незнакомец протянул ему руку с камнем. - Попробуй как-нибудь. Возможно это тебя когда-нибудь спасет.
        Рим взял предложенный камень и уставился на него, размышлял несколько секунд над словами незнакомца, который неспешно отправился в сторону торгового центра.
        - Постой! - крикнул Рим. - Можешь меня научить?
        - Чему? - спокойно спросил неизвестный, не обращая внимания на Рима.
        - Как убивать этих тварей... и как их находить.
        - Решил стать таким как я?
        - Это лучше, чем слоняться по городу без дела.
        - Дерьмовый план. Ты должен служить людям, а не развлекаться.
        - Я всю свою жизнь служил людям. Я готов продолжить делать это и сейчас.
        - Уверен?
        - Уверен.
        - Тогда пойдем, - кивнул он в сторону дороги. - У русских есть забавная поговорка: «Заходи не бойся, а уходя не плачь.»...

***
        Глава 2 ч.2
        Среди разбитой техники, на склоне горы, стояло несколько человек. Чуть ниже них был нарисован ритуал с черными свечами, сажей и кровью. В центре него, на каменном постаменте находился небольшой сундук из черного старого дерева.
        - Все готово, - с волнением в голосе произнес Изаму Куриазу.
        Старейшина обвел взглядом собравшихся душеловов клана и уверенно произнес:
        - Все знают, на что идут? Все понимают, какой риск грозит, если мы просчитались?
        Каждый душелов имел повязку на лбу с рунами. Они сливались в слово «страж». У каждого на рту была приклеена бумага, на которой были написано слово «замок». Поэтому каждый из них молча кивнул.
        - Тогда с этого момента приказываю считать друг друга мертвыми, - произнес старичок. - Мы все мертвы и единственное, что нас волнует - засунем ли мы этого духа в нашу клетку или нет.
        Участвующие снова кивнули.
        - Изаму! Ты отправляешься на корабль. Если что-то пойдет не так - местные жители притащат наши тела в бухту.
        Младший сын старейшины кивнул и подхватив сумку, в которой принесли инструменты и артефакты для ритуала, спешно отправился по тропе к бухте.
        Старик же выждал несколько минут, после чего указал на свечи.
        - Занимаем места. Закат близко.
        Каждый душелов встал возле своей свечи и погрузился в медитацию, стараясь настроиться на тяжелый бой. Свечи поначалу никак не реагировали, но спустя десяток минут их фитили начали медленно тлеть.
        Младший брат главы клана Темной воды успел добежать до бухты и запрыгнуть в шлюпку, когда увидел первые струйки черного дыма, взмывающие к небу. Лучшие душеловы клана начали свое дело.
        Старик стоял чуть в стороне и с виду никак не участвовал в ритуале, который набирал силу. Но то, что его роль была непростая - свидетельствовал черный кинжал в руке. С виду он был самым обычным - обоюдоострое лезвие, простенькая гарда и мутный черный камень в навершии рукояти. И только знающие историки смогли бы в нем опознать символ прошлой эпохи мастера Тадаши - Орудие Ульриха.
        Ритуал же из простого источения черного дыма свечами превратился в настоящий магический призыв, который заставил явиться духа острова Хатидзё. Но вопреки своей сущности он явился не в виде огромного каменного голема, который так и стоял чуть в стороне, а в виде мутной тени человека.
        - Кто... КТО ПОСМЕЛ?!! - взревел разъяренный дух, и метнулся к ближайшему душелову. - Кто посмел меня...
        Тут между душеловами, стоявшими в шестигранике, мгновенно возникла черная пелена, образовавшая неприступный барьер.
        - ...Вы... ЭТО ВЫ УБЛЮДКИ! - взревел дух и со всей силы влепил кулаком в стену. - Вам не удержать меня, предатели!
        Темная пелена содрогнулась, но устояла. Это разъярило старшего духа еще сильнее и он начал молотить по ней со всей силы.
        Каждый удар сопровождался выбросом силы. Сила их была настолько велика, что с десяток таких ударов мог смести все живое с острова.
        Однако ритуал это учитывал и отводил всю полученную силу в ключевое место - камень в навершии кинжала Ульриха. С каждым ударом он начал проясняться.
        - УР-Р-Р-РГА-А-АХ! - взревел дух, когда понял что он в ловушке. - УНИЧТОЖУ!
        Контур духа на секунду потек, а по земле пошла дрожь.
        - Он тянет силу! - крикнул Фудзи.
        Душеловы отреагировали мгновенно. Они упали на колени и вскинули руки вверх. За их спинами тут же появились черные твари, которые вытянули щупальца прислонили к барьеру.
        - УМРИТЕ! - раздался рокот духа острова Хатидзё.
        Земля дрогнула а по защите ударила неимоверная сила. Воздух задрожал от напряжения, а из земли в хаотичном порядке начали выстреливать острые, как игла, шипы высотой в несколько метров. Они били без всякого прицела. Дух не видел противников.
        Находясь в полном напряжении, никто из душеловов не мог держать даже ученического «Голубого покрова». Каждый уповал на случайность, но как и говорил старик - все они умерли еще до того как начали ритуал.
        Один из шипов ранил душелова ударив в запястье и оторвав кисть, но подобное ранение можно считать удачей. Другому каменная игла вошла в живот и, устремившись вверх, пробила сердце, разорвала диафрагму с легкими и вышла в районе шеи.
        Это заставило темную пелену задрожать и пойти рябью. Дух острова Хатидзё, почуяв смерть, усилил напор и иглы принялись вылетать еще чаще.
        Понимая, что рано или поздно он перебьет всех, старейшина взглянул на камень в кинжале. Тот блестел и стал однотонным, словно из черного стекла.
        - Покажи! - закричал старик, устремляясь к черной пелене.
        Оставшиеся в строю душеловы тут же откинулись назад и потянули темную пелену на себя. Этот прием привел к тому, что дух, заполнивший ловушку полностью, тут же ужался до размеров шара, находившегося по центру.
        Фудзи вбежал в ловушку на полной скорости, дух тут же почувствовал его и ударил навстречу, но старик выставил кинжал. Тот, зачарованный его же силой, разделил поток чистой энергии и отвел его от старика, а дальше Фудзи умудрился достать им до сущности духа.
        ФЬЮУ-У-У-У-ТЬ!
        Короткий свист и остров оглашает безумный и истошный вопль старшего духа.
        А-А-А-А-А-А-А!!!
        Старик, не смотря на хлынувшую из носа и ушей кровь, продолжает держать клинок. Крик заставляет его колени дрожать, свет покидает его глаза, но он упорно держит оружие.
        ФЬЮУ-У-У-У-ТЬ!
        Еще один свист и камень в навершии клинка получает искорку света, а сущность старшего духа мгновенно исчезает. Фудзи падает на колени и под мутными взглядами душеловов дрожащими руками шарит по земле.
        - Ничего не вижу... - бормочет он, пытаясь нащупать шкатулку. - Ничего не слышу...
        Вот его рука нащупывает ларь и он кладет в него кинжал.
        - Ничего не чувствую... - бормочет он и обессилено заваливается на бок. Глаза тут же стали стекленеть. Он сделал последний глубокий вдох и добавил сиплым голосом: - Только ярость... Ярость и отчаяние...
        Первый душелов срывает со рта печать и громко произносит:
        - ПЕРВАЯ ПЕЧАТЬ!
        Из-за его спины срывается темная тварь и впивается в ларь, оставляя на нем руну «Власть».
        - ВТОРАЯ ПЕЧАТЬ!
        Еще одна тварь и на темнице старшего духа появляется печать «Воля».
        Каждый душелов срывает бумажки и каждый произносит свой номер печати. После этого из-за спины каждого вырывается темная тварь, которая черной тенью мечется к темнице духа.
        Ларь покрывается рунами:
        «Власть»
        «Воля»
        «Правда»
        «Отчаяние»
        «Месть»
        Не хватает только одной руны - «Ярости».

***
        Абаз задумчиво стоял с краю небольшого дворика.
        - Это было ожидаемо, - спокойно произнес Хитоши, стоявший рядом.
        В центре дворика находился погребальный костер. На его вершине находился старейшина клана, погибший в последнем его сражении со своим оружием в руках.
        - Ты знал, что он умрет? - игнорируя традиции с уважительными суффиксами, возникшие в голове, произнес парень.
        - Он был стар. Пусть он был достаточно хитер, чтобы водить за нос императорский клан, но его сил не хватило, чтобы справиться со старшим духом. Клинок взял его жизнь, чтобы закончить свое дело.
        - Какой клинок?
        - Тот самый, что был в руках Ульриха. - Спокойно ответил Хитоши. - Этот клинок слишком опасен, чтобы доверять его в чужие руки.
        Абаз еще раз всмотрелся в каменное лицо старика. В памяти всплыли многодневные тренировки, направленные на усмирение силы, заключенной в артефакте.
        - Память мальчишки... - начал было он, но тут же исправился. - В моей памяти нет следов о том, зачем и для его мы держим этот клинок. Я помню как ловить духов и какая нужна подготовка, но нет ни одного воспоминания зачем мы это делаем.
        - Так и должно быть, - кивнул Хитоши. - Кое-что молодому поколению лучше не знать.
        - Рассказывай, - произнес Абаз, глядя как разгорался погребальный костер.
        Глава клана молчал несколько минут, но затем начал рассказ.
        - Ты видел духов и в твоей памяти должно быть понимание, что они такое и как существуют. Однако то, что вам преподают в императорском колледже не совсем истина. Если быть точным, то это истина, преподнесенная под определенным углом. Понимаешь о чем я?
        - Понимаю, но не улавливаю суть.
        - Вам всем с первого занятия вдалбливают, что нужно вырасти в силе и тогда на ваш зов придет более сильный дух. Более сильный дух усилит вас и позволит использовать более сильные техники. Так?
        - Так.
        - А зачем духу нужен душелов? Для чего обычный смертный бессмертному существу? Вам ведь этого ни разу не сказали. - Хитоши смотрел как пламя все сильнее окутывает бревна. Языки пламени уже принялись облизывать мертвое тело. - Дело в том, что мы для этих духов еда. Мы то, что им позволяет не раствориться в силе более древних духов, но даже они... Даже они иногда являются в мир, чтобы обрести образ, взять силу и страх людей. Именно люди придавали им тела, давали форму и передавали силу. Все духи, от мелких чернушек до древних сущностей - это не более чем отражение. Отражение нашего мира.
        Пламя объяло тело старейшины целиком и тут же усилилось, приняв зеленый оттенок.
        - Все эти духи, все души, что застряли между мирами, все темные твари, каждая чернушка и каждый дух места. Все это - мы. Это наши эмоции, сила нашего разума, тепло наших душ. Мир духов - это мы. Слепок человеческой цивилизации, собранный временем в одном месте.
        - А причем тут клинок?
        - При том, что этот слепок питается нашей силой. Он питается нашими чувствами, эмоциями и силой. И как только он достаточно окреп, чтобы получить разум, то первое что сделал - взял под контроль людей. Первобытные духи, которые теперь стали древними, явились на свет и подчинили себе людей. Применяя тактику кнута и пряника, они смогли заставить людей подчиняться им. Люди, получившие помощь от этих духов, начали их считать богами. Тех духов, что наоборот мешали, они начали называть демонами или злыми духами.
        Абаз набрал в грудь воздуха, чтобы что-то произнести, но глава клана ему не дал.
        - Потерпи и дослушай. Дело в том, что время шло, духи плодились. Со временем они смогли воплотить свой замысел. Они перестали просить. Духи уверовали в свою силу и начали требовать. Если раньше человек выбирал духа, то с тех самых времен духи начали выбирать людей. Они начали диктовать как им жить. И в предпоследнюю эпоху мастеров Тадаши они уверовали в свою силу так, что древние произнесли слово. В этом слове они назвали людей «скот».
        Костер трещал и пламя взмыло на несколько метров вверх. Кончики его все так же имели зеленоватый оттенок. Дым, поднимающийся к небу поначалу шел клубами, словно полыхало что-то из нефтепродуктов, но как только пламя коснулось мертвого тела, то дым превратился в тонкую струйку, уносящуюся в небо.
        - С тех самых пор человек потерял право выбора. Духам больше не надо было спрашивать разрешения, чтобы брать силу. Духи больше не нуждались в алтарях. Люди превратились в дойных коров. Они говорили как нам жить, они говорили как нам умирать, они сами решали какой дух и у кого будет брать нашу силу. Мы превратились в дойных коров.
        Абаз вздохнул, но не стал перебивать.
        - Мастера Тадаши с древних времен были проводниками духов. Они были тем элементом, который непредвзято решал вопросы между духами и людьми. Так было всегда, пока один мастер не оказался перед выбором. - Хитоши смотрел на пламя невидящим взглядом, словно погрузившись в воспоминания рассказов, которые ему передавал отец. - Он был молод, но по-настоящему силен. За ним стоял маленький клан и почти разоренный клочок земли в несколько деревень. Ни тебе приисков, ни железных рудников. Только едва живой ручей, древний замок и пять деревушек с крестьянами. Но звание мастера Тадаши принесло многое.
        Дрова начали прогорать, и пламя неохотно, но все же начало спадать.
        - Молодой дворянин получил признание, связи и средства. Он выполнял честно свой долг и не брал сверх положенного, но однажды духи приказали ему убить.
        - Для них убийство это грех?
        - Нет. Дело не в том, что надо было убить. Дело было в том, что ему надо было убить собственного брата. Когда он отказался, они попытались убить его, но он воспротивился и обернул свою силу против них. Был большой бой и он развоплотил двух старших духов. Он бился до последнего и защищал свою семью, но духи не простили мастеру Тадаши этого. Они его все же убили, но не смогли забрать клинок - символ мастера Тадаши. Его спрятал его брат. - Погребальный костер уже совсем просел. Он свалился внутрь себя и превратился в груду полыхающих бревен. - Брат всю свою жизнь посвятил тому, чтобы собрать людей. Тех, кто способен сопротивляться. Тех, кто понимает, что происходит и не собирается становиться скотом для духов. Он собрал много людей по всему миру и основал орден. Орден ярости.
        - Как звали брата? - перебирая воспоминания, доставшиеся ему от Накано, проинес Абаз.
        - Брата звали Ульрих, - произнес глава клана и протянул раскрытую ладонь к Абазу. На ней проступила черная шестиконечная звезда с рунами на каждом луче. Все это было обрамлено в контур капли. - А знамя ордена выглядит вот так...

***
        - Итак, - вздохнул парень, глядя на очередную версию робота, представленную ему его отделом разработок. - Вы его еще не активировали, а я уже вижу проблему.
        Парень подошел к смирно стоявшей технике на шести лапах и указал на провода, которые молодые инженеры просто намотали поверх несущего корпуса.
        - Вот эти вот сопли порвутся в самый неподходящий момент и захват манипулятора прикажет долго жить. Что будете делать, если от этого захвата будет зависеть выживаемость и функциональность робота? А что будете делать, когда он этим захватом будет держать ребенка над пропастью?
        - Это все еще пробный образец, - подал голос высокий рыжеволосый парень. - Мы пока не пытались спрятать эти провода, посчитав первоочередной задачей пробу конструкции.
        - А мысли, что провал демонстрации может случится из-за торчащей проводки у вас не было?
        - Уверен, что один демонстрационный раз эта проводка выдержит, - уверенно заявил инженер, несмотря на то, что остальные замялись за его спиной.
        - Хорошо, - кивнул Нобу. - Будь по-вашему. Итак. Почему я не вижу на нем пулемета?
        - Потому, что мы смогли разместить его внутри корпуса, - принялся объяснять тот же мужчина. - Нахождение оружия на внешней обшивке имеет ряд существенных недостатков. Во-первых, оно на виду и его можно повредить. Как только оружие выводится из строя - сам по себе робот превращается в бесполезную многоножку. У него не настолько много реакции, чтобы участвовать в рукопашной атаке. Да и сам алгоритм подобных схваток слишком сложен.
        - Согласен, - кивнул Нобу. - Что еще?
        - Мы не смогли добиться устойчивости модели при очередях, - признался инженер. - Стрельба при передвижении у нас тоже до сих пор вызывает проблемы. В итоге, на данном этапе, мы смогли добиться устойчивой стрельбы только в случае, если наш экземпляр займет специальную стойку.
        Инженер достал из кармана пульт и нажал на кнопку. Робот тут же присел и выставил назад пару лап, образуя упор.
        - Прицельная стрельба?
        - В перспективе возможна, - кивнул рыжий парень. - Только вот прицеливание у нас пока только с помощью передних лап.
        - Наведение с помощью внутренних механизмов?
        - Пока затруднительно, - покачал головой инженер. - Дуло слишком длинное для небольшого корпуса и внутренняя компоновка не оставляет простора для маневра.
        Нобу по-другому взглянул на паука и обошел его по кругу.
        - Распознавание свой-чужой?
        - Отсутствует, - покачал головой парень. - Мы пока только задумались об этом. Слишком много нюансов.
        - Хорошо, - кивнул Нобу и кивнул толстячку с пультами. - Запускайте.
        Инженеры и Хасимото покинули полигон и отправились в комнату с телевизорами, где находились камеры наблюдения. Через несколько минут паук загудел кулерами, на крыше выскочил небольшой круг, позволивший ему просканировать пространство, а затем он засеменил лапами разворачиваясь в сторону мишеней. Как только первая из них зашевелилась, паук мгновенно занял позу и выдал две короткие очереди. Мишень находилась на расстоянии двадцати метров, пули прошили металлический лист насквозь.
        Следующая засветившаяся мишень находилась на расстоянии ста метров. Паук выдал уже три короткие очереди, но несмотря на это в мишень угодило только две пули из девяти.
        Мишень на дистанции в пятьсот метров робот поразить так и не смог, растратив на это весь боезапас.
        - Как пополняется боезапас?
        - Пока нам приходиться вскрывать обшивку, но мы уже просчитали механизм перезарядки. Пока наш паук может перетаскивать только сотню патронов.
        - В чем проблема?
        - В размерах. Если мы будем делать его больше - это даст слишком сильную нагрузку на приводы. К тому же скорость снизится еще сильнее. Сейчас он не способен обогнать человека.
        - Более сильные приводы? - задумчиво протянул Нобу, не отводя взгляда от двух инженеров, которые прямо на полигоне пополняли боезапас робота, вскрыв его обшивку.
        - Это повлечет за собой повышенный расход энергии. Мы и так впихнули в него самые мощные и компактные, что смогли достать. Если увеличивать батареи, то это приведет к набору веса и потери скорости.
        - Какой пулемет используется?
        - Американский M60, ответил инженер и тут же добавил: - У нас другого не нашлось, да и по отдаче говорят он достаточно сильный.
        - Есть русские образцы. Они легче и компактнее, - задумчиво произнес Нобу.
        - Да, но они дороже, да и создать полноценную боевую единицу техзадания не было.
        - Не было, - кивнул Нобу и оглядел наблюдавших с ним инженеров. - Итак. Сегодня мы с вами убедились, что не все потеряно и мы можем кое-чем удивить друг друга. Вы действительно ответственно подошли к заданию. Поэтому я с чистым сердцем объявляю вам всем благодарность, а наша бухгалтерия в скором времени выделит премиальные.
        Нобу оглядел лица молодых инженеров и не заметил на них воодушевления. На них вместо довольства своей работой читался страх или волнение.
        - Но, я вижу, вас что-то смущает?
        - На самом деле, подобные разработки ведут почти все кланы, - взял слово рыжий парень. - И если бы мы хотели заниматься подобным - мы бы давно обратились к нужным людям. Да, в подобных отделах хорошо платят, но здесь мы обычно не создаем оружие.
        - Другими словами, мы все против оружия, - поддержал коллегу толстячок. - Мы понимаем, что это сила клана, но нам бы не хотелось, чтобы с помощью нашего труда отнимали жизни.
        - Я вас понял, - кивнул Хасимото. - Именно поэтому следующим техническим заданием для робота будет разбор завалов и извлечение манекена. Я хочу, чтобы вы отработали три основных модели спасательной техники. Первая - это силовая модель, которая будет устранять препятствия. Она должна уметь работать всеми видами техники, которая используется на данный момент: гидромолоты, пневмодомкраты, гидроножницы и прочее. Понятия не имею как вы это будете делать - гидравлическими приводами или электрическими - тут вам решать.
        Вторая модель - это быстроходный робот, способный самостоятельно добираться до точки. Местность - город. Полная автономность с возможностью защиты от нападения.
        Третья модель - человекоподобная. Требования - максимальное повторение механики человеческого тела и максимальная устойчивость к агрессивным средам. Эта модель планируется для дистанционной разведки труднодоступных и опасных для человека мест.
        Пока Нобу из головы выдавал техзадание, он смотрел на экран, где паук пробовал во второй раз поразить мишень.
        - Автономность? Дополнительное оборудование?
        - Гигантская автономность ни к чему. Есть смысл предусмотреть быструю замену батарей, чтобы продолжать работы. Но прежде чем вы начнете, я предлагаю осмотреть и изучить технику уже существующую на рынке. Для понимания ситуации - наша должна превосходить ее по основным параметрам минимум в два раза.
        - Это будет слишком...
        - В другом случае мы не сможем продавить свои образцы, - покачал головой Хасимото. - Нас станут воспринимать всерьез только в том случае, если мы будем на голову лучше наших конкурентов. Выше и дешевле.
        - Нам имеет смысл разделиться на несколько отделов, - задумчиво произнес рыжий. - Да и нас просто мало для такой задачи.
        - Решим. Список ваших знакомых инженеров, кто может помочь, а так же все необходимое для развертывания полноценного экспериментального производства я хочу увидеть через три дня. - тут Нобу взглянул на долговязого инженера и спросил: - Как вас зовут?
        - Тамоко, - смутился парень. - Тамоко Гудзи.
        - Гудзи, вы как самый инициативный назначаетесь на пост управляющего всем этим производством. Пока временным, в зависимости как себя покажете, но управляющим.
        Нобу направился к выходу.
        - Жду ваш запрос через три дня, - произнес парень и вышел из комнаты.
        - Тамко, что делать будем? - спросил стоявший рядом с ним толстячок.
        - Не знаю, Ен. Я не знаю даже с чего начать. Я не слышал, чтобы в Японии кто-то строил экспериментальное производство. - растерянно произнес долговязый.
        - От обратного! - заявила единственная девушка в инженерном отделе. - Давайте думать от обратного. Первое, что нам нужно - это специалисты, кто будет собирать наши придумки. Нам нужны станки и те, кто на них будет работать!
        - Да, еще хорошо бы найти инженеров с производства. Тех, кто знает о элементарных тех процессах на сборочных линиях.
        - Ни к чему, - подал голос Тамоко. - Достаточно грамотных техников и рабочих, кто может пользоваться станками. Производство у нас будет штучное или мелкосерийное. Наше дело будет обработка и обкатка новых моделей, а не тысячное производство.
        - Программисты, - снова вмешалась девушка. - Нам нужны будут те, кто будет писать логику для роботов и операционные системы для их мозгов.
        - Стоп! - поднял руку Тамоко. - Это надо записывать!

***
        Суоку довольно оглядела производственную кухню и удовлетворенно кивнула.
        С ее появлением на ней произошло довольно много изменений. Если раньше каждый занимался процессом изготовления выпечки от муки до готового изделия, то теперь этот процесс довольно сильно изменился. Девушка решила поднять производительность и поделила процесс создания фирменных булочек на несколько стадий. Первая - замес теста. Вторая - лепка и создание заготовки. Третья - выпечка и смазывание отдельных изделий легкой глазурью.
        Конечно, ей пришлось ввести ротацию персонала на процессах из-за указаний Нобу, но все прошло гладко и спустя неделю все работники свободно меняли места и взаимодействовали друг с другом. Больше не было ссор из-за недостатка каких-либо ингредиентов, исчезла разница в изготовлении булочек и производство пришло к понятному и четкому техпроцессу.
        Да, поначалу были ссоры и двум начинающим «кондитерам» пришлось покинуть кулинарный цех, но по мнению большинства - заведение «Обеденная пристань» ничего не потеряло. Ну, а увеличившиеся при этом показатели явно доказали, что идея об увольнении этих работников была оправдана.
        Суоку вышла на рабочую кухню, где готовили еду для посетителей и посмурнела. Для ее прямолинейного подхода тут не нашлось места. Три повара работали в этом заведении давно и справиться с ними у нее не вышло. Они уже давно поделили между собой обязанности и что-либо менять не собирались.
        Сато отлично готовил мясные блюда, но при малейшем намеке на пшеничную муку - морщился, словно съел лимон целиком.
        Танака наоборот, млел от всего хлебобулочного, но терпеть не мог однообразного и монотонного производства. Он постоянно ворчал, когда видел как выходят из цеха работники и поносил их на чем свет стоит, когда те не слышали. Он также неплохо справлялся с салатами и мелкими закусками, которые на него и спихнули два его коллеги.
        Третий - Ито. Этот повар был самым непонятным. Он не спорил, не жаловался и вообще чаще всего молчал. Он занимался только рыбой и на все просьбы Суоку принять участие в приготовлении других блюд, говорил всего одно слово: «Нет.».
        Единственное, чего добилась Суоку от кухни «Обеденной пристани» - гигиена. Долго споря с тремя поварами, она настолько разошлась, что умудрилась пригрозить всем троим увольнением и подачей жалобы на них в полицию. Те на такие угрозы просто поулыбались, но после первого же штрафа, лишившего всех троих десяти процентов зарплаты, все же подчинились, но при этом выставили свои условия.
        Итогом противостояния стал специальный посудомойщик на кухню, которого вытребовали повара, а также полное разделение инструментов для разделки овощей, мяса и рыбы. Кухню теперь убирали не только перед закрытием, но и утром, а также один раз днем. Все обрабатывали дезинфецирующим раствором, который Суоку выдавала сама, чтобы ушлые повара не вздумали его выливать в унитаз. Этот раствор, к слову, и стал причиной долгих споров, во время которого все трое пытались доказать девушке, что вкус и аромат их блюд станет совершенно невыносимым.
        Сейчас же на кухне, несмотря на видимую хаотичность, работали в легкой спешке все трое. На улице вечер и работники порта потянулись в заведение чтобы вкусно поужинать и выпить после долгого трудового дня.
        Девушка в очередной раз вздохнула и молча вышла в зал, не став вмешиваться в трудовой процесс трех работников, вступивших в очевидный сговор против начальника, по сути являющимся несовершеннолетней пигалицей.
        В зале ее достал шум отдыхающих людей, легкая музыка со сцены с выпившим пианистом и дымовая завеса, от которой у девушки защипало глаза.
        - Господи! Как тут дышать? - проворчала девушка и, расталкивая мужиков, подошла к единственному окну.
        Открыв его нараспашку, она с облегчением вздохнула от нахлынувшего прохладного ветра и тут же почувствовала как на ягодицу легла чья-то рука.
        - Эй, крошка! Не хочешь...
        - Не хочу! - процедила Суоку и обернулась зыркнув на владельца руки.
        - Ну, не кобенься! - ухватил ее за запястье широкоплечий здоровяк, от которого разило алкоголем. - Иди сюда...
        - Убери руку, - процедила Суоку, не двинувшись с места.
        Ее глаза заволокло белоснежной пеленой, но пьяный мужчина этого не заметил и дернул ее к себе. Это стало тем пусковым механизмом, что заставил выплеснуть девушку силу.
        Вокруг нее мгновенно образовался купол с легкой белой дымкой. Он резко расширился, сдвигая все, на своем пути. Людей, мебель и ламинат, расстеленный на полу.
        Здоровяка тащило вместе со всеми до самой стены. Его прижало неведомой силой и сдавило между куполом и стеной так, что невозможно было не только двигаться, но и дышать.
        - По... пощады... пощады...- на остатках воздуха в груди произнес мужчина, мгновенно протрезвевший от творящегося вокруг.
        В этот раз сила не ломала стены, а заполняла комнату. То, что барьер не смог прижать к стене, начало поднимать к потолку.
        - Суоку! Немедленно возьми себя в руки! - раздался громкий голос Нобу.
        Сморгнуть пелену, широко раскрыть глаза и мгновенно покраснеть.
        - Нобу? - сглотнув произнесла она и обернулась ко входу.
        В один миг барьер исчез и со стен начали падать люди вместе с перемолотой мебелью. Брякнуло поднявшееся до самого потолка старое пианино, а вместе с ним перепуганный музыкант, мгновенно протрезвевший от адреналина в крови.
        - Ну, и что ты устроила? - вздохнул он, разглядывая девушку.
        Бывшая староста была одета в облегающие джинсы и голубую облегающую легкую блузку. В другой одежде мотаться по кухне было неудобно, да и сама девушка за время работы так и не задумалась о форме или более уместном наряде.
        - Кто? - спросил Нобу.
        - Вон тот здоровяк, - смущенно произнесла девушка.
        Нобу подошел к лежавшему у стены мужчине. Тот морщился от чудовищной боли. Треснувшие ребра элементарно не давали вздохнуть, сопровождая каждое движение грудной клетки жуткой болью.
        - Как тебя зовут? - спросил Нобу.
        Здоровяк морщился и пытался что-то ответить, но разобрать, что он там шипит было совершенно невозможно.
        - Его зовут Роберт Джао, - вмешался худощавый мужчина, поднявшийся. - Он работает на погрузчике, из складских.
        Хасимото хмыкнул, удивившись иностранному имени мужчины, с виду имевшему типичную японскую внешность.
        - Слушай сюда, Роберт. Теперь ты ответственный за ремонт этого заведения. Мне плевать как, кто и каким образом будет это делать, но вы сделаете так, как скажет эта особа. Она тут управляющая и будет диктовать какого цвета будут стены и какие цветы поставить в вазочку в туалете. Тебе понятно?
        - У меня... - собрав силы в кулак прохрипел здоровяк. - У меня нет...
        - Мне плевать, чего у тебя нет, - вздохнул Нобу и достал из кармана монетку, на которой был изображена гравировка демонической маски. - Бери кредиты, обманывай, убивай. Если ты вздумаешь исчезнуть или ремонт не будет выполнен через неделю - все, кто здесь находятся отправятся на дно бухты и будут до конца времен встречать входящие корабли.
        Он обвел взглядом собравшихся.
        - Всем все понятно? - он подкинул монету в воздух, но не стал ее ловить, позволив ей упасть на пол. После этого парень спокойно подошел к девушке и подхватив ее под руку потащил на выход.
        - Пошли. Я вообще-то за тобой приехал...
        - Мы ведь еще не закрылись и... - неуверенно забормотала девушка, не особо то и сопротивляясь.
        - Ничего. Без тебя справятся, - ответил парень и заметил расстегнутую пуговицу на блузке девушки. Через нее виднелся край лифчика. - Ты кстати не думала, что провоцируешь подобным нарядом посетителей? Они все же не дворяне, а обычные работяги.
        - Я? А что не так с моей одеждой?
        - Ну, она как минимум, чересчур сексуальна, - без малейшего намека на стеснение произнес парень, открыв перед Суоку дверь.
        - Спасибо. - тут же покраснела девушка, но опустив взгляд на блузку и заметив расстегнутую пуговицу, тут принялась ее застегивать при этом довольно сильно смущаясь.
        - Нет, вас девушек точно не понять, - улыбнулся Хасимото. - Помнится кто-то ее специально расстегивал, чтобы привлечь мое внимание.
        - Это было другое! - обиженно заявила девушка. - И вообще - это было не для тебя!
        - Ага, - хмыкнул парень. - А сейчас ты ее расстегнула для того, чтобы закадрить того здоровяка?
        - Нет! Это вышло случайно!
        - Тогда и я случайно заметил, что у тебя голубой лифчик... ай! За что?
        - За то, что подсматриваешь! Извращенец!
        - То смотри, то не смотри! Определись уже! - с издевательской насмешкой произнес Нобу, за что еще раз получил кулаком в плечо. - Все, я молчу! Ты когда определишься - скажи... Ай!

***
        Сёготами никогда не страдал от того, что он живет в канализации. Да, тут было сыро и отвратительно воняло, но для небольшого духа, это было привычно. Это являлось его средой, где он появился, вырос и познал суть разума.
        Шло время и Сёготами набирал силу за счет впитывания ее из «окружающей среды». Да, процесс мягко говоря не самый быстрый. В том, что проходило через канализацию было немного силы, но она все же была. К тому же, иногда сюда заносило трупы домашних животных, с которых Сёготами очень быстро научился черпать силу смерти.
        Нет, он не пожирал трупы и вообще дух канализации был не материален, но это ему не мешало питаться силой, выделяемой при гибели живого существа. Мертвые хомяки, крысы, рыбки, ящерицы и змеи. Все это несло потрясающий, по сравнению с «окружающей средой» запас силы. Однако, когда к нему в руки впервые попал человек - он сорвал по-настоящему «большой куш».
        Это была та черта, которая отделила его от прошлого духа, который занимался сбором крупиц. Но когда этот дух впервые собрал достаточно сил, чтобы воздействовать на предметы реальности, он тут же принялся учиться убивать.
        Нет, он не пытался убивать людей. Он был для этого слишком слаб, да и страх того, что люди будут сильнее его не позволял ему пускаться в подобные авантюры. Он принялся учиться убивать крыс.
        Это была вынужденная мера. Потому, как Сёготами гнал вперед голод. Именно он заставлял его постоянно искать источники силы. Постоянная жизнь впроголодь для духа подобна муке. Далеко не каждый дух, рожденный «местом» смог найти свой источник. Большинство просто растворяются, теряя едва обретенные облик, память и разум. Поначалу они превращаются в агрессивных тварей, способных только на нападение, а затем и вовсе в тени.
        Впервые попробовав смерть на вкус, дух канализации не смог противостоять искушению и попытался найти хоть что-нибудь с подобным вкусом. Этим «предметом» стал дохлый хомяк, которого смыли в унитаз. От него едва заметно пахло смертью, так как он умер несколько дней назад. Затем он обнаружил мертвую крысу и от нее пахло сильнее. Труп был почти свежим. Дух собрал с него силу и ощутил как много ее даже в трупе настолько мелкой крысы. С тех пор он забросил попытки усилить свою способность впитывать силу и посвятил себя поиску и впитыванию силы смерти.
        Так, Сёготами начал свой путь «поглотителя смерти». Как и все те, кто пошел этим путем, за исключением нескольких духов, как только он собрал огромную, по его меркам, силу он тут же начал пробовать убивать. Первый раз попытка убийства окончилась успехом на двенадцатый раз. Едва он убил впервый раз старую крысу, то тут же ощутил манящий вкус свежей силы смерти и мук. С тех самых пор все его естество искало той самой силы, которая способна подарить ему это ощущение множество раз.
        Так бы и продолжал расти дух, пока его не обнаружили. Затем собрался бы отряд и за ним, как и за всеми, кто появлялся в этой канализации до него, вышел бы отряд душеловов. Именно поэтому этот дух довольно сильно осторожничал.
        Он не понимал свой страх, но постоянно готовил свои закладки и постоянно старался прислушиваться к трубам и стекающей в коллекторы воде. Это позволило ему заметить неладное задолго до того, как оно его настигло.
        Это «оно» выглядела как черная длинная лента, которая носилась по трубам и высматривала его. То, что ищет эта лента именно Сёготами было совершенно очевидно.
        Бежать духу канализации было совершенно некуда. Сёготами никогда не видел того, что скрывалось на потолке, за стальными люками. Да и как драться он понятия не имел, так как единственный боевой навык который он развивал «остановка сердца млекопитающего».
        Все, что он мог сделать - бежать. Бежать в надежде перехитрить, запутать и, как следствие, избежать гибели. А то, что эта лента его убьет - нутро не просто сообщало. Оно орало об опасности всеми фибрами.
        Но, любая погоня имеет всего два конца. Убегающего либо поймают, либо он просто напросто сбежит. Вторая концовка повторялась каждый день и ему удавалось ускользать, но в итоге первая концовка наступила.
        Дух оказался загнан в большой колодец коллектора. Выходов из него было три, но из одного он пришел, убегая от черной ленты, а через два других тянулось ее тело. Это был конец, которого Сёготами так долго избегал.
        Понимая, что у него нет другого выхода, дух канализации обернулся к выходу из которого прибежал. Несмотря на то, что он выглядел как мокрая помойная крыса, он постарался принять угрожающую стойку, и решил просто броситься на своего преследователя. Он уже почти сорвался на противника, который имел змеиную голову, но тут раздался странный звук.
        Фю-у-у-у-у-уть...
        БАХ!
        Из-за его спины раздался выстрел и рядом с ним возник луч света, пронзивший змею и мгновенно распыляющий ее до состояния черной дымки.
        - Отлично, - раздался голос человека.
        Сёготами повернулся и обнаружил духов в виде людей. Один был мощный, одет в броню, а на втором были какие-то обноски. Оба выглядели как что-то запредельно мощное и опасное. Именно поэтому дух канализации замер и постарался никак не выдавать своего присутствия.
        - Этот мелкий - дух, указал на Сёготами человек в обносках. - Дух канализации. В принципе безобидный, но только пока. Как только наберется достаточно сил - начнет убивать людей. Видишь черную дымку вокруг него? Он уже вкусил смерть. У него уже нет другого пути развития, кроме как убийство разумных.
        Дух уже понял, что его видят и постарался съежиться, чтобы придать себе максимально мелкий и никчемный вид. Когда тот человек, что был в доспехах навел на него свое оружие, то дух ринулся в трубу, пытаясь убежать от наказания.
        Фью-у-у-у-у-у-у-уть...
        БАХ!
        Луч света заполнил всю трубу, мгновенно испепелив Сёготами.
        - С мелкого наврятли что-то будет, - произнес пожиратель душ, закатывая рукава. - Пойдем. Готов поспорить - если хорошенько порыщем, то найдем осколок ее сущности...
        Глава 3 ч.1
        Император задумчиво разглядывал фотографии пяти мужчин в масках демонов. Эти маски очень сильно оттеняли их новенькие и весьма дорогие костюмы.
        - Давай по порядку, - обратился он к мужчине, сидевшему перед ним. - И я тебя умоляю, без лишнего словоблудия.
        Огава кивнул и в привычной манере начал рассказывать:
        - Эти ребята появились довольно неожиданно. Мы были уверены, что война семей в якудза затянется, и преступный мир Японии погрузится в период смуты. Однако, они возникли из ниоткуда и очень быстро захватили власть, уничтожив любой намек на сопротивление. После череды кровавых расправ, многие предпочли надеть эти маски, вместо того, чтобы с ними воевать.
        - Кто у них главный?
        - Глава скрывается под глубокой мантией и маской, но догадаться кто он труда не составило. Все лежит на поверхности и по факту никогда толком не скрывалось. Глава этой группировки - Хиро Накимото. Бывший старейшина семьи Кумо.
        - Не удивительно, - хмыкнул Рейдон, перебирая фотографии.
        - Да. Нам не известно, как он это провернул, но в итоге сумел собрать в кулак остатки боевого крыла Кумо. Мы считаем, что у него появился грамотный советник, помогающий ему с идеологией и этим антуражем демонических масок.
        - Как они там себя называют?
        - «Демоны Киото»
        - Кстати, почему Киото?
        - Впервые маски надели там, к тому же глава семьи родом оттуда.
        - Понятно. Что в планах и чего от них ожидать? - спросил Император.
        - Дело в том, что захватив весь темный и нелегальный бизнес, они повели себя довольно странно. Раньше такого мы не наблюдали.
        - Попытались ограбить военный склад? Просовывают своего человека во власть?
        - Нет. Они начали оказывать услуги. - Развел руками семнадцатый помощник канцелярии. - Поначалу мы хотели взять несколько ключевых фигур под арест за торговлю наркотиками, но вместо того, чтобы продавать отраву у нас - они переправили ее в Китай. Затем мы хотели арестовать один подозрительный буксир, который ,по нашим данным, участвовал в контрабанде, но ко мне обратился один из них - в маске. Он попросил не трогать буксир и его хозяина, в обмен на помощь с группой отморозков в нейтральных водах.
        - И ты согласился?
        - Я взял на себя ответственность, исключительно для того, чтобы увидеть возможности Демонов Киото. Да, к тому же я потребовал с них клятву, что ни одна доза транзитной наркоты не осядет у нас.
        - Та-а-а-а-ак, - протянул император, снова пролистывая страницу. - Чем все законичлось?
        - Новоявленных пиратов они разогнали. Только вот понять, что там происходило мы не смогли. У них оказался точно такой же артефакт способный наводить туман.
        - «Туманный Альбион» в Японии только один. И если он остался в руках Кумо, то откуда он взялся у «пиратов»?
        - Еще один «Туманный Альбион» был у китайского...
        Помощник канцелярии умолк, заметив как Рейдон скосил взгляд на телефон защищенной правительственной линии.
        - У меня еще кое-что есть на этих «Демонов Киото». - Видя, что император вернул взгляд на него, он продолжил. - Самое странное, что эти ребята принялись активно создавать легальный бизнес, записывая его на простых людей. Сначала мы подумали, что это просто очередные фирмы-однодневки, но они не стали оформлять строительных или финансовых компаний. Они открыли кафе и кулинарии. Причем эти кулинарии пользуются довольно серьезной популярностью.
        - Якудза - пекари, - фыркнул император, повернувшись в кресле к окну. - Скажи, когда старик из Кумо начнет танцевать кардебалет.
        - И еще они вмешались в клановый бизнес.
        Это заявление заставило императора замереть. Он несколько секунд раздумывал, после чего медленно повернулся.
        - Какой клан и при каких обстоятельствах?
        - Клан Синей лисицы. Хотя тут тоже все неоднозначно, - вздохнул Огава. - Мы узнали, что род Хасимото устроил чистку в верхушке своей компании «Робоаксессори». Непонятно зачем он это сделал при помощи этих уголовников. Обнародуй он результаты расследования, то ему бы и слова никто не сказал. Но я считаю, что эффект оказался замечательным. Сейчас у нас даже информатора в администрации компании не осталось. Все молчат как рыбы.
        - Почему он не сделал зачистку сам?
        - Трудно сказать, но есть догадки, что это связано с конфликтами между ним и главой клана. Возможно в компании сидели «его люди». Ну, а нам удалось выяснить только то, что Хасимото нанял «Демонов Киото» как охранную фирму.
        - У них есть фирма?
        - Да, - вздохнул Огава. - Тут еще большая странность, которую я вообще отказываюсь понимать. Дело в том, что Хиро Накимото организовал компанию «Дыхание времени». Это предприятие запустило сразу несколько проектов. И все они напрочь прозрачные и основаны на робототехнике.
        - Старик решил выйти из тени и податься в бизнес, - пожал плечами император.
        - Да, вот только разработку роботов под свои проекты они заказали у компании «Робоаксессори». Нам пока известен только один проект - служба доставки. Мы пока не особо понимаем, как это будет реализовываться, но суммы, о которых идут переговоры, уже девятизначные.
        - Так, - мрачно произнес Рейдон. - Хорошенько следи за этими демонами и засунь своего человека в эту компанию. Мы должны знать, что там происходит. Кстати!...
        Тут император нахмурился и попытался напрячь память.
        - Хасимото... - тут он поднял удивленный взгляд на помощника. - Он ведь учится в нашем колледже!
        Не успел он договорить вопрос, как на столе зазвонил телефон черного цвета. Император взволнованно дождался еще одного звонка и поднял трубку.
        - Великий князь Российской Империи Распутин Дмитрий Васильевич, - произнес учтивый женский голос, а в следующий миг раздался мужский голос.
        - Ваше величество! Рад возможности с вами поговорить!
        - Великий князь, - постарался изобразить учтивость Рейдон. - Чем обязан звонку, да и еще по этой линии?
        - Так сложилось, что до нас дошли слухи о появлении нового мастера Тадаши. И слухи указывают на то, что он появился под вашим крылом.
        - Мастер Тадаши никогда не окажется под чьим-либо крылом, - покачал головой император. - Мы не знаем, кто он и где находится. Единственная информация, которая у нас есть - он появился в Японии.
        - Это печально, - произнес голос на том конце провода. - Однако, можем ли мы рассчитывать на вашу помощь? Мы готовы обсудить условия аренды вашего артефактного колокольчика...
        Император несколько секунд раздумывал, вертя в руках ручку, но в итоге вынес свой вердикт:
        - Мне надо об этом подумать, но я склонен принять ваше предложение. Однако, хочу вас сразу предупредить - аренда будет недешевой.
        - Кое-что не может измеряться деньгами, - раздался голос из трубки. - Мы ждем вашего решения.

***
        Нобу потер руки и хмуро взглянул на вход на кладбище. За порогом его уже поджидал Хранитель. Парень молча поежился под прохладным ветром, сильнее запахнул ветровку и быстрым шагом отправился на встречу.
        - Тебя давно не было, - произнес он, как только парень пересек границу ворот.
        - Много дел, - развел руками парень.
        - Но сюда ты пришел не для того, чтобы прибраться, - утвердительно произнес Хранитель.
        - Да. У меня проблема, и я не знаю, где искать на нее ответ, - не стал юлить Нобу. - Я снова слышу звон колокольчика. Уже второй день.
        - Ты ведь знаешь, что это значит.
        - Да. Но я столкнулся с несколькими нюансами. Первый - на меня напали, когда на мне была маска. Несколько китайцев. Они меня видели. - парень достал из воздуха маску и показал ее Хранителю. - Пришлось убить одного, способного проходить стены. Теперь я опасаюсь, что меня выследят.
        - Это проблема, - кивнул дух, рассматривая следы крови на маске. - Но она решаема. Ты просто должен научиться ходить через тень. Это мгновенно решит подобные проблемы. А дело тут в том, что право прохода сквозь тень надо заслужить.
        - Ходить через тень... что это значит?
        - Это значит, что ты будешь передвигаться сквозь мир духов. А в нашем мире пространство и расстояния работают... совершенно по-другому.
        Нобу несколько секунд раздумывал, после чего спросил:
        - Что мне нужно сделать?
        - То, на что решится не каждый мастер Тадаши.
        Нобу снова умолк на несколько секунд, после чего покачал головой.
        - Я слишком мало знаю о том, что могли и делали мастера Тадаши до меня. Мне нужно больше конкретики.
        - Больше конкретики, - с каменным лицом произнес Хранитель. - Хорошо, пусть будет так. Тогда отправляйся на зов вместе с мастером путей. Сможешь сделать то, что от тебя попросят - поговорим о твоем праве ступать по теням.
        Нобу повернулся, чтобы отправиться на выход, но остановился, услышав голос.
        - Ты ведь не думаешь, что тут будет кто-то прибираться за тебя?
        - Да. Простите, - смутился парень и отправился в подсобку. - Совершенно замотался с этими делами.
        Подхватив метлу и ведро, двинулся прибирать опавшие листья с дорожек. Когда он принялся за работу, Хранитель встал чуть в стороне и начал за ним наблюдать. С каждой секундой его силуэт становился все бледнее.
        Нобу оглянулся, когда от того осталась едва заметная тень. В этот момент он отчетливо услышал слова:
        - Мастера путей зовут Масудотай. Не вздумай с ним говорить... Да, и возьми с собой Кайрю. Он давно собирает легенды.

***
        Динь-дилинь...
        Прозвучавший в ухе звон колокольчика заставил Нобу содрогнуться. Звон был мягким и приятным, но он продолжался уже вторые сутки. За это время он серьезно поднадоел и ничего, кроме раздражения не вызывал.
        - Кайрю, как мы узнаем, что мастер путей пришел? - спросил Нобу, недовольно ежась под порывами холодного ветра. - Это будет автобус? Машина? Портал? Явление?
        Он стоял на небольшой остановке, на краю города и поглядывал вдаль, туда где дорога уходила за поворот. Мало того, что трафик на этой остановке был очень небольшой, так и за все время не проехало ни одного автобуса.
        - Ты это ни с чем не перепутаешь, - произнес Кайрю в замедленном темпе, словно засыпая.
        - Ты главное в анабиоз...
        Не успел он договорить, как его взгляд зацепился за тень остановки, которая словно в дешевых ужастиках начала вытягиваться. Спустя пару секунд тень приняла объем, а еще через пару секунд из тени, в воздухе, возник коготь.
        Он имел серповидную форму и после появления, через мгновение, начал опускаться, оставляя после себя прорыв в пространстве.
        Только когда этот разрыв опустился до асфальта, из него показался неизвестный дух в форме сгорбленного путника в мантии.
        Нобу не сразу разглядел то, что из-под мантии не было видно лица, что сзади волочился лысый длинный хвост, а капюшон немного топорщилась в районе ушей. Однако, когда он рассмотрел, то понял, что перед ним прямоходящий дух, с телом мыши.
        - Не вздумай с ним говорить! - тут же подобрался Кайрю и глубоко поклонился.
        Нобу последовал его примеру и поклонился, но чуточку выше, не до такой степени, чтобы поклон можно было назвать подобострастным.
        Вышедший из другого пространства двуногий «мышь» указал в разрыв, и занял выжидательную позу.
        - Там опасно? - спросил Нобу, неуверенно рассматривая непривычное явление.
        - Нет. Главное - ни с кем не говори и не смей делать ни шагу назад! - пояснил Кайрю и, еще раз поклонившись, сделал шаг в небольшой портал.
        Нобу надел маску и последовал его примеру, и после первого же шага оцепенел.
        Перед его глазами была его возлюбленная, истекающая кровью, за ней стояла его мать, которую он вычислил по базе генофонда, следом стояли его соратники, которые успели покинуть мир живых еще до его казни. И все это тянулось, обливалось кровью, что-то говорило и шептало. От неожиданности он чуть было не сделал шаг назад, но вовремя спохватился и перенес ногу вперед.
        - Прости меня, - произнес он одними губами, проведя рукой по щеке женщины, ради которой был готов бросить все и повторил, не выдавив ни звука: - Прости меня...
        Девушка тут же растворилась в воздухе, но за ней появились другие мертвые. Кто-то корчил рожи, с ненавистью смотря на него, что-то шептали, кто-то из них пытались кричать. Одно Нобу знал точно - все они мертвы.
        - Не вздумай делать шагу назад, - раздался едва слышный голос Кайрю. - И не вздумай говорить...
        Нобу сглотнул ком в горле и сделал шаг вперед, сквозь толпу, за ним еще один и еще. Каждый шаг становился все труднее, и Нобу на секунду усомнился, что может сделать еще один, но именно в этот миг его за запястье схватила чья-то рука.
        Усилие неизвестной силы, дало ему возможность сделать еще несколько шагов, после которых все вокруг резко исчезло, а сам парень вывалился из такого же разрыва пространства.
        Ему удалось сохранить самообладание и не выдать волнения благодаря маске, и встретившие его с другой стороны не заметили ни его смятения, ни его удивления, когда он оказался в неизвестном месте.
        - Приветствуем мастер, - слегка, обозначив вежливость, склонили головы двое просителей, сидевших за столом. - Мы рады приветствовать вас у нашего стола.
        Двое незнакомых мужчин сидели за небольшим столиком, расположенном на песке. На нем не было ни одного следа, словно на этот песок они прилетели по воздуху. Двор оказался пуст и только большие каменные идолы, выполнявшие роль защитных элементов, наблюдали за происходящим.
        - Разделите с нами угощение, - произнес один из мужчин, указывая на небольшие пиалы, в которых находилось сакэ.
        Нобу молча оглянулся и обнаружил за спиной Мусодатая. Дух, похожий на огромную мышку, сложил лапки на груди и замер в выжидательной позе. Кайрю стоял рядом с ним, склонив голову.
        Парень кивнул лягушонку и молча подошел к столику. Усевшись на колени перед ним, он принялся наблюдать за тем, как ему наливают в пиалу сакэ.
        Ругая себя, что не удосужился узнать о значении этого угощения. С одной стороны, алкоголь должен был служить знаком примирения, а с другой, чтобы его выпить пришлось бы снять маску. В итоге решил использовать проверенную тактику. Ничего не брать и молчать.
        - Мы позвали вас, мастер, так как два рода больше не могут нести бремя войны. - Произнес иностранец. - Род Распутиных и род Орловых просят снять проклятье.
        - Я, Рейдон Рюу, глава императорского рода, так же прошу снять проклятье Распутиных-Орловых, - вмешался второй собеседник и пододвинул к нему пиалу.
        Нобу сидел несколько секунд в раздумьях. И мысли его были связаны не с проклятьем, а с тем, что он понятия не имел как ему поступить. В этот раз он не стал сбрасывать со стола пиалу с алкоголем. Вместо этого слегка обозначил поклон и поднялся на ноги. Сделав несколько шагов к Масудотаю, он собирался отправиться куда-нибудь подальше, чтобы там спокойно обдумать ситуацию и выяснить хоть что-нибудь о проклятье.
        - Мастер! Вы не дадите нам ответа? - громко произнес Распутин, нетерпеливо подскочив на месте.
        Его тут же схватил за плечо император и попытался усадить, но российский князь был непреклонен. Лицо императора выражало всю гамму чувств, которую он испытывал: гнев, страх, и жуткое недовольство.
        - Только тогда, когда он будет иметь смысл, - как можно более нейтрально произнес Нобу и повернулся к огромной мыши, стоявшей на задних лапах. - Нам пора.

***
        - Никто не любит эту историю, - произнес Кайрю, задумчиво вертя в руке надкушенную булку. - Никто не любит, когда поднимают старые истории позора, моменты слабости или недостойного поведения.
        Нобу сидел рядом с духом на остановке. В нее задувал холодный ветер, но парня это не особо смущало. Предыдущий опыт подсказывал, что автобуса придется ждать довольно долго.
        - Так было всегда, - кивнул парень. - Люди любят вспоминать победы и подвиги, но никто не любит вытаскивать из памяти ошибки.
        - Здесь та же история. Рода Распутиных и Орловых существовали очень давно, еще в эпоху «Кинжала». Тогда они назывались немного по-другому. Распута и Орел. Однако уже тогда, они конфликтовали. Орлы жили вдоль реки, по которой проходил торговый путь, а Распута были отличными корабелами и плавали в далекие края. В том числе, по этой реке. Со временем река превратилась в торговую артерию и Орлы решили взять ее под контроль.
        - Распута этому не обрадовались?
        - Да, и это было одной из первопричин для вражды. Первый камень был положен в тот момент. С тех самых пор каждое поколение, каждый род, складывала камни обид и ненависти в стену, которая разделила их навсегда.
        - В принципе, ничего особого, - кивнул Нобу. - В этом мире часто конфликты и неприязнь уходят корнями на сотни лет назад.
        - Так оно и есть, - кивнул взгляд на парня произнес лягушонок. - Только вот проклятье от древнего духа они получили не за это.
        - А за что?
        - Это было несколько столетий назад. В роде Распутиных родился и вырос молодой парень Кирилл - будущий наследник. В роду Орловых родилась Агафья - единственный ребенок в правящей семье. Оба были очень сильными душеловами. В то время конфликт между семьями носил вид холодного противостояния. Только недавно оба рода потеряли большую часть боеспособной молодёжи в междоусобной войне. Обоим родам была нужна передышка. Поэтому противостояние перешло в финансовую плоскость. Распута и Орел принялись наращивать капитал и при первой же возможности гадить противнику в делах и торговле.
        Из-за поворота показался автомобиль. Нобу, решивший поначалу, что это автобус, приободрился, но тут же сложил на груди руки в замок.
        - Дай отгадаю, - произнес парень. - Эти двое влюбились?
        - Эти двое влюбились, - печально вздохнул Кайрю. - Эти двое ходили вокруг друг друга три года, а после играли в шпионские игры на протяжении еще пяти лет. Но как всегда происходит - одна случайность поставила крест на тайне. О их связи стало известно. Снова началась война. Двоюродный брат Агафьи пытался убить Кирилла, чтобы смыть позор с чести сестры. В той стычке он погиб. Родной брат Кирилла погиб в налете на родовое имение Орловых. В ту ночь Кириллу удалось выкрасть возлюбленную. Он положил почти весь добровольный отряд что пошел с ним, вопреки требованию отца, но выполнил то, что задумал. Он увел с собой Агафью. Провел ее по трупам, по залитой кровью земле, но он ее увел с собой.
        - Им не простили?
        - Не простили, - кивнул Кайрю и откусил булочку с корицей. - Чтобы выйти из круговорота постоянной бойни, возлюбленные призвали силу духов и мастера Тадаши. Они принесли дары и попросили защиты духов. Попросили стать их свидетелями в клятве отречения. Они оба решили отречься от своей крови, от своего права на наследство, права на месть и на ненависть. Они попросили засвидетельствовать, что хотят связать свои души на вечность.
        Нобу взглянул на Кайрю. Тот, не моргая, смотрел на верхушки деревьев, которые росли на той стороне дороги.
        - Что ответили духи?
        - Они приняли их клятву и засвидетельствовали их право на отречение. Это была первая свадьба, которую засвидетельствовали духи.
        - Что произошло потом?
        - А потом была война. Большая война на уничтожение. - Произнес лягушонок закинув остатки булки в рот. - Никто точно не помнит, кому пришло в голову впутать в это Кирилла и Агафью. Но факт остается фактом. Ритуал был совершен. Убийцы от рода Орловых напали на Кирилла и убили его. При этом его душу не отпустили, а запечатали в большой нож. Чтобы это провернуть потребовалось расщепить сущность духа. Как только род Распутиных узнал о подобном - ударил всеми силами и повторил то, что они противники, но уже с Агафьей.
        - Зачем? - вздохнул Нобу. - Для чего это было сделано?
        - Какая теперь разница? - вздохнул Кайрю. - В те времена духи роились вокруг этих родов. В них было столько ненависти и злобы, что можно не работать. Достаточно было просто находиться рядом и черпать силу из воздуха. Каждый человек в роде считал своим долгом убить как минимум одного члена рода из заклятых врагов. Духи, кто тогда служил этим родам, рассказывали, что на седьмом поколении они вовсе забыли зачем и почему началась вражда.
        - Что сделали духи?
        - В тот день, когда Кирилл и Агафья были убиты и заключены в артефакты - пришел древний. Он явился в мир и обрушил свой гнев на всех. Это было третье пришествие древнего, которое помнит человечество.
        - Он уничтожил рода?
        - Нет, но он уничтожил много чего. Приход древнего - это всегда бедствие. Бессмысленное, беспощадное и чудовищной силы. Но кое-что он оставил в наказание этим родам. Древний запретил духам приближаться к членам этих двух родов, запретил помогать и наложил проклятье. Ни один дух никогда не услышит, не увидит и не сможет помочь человеку, в жилах которого течет кровь Распуты или Орла.
        - И как я должен развеять это проклятье? - вздохнул Нобу.
        - Есть легенда, от тайного пророка, который предсказал, что проклятье падет, если они смогут воссоединить души возлюбленных. - Кайрю заметил автобус, выехавший из-за поворота. - Только вот освободить их не так уж просто.

***
        Нобу сидел и невидящим взглядом смотрел на папку с бумагами.
        - Мы выбрали правильную стратегию, - довольно произнес старик, поглаживая небольшую бородку. - В былые времена якудза был местом отщепенцев, тех кто не желал или не мог работать на кланы. Те, за кем тянулся дурной шлейф. И такие были готовы на любые условия при достойной оплате.
        Нобу встряхнул головой и перелистнул лист, на котором были распечатаны счета из реальных доходов предприятий.
        - Сейчас же мы даем то, что у них никогда не было. То, чего не мог гарантировать преступный мир - надежды. Надежды на крепкую старость. - Фудзи поднял чашку с чаем и, прежде чем пригубить его, произнес: - Сейчас бывшие головорезы и преданнейшие сутенеры в наших «гостиницах» не просят надбавок. Сейчас они все спрашивают одно и то же...
        Старик сделал несколько глотков и закончил:
        - Они все спрашивают: «Когда нас возьмут в компанию?». Пенсия и медицинская страховка оказалась гораздо слаще шальных денег.
        - Я не силен в бизнесе, но... - произнес парень, задумчиво смотря на суммы. - Откуда такая прибыль? Это точно реальный показатель?
        - Да. Я тоже был удивлен, но когда в каждый магазин, хозяин которого был у нас в доле, начали привозить нашу продукцию... ее начали покупать. Я был уверен, что эти булки с корицей будут вываливать в помойки или, на худой конец, использовать как корм животным, но в итоге все оказалось не так. - Старик сделал еще пару глотков и продолжил: - Магазинчики и лавки, пытаясь хоть как-то отбить деньги за булки, начали продавать их по бросовой цене. Это подстегнуло покупателей и они распробовали улитки со вкусом колы. А дальше пошло по нарастающей. Наши булки быстро расходились, магазинчики, смекнув, принялись выкупать булки за копейки у тех, кто едой не торговал, но платил нам за покровительство. В итоге несколько ушлых торгашей умудрились выйти в ноль. Прибыль от булок перекрывала плату за прикрытие их от императорской полиции и проверяющих органов.
        - Вот тебе и рэкет, - усмехнувшись произнес Нобу. - Жаль с роботами так не получится.
        - Если бы твои умники хоть немного поторопились, мы бы уже запустили бы парочку проектов, - недовольно проворчал старик. - Ты не представляешь, насколько нас могут выручить эти твои букашки.
        - Не букашки, а «Бауроби», - покачал головой Хасимото. - В принципе они готовы, но надо доработать скоростную модель для доставки по воздуху.
        - А обычные почему в серию не запускаешь?
        - Проблемы логистики, - хмуро буркнул парень. - У них небольшой запас хода. Чтобы организовать для них зарядки, необходимо выкупить землю у администрации и подвести туда электричество.
        - Там земли надо по десять квадратных метров на каждую станцию, - снова принялся ворчать старик. - Это же мелочь...
        - Но этой мелочи нам понадобится не меньше пятидесяти штук. А это уже пятьсот квадратных метров. Причем каждый нужно согласовать, подвести коммуникации а затем еще и оборудовать так, чтобы наши «жуки» могли в них компактно располагаться.
        - Дорого выходит? - спросил Фудзи.
        - Да. Гораздо более выгодно будет увеличить автономность. Снизим потребление энергии и увеличим аккумуляторный запас. После уже можно будет говорить о полноценной сборочной линии.
        - Они ведь дороже станут?
        - Конечно. Что технологичнее, то всегда дороже. - Парень потер переносицу и устало вздохнул.
        - Ты выглядишь усталым. Тебе надо отдохнуть. Могу договориться - тебе привезут изумительных красавиц.
        - Мне нужен не отдых. Мне нужны ответы. А эти красавицы не дают ответов.
        - Увы. Они просто дают, - кивнул Хиро, расплывшись в улыбке. - А по поводу твоей беды - я скажу тебе так, как сказал мне мой отец: «Чтобы получить правильный ответ - надо в первую очередь научиться правильно задавать вопросы.»
        - Тоже мне истина. Ты сам-то ей хоть раз пользовался?
        - Конечно! Когда я был молод - это был мой главный постулат! Именно этот постулат подсказал мне сначала жечь людей паяльником, доводить их до истерики молча, и только потом задавать вопросы.
        Нобу покачал головой и поднялся на ноги.
        - Я видел следы крови на твоей маске, - произнес Накимото и сделал глоток чая, так и не позволив себе задать прямого вопроса.
        - Я был в маске. Был уверен, что меня не видят, но меня попытались задержать несколько китайцев. Один из них не только видел меня, но и проходил сквозь стену. Мне пришлось убить его, чтобы уйти. Кровь на маске его.
        - Уверен, что это были китайцы?
        - Так же, что ты не чистокровный японец. - произнес Нобу, отметив для себя, как скривился Фудзи.
        - Я назначу людей, чтобы они объяснили в китайском квартале, что не стоит лезть к мастеру Тадаши. - Мог бы сразу об этом сказать. Мы бы решили вопрос.
        - Дело не в этих китайцах. Вернее в них, но не только.
        - Так может ты все же объяснишь старику, что происходит?
        Нобу молчал несколько секунд, собираясь с мыслями, а затем спросил:
        - Как уничтожить проклятье?
        - Смотря какое, - задумчиво произнес Фудзи. - Если проклятье сильное, через поколения, то тут только платить выкуп. Если это небольшая мелочь, то можно попробовать...
        - Какой выкуп?
        - Ты не первый раз удивляешь меня своей прозорливостью и предприимчивостью. Твоя мысль очень часто оказывается настолько нестандартной, что кажется полным безумием. Однако сейчас ты меня впервые поразил меня своей глупостью.
        Видя, что Нобу не собирается извиняться или оправдываться, старик покачал головой и произнес:
        - В древних преданиях, в сказках, мастер Тадаши вмешивается в людскую жизнь для того чтобы снять проклятье. Герои страдают и не могут избавиться от своего проклятья. Они находят мастера и умоляют его снять. Мастер Тадаши внимательно слушает просителей и соглашается. Он не берет за это деньги, но назначает за снятие проклятия выкуп. Порой выкуп настолько тяжел, что оказывается слишком невыносимым для главного героя.
        Фудзи внимательно уставился в глаза Нобу.
        - Я много думал, как себя вести под этой маской. Думал, где можно достать информацию о предыдущих мастерах, чтобы понять, как себя вести, как действовать, - произнес Нобу, не отводя взгляд от старика. - Но я никогда не думал, что за ответами придется читать сказки.
        - Сказки - это своего рода предания, которые описывают события прошлого, - кивнул старик. - Вот только ни одной доброй сказки о мастере Тадаши нет. Ни в одной его не показывают как спасителя. В лучшем случае, он губит злодея, но никогда и ни при каких условиях мастер Тадаши не одаривал героев силой, здоровьем или красотой, как другие духи.
        - Хочешь сказать, что мне надо быть злодеем?
        - Ты сам решаешь каким тебе быть. Я лишь указываю тебе на логику людей, передававших знание о мастере Тадаши из уст в уста, многие столетия.
        Нобу глубоко вздохнул и тихо произнес:
        - Роль злодея у меня всегда выходила лучше...

***
        Сбор двух древних родов был для всех неожиданностью.
        Нет, само по себе событие не сказать, чтобы уникальное. Периодически некоторые фамилии собирали всех своих членов и дальних родственников. Часто это происходило в юбилей главы рода или уважаемого старейшины. Другой причиной подобного сбора была смерть главы клана или другой значимой фигуры. Однако сейчас новость о сборе была, как гром среди ясного неба.
        Две семьи, на протяжении веков подогревавшие конфликт, внезапно объявляют о общем сборе. Причем одновременно.
        Естественно, первой реакцией четы Романовых, было нешуточное волнение и подготовка войск. Русский император серьезно раздумывал о том, чтобы ввести войска в столицу и подавить любой конфликт в зародыше. Память о последней междоусобной войне и вмешательстве духов была еще свежа в голове.
        Однако, вопреки ожиданиям многих, ни одного выстрела, ни одной драки так и не произошло. Семьи собрались в своих родовых гнездах и не думали их покидать. Если описать настроение русского дворянства в этот период одним словом, то тут подойдет «смятение».
        Мелкие кланы мельтешили, находясь в трепетном ужасе и ища поддержки у более крупных. Кланы-союзники той или иной стороны были не столь трепетны и не занимались наведением паники, но также донимали своих союзников вопросами.
        Единственными островками стабильности в этом хаосе были сами кланы Распутиных и Орловых, чета Романовых и еще три великокняжеских клана Российской империи. Без эмоций и каких либо точных ответов, они старались игнорировать всю шумиху и в один голос заявляли, что «никакой подготовки к войне не ведется». Это заявление главам кланов пришлось повторить лично императору, чтобы тот не вмешивался в их собрания. Причину их сбора в поместьях, которые разделяло расстояние в десять километров, они назвать отказались.
        Российское дворянство замерло, когда из усадеб, под наблюдением спутников и летавших в воздухе дронов, потянулись колонны людей. Они двигались друг другу на встречу. Во главе каждой колонны шел глава клана со своей семьей.
        Со стороны Распутиных шел Дмитрий Васильевич, держа за руку шестилетнюю дочку, которая впилась в руку отца мертвой хваткой. Со стороны Орловых шел Олег Михайлович. За его спиной шла вся его семья, но справа от него, совсем рядом, шел его наследник - Александр Олегович.
        Встреча состоялась на небольшом поле, окруженном деревьями. Прежде чем вступить в переговоры, люди начали доставать артефакты и активировать защиту. Сначала вспыхнули разноцветные купола, затем начал дуть странный, неприятный ветер, а через минуту вся электроника, в радиусе десятка километров выключилась.
        Без разговоров, главы кланов отделились от своих родных и вышли вперед. Они подошли друг к другу и уселись на землю друг против друга. Глаза в глаза.
        Когда тишина стала гнетущей, раздался легкий щелчок, и в воздухе появилось черное пятно, из которого вынырнул длинный коготь. Он вспорол пространство, словно наточенный нож, проход расширился до человеческого роста, из него вышел неизвестный дух в глубоком балахоне. За ним волочился длинный мышиный хвост, а в руке у него был квадратный колокольчик. За неизвестным духом из портала вышел Кайрю, вставший по левую руку от мастера путей.
        Последним из разрыва пространства вышел Нобу. Он спокойно прошел к главам кланов и уселся на колени рядом с ними.
        - Прежде чем мы начнем, я задам вопросы, - произнес Нобу на ломаном английском. Другого языка он не знал, а уверенность, что русские не знают японского была железной. - Первый из них - кто был свидетелем клятвы Кирилла и Агафьи?
        - Ты, мастер Тадаши, - ответил Орлов.
        - Кто призвал Древнего, после их смерти?
        - Ты, мастер Тадаши, - подал голос Распутин.
        - Сейчас вы пришли снять проклятье, что наложил древний на вас в отместку за нарушения клятвы. К кому вы пришли с этим?
        - К тебе, мастер Тадаши. - Синхронно ответили главы кланов.
        - Если это так, то и решение вы доверяете мне. Согласны ли вы?
        - Согласны, мастер Тадаши...
        - Где предметы, в которых заключены души убитых? - спросил Нобу.
        Распутин достал из-за пазухи небольшой нож с массивной ручкой и толстым лезвием. Он положил его перед мастером, и выжидательно уставился на Орлова.
        Тот тоже достал клинок, но он больше походил на уменьшенную копию сабли - слегка изогнутое лезвие с одной рубящей кромкой. Клинок едва заметно отдавал зеленым цветом, но ничего более его не выделяло.
        - Знаете ли вы, что единственный путь решения этого проклятья - выкуп? Согласны ли вы на это? - спросил мастер Нобу.
        - Согласен! - подняв голову и смотря в глаза Распутину, произнес Орлов.
        - Согласен, - повторил за ним Распутин. - Я готов предложить всю сокровищницу клана и все артефакты, связанные с...
        - Если ты готов это предложить, то это не имеет для тебя ценности, - прервал его Нобу. - Я должен взять то, что для тебя по настоящему ценно.
        - Я готов отдать свою жизнь, - вмешался Орлов. - Если это все закончится раз и навсегда, то я готов отдать ее за это.
        Нобу повернул голову к нему и возразил:
        - Жизнь не имеет для тебя ценности, если ты готов ее отдать.
        Оба мужчины умолкли, пытаясь понять к чему ведет мастер Тадаши. После нескольких секунд, он произнес:
        - Готов ли ты, Распутин Дмитрий Васильевич отдать свою младшую дочь. Отдать ее тело, душу и жизнь во имя мира между кланами Орловых и Распутиных? Готов ли ты отдать ее жизнь за то, чтобы проклятье пало?
        Распутин замер и побледнел. Глаза забегали из стороны в сторону, а кадык метнулся вниз и вверх, пытаясь протолкнуть несуществующий ком в горле. Орлов сидел перед ним с таким же растерянным взглядом, но Нобу не дал ему возможности опомниться, продолжив:
        - Готов ли ты, Олег Михайлович, отдать жизнь, душу и тело своего старшего сына - наследника Александра Олеговича, во имя того, чтобы проклятье пало?
        Глава Орловых замер, замерев словно камень.
        Двое взрослых мужчин, с детства обученных ненавидеть друг друга, оказались перед выбором. Ради возрождения родов оба должны были пожертвовать самым дорогим, что у них есть.
        Нобу взял оба клинка в руки и слегка склонил голову. Внутри мутило, подташнивало словно после долгой пьянки. Руки не хотели слушаться, а в голове бил набат. Если духи подтвердят равноценность, то Нобу придется зарезать детей.

***
        Глава 3 ч.2
        Помня о наставлениях странного духа, охотившегося на темных тварей, Рим старался не использовать свой бластер. Оказалось, что архаичный меч более эффективное и безопасное, с точки зрения расхода силы, оружие.
        Именно его инквизитор держал в руке, смотря на темное пятно, появившееся на стене. В строении находилось довольно необычное, для рядового гражданина, заведение. Оно называлось хоспис. Здесь умирали люди, и зачастую это проходило в муках. Концентрация боли, отчаяния и смерти была настолько высокой, что тут регулярно появлялись подобные твари. И именно это место Рим выбрал для своей первой самостоятельной охоты.
        Пятно росло в размерах прямо на глазах, и спустя минуту оно начало становиться объемным. Оно, словно ужасный нарыв, увеличивалось и разрасталось. В какой-то момент в центре нарыва появилась точка, которая затем переросла в отверстие. Спустя несколько секунд из нее, словно гной из раны, начала вытекать черная субстанция. Она, как тягучая резина, спустилась на асфальт черной кучкой.
        Только вот растекаться не спешила. Вместо этого из этой субстанции начали вытягиваться шесть лап. После того, как это непонятное желе смогло подняться на ноги, из него вытянулась голова с огромной пастью.
        - Без глаз, - прошептал Рим, принимая боевую стойку. - Значит, сущности еще нет.
        Он повернул в руке меч, после чего рванул к противнику. За три шага до темной твари та вдруг открыла сразу три глаза. Рим не успел среагировать, но заметил это явление. Усилив удар, он хотел разрубить тварь, но та мало того, что отклонилась в сторону, так еще и выдала оплеуху по голове инквизитора.
        Начинающий пожиратель отскочил в сторону и с удивлением вытер лицо, по которому побежала кровь.
        - Это как? - непонимающе уставился он на руку, окрашенную красным.
        Дальше выяснять, что да как, мужчине не дал противник, который метнулся к нему и нанес несколько размашистых ударов лапами, на которых отросло по три острых когтя.
        - Не возьмешь! - рыкнул Рим, вскидывая меч.
        Инквизитор начал работать мечом, словно пропеллером, вспомнив все навыки, которые ему вбивали в училище. Несмотря на то, что фехтование считалось архаизмом и больше спортивной дисциплиной, Рима дважды спасал жизнь его верный меч, который и в этом мире как всегда висел за его спиной. Для воина, прошедшего не одну схватку, он стал символом власти, надежным оружием и последним доводом в бою на истощение.
        Так случилось и сейчас. Тварь оказалась достаточно сильной, чтобы не замечать шматков тьмы, которые от нее отделял мечом Рим, но недостаточно проворной, чтобы избегать этого. Не говоря о попытках достать одного из лучших мечников инквизиции.
        Рим уводил мощные удары в сторону, стараясь не брать их на жесткий блок, при этом умудрялся наносить удары по лапам, от которых вместо крови и плоти отделялись густые комки тьмы.
        Так и тянулся бой, пока тварь наконец не поняла, что так она не победит. В итоге она резко отскочила, раскрыла пасть, из которой ударил поток тьмы. Рим не успел уклониться, и его накрыло потоком негативной энергии. Чтобы хоть как-нибудь удержаться на ногах, он упал на колени и прикрыл лицо рукой.
        Тьма жутко жгла глаза, и Рим не сразу смог их открыть, а когда ему все же это удалось, то он увидел перед собой раскрытую пасть твари, подкравшейся к нему, пока тот пытался сопротивляться потоку темной силы.
        Ни на мгновение не потеряв самообладания, инквизитор резко перехватил клинок и вонзил его в пасть твари. Раздался едва слышный щелчок, и неизвестная тварь в одно мгновение превратилась в облако черного дыма, отправившегося к небу.
        - Это было близко, - прошипел Рим, вытирая лицо от черной тягучей жижи, перемешанной с красной кровью. - Как же жжет раны...
        Та черная жижа, что попала на рану, буквально шипела, испаряясь в воздухе и принося невыносимую боль. Рим пытался оттереть ее и не обращал внимания на то, что перед ним осталось два крупных осколка сущности твари.
        Когда темная жижа окончательно испарилась, он с облегчением вздохнул и обратил внимание на асфальт.
        - Неплохой улов для первого раза, - прошипел он себе под нос и подобрал осколки.
        Ноги немного подрагивали от напряжения, но Рим старался не обращать на это внимание. Сложив осколки в небольшой мешочек, он убрал его и попытался понять, что происходит.
        Внутри появилось какое-то странное ощущение. Поначалу он подумал, что это от страха и адреналина после боя, но бой для него был не в новинку, а само ощущение появилось впервые. Попытавшись на нем сосредоточиться, он четко почувствовал, что оно связано с Каином. Не став больше задерживаться, он устремился по ощущениям к другу детства.
        Через два часа инквизитор обнаружил друга в квартире, которую тот купил для матери. Та, к слову, особо в этой квартире не жила и появлялась в основном ночью, только чтобы поспать. Основное время она проводила в сервисе рядом с Мотом.
        Каин сидел за столом и, к огромному удивлению Рима, был достаточно пьян. Перед ним стояла бутылка дорогого виски и деревянная доска с разложенными на ней суши.
        - Ты еще малолетний и... - начал было Рим, но осекся, поймав стеклянный взгляд Каина. - Что случилось?
        - Ничего особенного, - хмыкнул Нобу. - Рабочие моменты.
        - И что это за рабочие моменты?
        - Так, - отмахнулся парень. - Прирезал ребенка и подростка...
        Рим хотел было переспросить, но тут до него дошел смысл сказанного.
        - Зачем?
        - Если бы ты почаще баловал меня своим присутствием, то не задавал бы подобных вопросов.
        - Я не могу находиться постоянно с тобой. Я тебе не нянька.
        - Тогда зачем спрашиваешь?
        - Мы все же связаны, - смутился инквизитор.
        - Мы? Ты гуляешь где вздумается, занимаешься своими делами... Вон и шрам где-то заработал, - откинувшись на спинку стула, произнес Нобу. - Где ты пропадал, Рим? Что происходит?
        - Это тебя не касается, - недовольно произнес инквизитор.
        - Вот и мои дела тебя касаться не должны, - кивнул парень и поднял стакан с алкоголем.
        - Скажи мне только одно: был другой выход?
        - Был, - кивнул Нобу. - Выбор, правда, делал не я. Я лишь предложил вариант.
        - А кто исполнил?
        - Я, - ответил Нобу и уставился в глаза Риму. - Что? Винить будешь?
        - Нет, - спокойно ответил Рим. Он подошел к столу и уселся на стул. - Знаешь, в инквизиции был один клирик. Его звали Себастьян. Он любил говорить о том, что каждый грешник сам лично своими руками создает свой ад.
        Нобу хмыкнул и еще раз отхлебнул из стакана. Помолчав несколько секунд, он произнес:
        - Когда они делали последние вздохи, я увидел нить, - он поднял глаза от стакана на инквизитора. - Нить, которую я связал с Кари. Она в этом мире.
        - Это не она. Это всего лишь ее душа, - попытался возразить Рим.
        - Так и я не Каин. Я всего лишь Нобу Хасимото, - ответил парень и опрокинул остатки спиртного в рот.

***
        - М-м-м-м-м? - поднял глаза от документов Цурай. - Что случилось?
        - Я хотел поговорить с тобой, - в кабинет к отцу вошел Ирукай.
        - Что-то срочное?
        - Нет... в смысле... Я не знаю.
        Гору несколько секунд подумал, разглядывая наследника, после чего кивнул в сторону кресла.
        - Садись и рассказывай.
        Сын уселся перед отцом и дождался, пока тот отложит документы в сторону и снимет очки.
        - Дело касается Хасимото. Ты просил, чтобы я максимально втерся к нему в доверие и стал его другом, но у меня возникли трудности.
        - Вы поссорились?
        - Нет, ничего такого, но... После той дуэли с ним никто почти не общается. Он мало разговаривает и все время ходит с этой простолюдинкой. У меня просто нет с ним общих точек соприкосновения.
        - А ты думал, что они сами по себе появятся? - хмыкнул Гору. - Последние несколько лет я пытался превратить его в грязь под ногтями и давил на него всеми силами. Разве что не убил. И сейчас он превратился в ЭТО. Какие точки у вас могут быть?
        - Я думал, будет хоть что-то...
        - Не надейся, - покачал головой Цурай. - Для начала ты должен хоть как-то понимать его, заинтересованность. Что он делает, чем занимается вне колледжа?
        - У него есть компания, - неуверенно произнес Ирукай.
        - Как у него дела в компании? Часто он там появляется?
        - Я слышал, там недавно была очень жестокая чистка, - задумчиво произнес Ирукай. - И, насколько я знаю, эта чистка была целиком из наших людей.
        - Не только из наших, - покачал головой глава клана. - Там еще и парочка уродцев из клана «Темной воды» была.
        - То есть у нас нет информации, что сейчас там происходит?
        - Конечно есть, - фыркнул Цурай. - Только вот информация неполная. Так, условное направление движения компании.
        - Ты поделишься со мной информацией? - осторожно поинтересовался Ирукай.
        - Наши люди говорят, что он организовал исследовательский отдел для производства готовой продукции, - вздохнул Гору. - Насколько я понимаю, он смекнул, что на производстве комплектующих далеко не уедешь, думаю, он решил подвинуть нашу компанию на рынке производства автоматизированной техники. Причем у него это может получиться. Производство комплектующих у него свое. Стоит ему собрать достойный образец, и он нас подвинет с рынка просто за счет более низкой цены.
        - Думаешь, Нобу собирается выпускать производственные линии?
        - Пока мы не знаем, но сейчас это самый лакомый кусок на рынке робототехники.
        Гору кинул взгляд на календарь, где была красная пометка.
        - У вас есть клуб робототехники или что-то подобное? - задумчиво произнес Цурай.
        - Есть, - попытался припомнить Ирукай. - Пара старшекурсников периодически проводят показательные бои на своих роботах.
        - Отлично, - кивнул Гору. - Дергай Нобу и тащи его к этим старшекурсникам. Придумай что-нибудь. Мол, нет партнера или устрой какой-нибудь спор...
        - Но я ничего не понимаю в робототехнике!
        - Вот поэтому я тебе и сказал, что точки соприкосновения надо создавать, а не ждать, что они появятся! - хмыкнул отец. - Действуй!

***
        - Нобу, что с тобой? На тебе лица нет! - взволнованно произнесла Суоку, когда увидела парня.
        - Нормально все, - отмахнулся парень.
        - Стой... ты пьян? От тебя несет, как от портового грузчика!
        - Уже нет, но совсем недавно был, - пожал плечами парень.
        - Что-то случилось?
        - Не важно, - отмахнулся Нобу и кивнул в сторону столовой. - Пойдем, мне надо поесть.
        - Ты выглядишь так, словно тебе сейчас точно есть не стоит.
        - А ты, как я погляжу, уже в эксперта превратилась?
        - Ну, знаешь, - надулась Суоку. - Сколько я работаю в портовой забегаловке, столько и учусь чему-то новому.
        - Да прям? - хмыкнул Нобу и, подхватив под локоть девушку, потащил ее в столовую. - И чему же ты вчера научилась?
        - Я вчера поменяла кран! - гордо заявила она.
        - В каком смысле? Какой кран?
        - Обычный, водопроводный, - непонимающе произнесла девушка.
        - А почему этим занималась ты?
        - Ну, а кто этим должен был заниматься? - растерянно произнесла девушка. - После того случая из моего заведения уволилось четверо человек. Один из них был Тамоко. Он раньше отвечал за все коммуникации.
        - А нового нанять?
        - Я подавала объявления в газеты, но как только люди узнают, где надо будет работать, то сразу отказываются. Я даже зарплату ставила двойную.
        - Надо было мне сказать, - вздохнул парень. - Люди в такие заведения нужны особенные.
        - А что в них особенного? - спросила Суоку.
        - Скажи мне, как часто ты вообще видела в порту нормальных людей? Кто по-твоему основные посетители?
        - Честно?
        - Честно!
        - По-моему, они все никакие не грузчики и не работники порта, - произнесла девушка и уверенно добавила: - Они все бандиты.
        - Так и есть, - кивнул Нобу.
        - И ты не побоялся меня отпустить к этим зверюгам? - возмутилась девушка.
        - Нет. И судя по тому, что я слышал - теперь они тебя боятся.
        - Так и знала, что ты меня специально туда отправил работать!
        - Брось, я был уверен, что с тобой ничего не случится!
        - Откуда ты мог знать? А если бы они со мной что-нибудь сделали?
        - А если бы ты с ними что-то сделала? Что если бы ты сорвалась в приличном заведении? Ты хоть представляешь, что тебя бы начали таскать по инстанциям? Ты ведь не дворянка. Ты простолюдинка.
        Суоку злобно зыркнула на парня, но промолчала.
        - Меня больше интересует вопрос: почему ты не спросила, как я тебя туда пристроил?
        - А какая разница?
        - А что, если я такой же бандит? - спросил Нобу.
        Парочка подошла к столовой и обнаружила у входа Ирукая с грустной миной.
        - Привет, - буркнул он и подошел к Нобу. - Мне твой совет нужен.
        - Без проблем, - пожал плечами Нобу. - Только с пустым желудком я советов не даю!
        Цурай кивнул и поплелся за ними в очередь к шведскому столу. Когда подносы были наполнены, и ребята нашли себе свободный столик чуть в стороне, Ирукай принялся рассказывать:
        - Я тут со старшекурсниками общаюсь, и как-то так понесло меня... В общем, выступил на отборочном туре в лиге «Стальной воли».
        - Что за лига? - нахмурился Нобу.
        - Бои роботов, - вздохнул Ирукай. - Мой робот был не идеален, но, по-моему, сама идея отличная! Мне не хватило только мощности электродвигателей и немного везения.
        - Короче - тебя там вскрыли, как консервную банку? - спросила девушка, за что получила гневный взгляд наследника клана.
        - Да. Сейчас у меня в разработке новый проект, и мне нужен совет по сервоприводам. Твоя компания выпускает их, ведь так?
        - Так.
        - Есть ли у вас в производстве сервоприводы с вот такими параметрами?
        Ирукай протянул парню бумажку.
        - Все, что мы выпускаем, есть в прайс-листе на сайте, - буркнул Нобу, но, как только взглянул на листок, тут же понял в чем проблема. - Вот в чем дело...
        - Да. Если я смогу достать такие сервоприводы, то...
        - То это не даст тебе ничего, - покачал головой Нобу. - У тебя есть фото твоего робота? Какие вообще правила в этой «Стальной воле»?
        Ирукай достал свой телефон и принялся показывать на нем записи боя и характеристики робота. Рассказ получился эмоциональным, но малоинформативным. Нобу постоянно спрашивал и уточнял отдельные моменты. Одним словом - Цураю удалось заинтересовать Нобу.
        И дело тут было не в актерском мастерстве и не в том, что это нужно отцу. Проведя свой первый бой с роботом собранном на коленке, Ирукай впервые в жизни почувствовал азарт и жажду сражения. Не того, где меряются силами душеловы, а сражения идей, воплощенных в металле.
        Единственным «пострадавшим» элементом в той сцене оказалась Суоку, которая честно пыталась вникнуть в разговор, но спустя несколько минут бросила это дело, доев, попрощалась с парнями и отправилась в сторону комнаты для медитации.

***
        Нобу стоял и смотрел в телефон. На его экране по карте Токио двигалась точка.
        - Довольно медленно, - прокомментировал Нобу.
        - Я посчитал так же, - кивнул стоявший рядом инженер. - Поэтому считаю более уместным рассмотреть вариант летающего дрона, который и будет заниматься доставкой. Такой курьер сможет доставлять груз очень быстро!
        Глава экспериментального цеха стоял рядом с парнем и наблюдал движение колесного робота, который следовал по пешеходной линии.
        - Вы очень точно подметили, - кивнул Нобу. - Курьеру лучше летать. А этот дрон... он больше похож на почтовика. Сколько сможет нести летающая модель?
        - Все зависит от техзадания, - тут же ответил инженер.
        - Исходить надо из целесообразности. Что может вам понадобиться прямо сейчас и срочно?
        - Документы? Деньги?
        - Именно! То есть то, что не будет много весить. Я думаю, не больше полутора килограммов. Соответственно, и дрон должен быть таким, чтобы унести этот груз и иметь достаточный запас хода.
        - Какое расстояние мы будем брать за запас хода? - тут же уточнил инженер, достав блокнот и начав записывать.
        - Отталкиваться будем от Токио. Возьмем расстояние от одной дальней точки до другой.
        - А пригород?
        - Пригород не учитываем. Если будем учитывать и его, то запас хода будет слишком большим, а сами дроны получатся крайне дорогие.
        - Тогда в работу берем оба варианта? - уточнил глава экспериментального отдела.
        - Оба, - кивнул Хасимото и достал из кармана тоненькую проволоку, которую протянул собеседнику.
        - Что это?
        - Это проволока. Дрон должен уметь ее увидеть и облететь.
        - Но...
        - Между домами могут быть натянуты коммуникации. Если наши дроны будут их портить, то у компаний, которые буду их использовать, будут проблемы. Их заставят чинить все за свой счет.
        - Но провода гораздо толще!
        - Если смогут облететь такое препятствие, то и с проводами справятся.
        Тут раздался телефонный звонок, и Нобу достал телефон. К его удивлению, на нем не высветилось ни номера, ни контакта. Телефон звонил, а на табло светилась пара слов: «Демоны Киото».
        - Слушаю, - произнес Нобу, подняв трубку.
        - Понравилось? - раздался довольный голос старика на том конце.
        - Как ты это сделал?
        - Деньги, связи и парочка попавших в беду программистов. Ничего сложного, особенно если ты точно знаешь, чего хочешь добиться.
        - Забавно, - хмыкнул Нобу. - Я и не думал, что ты разбираешься в технологиях.
        - Я и не разбираюсь. Разбираются они. Я лишь точно знаю, чего хочу и умею давить на людей.
        - Верю, - вздохнул Нобу, наблюдая, как посыльный дрон вывернул из-за угла и со скоростью пешехода ползет в их сторону. - Давай ближе к сути.
        - Суть дела в том, что «Северные острова» просят устроить им встречу с тобой.
        - С каким «мной»?
        - С Нобу Хасимото.
        - Где и когда?
        - А вот это тебе решать. Мы с ними попытались торговаться, и, вроде, как у них что-то подгорело. Они хотят встретиться как можно быстрее.
        Нобу задумчиво уставился на робота, который подъехал и услужливо открыл грузовой отсек. В нем стояло два стаканчика с изрядно остывшим кофе.
        - Сегодня, - ответил парень, беря один стаканчик. - Назначай встречу на сегодня.
        - Формат?
        - Инкогнито, - ответил Хасимото. - Встречу надо провести тайно. Если о нашей встрече узнает Цурай - будет вставлять палки в колеса.
        - Хорошо. Где и когда?
        - Это вам решать, но завтра я, скорее всего, буду занят.
        - Опять дела с маской?
        - Нет. Есть идея, где можно будет обкатать некоторые технические решения.
        - Хорошо. Тогда я договариваюсь насчет встречи сегодня. Когда ты готов будешь выехать?
        - Сейчас.
        Понял, - ответил старик и закончил вызов.
        Нобу же поднял взгляд на инженера.
        - Мне тут напомнили об одном интересном моменте, - произнес Нобу. - Этот момент называется маркетинг.
        - Какое это отношение имеет к нам?
        - Вы знаете, что такое лига «Стальная воля»?
        - Любительская лига с боями роботов?
        - Она самая, - кивнул Нобу. - Я предлагаю вам создать команду, которая будет участвовать в подобных мероприятиях от лица нашей компании.
        - Но это же просто бои роботов...
        - И место, где можно обкатать особые идеи и подходы, - кивнул Нобу. - Я не жду от вас побед, но если название компании будет регулярно появляться на пьедестале, то это создаст имидж. Ну, а если вы сможете выйти на профессиональный уровень, это будет серьезным показателем для всего мира, а не только Японии.
        Инженер был в ступоре и не знал, что ответить. Хасимото не стал дожидаться ответа и кивнул в сторону ожидавшего такси.
        - Срок вам небольшой, премию за победу гарантирую.
        - А как же остальные модели?
        - А что с ними не так?
        - Вы не будете их смотреть?
        - Буду, но не сейчас, - покачал головой парень. - Есть дела поважнее.

***
        Суи с волнением переводил глаза с одного незнакомца в маске демона на другого.
        - Мы бы хотели обойтись без масок, - произнес Хирокава - глава клана Северных островов.
        Однако никто не спешил снимать маску, кроме одного человека. Этим человеком оказался обычный парень без отличительных черт лица.
        - Хасимото Нобу, семнадцать лет, - уважительно поклонился он.
        - Шима Хирокава, - кивнул мужчина с сединой в волосах. - Рад нашей встрече. Жаль, что настолько поспешной.
        - Ситуации бывают разные, - кивнул Нобу. - Могу я узнать цель нашей встречи?
        - С трудом верится, что вы ее не знаете, - хмыкнул мужчина.
        - То, что знаю и слышал я, может не иметь право на истину. Мне бы хотелось, чтобы это произнесли вы.
        - Будь по-твоему, - кивнул глава Северных островов. - Я пришел сюда, чтобы предложить брак между моей дочерью Эри и Нобу Хасимото.
        Нобу несколько секунд рассматривал бесстрастное лицо главы клана, после чего заговорил:
        - Судя по тому, что вы форсировали события нашей встречи - у вас проблемы. Возможно, у клана или у вас лично, но они есть, и мне хотелось бы знать, что происходит. Ваше поведение настораживает.
        - Проблема есть, и о ней я непременно сообщу, но чуть позже. Пока я хотел бы понять вашу принципиальную позицию относительно этого вопроса.
        - Принципиально - я не вижу в этом ничего плохого. Более того, вижу в этом довольно серьезную выгоду для нас обоих. Вы ведь понимаете, что я глава рода? У меня в роду больше нет наследников, а моя мать не настолько молода, чтобы надеяться на продолжение рода. В вашем роду, насколько знаю, тоже мужчин, кроме вас, не осталось. Получается, род Хасимото перейдет в клан Северных островов. Вы получаете продолжение вашей крови, а я - стабильный, пусть и ослабленный войной клан для моего рода. Вопрос тут вот в чем: На каких правах род Хасимото войдет в клан Северных островов?
        - На правах правящего рода, - с непроницаемой для эмоций маской произнес мужчина. - Род Хасимото возьмет клан под свой контроль.
        Нобу вздохнул и откинулся на спинку стула. Он сложил руки в замок на груди и задумчиво принялся выстукивать ритм каблуком.
        - Вы меня удивили, - произнес он, не сводя взгляда с Хирокавы. - Вы действительно меня удивили и напугали одновременно. Такие щедрые предложения делаются крайне редко. Что же у вас за проблемы, что решили отдать мне свой клан? Вы не можете не знать, как со мной обращались довольно продолжительное время? Я ведь жил в порту, в морском контейнере, и работал посудомойщиком как обычный простолюдин.
        - А еще ты умудрился убить лучшего мечника Темной воды, - кивнул Хирокава. - Ты, несмотря на то, что жил в контейнере, так и не прогнулся перед Цураем. Я не в курсе ваших внутренних дел, но он вернул тебе компанию.
        - А вас не смущает то, что я пришел в компании Демонов Киото?
        - Это единственный момент, который можно записать в твои минусы. Других я пока не вижу.
        - Вы очень многого не видите, - грустно усмехнулся Нобу.
        - Тогда давайте откроем карты, - пожал плечами глава Северных островов. - Вы мне свой секрет, а я вам свой.
        - Поверьте, некоторые секреты могут погубить. Даже вас.
        - Меня? - хмыкнул Хирокава. - Меня погубит кое-что другое.
        Нобу нахмурился, но глава Северных островов не дал ему поразмышлять.
        - Даже в наше время при поддержке целителей императорского клана существуют болезни способные тебя убить, причем довольно быстро, - мужчина протянул руку и Суи вложил в нее папку с документами. - Тут мой диагноз, но если проще - у меня рак. Я боролся с ним очень долго и потратил почти треть состояния, чтобы излечиться. Ходил к целителям императора, но они лишь отсрочили мой последний вздох. Больше денег я спускать в эту борьбу не могу, а оставить клан без правителя и сильного человека способного вернуть ему его позиции - верх безумия.
        - Я не очень подхожу на эту роль, - произнес Нобу. - Поверьте - я знаю, что говорю.
        - Ты не представляешь, кого только не перебрал за то время, что мне поставили диагноз, - усмехнулся мужчина. - Если ты смог выбраться из того, что с тобой случилось, то вытащить клан тебе под силу.
        - Вы сравниваете жизнь юнца и судьбу целого клана?
        - Иногда судьба юнца может оказаться гораздо тяжелее судьбы клана.
        - Судьба клана - это сплетение тысячи судеб людей, посвятивших себя ему, - покачал головой Нобу. - Для вас клан - это символ. Для меня - тысячи душ.
        Хирокава улыбнулся и кивнул.
        - Я рад, что не ошибся в тебе.
        Нобу снова умолк на несколько минут, обдумывая слова главы Северных островов, после чего резко сменил тему:
        - Что будем делать с Цураем?

***
        Хасимото подошел к двери и открыл ее, задумчиво уставившись на Няма, который надрывал глотку и мяукал со всей силы.
        - Я так и думал, - произнес парень, морщась от протяжного мяуканья ушастого учителя. Тот орал, словно мартовский кот, и не обращал внимания на вышедшего парня. - Это ты так меня зовешь или исключительно ради искусства надрываешься?
        - Что? - тут же умолк кот и встрепенулся от неожиданности. - Нет, я...
        - Скоро будет цвести сакура, - с усмешкой произнес Нобу. - Весна...
        - Это тут совершенно не при чем! - возмущенно заявил дух и выжидательно уставился на Нобу. - Ты меня пригласишь, или здесь будем разговаривать?
        - Заходи, - кивнул Нобу и открыл дверь.
        Кот тут же прошмыгнул в квартиру и отправился в сторону кухни.
        - Итак, - произнес он, запрыгнув на стол и оглядев пустую тарелку, в которой остались крошки от еды. - Догадываешься, зачем я пришел?
        - Судя по твоему взгляду - поесть, - хмыкнул Нобу и достал из холодильника тарелку с красной рыбой. - Тебе греть?
        - Греть, - ответил Ням, всеми силами удерживая свою пятую точку на столешнице. То, что мечущийся хвост его сдал с потрохами - он понял не сразу.
        - Если ты пришел, то должен кое-чему меня научить, или что-то случилось, и вам нужна моя помощь.
        - Или так, - кивнул кот. - Но я пришел все же учить.
        - Чему учить будешь?
        - Буду учить тебя ходить через мир духов, - заявил Ням и скосил взгляд на микроволновку, которая издала мелодичный «дзынь».
        - Но сначала надо поесть, - важно заявил Нобу, стараясь спрятать издевательские нотки как можно глубже.
        - Сначала надо поесть, - не выдержал кот, почуяв аромат рыбы, поднялся на лапы и принялся нетерпеливо переминаться с ноги на ногу.
        Нобу поставил перед ним тарелку и с улыбкой начал наблюдать, как тот уплетает рыбу.
        - Хранитель обещал мне, что я смогу ходить через мир духов. Только для этого я должен сделать то, что не смогут другие. Я смог разрушить проклятье Распутиных-Орловых. Этого хватит?
        - Тут важно не это... ням, - облизнулся Ням после того, как проглотил последний кусок рыбы. - Тут важно, что ты выбрал достойную плату для обоих кланов. И еще более важно, что взял плату сам. Ты поступил как настоящий мастер Тадаши.
        - Не напоминай, - тут же посмурнел Нобу и достал маску из воздуха. - Смотри, что стало с моей маской!
        Нобу указал на черные полоски, тянущиеся от угла глаза по щекам к подбородку.
        - Теперь каждый раз, когда я ее надеваю - она плачет черными слезами.
        - Каждое деяние будет отображено на маске, - кивнул кот. - Иначе быть не могло. Тем более что ты сделал все правильно.
        - Убивать детей - правильно?
        - Брать то, что по-настоящему важно - вот в чем суть. И если так вышло, что важным для них стали их дети - так тому и быть. - Ням прекратил себя вылизывать и уставился на Нобу. - Все должно иметь свою цену. Ничего не дается просто так и ничего не берется без спроса. Ты еще не понял?
        - А моя сила?
        - За нее тоже придется платить. Таков закон обоих миров. Мастер Тадаши в ответе за каждое свое действие, за свою силу и право ходить между мирами.
        - Я думал, что уже заслужил свое право.
        - Ты заслужил право спросить разрешения прохода через наш мир. В противном случае, духи порвут твою душу на части.
        - Но я же мастер Тадаши, нет?
        - Пока ты еще человек, - возразил усатый учитель. - А значит и спросят с тебя как с человека.
        Кот спрыгнул со стола и встал на задние лапы. Он с каждой секундой увеличивался, пока не поравнялся ростом с парнем.
        - Люди часто говорят. Они сотрясают воздух голосом по делу и без. Иногда от грусти, а иногда от счастья. На той стороне все иначе, - зрачки ушастого учителя вытянулись. - На той стороне слово имеет огромное значение. Никто просто так его не произносит.
        - Но когда меня вели через...
        - Слова не было. Были твои страхи и ужасы в голове, - мотнул головой Ням. - Ты не имел права там находиться, и духи были недовольны. Их недовольство - твои ужасы, страхи и темные пятна в памяти. Когда ты получишь право пройти - они исчезнут.
        Кот выпустил когти и провел ими в воздухе. От этого появился небольшой разрез пространства, из которого потянуло сыростью, и послышался неразборчивый шепот.
        - Пойдем, - махнул лапой кот и исчез в проеме. - И надень маску.
        Нобу подошел и с неохотой взглянул в открывшийся проход. Выкинув воспоминания о прошлом посещении этого места, он надел маску и решительно сделал шаг.
        В этот раз было по-другому.
        Вокруг не было никаких теней, его никто не встречал, а вместо людей лишь туман. Он был очень плотным, но в то же время не подступал близко, образуя вокруг Нобу круг радиусом в десять метров.
        - Назовись, - послышался шепот, и перед Нобу мелькнула рваная тень.
        - Мастер Тадаши... - попытался произнести Нобу, но его прервал истошный вопль.
        - ИМЯ!
        - Нобу Хасимото...
        - ВРЕШЬ!
        - Каин, - тут же спохватился парень. - Каин «Погибель народов»!
        После этого теней стало гораздо больше. Они обступили круг, и поначалу Нобу видел только силуэты. Тут виделись и очерки людей, животных и неясные кляксы.
        - С чем пришел? - раздался утробный бас.
        - Хочу право проходить через ваш мир, - ответил парень. - Много работы, долго добираться через реа... через мир людей.
        - Человеку не место в этом мире! - заверещала одна из теней. - Мир духов для духов!
        - Но духи не чураются появляться в мире людей, - пожал плечами Нобу.
        - Каждый из нас платит силой, проходя в людской мир! - снова зарокотал басс.
        - Я тоже готов платить, - кивнул Нобу.
        Повисло молчание на несколько секунд, а затем начали появляться едва различимые шепотки. Их громкость и количество с каждым мгновением начали нарастать, пока не превратились в оглушающий рокот. Нобу начал морщиться, но вдруг все затихло.
        Над Нобу нависла огромная человекоподобная тень. Она открыла глаза, и Нобу увидел желтую радужку, обрамляющую вертикальный зрачок.
        - Кто скажет за человека Каина «Погибель народов»?
        - Хранитель скажет! - послышался знакомый голос. - Он убийца. Убийца по принуждению обстоятельств. Почитает мир мертвых. За его маской нет предательств.
        - Кто еще?!
        - Дух места скажет! - раздался знакомый голосок Кайрю. - Договор держит - платит исправно! Слово держать умеет!
        - Достаточно, - пророкотал голос. - Даю дозволение...
        В следующий миг каждая тень открыла глаза, и Нобу почувствовал, как его пронизывают внимательные взгляды со всех сторон. Его изучали, оценивали и выносили вердикты.
        Многие духи пришли не столько для дела, сколько поглазеть. Уже очень много лет не было ни единого человека, которому дозволяли посещать мир духов.
        После того, как последний взгляд исчез, туман резко развеялся, и Нобу обнаружил себя висящим в воздухе. Рядом с ним появился в своей обычной ипостаси Ням.
        - Поздравляю, - промурлыкал он. - Тебя посчитали достойным.
        - Я... мы... мы летим? - озирался Нобу.
        Он висел в воздухе, а вокруг творилась какая-то мешанина. Медленно и величаво плыли облака, летали длинные лентоподобные драконы, а внизу, по бескрайней поверхности океана, шел гигантский волк, холка которого цепляла облака.
        - Так выглядит мир духов?
        - Нет. Так его видишь ты. Мы его видим по-другому.
        - А что это за волк?
        - Это? Это Хоку - дух зимы.
        - Он выглядит так? Куда он идет?
        - Он идет в другую часть мира. Уже весна. Ему пора уходить.
        - А как выглядит дух весны?
        Кот указал на красные полосы на востоке. Нобу всмотрелся и обнаружил, что они шевелятся.
        - Это ее волосы, - пояснил усатый учитель.
        - Она женщина?
        - Да. Она приходит молодой девчонкой, к лету входит в красоту и нет никого прекраснее ее на свете. Осенью у нее появляются первые морщинки, а с первыми холодами превращается в немощную старуху.
        - А что происходит зимой?
        - А зимой приходит Хоку и съедает ее.
        - И так каждый год?
        - Так вечность, - кивает кот.
        Нобу еще раз посмотрел на медленно бредущего волка, а затем обернулся на восток. Самое необычное было в том, что голубое небо и морской океан обходились без солнца. Было светло, но светила не было.
        - Пойдем. Надо научить тебя открывать путь и платить за проход...
        Кот потянулся и спрыгнул на грудь парня, отчего тот завалился спиной назад и ударился спиной о пол, но уже в своей квартире.

***
        Глава 4 ч. 1
        - Рассказывай, - произнес Ульрих, глядя на шкатулку, установленную в центре ритуала.
        - Во время захвата отец погиб, - произнес Хитоши Куриазу. - Дух оказался слишком силен.
        - На кого покусился старик, что ему обломали зубы?
        - Дух острова Хатидзё, - ответил глава клана Темная вода.
        Ульрих молчал несколько секунд, после чего на его лице проступила зверская улыбка.
        - Он тут?
        - Да. Он здесь.
        Ульрих сделал несколько шагов к шкатулке и жадно втянул носом воздух.
        - Это то, что нужно! Запускайте ритуал!
        - Повелитель, - вмешался Хитоши. - Мы хотели попросить тебя о помощи.
        - Абаз?
        - Накано... он... У него трудности с восстановлением памяти.
        - Накано умер, - обрезал Ульрих. - Заруби себе это на носу. Сейчас в его теле Абаз, а он другой. Совсем другой.
        - Он мечник рода и...
        - Ты не понял? Он воин. Какая разница, какое оружие ты вложишь в его руки, если он привык воевать?
        - Он не знает местных реалий и может навредить клану.
        - Я видел его душу, - улыбнулся Ульрих зловещей улыбкой. - Поверь, он лучше тебя знает, что такое война. Единственное, что тебе необходимо сделать - поставить рамки.
        - Довериться иномирцу?
        - Он лучше знает, что делать. И с этим Хасимото, и с мастером Тадаши.
        Хитоши поклонился и тихо спросил, не поднимая взгляда:
        - Мастер вошел в силу?
        - Еще нет, но идет он семимильными шагами, - Ульрих сделал еще один шаг к шкатулке. - У него уже есть право проходить через мир духов.
        - Это...
        - Это ничего не значит, но факт неприятный... - Ульрих повернул голову к главе клана и произнес: - Я встречался с духом этого Хасимото. Есть шанс, что он перейдет на нашу сторону. Он не дурак и видит, что происходит на самом деле. Мне пришлось потратить уйму сил, чтобы явиться к нему и стать его учителем.
        - Этот дух...
        - Да. Он из другого мира и раньше был человеком. Он сможет стать нашим «Глашатым». Я показал ему путь, но он пока мечется. Давить не стал - слишком мало сил... - Ульрих снова втянул носом воздух и произнес: - А дух острова Хатидзё придется как нельзя кстати.
        Глава клана «Тёмная вода» поклонился и сделал несколько шагов к стене пещеры, после чего подал знак. Несколько душеловов клана активировали ритуал, и руны на шкатулке тут же засветились, высвобождая заключенного в ней духа.
        - ТВАРИ!!! - раздался рев рвущегося на свободу духа. - НИКЧЕМНЫЕ ТВАРИ!
        Ульрих слегка расставил руки в стороны и растопырил пальцы. Его лицо начало превращаться в морду темной твари. Рот увеличился, зубы превратились в острые шипы, глаза превратились в черные блюдца, а нос уменьшился до состояния двух щелок.
        - Я УНИЧТОЖУ ВАС ВСЕХ!
        Как только крышка шкатулки не выдержала, и из нее вырвался дух, Ульрих взмахнул руками с отросшими черными когтями. От него тут же метнулись черные нити, которые оплели шею только сформировавшегося духа.
        - Ты... ублюдок... - прошипел дух острова Хатидзё. - Тебе не...
        Ульрих дернул на себя и дух, имевший за своими плечами тысячелетнюю историю, содрогнулся. Каменный голем, форму которого он принял, схватился за путы и попытался вырваться, но те оказались прочнее стали.
        - Тебе не убить меня! - закряхтел голем и со всей силы дернул на себя.
        Ульрих с трудом выдержал напряжение. Спустя пару секунд противостояния, его тело превратилось в огромный черный шар. Из него начали выстреливать толстые жгуты, которые били в стены, удерживая его и подпитывая тьмой, сочившейся со стен. Когда этих жгутов стало больше двадцати, Ульрих повторил прием и дернул со всей силы.
        - ТВАРЬ!
        Дух острова Хатидзё рухнул на одно колено и чуть было не потерял опору. Однако Ульрих вместо того, чтобы продолжать давить, резко ослабил нити и сам метнулся в сторону старшего духа. Он влетел в него густым и вязким снарядом, тут же поглотив его. Дух еще махал руками и что-то кричал, но тьма, в которой он растворялся, становилась всё более упругой. В какой-то момент тело Ульриха превратилось в обсидиан, и дух острова Хатидзё окончательно сдался и растворился во тьме.
        - Мне нужно время... - прошептал огромный ком тьмы, медленно передвигаясь в сторону дверей. - Мне нужно время, чтобы перестроить свое Я.
        - Как скажете, господин, - прошептал Хитоши.
        - Скоро... Скоро я сломаю свою темницу... осталось немного...

***
        - Еще раз! Готов?
        Напротив Накано стоял мужчина с обнаженным мечом. Он грозно уставился на парня и, набрав в грудь побольше воздуха, метнулся к нему. Короткий взмах, обманное движение, и сталь устремляется к груди парня. Но тот не мечется и не устраивает показательных выступлений. Доворот корпуса, пропустить лезвие под мышкой, подшаг и короткий удар локтем в кадык. Неожидавший столь стремительного ответа противник не успел даже отскочить, как получил удар деревянного учебного ножа в грудь и шею.
        - Еще раз! - отдышавшись, произнес старый мастер. - Это было неожиданно.
        - Ты забыл добавить «опять». Можешь пытаться сколько угодно, но я останусь при своем: твой меч - неудобная железка.
        - Еще! - рыкнул мужчина, встав в другую стойку.
        Накано оглядел его с ног до головы и, вздохнув, кивнул.
        - Готов.
        Мечник сделал всего один шаг к противнику, но несмотря на всю выучку и отточенность движений, он не смог среагировать вовремя.
        Парень резко дернулся, изображая рывок в сторону, но вместо переката или резкого смещения запустил от пояса нож. Надо отдать должное, соперник заметил его и сумел отбить лезвием, но второго ножа он заметить не смог, и именно тот заточенным концом деревяшки влетел с безумной силой ему в лоб.
        - Как?.. - произнес он, держать за рассеченную кожу на лбу.
        - Ты видел только одну мою руку. Вторую ты видеть не мог. Именно ей я и запустил нож, - пожал плечами парень. - А теперь скажи, чему ты сможешь меня научить?
        Мужчина недовольно уставился на ученика и достал из складок кимоно платок, которым прижал рану.
        - Меч - не только заточенная железка. Это еще и техники...
        - Техники? - хмыкнул парень. - Давай-ка я тебе покажу то, чему успел научиться из воспоминаний этого тела...
        Парень повернулся к деревянному столбу, обмотанному толстым канатом, на котором по его памяти хозяин тела отрабатывал удары. Он поднял с земли деревянный нож и на секунду сконцентрировался. Вложив силу в оружие, он крутанулся на месте и запустил его с огромной силой. Как только снаряд коснулся столба, тот тут же взорвался с оглушительным треском.
        Мечник с завистью смотрел, как мелкая щепа, в которую превратился столб, разлетается по тренировочной площадке. Когда успокоилось волнение силы, и он смог привести мысли в порядок, то первое, что сделал - встал и поклонился молодому парню.
        - Когда-то Накано был моим учеником. Он отлично перенимал навыки и был очень упертым молодым человеком.
        - Я - не он.
        - Поэтому прошу принять меня в ученики, - не разгибая спины произнес мужчина. - Прошу принять в ученики и научить работать ножом.
        Абаз раздумывал несколько секунд, после чего вздохнул и спросил:
        - Насколько владение мечом важно для... для вашей знати?
        - Если мечник рода слаб, то род считается никчемным, несмотря на финансы или силу душеловов. Архаизм, не имеющий с реальностью никакой связи, но до сих пор, род со слабым мечником - слабый род, - ответил он, сделав надменное лицо.
        Парень вздохнул и подошел к стойке, где лежали учебные мечи.
        - Дурацкие традиции, - фыркнул он, пару раз взмахнув мечом и сморщившись от ощущений. После чего произнес на родном языке: - «Баш на баш». Ты помогаешь мне освоить этот дрын, я учу тебя ножам.
        - Это крайне мудрое решение, - кивнул мастер-мечник.
        - Накано! - раздался голос главы клана.
        Парень повернулся ко входу на тренировочную площадку и поклонился мастеру.
        - Завтра начнем.
        Мужчина вновь поклонился и, убрав меч в ножны, отправился к стойке с оружием.
        - Здравствуй, - кивнул ему парень, как только подошел, но, заметив его недовольный взгляд, скукожился и поклонился как полагается. - Здравия вам...
        - Продолжаешь игнорировать наши обычаи. Как мне представлять тебя высшему свету?
        - Разделение людей по степени наклона к ним... - сморщился Накано. - Это мне напоминает деление людей по цвету штанов.
        - Что? Причем тут штаны?
        - Не важно, - хмыкнул Накано. - Я понимаю важность вашей культуры, но принять ее мне сложно. К тому же, я не мальчишка.
        - Вообще-то, молодой мальчишка, - улыбнулся Хитоши с довольной миной, заметив, как сморщился Накано.
        - Хорошо, - кивнул он. - Пусть так. Вы же не просто так пришли?
        - Я наблюдал за твоей тренировкой. Это было очень необычно.
        - Будете выговаривать, что у вас так не делают?
        - Нет. Это эффективно и это главное.
        - Тогда зачем пришли?
        - Недавно я разговаривал с... одним че... существом. Я спросил его как быть с тобой. Ты не сможешь заменить Накано. Ты слишком другой.
        - Не смогу, - согласился парень.
        - Знаешь, что он посоветовал? Он посоветовал дать тебе задачу, ограничить рамками и не вмешиваться.
        - Идеальный план!
        - Очень рисковый план, - вздохнул глава клана. - Но я склонен верить в его мудрость, поэтому с этого дня ты свободен в своих действиях.
        - Совершенно свободен?
        - Не совсем. Дело в том, что ты не знаешь реалий, и кое-какие моменты могут привести к чудовищным последствиям. Я требую от тебя только одного - перед тем, как сделать какой-то шаг, посоветуйся со мной. Я расскажу тебе о тех последствиях и нюансах, к которым приведет твое поведение. Это убережет нас от огромных проблем.
        - Говоришь, словно я войну собираюсь развязывать.
        - А разве нет? - взглянул в глаза парню Хитоши.
        - Все возможно, - пожал плечами Накано. - Только вот без информации у меня ничего не получится. Да и цель хорошо бы обозначить. Война ради войны - большая глупость.
        - Рад, что ты это понимаешь, - кивнул Хитоши и пригласил жестом в сторону выхода. - Пойдем в сад. По дороге расскажу.
        Они вышли на тропинку в сад, после чего глава Темной воды заговорил:
        - Есть несколько проблем. Они в основном глобальные, но от этого они не стали быть чем-то далеким. Первая и самая важная проблема - мастер Тадаши.
        - Человек в маске?
        - Он самый. Сам по себе он нам не особо страшен, но... Рано или поздно он заслужит свое оружие. Самое паршивое, что он этим оружием сможет убивать духов и нематериальных сущностей, причем достаточно сильных.
        - В том числе Ульриха?
        - В том числе, - кивнул Хитоши. - Хорошо бы сделать так, чтобы мастер Тадаши умер, но это не так просто сделать, когда у него на лице маска. В идеале надо уничтожить его без маски, но личность нам неизвестна. Это все равно что искать иголку в стоге сена.
        - Это не единственная проблема?
        - Да. Есть еще проблема с кланом Синей лисицы. После того, как Накано проиграл дуэль, с нами разорвали контракты три клана. Это серьезно ударило по нашему бюджету. Мы выкарабкаемся, и банкротство нам не грозит, но сам факт...
        - Это понятно. Что еще?
        - Еще этот Хасимото, - вздохнул Хитоши. - За короткое время он собрал слишком много ресурсов вокруг себя.
        - Месть?
        - Месть. По сути, он убил нашего мечника. Это нельзя оставлять.
        - Месть, - медленно повторил Абаз, словно смакуя на вкус слово. - Что по нему известно, помимо общей информации?
        - Не в ладах с главой клана, но, судя по тому, как тот все провернул, он его приручил. Конфликт, который мы провоцировали, они специально подогрели и выставили его так, словно мы в нем виноваты.
        - А мы не виноваты?
        - Виноваты, но сухими из воды вышли только они, еще и подзаработали на этом.
        - Мне надо подумать, - произнес парень, задумчиво глядя себе под ноги. Красоту сада вокруг он не замечал.
        - Подумай, - кивнул Хитоши. - Насколько я понял - ты не был генералом. Ты был в первую очередь воином. Поэтому я предлагаю начать тебе с Хасимото.

***
        - На этом лекция окончена, - произнес преподаватель и нажал на пульте кнопку, отчего прожектор погас, и изображение на экране исчезло.
        Аудитория пришла в движение. Раздался чей-то голос, зашелестели тетради, и народ начал вставать.
        Нобу устало потянулся и взглянул на заснувшую от скучной лекции Суоку.
        - Вставай, засоня, - толкнул ее в плечо парень.
        - А? Неужели это закончилось? - сонно пробормотала девушка и потянулась. - Господи, этот лектор - сущий дьявол! Когда он начинает говорить, у меня глаза сами закрываются...
        - Закрываются они потому, что ты зачем-то работаешь ночью, - заметил Нобу. - Что у тебя стряслось, что ты всю ночь проторчала в портовой забегаловке?
        - Булки. Эти чертовы булки! - проворчала девушка и поднялась на ноги. - Пойдем, поедим?
        - Пошли, - кивнул Нобу, отправившись вместе с потоком студентов на выход из аудитории. - И что с этими булками?
        - Непредвиденный заказ на восемь сотен булок. ВОСЕМЬ СОТЕН! - задрожала от злости Суоку. - Я точно знаю, что у нас далеко не самое крупное производство этих булочек, но кто-то же их жрет! Это же просто булочки с корицей и сахаром...
        - Но у них есть вкус колы... - попытался вставить свое слово Нобу.
        - Плевать какой там вкус! Восемь сотен булок! Руками четырех поваров! - задрожала от злости девушка. - Я как электровеник гоняла по порту, чтобы найти столько корицы и дрожжей! Ты представляешь, сколько надо теста для такого количества булок?
        - Если честно, то нет.
        - А я знаю! Я его замешивала! - зарычала девушка. - Пришлось подключить портовую шпану, чтобы успеть вовремя! Знаешь, где мы его замешивали? В бочках! В стальных бочках из-под какого-то растворителя!
        - Но вы же его сначала отмыли? - неуверенно спросил Нобу.
        - У меня из-за него весь маникюр отвалился! - показала ему свои пальцы с пожелтевшими от химии ногтями девушка. - Мы каждую бочку отмывали по восемь раз, пока она не стала стерильной.
        Под непрекращающимся ворчанием девушки, они дошли до столовой, где парень подхватил поднос и вместе с ней отправился к столам с едой.
        - Восемь сотен булок, да какой кретин будет эти булки есть? Это же... - продолжала Суоку, как заколдованная.
        - О, кстати! - встрепенулся Нобу, как только заметил на одном из столов большой поднос с теми самыми булками. - Будешь?
        Он подхватил булку и протянул ее девушке. У той начал дергаться глаз, а лицо покраснело от злости.
        - Хасимото... - злобно прохрипела она. - Я убью тебя!
        - Я же просто предложил, - тут же отмазался парень и положил ароматную булочку на свой поднос. - Не хочешь - так и скажи.
        Дальше Нобу старался делать мину кирпичом и не ржать, а Суоку всеми силами сдерживалась от того, чтобы не треснуть подносом по голове парня.
        - Ты сдала тест по высшей математике? - спросил юноша, как только они уселись за столик в углу.
        - Да, восемьдесят пять баллов, - кивнул девушка, все еще с подозрением поглядывая на злополучную булку.
        - И все? - удивленно спросил парень.
        - Восемьдесят пять из ста! Это мой рекорд! - рыкнула Суоку.
        - Да я понял, но где «Спасибо Нобу» и «Я без тебя никогда бы не справилась»? - неподдельно возмутился парень и подхватил булочку, отщипнув от нее кусочек и втянув носом аромат. - Я даю тебе гарантию - без меня ты бы его завалила!
        - Спасибо тебе большое, - произнесла Суоку, но тут же вспылила: - Ты можешь не есть при мне эти булки?!
        - Что? Вкусно ведь!
        - Нет, не вкусно!
        - Вкусно! - продолжил издеваться парень и закинул в рот кусочек. - Не понимаю, почему ты бесишься!
        В этот момент парочка не заметила, как к ним подошел Накано Кураизу. Он спокойно подошел с подносом в руках и поставил его напротив Нобу. Под удивленными взглядами парочки, он выставил с подноса блюда и, уставившись Хасимото в глаза, принялся спокойно есть.
        - Вижу тебя подлатали, - произнес Нобу, но незваный гость не торопился отвечать. - Как ты вообще смог выжить после такого?
        - Нобу, - осторожно произнесла Суоку. - Не надо...
        - А что Я? Мне интересно, - спокойно произнес парень и оторвал кусок от булки. - Я четко видел его мозги. Я четко понимал, что повредил их достаточно, чтобы сделать из него идиота...
        Накано молча продолжал есть, все так же бросая взгляды на своего противника.
        - Хотя... может, я не ошибся? Может, ты просто разучился разговаривать? Кстати! А ты вообще помнишь, кто я такой?
        Подначки и провокации со стороны Нобу продолжались до того момента, как Кураизу закончил есть. Он спокойно отложил в сторону палочки, вытер рот и встал из-за стола.
        - Лаешь, как дворовый пес, - произнес он и, словно спохватившись, указал ему на шею. - Ты расслабь немного, а то дышать мешает.
        Нобу поднял одну бровь, не сразу поняв, о чем говорит собеседник.
        - Я про ошейник, - пояснил Накано и, развернувшись, пошел прочь.
        Нобу проводил его внимательным взглядом, после чего взглянул на оставленный им поднос с грязной посудой на столе. Обычно студенты убирали за собой посуду самостоятельно. Суоку не решалась нарушить тишину, и парень просидел минут пять, полностью погруженный в свои мысли.
        - Что они с ним сделали? - тихо произнес Хасимото, не отводя взгляда от грязных тарелок.

***
        - Я не совсем понимаю, - произнес бледного вида лысый мужчина.
        Лицо сероватого оттенка недвусмысленно намекало на то, что у него серьезные проблемы со здоровьем.
        - Вы не ослышались. Я предлагаю вам подзаработать на вашей смерти, - кивнул Нобу. - У вас рак в четвертой стадии. Метастазы из печени есть уже по всему телу.
        Мужчина лежал в койке и смотрел мутным взглядом на парня перед ним. От больших доз сильных обезболивающих препаратов его мутило, но размышлял он еще здраво.
        - Вы предлагаете деньги в обмен на мою смерть? Что вам от меня нужно?
        - Мне нужно, чтобы вы поучаствовали в одном ритуале. Вы будете выступать в роли жертвы. Я убью вас одним ударом ножа. Будет больно. Обезболить вас не получится. Мне нужно, чтобы вы были в сознании и четко понимали, что происходит. За это я предлагаю вам деньги, - парень протянул бумажку с суммой мужчине. - У вас осталась семья и думаю это будет отличной поддержкой для них. К тому же, кредит за ваши два курса химиотерапии изрядно опустошил семейный бюджет.
        - Это противозаконно?
        - Если смотреть реально, то да, - кивнул Нобу. - Вы не состоите в клане, и ваш сюзерен - император. Я не имею права вас убивать просто так. Однако ничего, кроме штрафа за убийство, не грозит.
        - Вы дворянин, - кивнул мужчина. - Я понимаю, но меня больше волнует сам ритуал. Это опасно для окружающих? И что это за... ритуал, в котором должен умереть человек.
        - Я могу поклясться честью, что данный ритуал носит исключительно поисковый характер, - тут же ответил Хасимото. - Ни на что, кроме поиска определенной души, он не способен. Да, я понимаю ваш скепсис, но...
        - Ритуалами пользовались только шаманы в древности, да и то больше для показухи, - начал объяснять свои сомнения мужчина. - Ваши слова похожи на бред безумца.
        - Давайте говорить откровенно. Вы держите меня за сумашедшего дворянчика, возжелавшего убить человека?
        - Я этого не говорил.
        - Я вас понял. Поэтому прошу вас заметить пару очень важных фактов. Первый - это факт моего состояния. У меня есть деньги. Второй факт - вы скоро умрете. Очень скоро. Судя по таблеткам, которые я у вас вижу - у вас бессонница. Вы уже не можете спать и наркотические обезболивающие препараты уже не могут вам в этом помочь?
        - Это так, - кивнул собеседник.
        - Вы же знаете, зачем эта небольшая палата в конце коридора? Вы ведь прекрасно знаете, кого сюда увозят?
        - Тех, кто умирает.
        - А я предлагаю вам сделать это не так безболезненно, но зато быстро и с пользой для ваших детей и супруги.
        - Мне надо подумать, - осторожно произнес мужчина.
        - У вас на раздумья целая минута, - развел руками Нобу. - У меня слишком много дел, чтобы распыляться на пустые разговоры или ожидания.
        Мужчина уставился стеклянным взглядом на Хасимото. Он молчал секунд тридцать, после чего все же произнес:
        - Я согласен...

***
        Ветер с моря задувал через щели и пронизывал одежду насквозь. Несмотря на то, что Нобу решил провести ритуал в ангаре, а не под открытым небом, крыша над головой не спасала от сырости. По канонам ритуал проводился под звездным небом в определенный день, но с погодой у Хасимото не получилось.
        После того, как он увидел нить, ведущую куда-то в сторону, его не покидала мысль о том, что это лишь странное видение.
        - Жуткое место, - произнес мужчина, одетый в легкую ветровку и штаны. - Долго еще?
        - Ты первый из жертв подобного ритуала, который торопится умереть, - хмыкнул Нобу и оглядел импровизированный ритуал.
        Самая большая сложность заключалась в том, что ни одна руна из прошлого мира в этом не работала, и приходилось импровизировать на ходу. Потребовалось заменять руны элементарными материальными знаками. Руну крови - кровью. Руну воды - водой. При этом, для удержания предмета нельзя использовать что попало. Необходимо было удерживать предмет, обозначающий руну, другим нейтральным предметом. Для воды пришлось искать каменную емкость, а для крови стекло.
        В итоге, ритуал напоминал причудливую свалку непонятных предметов, в центре которого стоял большой чугунный чан, что пришлось выкупить и привезти из китайского квартала. Раньше в нем варили лапшу на целую бригаду рабочих, а сейчас в нем Каин «Погибель народов» собирался провести жертвоприношение.
        - У меня, как ты мог заметить, жертва только одна. Вторую взять негде.
        - Поймал бы кого-нибудь из портовых, - пожал плечами мужчина и сморщился от боли в боку. - Одним больше, одним меньше.
        - Жертва должна быть добровольная. Это принципиальный момент. И почему-то я не уверен, что найду такого чудика в порту.
        - Его и за пределами порта надо еще поискать, - мужчина слегка согнулся, не отводя руку от бока. - Слушай... лекарства... Действие обезболивающего заканчивается.
        Нобу взглянул на мужчину, который сжимал от боли челюсти. На лбу выступила легкая испарина, а желваки на скулах прилично вздулись.
        - Хорошо, - кивнул парень. - Залезай в тот чан.
        Мужчина поковылял в его сторону и чуть было не опрокинул деревянный столбик, внутри которого было отверстие с оливковым маслом. Когда он смог забраться внутрь, Нобу достал нож и подошел.
        - Будет больно, - произнес он, приноравливаясь к шее больного раком.
        - Уже больно... Больно уже на протяжении четырех месяцев. Постоянно больно... - прошипел сквозь зубы тот. - Я забыл как это - не больно... Главное не тя...
        Нобу оборвал речь мужчины резким ударом ножа. Тот вошел в шею, перерубил трахею и вскрыл сонные артерии. Парень повторил удар с другой стороны и сделал шаг назад.
        Внутри немного дрожал страх, отчего руки начало потряхивать. Однако страх не имел никакого отношения к происходящему. Это были опасения того, что те увиденные ниточки, связывающие его с душой возлюбленной, были всего лишь видением. Мороком, иллюзией, шуткой древних духов или богов. Страх краха последней надежды пробирал его до самого нутра похлеще страха смерти или вечного заточения.
        - Ну же... - прошептал он, разглядывая пространство вокруг в надежде увидеть хоть что-то.
        Но ничего не происходило. Предметы оставались на местах, последние капли жизни покидали больное тело, ни света, ни дыма, ни запаха. Ничего, что говорило бы о магическом проявлении.
        - Твою мать, - обреченно выдохнул Нобу, понимая, что его план не сработал.
        Через три минуты больной человек окончательно затих, выдав свой последний вздох. Понимая, что ждать больше нечего, Хасимото развернулся и обнаружил нить, которая возникла прямо перед ним. Она начиналась в его солнечном сплетении и вела на север. Нобу затаил дыхание, чтобы не спугнуть видение, но то продержалось только несколько секунд, после чего растаяло в воздухе.
        - Карта, - облизнув пересохшие от волнения губы, произнес парень и достал телефон. - Карта...
        Он взглянул на карту и примерно попытался поймать направление. Нить указывала в сторону заведения, где работала Суоку. За ним, далеко впереди, маячила высотка, в которой находилась купленная квартира, но самое главное было то, что направление противоположно тому, что он видел при последнем исполнении своего долга мастером Тадаши.
        - Она где-то рядом, - сглотнул парень, с улыбкой смотря на экран телефона. - Она рядом...
        Он не заметил Рима, который стоял чуть в стороне и наблюдал. Инквизитор не подал знака о своем присутствии и просто ушел через стену, когда Нобу закончил свой ритуал.

***
        Мужчина огляделся и ускорил шаг. Улица спального района оказалась пуста. Рабочее время, и почти все жители находились на работе, дети в школе, а старики в такую замечательную погоду предпочитали парки и пешие прогулки.
        Гаку, преследовавший робота-курьера, не был преступником в полном понимании этого слова. Он не зарабатывал себе на жизнь этим ремеслом, несколько месяцев назад и не подумал бы, что сможет решиться на подобное. У него просто не хватило бы духа, если бы не одно «НО».
        Дело было в наркотиках. Да, несмотря на все усилия местных банд, знати и императора, в Токио наркотики все же были. Они привозились мизерными партиями иностранцами и стоили действительно астрономических денег. То, что Гаку вообще удалось попробовать столь качественный и сильный наркотик на одной из вечеринок, можно считать большой удачей. Он сумел достать его еще два раза, прежде чем финансовая состоятельность начинающего офисного планктона пошатнулась. А вот тяга к сильным и качественным наркотикам никуда не делась. В итоге долгой борьбы жажды очередной дозы, и честолюбия, стало решение о преступлении.
        Замысел был прост и безопасен для окружающих. Парень заказывал курьера с дорогим девайсом из магазина на тихий и отдаленный адрес. Затем он его встречал и надев маску разбивал, извлекая из него дорогой заказ. После этого он требовал возврата денег. Срабатывала система и стоимость исчезнувшей техники взваливалась на службу доставки. Ну, а сам Гаку со спокойной душой продавал «новый, ни разу не пользованный» девайс на сайте «барахолке».
        Он умудрился провернуть это четыре раза. Преступник менял учетные записи и уже во второй раз сменил адрес доставки. Парень осторожничал, но чувство безнаказанности серьезно успокаивало и парень стал не таким дерганым, меньше озирался и вел себя довольно уверенно.
        Все шло как всегда. Вот проулок, где он припрятал кусок водопроводной трубы, там же плоскогубцы и небольшая аккумуляторная дрель, с помощью которой он и вскрывал грузовые отсеки курьерских роботов.
        Как только робот свернул, парень поспешил за ним. Завернув за угол, он тут же подхватил трубу и с размаху влепил в бок доставщика.
        От удара тот завалился на бок и беспомощно завертел колесами, пытаясь подняться. Через секунду сработала система противодействия опрокидыванию и сбоку вылез манипулятор, который принялся помогать принять вертикальное положение.
        Гаку был довольно опытным налетчиком, в части таких преступлений, поэтому не растерялся и влепил по основанию манипулятора еще два удара. Это вывело его из строя СПО и робот перешел в аварийный режим. На нем загорелись желтые и красные аварийные огни, по которым его могли найти техники.
        Преступник понимал, что у него мало времени, поэтому тут же подхватил сумку с инструментами и принялся вскрывать грузовой отсек.
        За этим занятием он не заметил как в проулок с обеих сторон вошли люди. Они двигались тихо, ступая с пятки на носок, что выдавало в них опытных людей, знающих толк в бесшумных операциях. Он не заметил как они приблизились к нему со спины, так как попытка высверлить запирающий элемент на дверце отсека поглотила его внимание полностью.
        - Здраствуй, Гаку! - раздался мужской голос и мужчина резко обернулся.
        Перед ним стояло четверо человек в плотной, облегающей одежде черного цвета. Каждый на лице носил демоническую маску.
        - Как дела? Как успехи? - повторил один из них.
        От неожиданности мужчина осел на землю, но тут ему в голову прилетел удар ногой, который отправил его в нокаут на несколько секунд. Все, что успел сделать налетчик, так это закрыть голову руками. Удары посыпались один за другим, и ему пришлось свернуться калачиком.
        - Гаку, ты молодец! В отличие от остальных, додумался менять адреса и аккаунты в магазинах. Вот только мозгов на то, чтобы сменить карточку или найти левую - не хватило.
        Один из ударов ногой был нацелен за задницу, но владелец ноги, толи случайно, толи специально, довернул ногу так, что носок вошел между ног и ударил по яйцам. Преступник тут же взвыл и схватился руками за мужское достоинство. Это стало сигналом для остальных и в голову тут же прилетело еще несколько ударов, превративших его лицо в кровавое месиво.
        - Всегда прокатывает, - послышался ехидный голос одного из демонов.
        - Ладно. Хорош, - вздохнул говоривший до этого мужчина и скомандовал: - Вяжите этого идиота и грузите робота.
        Пока Гаку вязали по рукам и ногам, главарь присел и коротко обрисовал ему ситуацию.
        - За тобой пять разбитых роботов. Ты оплатишь весь их ремонт и нашу работу по поиску твой задницы. Ты оплатишь весь товар, который украл. После этого ты будешь свободен.
        - У меня... нет денег...
        - Нет денег? Тогда и пальцы тебе особо не к чему, - усмехнулся Демон Киото. - Нужны пальцы? Значит найдешь и деньги. Займешь, возьмешь кредит, ну или отработаешь.
        Парня подхватили за ноги и потащили к выходу из проулка, где уже ожидал небольшой фургончик.

***
        Нобу взял в руки маску и задумчиво уставился на нее. Помимо нескольких полосок, на ней была кровь и подтеки от черных слез.
        - И что ты видел?
        - Видел, как ты зарезал человека в огромном чане, - спокойно произнес Рим. - Помнишь, ты как-то сказал, что куда бы ты ни пошел - ты везде берешь с собой себя?
        - Да.
        - Так вот, ты тоже... взял с собой Каина «Погибель народов».
        - Ты ведешь себя как зеленый инквизитор. Что ты знаешь о том человеке? Что ты знаешь о причинах, по которым я его там убил? Что ты знаешь о моих целях?
        - А это имеет значение? - вздохнул Рим. - Ну, попробуй, удиви меня! Расскажи мне про свои цели! Расскажи, кто это был! Расскажи, как смотрел на него, когда он делал последний вздох! Попробуй оправдаться своей любовью. Уговори меня, что у тебя не было другого выхода.
        Нобу молчал несколько секунд, внимательно всматриваясь в лицо друга детства.
        - Что молчишь? Сказать нечего?
        - А надо? - спросил Нобу, после чего вытянул руку в сторону и сосредоточился на пальцах. Через несколько секунд он сделал резкий рывок и порвал пространство. В нем тут же появился проход. - Пойдем.
        - Что это?
        - Пойдем, я удивлю тебя по-настоящему.
        Нобу взял за руку Рима и потянул за собой. Как только они оказались по ту сторону прохода, то обнаружили себя висящими в воздухе. Под ногами, вдалеке блестело и переливалось отраженным волнами солнцем море. Недалеко проплывали облака, а где то в стороне, чуть выше, висела огромная скала.
        - Что это за место?
        - Это мир духов, - произнес Нобу и указал в сторону. Там, чуть в стороне, начинался берег, покрытый зеленой травой. За ним были Горы и возле них лежал огромный волк. - А это Хоку. Дух зимы. Скоро он совсем уйдет.
        - Почему я никогда...
        - Потому, что мы не из этого мира. Мы связаны.
        - А как же... Как же темные твари? Где они и почему...
        - Темные твари тут тоже есть. Они неотъемлемая часть мира духов, но они наводят порядки в другом месте.
        - Этот мир большой?
        - В этом мире неуместно понятие большой или маленький, далеко или близко, давно и недавно. Тут только «существует», «здесь» и «сейчас».
        - Но темные твари, они убивают людей... - попытался привести мысли в порядок инквизитор.
        - Люди тоже убивают людей, - хмыкнул Нобу. - Почему ты их не убиваешь?
        - Я не... Я охотился на темных тварей. - признался Рим. - Я пытался спасти... спасти хоть кого-нибудь.
        - Я тоже. Я спас кучу народу, предотвратив войну внутри якудза. Я спас много жизней и буду спасать их, запустив производство роботов спасателей. Пожарным не надо будет больше лезть в пекло, чтобы достать жертв. За них это сделают мои роботы. При этом я не убил ни одного человека.
        - Ты вчера зарезал того несчастного...
        - Этот несчастный умирал в больнице от рака печени. В завершающей стадии. Местная медицина не знает понятия «наноботы». Он бы в любом случае умер, а я предложил ему другую смерть.
        - Хочешь сказать, что он сам согласился пойти к тебе под нож?
        - Сам. Разумеется, я оплатил его смерть. Его семья после смерти не останется один на один с кучей долгов после его лечения. Пусть не заработает, но хотя бы не останется по уши в долгах.
        - Зачем ты его там прирезал?
        - Ритуал «Седьмой крови» с разомкнутым контуром. Я хотел подсветить нить.
        - Я видел этот ритуал и не помню, чтобы в нем кого-то резали в чане.
        - Не будь идиотом. В этом мире моя магия не работает, но кое-какие принципы срабатывают. Я заменил руны на изначальный элемент, который обозначали эти руны. Получилась свалка из хлама, но вместе с силой смерти это сработало.
        Рим несколько секунд смотрел на парня, после чего покачал головой.
        - Ради того, чтобы увидеть эту нить ты прирезал человека.
        - Я использовал смерть умирающего больного, ради того, чтобы подсветить нить, - покачал головой Нобу. - В этом принципиальная разница. А по поводу темных тварей...
        Нобу схватил Рима за руку и они вместе рванули вниз. На безумной скорости они опустились к морю и влетели в воду. Они опускались, пока голубой океан не сменился полным мраком.
        - Это место, где они живут, - достаточно четко для сотен метров глубины произнес Нобу. - Я еще не разобрался полностью, но вся разница между духами в том, какими эмоциями они питаются. Темные твари питаются страхом, ужасом и горечью. А обычные духи питаются смехом, счастьем, тоской или радостью. Есть те, кто привязаны к месту и питаются от его силы. Ты хочешь убивать духов только за то, что они питаются определенной эмоцией?
        - Нет, я... - с трудом выдавил Рим.
        - Пойдем. Я покажу тебе по-настоящему странную вещь...
        Они вылетели из воды и устремились в сторону маячившего на горизонте острова.
        - Этот остров принадлежал духу Хатидзё, - начал пояснять Нобу. - Он создал точную копию острова здесь, в мире духов.
        - И что в этом странного?
        - Дух, живший тут миллионы лет исчез, а сам остров начал таять. - ответил Нобу.
        - Что это значит?
        - Это значит, что его кто-то убил.

***
        Глава 4 ч. 2
        Нобу подхватил метлу и оглянулся на ряд между памятников. Все было аккуратно убрано, подстрижено, и выглядело, как полагается ухоженному кладбищу. Он довольно кивнул и отправился в сторону небольшого сарайчика для инструментов.
        - Просто так пришел? - с удивлением спросил Хранитель, возникший по правое плечо от него.
        - Здесь хорошо думается, - пожал плечами парень.
        - Есть о чем тревожиться?
        - Да. Много странностей в последнее время, и они не укладываются в общую картину, - пожал плечами парень.
        - Сегодня ты нашел свои ответы?
        - Все зависит от того, сможете ли вы ответить мне на один вопрос, - произнес парень и остановился. Он повернулся к Хранителю и, взглянув ему в глаза, назвал вопрос: - В теле Накано Куриазу находится другая душа?
        - Хороший вопрос. Ответ что-то решит принципиально?
        - Он восстановился после травмы через несколько месяцев. Затем он сильно изменился, причем не только в поведении, но и в учебе. Мгновенно просел по всем предметам, но сейчас один из лучших бойцов на спаррингах.
        - Разве человек не может просто измениться?
        - ТАК точно не может. Я видел как он держит меч. Его с детства этому учили, а сейчас он им машет, как дилетант. При этом он умудряется выигрывать у довольно опытных студентов. И это вижу я, толком ничего не смыслящий в катанах и мечах. Но самое главное - он периодически замирает, видя какую-то надпись. На полсекунды, не больше, но именно так я замирал, пока не свыкся с местным языком. Осознание написанного приходит не сразу.
        - Ты очень наблюдателен.
        - А ты не спешишь с ответами.
        - Я не спешу просто потому, что у меня нет этой информации.
        - У кого она есть?
        - У того, кто знает о смерти и жизни гораздо больше меня или тебя.
        Нобу недовольно сморщился от словоблудия, в которое пустился Хранитель.
        - Кто знает о смерти и жизни?
        - Ты прекрасно знаком с этими духами. Одного ты создал своими руками.
        Нобу на секунду задумался, после чего шепотом произнес:
        - Синигами?

***
        - Я понимаю, это трудно принять, - кивнул мужчина в белом халате. - Но и вы поймите. Так иногда бывает.
        - Но у меня ничего не болит, - неуверенно произнесла Хитоми. - Я не чувствую ничего особенного.
        - К сожалению, рак крови редко можно обнаружить на ранних стадиях. - тяжело вздохнул мужчина. - Последний анализ крови у вас двухлетней давности. Тогда еще можно что-либо заподозрить и провести курс химио или лучевой терапии.
        - Но у меня же... Просто кружится голова. И ничего больше! Ну, в последнее время больше хочется спать, но не...
        - Это особенность вашего организма, да и само заболевание крайне необычной формы. Ваш организм очень долго пытался выровнять ситуацию, но те клетки, которые должны превращаться в эритроциты, мутировали. Они превратились в раковые клетки и постоянно делились, распространяясь по всему организму. Это называется метастазы.
        Хитоми растерянно сидела перед врачом и не могла подобрать слов. В какой-то момент женщина взглянула ему в глаза и спросила:
        - И что мне теперь делать?
        - Мне кажется, что вам надо закончить дела, которые без вас закончиться не смогут, - произнес доктор, отведя взгляд в сторону. - Мы можем начать курс химиотерапии, но в вашем случае слишком поздно. Это отберет у вас время, которого и так немного осталось.
        - Сколько у меня есть времени? - спросила женщина, попытавшись собраться с духом.
        - Нисколько. Люди на вашей стадии обычно уже погибают от крупных метастазов. То, что они у вас диссеминировали по всему организму и медленно растут - крайне редкий случай.
        Женщина кивнула и, вцепившись побелевшими пальцами в сумочку, встала с кресла. Обозначив поклон, Хитоми поблагодарила доктора и вышла в коридор больницы, где уселась на сиденье и растерянно уставилась в одну точку.
        Мимо проходили люди в халатах, пациенты, старики, дети... А Хитоми все пыталась прийти в себя после новостей о смертельном заболевании. Мысли метались от панических, из-за которых хотелось кричать от ужаса, до философских, заставляющих смиренно принять свою смерть. И разум не пытался осознать этих мыслей. Он метался от одной к другой не в состоянии ни на чем сосредоточиться.
        Из ступора ее вывел Мот, который сел рядом и едва заметно прикоснулся к плечу.
        - Ну? Что говорит врач?
        - Что? - растерянно спросила она, не расслышав вопрос.
        - Врач. Что он сказал? - спросил таец.
        - Он сказал, что у меня... - женщина сфокусировала взгляд на мужчине, который стал в последние месяцы ее объектом заботы, ее талисманом и по-настоящему второй половиной. В руках он держал небольшой букет из автомата в холле. - Он сказал, что у меня понижен гемоглобин, и мне надо есть побольше мяса и гранатов...
        - Ну, это я могу устроить! - улыбнулся Мот и протянул ей цветы, авторитетно добавив: - Говорят, что в Европе часто используют гранат как основу для соуса к мясу. Хочешь попробовать?
        Хитоми приняла букет, осторожно провела кончиками пальцев по лицу Мота.
        - Давай сначала прогуляемся по пляжу?
        - Ты потом еще будешь полчаса переодеваться, - хмыкнул мужчина.
        - Нет. На пляж, а потом сразу куда скажешь.
        - Без макияжа?
        - Без.
        - И без вечернего платья?
        - Без вечернего платья.
        Мот серьезно взглянул на нее, почувствовав что-то неладное.
        - Все хорошо? Ты уверена?
        - Да, - улыбнулась она, вставая. - Просто не хочу тратить время на ерунду...

***
        Суоку устало вздохнула и нажала на выключатель. Сегодня посетители разошлись пораньше, и девушка освободилась уже к полночи. Возможно, в этом была виновата зарплата, которую выдавали по обычаю через два дня, а возможно то, что многие посетители видели, насколько вымоталась хозяйка за последнее время.
        Девушка с облегчением достала ключ. Она замерла на несколько секунд, чтобы прокрутить в голове дела на завтра, и кивнула своим мыслям.
        - Все готово!
        Привычно набрав пароль сигнализации, Суоку закрыла дверь на ключ. То, что сигнализация - фальшивка, и воровать у демонов Киото никто не будет, ей, конечно же, не сообщили.
        Как только девушка повернулась, чтобы спуститься с крыльца, то обнаружила, что возле него ее поджидает мужчина в дорогом пиджаке. Она осторожно огляделась и обнаружила, что рядом стоит черный тонированный автомобиль с знаками клана «Синяя лисица», а мужчина никто иной, как глава клана.
        - Господин Цурай, - взволнованно произнесла администратор портовой забегаловки, спустившись со ступенек, чтобы не находиться выше главы клана во время разговора, и поклонилась.
        - Здравствуй, Суоку, - произнес с улыбкой Гору.
        - Что вы здесь делаете? - спросила девушка и уловила движение немного в стороне. Повернув голову, она обнаружила нескольких постоянных посетителей своего заведения, которые хмуро поглядывали на автомобиль.
        - У меня тот же вопрос, - хмыкнул глава клана. - Пойдем. Думаю, нам надо с тобой поговорить.
        Глава клана медленно отправился в сторону пристаней. Девушка пристроилась рядом, а автомобиль неспешно покатил в паре метров сзади.
        - Суоку, ты тот феномен, который появился в клане благодаря благосклонности нашей покровительницы. Среди простолюдинов крайне редко рождаются душеловы. Тем более сильные душеловы, - начал Цурай. - Ты наше достояние, разбрасываться которым будет крайне глупо...
        Девушка шла рядом и не смела говорить. Воспитание не позволяло ей вмешаться в речь настолько высокопоставленного человека, как глава клана.
        - ...И вот, во время очередного отчета я обнаруживаю информацию, что наша жемчужина Хирано работает в порту. Ты понимаешь степень моего удивления, когда я обнаруживаю душелова, на которого у меня огромные надежды, работающим в портовой забегаловке?
        - Понимаю, господин, - кивнула Суоку. - Простите, господин.
        - Тебе не за что извиняться, но ты должна понять, что я не мог это оставить просто так. Что о нашем клане скажут другие люди? Мы не в состоянии содержать собственных талантов и заставляем их работать? - вздохнул Гору. - Я уже навел кое-какие справки и узнал достаточно, чтобы оценить ситуацию, но я хотел бы еще услышать твою точку зрения на происходящее.
        Глава клана остановился и повернулся к собеседнице, выжидательно уставившись на нее. Та опустила взгляд и тихо максимально нейтрально ответила:
        - Так сложилось, что у меня возник конфликт с родителями. Итогом этого конфликта стало решение, что я должна обеспечивать себя сама.
        - Это все? - спросил Цурай, когда девушка закончила.
        - Да.
        - Мне не нравится, что ты многое не договариваешь, но все же это проблема твоей семьи. Если не хочешь говорить о причинах ссоры, то это твое право, - вздохнул Гору. - Меня интересует другой вопрос. Почему ты не обратилась ко мне?
        - Не думала, что у меня есть право вас беспокоить по пустякам, - не поднимая взгляда от брусчатки, произнесла Хирано.
        - Ты сильный душелов, Суоку. Ты талант и я не могу позволить тебе оказаться в такой ситуации, - покачал головой Гору. - Я уже потерял всякое влияние на Хасимото до такой степени, что тот меня ненавидит. Я не могу себе позволить потерю еще одного сильного душелова просто потому, что у него не ладится в семье.
        - Простите, господин, - снова начала извиняться Суоку.
        - Перестань называть меня господином, - вздохнул Гору. - Мы не на приеме.
        Он взглянул в сторону показавшейся пристани и медленно отправился в ее сторону.
        - Я действительно не рассчитывал, что такая ситуация может произойти. Поэтому не предусмотрел для тебя стипендии. Мы это поправим. Завтра к тебе приедет мой человек и привезет банковскую карту. Я думаю, трехсот тысяч на месяц тебе должно хватить?
        - Спасибо, гос... - девушка оборвала фразу, не договорив.
        - Уже лучше, - кивнул Цурай. - Я не хочу афишировать свое покровительство настолько ярко, поэтому с проездом до школы ты должна разобраться самостоятельно. Я пока не разговаривал с твоими родителями, но...
        - Не нужно, - вмешалась она, тут же покрывшись краской. - ... Простите.
        - Справишься сама?
        - Да.
        - Ну, что же. Я рад, что мы договорились. Больше тебе не надо будет здесь работать. Все же порт - это довольно небезопасное место, и мне бы не хотелось, чтобы... - тут он заметил, как собеседница замерла и сжала кулаки. - Ты хочешь что-то сказать?
        - Я бы хотела отказаться от вашей стипендии и остаться работать в этом заведении.
        Гору снова остановился и повернулся к девушке. Внимательно ее разглядев он произнес:
        - Ты отказываешься подчиняться?
        - Нет, - тут же поклонилась Суоку. - Это просьба, господин.
        Мужчина выдержал паузу в несколько секунд и кивнул:
        - Объяснись.
        - Это заведение с очень сложным контингентом. Тут часто бывают драки, и людям по большому счету плевать на еду, которую тут подают. Им все равно какого цвета стены и вымытые ли вообще тарелки, в которые мы накладываем еду. С ними тяжело работать, и весь их интерес заострен на алкоголе, а также на том, насколько мы его разбавили, - начала рассказывать Сукоу, не разгибая спины. - Я в этом заведении выполняю роль администратора, и мне удалось наладить работу кухни и вывести эту забегаловку в прибыль. Насколько мне известно, раньше ее использовали для отмывания нелегальных доходов, и то, что в ней происходило, никого не интересовало. Именно мне удалось вывести ее в прибыль.
        - Перестань кланяться. Ты уже не простолюдинка, - произнес Цугай.
        Девушка выпрямилась и посмотрела в глаза главе клана.
        - Здесь я научилась многому. И этот опыт не сможет мне дать ни колледж, ни забота и любовь родителей. Эта работа стала для меня по-настоящему бесценным опытом. Я бы не хотела бросать это дело.
        Гору молча продолжил движение и молчал до самой пристани. Там остановился у бортиков, за которыми волновалось море.
        - Ты должна мне кое-что пообещать, - произнес он после того, как что-то решил для себя. - Как только поймешь, что ты уже все знаешь, и заведение сможет работать без твоего присутствия, то придешь ко мне. У меня есть для тебя несколько проблемных учереждений, в которых очень важна роль управляющего.
        - Спасибо, господин...
        - Прекращай меня называть «господин», - сморщился Цурай.
        - Извините...
        - На счет стипендии... я все равно пришлю человека. Возьми у него карту. Случаи бывают разные. Можешь их не использовать, но если вдруг... Возмещение расходов я с тебя не требую.
        - Спасибо, - очередной раз поклонилась Суоку.
        Цурай отправился к автомобилю, но прежде чем сесть в открытую шофером дверь, он обратился к собеседнице.
        - И прекращай так гнуть спину. Этот поклон слишком подобострастный. Ты душелов. Не забывай об этом.
        - Хорошо.
        - Да, и вот еще... - Гору взглянул в глаза девушке. - Позаботься о Нобу. он слишком...
        - Слишком самостоятельный, - закончила управляющая, видя его заминку.
        - Вот именно. Просто присмотри за ним, чтобы он не наделал глупостей.
        - Хорошо, гос...
        Цурай улыбнулся и сел в машину.
        Через несколько секунд автомобиль увез главу клана, оставив девушку наедине с волнующимся морем, соленым ветром и светом фонарей.

***
        Электричка зашелестела системой тормозов и остановилась на станции. Нобу, стоявший у дверей вышел и огляделся, чтобы сориентироваться на незнакомой станции. Быстро найдя указатели, он вышел из станции и направился по улице в сторону кланового квартала.
        Немного поплутав по улицам, вышел к высокой стене. Справа вдалеке виднелись ворота, а над самой стеной легко просматривались камеры. Нобу старался не привлекать внимания и рассмотрел издалека периметр, отметив для себя, что камеры стоят слишком явно, напоказ, и должна быть дополнительная система слежения.
        Отойдя в глухой переулок, он достал из воздуха маску, надел на лицо и отправился в сторону границы квартала. Обойдя ее до ворот, парень уставился на знак клана «Темная вода». Немного понаблюдав за охранниками и убедившись, что его никто не видит, юноша отправился внутрь.
        Хасимото сразу направился в главное здание, где жил правящий род Кураизу и принялся его исследовать. Спальни, залы, столовая, кухня, библиотека, кабинеты... Все это мало интересовало мастера Тадаши. Он искал свою цель - Накано Кураизу. И чем дольше он его искал, тем сильнее у него возникало ощущение неправильности происходящего.
        С виду обычный род, клан и не более того, но что-то на границе сознания не давало расслабиться. Какая-то мысль все время ускользала, и как только Нобу смог уловить ее за хвост, то тут же замер на месте.
        - Где духи-охранники? - хмуро спросил он и тут же принялся рыться в памяти.
        Он вспомнил как зашел, как рассматривал охраняющих духов у поместья Цураев, и только сейчас сообразил, что поместье клана «Тёмная вода» никто из духов не охранял. Еще раз оглянулся и обнаружил, что добрел до кабинета в конце коридора.
        - Мастер, - поклонился ему дух, вышедший из стены.
        Он был похож на засохшее дерево, ветки которого аккуратно подстригли.
        - Чем могу помочь, мастер?
        Нобу молча приложил вертикально поднятый палец к маске, призывая к тишине.
        - Ишто! - раздался голос главы клана из кабинета. - Кто там?
        Дух медлил с ответом, не решившись ослушаться мастера Тадаши.
        - Ишто?
        Раздались шаги, и спустя несколько секунд из кабинета вышел Хитоши.
        - Здесь кто-то был? - спросил Кураизу, внимательно разглядывая духа-слугу.
        - Нет, господин. Здесь не было людей.
        - Духи не ошибаются. Кто здесь был?
        - Здесь не было живых, - склонился в поклоне дух, не решившись на прямую ложь.
        - Здесь был какой-то дух? - ледяным тоном спросил глава Темной воды.
        - Здесь не было духов, - покачал головой дух-слуга.
        Хитоши несколько секунд посверлил духа взглядом, после чего молча ушел в кабинет и сразу активировал несколько артефактов.
        Нобу же, наблюдавший эту сцену, заметил, как дух начал становиться более прозрачным. Через несколько секунд он едва смог различить его контуры. При этом сам дух изгибался и беззвучно корчился от боли. Решив не испытывать судьбу, Хасимото отправился дальше исследовать здание.
        Дальнейшие исследования заняли еще четыре часа, прежде чем он смог обнаружить комнату, в которой жил Накано. Это удалось установить по тетрадям и учебникам в письменном шкафу. Он заглянул почти во все места, куда смог, но обнаружить что-либо особенное ему не удалось. Когда он решил, что ничего интересного в комнате не осталось, додумался заглянуть под пол. Для этого потребовалось поднапрячься и пронести сквозь паркет телефон и голову.
        Итогом его поисков стал небольшой железный ящик, расположенный в тайнике. Если знать, где искать, то обнаружить сам тайник не составит труда. Поэтому Нобу смог быстро извлечь кусок паркета и достал ящик с хитрым замком. Вскрывать не стал, просто вытащил из него содержимое, которое заключалось всего в одной небольшой записке на непонятном языке.
        Послышался топот, и Нобу поторопился. Он спрятал записку за пазуху, а сам ящик быстро вернул на место, как и убранный кусок ламината. Парень едва успел это сделать, прежде чем в комнату вошла прислуга, принявшись наводить порядок. Начинающий медвежатник с облегчением вздохнул и вышел из комнаты, решив разбираться с запиской позже.
        Он бродил по зданию еще несколько часов и почти дождался темноты, но ни одного намека на Накано он так и не нашел. Он уже собрался уходить, когда обнаружил, как на тренировочной площадке мужчина с мечом отрабатывал удары. Все бы ничего, но звук от его ударов был далек от взмахов воздухом.
        - Резче! Четче! - командовал он, выполняя удары.
        Нобу попытался понять что происходит, но тут заметил, что на площадке движется песок. Это движение было напротив мечника. Вглядевшись внимательнее, он смог понять, что перед ним идет бой, и одного противника не видно.
        Сначала Хасимото попытался вспомнить по поводу артефактов, о которых у них прочитали не одну лекцию, но ни одного артефакта или упоминания о таком эффекте он вспомнить не смог. Понимая, что тут что-то не так, он решил взглянуть на происходящее без маски. Для этого ему пришлось отойти в сторону здания, нашел комнату с окном, выходящим на площадку, и спрятался за шторой так, чтобы его было совершенно не видно. Как только он снял маску и одним глазом взглянул на площадку, то обнаружил там Накано, который неумело размахивал мечом.
        Больше Нобу не стал задерживаться, сообразив, что выяснить у него ничего не выйдет. Он элементарно не понимал, как ему следить за Куриазу. Было ли причиной невидимости противника встреча с духом-слугой, или Накано всегда невидим для духовной формы мастера Тадаши - было непонятно, но разбираться с этим Хасимото придется самостоятельно.

***
        Нобу сморщился от мелодии звонка телефона, зазвеневшего, словно по команде, после слова лектора «окончено».
        - Слушаю, - произнес Нобу, приняв вызов телефона.
        На табло не высветилось номера, но парень сразу понял, кто ему звонил.
        - У меня тут появился человек, - произнес голос старика из трубки. - Думаю, он будет тебе интересен.
        - Конкретнее, - вздохнул Нобу.
        - Это инженер из России, - произнес старик. - Он ищет убежища.
        - Он привез с собой проблемы?
        - Я бы очень удивился, если бы он приехал без проблем и просил у якудза укрытия.
        Нобу взглянул на Суоку, которая с нетерпением ожидала его.
        - Хорошо. Я сегодня буду, - произнес парень и завершил вызов.
        - Опять дела? - спросила девушка.
        - Куда без них? Я бы удивился, если бы меня оставили в покое, - хмыкнул парень. - На обед?
        - Естественно! У меня уже на малом перерыве живот урчал, как сумасшедший, - возмутилась подруга.
        Подхватив свои вещи, они отправились в сторону столовой, где уже собралось приличное количество студентов.
        - Ты сегодня разошлась, - произнес парень, указав на полный поднос, который навалила девушка.
        - Это про запас, - отмахнулась Суоку. - Сегодня я взяла отгул. У меня будет сложный вечер сегодня.
        - Что? Опять загнали на работе?
        - Нет. Разговор с родителями, - вздохнула Суоку. - Я решила жить самостоятельно.
        - Ты серьезно? - удивленно спросил парень.
        - Да. Наши разногласия замерли в мертвой точке. Отец не идет на попятную, а мать против него не пойдет. Если все продолжится как есть, то это рано или поздно превратится в большой конфликт. Несмотря на то, что мои родители так себя ведут, я не хочу делать их врагами. Мне лучше уехать на какое-то время в съемное жилье.
        Они уселись за столик, и девушка жадно набросилась на еду. Нобу тоже начал есть, но перед этим спросил:
        - Присматривала уже себе что-то? Зарплаты точно хватит?
        - Да. Я думала остановиться у тебя, - с серьезным видом заявила девушка. - Бесит, конечно, что ты живешь на самом верху этой громадины, но зато неплохой вид.
        - А меня ты спрашивать, я так понимаю, не собираешься? - перестал жевать Хасимото и поднял взгляд на собеседницу.
        - А ты откажешь бедной и несчастной простолюдинке?
        - Я? - сделал удивленное лицо Нобу. - Конечно да!
        В этот момент к их столику снова подошел Накано Куриазу и поставил поднос перед Нобу. Он так же молча уселся перед ним и принялся за еду.
        В этот раз обед прошел в тишине. Никто не рисковал нарушить тишину, пока еда не закнчится. Ни Хасимото, ни Куриазу глаз друг с друга не сводили. А вот Суоку откровенно со страхом переводила взгляд с одного на другого.
        - Молодец... Уже понял что к чему? - старшекурсник поднялся на ноги и спросил, глядя в глаза парню: - Тогда вот тебе еще один вопрос: «Как устроить поединок без подготовки и ограничений?» Ты уже знаешь ответ.
        Нобу выдержал паузу и, как только парень обернулся, чтобы уйти, скосил взгляд на пустую тарелку.
        Миг, и тарелка со стола летит в голову Накано.
        Еще один миг, и тот размазывается в пространстве.
        Третий миг, и в Нобу летят палочки для еды и одна ложка, которые Куриазу успевает схватить со стола.
        Четвертый миг, и Хасимото успевает влепить по краю подноса, чтобы тот подскочил вверх и подкинул содержимое в воздух.
        Пятый миг, и палочки для еды пробивают поднос и застревают в нем. Ударившая за ними ложка слегка откидывает поднос на парня, и пустые грязные тарелки падают на него.
        Нобу вскакивает и занимает боевую стойку. Напротив него стоит улыбающийся Накано.
        - Рад, - произносит он. - Рад, что не ошибся...

***
        - Он там? - кивнул Нобу в сторону двери.
        - Там, - кивнул старик. - Нам пришлось устроить серьезную конспирацию, чтобы вытащить их.
        - Вытащить откуда?
        - Он смог добраться до Курильских островов, спрятав в заброшенной метеостанции свою дочь.
        - Его искали?
        - Ты не представляешь как, - хмыкнул старик. - Видимо, русские поняли, что он хочет свинтить из страны, поэтому вывели в море патрульный корабль.
        - Как вы смогли провести их?
        - Мы оттянули патрульного в сторону, чтобы он потерял из виду бухту. Для этого пришлось изображать крушение старой лоханки, - с удовольствием принялся рассказывать старик. - Мы подвели его к границе нейтральных вод и начали подавать сигнал бедствия. Якобы корабль дал течь. Как только патруль выдвинулся в ту сторону, мы использовали катер Северных островов.
        - Хорошо. Где его дочь?
        - В соседней комнате. Они еще не виделись, поэтому мужик нервный, но уже согласный на все. Мы вытащили его дочь из-под носа клана Романовых. В Российской империи сейчас мало кто сможет такое провернуть.
        - Ты хотя бы узнал, что там произошло?
        - Там тяжелая история, - вздохнул Хиро. - Тебе краткую выдержку или рассказывать полностью?
        - Кратко. Нет времени на болтовню.
        - Если кратко, то Степан, двоюродный брат нынешнего императора Российской империи, во время военного смотра положил глаз на молодую девушку из закрытого научного отдела. Та взаимностью не ответила, так как уже была помолвлена. Того это ничуть не смущало, и он настаивал на своем праве познакомиться поближе. Когда жених попытался вмешаться, то был просто убит.
        - Дуэль?
        - Нет. Степан... Степан он... У русских называю таких «золотой молодежью». Полноват, не красавец. Но с правом правящей крови. Такие часто становятся крайне заносчивыми. Власть, она портит людей.
        - Я понял, - кивнул Нобу. - Что было дальше?
        - А дальше все пришло к конфликту. Степан выкрал с помощью спецподразделения девушку. Насколько я знаю, держал ее какое-то время в специальной тюрьме. Что уж он с ней делал - неизвестно, но спустя три месяца она оказалась на свободе. Степан нашел себе новую цель. А вот инженер со своей дочерью обиделся.
        - Мстили?
        - Да. За полгода восемнадцать покушений. И все они проводились с помощью роботов. Я слышал, что он смог сделать робота способного имитировать собаку. Причем охрана не смогла отличить ее от настоящей. В итоге, у Степана теперь нет правой ноги.
        - Я так понимаю, его вычислили, и он пустился в бега. Так?
        - Так.
        - Покушение на человека царских кровей - это серьезное преступление. Если о нашей афере узнают наши кланы, то конфликта не избежать. Нас вынудят его выдать русским.
        - Так и есть, - кивнул старик. - Вот поэтому я и позвал тебя.
        - Тогда зачем нам эти проблемы?
        - Он возглавлял научный отдел разработок русских. Его отдел занимался роботами, - довольно произнес Хиро. - И ты не представляешь, насколько много в его голове технологий.
        - А вот это уже интересно, - задумчиво произнес Нобу. - Надо переговорить об условиях, которые он готов принять.
        - У него нет выбора. Китайцы его тут же посадят на короткую цепь. Такие кадры на дороге не валяются.
        - Мы его тоже посадим на цепь, и еще неизвестно, чей поводок будет длиннее. Почему, кстати, он выбрал нас? Почему не двинул в Европу?
        - Европейцы очень трепетно относится к покушениям на власть. Они бы его сами линчевали за подобные выходки. Ну, а побег из Москвы был организован Демонами Киото. Мы изначально зарекомендовали себя как надежный союзник.
        - Стоп. Откуда... - Нобу с удивлением взглянул на старика. - Это ты подстроил?
        - Его бы не вычислили, если бы мы не помогли русской разведке, - развел руками Накимото, нахмурившись. - Если бы его не вычислили, ему не пришлось бы бежать. Если бы он не побежал у нас не было бы возможности спасти несколько раз его задницу, сделав его обязанным. Кстати! Прошу заметить, что не все прошло гладко, и несколько наших «демонов» из китайцев погибли, чтобы обеспечить доказательную базу для уверенного следа в Китай.
        - Ты... ты превратил якудза в международную организацию?
        - А ты думал, что я успокоюсь, как только Япония окажется в наших руках? Ты ведь не думаешь, что мы сможем спокойно взаимодействовать с другими группировками, если не имеем влияния в их стране?
        - Хорошо, - поднял руки Нобу. - Тут тебе виднее. Пока давай займемся этим инженером.
        Парень надел маску и собрался войти в кабинет к беглецу, но тут же спохватился:
        - Да! Раз уж у тебя везде есть свои люди. Можешь перевести, что тут написано? - Нобу протянул записку, которую обнаружил в поместье клана Темная вода, старику.
        - Буквы из романских языков... по крайней мере, похоже...
        - Не суть. Просто надо перевести это.
        - Я сейчас озадачу парочку наших умников, - кивнул старик.
        Нобу же поправил мантию и вошел в кабинет, где его ожидал русский инженер.

***
        Виктор с раздражением поднялся и подошел к бару. Открыв его, обнаружил целую батарею из бутылок. Пробежавшись глазами по этикеткам, обнаружил, что все напитки были крепкими.
        - Я бы вам рекомендовал «Вишневый нектар», - послышался голос от входа в комнату.
        - Не люблю крепкий алкоголь, - ответил мужчина. - Да, в принципе, не люблю алкоголь.
        - Чаю?
        - Было бы прекрасно, - кивнул инженер и повернулся. - Только не вашего, китайского. Обычного черного чаю.
        Перед ним стоял невысокий собеседник. Его плечи и силуэт скрывала свободная мантия, висевшая на странной конструкции, которую тот сразу заметил. На лице была такая же демоническая маска, как у всех. Он отдал какие-то распоряжения сквозь приоткрытую дверь и направился к столу, у которого стояло два стула.
        - Что же, - произнес Нобу на английском, усаживаясь за стол. - Нам пора поговорить о том, чем мы можем быть друг другу полезны, и как дальше сложатся наши отношения.
        - Я думал, что вы для себя уже все решили, - хмыкнул Виктор. - Я не умею в политику и дипломатию, но я не дурак. Вам от меня что-то нужно. Иначе бы вы меня не спасали.
        - Вот как, - хмыкнул Нобу. - Давайте подойдем к этому вопросу по-другому. Мы не совсем понимаем, насколько вы для нас можете быть полезными. Пока мы знаем только то, что вы очень неплохо разбираетесь в робототехнике.
        - Неплохо? Я ведущий специалист русской робототехники, - обиженно заявил мужчина. - Я без преувеличения могу сказать, что образцы из нашего отдела лучшие в мире!
        - Звучит впечатляюще, - кивнул парень. - Однако сейчас вы человек, за которым тянется шлейф из огромных проблем. У вас нет ни мастерской, ни денег, ни наработок с прошлого места. Понимаете, это не...
        Тут мужчина залез рукой в карман и достал оттуда небольшой прозрачный кристалл, который положил на стол, перебив собеседника:
        - Наработки, допустим, у меня есть. Не все, конечно, но основы и то, что находилось под малым секретным грифом. Надеюсь, у вас найдется аппаратура способная читать подобную информацию?
        Хасимото вздохнул и откинулся на спинку стула.
        - Найдем, - кивнул он. - Но меня в первую очередь интересует результат.
        - Тогда мне нужна будет полноценная лаборатория и мастерская. Из воздуха я создавать не умею. А если вы хотите достойный результат в плане радиосвязи и машинного обучения, то мне еще потребуется моя дочь.
        - Это решаемо, - кивнул Хасимото. - У нас есть возможность допустить вас на экспериментальный цех по производству роботов. Он предназначен для производства новых или малосерийных версий роботов.
        - Это был бы отличный вариант, только вот мне хотелось бы обсудить условия нашего пребывания в этой стране.
        Нобу вздохнул и сделал паузу в несколько секунд.
        - Есть большая проблема с вашим нахождением здесь. Во-первых, вы не японец. Вы даже не азиат, а это сразу привлекает внимание посторонних. Долго мы вас прятать не сможем. Рано или поздно вас заметят, даже если вы будете держаться в местах, где бывает много европейцев.
        - Я тоже об этом думал, - вздохнул инженер. - У вас есть выход из этой ситуации?
        - Есть, но он может повлечь за собой еще больше проблем. Этот вопрос надо будет прояснить до конца. В любом случае, для начала нам нужно оценить то, на что вы способны.
        - Хорошо, но прежде чем мы начнем, мне нужны гарантии моей безопасности и безопасности моей дочери.
        - И как вы себе это представляете?
        - Я хочу знать, с кем разговариваю, - произнес Виктор и уставился в маску.
        Нобу помедлил несколько секунд, после чего все же поднес руку к лицу и снял маску.
        - Подросток? - удивился инженер.
        - Нобу Хасимото. Глава компании «Робоаксессори».
        Виктор откинулся на спинку стула и с усмешкой уставился на собеседника.
        - Вот откуда у вас экспериментальное производство.
        - Совершенно верно, - кивнул Нобу и надел маску. - И я бы хотел видеть от вас достойный рискам результат.
        - Какое направление вы от меня хотите увидеть? - задумчиво произнес инженер. - Я слышал, что ваша компания начала выпуск курьеров.
        - Боевое. Мне нужны автономные солдаты. Пусть не особо сообразительные, но способные вести примитивный бой.
        Лицо Виктора мгновенно переменилось.
        - Это очень тонкий лед, - произнес он с встревоженным видом. - Успешные разработки оружия тянут за собой проблемы от властьимущих. Особенно, если разговор идет о робототехнике.
        - Виктор, вы инженер и, судя по тому, что я слышал, довольно талантливый. Но, простите меня за невежество, политик из вас отвратительный. Поэтому предлагаю не лезть в те области, где ничего не понимаете. Я не собираюсь указывать вам, как делать роботов-солдат, а вы не лезьте в политику. Безопасность я гарантирую. Как только мы с вами сможем показать своих солдат в бою, я смогу гарантировать ваше свободное перемещение в стране.
        Мужчина поджал губы и умолк, раздумывая над словами собеседника.
        - В любом случае, у вас небольшой выбор, да и информацию, которую вы принесли, я уверен, можно достать за деньги. - Кивнул Нобу на кристалл. - Главная и самая ценная информация у вас в голове.
        - Вы слишком умны и расчетливы для своего возраста.
        - Иначе я бы перед вами не сидел, - хмыкнул Нобу и поднялся на ноги. - Увы, но условия моего «взросления» по другому не позволяли мне выжить.
        Хасимото подошел к двери и отдал приказ. Спустя несколько секунд в комнату ввели дочку инженера - симпатичную рыжеволосую девушку, вид которой сразу дал понять, что в ней нашел Степан из Романовых.
        Нобу оставил их наедине и вышел из комнаты, где его уже поджидал старик.
        - Как все прошло? - спросил он.
        - Не идеально, но вполне хорошо. Главное - он готов к сотрудничеству, - парень обратил внимание на записку, которая находилась в руках у старичка. - Что-то узнал?
        - Да. У нас нашелся человек, который определил, что это за язык.
        - И?
        - Это Абхазский язык. Народ, живущий в России, на Кавказе.
        - Что тут написано?
        - «Я знаю, что ты тут был!», - произнес старик и протянул записку Нобу.
        Парень принял ее в руки и сжал в комок.
        - Твою мать...

***
        Глава 5 ч.1
        - Ты все решил? - спросил мужчина в церемониальных одеждах.
        - У меня нет другого выхода, - произнес собеседник в дорогом пиджаке. - Мастер Тадаши - последняя надежда. Если он не сможет вмешаться в ситуацию и что-то сделать - нам конец. Род закончится на мне и ничего уже не исправить. Прошу, мой император... Позволь мне обратиться к нему!
        - Ты ведь понимаешь, что шансы крайне малы?
        - В противном случае у меня их вообще нет. Если и есть надежда, то на него. Простите за такую наглость, мой господин, но это вопрос жизни древнейшего клана Китая.
        Правитель несколько секунд молча сверлил взглядом собеседника, после чего сделал жест рукой, и рядом возник слуга.
        - Принесите «Просящий звон», - скомандовал он, а когда тот скрылся из покоев, то обратился к собеседнику. - Мастер Тадаши разрушил проклятие Распутиных-Орловых. Говорят, что он взял жизни детей глав родов у них на глазах. Если ты думаешь, что твоя цена будет меньше - сильно сомневаюсь.
        - Я готов на все, - согнулся в поклоне проситель.
        - ВСЕ, для него может оказаться слишком мало, - кивнул император и протянул руку слуге, который вернулся с небольшим подносом, на котором находился квадратный колокольчик. - Ты должен сразу понять - я буду всячески отрицать твою причастность к делам правящей династии. Я даю тебе всего лишь артефакт. И за его использование отвечать тебе.
        - Благодарю вас, господин, - в очередной раз согнулся в поклоне проситель. - Клан Ланг не забудет вашей милости.
        - Твои предки служили нашей династии очень долго, - вздохнул император.- Если бы не ваша слава преданных воинов, ты не держал бы в руках этого артефакта.
        Император протянул собеседнику колокольчик, плотно завернутый тканевый красный мешочек.
        - Благодарю, мой господин. Мы не посрамим вашего доверия!
        Император сделал жест и проситель поднялся на ноги, после чего медленно, пятясь назад, покинул большой кабинет. Как только за ним закрылась дверь, правитель с сожалением произнес, обращаясь к слуге:
        - Проследи, чтобы «Просящий звон» вернулся в мои покои... Да, и пусть последнего Ланга похоронят с почестями.

***
        - Не хочешь рассказать как у тебя дела? - спросил Изаму.
        - Тебе так интересно? - задумчиво ответил Абаз.
        Парень был занят разборкой и чисткой пистолета-пулемета русского производства.
        - Раньше мы с сыном часто общались, - смутился мужчина.
        - Я не твой сын.
        Отец покивал головой, а затем тихо, словно стесняясь своих слов произнес:
        - Просто расскажи как у тебя дела...
        Абаз поднял взгляд на биологического отца тела, несколько секунд помолчал, а затем продолжил свое занятие. Через какое-то время он начал рассказывать:
        - Чем дольше я наблюдаю за этим Хасимото, тем отчетливее мне кажется, что он не такой как вы, дворяне. Наглый, принципиальный, но только местами, а главное отлично подготовленный... солдат. - Тут он замер и повернул голову к окну, за которым хмурое небо грозилось залить водой все вокруг. - Нет. Солдаты - они как я. Они проще. Он больше похож на офицера... Были такие офицеры в штабе, которые отвечали за секретность.
        Парень взглянул на собеседника и добавил:
        - Этот такой же, но ощущение, что неопытный. Скользкий, но поймать достаточно просто.
        - Что думаешь с ним делать?
        - Буду выводить из равновесия. Хочу чтобы он боялся наших встреч и каждый раз готовился, как к смертельному поединку.
        - Мне уже сообщали о ваших стычках. Говорят вы там деретесь не на шутку. Директор не доволен...
        - Ерунда, - хмыкнул Абаз. - Этот парень дерется не как ваши вельможи и дворянчики с мечами. Если ему будет надо, он сможет убить ложкой.
        - Если будет смертельный бой, ты с ним справишься?
        Абаз умолк и снова принялся за протирание деталей промасленной тряпкой.
        - С тех пор как я его увидел и начал провоцировать, у нас было несколько стычек. И я все думал, что меня тревожит, когда смотрю на него, когда с ним бьюсь. Смутное чувство... - парень отложил деталь в сторону и взял в руки другую. - Сейчас, когда я тебе рассказал, то поймал это чувство за хвост.
        - Так в чем же дело?
        - Он слишком похож на меня. - произнес парень и принялся собирать оружие обратно.
        - Но так ты его можешь поймать на ошибках, - произнес Изаму. - Если он делает все как ты, то его можно поймать, зная его действия. Найти ошибку и...
        - Проблема в том, что я не ошибаюсь. Я делаю ходы назад, но не ошибаюсь.
        - Все ошибаются. Если ты думаешь, что уникальный, то это большая ошибка. - Тут Изаму на секунду умолк, а после этого произнес: - Если он думает так же, то это то, за что его можно поймать.
        Абаз на несколько секунд взглянул в глаза отцу тела, после чего продолжил собирать оружие.
        - Твой сын года три назад сделал тайник. Он прятал там несколько личных вещичек и немного денег.
        - Я знаю об этом тайнике.
        - Я оставил в этом тайнике записку на моем родном языке и несколько закладок, чтобы проверить лазит ли кто-либо в этот тайник.
        - Я ни разу не совал своего носа в дела сына, но всегда знал, что в этом тайнике.
        - Ты забрал записку?
        - Нет.
        - Это значит, что у нас крыса.
        - Это исключено. Весь персонал неоднократно проверяли, да и вся территория утыкана камерами. Я подниму службу безопасности, но с трудом верится, что кто-то мог проникнуть в твою комнату.
        - Но записка исчезла, - хмыкнул Абаз. - Ладно. Это не так страшно. Меня интересует другое. Мне удалось узнать, что Хасимото как-то связан с «Демонами Киото».
        - У нашей разведки такая же информация, но нет ничего конкретного.
        - Мне нужно что-нибудь, за что его можно прижать, - произнес парень и осмотрел собранное оружие. - Что-то, что позволит на него надавить и вывести из равновесия. Пока моих усилий мало. Нужно держать его постоянно в страхе.
        - У меня кое-что на него есть, - кивнул Изаму. - У нас есть информация, что он ведет переговоры по поводу свадьбы с наследницей рода «Северных островов».
        - И?
        - Если Хасимото возьмет в жены эту девушку, то автоматически возглавит весь клан «Северных островов».
        - Зачем это ему? - нахмурился Абаз и передернул затвор. - Твой сын знал про этот клан только то, что они крупно проиграли в последней интриге. Пытались свергнуть императора или что-то такое.
        - Да и им серьезно помогала «Синяя лисица», только вот они вовремя сдали назад. Главу клана позорно убили, принесли его голову императору и покаялись, выдав все за частную инициативу.
        - Только ответа на вопрос это не дает. Зачем ему целый клан, тем более такой?
        - Пока не знаю, но зачем-то нужен, - пожал плечами Изаму. - Быть главой пусть захудалого, но все же клана гораздо более выгоднее, чем быть главой изгнанного рода. По моим мыслям, Хасимото хочет избавиться от надзора Цураев и получить свободу действий.
        - Зачем? Что ему даст свобода? Для чего ему вообще это? Он в сильном клане. Его прикрывают и сидит он под крылом влиятельной организованной силы.
        - Но не может открыть рта. Дела в клане делают за него и вместо него. Он никоим образом в жизни клана не участвует.
        - Амбиции?
        - Амбиции, - задумчиво произнес Накано. - Что с этой невестой? Кто такая? Как зовут? Возможно ли ее встретить?
        - Решил отбить у него невесту? Не выйдет. Отец уже все решил.
        - Для начала посмотреть на нее. Дальше будет видно.

***
        - Если есть что сказать - говори. Если нет - молчи. - произнес старик, с раздражением глядя на новоназначенного главу боевого крыла демонов Киото.
        - Не принимайте как вражду, - произнес накачанный мужчина с лысой головой. - Но мне надоели эти недомолвки. Мы захватили всю Японию. Сейчас все, от элитного салона, до последней забегаловки с дешевыми шлюхами в порту, платят только нам. Но вместо того, чтобы заниматься тем, чем всегда занималась Якудза, мы заняты... Что мы вообще делаем? Зачем мы охраняем этих роботов? Для чего мы носимся с этими булками? Что вообще происходит?
        Мужчина оглядел собравшихся, в поисках поддержки.
        - Я думаю если не все, то большинство не видит всей картины. Мы не понимаем то, что делаем. А еще эти слухи, что нас будут официально устраивать на работу в «Дыхание времени».
        - Мы не настаиваем, но если это не несет секрета, то мы были бы очень признательны... - подал голос худощавый мужчина в синем пиджаке и галстуке. - Ощущение, что вокруг что-то происходит и нас об этом не информируют - напрягает.
        - А раньше вас информировали? - хмыкнул бывший старейшина семьи Кумо. - Раньше перед вами отчитывались?
        - Нет, но раньше мы работали по понятной всем схеме и при определенных событиях мы понимали, что происходит. А сейчас...
        - Сейчас всего лишь подругому, - вздохнул старик. - Но если уж вы хотите понять, что происходит, то...
        Хиро оглядел помощников местных управляющих, которые изображали зрителей во время совещания.
        - Все шестерки - вон. Здесь должны остаться только главы направлений.
        В зале раздался гул и многие молчаливые наблюдатели начали покидать зал. Старик сделал жест рукой, и к нему подошел помощник. Получив какие-то указания, он скрылся, но спустя несколько минут вернулся с небольшим футляром.
        - Думаю, никому не надо объяснять, что это «Полог тишины»? - спросил старик, открывая его.
        - Ее спокойно преодолевают несколько артефактов. - сморщился глава боевого крыла.
        - Не думаю, что у кого-то из ваших помощников есть деньги на такой, - съязвил старик.
        - Мы уже поняли, что это не шутки, - кивнула единственная на собрании женщина, одетая в деловой костюм. - И нам хотелось бы услышать, что же тут происходит.
        - Тут происходит переворот. - произнес старичок и, заметив как поползли вверх брови собравшихся, усмехнулся. - Не тот переворот! Никто не собирается свергать императора. Тут происходит переворот в структуре теневых организаций. Можете приводить хоть сотню аргументов, но я готов спорить до хрипоты. Любая мафия, в любой стране имеет примерно одинаковую структуру.
        - Мы все знакомы с твоими записками, - кивнул женщина, но оглядев собравшихся, исправилась. - Ладно, почти все. К чему ты ведешь?
        - К тому, что мы можем стать единственной организацией, которая будет не такой как все. Мы будем другими. Мы не будем жить одними нелегальными доходами и ждать удобного случая легализовать и отмыть деньги годами. Я хочу, чтобы Демоны Киото вышли из тени! Чтобы они стали частью общества.
        - Хочешь легализовать проституцию и игорные дома? - хмыкнул долговязый мужчина, занимавший пост контролера финансов, поступающих от борделей.
        - Никто на это не пойдет, - покачал головой старичок. - Поэтому мы делаем фасад нашей организации, который будет заниматься легальным бизнесом. Он будет вести дела и проворачивать деньги в прибыльных проектах, а мы будем постоянно накидывать в эти проекты грязных денег, которые надо будет отмыть. И каждый из вас будет устроен на работу в такой проект. Каждый будет получать зарплату и премию, которую мы будем регулировать самостоятельно. У вас будет пенсия, медицинская страховка и ни одна налоговая у вас не спросит «Откуда у вас такая машина?». Ни одна налоговая не спросит «На какие деньги вы купили эту квартиру?» Вы будете чисты перед законом.
        - Так это не слухи? - спросила женщина. - Ты действительно решил это сделать?
        - Да, но суть не в пенсии и не в страховке. Дело даже не в отсутствии страха перед императорскими проверяющими из налоговой. Суть в том, что это все очень похоже на другую организацию... не преступную, разумеется.
        - Клан, - подал голос глава боевого крыла. - По сути ты хочешь создать клан, только вот герба или грамоты от императора у нас не будет.
        - Клан «Демоны Киото»... Подумать только, - изумленно произнесла Девушка.
        - Если мы будем жить как клан, если мы будем действовать как клан, то рано или поздно у нас появится возможность стать настоящим кланом, - произнес старик. - Главное быть к этому готовым. Живем как клан, работаем как единый клан и мы станем кланом.
        Хиро еще раз оглядел собравшихся и с гордостью произнес:
        - Демоны Киото - это не мафия, не якудза и не сброд. Демоны Киото - это клан!

***
        - Слишком у тебя лицо масляное, - произнес старик, глядя на Нобу.
        - Удалось провернуть одну очень интересную схему, - пожал плечами парень и сморщился от звона колокольчика в ушах. - Еще бы не этот звон - все вообще было бы прекрасно.
        - Это зов Тадаши?
        - Да и судя по тональности - это другой колокольчик. Я такого еще не слышал.
        - Нам тебе помочь?
        - Нет. Я пойду через мир духов. - Покачал головой парень. - Давай пока глянем, что смог сделать этот Виктор.
        Старик кивнул и активировал монитор. На нем находился человекоподобный робот, который стоял напротив стола, на котором переоборудованное под манипулятор робота оружие.
        - Старт! - раздался голос. - Цель - зачистка!
        Робот тут же ожил и подхватил пулемет. Приведя его в боевое состояние за три секунды, машина начала движение по коридору, который оборудовали на полигоне, и открывать огонь на любое шевеление. Из семидесяти мишеней он уничтожил шестьдесят три. При том, что только три из мишеней оказались неподвижными, а остальные двигались на очень большой скорости.
        - И это за две недели? - удивленно спросил парень. - Ты понимаешь, что это за кадр? Мои умники над букашкой бились два месяца! А тут за две недели!
        - Насколько я понял, он использовал какой-то учебный проект. Он есть в доступе курсовых работ Московского Университета Электротехники. Только он довел его до ума и кое-что подправил. В его распоряжении целый цех и весь ассортимент комплектующих «Робоаксессори».
        - Ладно. Это еще можно понять. Меня больше интересует откуда у него готовая система наведения? А логика? Как он отличает подброшенный ветром пакет от цели?
        - Насколько я знаю - пока никак. Он реагирует на любое движение. То есть в лесу эти роботы совершенно бесполезны. По большому счету - они еще слишком глупы, а над развитием их мозгов и обучения еще работать и работать. К слову - у нас таких специалистов нет. От слова совсем.
        - А этот Виктор?
        - Он больше инженер, ну и знает основы машинного обучения. Он, кстати, предложил немного другой подход с этими робо-солдатами.
        - Какой?
        - Удаленное управление. Он предлагает начать систему интеграции управления человеком. Пилот будет находится в безопасности, а сами солдаты будут на передовой. Своего рода радиоуправление. Таким образом мы получим боеспособные соединения, потеря которых будет заключаться не в потере людей, а в ремонте роботов.
        - Мысль хорошая, но даже я, мало осведомленный в технических новинках, спокойно знаю как эту лавочку прикрыть. Элементарное электромагнитное излучение накроет всю связь. Если самих роботов мы еще сможем защитить, то связь - нет.
        Дон-дон-дон.
        - Тут тебе надо разговаривать с этим инженером. Не моя тема.
        - Я тебя понял, - кивнул Нобу. - Что-то из срочных дел?
        - Вроде бы нет, - покачал головой старичок. - Финансовые отчеты смотреть будешь?
        - А там есть на что обратить внимание?
        - Твоя девчонка сделала нашу портовую забегаловку прибыльной.
        - А раньше?
        - Раньше мы через нее отмывали деньги.
        - Это так удивительно?
        - Если считать, что этой забегаловке больше пятнадцати лет и состав работников менялся рад тридцать, а прибыли не было со дня ее основания, то да. Это действительно удивительно.
        - Что-то еще? - улыбнулся Нобу.
        - Да. Тут ко мне приезжал человек от Цурая. Он хочет вывести акции компании на фондовый рынок. Хочет сделать ее подающей надежды компанией на бирже.
        - И?
        - Он обещает отличные деньги, если мы обеспечим прозрачность финансовой составляющей. - произнес Хиро и уставился в глаза парня, словно пытался в них что-то уловить.
        - И как ты собираешься сделать прозрачной нашу теневую сторону? Даже если ты сможешь это как-то провернуть, то про все услуги по отмыву денег от зарубежных партнеров можно можно забыть. - нахмурился Нобу. - Да черт с ними с деньгами. Зачем нам вообще это нужно?
        - Деньги. Большие деньги. - произнес старичок с каменным лицом.
        - А мы тут разве деньги зарабатываем? - спросил Хасимото глядя в глаза старичку.
        Тот наконец услышал то, что хотел и расплылся в улыбке.
        - Рад, что не ошибся в тебе.
        Парень же вздохнул и посмотрел на старичка.
        - Глупая проверка получилась. Из тебя не выйдет вербовщика. Кстати, человек от Цурая хотя бы был?
        - Был. Предлагал основать род в Синей лисице и несколько миллиардов, если я продам компанию или дам согласие на вывод ее на фондовую биржу.
        - Понял. Разберемся. - кивнул парень и достал из воздуха маску. - Ты, кстати, побереги себя и без лишней необходимости не маячь.
        - Думаешь Цурай меня убьет?
        - Я бы убил, - кивнул Нобу и надел маску.
        Дон-дон-дон.
        - Удачи.
        - Никакой удачи. Только тонкий и верный расчет, - ответил парень и вытянул ладонь в сторону. Она наполовину ушла в пространство, после чего он спокойно отодвинул его, освобождая проход в мир духов, словно он скрывался за невидимой занавеской.

***
        Вышел Нобу не в месте, где звонил колокол, а на кладбище. Самое обычное кладбище, расположенное недалеко от центра города.
        - Ждешь от меня указаний? - спросил его тут же возникший хранитель.
        - Я не слуга, а посол, - покачал головой парень, не снимая маски. - Ты знаешь о том, кто меня зовет.
        - Об этом знают уже все духи, - хмыкнул Хранитель.
        - Кроме меня, - заметил Хасимото. - Мне нужна информация.
        - Хочешь получить ее от меня?
        - Да.
        - А от того, кто звонит?
        - Тоже, но сначала хотелось бы услышать это от вас.
        - От меня лично?
        - От духа.
        - Почему от духа? - не унимался Хранитель, что заставило Нобу на секунду поймать себя на мысли ,что он ведет своими вопросами в какую-то сторону.
        - Потому, что вы никогда не умеете лгать? - спросил Нобу.
        - Все мастера Тадаши, в качестве платы брали с духов в первую очередь способность отличать ложь от правды. Ты попросил право прохода через мир духов.
        - У меня был выбор?
        - У тебя были обстоятельства, которые выбрали за тебя. - С каменным лицом произнес Хранитель. - Если сможешь решить этот вопрос - право на «Истинное зрение» будет твоим.
        Нобу несколько секунд разглядывал собеседника, после чего повторил вопрос:
        - Ты мне расскажешь о том, что мне предстоит?
        - Нет. С этим справится Кайрю.
        Нобу нахмурился и просил:
        - Кайрю - дух реки. Неужели он у вас...
        - Когда его река превратилась в мелкую лужу, он понял, что скоро просто растворится в мире духов или чего хуже - обратится в темную тварь. Тогда он и начал собирать истории. Вторая ипостась Кайрю - мастер Рекиши.
        - Мастер Историй?
        - Кайрю хранитель истории мира духов. Он получает крохи силы, но он знает всю историю духов, которую мы успели сохранить.
        - Архивариус мира духов?
        - Если тебе так проще думать, то да.
        - Последний вопрос: как мне быстро позвать Кайрю?
        - Ты должен произнести его настоящее имя.
        - А «Кайрю» не имя?
        - Это имя в людском мире. Настоящее ему дали не в этом мире и оно не имеет ничего общего с Кайрю.
        - Ты скажешь как его зовут.
        Хранитель сделал несколько шагов и приблизился к уху Нобу. Затем он тихо что-то прошептал и отстранился, оставив парня с удивленной миной под маской.
        - Серьезно? Это его настоящее имя?
        В этот момент в воздухе показался сам дух - прямоходящая лягушка в пиджаке и галстуке, но без какого-либо намека на штаны.
        - Да, но не стоит его лишний раз произносить вслух. Да и вообще произноси его как можно тише. Это слишком интимные звуки для духа.
        - Давно я не слышал этих звуков, - признался явившийся Кайрю. - Мастер Тадаши! Хранитель! Чем могу быть полезен?
        - Ему надо знать историю клана Ланг.
        Кайрю потянул за галстук, чтобы ослабить удавку и нехотя произнес:
        - Это тяжелая история. Тяжелая для всех...
        - Расскажешь по пути, - произнес Нобу и открыл проход в мир духов.
        Кайрю взглянул на хранителя и дождался его кивка. Только после этого последовал за мастером Тадаши.
        Они снова оказались в зависшем состоянии, над водной гладью. При этом, как только Нобу оказался в этом мире, то обнаружил ниточку, которая соединяла его маску и точку вдали.
        - Это выход к месту, где тебя ждут. - пояснил Кайрю.
        - Почему-то я так и подумал, - кивнул Нобу. - Что с этими Лангами?
        Парень отправился в сторону точки, с помощью усилия отправив свое тело в полет. Дух-лягушка пристроился рядом.
        - Если коротко, то клан Ланг нарушил главное правило духов. Оно такое же как у людей - не убей. Глава Лангов в то время был в сложной ситуации, и он пошел на рискованный шаг. Он решил выковать оружие. Чтобы оно получилось по настоящему сильным - он решил закалить его в крови духа-покровителя.
        - Кто у них был покровителем?
        - Волк. Ланг на китайском означает волк.
        Нобу хмыкнул и повернул голову в сторону копии острова Хатидзё. От того уже осталась легкая дымка.
        - Давай с начала. Что там произошло и как он умудрился это провернуть?
        - Это было во время становления нынешней династии Суй. В стране была смута и было необходимо срочно взять власть под контроль. Множество кланов устроили свару на уничтожение и превратили Китай в кровоточащую рану. Если была бы хоть какая-то надежда на решение проблемы по-другому, то,возможно, глава правивший Лангами на это и не пошел, но силы были примерно одинаковы. Смута длилась больше десяти лет, и смерть огромной державы уже маячила на горизонте. Иного выхода он не нашел.
        - Знакомая ситуация, - прокомментировал Хасимото.
        - Он собрал всех душеловов клана и призвал хранителя. После долгого боя, хранитель забрал всех душеловов. Кроме главы клана - Сяо. Он смог убить духа-хранителя. Он же ковал с мастерами клана клинок, который закалил в крови духа-хранителя.
        - Где этот клинок?
        - Это реликвия клана, позволившая ему объединить страну.
        - А духи это так и оставили?
        - Нет. Мастер Тадаши той эпохи проклял за это род. Он был первым, кто произнес пророчество «Забвение». Со дня, как мастер Тадаши произнес слово - клан Сяо каждый год терял по три человека. Каждый год кто-то умирал. С одной стороны ничего страшного, - пожал плечами лягушонок. - Но рождался только один. Только так и никак иначе..
        - А принять со стороны?
        - Сразу после принятия в клан люди умирали. После двух столетий клан Ланг попытался принудить мастера Тадаши снять проклятие силой.
        - И?
        - С тех пор в клане каждый год умирало по десять человек, а рождался так же один.
        - И сейчас меня снова зовет клан Ланг?
        - Последний его член, - кивнул Кайрю. - Будь осторожен. От клана Ланг можно ожидать чего угодно.
        Нобу кивнул и остановил полет у места, где заканчивалась нить.
        - Ты со мной?
        - Нет. Это дело мастера. Я лишь хранитель истории.
        - Не хочешь увидеть как все это закончится своими глазами?
        Лягушонок замялся, но спустя несколько секунд произнес:
        - Я буду неподалеку, в стороне. Появление вместе с мастером Тадаши значит слишком многое для духов.
        Дон-дон-дон.
        - Хорошо. Тогда я пошел, - кивнул Хасимото и протянул руку, которая тут же проникла в пространство.
        Легкое движение и пелена пространства отодвинулась, пропуская его в материальный мир. Шаг и Нобу оказывается в помещении.
        Этот кабинет находится в углу здания. Это заметно по двум стенам, которые выполнены из стекла. Посредине стоит огромный стол, вокруг которого стоят два десятка кресел. Обстановка больше напоминает комнату для совещаний.
        В кресле, у самого края столя сидит мужчина в пиджаке и белоснежной рубашке. Перед ним бутылка дорогого виски, два стакана со льдом и колокольчик. Неизвестный повернул голову к материализовавшемуся мастеру Тадаши и кивнул на стул напротив.
        - Не будем же мы говорить стоя?
        Нобу молча прошел к столу и сел напротив последнего Ланга.
        - Не думаю, что ты не в курсе того, что натворили мои предки, но ты должен понять - другой силы, способной тогда навести порядок в стране не было. Это был единственный вариант, - спокойно произнес мужчина, подхватив бутылку и щедро плеснув в стакан со льдом напитка. - Когда целая империя, ради которой сложили головы тысячи людей, катится к черту... Когда все летит к чертям собачьим и единственное, что интересует всех твоих противников - как побольше откусить... Когда труд многих поколений китайцев на глазах превращается в кровь и пепел сожженных городов... У тебя не так много выбора. Либо ты ждешь сильнейшего и пытаешься урвать как можно больше, либо ты становишься этим сильнейшим и огнем и мечом заставляешь всех склонить голову.
        Последний член клана Ланг поднял бокал и набрал в рот жгучий алкоголь. Он не спешил проглатывать и держал его во рту. Жжение от концентрации спирта прошло, язык привык и донес до мозга все тонкие нотки напитка. Только когда он окончательно согрелся, проситель проглотил напиток. Все это время он разглядывал перед собой фигуру невысокого человека в белоснежном кимоно и маске Суцубу. На ней было несколько золотых росчерков, следы от крови и две черные полосы, по которым текла черная густая тьма. Эти полосы пересекали щеки и сходились на подбородке, с которого каплей за каплей она падала на кимоно.
        - Это были тяжелые времена. Пока империю рвали на части изнутри, снаружи из степей к нам шли один поход за другим. За десять лет Великая Китайская Империя превратилась в разоренный край. Тогда он и пошел на это преступление. - Мужчина протянул руку и взял с соседнего кресла ножны с коротким мечом. Ножны были из тугой серой кожи, а рукоять была выполнена из кости. На ее навершии красовалась детально вырезанная голова волка. - Мне хочется как-то оправдать своего предка, но фактов не спрячешь. Он знал на что шел, когда решил убить хранителя.
        Нобу не проронил ни слова, продолжая рассматривать собеседника. Обычный китаец, ничем не выделяющийся, разве что седых волос слишком много для его возраста.
        - Я последний Ланг в этом мире. Последний член проклятого рода. Да, мне сопутствовала удача, да императорский род нас поддерживал и не давал погибнуть, всячески нас поощряя. За столетия рождение ребенка в нашей семье стало настоящим праздником, а похороны обыденностью. В этом году нас осталось четверо. Я две мои младшие сестры и отец. - произнес мужчина, не сводя взгляда с мастера Тадаши. Он снова набрал дорогого виски в рот и так же не торопился его проглатывать. Когда он все же это сделал, то продолжил: - По традиции, если умирает кто-то в нашем роду, то могилу для него копают близкие родственники. Сжигают на погребальном костре только воинов... И я не воин. Могилу мне копать будет некому.
        Мужчина отвел взгляд от маски мастера Тадаши и взглянул на небо за окном.
        - Я столько раз думал о том, чтобы закончить это все самостоятельно, но... - тут он усмехнулся. - Мои предки столько поколений дежали лицо и мне стыдно быть единственным в роду трусом.
        Мужчина вытащил из ножен клинок и принялся внимательно разглядывать лезвие. После нескольких секунд он повернул клинок рукоятью к мастеру и протянул его вперед.
        - Все дела, которые от меня зависит я закончил. Долги раздал, а те из них, которые мог - простил. Я прошу закончить пророчество «Забвение»: «Последний из Ланг погибнет от клинка, закаленного в крови духа хранителя „Сумеречного волка“...». Император будет в ярости, ведь клинок - залог его мощи и возможностей... Но...
        Нобу внимательно посмотрел на рукоять клинка, а затем поднял взгляд на просителя.
        Смазанное движение, и клинок со звоном покидает ножны.
        Миг, и в воздухе разносится свист.
        Полторы секунды, и на стол падает голова последнего Ланга с перекошенным от боли лицом.
        В следующее мгновение в воздух бьет струя крови из перерубленной шеи, а мастер Тадаши медленно и неторопливо вставляет лезвие в ножны.
        Труп заваливается назад, и струя крови за минуту превращается в короткий ручеек.
        Нобу берет стакан, в котором был налит виски и, приподняв маску делает из него глоток.
        После этого он молча поднимается и, забрав с собой клинок, уходит в мир духов. Как только он оказывается в нем, то тут же ощущает, как его клинок куда-то тянет. Он отправляется по его зову, мельком заметив, что Кайрю уже пристроился рядом.
        Полет заканчивается у высокой скалы, торчащей из воды. На ней парень замечает небольшой выступ, на который и приземляется. Чуть ближе к стене виднеется проход и клинок настойчиво тянет его туда. Внутри парень обнаруживает белоснежный скелет огромного волка, лежащего на боку. Взгляд парня цепляется за пасть. Там не хватает переднего клыка и без всяких объяснений Нобу понимает, что рукоять клинка выполнена именно из него.
        - Кайрю? - поворачивается Хасимото и достает из ножен оружие. - Как сломать клинок?
        - Руками, - отвечает лягушонок. - Это всего лишь металл, а в нашем мире законы физики не имеют значения.
        Нобу берет меч поудобнее и пытается сломить рукоятку.
        - Вы уверены, что хотите это сделать? Из него вышло бы отличное оружие для мастера Тадаши.
        - У меня есть оружие и если уж на то пошло, то я не помню ни одного случая, чтобы мне оно действительно понадобилось.
        - Если вы, мастер, все решили, то перестаньте ломать меч. Сломать его как человек вы не сможете.
        - И что тогда делать? Я хочу вернуть клык на место.
        - Если хотите действовать как мастер Тадаши, то для начала перестаньте его ломать как человек.
        Нобу прекратил попытки его сломать и взглянул на клинок по другому.
        - Слово мастера Тадаши имеет огромный вес, но только тогда, когда оно предназначено для всего мира, а не для меня. Духи вообще не любят лишних слов. Древние вообще их не используют, передавая информацию образами или через сплошной поток звука. Попробуйте сказать что-либо, обращаясь к самой сути этого мира.
        Нобу несколько секунд размышлял, чтобы точнее сформулировать свое желание, но в итоге произнес, перехватив меч за рукоять.
        - Я возвращаю «Сумеречному волку» его клык и прошу принять клинок, закаленный в его крови в уплату за надругательство.
        Лезвие меча тут же осыпалось пылью, а в руках у Нобу оказался огромный клык, который он тут же попытался вставить на место.
        Стоило ему только прикоснуться к пасти, как она захлопнулась, а сам скелет встал на лапы.
        - Пророчество свершилось, - прогудел дух. - Нужно ли тебе что-то?
        - Моя плата - способность отличать правду от лжи, - склонил голову Нобу.
        На его глазах скелет обрастал мясом и превратился в полноценного волка.
        - Эту плату тебе отдаст Хранитель. Я же подарю тебе одно знание, - произнес Волк. - Знание, которое не найти в этом мире.
        Он склонил свою морду, которую уже затянуло кожей. Сейчас на ней, прямо на глазах росли волосы.
        - Я расскажу тебе, кто такой «Абаз», и кто его сюда притащил!

***
        - Нобу! Я тебя очень прошу - не надо! - взволнованно произнесла Суоку.
        - Отойди. - Ледяным голосом произнес Хасимото, смотря как в столовую входит Накано.
        - Я тебя очень прошу - не надо!
        - Как только ты сможешь понять, что тут происходит, я с удовольствием прислушаюсь к твоему совету. А пока - прочь, иначе и тебе может достаться! - парень взглянул на девушку и рыкнул: - УЙДИ!
        Девушка подхватила поднос и отошла с ним за дальний столик, а Нобу остался у стола, на котором находились приборы для еды.
        - Пес охраняет свое место? - спросил Накано, как только подошел к Нобу. Он со спокойной миной взял поднос и прошел мимо. - Или ждешь, пока я тебя покормлю?
        Нобу стоявший рядом с ним с пустым подносом, резко вытянул руку в сторону Накано и взял небольшую пиалу с нарезанным салатом. Это было настолько быстро и неожиданно, что Кураизу среагировал совершенно по-другому. Он сместился в сторону и выполнил удар ногой в живот Нобу. Однако тот ожидал подобного хода и успел сместиться в сторону, после чего тут же присел, пропустив над головой ложку и вилку, которых было предостаточно на соседнем столике.
        - Что с тобой Накано? - удивленно произнес Нобу, показывая пиалу с салатом в руке. - Это просто салат!
        За спиной Хасимото по столу растекался бульон из разбитой ложкой тарелки. Вилка торчала в стене, рядом с перепуганным работником кухни, выставлявшим блюда.
        Противнику хватило двух секунд, чтобы оценить ситуацию. Он расплылся в улыбке, вежливо отметил поклон работнику и извинился. После этого он повернулся к Нобу и добавил:
        - Ты ведь тоже не любишь по правилам? Но я рад. Я очень рад, что не ошибся в тебе. Что же... мы еще поиграем. - Накано протянул руку и взял точно такую же пиалу с салатом. - Салатик! Отличный ход, Хасимото.
        - Да, мне он тоже понравился, - кивнул Нобу.
        Накано подхватил свой поднос и пошел дальше. Как только он дошел до стола с горячими блюдами, за его спиной раздался голос Хасимото.
        - Кураизу! Я чуть не забыл тебе сказать!
        Вокруг них была уже толпа народа. Оба ученика находились под пристальными взглядами всей школы. Их дуэль и так навела немало шуму, а затянувшийся конфликт с последней их встречи находился под наблюдением зевак.
        - Что? - обернулся к нему Накано и взглянул с насмешкой на противника..
        - «Я знаю кто ты!», - произнес заготовленную фразу на абхазском языке Нобу.
        Усмешка застыла на лице Кураизу. Он замер на несколько секунд, после чего улыбка превратилась в хищный оскал. Парень быстро себя одернул. Он поставил на поднос еще пару блюд и подошел к столу, за которым сидела Суоку.
        Хасимото подошел к этому столу и присел за него так, чтобы сидеть напротив Накано. Если раньше они просто поглядывали друг на друга, то теперь в глазах Кураизу читалось неприкрытое желание убить противника. Нобу же с неподдельным удовольствием ел и с улыбкой встречал полный жажды убийства взгляд.
        - Когда заходишь в чужой двор, будь готов к тому, что местному псу хватит длинны цепи, чтобы отгрызть тебе задницу, - произнес Нобу, закончив трапезу и поднявшись с подносом на ноги.
        Накано молча дождался когда тот отойдет от стола, и откинулся на спинку стула. Палочки, которые он держал в руках, начали вращаться между пальцев. Парень не сводил взгляда с затылка парня, а когда тот вышел из столовой - резко сжал кулак.
        ХРЯСЬ
        Палочки тут же превратились в труху. Парень опустил взгляд и взглянул на свой кулак. Только сейчас он заметил, что перед ним сидит бледная и перепуганная Суоку.
        Он взглянул на свой поднос, где находилась пиала с салатом, а затем перевел взгляд на поднос девушки. Там он разглядел небольшую тарелочку с многослойным желе в виде пирамиды.
        - Такой красотке - сладкое вредно, - произнес Кураизу и, не спрашивая разрешения, поменял свой салат на желе девушки. - Кушай салатик. Салатик - это полезно...

***
        Глава 5 ч.2
        Рейдон держал лицо, несмотря на то, что происходящее ему совершенно не нравилось.
        - Убийство вашего подчиненного не является поводом предъявить нам претензии. Ты не хуже меня знаешь, что мастер Тадаши вне политики.
        - Он вне политики и вне вашей компетенции. Вы упустили его. То, что мастер Тадаши стал самостоятельным представителем духов говорит об одном - он больше не будет помогать людям. Он стал слугой духов.
        - Я знаю, что вы, уважаемый Ван, являетесь ярым сторонником подчинения мастера Тадаши во благо человечества, - спокойно произнес император Японии. - Только вот вы не учли, что он является феноменом исключительно духовного происхождения. Этот статус создали духи для своих нужд. Вы же пытаетесь нарушить первый постулат «Незримого договора» - духи не слуги, а люди не еда.
        - Он уже давно нарушен, - с каменным лицом произнес император Китая. - Они кормятся без нашего на то разрешения. Они манипулируют людьми и гнут свою линию. Если вы до сих пор этого не заметили, то вы огромный глупец.
        - Разрешение на поедание эмоций было дано советом глав государств, после выходки клана Ланг, - ледяным тоном произнес Рейдон. - И если бы не смерть предыдущей династии, то у всех в мире было бы огромное количество вопросов к вам за тот поступок.
        - Последний из клана Ланг пал от проклятого клинка. Их уже бесполезно обвинять.
        - Я их не обвиняю. Лишь хочу указать на ошибку, которая привела чудовищным последствиям для всего человечества.
        Глава Китая несколько секунд молчал, внимательно рассматривая собеседника, после чего с вызовом произнес:
        - А теперь поклянись мне, что в смуте не были замешаны духи. Поклянись, что они не довели до этой ситуации, чтобы выбить себе право свободной кормежки с наших эмоций!
        - Вам нужно чаще проверять лед, господин Ван, - произнес Рейдон. - Лед на котором стоите. Он слишком хрупкий, чтобы удержать столь раскормленное самомнение.
        - Угрожаете?
        - Лишь напоминаю, что я не обязан вам ни в чем клясться и не собираюсь вам что-либо доказывать. Это вы пожелали личного разговора со мной, и я не понимаю с какой стати вы меня решили заставить принести клятву. - С каменным лицом ответил император Японии.
        - Прошу прощения, - изобразил кивок Ван. - Возможно я был слишком резок. И разговора я искал исключительно для уточнения одного момента.
        - Какого?
        - Проклятый клинок. После убийства он исчез.
        - Вы считаете, что я могу знать где он находится? - хмыкнул Рейдон.
        Китайский правитель снова замер, пытаясь сдержать лишние слова, которые так и рвались наружу, но совладав с собой, он все же произнес:
        - Если у вас появится возможность задать вопрос мастеру Тадаши, пожалуйста, спросите его о судьбе клинка. Даже если он потеряет все свои свойства и превратится в кусок металла, он будет ценен для нашей династии как наша история.
        - Если у меня появится возможность - обязательно задам, - кивнул Рейдон и отключил связь.
        Мужчина откинулся в кресле и несколько секунд пытался привести чувства в порядок. С правящей династией Китая отношения испортились несколько веков назад, но последний ее правитель, словно концентрация предыдущих обид, откровенно разжигал конфликт.
        - Мерзкий кретин, - рыкнул Рейдон и сжал кулак.
        Желание влепить кулаком по столу было непреодолимым. Он чуть было не сорвался, но в итоге удержался. Причиной тому была фигура в белоснежном кимоно. На лице появившегося из воздуха духа находилась маска кицунэ. На ней находилось несколько золотистых и белых витков, но большую часть занимали черные полосы тьмы, которые сочились из глаз и капали с подбородка. Поверх всего этого наискосок, через всю маску шла глубокая царапина.
        - Мастер... - сумел произнести Рейдон и умолк от удивления.
        В руках у гостя находилось лезвие небольшого клинка с черным оттенком. Тадаши молча сделал шаг к рабочему столу императора Японии и положил на стол лезвие. После этого он обозначил поклон и растворился в воздухе.
        После нескольких секунд молчания и рассматривания оставленного предмета, глава государства нажал на кнопку и произнес:
        - Зайди ко мне.
        Через несколько секунд на пороге кабинета появился мужчина и глубоко поклонился.
        - Проверь защиту от духов...
        - Господин, прошел тревожный сигнал, о присутствии постороннего духа, но защита не засекла его. Мы еще разбираемся, но...
        - Перепроверьте все артефакты, - кивнул император. - И позовите ко мне Кафу.
        - Как скажите, господин.
        Помощник исчез, а через пару минут хождения вокруг стола, главы государства, в кабинет вошел негр.
        - Ваше величество, - тут же поклонился он, соблюдая правила этикета.
        - У меня вновь был неприятный разговор с Ваном, - начал без прелюдий Рейдон. - Он переступил черту. Мне нужен ответный удар. Тебе удалось узнать что-то о тех пиратах на севере?
        - Я подал прошение о личной беседе еще вчера. Информация достаточно интересная.
        - Ближе к делу.
        - Пираты на севере - наемники династии Ван. Тщательно замаскированные, но наемники.
        - Насколько Ван участвовали в их организации?
        - По самые уши. - хмыкнул негр. - Они даже пушки туда притащили. Старье жуткое, но для гражданских сухогрузов хватит.
        - Устранили?
        - Да, но не мы. Северные острова обратились за помощью к якудза.
        - Якудза? - сморщился император.
        - Да. Сейчас вся организованная преступность в Японии подчинена одной организации, которые называют себя «Демоны Киото». Она выросла после внутренней войны, которую мы спланировали. Группировка выросла на базе остатков семьи Кумо и, насколько я знаю, руководит ей бывший старейшина семьи Хиро Накимуро.
        - Насколько они опасны?
        - Пока мы не понимаем, но организация превращается во что-то... необычное. Они пытаются выйти из тени, при этом оставляя за собой весь нелегальный бизнес.
        - Что с наркотиками?
        - Все строго. Предъявленный им ультиматум соблюдается по всей строгости. «Демоны Киото» вырезают всех, кто замешан с наркотиками подчистую. Даже своих.
        - Хоть это радует, - вздохнул Рейдон. - Пытаются выйти из тени - это ты намекаешь, что они организовали какой-то легальный бизнес?
        - Да. Компания называется «Робосорюсон». Пока у них один проект, но я слышал, что они работают еще по нескольким направлениям с роботами.
        - Чем они занимаются?
        - Пока у них служба доставки роботами. И, судя по финансовым отчетам - довольно успешная.
        - Так, - Рейдон на несколько секунд замер что-то обдумывая, а затем спросил: - Что у них с боевым опытом?
        - У них довольно широкие возможности. Все же все боевики всех семей сейчас под их контролем.
        - Выйди с ними на контакт, - повернувшись к столу, на котором лежал клинок, произнес Рейдон. - Китайцы устроили у нас пиратское гнездо под носом. Я хочу, чтобы эти демоны устроили подобное. Надо перекрыть самые прибыльные торговые направления из Китая по морю. Ненадолго, буквально на неделю, не больше, но сделать это надо так, чтобы это выглядело как пощечина для китайских моряков. И самое главное - ни одного следа.
        - Боюсь, сами они это провернуть не смогут.
        - Тогда помоги им, - кивнул Рейдон. - Помоги, но сделай так, чтобы комар носу не подточил. Ни намека на нашу сторону! Но чтобы они полгода под конвоем сухогрузы водили. Понял меня?
        - Да.
        - Тогда все.
        - Господин, - произнес Кафу. - У меня к вам просьба от клана Северных островов. Они достаточно активно сотрудничали и предоставили все найденные улики.
        - Что им нужно?
        - Просят вашей протекции для свадьбы между родом Хасимото и правящим родом клана.
        - Решили отдать клан в чужие руки?
        - У них нет другого выхода.
        - Хасимото, - задумчиво произнес Рейдон. - Это ведь тот уникум из нашего колледжа?
        - Насколько я знаю - да. Хасимото единственный в роду мужчина и обучается в нашем колледже.
        - Нет. Протекции я им не дам. Пусть сами крутятся, но и препятствовать не буду. - Вздохнул император. - Да, а ты выяснил, что делает в Токио отверженный из правящего рода Тайланда?
        - Это очень сложный вопрос. Тайцы не хотят делиться информацией, а этот парень не использует настоящее имя.
        - И как же он назвался?
        - Мот. Притворяется автомехаником и... состоит в отношениях с Хитоми Хасимото.
        - Это же...
        - Масть Нобу Хасимото, который учится у нас в колледже и которого хотят взять к себе Северные острова для правления кланом.
        - Так. - Император постучал пальцами по столу. - Что-то мне не нравятся эти совпадения. Давай еще раз по порядку...

***
        Абаз хмыкнул, глядя на смазливое личико на фотографии.
        - Как ее зовут?
        - Эри Хирокава , - произнес седой мужчина, склонившийся в поклоне.
        Парень находился в небольшом ангаре, в который привез троих человек. Каждый из них был уже долго время информатором о действиях «Демонов Киото», но в последнее время ему удалось поймать на лжи двоих из трех шпионов.
        - Эри Хирокава - закивал мужчина. - О свадьбе никто не знает, а сам процесс пройдет тайно.
        - Где она пройдет, Гонзо? - спокойно спросил Абаз.
        - Мне это неизвестно, - вздохнул мужчина.
        Не успел он испугаться, как Абаз вытащил из-за пояса пистолет и выстрелил в лоб информатору и подошел к следующему.
        - Рей? Ты ведь знал, что он играл на две стороны? - спокойно произнес парень, не отрывая взгляда от фотографии. Он помолчал несколько секунд, после чего перевел взгляд на молодого мужчину.
        - Знал. И он знал, что я знаю. Поэтому и молчал.
        - Понимаю. Он бы тебя сдал как только бы понял, что ты мне что-то сообщил, - закивал молодой Кураизу. - Так где пройдет свадьба?
        - Загородное имение... Хасимото арендуют имение на неделю у «Удачливой ветви». «Нефритовые ванны» снимается под видом корпоративного совещания.
        - Это тот, который что-то вроде бани? - задумчиво произнес Абаз.
        - Он самый. Насколько мне известно они собирались ограничиться официальными подписями и малой тайной церемонией. Свидетелей всего двое и они не из этих кланов.
        - Хорошо, - кивнул парень и поднял руку с пистолетом, направив его в голову второго информатора. - Только вот проблема, что она додумалась как мне сообщить о предательстве Гонзо, а вы нет.
        - Стой! Я знаю...
        БАХ!
        - Не люблю, когда из меня делают идиота, - произнес Абаз и достал обойму из пистолета. После этого он подошел к дрожащей женщине, стоявшей на коленях перед ним и присел на корточки.
        - Итак. Сию? Посмотри на меня!
        - Простите господин... я была верна... я...
        - Успокойся и посмотри на меня, - повторил парень. - Вот так. Ты все сделала правильно, но у нас осталось последнее дело. Мне нужно, чтобы ты узнала, когда и во сколько произойдет свадьба.
        - Я не смогу...
        - Сию. Когда. - С нажимом повторил Абаз. - Слышишь? Узнаешь когда и во сколько. Это все, что я от тебя требую. И все. Ты свободна, и между нами больше никогда не будет никаких долгов.
        - Я...
        - Клянусь: если ты узнаешь когда и во сколько - я забуду о твоем существовании. - повторил с нажимом Абаз. - Сделай это.
        - Я узнаю, - закивала девушка. - Я все сделаю.
        - Умница, - улыбнулся парень. - Я знал, что ты умнее этих кретинов.
        Парень передернул затвор и подхватил вылетевший патрон. Он показал его девушке и с улыбкой положил его в декольте.
        - Это тебе подарок на память. - Произнес он и поднялся на ноги. - Слышал, что некоторые наемники делают амулеты на удачу из пуль, которые их не убили. Глупость. Амулеты на удачу надо делать из патронов, которые не выстрелили.

***
        Нобу сидел на небольшом парапете и смотрел на торчащие макушки небоскребов. Все дорожки на кладбище были выметены, могилы прибраны, а кусты подстрижены. Ноги гудели от усталости, но на душе было абсолютное спокойствие.
        - Уже закончил? - произнес Хранитель, появившийся за спиной у парня. - Пришел за наградой?
        - Не совсем, - произнес Хасимото, щурясь от яркого отражения в небоскребе заходящего за горизонт солнца. - Скорее снова, чтобы подумать.
        - Чем на этот раз занят твой разум?
        - Отношением... Отношением духов и людей.
        - Уже почувствовал?
        - Да. Люди не оставят попыток взять всех духов под контроль. - кивнул Нобу. - Вы ведь это все понимаете?
        - Именно по этому и появился мастер Тадаши. Иначе бы могущественным сущностям пришлось бы вмешиваться по пустякам, а каждое такое вмешательство...
        Хранитель умолк, а Хасимото повернулся к нему. Он взглянул ему в черные провалы вместо глаз и произнес:
        - Каждое вмешательство древнего - катастрофа для людского мира.
        - Да. Темные твари получают слишком много еды. Баланс рушится, и нам с ними приходится долго бороться, чтобы восстановить равновесие.
        Нобу вздохнул и кивнул в сторону заходящего солнца.
        - Ланги... кто их проклял?
        - Мастер Тадаши. В то время маска принадлежала очень мудрому человеку.
        Нобу кивнул и отвлеченно произнес:
        - Я отдал лезвие клинка императору Японии. Я был при его разговоре с китайским правителем.
        - И почему ты так поступил?
        - Мне не нравится Китайский император.
        - Даже так... Что же. Само лезвие не представляет для нас ценности, поэтому не вижу смысла его хранить. Если оно нужно людям - пусть забирают.
        - Я подумал так же.
        - Что будешь делать с правителем Китая?
        - Ничего. Как мастер Тадаши я не буду ничего делать. Это дело людей и им с этим разбираться. - беззаботно пожал плечами парень. - Но если это будет касаться Нобу Хасимото, то я сделаю все, чтобы угробить этого выродка.
        - Следил за ним?
        - Да. И мне хватило одного дня и артефактного хранилища, чтобы понять его отношение к духам.
        - Почти все артефакты в хранилище этого человека - пример прошедших преступлений, - ответил Хранитель. - Он имеет опосредственное отношение к ним и, не смотря на все его неприятия равноправных отношений, он не нарушал «Незримого договора».
        - Дай ему волю, и он первым переступит черту, - вздохнул Нобу.
        - Ты не можешь судить или наказывать человека за то, что он не совершил.
        - Я понимаю, но ждать пока он это совершит...
        Хранитель несколько секунд рассматривал парня, после чего достал из складок своих одежд небольшой мешочек и протянул его Хасимото.
        - Это твоя плата за завершение проклятья Лангов.
        Нобу принял мешочек и обнаружил в нем угольно черный глаз. Он в недоумении поднял взгляд на Хранителя.
        - Приложи его к маске. - пояснил тот. - И не удивляйся. Многое изменится.
        Парень не стал ждать и тут же достал из воздуха маску. Недолго думая, он приложил подарок ко лбу маски. Тот тут же втянулся, оставив на ней рисунок вертикального глаза.
        - Ну, а что касается нашего спора, то сейчас самое время посмотреть на тех, кто решил нарушить незримый договор. - произнес Хранитель. - Надевай маску.
        Как только он ее одел, то обнаружил тонкую нить, которая вела от его груди куда-то в сторону.
        - Ступай. Не думаю, что тебе стоит объяснять, что нужно делать.
        Нобу протянул руку и открыл проход в мир духов. Там ему пришлось немного поплутать среди облаков, но спустя несколько минут он нашел место, в котором нить уходила в материальный мир.
        Пройдя в нее, он оказался в просторном помещении. Посередине, под действием нескольких крупных артефактов извивалась от боли темная тварь, похожая на черную пантеру. Она металась в небольшой пентаграмме, пытаясь вырваться из оков, доставляющих чудовищную боль.
        Вокруг стояло несколько мужчин европейской внешности и нервно поглядывали на артефакты. Каждый из них был одет в подобие церемониальной мантии с золотым знаком солнца.
        - ...этого мало! Нужно больше... - нервно произнес один из них на английском языке.
        Нобу не сразу сообразил, что это другой язык, но уже на второй реплике смог разобрать полностью.
        - Нельзя! Мы привлечем к себе внимание! - возразил другой. - Надо ждать!
        - А истошный вопль в духовном плане по-твоему незаметно?!! Что если какая-нибудь тварь решит напомнить о «Незримом договоре»?
        - Если бы хотели, то давно бы уже напомнили! Заткнись, Чарли, и жди!
        Нобу взглянул на тварь, затем оглядел помещение и опустил взгляд на темную тварь, которая истекала тьмой, но продолжала бороться за жизнь. Заметив Тадаши, она заскулила и прижалась к земле, на которой была начерчена сложная фигура подчинения. Она раскрыла пасть и высунула язык, пытаясь протянуть его в сторону мастера.
        - Что эта тварь делает?
        - Может пытается просунуть язык?
        - Зачем? Тут что-то не так...
        Вид измученного духа, умоляющего о помощи, вызвал чувство сострадания. Того самого чувства, которое просыпалось в Каине крайне редко. Особенно после смерти возлюбленной. Кулаки сжались сами собой, а ощущение алюминиевой трубы в руке, возникшее ниоткуда, не показалось чуждым.
        Нобу сделал в сторону, к столу, на котором лежало несколько артефактов. Не особо интересуясь их назначением, он подхватил самый тяжелый на вид предмет - явно человеческую бедренную кость, покрытую рунами.
        Взмах увесистой костью и шаг к трем иностранцам, стоящим к нему спиной.
        Глубокий вдох.
        Замах.

***
        Эри нервно перебирала салфетку, поглядывая в окно.
        Не смотря на то, что она давно смирилась со своей судьбой, девушка все равно волновалась. Согласитесь, для шестнадцатилетней девушки замужество довольно необычное событие.
        Да, девушка была красивой, да за ее манерами следили и обучали как будущую жену главы клана. Готовка и правила поведения в светском обществе, образование и клановые учителя душеловы.
        Нет, уникумом девушка никогда не была, но задатки слабого душелова в ней были, и учителя клана сделали все, чтобы развить их до максимальных значений. Сейчас девушка была еще молода, но к тридцати годам был неплохой шанс того, что на ее зов откликнется дух.
        Душеловы клана, маститые в прошлом интриганы на светских приемах, профессора и лучшие повара клана. Все они старались подготовить будущую жену по высшему разряду, но ни один из них не додумался рассказать девушке, как вести себя с мужем наедине.
        Эри, находившаяся на домашнем обучении, с индивидуальными заданиями, к шестнадцати годам представляла себе молодых парней и мужа в частности исключительно по нескольким журналам манги с темой романтики.
        А сейчас Хирокава, наследница еще недавно могущественного клана Северных островов, сидела в кафе и банально паниковала.
        Будущий муж.
        Тайное свидание.
        Первая встреча с человеком, который станет ее спутником на всю жизнь.
        Мало того, что девушка элементарно боялась этой встречи, не понимая куда деваться от вороха мыслей: «А что если он некрасивый?», «А что если я ему не понравлюсь?», «А что если мое платье ему покажется глупым?», так еще и сама секретность нагнетала страхов настолько, что непринужденные беседы двух телохранителей за соседним приводили к настоящей панике.
        - Привет - раздался голос справа, отчего девушка вздрогнула.
        - П-п-п-привет, - смущенно произнесла она и повернулась.
        Перед ней стоял молодой парень. Не качок, не коротышка, не блондин, не красавчик, но и не урод. Перед ней стоял самый обычный парень, вид которого привел девушку в ступор. Она ожидала чего угодно, но только не самого обычного парня.
        - Я присяду?
        - Да... да, конечно, - кивнула она. - Ты ведь не ошибся? Ты специально ко мне пришел?
        - Да. - кивнул он. - А ты разве не знала с кем встречаешься?
        - Нет. Мой отец держал это в тайне до последнего, - смутилась девушка, нервно поправив волосы. - Я даже имени твоего не знаю.
        - Нобу Хасимото, - изобразил вежливый поклон парень. - Можно я присяду?
        - Да, конечно, - спохватилась девушка и пододвинула к себе тарелку с пирожным.
        Нобу сел напротив и задумчиво взглянул на блюдо перед девушкой. На нем находился треугольный кусок чизкейка, политый ярким красным джемом. И дело было не в блюде или вкусе, дело было в том, что сам джем очень напоминал кровь.
        - Это называется «Клубничное облако», - произнесла Эри, истолковав взгляд парня.
        - Что? А, да. Интересно выглядит.
        - Ты какой-то бледный, - произнесла девушка, разглядывая парня.
        - Тяжелый день выдался, - покачал головой парень. - И неделя... Да и вообще год как-то не задался.
        - Хасимото, - задумчиво произнесла девушка и, подхватив ложку, решила попробовать свой заказ. - Клан «Синяя лисица»?
        - Он самый, - кивнул парень и повернулся к подошедшей официантке. - Кофе пожалуйста. Черный.
        Официантка, тоже являвшаяся членом боевого крыла клана, кивнула и быстро удалилась.
        - Ты знаешь рода «Синей лисицы»? - спросил парень, чтобы продолжить разговор. - Или просто интересуешься политикой?
        - Скорее нет, чем да. - Произнесла девушка, стараясь скрыть свое волнение за ковырянием в чизкейке. Чтобы не выдать трясущихся рук, она старалась не поднимать ложку и водила ей по тарелке. - Кланы и рода в них с краткой историей входят в курс светских манер, которым обучают в нашем клане.
        Нобу несколько секунд рассматривал девушку, после чего наклонился к ней и тихо спросил:
        - Наверное скука смертная?
        Эри стрельнула глазами в телохранителей, после чего едва заметно кивнула.
        - Это обязательный курс для девушки из правящего рода.
        - Чтобы на приеме гнуть спину перед другими под нужным углом.
        - И это тоже.
        - Понятно, - вздохнул Нобу и умолк. После того как официантка поставила перед ним кофе, он произнес: - Волнуешься?
        - Нет.
        - Врешь.
        Девушка несколько секунд молчала, после чего кивнула.
        - Зачем?
        - Что зачем?
        - Зачем ты попросила о этой встрече перед свадьбой? Хотела убедиться, что я не урод?
        - Нет, - сглотнула ком в горле Эри. - Просто... это...
        - Не хочешь свадьбы? Или уже влюблена в кого-то?
        - Это неправильно, - тихо ответила девушка. - Так не должно было быть... Мы ведь даже не знаем друг друга.
        - Готов поспорить на что угодно - твои родители тоже о друг друге до свадьбы ничего не знали, - хмыкнул Нобу. - У дворян так получается часто. Свадьба для нас инструмент.
        - Да, но...
        - Разве твои родители не счастливы?
        - Думаю, что да.
        - Тогда в чем проблема? - пожал плечами парень.
        - Я не знаю, - краснея, произнесла собеседница. - Просто это неправильно.
        Нобу пригубил кофе и откинулся на спинку стула. Он несколько секунд рассматривал девушку, после чего начал рассказывать:
        - Так сложилось, что моя мать - дочь прошлого главы клана. Ее выдали за тайского дворянина. Не знаю, как они это провернули, но познакомились они задолго до свадьбы и умудрились влюбиться. У меня нет точной информации, был ли этот брак спланированным, но факт остается фактом. Моя мать и отец любили друг друга. До того момента, когда прошлый глава не учудил какую-то странную историю, за которую его пришлось убить моему дяде. Так я остался без отца, а моя мать без покровителя.
        Дядя оказался тем еще лисом и как только оказался на месте главы клана, то попытался от меня избавиться. Убивать прямо не стал, но превратил жизнь в ад. Он сделал все, чтобы я наложил на себя руки. Обокрал семью, лишил права проживать в собственном доме, выгнал из квартала и подстроил все так, чтобы я превратился в грушу для битья в школе. Я был единственным дворянином в школе для простолюдинов, где меня каждый день избивали. Когда я бросил все и решил биться до последнего, все резко изменилось. Ну, а когда они узнали о моих способностях душелова, то решили заклеймить...
        Нобу не торопился особо рассказывать о статусе мастера Тадаши и все, что с ним связано. Также он умолчал о «Демонах Киото» и делах с ними, но все остальное он рассказал, не особо скрывая подробностей.
        - ... А сейчас я занимаюсь тем, что разрабатываю роботов для курьерских служб, - пожал плечами парень. - Ну, а ты?
        - Что я?
        - Что ты можешь про себя рассказать?
        - Эри Хирокава, шестнадцать лет... - произнесла девушка и вдруг умолкла, понимая, что рассказывать ей особо больше нечего. - Училась дома...
        - Счастливый ребенок, - кивнул Нобу. - Понимаю. Думаю и познания об отношениях у тебя из мультиков или компьютерных игр.
        - Нет, я читала... - произнесла девушка и резко умолкла.
        - Ты в школу ходила?
        - Нет.
        - И в колледж тебя не отправляли?
        - Нет.
        Нобу вздохнул и, отхлебнув кофе, произнес:
        - Тогда все понятно. Придется работать.
        - О чем ты?
        - О тебе, - пояснил парень.
        - Я все умею! - попыталась возразить девушка.
        - Не сомневаюсь, - хмыкнул парень и, улыбнувшись, добавил: - Хотя кое-чему таких молодых девушек врятли учат.
        Эри покраснела, а Нобу от души рассмеялся.
        - Ладно, хватит! А то и гляди сейчас лопнешь!
        - Это неприлично.
        - Да и мы не на приеме, - пожал плечами парень и резко сменил тему: - Ты знаешь, почему свадьба будет тайной?
        - Нет. Я не лезу в дела клана.
        - А надо бы, - вздохнул Нобу. - Дело в том, что наша свадьба выгодна только для меня и для вашего клана. Для остальных это довольно неприятный факт.
        - Даже для твоего клана?
        - Поверь, последнее, чего хотел бы Цурай, так это свадьбы между нами.
        - Я не знала.
        - Вот это мне и не нравится. Ты не знала потому, что не интересовалась или потому, что тебя держали в клетке?
        Эри сразу помрачнела и отвела взгляд.
        - Что действительно держали в клетке?
        - Нет, но поместье «Северный Пик» иногда мне кажется настоящей тюрьмой. - произнесла девушка.
        - Вот как, - вздохнул Нобу и оглянулся. - Много тут твоих телохранителей?
        - Много.
        - А в туалет они за тобой ходят?
        - Нет, а что ты задумал?
        Нобу наклонился к ней и тихо прошептал:
        - Давай сбежим и погуляем!
        Девушка нервно сглотнула и на несколько секунд замерла.
        - Давай, это же ваш остров! Тут все ваше! Ничего не случится, а мы просто погуляем без всего этого сброда, - кивнул парень в сторону охранников.
        - Я не...
        - Если согласна - через две минуты я буду ждать тебя в женском туалете!
        Нобу поднялся и отправился в сторону мужского туалета. Девушка с плохо скрываемым волнением проводила его взглядом и постаралась унять бьющееся сердце.
        С одной стороны ей жутко хотелось просто погулять. В этом городе девушка была всего три раза, и ни разу ее не выпустили из автомобиля. Ей пришлось наблюдать из его окна. Но сейчас у нее был настоящий шанс!
        В пламя провокационного предложения парня пошла и элементарная усталость от постоянного надзора за единственной наследницей клана, и элементарная жажда протеста, которую удовлетворить было просто негде. И этого хватило для того, чтобы спустя несколько минут она поднялась на ноги и отправилась в женский туалет.
        Войдя в него, она обнаружила открытое окно и улыбающегося парня.
        - Я знал, что не ошибся в тебе, - заявил он и протянул руку. - Пойдем. Благо никому не пришло в голову устраивать слежку за окнами.

***
        Накано зашел в кабинет и поклонился отцу. Тот, до этого лишь поднявший взгляд, вскинул брови и спросил:
        - Что с тобой?
        - Учусь, - коротко пояснил парень. - Скоро осенний прием у императора.
        - Похвально, - улыбнулся Изаму. - Только ты сюда пришел не для того, чтобы продемонстрировать свои манеры.
        - Верно. У меня есть план и он на грани, - произнес парень, пройдя по кабинету и присев напротив отца. - Я хочу убить невесту Хасимото.
        Отец глубоко вздохнул и отложил документы в сторону, после чего достал артефакт в виде небольшого кубика и активировал на нем несколько рун.
        - Рассказывай.
        - Хасимото находится под жестким прессом Цураев. В клане на это закрывают глаза, но Хасимото нашел выход. Он хочет тайно провести свадебную церемонию с Эри Хирокава, наследницей Северных островов. Если он это сделает, то встанет у руля этого клана и будет полностью самостоятельным.
        - Ну и Цураи потеряют из клана довольно сильного душелова. - кивнул отец. - Чем слабее Синяя лисица, тем выгоднее нам.
        - Считаешь, что у нас не будет проблем с Северными островами, если у руля там встанет Хасимото?
        Изаму задумчиво постучал пальцами по столу, несколько секунд помолчал и поднял взгляд на сына.
        - Что у тебя есть на данный момент?
        - Все. Время, место, маршрут.
        - Ты понимаешь, что будет, если вскроется, что в этом замешан наш клан?
        - Поэтому я и пришел к тебе, - кивнул Накано. - Если бы я до конца представлял риски, то не полез бы в это или наоборот - сделал, не спрашивая.
        - Хорошо. Тогда надо сделать это чисто. Причем настолько, что даже императорские сыщики остались бы с носом. - Изаму несколько секунд раздумывал, а затем отключил артефакт и взял трубку телефона. - Сэм? У меня есть к тебе дело... Да... Нет, это не слежка. Это кое-что поинтереснее.
        **
        Глава 6 ч.1
        - Ну, и что плохого в том, что тебя переводят? - спросил Нобу, задумчиво поглядывая на столик с небольшими пиалами, в которых находился мелко нарезанный салат.
        - Как что? - возмутилась девушка. - Я столько сил положила на то, чтобы эта дыра превратилась во что-то приличное! Наш кабак считается лучшим на районе! Мне не стыдно тыкать носом этих заносчивых идиотов из «Пивной пинты»!
        - Что за «Пивная пинта»? - спросил парень и подхватил одну пиалу с салатом.
        - Место, где собираются дальнобойщики, - неохотно буркнула девушка. - Раньше было популярным заведением, где собирались все с портового района... да и с других часто там бывали.
        - Раньше?
        - Теперь все ходят к нам, - довольно заявила девушка.
        - Понятно. Значит тебе кое-что удалось, - кивнул Хасимото, ставя на свой поднос порцию тонко нарезанного мяса. - Но суть проблемы я не понимаю.
        - Они отбирают мое место! Я не хочу уходить из этого бара.
        - Ну, начнем с того, что это не совсем бар. Это большая пекарня, к которой прилепили бар и где собираются портовые забулдыги.
        - Пусть так, но это мое...
        - А продолжим мы тем, что твой талант оценили. Представь себе... супер повара, способного приготовить лучшую рыбу в мире так, что сам император глотает слюну при ее виде.
        - Причем тут повар и император?
        - При том, что ты и есть такой повар, но почему-то работаешь в школьной столовой. Скажи, это правильно?
        - Нет, но мне далеко до супер повара.
        - Так и я не император, - хмыкнул парень. - Люди увидели твой талант. Люди тебя оценили и решили перевести на такое место, где ты будешь более полезна. А ты упираешься, пытаясь остаться в той столовке.
        - Это бар.
        - Да какая разница. Я понимаю, что у тебя ощущение, что у тебя забирают детище, но ты должна понять логику хозяев этого бизнеса. Если кадр ценный - нет смысла держать его в захолустье. Этот бар много не принесет. Надо тебя отправить в заведение посерьезней, чтобы ты показала, что можешь сделать.
        - Я поняла, - кивнула девушка и подхватила тарелку с овощами. - Но все равно жалко...
        - Всегда будет жалко, - кивнул парень. - То, во что вкладываешь душу и нервы - нелегко просто так отпустить.
        Он взял свой поднос и направился к привычному столику. На них уже многие косились, словно предвкушали зрелище, а когда в столовую вошел Накано, то поднялся легкий гул.
        Нобу это конечно заметил, но что-либо делать не стал. Сегодня был ход за противником и нарушать традицию он не собирался.
        Накано пришлось ждать довольно долго. Тот ходил вдоль столов и придирчиво выбирал каждое блюдо. Под конец, когда Нобу уже съел половину, он все же собрал свой обед, не забыв прихватить пиалу с салатом.
        Усевшись напротив Нобу, по традиции молча принялся есть. Закидывая в рот кусочки тушеных овощей в пряном соусе, он поглядывал на Хасимото, но тот тоже спокойно ел, не отвлекаясь на противника.
        Единственной, кому не лез кусок в горло, была Суоку. Девушка напряженно посматривала на обоих. Она ожидала, что они как минимум снова устроят драку, но никто из них это не делал.
        - Ты есть сегодня собираешься? - спросил Нобу девушку, когда допил до конца чай.
        - Что?... Да... - растерянно ответила девушка.
        - Я тебя ждать не буду, - произнес парень и поднялся на ноги. Затем он взглянул на Накано и добавил: - Жаль. Я думал ответ будет достойным.
        - Достойные ответы на обед не носят, - произнес Кураизу, продолжая жевать овощи. - Но ты хороший пес. Быстро учишь команды.
        Хасимото хмыкнул и развернувшись отправился в сторону выхода. Стоило ему покинуть столовую - он достал телефон. Отыскав номер для связи со стариком Кумо, он быстро набрал сообщение: «Всех в боевую готовность. Включай режим „паранойя“ и сидите тихо, пока не дам отбой.»

***
        - Ну? Что случилось? - спросил старик, разглядывая появившегося перед ним Нобу.
        - Кураизу, - неохотно произнес парень, спрятав маску в пространстве. - Этот Накано начинает доставлять проблемы.
        - У нас нет дел с Темной водой, да и делить нам толком нечего.
        Нобу глубоко вздохнул и произнес:
        - Недавно по просьбе Цурая я ввязался в конфликт с этим кланом.
        - Цурай просто попросил?
        - Нет. У нас был договор. Моя свобода действий в обмен на его просьбу. Итог - у меня серьезный конфликт с Накано Кураизу. И чем дальше, тем глубже наша ссора. Пусть она шла по определенным правилам, но сегодня он должен был ответить на мой прошлый шаг.
        - И?
        - Он не ответил так, как мы это делали обычно.
        - Может решил отступить?
        - Нет. Такие как он не отступают. Это значит, что он что-то готовит. Я не знаю как и где, но он что-то готовит.
        - Откуда такая уверенность?
        - Это не совсем Накано. Если быть точным - это совсем не Накано. Пока не знаю каким образом, но в теле этого парня находится душа солдата. Хорошо обученного, жестокого, беспринципного и опытного солдата, прошедшего не один бой.
        - Откуда...
        - Не спрашивай. Просто знай. Это не подросток. Это матерый убийца, которому нечего терять. - Нобу потер виски и глядя на старика добавил: - Будь предельно осторожен. Я не знаю, что ему известно относительно Демонов Киото, но надо ожидать самого худшего. Я уверен, что наш конфликт вышел за пределы столовой колледжа.
        - Не вижу причин это делать. - Покачал головой старичок. - Но спорить не стану.
        - Хорошо, - кивнул Нобу. - Что с этим русским инженером?
        - За последнее время ты редко у нас появлялся, - проворчал старичок. - Этот русский долго кочевряжился и выбивал себе преференции. Я не стал тебя дергать и взял ответственность на себя.
        - Что он попросил?
        - Часть акций «Робосорюсон». Он хочет получать процент от продажи боевых роботов. Ну, и как обычно: гарантии жизни и свободы.
        - На счет этого мы уже вроде как договорились?
        - Не только для себя. К нему нарисовался еще один перебежчик.
        - Мы одного едва смогли укрыть, - вздохнул Нобу. - И если он думает, что те безмозглые болваны, которых он сделал - предмет торга, то он слишком много на себя берет.
        - Он выложил козырь, - произнес старик и активировал экран проектора.
        На экране было изображение интерфейса бойца. Он бежал на максимальной скорости через полигон. Перепрыгивал препятствия и передвигался всеми возможными способами. Кувырки, приставные шаги, перебежки и все это с оружием в руках. В кадр несколько раз попало еще несколько роботов уже совершенно другой конструкции.
        Вот робот подходит к рубежу и слышится вполне человеческий голос:
        - Я первый! Вижу цель! Открываю огонь!
        Оператор открывает огонь и спустя полсекунды рядом раздаются выстрелы и в мишень, помимо пуль стрелка попадают еще с десяток. Еще выстрел и еще десяток попаданий, мишень превращается в решето. Запись заканчивается, а старик начинает рассказывать:
        - Во-первых, он вытащил из тайника чертежи боевых русских роботов. Причем это та серия, которую русские забраковали именно по той причине, что ты назвал. Простой ЭМИ-источник перекроет связь оператора с роботом и весь взвод встанет. Он решил эту проблему, но идею завернули окончательно. Никто не взял его на испытания.
        - Подробности?
        - По-факту - взводный - это человек. Он одет в боевой легкий доспех. Его взвод - это болванчики, которые выполняют приказы. Логика приказов и тактики боя написана его знакомым, которого он нам предлагает вытащить из России.
        - Сколько роботов во взводе?
        - До пятидесяти штук.
        - Как он обошел ЭМИ излучение?
        - Приказы от взводного передаются ко всем роботам несколькими путями. Первый - шифрованный радиосигнал. Если он не проходит, то в ход идет система передачи импульса лазером. Ну, а если и эта возможность перекрыта, то в ход идет звук и вибрация. Датчики на все это есть у каждого робота.
        - Информация будет передаваться очень медленно.
        - Да, но доли секунды в бою с людьми не так критичны.
        - Если это душеловы, то критичны, - покачал головой парень. - Серьезный мастер может и за долю секунды их превратить в металлолом.
        - Согласен, но давай говорить откровенно. Робот против мастера не самое лучшее оружие.
        - Можно поспорить, но в чем-то ты прав. В нынешних реалиях, аналогу мощи подготовленного душелова нет.
        - Рад, что ты это понимаешь, - кивнул старик. - Если рассматривать роботов как замену пехоте и обычным солдатам, то это серьезно расширяет возможности даже небольшого клана.
        - Хорошо, - кивнул Нобу. - Соглашайся на условия этого инженера, только процент акций дай ему крохотный, чтобы у него не было соблазна пытаться вмешиваться в дела компании. Это все?
        - Не совсем. На нас вышел человек императора с очень интересным предложением.
        - Он официально обратился? - удивленно спросил Нобу.
        - Как же, дождешься от дворян официального обращения к якудза. - фыркнул бывший старейшина семьи Кумо. - Он обратился как частное лицо, но мы его знаем как облупленного. Этот тип работает на императора.
        - Что он хотел?
        - Предложил поиграть в пиратов. - С улыбкой произнес старик. - По сути он предлагает перекрыть часть морских путей и как следует пощипать этих уродцев. Про полную морскую блокаду разговора не идет, но насколько я понял, они хотят как следует припугнуть их.
        - Северные острова?
        - Я тоже думаю, что они там нашли следы китайских ручонок, - кивнул Хиро. - Что думаешь по этому поводу?
        - Думаю, что это будет отличный способ проверить роботов. - задумчиво произнес Хасимото. - Значит так. Поговори с этим человеком и скажи, что мы согласны, но все будем делать сами и по-своему. Если нам потребуется помощь, мы ее попросим и это будут не людские ресурсы. Все, кто будет в этом участвовать, должны быть нашими проверенными людьми.
        - Не хочешь светить роботов?
        - Засветим - потеряем компании. Причем и «Робосорюсон», и «Робоаксессори». Подобные производства должны быть всегда под контролем правителя страны. Слишком опасная вещь.
        - Тоже верно, - кивнул старичок. - Но из этого следует, что наше производство боевых роботов рано или поздно отберут.
        - Не отберут. Мы сами его отдадим, как только провернем одно дело.
        - Что ты задумал?
        - Небольшую войнушку, - произнес парень. - Но это позже. Пока надо обкатать взводную систему на море. Да, Виктора предупреди. Надо подготовить абордажный взвод. Роботы должны уметь плавать.
        - Хорошо...
        - И вот еще что. Подумай о том, куда мы будем девать товар и корабли. Ты ведь понимаешь, что живых мы оставлять не будем? Свидетели - это последнее, что нам нужно.
        - Это понятно, - кивнул старик. - Но мне бы не хотелось пускать ко дну пригодные для плаванья суда.
        - А если мы их оставим в Японии, то у китайцев будут к нам вопросы.
        - Тогда мы их продадим.
        - Делай с ними что хочешь, но не продавай все в одну сторону. Старайся избавляться поштучно, чтобы на нас потом не повесили эти набеги.
        - Набеги в любом случае повесят на Японию. Я думаю, имеет смысл взять эти акции на себя, как на преступную организацию. Так мы поднимем свой авторитет и отведем подозрения от страны. Мы даже суда сможем продавать обратно их же владельцам. Из вежливости.
        - Ты еще им же их груз продай, - фыркнул Нобу.
        - Если они предложат хорошую цену, то почему бы и нет? - хитро улыбнулся Хиро.
        - Раньше ты выглядел более благоразумным, - покачал головой парень. - Но это лучше обсуди с человеком от императора. Он в международной политике понимает больше нас.

***
        Суоку еще раз одернула свое платье и потянула ручку двери.
        - Добро пожаловать, - раздался старческий голос.
        - Здравствуйте, - уважительно поклонилась девушка. - Меня зовут Суоку Хирано. Меня направили к вам управляющей.
        Старушка, стоявшая за прилавком подслеповато сощурилась и спросила:
        - Я просила прислать кого-нибудь, кто поможет мне справиться с нашим семейным магазином, - проскрипела старушка и принялась искать свои очки. - Но не слишком ли ты молода?
        - У меня богатый опыт, - растерянно произнесла девушка. - И я доказала свои навыки делом.
        Старушка все же нашла очки и надев их, оглядела девушку.
        - Не знаю, кто отвечает за это у Демонов Киото, но это уже слишком, - проворчала старушка. - Прислать подростка? Неслыханно!
        В это время из подсобного помещения показался молодой парень.
        - Бабушка? Что опять случилось?
        - Демоны Киото прислали молодуху! - возмущенно заявила она.
        - Что? - не сразу понял парень, но взглянув на смущенную девушку представился.
        - Здравствуйте! Я Судзи Харикава, а это моя бабушка. Язима Харикава. Вас прислали... - тут он умолк, не став лишний раз произносить название преступной группировки.
        - Да. Меня зовут Суоку Хирано.
        - Ты действительно довольно молодая.
        - Я занималась «Обеденной пристанью» последние несколько месяцев. Мне удалось многое...
        - Да, я слышал про это заведение. Про него сейчас многие говорят, - кивнул парень. - Ты была там управляющим?
        - Да.
        - А почему тебя оттуда убрали?
        - Это не мое решение и до конца мотивы мне не известны. Меня просто перевели.
        - Понятно, - кивнул парень. - Бабушка, у нас не так много времени, да и выбирать особо не приходится.
        - Эти Якудза на это и рассчитывали! - недовольно заявила старушка.
        - Бабуль, - устало произнес мужчина. - Давай хотя бы шанс ей дадим. Терять все равно уже нечего.
        Старушка недовольно пожевала губами, а затем молча удалилась в дверь, ведущую вглубь здания.
        - Отлично, - выдохнул парень. - Суоку? Так?
        - Да.
        - Будем считать, что мы тебя принимаем.
        - Вы немного не поняли ситуацию. Меня назначают... другие люди. Платят мне тоже они. Я не наемный работник, если вы это имели в виду.
        - Пусть будет так. Половина заведения принадлежит... им. Я коротко введу тебя в курс дела, а дальше ты уже сама. На днях у моей бабушки будет операция и мне нужно отвезти в больницу, чтобы у нее взяли анализы. А заведением некому заниматься, от слова совсем.
        - А как же...
        - Все родственники преуспели в других областях и этот старый магазинчик никому не нужен, - покачал головой Судзи. - Тем более, он убыточен. У меня хоть и есть небольшая ай-ти фирма, но тянуть на себе этот магазин...
        - Я все понимаю, - кивнула девушка, косясь на скудный ассортимент ручных сладких булочек, стоявших на витрине.
        - Наверху две спальни. Одна принадлежит бабушке. Там я прошу ничего не трогать. Вторая комната была рабочим кабинетом дедушки. Мне сказали, что тебе понадобится место для работы с возможностью сна. Можешь располагаться там.
        - Спасибо. А можно...
        - Судзи!!! - раздался крик из глубины дома. - Ты сам меня торопил! Я готова! О чем ты там болтаешь?!!
        - БЕГУ!!!
        Парень вздохнул и развел руками.
        - Прости. Я полгода уговаривал ее на эту операцию. Надо бежать, пока она не передумала из вредности. Кухня там. Все необходимое там есть. Думаю, разберешься...
        Парень вложил в ее руки ключи и умчался вслед за бабушкой, оставив девушку в полном недоумении.
        - И как тут работать? - удивленно произнесла Суоку и огляделась.
        Небольшое окно с надписью «Сладкий Буй», единственный прилавок, деревянные стены и скрипучий пол. Ни столиков, ни украшений... Однако, самое главное девушку поджидало на кухне. Уровень кухни девушка смогла охарактеризовать одной фразой: «Лет сто назад так же готовили».
        Древние во всех смыслах котелки и миски еще можно было стерпеть, но вот печку, которую надо было топить дровами, девушка рассматривала как что-то страшное и непонятное.
        - И как они тут пекли? - спросила она пустоту, заглядывая в топочную дырку. - Это же безумие какое-то...
        Суоку достала телефон и набрала оставленный Нобу номер.
        - Слушаю, - раздался старческий голос из трубки.
        - Это Суоку, - растерявшись произнесла девушка. - Суоку Хирано, которая...
        - Я знаю кто ты. Что случилось? Ты отказываешься от работы?
        - Нет! - Тут же спохватилась девушка. - Просто мне нужна помощь.
        - Какая?
        - Мне нужна посуда и духовка... Желательно побольше.
        - Эта старая карга разрешила тебе похозяйничать?
        - Нет. Ее нет. Внук ее увез на операцию.
        - Хо-о-о! Тебе повезло! Лови момент! Если не успеешь до ее возвращения - она быстрее костьми ляжет, чем разрешит тебе что-либо менять.
        - Вот поэтому мне и нужен духовой шкаф. Сегодня. И посуда.
        - Будет. Через пару часов приедут наши люди и все привезут. Подготовь помещение.
        - Хорошо! - кивнула девушка и закончила вызов.
        Закончив с осмотром кухни девушка нашла фартук и несколько белых тряпок. Переодевшись, она замотала тряпками волосы и закрыла лицо.
        - Так! Для начала выкинем отсюда весь хлам!

***
        Нобу взглянул в зеркало и задумчиво поинтересовался:
        - По-моему оно смотрится на мне как мешок. Так и должно быть?
        - Так и должно быть, - кивнул Шима. - Я помню, насколько это неудобно, но это традиция.
        - Черт, это кимоно натирает мне шею.
        - Мне натирало в другом месте, - усмехнулся отец невесты.
        - Ладно. - Вздохнул парень и еще раз поправил воротник. - Думаю кортеж скоро должен подъехать.
        Парень постоянно чертыхаясь и морщась от неудобного костюма вышел на улицу. Там, уже собралась свадебная процессия, состоящая из несколько специально подготовленных музыкантов, одетых в оранжевые одежды и главного распорядителя.
        - Ты просил скрыть в тайне свадьбу до императорского приема, - раздался сзади голос Шима. - Поэтому мы решили обойтись без свидетелей. Хотя я против твоего решения скрыть свадьбу от матери.
        - Я сам с ней объяснюсь, - произнес Нобу. - Секретность важнее традиций. Вы же не идиот и сами прекрасно понимаете, что произойдет, если информация утечет?
        - Нас быстрее всех перебьют, чем позволят провести эту свадьбу.
        - Нас и после могут убить, но с большими потерями, - кивнул Хасимото. - Гораздо большими.
        - В том-то и дело, - кивнул Шима. - Что те, кому очень надо - могут и после свадьбы устроить покушение.
        - Кровью умоются, - хмыкнул Нобу.
        В этот момент ворота начали двигаться. За ними показались постройки пары гостиниц и короткая улица, упирающаяся в еще один отель. Сама дорога резко уходила в сторону, прячась за еще одним зданием. Вот из-за поворота показалась черная бронированная иномарка с наследницей клана.
        - Ну, вот, - вздохнул парень. - Недолго мне осталось.
        За первой машиной выехала вторая и третья, но не успела первая приблизиться к воротам, как раздался взрыв.
        БАБАХ!
        Машины взлетели на воздух в один момент. Сначала их подкинуло и объяло пламенем, а затем раздалось еще несколько взрывов уже внутри автомобиля, окончательно похоронив надежду собравшихся на появление Эри Хирокава.
        - Эри... - дрогнувшим голосом произнес отец. -ЭРИ!
        Хасимото в это время быстро оглядел место взрыва и поднял взгляд на здание, где виднелась фигура в серой форме и вязаной маске, с вырезанными глазами.
        Парень не отводил от нее взгляда, не обращая внимания на метнувшегося к остаткам бронированных лимузинов отца, на засуетившихся охранников и крики управляющего горячих источников, который поднимал на уши всю систему охраны.
        После целой минуты гляделок, незнакомец поднял руку, демонстративно поцеловал средний палец и показал ему оскорбительный жест. Несмотря на то, что до него было не меньше двухсот метров, Нобу без труда душой чувствовал кто стоит на той крыше.
        С крыши здания на него смотрел Накано Кураизу.

***
        Абаз оглянулся на вошедшего бойца.
        - Все готово. Оружие на месте. Кортеж будет через несколько минут.
        - Время, - кивнул парень и подхватил маску, которую напялил на голову. - Рация?
        Вошедший мужчина протянул ему небольшую портативную рацию с пристегнутым шифровальным модулем сигнала.
        - Это первый. Слушайте меня внимательно! Еще раз проверили все карманы. Ни одного намека на личности. Ни одного предмета, указывающего на клан.
        Пока он поднимался по коридору на крышу, из рации то и дело раздавались отчеты других групп.
        - Седьмой и пятый проверили.
        - Шестой и четвертый проверил.
        - Восьмой и десятый...
        - Расклад такой - начал выдавать приказы Абаз, как только оказался на крыше здания. - Ждем пока откроются ворота, церемония уже собрана. Как только приедет невеста они начнут сразу. Мы выступаем как только откроются ворота. Она должна умереть на их глазах. Огонь по второй и третьей машине только после моего выстрела. Всем понятно?
        - Шестой и восьмой принял.
        - Пятый и седьмой...
        Пока отчитывались группы наемников, которых Накано кое-как нашел на филиппинах, парень повернулся к старшему.
        - Это точно пробьет бронированный автомобиль? - указал парень на приготовленные ручные гранатометы русского производства.
        - Это пробивает американские танки, - хмыкнул руководитель. - Бронированное авто точно пробьет.
        Абаз взял непривычную трубу в руки и еще раз оглядел. С виду все было непривычно и мало походило на оружие, которое ему удавалось держать в руках. Несмотря на пространные объяснения предводителя филиппинского отряда, уверенность в предложенном варианте была только за счет российского производства.
        - Посмотрим на что способны эти «Сосиски», - с усмешкой произнес парень и выглянул с крыши. Вдалеке показался кортеж из трех автомобилей, как и передала информатор. Однако стоило опытному солдату взглянуть на них, как внутри засвербило так, что Абаз резко спрятался и начал загнанно оглядываться.
        - Что? - спросил Эйдан, главарь наемников.
        - Не знаю, - растерянно произнес Абаз. - Что-то не так.
        Он еще раз выглянул и постарался оглядеться, чтобы поймать источник беспокойства, но ничего кроме самих автомобилей он обнаружить не смог.
        - Всем отставить атаку, - произнес Абаз, нажав на тангенту рации. - Собрать оружие и уходить по третьему варианту.
        - Что происходит? - спросил его нанятый наемник.
        - Не знаю, но что-то не так, - отмахнулся парень и повернулся к наемнику. - Контракт закрыт! Уносите отсюда ноги!
        Эйдан нехотя покосился на оставленный гранатомет.
        - Чего пялишься? забирай его и уходи отсюда!
        Повторять филиппинцу было не нужно. Он подхватил оружие, магазины к автоматам и махнув своему помощнику отправился вниз. Через секунду Абаз услышал команды на филиппинском.
        БАБАХ!
        Взрыв был настолько неожиданным, что опытный солдат бросился на пол и прижал руками голову. За ним последовало еще несколько более мелких. До мозга дошло, что этот взрыв где-то неподалеку, но не имеет отношения к зданию, где он находился.
        Парень тут же вскочил и обнаружил перевернутые, объятые огнем автомобили и замер.
        - Ах ты сучий потрох, - произнес Абаз на русском, как только понял, что русские «сосиски» такого сотворить не могли. - Я твою маму наоборот...
        Быстро переведя взгляд во двор, ворота которого были раскрыты, он обнаружил в нем суету охраны и активацию духовных техник. Но во всем этом хаосе была неподвижная точка, одетая в белоснежное кимоно.
        Мысли о том, что это сделано неспроста и его просто подставили, пронеслись ураганом. Рука дернулась к резервному телефону. На нем был всего один номер, на который он должен был позвонить, если что-то пойдет не так.
        ТРА-ТА-ТА-ТАХ!
        Выстрелы автоматов резанули по сознанию и Абаз понял - филиппинцы не ушли, но, слава деньгам уплаченных авансом, они не стали поднимать руки и открыли огонь.
        Опытный солдат не отрывал взгляда от своего противника, а мысли неслись вскачь. Наемники уже не уйдут. Если заметили одних, то остальных быстро вычислят. Если открыли пальбу, то и с другими церемониться не будут. Чем меньше их выживет, тем лучше. Желательно, чтобы никто не выжил. Сейчас надо позаботиться о своей шкуре, но сначала...
        - Алло! У меня проблемы. Мы засветились. Они уходят по третьему пути. Необходима зачистка. Первая и вторая группа ведут бой.
        - Принял. Продержишься десять минут?
        Абаз открыл было рот и замер от поразившей мысли.
        «Ты сучий выродок знал! Ты все знал! И все тут подстроил, чтобы я засветился, чтобы я подставил свой клан, а ты содрал три шкуры! Я твою мать быстрее насажу, чем в твою игру играть буду!»
        - Отставить. - произнес Накано. - Зачистка по третьему пути. Меня не искать. Выбираюсь сам.
        - Принял.
        Парень отключил вызов, после чего поднял руку и поднес ко рту средний палец, демонстративно его поцеловав. После этого он вытянул руку с оттопыренным пальцем в сторону замершего наблюдателя и усмехнулся.
        - Не возьмешь, сука!

***
        Цурай отложил газету и довольно потянулся.
        - Это был хороший размен, - произнес он и с довольной миной поднялся.
        Лениво, словно сытый кот, он подошел к бару и достал оттуда бутылку виски.
        - Ты понимаешь, что дает нам эта ситуация?
        - То, что мы столкнулись там нос к носу с наемниками, означает, что помимо нас это пытался сделать кто-то другой. И есть все основания полагать, что это были люди «Темной воды».
        - Без разницы, что мы там можем полагать, - покачал головой глава Синей лисицы. - Мне нужны улики, указывающие на Темную воду. Мне нужен повод для войны.
        - Но этих улик недостаточно для подобных обвинений... - растерянно произнес собеседник.
        - Так сделай их! Мне плевать на правду, даже если эти наемники были наняты самим Нобу! Мне нужна причина для объявления войны! Мы уже несколько раз хорошенько прищемили их! Такой шанс выпадает раз в поколение! Мы закончим эту войну и победа будет за нами!
        Цурай уже достал лед из специального морозильника в баре и налил в стакан напиток.
        - Пока никто ни в чем не разобрался, мы должны вывернуть ситуацию и использовать ее по максимуму. - Глава клана пригубил алкоголь и продолжил. - Установка такая - «Темная вода» окончательно обнаглели и попытались убить невесту моего племянника. Улики есть и этого достаточно, чтобы объявить войну. Этого хватит, чтобы нам не мешали.
        - Навряд ли кто-то нам станет помогать, но император скорее всего решит не вмешиваться, - задумчиво произнес советник. - Только вот времени у нас будет мало.
        - Если все провернуть правильно, то мы успеем, - довольно кивнул Цурай. - Да... удачно. Сразу трех зайцев одной бомбой, не затягивай с уликами. Послезавтра прием у императора. Я хочу, чтобы эти улики были готовы. Более удобный случай будет нескоро.
        - Три.
        - Что?
        - Бомбы было три.

***
        - Мне страшно, - тихо произнесла Эри, сглотнув ком в горле.
        - Брось. Все обошлось. - ответил Нобу и положил руку на кисть девушки. - Все самое страшное позади.
        - Тебе легко говорить. Это не тебя собирались взорвать в автомобиле.
        - Но тебя то там не было, - хмыкнул парень. - Все было спланировано, а сейчас наша свадьба свершившийся факт. Больше тебя убивать смысла нет. Я официально отрекся от фамилии Хасимото. Теперь я Нобу Хирокава.
        Девушка умолкла, не став спорить, но спустя несколько секунд недовольно произнесла:
        - Отцу можно было и сказать.
        - Тогда бы ему пришлось играть роль убитого горем отца, а актер из него откровенно паршивый. Тем более, что он на тяжелых обезболивающих.
        - А если бы он умер?
        - Его смерть не прошла бы зря, - ответил Нобу. - Но спутала бы все наши карты. Рад, что он достаточно крепкий.
        - Твой цинизм иногда пугает, - осторожно произнесла девушка.
        - Меня тоже, - кивнул парень. - Но это сейчас не главное. Сейчас главное заставить провернуть все, что мы задумали.
        Девушка вздохнула и кивнула.
        - Иногда мне кажется, что ты не человек. Слишком точные и удачные у тебя планы.
        - Я сам себя иногда боюсь, - усмехнулся парень. - Но я что-то не помню, чтобы после свадьбы ночью ты сильно меня боялась.
        - Это другое. Ты теперь мой муж, но...
        - Потерпи. Как только закончится прием, мы поедем к твоему отцу и я расскажу тебе и ему все свои тайны.
        - У тебя их много?
        - Не особо, но они достаточно серьезные.
        Девушка, привыкшая к парню за несколько ночей «темного общения», задумчиво кивнула.
        - В любом случае, ты мой муж. Даже если за тобой кровавые реки - я всегда буду на твоей стороне.
        Нобу взглянул на девушку немного удивленно, но затем усмехнулся и ответил:
        - Пафосные речи - это точно не твое.
        Машина, тем временем, подъехала к воротам императорского малого дворца.
        - Приехали. Ты готова?
        - Да! - решительно заявила девушка и поправила платье. - Как я выгляжу?
        - Отлично, - кивнул парень и, как только открылась дверь, покинул автомобиль.
        Дождавшись, когда девушка придвинется к его двери подал ей руку и помог ей встать.
        - Ты отлично держишься, - попытался приободрить ее Нобу.
        - Все гости уже тут, - недовольно произнесла девушка, мельком глянув на отъезжающий авто. - Это неуважительно по отношению к хозяевам приема.
        - Поверь мне, хозяин оценит наше представление, - ответил парень.
        Они прошли вместе с охраной к невысокому мужчине - хранителю малого императорского дворца.
        - Могу я узнать ваши фамилии? - произнес он и глубоко поклонился. От опытного интригана не укрылась вышивка клана на кармашке пиджака, но он все же рискнул и поинтересовался, добавив в свой вопрос аргумент: - Клану Северных островов было отправлено только одно приглашение на имя главы клана.
        - Я и есть глава клана, - произнес Нобу. - Моя фамилия Хирокава. Нобу Хирокава с супругой Эри Хирокава.
        - Прошу прощения за собственную глупость, - склонился в глубоком поклоне мужчина. - До меня очень медленно доходят новости.
        - Ничего страшного. Вы один из первых, кто это узнал. - кивнул ему новоявленный глава клана.
        После этого хранитель сдвинулся чуть в сторону и жестом пригласил молодую парочку проходить в сад, где сейчас собралась основная группа знати.
        Как только они оказались в саду, Нобу обнаружил, что в центре, у столов с закусками что-то происходит. Недолго думая, он направился туда под изумленные взгляды других дворян.
        - Слова произнесены и больше доказательств нам не нужно, - расслышал Нобу пафосное заявление Цурая.
        Когда он подошел к толпе, глава клана Синей Лисицы стоял с протянутой рукой, в которой находилась папка с документами. Перед ним с каменным выражением лица стоял Хитоши Кураизу. За спиной главы семьи виднелся его брат и его сын Накано Кураизу.
        - Безумство и вздор, - без тени эмоций произнес глава Темной воды. - Прежде чем кидаться такими заявлениями и трясти тут бумагой, не помешало бы подкрепить обвинениями хоть какими-то фактами.
        - Здесь хватает фактов, чтобы перестать вам что-либо доказывать, - произнес Цурай отпустил документы, упавшие на пол, перед Хитоши. - Больше слов не будет. Клан Синей лисицы...
        - Не имеет никакого ко мне отношения, - громко произнес Нобу, почувствовав, как девушка сжала его локоть от страха.
        Цурай, сбитый с мысли сначала лениво мазнул взглядом по говорившему, но затем не моргая уставился на Нобу, одетого в костюм со знаком Северных островов. Девушка, державшая его за руку заставила главу древнего клана приоткрыть рот.
        Сцена была на загляденье и младший брат императора, готовившийся огласить правила войны, согласно традиции, оценил выражение не только Цурая, но и Хитоши. Обе мины были достойны друг друга и особа царских кровей откровенно наслаждалась зрелищем.
        - Что ты тут делаешь? - сумел взять себя первым в руки Цурай.
        - Пришел выразить почтение правящей династии нашей страны от имени моего клана. - С непроницаемой маской ответил парень.
        Взгляд главы Синей лисицы сполз на нашивку и его лицо приобрело сероватый оттенок, что свидетельствовало о стальных нервах и попытке скрыть свой гнев.
        А вот глава Темной воды откровенно наслаждался ситуацией. После ошеломления, он быстро сориентировался и переиначил ситуацию.
        - А теперь у меня вопросы к вам, - произнес он, переводя взгляд на Цурая. - На каком основании вы порочите честь моего клана, обвиняя в том, чего не было?
        Перепалка перешла в следующую стадию, но Нобу она совершенно не волновала. Он поймал мрачный взгляд убийцы, наблюдавшего за ним из-за спины старших родственников. Накано словно зверь в засаде, не отрывал взгляда от девушки и самого парня, прокручивая в голове одну и ту же мысль: «Это была ловушка!». Мысль эта подтверждалась еще и тем, что информатор исчезла. Ни ее родных, ни близких Накано так же не нашел.
        За этими мыслями, он не сразу понял, что делает новоявленный глава Северных островов. Тот подошел к банкетному столу, подхватил небольшую пиалу и протянул ее Абазу.
        - Кушай салатик, - с издевкой произнес противник. - Салатик - это полезно!

***
        Глава 6 ч.2
        Рейдон положил в рот кусочек рыбы и кивнул своим мыслям. В этот раз повар, работающий и готовящий для его семьи, превзошел себя. Если с утра император думал о том, что знает, как умеет готовить его повар, то сейчас был приятно удивлен.
        - Говори, - произнес он, отложив палочки в сторону.
        Перед императором сидел негр, одетый в обычный смокинг.
        - Синяя лисица, - произнес Кафу. - Мы перетряхнули все наши связи и проверили все улики. Это их рук дело.
        Император взял в руки чашку и, отхлебнув чая, кивнул.
        - Подробнее.
        - Цурай решили сесть на несколько стульев одновременно. О ситуации с Хасимото в их клане я уже докладывал. Сейчас же Синяя лисица рисковала остаться без сильного душелова. Это было бы терпимо, ведь он вставал во главе пусть и слабого, но клана. Однако помощи или союзничества от Хасимото после всего, что он натерпелся, ожидать не стоило. В общем, они решили пойти на радикальное решение.
        - А о мирном решении вопроса они не задумались? - уточнил Рейдон.
        - Даже если Цурай захотел это, мирно они бы не разошлись. Ему нечего предложить Хасимото.
        - Так уж и нечего?
        - У него нет ничего, чтобы заменить возможность Нобу стать у руля клана и стать полностью самостоятельным. Я думаю, что это можно было бы сделать, отдав ему место главы клана, но на такое уже не пойдет сам Цурай.
        - Темная вода. Она действительно причастна к этому покушению?
        - И да, и нет. Вы дали право использовать любые средства в расследовании. Я привлек «заклинателей времени». Нам удалось восстановить хронологию событий.
        - В следующий раз, когда решишь обратиться к их услугам - предупреди меня, - ледяным тоном произнес император, прекрасно понимая, что эта немногочисленная каста душеловов никогда не берет денег, но оставляет за собой взять плату делом. И о том, что им взбредет в голову - не знает никто. - Что удалось выяснить?
        - Покушение на невесту планировали и те, и другие. Цурай специально готовил покушение и задолго до события заминировал больше шестнадцати автомобилей Северных островов. Для подстраховки он держал летучий отряд, который должен был вмешаться, если что-то пойдет не так. Бомбы сработали как надо, но летучий отряд нос к носу столкнулся с неизвестными наемниками. Завязался бой.
        - Наемники Темной воды?
        - Да. Это были филиппинцы, нанятые вслепую. Мы пока не знаем почему они не выстрелили, но от тех, кого удалось взять живьем, мы узнали, что они должны были стрелять по машинам. Цели покушения они не знали, но оружие у них серьезное. Там были русские ручные гранатометы.
        - Я так понимаю, что доказательства на приеме были не беспочвенны?
        - Около половины было подтасовано так, чтобы вся вина оказалась на клане Темной воды. По моему личному разумению, в случившемся виноваты и те, и другие.
        - Неоднозначная ситуация, - произнес Рейдон, снова припав к чашке с чаем. - Слишком неоднозначная.
        - Насколько я могу судить, Цураи искали повод для войны с Темной водой.
        - Раз искали, то пусть получают, - кивнул император. - Я подготовлю указ с правилами войны.
        - Вы дадите им волю?
        - Нет. Я загоню их гнев в узкие рамки. Если пострадает мирное население, непричастное к их вражде - я сдеру три шкуры с обоих, за каждого невинно пострадавшего. Никаких союзников и никакой помощи извне. Только Синяя лисица и Темная вода. - произнес Рейдон.
        - А как же клан Северных островов? - уточнил Кафу. - Они в этой ситуации пострадавшие.
        - Для них я приготовлю особые условия участия, - хмыкнул император. - Эти два воющих кота пожалеют, что устроили свару без моего разрешения.

***
        Цурай взглянул на осколки бутылки, лежавшие у стены. Пятно от содержимого растеклось огромной противной кляксой на стене.
        В этот раз глава клана Синяя лисица был не просто зол. Он был в бешенстве. План, выстроенный и вышколенный до последнего нюанса, казался идеальным.
        Все шаги сделаны, все предусмотрено и выполнено без единой помарки. Удержать сильного душелова в клане, отняв возможность его покинуть. Свалить убийство невесты на заклятых врагов и получить возможность начать войну. Войну на своих условиях, имея за спиной сильных союзников и расположение общества. Даже если вычеркнуть эти факторы, сил клана должно было хватить на успешное ведение боевых действий. Однако сейчас многие начали посматривать в их сторону с настороженностью.
        - Чертов Хасимото, - произнес он, скрипнув зубами и сжав стакан с виски до хруста костяшек.
        Ситуация осложнялась еще и тем, что Нобу, перед тем как устроить свою свадьбу, подсуетился и продал все свои активы и права на компанию своей матери, которая уже через несколько часов после свадьбы подписала договор о продаже Нобу всего его имущества за символическую плату. Да, у налоговой скорее всего будут вопросы, но все всё понимают. Хасимото обвел всех вокруг пальца, ушел из клана и прихватил с собой лакомый кусок бизнеса клана.
        - Господин, - послышался голос секретаря из-за двери. - Депеша от императора.
        Цурай перевел взгляд на дверь и неохотно буркнул.
        - Неси...
        Предчувствие подсказывало, что ничего хорошего в этом письме нет, но игнорировать его глава клана тоже не мог. Взяв письмо в руки, Цурай быстро вскрыл защитную печать и уставился в текст письма.
        Прочитав, каждую его строчку он замер на несколько секунд. После чего принялся перечитывать еще раз, а после снова впал в ступор.
        - Господин?
        - Не зря. Мы все делали не зря. Не знаю, что у него на уме, но мы свое возьмем! - растерянно произнес глава клана и резко подобрался. Он потер лицо ладонями, взглянул на секретаря и рыкнул: - Кофе! Крепкий! Срочно!
        Помощник умчался, а хозяин кабинета схватился за трубку.
        - Здравствуй, Фума, - произнес он, обращаясь к кому-то на другой стороне провода. - Я знаю, что обещал тебе. Все в силе.... Что?... Нет. Клан Темной воды объявил нам войну... Да. У меня императорская депеша с правилами войны... Нет. Это не шутка. Собирай всех.
        Он тут же закончил вызов и поднялся. Алкоголь отпускать его не собирался, поэтому ему пришлось схватиться за стол, чтобы не упасть.
        - Господин? - в кабинет вошел секретарь. - Ваш кофе...
        Цурай схватил чашку и залпом опрокинул в себя.
        - Собирай клан по тревоге.
        - Всех?
        - Всех. У нас война.

***
        Шимо Хирокава был сильным мужчиной. Сильным во всех планах. Во-первых, он был сильным физически. Природа наградила его высоким ростом, несмотря на то, что японцы всегда отличались низкорослостью.
        Во-вторых, он был очень сильным душеловом и его дух - белоснежный пушистый зверек, не раз доказывал всем, что Северные острова еще рано списывать со счетов.
        Ну и в-третьих - глава клана был силен духом. Он был силен настолько, что не прогнулся, не стал пресмыкаться и до последнего не хотел предавать предков, традиции и мироустой, который клан создавал не одну сотню лет.
        Пусть то, что произошло сотню лет назад и порицалось всеми, от мала до велика. Шимо никогда не позволял себе сомневаться в том, что предки поступили правильно. Иногда попытка переворота - единственный выход из западни.
        Так он считал и до того как к нему попали секретные хроники клана, которые он продолжил вести самостоятельно, как единственный мужчина в роду, так и после. И вел он их до вчерашнего дня. Сегодня держать ручку он не мог.
        Болезнь подкралась неожиданно, а последнее происшествие серьезно подкосило Шимо. Если раньше она медленно отнимала силы, заставляя больше спать и меньше двигаться, то после взрыва кортежа она легла на грудь тяжелым камнем. Кое-как проведя свадьбу, он окончательно слег.
        Да, новоявленный преемник не поставил его в известность о своем плане, но теперь он прекрасно понимал, зачем он так поступил. Разменяв покушение на несколько удачных политических ходов, он сумел только позавидовать столь отличному стечению обстоятельств. Но самое главное, это реакция императора, вызвавшего Шимо на личный разговор.
        Это был последний день, когда он еще мог ходить. Разговор с императором, первый после двадцати лет игнорирования, был довольно короткий, но Шимо получил несказанное благословение от Рейдона Рюу.
        - У императорского рода больше не будет вопросов и обид на клан Северных островов. После вашей смерти.
        И слова были словно камень с души. Тот тяжелый груз ответственности, что нес всю свою жизнь Шима, свалился с плеч. Казалось, что дело его жизни больше не потонет в пучине времени. Клан выстоит, род продолжит свою историю.
        Больше никаких бессонных ночей.
        Больше никаких унизительных прошений.
        Клан будет жить.
        Надо всего лишь умереть.
        Слова императора выдернули из него тот стержень, что не позволял сдаться. Ту силу, что несмотря на его здоровье, состояние и желания, заставляла подниматься и действовать во благо клана.
        На следующий день Шима Хирокава не смог встать с постели, окончательно растеряв все свои силы.
        - Отец? - раздался голос дочери от дверей.
        Глава клана повернул голову и обнаружил на пороге Эри и Нобу.
        - Я думал, вы придете до обеда, - произнес мужчина. - Ты обещал, что расскажешь три свои тайны.
        - Простите, - учтиво поклонился парень. - Некоторые вопросы не позволяют отложить их. Теперь ответственность за клан лежит на мне.
        - Боже, кто бы знал, как раздражают эти трубки, - проворчал Шима и почесал нос, в который были воткнуты трубки, подающие кислород. - Не испытывай мое терпение.
        Нобу жестом попросил жену войти, а после закрыл за собой дверь. Затем он достал из дипломата, прихваченного с собой три артефакта, после чего активировал один за другим.
        - В хранилище взял? - уточнил Шима.
        - Да. Увы, у меня достойных этой тайны артефактов нет.
        - Эти три - самое дорогое, что осталось у клана. - Признался мужчина. - Остальными пришлось откупаться.
        - Я знаю. Читал хронику, - кивнул Нобу.
        - Ты читал секретные хроники клана? - уточнил Шима.
        - Да. Читал, и теперь понимаю, зачем вы это делали. Это важно, чтобы знать историю клана изнутри. Не то, что видят другие, а то, что происходило внутри.
        - Тогда тебе теперь и вести эти хроники. Теперь это твой рок. И не вздумай умирать, пока не родится сын, который продолжит твое дело.
        Нобу молча кивнул и дождался, пока Шима переведет дух.
        - У меня есть три тайны. Каждая из них - маска за которую мне приходится прятаться, - начал Нобу. - Вы первый, кто узнает, кто под этими масками.
        Нобу достал из дипломата карнавальную маску демона и протянул ее главе клана.
        - Демоны Киото? Я знал ,что ты с ними связан. Уверен, что ты не последний человек у этих ребят.
        - Я их возглавляю. Я их создал и все, что они достигли - моих рук дело.
        - А вот это действительно неожиданно, - произнес Шима, повернув голову к парню. - Я в тебе не ошибся. Ты действительно можешь возродить клан.
        Нобу молча протянул руку в сторону и достал из воздуха маску мастера Тадаши. Он надел ее на лицо и молча взглянул на бывшего главу клана.
        - Вторая моя маска - мастера Тадаши.
        - Судьба всегда любила издеваться надо мной, - с вымученной улыбкой произнес мужчина. - И она решила забрать у меня жизнь, когда начинается самое интересное... Это ведь ты! Ты отрубил голову последнему Лангу...
        - Я.
        - Демон Киото, мастер Тадаши... - Шима облизнул губы. - Мне не страшно умирать. Я давно смирился, но боже... как же хочется досмотреть чем все это закончится...
        -Ты говорил про три маски, - произнесла молчавшая до этого девушка. - Какая твоя третья маска?
        - Моя третья маска, - произнес Нобу, сняв с лица знак мастера Тадаши. - Это моя кожа. Я не Нобу Хасимото. Я другой человек.
        Лицо мужчины изменилось. Он начал хмуриться, но не стал задавать вопросов.
        - Я родился под другими звездами, в другом мире. Меня зовут Каин.
        Девушка замерла, одновременно испугавшись и впав в ступор от замешательства, так как не знала как себя вести.
        - Кем ты был под звездами? - спросил уже бывший глава клана Северных островов.
        - Меня называли «Погибель народов». - произнес Нобу и, задумчиво взглянув в окно, добавил: - Мне хотелось бы сказать, что я был хорошим человеком, но лучше всего у меня получалось убивать. Это неприятно осознавать, но я стал убийцей.

***
        - Здравствуй, старик, - произнес Нобу, появившись в кабинете бывшего старейшины семьи Кумо. - Я к тебе с двумя новостями.
        Старик поднял взгляд от записей с отчетами и недовольно проворчал:
        - Ты хотя бы постучался. Я понимаю, что у тебя лицо довольное благодаря счастливой супружеской жизни, но...
        - Прости, - усмехнулся парень и протянул Хиро письмо с печатью императора. - Это первая новость.
        Старик взял протянутое письмо и быстро пробежал его глазами.
        - Не совсем понимаю, причем тут Демоны Киото, - буркнул он, поправляя очки.
        - Это наш шанс урвать отличный кусок пирога, - ответил парень. - По сути, у нас индульгенция на любое оружие и вмешательство в разборки Темной воды и Синей лисицы.
        - Это у клана Северных островов, а не у нас, - поправил его Хиро.
        - Я и есть клан Северных островов. Не забыл?
        - И что ты хочешь?
        - Я хочу, чтобы наш русский инженер взял яйца в руки и сжал их так, чтобы через неделю у нас было не менее пяти сотен боевых единиц. - заявил Нобу. - Мне без разницы как, без разницы каким образом, но это нам нужно. У клана есть завод на севере, у нас есть производство Робоакссесори. Если потребуется еще что-то - пусть берет и требует. Не успеем - пропустим огромный куш.
        - Этот куш не по нашу душу, - возразил старичок. - Да и за армию роботов нам будет столько вопросов...
        - Это не имеет значения. Победителей не судят, а первое, что я сделаю после нашей победы - предложу все технологии и опытные образцы императорскому роду.
        - Хочешь откупиться?
        - Да. Причем откупиться по-крупному. Так, чтобы мне позволили несколько шалостей.
        - Что ты задумал?
        - Об этом еще рано. Пока нужно выиграть эту битву. - Отмахнулся парень. - Поверь мне, это самое важное на данный момент.
        - Я тебя понял. - Старик вздохнул и, постучав пальцами по столу, продолжил: - Помнишь свою протеже?
        - Суоку?
        - Не знаю, где ты ее откопал, но у девочки талант, - произнес старик. - Она за месяц закрыла половину долгов и вывела в прибыль то заведение, которое я ей выделил.
        - Ага. Маленький гений, - хмыкнул Нобу. - Что она придумала?
        - Пара удачных акций и розыгрышей в сети. Реклама и радужные сэндвичи.
        - Какие сэндвичи?
        - Радужные. Она придумала какой-то хитрый джем. После нагревания он становится тягучим. Ты кусаешь два куска хлеба, между которыми уложен джем и он тянется. Но суть в том, что он семи цветов, как зубная паста в тюбике.
        - Чушь, - фыркнул Нобу.
        - Люди подумали так же. И пришли попробовать. У ее заведения очередь была на три квартала. Мне пришлось сдергивать поваров с наших булочек, чтобы накормить этой чушью такую толпу народу.
        - Неожиданный ход, - нахмурился парень. - Но к чему ты затеял этот разговор?
        - Я хочу привлечь ее к нашим делам. Несмотря на все успехи, у нас нет ни одного человека, способного вытащить провальные направления.
        - Хочешь сделать ее управляющей борделем?
        - Нет. Я хочу показать ей всю нашу систему. У нас очень много узких мест, и мне нужен взгляд со стороны.
        - Старик, ты решил взять себе помощницу? - удивленно произнес Нобу.
        - А где я по твоему возьму другого человека, понимающего в том, что происходит? - недовольно произнес старичок. - Боевики всегда себе на уме. Их надо держать на коротком поводке, а не показывать им подноготную организации. Люди из черного бизнеса - то еще отребье. Они преданы, но мыслить масштабно не умеют и все их интересы заканчиваются на уровне нескольких десятков тысяч долларов. Такие будут делать, что им скажут и вылизывать ноги. Не спорю, для своих должностей они годятся. А вот управлять всем этим - нет.
        - Она принадлежит клану, - напомнил Нобу. - Синей лисице. А это значит...
        - Ты тоже принадлежал. И ничего. Теперь не Хасимото, а Хирокава.
        Нобу почесал голову и развел руками.
        - Я не против твоей затеи, но прежде чем впутывать ее в это, не мешало бы спросить о ее планах, - заметил парень и с усмешкой добавил: - Все же это живой человек, даже если она девушка. Да и отречение от клана - штука крайне... неоднозначная.

***
        Янь был на грани. Он был одним из тех капитанов, про которых русские говорят «Старая гвардия». Но в заднице он оказался не потому, что натворил делов или крупно задолжал. На грани он был, потому, что его возраст уже подошел. Последнюю комиссию он проходил со скрипом и пришлось дважды дать на лапу, чтобы его все же пропустили. Его время пришло, и он четко понимал - следующий медосмотр его точно завернет.
        - Чертова бессонница, - проворчал он и повернулся на другой бок.
        Полежав еще несколько минут, он уже почувствовал, как подкрадывается сон, но в этот момент в каюту застучали.
        - Господин капитан! Господин капитан! - послышался голос первого помощника.
        Капитан закряхтел, поднимаясь с постели, и принялся в потемках шарить ногами тапочки. После того как он их обнаружил, надел и прошаркал к двери.
        Открыв дверь и устало протерев глаза, он взглянул на первого помощника.
        - Ну, и?
        - Господин Янь, там что-то не то на эхолоте, - смущаясь, произнес молодой парень.
        - Ты не умеешь читать эхолот, Чжао? - раздраженно произнес капитан.
        - Умею, но тут особый случай. Такого раньше никогда не было. Там рябь по всему эхолоту и ничего не видно.
        - До берега больше пятисот километров. В этой области ни рифов, ни островов. Можешь смело влепить по эхолоту кулаком и высказать ему все, что о нем думаешь ты, я, и твоя мамаша, - проворчал старик.
        - Да, господин капитан, но там еще и туман.
        - Что тебя в нем смущает?
        - То, что дж-пи-эс тоже сломался.
        Старик недовольно посмотрел на первого помощника. Поразмыслив несколько секунд, он молча развернулся и принялся одеваться.
        - Сколько уже так?
        - Около двух часов. Я сначала подумал, что просто туман. Затем отключился эхолот, а после и навигация умерла.
        Янь вздохнул и, накинув теплый китель, отправился вслед за помощником.
        - Последние координаты сохранил?
        - Да, даже на бумаге записал на всякий случай.
        Они вместе прошли на мостик, и капитан быстро оглядел все системы навигации корабля. Как бы ему не хотелось, но ни одна из них не работала. Тогда его взгляд перешел на центральное окно.
        За ним был очень густой туман. Он то клубился, то отступал, обнажая часть палубы, заставленной контейнерами. А порой налегал так сильно, что казалось он давит на стекло, пытаясь проникнуть внутрь.
        - Дерьмовый туман, - произнес капитан и оглянулся на помощника. - Чжао. Бери рацию и подавай сигнал бедствия. Если слухи верны, то это не простой туман.
        - Демоны? - со страхом произнес помощник.
        - Не думаю, что настоящим демонам есть дело до нашего груза, - ответил капитан и подошел к центральной консоли. Он встал на колени и просунул руку под нее, в тайник, где он прятал оружие. - И подай тихую тревогу по кораблю. Всем надо забраться в цитадель.
        - Есть, капитан! - помощник метнулся к пульту и нажал несколько кнопок, после чего схватил в руки тангенту рации. - Мейдей! Внимание! Мейдей! Мейдей! Всем, кто меня слышит...
        Пока Чжао пытался докричаться до кого-нибудь в эфире, капитан зарядил пистолет и хмуро взглянул в передние окна. За ними начал расступаться туман, открывая вид на палубу. Первое, что он увидел, был контейнер, на крыше которого стояла темная фигура.
        Понимая, что никто из команды на колонну контейнеров не полезет, Янь поднял пистолет, направив его на невнятную тень. Еще секунда и туман еще отступает, обнажая саму тень. Перед ним стоит человек, одетый в металлический доспех. На лице у него церемониальная демоническая Японская маска.
        Капитан поднял пистолет и навел его на незнакомца, но тут туман, словно специально, резко отступил назад. Перед Янем проступил еще десяток фигур, и все они держали в руках оружие - русские старые автоматы. И все они были наведены на него.
        - Чжао, - медленно опуская оружие, произнес капитан. - Слышишь?
        - Слышу, капитан, - тихо ответил первый помощник, также рассматривая незнакомцев.
        - На счет три бежим в цитадель! Раз... два... ТРИ!
        Они, не сговариваясь, рванули к лестнице. Их несло, словно на крыльях, они пролетели ступеньки, промчались по коридору и снова по лестнице, но уже наверх. За спиной грохотали ноги преследователей, и это подгоняло лучше всякого допинга.
        Вход в цитадель уже совсем рядом, капитан и первый помощник вваливаются в помещение, но вместо остальных членов экипажа перед ними стоит человек в механическом доспехе. В руках у него автомат, а за ним двое таких же бойцов.
        - Оружие бросить! Лечь лицом в пол!
        Взглянув в дуло русского автомата, Янь сглотнул и медленно поднял руки. После этого он нагнулся и аккуратно положил пистолет.
        - Молодец. быстро понял, что к чему...
        Незнакомец сделал шаг к капитану и резко, без замаха, влепил ему прикладом в висок. Мир тут же померк, а сам капитан свалился без чувств.

***
        Суоку осторожно взглянула на широкоплечего мужчину, который сидел рядом с ней. Несмотря на то, что сама девушка серьезной фигурой никогда не была, обращались с ней на удивление вежливо.
        - Вы мне не скажете, куда мы едем?
        - Нет, - коротко ответил незнакомец, не собираясь продолжать разговор.
        - А позвонить я могу?
        - Можете, но не советую это делать, пока не состоится разговор.
        - Какой разговор?
        - Узнаете, когда приедете, - снова постарался закрыть разговор неизвестный, явно не собираясь продолжать разговор. Взглянув на взволнованную девушку, он вздохнул и добавил: - Разговор вас ни к чему не обязывает. Вам ничего не угрожает. Мы гарантируем вашу безопасность.
        - «Вы» - это кто? - не унималась девушка.
        Мужчина подался вперед и расстегнул скрытый карман в переднем сиденье. Из него он извлек демоническую маску и протянул девушке.
        - Вот в чем дело, - кивнула Суоку.
        С этого момента ей многое стало понятно. И черный дорогущий автомобиль, и манеры ведения разговора, и взгляды покупателей, когда он сказал, что пришел за ней. Девушке пришлось оставить на кассе бабулю, которая смирилась с вмешательствами девушки. Может быть потому, что название их семейной кондитерской стало известно даже в соседних городах, а может быть потому, что после операции она не сильно то и могла что-то изменить. Элементарно не хватало сил. Пожалуй, это была единственная должность, которую она еще могла тянуть, несмотря на преклонный возраст и пошатнувшееся здоровье.
        Автомобиль остановился у ворот с большой надписью «Робосорюсон», дождался пока они откроются и вальяжно проехал на территорию фирмы. А спустя уже несколько минут молодая девушка сидела напротив старичка.
        - Удивлена, что оказалась тут?
        - Удивлена, что я оказалась в этом кабинете или удивлена, что оказалась на территории этой фирмы?
        - Удивлена ли ты, что оказалась передо мной?
        Девушка несколько секунд молчала, пытаясь понять кто перед ней, но после раздумий не стала сыпать вопросами, а сделала предположение:
        - Вы ведь какая-то большая шишка у «Демонов Киото»?
        - Самая большая шишка, - кивнул старичок.
        - В таком случае - да, удивлена.
        Старичок тоже умолк и несколько секунд рассматривал девушку. Несмотря на то, что перед подростком сидел умудренный сединами старик, имеющий почти абсолютную власть в преступном мире, собеседница не боялась. Более того, она не показывала никаких заискивающих манер. Но вместе с этим она не думала проявлять элементарного уважения.
        - Как ты думаешь, зачем ты тут? - произнес Хиро и взял в руки чашку с чаем. - Для чего мы тебя сюда привезли?
        - Я с вами спать не буду! - безапелляционно заявила девушка.
        Бывший старейшина семьи Кумо поперхнулся чаем и закашлялся от такого заявления.
        - Я не настолько молод, чтобы ради такого возиться с подчиненной чужого клана, - произнес он, когда откашлялся. - Но даже если бы женщины были моим насущным вопросом, то в нашей власти все бордели города. Любая женщина из этих заведений, от элитных красоток до простушек из портового района. Любая. Зачем мне ты?
        Несмотря на то, что слова старика прозвучали обидно, девушка думала совсем о другом. В ее голове было несколько вариантов, но самым вероятным ей показался тот, в котором участвует ее связь с Нобу.
        - Ладно. Будем говорить откровенно - ты молодец. Твоя работа действительно впечатляет, - не стал городить тайн Хиро. - Не знаю, что ты у себя там считала в бухгалтерии, но твоя работа в нашей портовой забегаловке впечатлила.
        - И что же в ней впечатляющего?
        - То, что ты смогла сделать ее прибыльной, - хмыкнул старичок. - Хочешь верь, хочешь не верь, но эта забегаловка со дня ее основания никогда не приносила денег. Ни-ког-да. До того момента, пока в ней не появилась ты.
        - Этого не может быть, - фыркнула Суоку. - Заведению уже много лет. Зачем кому-то держать убыточную точку.
        - А ты сама подумай. Что можно сделать с этим заведением?
        Девушка нахмурилась и не стала торопиться с ответом, а старик продолжал приводить факты.
        - Ты не дурочка и должна знать, что порядки, которые были там до тебя, заведены очень давно. Старое здание, старое оборудование, старая мебель, да в нем даже ремонт был лет десять назад. Обслуживала эта забегаловка только портовых мужиков, готовых за дешевую выпивку глаз вилкой выколоть. Ты прекрасно видела, что творилось в этой забегаловке и прекрасно знаешь, что в нее никто и никогда не вкладывал денег. Если только совсем крохи, чтобы было что налить местным алкашам.
        - Допустим, я это давно поняла. Еще на второй неделе.
        - Тогда зачем мы поддерживаем жизнь в лошади, которую давно пора пристрелить? - с улыбкой спросил старичок и отхлебнул чаю.
        - Вы проводите через эту забегаловку какие-то свои делишки?
        - Если бы эти делишки касались самой забегаловки, то ты бы их давно уже заметила. И часть из них, между прочим, ты знаешь, но воспринимаешь их как должное.
        - Булки, - тут же заявила девушка.
        - Верно. Булки это часть нашей большой работы. Сможешь угадать, зачем нам это?
        Девушка задумчиво уставилась на старичка и принялась рассуждать вслух:
        - Если это напрямую не связано с той забегаловкой, то дело тут в том, что не находится в том здании. Что не находится в здании? Документы. Отчеты и бухгалтерию я ни разу не сдала. Мне ее просто некому было сдавать. Я передала ее Нобу, но тот отмахнулся от нее, хотя я честно вела все доходы и расходы. Если дело все же в них, то возможно, все дело в документах, - девушка прищурилась, закусила нижнюю губу и спустя несколько секунд произнесла: - Деньги. Вы отмываете деньги. Вам плевать на доход, потому, что вы завышаете его. Делаете это специально, чтобы отмыть деньги...
        Закончив мысль, она на секунду испугалась, но вид довольного старика ее немного успокоил.
        - Все верно, - кивнул он. - Твой ум достаточно проницателен, хотя некоторые суждения притянуты за уши.
        - Вы так и не сказали, зачем меня пригласили.
        - Знаешь, в чем самая большая проблема у любой мафии, любой страны и любого толка на земле? - спросил старичок и, не дожидаясь ответа, продолжил: - Кадры. Любой мафиози, положа руку на сердце, подтвердит мои слова - самое сложное в нелегальном бизнесе - кадры. Удержать человека от предательства или банального бегства очень трудно. Тем более, что в наших кругах «особо щепетильных» никогда не было. Неоткуда им было взяться. Из наших рядов частенько уходят к кланам, оставляя нас с пустыми должностями и бездарными заместителями, которые далеко не всегда могут перенять от специалиста хоть что-то.
        Старичок снова отхлебнул чаю и кивнул на полную чашку рядом с девушкой.
        - Попробуй.
        - Спасибо, - кивнула девушка и, после того как сделала глоток, спросила: - А не проще ли им больше платить?
        - Не все можно купить, - вздохнул Хиро. - Некоторые готовы получать меньше денег, но жить в стабильности, под защитой сильного клана, а некоторых очень просто запугать. Ведь даже слабый клан дает больше стабильности и защищенности, чем можем дать мы. Мы ведь по сути...
        - Никто с серым бюджетом, - кивнула девушка, подхватывая мысль старика. - Какой толк от денег, если любое их применение в крупных размерах тут же привлечет внимание кланов и императорских налоговиков.
        - Я рад, что не ошибся в тебе, - произнес старичок. - А теперь представь, что у нас в планах несколько крупных проектов, куча «грязных» денег, а мне уже далеко за семьдесят. Понимаешь мою проблему?
        - Не совсем. - задумчиво произнесла девушка.
        - Ты меня расстроила. Я думал ты сообразительнее.
        - Если вы намекаете на свою старость, то вы сами сказали «нас». Вы не один, а это значит, что принять дела у вас будет кому.
        - «Мы» - это я, как главный административный ресурс и глава всей группировки «Демоны Киото». Глава - неплохой администратор, да и ума ему не занимать, но у него и помимо Демонов Киото" хватает дел.
        - То есть, вы не главный?
        - Нет.
        - А кто глава?
        - Узнаешь, если согласишься мне помогать, - пожал плечами старик. - Ну, так что?
        - Мне надо подумать, - задумчиво произнесла девушка. - Не каждый день подобное предлагают.
        - Да. Согласен. Но пока ты еще не решилась - я хочу чтобы ты несколько дней поработала в одном из наших борделей... - видя, как расширяются глаза девушки, он тут же поднял руку и предупредил: - Не в роли проститутки. Меня интересует твоя работа в роли управляющего. Я хочу, чтобы ты выявила все узкие места.
        - Боюсь, я не тот специалист, который понимает в «узких» местах, - недовольно проворчала девушка.
        - Прекрати ерничать. Это твоя последняя проверка. Мы сумели внедрить несколько шпионок в наши лучшие бордели и выяснили, что там воруют. Потом мы проверили все остальные и снова пришли к тому, что воруют везде. У нас нет сил и возможности контролировать все и вся. Мне нужно решить проблему с воровством.
        Суоку недоверчиво взглянула на старика и спросила:
        - Насколько большой объем воровства?
        - Больше половины прибыли.
        Она задумчиво уставилась на стол и хотела было что-то сказать, но потом покачала головой.
        - Нет. Это с наскока не решить. Мне нужно посмотреть как работают ваши заведения.
        - Принцип более-менее везде одинаковый, но «практику» я тебе предоставлю. - улыбнулся Хиро. - Рад, что ты согласилась.
        - Я еще ничего не решила! - заявила девушка.
        - А я и не говорю, что решила. Я по поводу борделей, - лукаво взглянул на нее старичок. - Ведь это уникальный опыт. Где ты еще такой получишь?
        Суоку вздохнула, но понимая, что старик нашел чем ее заинтересовать, решила урвать свой кусок пирога.
        - Моя зарплата никуда не годится! Ее нужно удвоить! - рубанула она.
        - Без проблем, - пожал плечами старичок.
        - Я имела в виду утроить, - поправилась девушка, понимая, что продешевила.
        - Да, это вполне приемлемо, - согласился Хиро. - Кстати! Вот этого верзилу зовут Ямамото. Теперь он твой личный охранник и водитель. Свободных машин у нас достаточно. Можешь выбрать какую-нибудь из моих... - старик нахмурился и, отхлебнув уже остывшего чая, добавил: - Хорошо, если бы ты переехала куда-нибудь под наше крыло. У нас есть пара приличных гостиниц.
        - Нет! - тут же отрезала девушка. - Я еще ничего не решила, а если меня заподозрят в связях с вами, то проблем потом не оберешься.
        - Зря - вздохнул старичок. - Принуждать не буду, но зря.

***
        - Ты не слышишь, что я говорю, - с горечью произнесла женщина. - Я устала говорить одно и то же.
        - Я работаю по двенадцать часов, - сквозь зубы произнес сидевший перед ней мужчина. - Я вкалываю так, что уже забыл когда высыпался! Я имею право, придя домой, отдыхать!
        Дома уже шел на спад скандал. Несмотря на то, что в этой стране было не принято показывать эмоций, на кухне было несколько разбитых тарелок.
        Неизвестно, чем бы закончилась домашняя ссора, если бы не Рим. Ему пришлось приложить немало усилий, чтобы стереть черные руны гнева с супругов.
        Но самая большая опасность находилась не на кухне. Цель очередной темной твари находилась в комнате, где находился мальчишка лет семи.
        Он сидел на кровати, забившись в угол, и с перепуганными глазами смотрел на дверь, из-за которой слышался скандал. Для обычного человека это был просто перепуганный мальчишка, но для Рима, стоявшего в углу комнаты на изготовку, все было далеко не так просто.
        В середине комнатушки, под низким потолком находился черный сгусток, который постепенно разрастался. Это был центр сбора эмоций страха и неподдельного ужаса ребенка. А вот тварь, которая собирала этим самые эмоции, сидела под потолком, с красными от злости глазами, смотря на инквизитора.
        - УБИРАЙСЯ, - прошипела она. - ЭТО МОЕ! УБИРАЙСЯ!
        - Не уйду, - произнес Рим, обнажая меч. - Не уйду и не прощу!
        Шаг, короткий взмах и тонкая нить, связывающая сгусток тьмы с тварью, обрывается. Та тут же устремляется к нему, но инквизитор готов к бою. Он отсекает от бесформенного балахона несколько лоскутов и достает свой пистолет.
        Однако, тварь успевает схватить отрубленный сгусток и мгновенно его поглощает. Два выстрела проходят сквозь противника, не оставляя следов. Тварь бросается к Риму и несмотря на всю подготовку и выставленный меч, отталкивает его назад, выбрасывая из помещения.
        Инквизитор, вылетевший спиной с третьего этажа, поначалу хотел уцепиться хотя бы за стену, но, заметив что тварь сбежала, не стал ничего предпринимать.
        На земле ему не пришлось приходить в себя из-за бесплотной сути, поэтому он встал и уставился на провода, по которым тварь улепетывала вдаль.
        - Опять ушла? - послышался знакомый голос.
        - Опять, - кивнул Рим. - Почему ее не взяли мои выстрелы?
        - Потому что она не простая темная тварь, а твоя сила не имеет склонности. - Ответил ему тот самый человек, некогда назвавшийся «Пожирателем». - Я тебе давно говорил - используй сущности.
        - Это поселит в меня тьму, как в тебя. Так? - спросил Рим, глядя в темные провалы незнакомца.
        Несмотря на то, что он его многому научил и рассказал, недоверие к тьме так и не исчезло.
        - Так. Я тоже долго не хотел к этому приходить, но однажды от меня зависело больше сотни жизней, - ответил учитель. - Тот момент для меня расставил все на свои места, и я понял главную истину.
        - Какую?
        - Не важно, что я буду использовать: тьму, силу, яд... что угодно. Главное - зачем я это буду делать. Если для спасения людей мне предстоит стать темной тварью - я ей стану. Подумай над этой истиной.
        - Я подумаю, - кивнул инквизитор.
        - Надеюсь, никому не придется умереть, чтобы ты сделал свой выбор, - кивнул учитель.
        - Ты знаешь тех, кто стал темной тварью?
        - Не совсем тварью, но тьмы они глотнули сполна, - кивнул Пожиратель. - Есть один, кто отказался жить по законам духов и стал защищать людей. Он достиг немалых успехов, пока его не заперли в темницу.
        - За что? Он же людей спасал.
        - За то же, что делаем мы. Он убивал темных тварей и поглощал их сущность. Он стал достаточно силен, чтобы не бояться обычных, сильных духов.
        - Погоди, но это же...
        - Это реальность. Духи готовы смотреть, как людей жрут темные твари, лишь бы мы не набирали столько силы, чтобы сравняться с ними в могуществе. Они вообще крайне озабочены своей монополией на силу.
        Рим несколько секунд раздумывал, после чего спросил:
        - Как звали того человека?
        - Его звали Ульрих. Когда-то он был мастером Тадаши и служил духам. До того момента, как его заставили убить семью. Я тебе про него рассказывал.
        - Я помню, - кивнул Рим. - А освободить его есть возможность?
        - Есть. Над этим работают люди.
        - Что за люди?
        - Пойдем. Я познакомлю тебя с ними...

***
        Глава 7 ч.1
        Нобу поднял листок и углубился в чтение.
        - Это было верхом наглости, даже по нашим меркам, - произнес сидевший в кресле старик. Он довольно улыбался и с удовольствием прихлебывал чай. - Конечно, кое-где команда пыталась оказывать сопротивление. Я отдал приказ не церемониться.
        - Много перебили?
        - Нет. Всего пара случаев, когда пришлось устранять, - покачал головой Хиро.
        - Что с товаром и судами?
        - Я вышел на Пекинскую Триаду. Мне удалось узнать кому принадлежал груз и корабли.
        - И?
        - Они согласились выкупить корабли. Насчет грузов долго торговались. От тех, что были застрахованы они отказались. Остальную часть все же решили выкупить.
        - Хорошо. Главное, от кораблей избавились. Удалось выяснить про ответный ход? Возможно, они уже готовят ловушку.
        - Было бы странно, если бы не готовили, - фыркнул старичок. - Мы уже натолкнулись на их приманку.
        Нобу оторвал взгляд от бумаг и взглянул на собеседника.
        - Что-то серьезное?
        - Они засунули взвод солдат с тяжелыми боевыми установками в торговое судно и заставили курсировать в водах, где мы работаем. - Произнес старик. - Наши ребята долго наблюдали за этими клоунами.
        - Что в итоге решили?
        - Взяли штурмом, - кивнул старик.
        - Потери?
        - Две боевые единицы. Эти идиоты решили, что мы обычные пираты. Палили по нашим роботам, совершенно не понимая, что происходит.
        - Надо бы послание им отправить, - задумчиво произнес Нобу. - И расширить зону нашей работы.
        - На счет послания я уже кое-что предпринял, - признался старик. - Уговор был на блокаду морского торгового флота по-максимуму. Я взвесил все «за» и «против», в итоге мы кое-что устроили. Тем более, нам предложили помощь.
        - Кто?
        - Тайцы, - с усмешкой произнес старик. - На нас вышел один умник. Он решил создать торгово-транспортную компанию. Ему нужны корабли, а денег немного.
        - Деньги предложил?
        - Нет. Этот умник увидел наше узкое место и предложил его закрыть, в обмен на три корабля.
        - Узкое место?
        - Да. С захватом кораблей проблем не было. Охраны толком нет. Тем более, что десантных групп у нас уже пять. А вот с моряками, способными управлять этими кораблями - проблемы. Мы перетянули всех, кого могли. Сам понимаешь, язык за зубами держат не все. Особо болтливых мы не брали. Помнишь буксир, который возил тебя на остров Хатидзё? Нам пришлось привлечь даже этого старика.
        - Тайцы дали людей для транспорта судов?
        - Да. Это позволило развернуться по полной, - кивнул старик. - Когда я поговорил с главой безопасников этого умника, то он мне предложил еще один вариант.
        - Мне не нравится вмешательство третьей стороны, - честно признался Нобу. - Это пахнет политикой, а мы тут делаем деньги.
        - Это изначально пахло политикой, - покачал головой старик. - Они предложили двенадцать легких крейсеров с допотопными торпедными аппаратами. Это больше похоже на обычные катера, но все же. Наши корабли базирования встанут на севере Восточно-Китайского моря. Оттуда мелкими катерами мы будем делать рейды на северное побережье и топить все суда. А своими абордажными группами мы будем захватывать все с восточного побережья. Морская торговля Китая встанет колом.
        - От корейцев что-то слышно?
        - Пару раз мы их брали на абордаж, - честно признался Хиро. - Но после выяснения отпускали с извинениями. На нас вышли люди посла здесь, в Японии. Пришлось извиняться.
        - Если вы будете отпускать корейские суда, то у китайцев будут вопросы к нашему императору.
        - Да, поэтому мы договорились ,что в Желтом и Восточно-китайском море до конца операции они не плавают.
        - Согласились просто так? - уточнил Нобу.
        - Нет. Мы компенсируем их затраты частью товаров, - сморщился старик. - Я как мог спихнул им неликвид. Часть товаров, от которых отказались китайцы. У нас это тоже будет трудно продать.
        Нобу вздохнул и потер виски.
        - Это оказалось не так просто, как казалось.
        - Я тоже предполагал, что все не так просто как кажется. - кивнул старик.
        - Так, - встряхнул головой парень. - Выйди на этого негра. Как его?
        - Кафу.
        - Выйди на этого Кафу. Уточни насчет катеров и торпед. Если дадут добро, то мы развернемся по полной. Привлекай всех - тайцев, корейцев, даже китайских мафиози. Главное, чтобы они согласились надеть маски Демонов Киото. Как только мы затянем удавку на китайской шее - выйдем на официальный Китай и потребуем выкуп за снятие блокады.
        - Нас размажут, - задумчиво произнес старик и отпил из чашки. - Они выведут весь военный флот и отправят нас на дно.
        - Некого будет размазывать. Спрячемся. Весь флот, даже с избытком, мы можем спрятать у клана Северных островов. Как только их флот уйдет - мы появимся и снова заблокируем все, что можно.
        - Тогда они начнут водить конвои. Будут собирать несколько кораблей и сопровождать одним военным.
        - И это можно будет считать победой, - кивнул Нобу. - Конвой - это деньги. Вся суть морского транспорта в том, что он на порядок дешевле наземного. Если он станет дорогим, то морские торговые компании Китая загнутся.
        Старик молчал несколько секунд, после чего произнес:
        - Император решил нашими руками подвинуть китайцев с рынка торговли?
        - А ты думаешь, тайцы просто так нарисовались? - хмыкнул парень. - Я не удивлюсь, если корейцы тоже подпишутся. У Китая довольно крупный кусок в этом бизнесе. Это не ответный политический шаг Японии. Это передел сфер влияния.
        Старик пожевал губами и, поставив чашку спросил:
        - А нам за это не прилетит?
        - Прилетит конечно. Думаю, после того как мы это провернем, император выступит с официальным порицанием. Даже посадит кого-нибудь, показательно назначив пожизненный срок.
        - Это не очень вяжется с нашей стратегией, - задумчиво произнес старик.
        - Мне тоже это не очень нравится, - кивнул Нобу. - Я попробую вывернуть ситуацию в другое русло, но для этого нам надо хорошо себя показать в этой войне.
        - Ты все же решил влезть в эти разборки?
        - Слишком большой куш. Если мы сможем все провернуть, то и разговор с императором будет совершенно другим. Как у нас дела с роботами?
        - Все сложно, - вздохнул Хиро. - Этот русский говорит, что пять сотен это невозможно. Элементарно не хватает материалов.
        - Скинь мне список того, чего не хватает, - задумчиво произнес Нобу. - Скажи, что эта война будет триумфом его роботов. Если все пройдет успешно и он сможет доказать эффективность его идей, то его прикрывать будут уже не Демоны Киото, а император Японии.
        - Это уже совершенно другой уровень, - кивнул Хиро.
        - Так, - парень отложил в сторону документы. - Доходы от этой операции уже радуют, а если у нас выгорит и мы перекроем все морские пути... Ладно. Все - наврядли. Но процентов восемьдесят - должны. В любом случае, это серьезные деньги, даже по общемировым меркам.
        - Как бы нам не подавиться от такого куска.
        - Поэтому будет хорошей идеей привлечь тайцев и корейцев. Главное, чтобы это было под эгидой нашей группировки.
        - Согласен, - вздохнул старик.
        - Так. Что-то еще осталось? - спросил Нобу.
        - Суоку, - произнес старик. - Она согласилась с нами сотрудничать.
        - Она согласилась покинуть клан?
        - Нет, пока только сотрудничать, - покачал головой Хиро. - Я хочу дать ей в управление один бордель.
        - Бордель? - удивленно произнес парень. - Не думаю, что это лучшая должность для подростка... Но... я бы с удовольствием поглядел, как она там наводит свои порядки.

***
        - Нет, - не отрывая взгляда от папки с документами произнес Хитоши. - У нас нет на это сил. Ты читал правила войны от императора?
        - Нет, но я слышал... - начал было Абаз.
        - Неделя. Неделя и одно поле боя. Не больше, не меньше. Никаких сил, помимо того, что мы успеем разместить на этом острове. Я не дам ни одного человека на твою задумку.
        - Вы хотя бы на секунду задумайтесь над тем, что происходит! - недовольно рыкнул Абаз. - Бывший член Синей Лисицы скупает редкие процессоры и комплектующие! Прибавьте к этому то, что у него в собственности завод комплектующих для автоматических линий, а также то, что он сотрудничает с Якудза!
        - И? Он принадлежит клану Северные острова. Больше его с кланом Синей Лисицы ничего не связывает. НАм не нужна вражда с Северными островами, хотя бы до конца этой войны.
        - Он может выдвинуть свои силы вместе с...
        - Не может. Это слова императора. Это локальный конфликт между двумя кланами. Силы должны быть только наши. И вопрос о нашем вмешательстве в дела Хасимото закрыт.
        Накано раздраженно сморщился и после небольшой паузы спросил:
        - Могу я попытаться узнать, что он задумал, самостоятельно?
        - Можешь, но во время боевых действий каждый человек будет на счету, - выразительно взглянув на парня произнес глава клана Темной воды.
        - Я буду.
        - Учти. В этой войне мы идем на критические риски. В ход пойдет все.
        Абаз поднялся и поклонился.
        - Разрешите идти?
        - Не заигрывайся с Хасим... с Хирокавой. Он уже один раз переиграл тебя.
        - Я буду осторожен, - кивнул парень и покинул кабинет.
        - И еще кое-что, - произнес Хирокава. - Сейчас идет большой передел бизнеса в наших морях. Якудза... Эти Демоны Киото устроили настоящий террор в Восточно-китайском и Желтом морях. Необходимо урвать свой кусок, пока остальные не очнулись.
        - Что от меня требуется?
        - Надо «уговорить» их продать нам парочку судов, ну и товаров, которые они перевозили, было бы неплохо отхватить.
        - Понял, - кивнул Накано.
        - Хорошо. Ступай.

***
        Суоку снова ела молча.
        По уже сложившейся традиции, которая девушку совершенно не устраивала, обедали они втроем. Перед Нобу как всегда сидел Накано. Хирокава уплетал нежный стейк с гарниром из зеленой фасоли, а его оппонент сел за стол с тремя видами салата.
        У девушки кусок в горло не лез от напряжения царящего за столом, но и просто уйти она не могла. Потерпев, пока Накано закончит и молча покинет их стол, она устало вздохнула и спросила:
        - Вы когда-нибудь перестанете это делать?
        - Ты про что? - спросил Нобу, доедая свой обед. - Если ты про ненависть - скорее всего нет. Это уже не исправить.
        - Боже, - вздохнула девушка. - Откуда в вас столько ненависти?
        - Это не я начал, - пожал плечами парень. - Ты сейчас куда? На работу?
        - Да, - вздохнула девушка.
        - Я слышал, что тебе снова сменили место работы? - первый раз за день улыбнулся Нобу.
        - И что ты еще слышал? - напряглась лучший управляющий Якудза.
        - Что тебя снова перевели, - примиряюще поднял руки он. - Я в подробности не лезу.
        - Ладно, - с прищуром оглядев его девушка поднялась на ноги. - Ты как знаешь, а мне пора.
        Суоку подхватила сумку и отправилась на общую парковку, где ее уже поджидал небольшой неприметный автомобиль.
        - Вот видишь! - довольно произнесла девушка встретившему ее телохранителю. - Ямомото, ты можешь, когда захочешь!
        Встретивший ее верзила, битых два часа доказывавший необходимость бронированного автомобиля, хмыкнул и открыл дверь девушке. Та уселась на переднее сиденье.
        - Вот это я называю практичный автомобиль! Я рада, что ты согласился взять такую машину, а не эти черные гробины. Боже они были как проклятье совершенной безвкусицы...
        Машина, тем временем, выехала с парковки колледжа и вывернула на проспект.
        - Вы говорили о конспирации, - напомнил ей телохранитель.
        - Да, это тоже важно, а неприметный маленький автомобиль не вызовет вопросов...
        Тут девушка заметила, что они повернули к какому-то зданию.
        - Ямамото? Куда мы едем? - хмурясь спросила девушка.
        - На парковку, - спокойно объяснил водитель и быстро оказался на втором этаже и припарковал автомобиль.
        - Что мы здесь делаем? - с плохо скрываемым страхом произнесла девушка. Место ей показалось ей довольно мрачным.
        - Мы заехали сюда, чтобы поменять машину, - пожал плечами телохранитель.
        Он вышел и открыл девушке дверь. Та неуверенно вышла и хотела что-то спросить, но Ямамото нажал на брелок и стоявший рядом чёрный Rolls-Royce мигнул фарами.
        - Что это? - недовольно спросила девушка.
        - Самый бронированный автомобиль, который у нас есть, - ответил мужчина. - Безопасность не обсуждается.
        - Когда я говорила «попроще», я имела в виду...
        - У меня четкий приказ - охранять вас, - оборвал ее телохранитель. - Если с вами что-то случится - я долго не проживу. У вас полная свобода в передвижении, в работе и средствах достижения результата. Единственное, что вы не можете контролировать - безопасность. Ей занимаюсь я.
        - Так, значит, - надулась девушка и недовольно взглянула на открытую дверь дорогого автомобиля. - Ладно...
        Она уселась внутрь и оглядела белоснежный салон.
        - Тут бар и шампанское есть? - капризно спросила она, как только водитель уселся на свое место и решила затеять небольшой скандал на пустом месте. - Нет? Кому нужен такой автомобиль, если в нем нет шампанского?
        - Подлокотник, госпожа Хирано, - ответил Ямамото. - Бокалы там же.
        Девушка обнаружила кнопку на подлокотнике. После нажатия массивная подушка подлокотника щелкнула и приподнялась. Внутри девушка обнаружила небольшой холодильник, в котором стояла бутылка шампанского и пара бокалов. Она вытащила бутылку и задумчиво взглянула на этикетку. Ни одного слова на японском на ней не было, но стояла дата 1890. Девушка не знала это год выпуска или просто год основания завода. Свое невежество она показывать не стала, поэтому убрала алкоголь обратно в холодильник.
        - Если вас не устраивает сорт, то скажу, чтобы поменяли, - будничным тоном произнес водитель.
        Перегородка между ним и пассажирскими местами была опущена и Суоку видела в зеркале заднего вида, что телохранитель улыбается.
        - Чай. Пусть в холодильнике лежит запас холодного чая. - недовольно ответила девушка, понимая, что Ямамото понял ее совершенную неосведомленность в вине.
        - Как скажете, госпожа Хирано, - ответил водитель.
        Дальнейшая поездка прошла в тишине. Девушка боялась еще в чем-то опозориться, а Ямомото был хорошим водителем и никогда не лез в разговоры первым.
        Остановились они недалеко от квартала «красных фонарей». Несмотря на то, что она думала про публичный дом как о заведении из этого квартала, само здание и вывеска ни о чем подобном не говорило.
        - Это здесь? - удивленно произнесла девушка, выйдя из автомобиля.
        - Да. Это заведение из разряда «не для всех». Не люксовый вариант, но достаточно презентабельное, чтобы не нуждаться в клиентах «с улицы».
        Девушка прошла внутрь в сопровождении Ямамото.
        - Могу я... - встретил их такой же здоровяк на входе, но тут же отступил, стоило телохранителю показать кольцо. Затем он скосил взгляд на Суоку и снова взглянул на телохранителя. - Чем могу помочь? Нужна свободная комната?
        - Это новый управляющий, - произнес Ямамото и на показ начал хрустеть кулаками. - ОН назначил ее.
        - Простите, госпожа, - тут же склонился в поклоне здоровяк. - Нас не поставили в известность.
        - Мне нужно увидеть кто тут работает, - произнесла Суоку обращаясь к Ямамото.
        - Слышал? - уточнил телохранитель. - Зови «Маму» и охрану.
        - Я сказала всех, - с нажимом произнесла девушка.
        - И девок всех тащи.
        - Но... клиенты...
        - Всех! - уперлась гневным взглядом в охранника девушка. - Где у вас самая большая комната?
        - Номер... номер с шестом, - растерянно произнес охранник.
        - Всех туда. Прямо сейчас. Если надо кого-то выкинуть из заведения - выкидывай. Сейчас там должны быть все.

***
        - Мы ведь оба все понимаем, - с улыбкой произнес Накано, глядя в глаза недовольному толстяку. - Мне нужна лишь информация.
        - А мне дорого мое место, - заявил тот. - Вы недооцениваете последствия, которые могут возникнуть.
        - Господин Като, мне ведь не нужно ничего серьезного. Я могу узнать это элементарно проследив грузы, - улыбнулся парень. - И ничего сверхъестественного тоже не требую. Всего лишь адрес, куда идут заказы от Северных островов. Разница ведь в том, что я потрачу на порядок больше времени. А время - это деньги.
        После слова «деньги» толстячок приободрился.
        - Время очень дорого в наше время, - закивал он и добавил: - Особенно у меня. Начальство десять шкур спускает.
        - Вот я и думаю, как бы вам помочь, - развел руками Накано.
        - Это сделать довольно просто, - закивал головой чинуша. - Вы можете перестать его тратить и покинуть мой кабинет!
        От такого поворота Накано смутился и еще раз уточнил:
        - Что простите?
        - Пошел вон, малец! - рыкнул чинуша и указал на дверь.
        Накано откинулся на спинку стула и сложил руки на груди, раздраженно рассматривая собеседника.
        - Ты плохо меня слышал?
        - Я тут задумался, - начал парень злясь на неудачную попытку подкупа. Это был уже третий человек, к которому он подходил. - С чьей головой в пакете мне надо прийти, чтобы ты сказал мне то, что я хочу услышать?
        - Ты еще угрожать мне вздумал? - покраснел Като. - Да я тебя...
        - Видишь ли, ты кое чего не понимаешь. - произнес Абаз и достал из скрытой кобуры оружие. - Это была не шутка. Я больше не намерен тратить на это времени. Его и так почти не осталось.
        Он начал наполнять потасканую беретту силой, от чего та медленно начинала светиться.
        - Я приду сюда с головой твоей жены, или дочери... Могу прихватить голову твоего брата. Кого мне принести, чтобы ты сделал то, что я прошу?
        - Только за эти слова ты ответишь перед...
        - Я-то отвечу, а голову твоей доченьке обратно никто не пришьет, к тому же, ты не дурак. Должен понимать, что убивать из-за простолюдинки меня никто не будет. - Деловым тоном произнес Накано.
        Он уставился в глаза собеседнику и четко почувствовал как тот слегка дрогнул.
        - Мне не нужно ничего, кроме информации. Куда и когда пойдет груз для Северных островов? - с нажимом произнес Кураизу и вскинул пистолет, направив его в лоб чинуше. - НУ?!!
        Като молчал секунд двадцать, а затем молча взял планшет, что-то в нем потыкал и вывел информацию по небольшому контейнеровозу.
        - Вот видите, - спокойно произнес Накано, убрав пистолет и достав телефон. - Все может быть гораздо проще. Нет смысла усложнять.
        Сделав несколько снимков планшета, он вынул из пиджака конверт с купюрами и положил на стол.
        - А полезное надо почаще совмещать с приятным. Всего хорошего, господин Като! - произнес парень и покинул кабинет.
        Чинуша тут же потянулся к стационарному телефону и принялся набирать службу внутренней безопасности. Ему оставалось нажать всего одну цифру как он замер и скосил взгляд на конверт. Несколько секунд он размышлял, после чего положил трубку и взял в руки конверт. Раскрыв его, он заглянул внутрь и пробежал пальцем по стопке новеньких купюр.
        Взгляд его снова скосился на телефон, но руки уже приятно грела взятка. На секунду поборов внутренюю жадность, чиновник закрыл конверт и протянул руку к телефону, но уже спустя несколько секунд она взяла верх. Конверт отправился в ящик стола, а трубка телефона так и осталась лежать на месте.

***
        - Волнуешься? - спросила Эрика.
        Она подошла вплотную к Нобу и, прижавшись к нему всем телом, обняла.
        - Есть немного, - кивнул парень, глядя на себя в зеркало.
        В нем уже не было подростка. Перед Нобу стоял молодой мужчина, одетый в кимоно.
        - Рода всегда поддерживали правящий клан, - принялась успокаивать его девушка. - После смерти отца они все присягнули тебе. Они примут твою идею.
        - Хорошо бы, - кивнул парень.
        Послышался шорох и у двери присела женская фигура. Она с шелестом открыла дверь и поклонившись произнесла:
        - Собрание клана ждет главу.
        Нобу кивнул, поцеловал супругу и, поправив кимоно отправился на встречу.
        Встреча проходила в поместье, в традиционном стиле. Парень так и не понял, почему все важные собрания, включая дни рождения, проводились именно в этом здании и обязательно в традиционных одеждах. Это несмотря на то, что в полукилометре, на другой стороне этого же поместья находился вполне нормальный дом в европейском стиле, где также можно было проводить собрания и отмечать дни рождения. Но тут, как говорится, в чужой монастырь со своим уставом не ходят.
        Нобу оглядел шестерых собравшихся глав родов и уселся на приготовленное для него место. Перед каждым стоял небольшой столик. Как только Нобу уселся, в зал вошла служанка с подносом. Она остановилась перед парнем. Налив в чашку чай, она поставила его на столик перед ним и отправилась к следующему участнику собрания.
        Только когда чай оказался у каждого, служанка покинула зал для собраний. Следом зашел другой слуга с шкатулкой в руках. Он поставил ее перед Нобу, глубоко поклонился и не разгибаясь, пятясь назад удалился.
        Глава клана открыл шкатулку и так же в полной тишине достал три артефакта в виде металлической бляхи, бронзовой палочки и одного медного колечка. Активировав все три артефакта он включил максимальный, что был у клана, уровень защиты от прослушки.
        - Рад видеть всех вас на собрании клана, - произнес Нобу традиционную фразу.
        Несмотря на то, что собрание было достаточно срочным, приходилось соблюдать традиции, за которые клан Северных островов держался как за последнюю надежду утопающего.
        - Рады слышать тебя, Хирокава! - ответили в один голос шестеро глав родов.
        Нобу уже читал в хрониках клана, что родов было семнадцать и то, что осталось - слезы по сравнению с тем, что было. Из некогда сильного клана, державшего Хоккайдо и все прилежащие острова, сейчас клан превратился в блеклую тень того, что было.
        - Я собрал вас для большого события клана, - произнес Нобу, оглядев всех собравшихся. - Пришло время усилить себя. У нас есть право на войну.
        - Кто будет нашими врагами? - подал голос седой, но еще достаточно молодо выглядящий мужчина - глава рода Абэ.
        - Темная вода и Синяя Лисица, - ответил парень. - Император завершил расследование. Покушение готовили и те, и другие. Цурай заминировал автомобиль, на котором должна была ехать моя супруга, а Темная вода решили расстрелять его из ручных гранатометов.
        Лица собравшихся стали мрачными.
        - После такого мы не можем не отреагировать. Подобное не прощается и надо дать достойный отпор, - выразил общее мнение Огава. - Но наши военные силы канули в лету. У нас просто нечего противопоставить ни тем, ни другим.
        - У нас есть два преимущества, которые позволят нам достойно ответить обоим, - возразил Нобу. - Первое, и самое главное - решение императора.
        Нобу вытащил из кимоно письмо с императорской печатью и положил его рядом с чашкой чая.
        - Согласно этому решению, мы имеем право вмешаться в боевые действия в локальной войне Синей лисицы и Темной воды в любое время, за исключением победы одной из сторон.
        - Это многое меняет, - просветлел лицом Абэ. - Мы можем вмешаться на завершающей стадии и нанести удар в спину ослабленной стороне.
        - Кровью умоемся, - не разделил его оптимизма Огава. - Всех наших сил для этого может не хватить. Это не последние кланы и помимо техники у них приличное количество душеловов. Одного сильного хватит, чтобы стереть несколько наших взводов.
        - Насколько мне известно, войну ожидали оба клана. Оба клана готовились к ней и копили силы. Бой там будет чудовищный, - закивал головой Нобу. - Я уверен, что первым делом, они возьмутся за сильных душеловов. Выбить вражеских душеловов будет залогом победы.
        - Для того, чтобы влезть в эти разборки нам нужны силы, а у нас их кот наплакал, - недовольно произнес Маэда. - Я считаю безумством ввязываться в эту авантюру.
        - Вот поэтому я и говорил про два преимущества, - кивнул Нобу. - Второе преимущество - роботы.
        Нобу указал на дверь, которая вела в небольшую глухую комнату. Она приоткрылась и из нее вышел готовый образец механического доспеха.
        - Благодаря кое-каким связям мне удалось переманить из России одного важного инженера, - принялся рассказывать Нобу, пока пехотинец прошел в центр зала и замер. - Его программу посчитали на родине неперспективной. Мы же, совместными усилиями, довели ее до ума и теперь имеем возможность использовать эти технологии.
        - Это... робот? У него искусственный интеллект? - с интересом разглядывая броню спросил Абэ.
        - Это пехотинец. Внутри человек, который имеет несколько типов каналов связи для управления роботами. - начал пояснять Нобу. - Суть в том, что каждый такой человек выступает в роли взводного. Он командует и координирует движение и огонь непосредственно роботов. Те могут действовать самостоятельно, но на довольно примитивном уровне.
        - Откуда у вас подобные образцы?
        - С нашего завода электроники, - хмыкнул Нобу. - Мы его немного перепрофилировали и сейчас на Хоккайдо. Мы можем их выпускать у нас, но, к сожалению, у нас не хватает запчастей для того, чтобы собрать необходимое количество боевых единиц. Заводы «Робоаксессори» загружены на полную. Мы даже сторонние заказы приостановили к выполнению.
        - Сколько планируется таких образцов? - задумчиво произнес Абэ.
        - Не больше пятидесяти. Остальное - полные роботы. Они и будут составлять основную ударную группировку.
        - Это слишком опасная технология, - задумчиво протянул Огава. - Настолько опасная, что может стать причиной нашего тотального истребления.
        - Именно поэтому, после того как мы возьмем свой кусок с обеих проигравших сторон, я передам все технологии и специалиста императору. Это будет хорошим реверансом за право урвать кусок от Синей лисицы и Темной воды.
        - Но мы же не все технологии отдадим?
        - Все, но специалистов я отдам всего двух. Русских перебежчиков. А вот инженеры из «Робоаксессори» у нас останутся. А я их специально ставил обучаться.
        - Мы сможем воспроизвести подобных робосолдат? - уточнил Абэ.
        - Сможем, - кивнул Нобу. - Тем более, скопировать все технологические решения сейчас нам никто не мешает.
        - Надо взять наших бойцов и ускоренными темпами тренировать. Наши люди не привыкли так работать...
        - У меня есть люди, подготовленные работать в таком снаряжении. - кивнул Нобу. - Тем более, у них есть опыт.
        - Кто эти люди? И почему мы про них не знаем? - нахмурился Маэда.
        - Это люди из Демонов Киото. Это основной боевой кулак, занимающийся абордажем китайских судов.
        - Связываться с Якудза? - набычился Абэ.
        - Если это требуется для возрождения клана - я свяжусь с демонами, - оборвал его возмущение Нобу. - Что уж говорить о Якудза...
        В этот момент дверь открылась и на пороге показался встревоженный слуга. Он упал на колени и уперся лбом в пол, ожидая разрешения говорить. Через пелену ему было не видно и не слышно, что происходит внутри.
        - Спрячься, - кивнул Нобу солдату и тот молча прошел в приготовленную для него нишу.
        Когда он закрыл за собой дверь, то Нобу деактивировал артефакты.
        - Говори, - произнес глава клана, когда пелена развеялась.
        - Нападение, господин Хирокава! - затараторил слуга. - В порту напали на балкер с товаром для нашего завода.
        Нобу побледнел, понимая, что это были запчасти для роботов, которых он собирался использовать. Заплатить за них пришлось двойной ценник, за скорость, но другого варианта у парня просто не было.
        - Кто? Сколько?
        - Мне не известно. Как только мой господин услышал взрыв, то тут же отправил меня к вам.
        - Демоны и отрыжка бездны, - прошипел сквозь зубы глава клана на родном языке и поднялся на ноги. - Поднять всех. Надо выяснить кто это был...

***
        - Ты уверена? - смущаясь произнес Мот.
        Хитоми и Мот сидели в здании администрации префектуры. В очереди для простолюдинов к обычному клерку, где подавались документы и оформлялись справки.
        - Да. - кивнула женщина. - Я осталась в роду одна и сама могу решать, что мне делать.
        - На самом деле, - произнес Мот, пряча взгляд. - Это может иметь серьезные последствия.
        - О чем ты?
        - О том, что свадьба накладывает на меня обязанности. Пускай ты второстепенная ветвь, но в тебе течет правящая кровь Синей лисицы, а это...
        - Мот? Ты боишься? - улыбнулась Хитоми. - Серьезно! Я никогда тебя таким не видела! Ты боишься!
        - Я не боюсь, просто это неправильно и... Мне не хочется пользоваться твоим происхождением.
        - Тогда я буду пользоваться твоим происхождением! - улыбнулась Хитоши. - Мот! Вы обещали мне всецело подчиняться! Встань и возьми бланки для регистрации брака!
        Мот вздохнул и, сжав кулаки, отправился к окошку. Взяв пару бланков, он взял ручку и быстро заполнил свой бланк. Хитоми тоже быстро справилась и отправилась вместе с Мотом к окну.
        - Мот - мое ненастоящее имя, - смущенно произнес он.
        - Я знаю. У вас, тайцев, не принято называться настоящим именем, - кивнула она. - Атхит Хонгсаван тоже красивое имя.
        - Вы согласны оформить брак Атхит Хонгсаван? - спросил клерк, принимающий бумаги.
        - Согласен.
        - А вы, Хитоми Хасимото?
        - Согласна.
        - Росписи вот здесь и здесь, пожалуйста, - произнес клерк и с каменным лицом добавил, после постановки росписей. - Мои поздравления. Следующий, пожалуйста!
        Мот взял в руки небольшую справку о заключенном браке и задумчиво на нее уставился.
        - Знаешь, - произнес он. - Это моя первая свадьба и... Я не совсем простолюдин.
        - Ты рассказывал, - кивнула Хитоми. - Тебя изгнали из клана, а значит, официально ты свободный человек. Ну, или простолюдин, как принято у нас говорить.
        - И ты сейчас снова сделала меня дворянином.
        - Ну, и что в этом плохого? - спросила женщина и, несмотря на косящихся на них посетителей префектуры, обняла возлюбленного и поцеловала.
        - Ты не совсем представляешь с кем связалась, - прошептал Мот.
        Хитоми улыбнулась и схватив его за руку потащила прочь. Когда они оказались в машине, том самом Мустанге, что прикупил для реставрации Нобу, она принялась рассказывать.
        - Я видела твою печать и знаю, что это значит. У меня нет такой печати и тебе я могу кое-что рассказать, - произнесла новоявленная супруга. - Меня всегда растили избалованной девчонкой. Я не работала, серьезно не училась. Но сложилось так, что мой отец сотворил что-то ужасное и был убит моим мужем. Он был тайцем. Но смерть главы не могла остаться безнаказанной. Его убил мой брат.
        - Глупая традиция, - успел вставить Мот.
        - Согласна. Но мужчины думают иначе. Так или иначе, но я осталась одна, а мой брат Цурай поймал навязчивую идею, что Нобу сможет конкурировать с его сыном за наследование места главы клана. С тех пор все пошло наперекосяк. Нобу много что рассказывал и показывал в документах, но я до сих пор не верю, что это сделал мой брат. Я старалась его оправдать, пытаясь доказать самой себе, что он не такой, но...
        - Если не хочешь, можешь не продолжать, - произнес Мот и завел двигатель.
        - Он едва не убил Нобу, потом едва не довел его до самоубийства, потом едва не отправил на верную смерть. Теперь, когда Нобу больше не в клане, я верю, что он до него не доберется. - Ответила супруга и кивнула в сторону. - Поедем домой? У нас вроде как первая брачная ночь намечается.
        - А разве то, что было...
        - То не считается! - улыбнулась женщина.
        Мот наклонился, чтобы поцеловать Хитоми, но тут заметил красную каплю у нее под носом.
        - У тебя опять из носа идет кровь, - хмуро произнес он. - Может еще раз к врачу сходим?
        - Нет, не надо! - тут же отмахнулась женщина. - Все хорошо! У меня такое бывает. Это ведь не первый раз!
        - Это третий раз за неделю, - обеспокоенно заявил таец.
        - Все нормально, - успокоила его Хитоми. - Поехали домой. Полчасика полежу и все будет хорошо...

***
        Нобу сел в автомобиль и достал телефон. Прежде чем он набрал номер, он поднял перегородку с водителем и ощупал пространство чутьем, которое обнаружил в себе на уроках медитации в университете. Его не хватало на особые артефакты для прослушки, но технические мелкие устройства получалось находить без труда.
        - Старик, это я, - произнес Нобу в трубку. - Я нашел процессоры.
        - Я прошерстил все, что можно найти в Японии и не смог отыскать ничего, - ответили с той стороны.
        - Слушай. У клана Древо жизни был завод. Они выпускали на нем электронные протезы. Сейчас они перешли на бионические варианты и завод, по сути, остался ненужным.
        - А протезы тут причем?
        - В последней партии они применяли несколько типов чипов, - начал объяснять Нобу. - Там используются почти те же чипы, что отправились на дно бухты. Они немного слабее, но поставив их в спарке можно получить результат даже получше, чем был у нас.
        - Тебе надо посоветоваться с Виктором.
        - Уже. Он дал добро. Я только что вышел от главы клана Древо жизни. Сегодня состоялась сделка. Они продали завод частнику. Какой-то «Южол». Вроде как какой-то иностранец. Ему срочно понадобился завод для какой-то партии товара.
        - С каких это пор наши кланы торгуют с иностранцами напрямую? - недоверчиво спросил Хиро. - Да еще и срочно.
        - Я так понял, у этого иностранца нашелся поручитель в Японии. Не суть. Главное то, что на складе завода есть то, что нам нужно.
        - Собираешься брать силой?
        - Для начала попробую поторговаться. Если упрется - буду давить силой, - вздохнул парень, разглядывая улицы и встречные автомобили. - У нас больше нет вариантов.
        - Варианты всегда есть, - произнес голос старичка. - Дай мне отмашку и мы найдем все, что нужно и привезем на скоростных катерах, или самолетом.
        - Тогда в этом будут замешаны Демоны Киото, а мне нужно чтобы они стояли особняком от клана Северных островов.
        - Думать тебе, - вздохнул старик.
        - Хорошо. Я уже подъехал. До связи.
        Нобу вышел из машины у проходной завода и направился прямиком к охраннику.
        - Веди к директору, - скомандовал он.
        Охранник около минуты с кем-то переговаривался по рации, а спустя еще десяток минут его проводили внутрь, в кабинет директора завода.
        - Здравствуйте, - произнес Хирокава, войдя в кабинет. - У меня есть крайне выгодное предложение...
        Новый хозяин завода сидел в большом кожаном кресле, развернувшись лицом к окну, к входу спинкой. Кресло повернулось и перед Нобу предстал Абаз. В руках его был небольшой контейнер и палочки для еды, а на лице растянулась довольная улыбка.
        - И тебе не болеть, Хасимото... Прости, Хирокава. - Тут он подхватил из контейнера пучок морской капусты и предложил Нобу. - Салатика?

***
        Глава 7 ч.2
        Суоку подвела черту на большой доске маркером и обернулась.
        - На этом все, - произнесла она и спросила: - Есть вопросы?
        - Как я должна смотреть на часы во время минета? - произнесла симпатичная блондинка в голубом платьице.
        - В каком смысле? - нахмурилась девушка.
        - В прямом! Ты тут написала про время. Оно, конечно, понятно, что по-началу можно особо и не прогибаться. Даже по холодному с клиентом можно, а под конец ему шоу устроить, чтобы он продлил время. Только вот как я на часы смотреть должна?
        - У вас же звуковые сигналы стоят? - недоумевающе произнесла девушка.
        - Они только по окончанию сигналят, - не унималась блондинка. - А ты...
        - Еще раз обратишься на «ты» и будешь работать в другом заведении, - оборвал раздухарившуюся девушку Ямамото.
        - Что? Да разве я не права? - начала оглядываться «сотрудница» заведения. - Я как должна засекать эти семь минут? Это издевательство какое-то! И что это за...
        Девушка продолжала возмущаться и неприкрыто поносить идеи Суоку, а та устало вздохнула и взглянула на Ямамото.
        Дело было в том, что с момента прихода девушки в заведение и назначения ее на место управляющего прошло всего несколько дней, а эта блондинка, предпочитающая родному имени псевдоним «Люсильда», уже несколько раз успела устроить скандал.
        Скандалы были в основном из-за пустяков или вообще без повода. Один из скандалов Люсильда начала из-за запрета покидать свое рабочее место. Да, время было не «рабочее», так как клиентов мало, но сам факт того, что девушка решила самовольно покинуть рабочее место, не понравился начальнице. Этот случай сначала показался Суоке довольно странным, а истерика - откровенной глупостью работницы. Теперь же, когда она стала подмечать и другие факты, новая управляющая четко поняла: блондинка не стесняясь зарабатывает мимо кассы. Причем этим занимались почти все девушки, но именно блондинка оказалась самой наглой и беспринципной.
        - Ямамото, - произнесла Суоку, обращаясь к телохранителю. - Помнишь, ты меня спрашивал на счет нее?
        - Помню, - кивнул здоровяк.
        - Я думаю, что твоя идея была довольно неплохой, - кивнула девушка.
        Телохранитель без лишних слов поднялся со стула, на котором сидел чуть в стороне, и подошел к умолкнувшей «работнице». Та, словно что-то почувствовала, закрыла рот и опасливо взглянула на телохранителя.
        - Я расскажу... - успела произнести она, прежде чем Ямамото схватил ее за волосы и крутанул кистью. - Ай! Больно!
        Девушка успела взвизгнуть, но здоровяк и не думал ее слушать. Он опустил руку, что заставило девушку наклониться. В такой позе он ее и вывел за дверь. В коридоре девушка завизжала еще раз, но после пары ударов затихла.
        - Давайте кое-что решим, - произнесла управляющая после того, как все взоры скрестились на ней. - Я все вижу и все знаю.
        Тут раздался визг и снова звуки ударов.
        - Люсильда не покинула наше заведение с выговором только потому, что была отличным источником информации. Она мне достаточно хорошо разъяснила способы, по которым вы делали деньги мимо кассы, - продолжила Суоку, заглядывая в глаза работниц. - Мне неприятно ощущать себя ответственной за то, что с ней сейчас делает Ямамото, но это наказание будет касаться каждого, кто решит обманывать меня и Демонов Киото.
        Девушка подошла к столику, стоявшему у доски, и отхлебнула воды из стакана.
        - Каждая, пойманная на продаже левого алкоголя, каждая, выполняющая работу на стороне, прикрываясь ванной, магазином и прочей чушью, каждая, кто будет завышать ценник и требовать оплату «дополнительных услуг», повторит судьбу Люсильды.
        В этот момент из коридора снова послышался стук, только теперь он был ритимчным и не таким сильным. Этот звук был похож на тот, который девушка часто слышала во время «обслуживания» клиентов. Именно этот факт сбил ее с мысли и заставил слегка покраснеть.
        - Также я понимаю, что это было вашим хлебом и вам проще найти другое место работы, чем соблюдать мои правила. Поэтому я хочу от вас услышать сколько реально приносят вам эти... теневые операции.
        Отвечать Суоку никто не торопился, поэтому девушка продолжила.
        - Если я не буду представлять, сколько вы зарабатываете на алкоголе и «дополнительных услугах», то не смогу адекватно рассчитать вашу прибавку к доле от оплаты «услуги».
        На самом деле девушка прекрасно знала о том, сколько и как зарабатывает каждая, но в этот момент ей было важно, чтобы женщины пошли с ней на контакт. Все время, что Суоку тут работала, она была словно инопланетянин. Ее никто не любил, ее старались не замечать и приказы зачастую игнорировали.
        - Привет, староста! - послышался знакомый голос из коридора.
        На пороге стоял Нобу и с довольной улыбкой махал Суоку. Стоит ли говорить, что вся напускная строгость и мрачность тут же улетучилась, и «работницы» переводили взгляд с Суоку на Нобу.
        - Вся в работе? Может, сходим куда-нибудь?
        - Я занята! - рыкнула девушка, заметив за парнем в коридоре занятную картину.
        Люсильда стояла на корточках и зажимала одной рукой разбитый нос полотенцем. Оно уже хорошо пропиталось кровью, но, несмотря на него, была видна наливающаяся красным гематома у левого глаза. Второй рукой девушка таким же полотенцем вытирала кровь с пола. Над ней стоял Ямамото, молча наблюдающий за ее работой.
        - Брось, нельзя все время работать, - обворожительно улыбнулся Нобу. - Ну же! Составь мне компанию!
        - Я! Занята!

***
        - Прости, старик, - произнес Нобу, заходя в ресторан. - Я не мог удержаться.
        - Это было глупо. Девочка пыталась взять власть в свои руки и не в булочной со старухой, а в самом скандальном борделе в городе. У меня люди готовы были контрабандой наркотиков заниматься, лишь бы туда не идти работать.
        - Врешь.
        - Немного преувеличиваю, но прецедент был, - хмыкнул старик.
        - Мне заказано на фамилию Хирокава, - произнес Нобу встретившему его администратору и тут же продолжил разговор по телефону. - В любом случае, старик - это надо было видеть!
        - Что ты там такого увидел? У шлюх теперь есть спецодежда?
        - Не-е-е-е-е-ет, - прыснул парень. - Помнишь знаменитую блондинистую фурию? Я пришел в тот момент, когда ее телохранитель разбил ей лицо и заставил вытирать за собой кровь с пола.
        - Жестко, но допустимо. Я слышал, у нее огромная толпа поклонников.
        - Суть не в этом. Когда зашел в зал, там сидел весь бордель и внимал лекции нашей пигалицы. Она туда учебную доску притащила.
        - Ну и что? Если это хоть как-то поможет делу - пусть хоть штанги поднимает.
        - Старик, у тебя нет чувства юмора, - фыркнул Нобу и только сейчас заметил, что администратор указывает ему на корзину и знак с перечеркнутым мобильником. - Слушай, тут нельзя с телефонами. Я тебе перезвоню.
        - Хорошо. Удачи тебе и не забывай - мы можем все устроить гораздо быстрее любых посредников.
        - Я помню, - кивнул Нобу и завершил вызов.
        - Сдайте, пожалуйста, телефон, - произнесла миловидная девушка.
        Нобу положил в указанную корзину телефон, после чего прошел за администратором к столику, где сидел мужчина с тайской внешностью.
        - Здравствуйте, - произнес Нобу, усаживаясь за стол. - Меня зовут Нобу Хирокава. Я обращался к вам по поводу процессоров.
        - Здравствуй, - кивнул мужчина. - Да, партию процессоров выкупили мы.
        - Продажа возможна?
        - К сожалению, по этическим соображениям мы не сможем продать эту партию, - ответил мужчина, продолжая орудовать вилкой и ножом над бифштексом.
        - По этическим?
        - Вы должны понимать, что наживаться на родственниках - большой грех в любой религии, любой стране и в любом социуме.
        - Я чего-то не понимаю? - задумчиво произнес парень.
        - Тебе привет от дяди, - подмигнул ему таец и закинул в рот кусочек мяса. - Процессоры доставят в порт на Хоккайдо завтра. Быстрее не получится.
        - Дяди? - нахмурился Нобу. - Но я не...
        - Этот дядя не имеет отношения к Японии.
        - Что ему от меня нужно? - тут же насторожился Нобу.
        - Ничего. Мы просто беспокоимся о тебе.
        - А где вы были, когда меня пытались убить? Или вы не знали о том, что творилось в школе?
        - Знали, - кивнул собеседник. - Конечно, знали, но и вмешаться не могли. Это чужая страна и конфликт на ее территории. Это другой клан, мы не в праве даже находиться на его земле. В конце концов, это чужая семья.
        - А сейчас что изменилось?
        - Ты покинул семью. Этого уже достаточно, чтобы начать с тобой диалог. Сам понимаешь, политика.
        - Политика, - сморщился Нобу, словно от зубной боли. - Политика всегда была достаточно дерьмовым делом.
        - Да. Поэтому мы не стали выходить на группировку «Демоны Киото» своими силами, - произнес собеседник и, отложив в сторону приборы, взглянул Нобу в глаза. - Так сложилось, что к нам попала инфрмация о планирующейся зачистке морских сил Демонов Киото. Сразу после того, как Китай выплатит выкуп.
        - С какой стати группировку зачищать и...
        - А ты подумай о том, кому нужна военная сила, подчиняющаяся уголовникам? - хмыкнул таец. - Кто допустит у себя в стране кучу вояк с оружием, которые не давали присяги и понятия не имеют на счет такого понятия как честь?
        Парень откинулся на спинку стула и задумчиво уставился на собеседника. В голове варилось очень много мыслей, но одна из них лежала на поверхности. Скорее всего, о его статусе в якудза знают.
        - Эти вояки всегда были в нашей стране. Если они не бегали по улицам, паля в небо, это не значит, что их не было.
        - Но сейчас они организованы в одну группировку. Подчиняются одному человеку и действуют как настоящий клан. Понимаешь, к чему я веду?
        - Понимаю, - кивнул Нобу. - А причем тут я?
        - Не при чем, - расплылся в улыбке мужчина и отхлебнул из бокала вина. - Просто занимательная информация... Для общего развития.
        Незнакомец дал знак официанту. Дождавшись, когда тот подойдет, он молча расплатился и встал из-за стола.
        - Я рад, что ты все понял правильно, - произнес он и вместо прощания добавил: - Ты похож на своего отца. Такой же безумный и лезешь в подозрительные авантюры.
        Таец не прощаясь покинул ресторан, а Нобу остался за столом один.
        - Вам что-то подать, господин? - спросил появившийся рядом официант.
        - Нет, спасибо, - произнес Нобу и устремился к администратору, где забрал свой телефон и тут же набрал Хиро.
        - Старик. У меня две новости. С какой начать?
        - С плохой, - не задумываясь ответил голос с той стороны.
        - Есть информация, что сразу после того, как Китай заплатит выкуп - нас зачистят.
        - Это точно? - взволновано спросил старик.
        - Сложно сказать, но причин не верить я не вижу. Наших сил сейчас у китайских берегов немного. Треть от всего, что там собралось.
        - Сейчас в дозоре в основном Тайцы, Корейцы, филипинцы и немного суденышек из Малазии. Они участвуют в патрулировании и...
        - И будут участвовать в нашей зачистке. Бей тревогу. При первой же возможности надо увести людей оттуда.

***
        - Три корабля по рыночной цене, - коротко назвал свои условия Абаз, глядя на собеседника в маске демона.
        Тот опустил голову и взглянул на бумаги переданные Накано.
        - С нашей стороны мы можем гарантировать безопасность и минимальные риски. Деньги любым доступным вам способом.
        Двое сидевших перед ним незнакомцев, одетых в мантии и маски, молча наблюдали и за все время встречи не проронили ни слова. Возникла пауза, во время которой оба выжидательно уставились на собеседника.
        - Что? Считаете, что эти древние рухляди могут стоить по-другому? Или вы не верите слову клана Темная вода? - спросил парень, но те и не думали отвечать. - Или вы решили, что маски могут вас оставить инкогнито? М-м-м-м? Хиро Накимото?
        Говоря имя, Накано уставился в глаза одного из пришедших на встречу представителей. Молчание провисело еще несколько секунд, после чего старик снял маску и положил ее рядом на стол.
        - Маска - это не попытка остаться инкогнито, это не способ спрятать лицо. Маска - это статус.
        - Статус преступника? Уголовника или подчиненного?
        - Статус Демона Киото, - произнес второй человек в маске.
        - Я пришел сюда, чтобы договориться по поводу кораблей, а не рассуждать о философии, - раздраженно произнес Абаз. - Я уже полчаса распинаюсь, а вы не соизволили произнести ни слова.
        - Ты не получишь от нас кораблей, - покачал головой старик. - Можешь не надеяться.
        - В чем причина? Цена? Мы можем... - Абаз не успел договорить и замолк на полуслове.
        Второй сопровождающий старика человек снял маску и положил ее на стол. Перед Абазом сидел Нобу, с легкой усмешкой рассматривающий выражение его лица.
        - Прости, - выдавил из себя Хирокава. - Но сегодня салатика не будет.
        - Я твой рот наоборот, - произнес Абаз на родном языке, скрывая эмоции за широкой улыбкой. За несколько секунд, совладав с эмоциями, он постарался проглотить ком гнева и отреченно произнес: - Это действительно было неожиданно.
        - Никогда не знаешь, где найдешь, а где потеряешь, - развел руками Нобу. - Сегодня ты потерял.
        Накано молчал несколько секунд, прокручивая в голове мысли. Спустя шесть секунд он попытался найти выход:
        - Мы можем найти сегодня. Оба. Что, если я отдам тебе тот завод?
        - Поздно, - покачал головой Нобу. - Слишком поздно. Ты сделал достаточно, чтобы сделать меня еще сильнее.
        - Тогда, может мы...
        Нобу вытянул руку и положил ее на стол ребром ладони.
        - Нет никаких «мы», - ответил он и скинул на пол документы, принесенные Абазом.
        - Я тебя понял, - кивнул парень и поднялся из-за стола на ноги.
        Как только он покинул комнату, старик достал из под стола артефакты от прослушки и покачал головой.
        - Я понимаю, что деньги не главное, но нужно решить вопрос между вами.
        - Я тоже так думаю, - кивнул Нобу. - Найди хороших специалистов. За пару дней надо придумать способ, как его устранить.
        - Хочешь вывести его из игры?
        - Нет. Хочу, чтобы он сдох, - произнес Нобу, сложив руки на груди. - Без позерства, без дуэлей. Что-нибудь простое, но эффективное. Снаряд в машину, или мину в окно.
        - Это не так просто, - покачал головой старик. - Для этого нужна подготовка.
        - До начала боевых действий два дня. Сделай так, чтобы этот пес сдох, - произнес парень. - Я и так слишком долго терпел этого урода.
        - В тебе говорит гнев, - укоризненно ответил Хиро. - Я давно тебя таким не видел.
        - Еще увидишь, - раздраженно ответил Нобу. - Пойдем. Что с нашими силами? Сумели незаметно уйти?

***
        - Ты за это поплатишься, слышишь?!! - прошипел мужчина одетый в красные церемониальные одеяния. - Я утоплю и тебя, и все твои жалкие острова в крови, клянусь кровью предков!
        Рейдон Рую, наблюдавший брызжущую слюной голову императора Китая, сохранял каменное выражение лица и тихо радовался тому, что его люди не оставили следов в блокаде морской торговли в Желтом и Восточно-Китайском море.
        - Я последний раз тебе повторяю - Япония не имеет отношения к происходящему у ваших берегов. Если знать Китая настолько обнищала и выродилась, что не может защитить свои интересы на море - это проблема китайской знати. У нас на севере происходило нечто подобное и с этим справились наши преступные группировки. Кланам даже вмешиваться не пришлось, - произнес Рейдон, и в один момент переменился в лице, слегка наклонив голову и начав говорить сквозь сжатые зубы. - Ну, а вам лично я бы советовал следить за языком. Ваши слова мне придется рассматривать как прямой вызов и объявление войны.
        - Ни о какой войне не идет речи, - тут же дал заднюю собеседник и открыл рот, чтобы возразить, но император Японии резко обрубил его.
        - Тогда с какой стати и по какому праву я слышу клятву кровью предков, залить земли моего государства моей же кровью? Или ты решил, что я подобное молча проглочу?
        Ван закрыл рот и кинул взгляд куда-то в сторону. Что-то для себя решив, он молча склонил голову и мгновенно нацепил каменную маску.
        - Простите, вы неправильно меня поняли, - ответил он и оборвал вызов.
        Однако проектор не погас, а на экране тут же высветились несколько лиц, наблюдавших за переговорами.
        - Они прочитали каналы, - подал голос еще один азиат. - Наше бюро «Корейской казни цифрой» говорит, что его спецы пытались проследить сигнал и запрашивали отклик по каждому серверу.
        - Это уже не имеет значения, - покачал головой Рейдон. - Главное - мы с вами прекрасно видели настоящее лицо Бао Вана и имеем полное право вмешиваться в ситуацию. Он не решится развязать войну.
        - Я думаю так же, - кивнул тайский король. - Но вы должны кое-что учитывать. Среди нас почти все страны, имеющие морской доступ в Азии, но среди нас нет России.
        - У нее есть выход в Японском море, - напомнил глава Малайзии. - К тому же, с Китаем ее связывает давнее сотрудничество.
        - У нее не хватит сил в этом регионе, чтобы по-настоящему влиять на ситуацию в регионе, - покачал головой император Японии. - В любом случае, стоит отправить запись нашего разговора Александру. Пока нет официальной позиции России по этому вопросу, я предлагаю запустить вторую часть плана. Демоны Киото должны внезапно исчезнуть, так же как и появились.
        - Да, я как раз хотел об этом поговорить, - подал голос Прасет - глава Тайланда. - Среди Демонов Киото мы столкнулись с огромным количеством специалистов. Если вы не претендуете на них, то мы бы с удовольствием забрали их под свою опеку...
        Тут Рейдон заметил как Кафу, все это время сидевший в углу комнаты поднял руку, подав сигнал о том, что у него есть информация. Дождавшись короткого кивка, он опустил руку и принялся терпеливо ждать окончания переговоров.
        - Если это будет вменяемое количество людей, а не сотни, на которых рано или поздно выйдет Китай, то не вижу в этом ничего плохого. - кивнул глава Японии. - По остальным моментам - есть ли у кого-нибудь вопросы?
        - Нам бы хотелось еще несколько судов, - вмешался в разговор представитель Филиппин. - Если Китай последние суда выкупать отказался, то это с удовольствием сделаем мы.
        - Без официальных вливаний, - напомнил представитель Кореи. - У вас найдется местная мафия с подходящим капиталом?
        - Местной нет, но мы найдем выход на достаточно обеспеченных элементов, - кивнул филиппинец.
        - Тогда не вижу проблемы, - кивнул Рейдон. - Что же. Остальное пока идет по плану. Как только Китай выплатит выкуп за снятие блокады, мы начнем ликвидацию Демонов Киото. Так как основная часть этой группировки находится у нас в стране, то и большая часть работы предстоит нам. Пока же предлагаю перевести все свои силы в полную готовность.
        Все представители закивали, а император Японии решил завершить совещание.
        - Что же, на этом все, - произнес он.
        - Двенадцать попыток подключиться к каналу, - прервал его корейский глава, зачитав переданную записку.
        - Тем более, это становится небезопасно, - кивнул Рейдон и произнес перед тем как отключиться: - Рад нашему взаимодействию и удачи в наших общих планах.
        Как только проектор погас он перевел взгляд на Кафу.
        - Что у тебя?
        - Демоны Киото, - произнес негр, поднявшись со стула. - Они исчезли.
        - В каком смысле?
        - В прямом. Все их корабли, все люди вчера исчезли. Сейчас некому держать китайцев. Все проходы открыты и у берегов осталась только сборная солянка из наших сил. Благо, к операции подключились уже семь стран.
        - То есть Демоны Киото смылись до получения выкупа? - хмуро произнес император.
        - Да. Или у них была информация, или они изначально понимали в какую мясорубку лезут.
        - В любом случае, внутри страны им не спрятаться. Мы и так знаем, кто стоит за этим маскарадом. Старик ведь не сбежал?
        - Нет. Он вышел на меня и попросил аудиенции.
        Рейдон недовольно засопел и спросил:
        - Как они ушли? Их кто-то спрятал?
        - И да, и нет, - задумчиво произнес Кафу. - Их точно, кто-то спрятал, так как невозможно спрятать такую огромную толпу. У них были корабли, у них были катера и в одну ночь, во время очередного патрулирования китайских военных кораблей, они исчезли под укрытием туманного артефакта. Нельзя раствориться такому количеству судов. Это невозможно, но мы до сих пор не нашли ни одного судна.
        - Кто из кланов в этом замешан? - мрачно произнес Рейдон.
        - Я подозревал семнадцать, но проверил тридцать два самостоятельных и подчиненных. Следы вмешательства есть у всех.
        Император поднялся из-за стола и подошел к столу.
        - Дай добро на встречу с этим стариком. И сделай все максимально безопасно. Если Демоны Киото - последствия работы всех до единого кланов, то это может оказаться очередным заговором.
        - Сделаю, - кивнул Кафу.

***
        Абаз сидел у собственного дома и смотрел на собственноручно вырытую себе могилу. Рядом с ней, на стене были нарисованы кресты.
        - Почему ты выбираешь именно это место? - спросил он, не отрывая взгляда от дома.
        - Если хочешь, то можешь считать, что я напоминаю тебе о плате за твою работу, - произнесла черная тень, вышедшая со стороны сарая с продавленной крышей. - Можешь думать, что мне проще разговаривать с тобой в месте, откуда я тебя вытащил.
        - А на самом деле?
        - А на самом деле мне тут нравится, - произнесла тень и уселась рядом с ним. - Атмосферное место, не находишь? Мне вот интересно, а если бы тот мальчишка не выстрелил. Что тогда?
        - Тогда бы выстрелил я, - пожал плечами повидавший войну мужчина.
        - Я так и подумал, - кивнула тень.
        - Скажи мне, почему ты не связался с главой клана? Почему поручаешь задачи именно мне?
        - А разве не понятно? - усмехнулась тень. - Во-первых, я вытащил тебя из круга перерождения, а это оставляет между нам связь. Это элементарно проще, но есть еще кое-что. Эта та же причина, по которой ты, не посоветовавшись ни с кем, выполнил мой приказ и купил этот никчемный завод, тайком потратив деньги клана. Клан не понимает где настоящая угроза.
        - Что такого в этом Нобу? - хмыкнул Абаз. - Я понимаю, что он кровный враг семьи. Это честь, но чуйка говорит - это не все. Что тебе от него нужно, Ульрих?
        - Мне нужен мастер Тадаши. - Ответила тень. - Когда появилась первая душа - я был удивлен, но маска была свободна. Я чувствовал ее. А еще я чувствовал нить, которая тянулась в другой мир. Это было необычно и очень интересно. Я наблюдал и спустя годы появилась вторая душа, к которой вела эта нить. Года не прошло, а маска нашла своего мастера.
        - Совпадение? - пожал плечами мужчина.
        - Может и так, но слишком уж это необычно - две души. Да и мастер Тадаши необычен.
        - Что в этом мастере такого?
        - Оружие. Если он получит оружие, то у него в руках будет то, что сможет меня убить окончательно.
        - Тебя можно убить окончательно? - хмыкнул Абаз.
        - Даже древнего можно убить окончательно. Все дело в технике.
        - А не проще было сразу его убить? Зачем эти пляски с Нобу?
        - Убьешь Нобу - подставишь клан. Шума будет столько, что тебя с потрохами съедят. Думаешь, император не знает, кто организовал покушение на невесту Хасимото?
        - Хватит тыкать меня носом в ошибку. А клан... Странно, что ты о нем беспокоишься, - задумчиво произнес мужчина. - Они пошли на войну с лисицей. Если победят, то будут переваривать все, что им достанется, несколько лет. По их мнению, если ты ждал столетия то и еще несколько лет потерпишь.
        - Чьи это слова?
        - Хитоши.
        - А что его брат?
        - Отец моего тела не согласен. Смысл устраивать войну, если можно спланировать пленение еще одного духа и выпустить тебя из заключения окончательно? Воевать и планировать поглощение лисицы вместо того, чтобы вывернуть мир наизнанку.
        - А сам ты что думаешь?
        Абаз тянул с ответом несколько секунд, но в итоге все же пояснил:
        - Ты сидишь в темнице сотни лет. Тебя пытались в ней убить трижды. Каждый раз ты был на грани и расходовал всю силу, но умудрялся выживать. Убивали тебя с помощью мастера Тадаши, но ни один из них так и не смог это сделать окончательно. Так?
        - Так. - Кивнула тень.
        - Они ведь не идиоты повторять то, что не приносит результат? Сколько не было мастера? Сколько они искали кандидатуру для этой должности?
        - Долго.
        - Долго, - кивнул Абаз. - Но в итоге так и не нашли. Тогда они начали искать в другом мире. Так? Он ведь такой же пришелец, как и я?
        - Думаю, что да.
        - Значит, у него есть что-то такое, что будет его отличать от предыдущих кандидатов на роль твоего убийцы.
        - Он получил право ходить сквозь мир духов. Не прошло и десятилетия, а он выхватил это право и закрыл вопрос нескольких проклятий, существовавших не одно поколение.
        - Тадаши прыткий, - кивнул Абаз. - Значит и оружие он получит очень скоро, а вместе с ним и задание тебя убить.
        - Клан этого не видит, - вздохнула тень.
        - Я читал хроники клана. И каждому Тадаши, получившему оружие, требовалось от десяти до пятнадцати лет, чтобы завоевать на него право. - Пожал плечами мужчина. - Если опираться на этот факт, то вероятность, что он получит в ближайшем будущем - очень мала. В любом случае - решать тебе. Меня интересует совсем другое.
        Воин, все время разговора не сводивший взгляда с могилы, кивнул в ее сторону и произнес:
        - Ты вернешь их, а я убью мастера Тадаши.
        - Я не верну их из мертвых, - возразила Тень. - Я лишь поверну историю так, чтобы они выжили. Только вот не факт, что в этой истории найдется место тебе. В этом мире ты превратишься в того, кем когда-то должен был стать - бездумным куском мяса.
        - Меня это устроит, - кивнул Абаз. - Здесь нет ничего, чем стоило бы дорожить.
        Ульрих вздохнул, словно человек и начал рассказывать:
        - Я долго делал ставку на клан Темной воды, но это зашло слишком далеко. Если для них я из карающего, возомнивших себя правыми духов, превратился в покровителя, то смысла уповать на них дальше нет. Мы сыграем в свою игру.
        - Мы в нее уже играем несколько месяцев, - заметил Абаз. - Давай конкретно, по шагам. Что ты придумал?
        - Первый шаг будет осторожным. Нам нужно отделить мастера Тадаши от Хасимото.
        - Как ты собираешься это сделать?
        - Он вмешается в войну Темной воды и Синей Лисицы. Мне пришлось серьезно потратить сил, чтобы пронюхать его намерения.
        - Если он влезет на стороне Лисицы, то...
        - Он влезет на своей стороне. У него право мести и тем и другим.
        - Значит, эти процессоры...
        - Забудь про Темную воду. Забудь про лисицу и этого смертного. Сосредоточься на другом. Нам нужно заставить мастера Тадаши явиться в другом месте. Если мастер явится во время боя, значит все наши выводы - полное дерьмо и нам придется начинать с начала.
        - А если не явится? Что тогда?
        - Тогда можно не экономить, не скрываться и нанести удар со всей силы. Мастер Тадаши должен умереть.
        Абаз оторвал взгляд от могил и первый раз взглянул на собеседника.
        - Дерьмовый план, - заявил он. - Зачем рисковать? Зачем скрываться, если можно просто уничтожить этого кретина? Да, умен. Да, прозорлив и удача за пазухой, но я не знаю ни одного умника, кто пережил бы снаряд из гранатомета в спальню.
        - Это политика и если...
        - Дерьмо эта ваша политика, - хмыкнул Абаз. - Посмотри на этот клан. Ты холил и лелеял их не одну сотню лет. Ты по крохам собирал силу, чтобы выбраться из заточения. Сейчас ты можешь выбраться, но об этом сразу узнают духи и за твоей ослабленной душой припрется этот Тадаши. И в этот критический момент твой клан занимается войной ради войны.
        - Для этого мне и нужен ты, а...
        - А если бы не было меня? Если бы ты не нашел, что мне предложить? - спросил Абаз. - Что бы ты делал, Ульрих?
        - Вытянул из твоего мира Данакая, - произнесла тень.
        Абаз замер и переменился в лице.
        - Откуда ты...
        - Думаешь, ты попался случайно? Или ты думаешь, что Накано Кураизу был случайностью? А может ты решил, что клан Темной воды единственные, кто поклоняется и приносит мне в жертву духов? Или ты думаешь, что я выдернул тебя из посмертия случайно? Запомни - я не человек, не дух живущий по законам древних. Я тьма и месть за все страдания, что причинили эти твари! И если мне нужен был достаточно умный воин, то я бы его нашел. Твой братец отличная для этого кандидатура.
        - Брата не трожь, - хриплым голосом произнес Абаз.
        - Тогда хватит читать мне нотации и делай, что говорю! Сегодня же отправишься в библиотеку клана. Найдешь там ритуал “Темного расщепления”. Надо приготовить все необходимое и провести его в стороне от города, в какой-нибудь глуши. Начинать его надо во время развязки боевых действий.
        - Меня предупредили, что я должен быть в бою и...
        - На кого ты работаешь? - оборвал его Ульрих. - Если на клан Темной воды, то пусть они и меняют ход истории.
        Абаз хмыкнул, но возражать не стал.
        - Понял, кто тут начальник? Тогда выполняй!
        Мужчина хотел было еще что-то сказать, но в следующий миг грудь сперло, а рот заполнил песок. Он схватился за горло, не в силах вздохнуть, а еще через несколько секунд молодой парнишка Накано вскочил с постели в холодном поту и принялся загнанно оглядываться.
        - Каждый раз... - бормотал он себе под нос. - Каждый раз одно и то же...

***
        Глава 8 ч.1
        Нобу лежал на кровати и хмурясь смотрел в потолок. Рядом, под боком, лежала его молодая супруга. Легкая простынка прикрывала изгиб ее бедер, а прижатая к его плечу грудь девушки откровенно приглашала к продолжению любовных утех.
        - Ты слишком напряжен, - произнесла девушка и потянулась к супругу.
        Она слегка выдохнула ему в ухо и укусила за мочку.
        - Прости, - даже не подумал дернуться парень. - Видимо, что-то случилось.
        Парень поцеловал ее и поднялся с кровати. Тихий невнятный шепот в ушах нарастал уже несколько минут.
        - Как ты узнал? И что вообще...
        - Такое иногда бывает, - пояснил Нобу. - Это трудно объяснить.
        Он подошел к шкафу и достал традиционное кимоно. Наскоро одевшись, он повернулся к девушке, которая наблюдала за ним с взволнованным выражением лица.
        - Это опасно?
        - Пока не знаю, - покачал головой Нобу и достал из воздуха маску. - Если я задержусь - предупрежу.
        После этого он надел маску и оставил молодую девушку одну в спальне, впервые воспользовавшись маской в ее присутствии.
        Когда он оказался в мире духов, голоса усилились, но видимых изменений не было. Все то же море, все то же побережье и духи времен года, очень медленно и вальяжно занимающиеся своими делами.
        - Мастер, - произнес появившийся перед ним Кайрю.
        - Я слышал зов, - задумчиво произнес Нобу.
        - Да, мастер, - поклонился лягушонок и указал в сторону побережья. - Пророк проснулась. Я укажу путь.
        Нобу кивнул устремился в полете за лягушонком. Когда они пролетели несколько минут, он начал задавать вопросы:
        - Кайрю, кто такой пророк и что ему от меня нужно?
        - Пророк - это дух, - произнес в ответ лягушонок. - Она немного странная, но если она проснулась - значит что-то случилось или скоро произойдет.
        - Что ей нужно от меня?
        - Никто кроме тебя этого узнать не сможет, - покачал головой Кайрю.
        Дальше они летели в молчании и достигнув берега приземлились у небольшой расщелины в камнях.
        - Это здесь, - произнес дух. - Теперь вам нужно выйти из этого мира, мастер.
        Нобу кивнул и провел рукой в воздухе, разрывая преграду между мирами. Прежде чем он туда вошел, он обратился к лягушонку.
        - Когда я освобожусь, я бы хотел с тобой поговорить.
        - Я приду, мастер, - поклонился дух.
        Вышел Нобу в довольно неприветливом месте. Это оказался густой мрачный хвойный лес. Под ногами было множество мелких деревьев и поваленных стволов. Пробираться сквозь них было довольно трудно, но спустя несколько шагов, Нобу оказался на небольшой тропинке, ведущей к приземистой избушке.
        Подойдя к ней, он обнаружил слабый дымок из трубы, сложенной из камня. В небольшом перекошенном окошке виднелся слабый свет. Дверь была выполнена из грубых досок, а ручкой служила кривая изогнутая ветка.
        - Не томи, - проскрипел голос изнутри избушки. - Я достаточно стара, чтобы не торопиться, но и твое дело не терпит отлагательств.
        Нобу потянул ручку и пошел в избу, наполненную ароматом душистых трав и сладковатого дыма. Внутри оказалось достаточно темно, чтобы было невозможно увидеть то, что происходит на другом конце избушки, но при этом достаточно светло, чтобы видеть скрюченную и сморщенную старуху, сидевшую за столом.
        - Садись. В ногах правды нет, - произнесла она.
        В руках ее был небольшой глиняный горшочек. Пока Нобу прошел за стол и уселся напротив нее, пророк высыпала на столешницу из горшка две жмени коричневой крупы и принялась ее разглаживать по столу.
        - Зачем ты меня звала, - спросил Нобу, глядя как она тыкала пальцами в соринки и выводила их из крупы.
        - Не я тебя звала, - произнесла старушка, не поднимая взгляда от стола. - Тебя тьма звала и те, кто в ней как дома.
        Тут старуха подняла глаза, наполненные темной густой тьмой и взглянула на собеседника.
        - Ты темная тварь?
        - Если я темная тварь, то ты тварь светлая, - улыбнулась старушка, обнажив ряд острых игл зубов. - Если тебе так хочется повесить ярлык, то я такой же мастер Тадаши, как и ты. Только вот сила во мне другая.
        - Ты не мастер Тадаши. - произнес Нобу, глубоко втягивая носом воздух. - Ты очень древний и темный дух.
        - Что ты знаешь о мастерах Тадаши? - спокойно спросила старуха. - Что происходит, когда приходит их срок?
        - Умирают? - пожал плечами парень.
        - Умереть может человек. А вот кем останется мастер Тадаши, решает уже он сам, - покачала головой старуха и снова принялась за свое занятие. - Я не помню когда это случилось. Смысл считать года пропал так давно, что я забыла какой год был последним. Но суть от этого не меняется. Рано или поздно, тебе как и мне надо будет сделать выбор.
        - Какой?
        - Тебе надо будет выбрать, кем тебе остаться. Духом, человеком... или темной тварью, - снова улыбнулась ужасной улыбкой пророк. - Но то дело будущего, а пока...
        Тут она подняла лицо и уставилась на парня.
        - Пока слушай меня внимательно и запоминай. Второй раз никого не зову, хоть мастера Тадаши, хоть древнего! - произнесла она утробным металлическим голосом. - Каждый год, каждый месяц и день, духи наши гибнут. Много людей, кто решил себя за счет их смерти усилить. Много, кто нашего брата в плен безделушек артефактных заточает, но самое главное, научились они нашу еду черпать. Грядет день, когда людской род нас без еды оставит и не будет войны, не будет битвы. Наступит день, когда даже древний останется лишь тенью в людских воспоминаниях...
        Пока старух говорила, из ее глаз и носа, тонкими струйками потекла тьма, которая черными кляксами начала падать прямо на крупу. Под конец ее речи эта же черная вязкая жидкость потекла из ушей.
        - Станет так, что духи будут сказками. Про нас будут сочинять истории, а те, кто духами управляет станут обычными смертными, - на одном выдохе произнесла старушка. - Нет в том нам места. Ни малому духу места, ни большому духу проклятья.
        - Что мне нужно сделать? - спросил Нобу, видя как старуха на глазах тает и слабеет. Темная жидкость уже потекла изо рта, а ее тело начало сгибаться, словно под тяжестью груза на шее.
        - Никто тебе не указ, что делать. Никто тебе не помощник и никто тебе не судья, - прохрипела старуха выгибая шею. Она уже грудью прижалась к столу, но пыталась сопротивляться, раскинув руки. - Тебе решать, что делать. Тебе думать как быть. Сам с себя спрос потом держать будешь...
        Пальцы на руках старухи превратились в острые как бритва когти. Она впилась ими в столешницу и заскребла ими, оставляя глубокие борозды.
        - Коли справишься - быть тебе древнее древнего, светлее светлого. А коли нет, то и нас с тобой не будет. - произнесла старуха уже окончательно припав лицом к столу.
        Несколько секунд она еще шипела, но затем окончательно затихла, словно мертвое тело. Нобу поднялся на ноги и мельком огляделся, после чего вышел из избушки.

***
        Нобу висел над океаном и смотрел вдаль. Несмотря на то, что в реальности скоро должен был начаться рассвет, тут всегда был полдень. Солнце тут не двигалось и чтобы оказаться в сумерках и ночи, нужно было двигаться на запад или восток от солнца.
        Весь мир духов делился на тьму и свет, но к великому удивлению парня, никто не конфликтовал и не воевал. Темные никогда не совались в мир дня. С одной стороны, это было очень необычно, так как в прошлой жизни Каин все время наблюдал за противостоянием темных со светлыми.
        Здесь же вся суть заключалась в том, что твари живущие во тьме никогда не совались на территорию света. Для них там было неуютно, неудобно и элементарно нечем питаться. Так же и со светлыми духами. В итоге произошел своеобразный раздел сфер влияния, который граничил в сумеречной зоне. И в этой зоне жили совершенно другие духи, которые существовали по своим, отдельным законам и не смотрели ни в сторону духов, ни в сторону тварей.
        Это было и непривычно, и необычно, но очень нравилось Нобу.
        - Почему мир духов и мир людей не могут существовать отдельно? - спросил Нобу, висевшего в позе лотоса рядом с ним лягушонка.
        - Много теорий, - покачал головой Кайрю. - Каждый видит это по-своему.
        - А как видишь ты? - спросил парень, поглядывая в сторону горизонта.
        - Я вижу, что мне придется стать пищей для более сильных духов, если мы не сможем питаться эмоциями из мира людей. - произнес лягушонок со всей серьезностью. - Я вижу то, что весь мир духов придет в полный упадок. Мы все превратимся в озверевших тварей, готовых жрать друг друга. Мы не сможем без людей и их эмоций.
        - А они смогут? - спросил Нобу.
        - Смогут. Уже могут. - кивнул лягушонок. - Им давно не нужно поклоняться духу места, чтобы выжить. Им не нужен покровитель. Душеловы уже проигрывают в боях хорошо вооруженным отрядам. Они уже способны уничтожать духов, тысячелетиями живущих в людском мире. Дух острова Хатидзё тому свидетель.
        - Нужно что-то делать, - вздохнул Нобу и повернул голову к лягушонку. - Помнится, один старик, у которого осталось только море и старая калоша мне рассказывал о восстании духов...

***
        Когда требуется выдержка, чтобы не выстрелить раньше времени и удержать страх в узде, бойцы клана Синей лисицы использовали довольно старую методику. В ней было много компонентов, от мантры «я камень» до дыхательных упражнений. Однако, существенным недостатком ее было то, что ее было довольно просто заметить. То есть в бою один на один, применивший ее боец, автоматически признавал свой страх перед противником, что для знати было недопустимым.
        Сенши не был благородного происхождения, но был на особом счету и неоднократно участвовал в совещаниях, где присутствовал сам Цурай. Его боевые заслуги были признаны кланом и ему доверили роту бронебойной легкой пехоты, имевшей в этом сражении чудовищное значение.
        На нее возлагалось так много, так как клан использовал все свои возможности, чтобы проследить за тем, что доставляет на остров противник. Конечно, надо было понимать, что Темная вода тоже за ними следила. Подготовка к клановому сражению превратилась в соревнование шпионов, шпионажа и разведок кланов. Каждый следил за противником, каждый готовился и надеялся на свою ставку.
        Синяя лисица прекрасно знали, что у Темной воды есть механизированная пехота, одетая в роботизированные доспехи. Неоднократно разведка подкидывала информацию о том, что на остров, под видом транспортов с живой силой, подводятся грузовые контейнеры которые быстро и аккуратно прячут в вырытых базах. Затем появляются фотографии со складов, откуда вывозятся доспехи в огромных количествах.
        При этом всем, клан Синей лисицы до последнего держат три варианта развития событий. От массированного вмешательства душеловов, до внезапного авиаудара другого клана. Цурай до последнего не верил, что Темная вода сделает ставку на проверенные войной роботизированные доспехи.
        - Они рядом! - прошептал на ухо Сенши капрал.
        - Жди, - коротко ответил командующий бронебойным взводом.
        Двадцать семь человек со специально разработанными стволами были расположены в замаскированных окопах. Они были разбросаны по верху небольшого оврага так, чтобы иметь максимальный обзор.
        Из-за небольшого холма появился десяток пехотинцев в доспехах. Их было заметно сразу. Они нагрузили на себя по два миномета и двойной боекомплект, что было видно по стопке ящиков и торчавших стволов из-за спины. Впечатление от них было, сродни муравьям, пытающимся утащить груз, намного их тяжелее.
        - В прицеле, - снова произнес капрал, намекая на возможность открыть огонь.
        Смотрел он на противника через специальное оружие, разработанное кланом. В нем не было ничего особенного, если не считать специализированных гасителей вспышек выстрелов и блика оптики. Суть же его была в том, что снаряды имели очень неприятное для противника действие. Они выдавали короткий и слабый электроимпульс. Сам по себе этот импульс мало, что мог сделать с техникой, но вот то, что он был непосредственно рядом с прибором, который было необходимо вывести, делало его крайне неприятным.
        Да и сами эти патроны сочетались с бронебойными, как раньше сочетали обычные патроны с трассерами. Именно на это оружие надеялся клан, заметивший приготовления противника.
        - Капитан, - едва слышно произнес капрал, как только электронное табло прицела выдало расстояние в четыреста метров.
        - Огонь! - рыкнул Сенши.
        Первым выстрелил сам капрал, а затем к ним присоединились остальные члены взвода.
        Грохот от крупнокалиберных винтовок стоял чудовищный, но это нисколько не мешало взводному рассмотреть поле боя и противников.
        Расчет оказался верен. Из-за расстояния, система блокировки и энергетических щитов не успела поймать первые патроны и капрал, выцеливающий главного «щитоносца», попал точно в цель.
        Один из пехотинцев, на спине которого была полусфера вместо груза, получил точный удар в грудь ЭМИ-снарядом. Щит, видимо имевший на этот счет защиту, сработал, но уже через доли секунды мигнул, а через секунду пропал.
        Пули полетели градом и очень быстро стало понятно, что пехотинцы не выберутся из этой передряги живыми. Сенши с тревогой рассматривал как добивают последних, всаживая один патрон за другим, но тут раздался свист.
        БАБАХ!
        По позиции взвода открыли минометный огонь. Пока мины ложились как попало, но оборудование в его шлеме быстро указало цель над головой.
        - НАЗАД! - рявкнул он в рацию. - НАЗАД ЭТО ЛОВУШКА!
        Схватив два заряженных магазина он встряхнул капрала и заорал ему в ухо:
        - НАЗАД! УВОДИ РОТУ!
        БАБАХ! БАБАХ!
        Две мины легли рядом и накрыли расчет двух орудий на холме. Наконец, до «бронебойщиков» начало доходить, что тут что-то не так. До ушей начали доходить крики командира об отступлении и они ринулись их выполнять, в спешке отступая.
        Сенши не стал отходить вместе со всеми и начал действовать вместе с двумя надежными солдатами, которые укрылись чуть в стороне. Как только они дождались окончания обстрела, то метнулись к поверженным противникам и сумели найти среди месива грязи и разбитых доспехов четыре миномета.
        - Хватай! - приказал командир, указывая на минометы.
        Солдаты подхватили оружие и несколько ящиков боеприпасов. Отойдя на несколько сот метров в сторону, они развернули орудия и нацелили их на место боя. Не прошло и десятка секунд, как на место боя прибыли несколько разведчиков, которые несколько минут осматривали поле боя издалека.
        - Я камень, - одними губами произнес Сенши, наблюдая, как разведчики входят в зону приготовленного обстрела. - Я кремень...
        Разведчики подбирались все ближе и настороженно вертели головами, выискивая засаду. В итоге, когда шестеро из восьми оказались на открытом пространстве, командир роты бронебойщиков тихо, ледяным голосом произнес в рацию:
        - Огонь!
        Четыре орудия - небольшая огневая мощь, но на чистом пространстве, там где негде толком укрыться, они могут натворить немало бед. Мины падали одна за другой, по всему полю, заставив разведчиков вжаться в воронки и молить всех и вся, чтобы их не накрыло случайным снарядом.
        В этот момент, двое из бойцов открыли огонь по неподвижным мишеням, засев чуть в стороне и спокойно и методично отправляли на тот свет одного противника за другим. Меньше чем за две минуты ни одного разведчика не осталось в живых.
        - Прекратить огонь! - скомандовал Сенши.
        Как только мины прекратили разрыв, командир роты услышал ожившую рацию. В ней раздавался голос командующего - Цурая.
        - Всем! Штаб атакован! Всем отступление! Всем, кто меня слышит! Отступить к штабу!

***
        Цурай мрачно смотрел на небольшой холм, из-за которого работала артиллерия. Подавить ее было уже нечем и как выбраться из западни он не представлял.
        Как только начались боевые действия, клан Синей лисицы предпринял попытку прощупать оборону противника и осторожно выведать его расстановку сил. Темная вода, вместо того, чтобы заняться тем же самым пошла на прорыв.
        Несколько отрядов устроили стычки по флангам, изображая попытку обойти с тыла, а потом в центр ударили душеловы, под прикрытием артиллерии. И это оказалось чудовищным ударом.
        За несколько часов эти отродья бездны прорвали три линии обороны и устремились к штабу. Только там их удалось сдержать, но теперь они взяли штаб в кольцо и отсекли его от остальных сил клана. В ход пошло все, от артефактов до электромагнитных глушилок. Клан Темной воды делал все, чтобы перекрыть связь войск с командным центром.
        - Седьмая рота уничтожена, - произнес помощник, удалив с интерактивной доски еще одну метку.
        Цурай повернулся к доске и впервые с приезда на этот проклятый остров подумал о том, что может проиграть. Проверенная и обкатанная стратегия пошла псу под хвост с первого же серьезного столкновения.
        - С востока движение и взрывы! - донесся голос наблюдателя. - К нам идут на прорыв!
        - Кто у нас был на востоке? - хмуро спросил глава клана.
        - Рота бронебойщиков.
        Цурай несколько секунд раздумывал. после чего прозвучал оглушающий взрыв и зашуршала рация.
        - Говорит капитан Сенши! Рота бронебой идет на прорыв! Прошу помощи!
        Цурай среагировал молниеносно:
        - Душеловов на восточный фронт! Дайте им пройти внутрь!
        - Господин, это всего лишь рота...
        - Это Сенши! Мы уничтожили опорный пункт, захвачено два бронеавтомобиля, четыре миномета и снаряды. Нужна помощь! Много раненых!
        В эфире снова появились помехи и спустя пару секунд голос ротного потонул в шуме.
        - Перебросить силы на восточный участок. Сейчас же! Приготовить прорыв!

***
        Абаз выглянул из-за камня, вскинул винтовку и несколько раз выстрелил по штабу. Как только он спрятался в наскоро вырытом окопе, то тут же поймал недоумевающий взгляд солдата.
        - Чтобы не расслаблялись, - пояснил он и взял у него из рук тлеющую сигарету.
        Парень крепко затянулся и зашелся в приступе кашля.
        - По привычке, - коротко пояснил парень и оглянулся назад.
        Стратегия Темной воды заключалась в том, чтобы захватить штаб, но вариант его осады, с полным отсечением командиров от войск, был также продуман и просчитан.
        - Накано! - крикнул пехотный капитан, выглянувший из своего окопа. - Тебя требуют!
        Чтобы самим не остаться без связи, клан Темной воды использовал старую технологию с проводным телефоном.
        - Принял, - кивнул Абаз и пригнувшись прополз в соседний окоп, в котором находился связист.
        - Слушаю!
        - Твой план сработал, - раздался голос главы клана в трубке. - Они перебрасывают силы на восточный участок. Следующий шаг за тобой.
        - Принял, - кивнул парень и отдал трубку связисту. Сам же он направился к командиру участка.
        - План сработал! - произнес он, когда добрался до него. Они перебрасывают часть сил на восточный участок.
        - Уже засекли. Торопятся. - кивнул в ответ тот.
        - Как только будет сигнал - атакуем всеми силами! - приказал Абаз.
        - Понял, - кивнул в ответ тот.
        Парень же козырнул и с довольной физиономией, пробрался в дальний закуток окопа, который вырыл один из душеловов, умеющий пользоваться техниками связанных с землей.
        Там он просидел не меньше десяти минут, пока не заметил зеленую ракету, в небе, обозначающую сигнал. Силы пришли в движение. Загудел воздух от техник, застрочили пулеметы и послышались глухие выстрелы минометов.
        Абаз же, сидевший в окопе, заметил в небе несколько тяжелых самолетов.
        - А вот и ты, - произнес он, всматриваясь груз, падающий с неба на парашютах. Больше всего те напоминали морские контейнеры. - Я думал, ты придешь чуть позже.
        Взяв бинокль, он начал всматриваться в контейнеры и не успокоился, пока не обнаружил на их бортах знак клана Северных островов.
        - Теперь твоя очередь, - произнес Абаз, убрав бинокль. - Ты обещал меня отсюда вытащить. Самое время.
        Словно некто услышал его слова, заставив тьму из недр земли подняться и окутать парня. Это произошло так быстро, что он не успел толком ничего понять. Поглотившая его тьма, прижала его к земле, а в следующую секунду отпустила в небольшой подготовленной комнате с ритуалом.
        - Хоть бы предупредил, - сплюнул горечь во рту Абаз.

***
        Нобу повел плечом и недовольно сморщился.
        - Крепления неудобные, - произнес он, глядя на мелькающие цифры в мониторе.
        Сам по себе боевой доспех, полностью имитирующий робота, был довольно удобным и русский инженер постарался сделать его максимально комфортным. Тут тебе и кондиционер, и анатомическая поддержка и вентиляция всего, включая интимные места. Только вот не рассчитан был подобный доспех на подростка.
        - Крепления нормальные, - буркнул главнокомандующий роботами. - Это ты слишком щуплый.
        Вопреки желаниям многих глав кланов взять битву под свой контроль, Нобу не стал этого делать и положился на опытного вояку из клана. Этот человек командовал наемниками клана и успел побывать в нескольких передрягах, из которых выходил с минимальными потерями. Имя ему было Шима Кагивара.
        Это было связано не только с недоверием к собственным тактическим силам, но и с элементарной безопасностью. Парень понимал, что первыми будут выцеливать именно командиров, а подставляться ему элементарно не хотелось. В том, что противник быстро поймет тактику боевых роботов, он не сомневался.
        - Три секунды - приземление! - раздался голос в динамиках. - Приготовиться!
        - Засек глушилки! Радиоволны заглушены!
        - Датчики регистрируют духовные техники глушения! - произнес другой голос.
        - Слушай мою команду! Работать по схеме «Прямая видимость»! - начал отдавать приказы командир. - Всем приготовиться!
        Удар, и створки десантного контейнера раскрываются. Роботы устремляются наружу и тут же берут периметр под контроль.
        - Доложить! - раздается голос командира с помехами.
        После приземления сигнал между роботами передавался с помощью световых каналов, присутствовавших на каждом роботе, выступавшем в роли ретранслятора.
        - Третий взвод на месте! Выдвигаемся в точку сбора.
        - Четвертый на месте...
        - Пятый на месте!
        - Первый взвод - нас снесло к западу. Выдвигаемся на место.
        - Сбор в установленном месте! При столкновении с противником действовать по ситуации. В сомнительных стычках - отступать.
        Главнокомандующий роботизированными силами повернулся к Нобу.
        - Тут два клана методично друг друга вырезают, - произнес он. - Кому мы помогаем?
        - Никому. Мы должны уничтожить всех! - заявил парень.
        - Тогда начнем с тех, кто сильнее, - кивнул в ответ Шима.

***
        Когда Темная вода ударила с запада, пока все силы были на востоке, Цурай понял суть ловушки, которую устроили соперники. Когда вдруг наступление захлебнулось и началась непонятная стрельба противника куда-то в сторону, он обрадовался. Надежда, что рассеянные силы смогли собраться воедино снова затеплилась. Но когда силы Темной воды сменил шквальный огонь неизвестных сил, он понял, что что-то неладно.
        За несколько часов шквального огня, при поддержке захваченной артиллерии, неизвестные уничтожили большую часть сил. Цурай, конечно, был высокого мнения о силах клана, но он не был оторван от реальности. Тех сил, что находились за оцеплением, для этого было элементарно недостаточно.
        Закончилось все ближе к закату. Окружающие силы были окончательно разбиты и в спешке отступали. Виднелись вспышки техник душеловов, но методические атаки и обстрел артиллерией быстро подавляли любое сопротивление. Клану Темной воды, большей частью отказавшегося от использования духов, было нечего противопоставить.
        - Кто из наших остался? - спросил глава клана обеспокоенно разглядывая позиции, за которыми минуту назад отгремел бой.
        - Только те, кто в штабе, - ответил помощник. - Ни одно соединение за оцеплением не выходит на связь.
        Цурай сжал зубы и задумчиво уставился на одинокую фигуру робота, наблюдающую за ними с холма.
        - Так бездарно потратить силы, - покачал он головой. - Это было верхом глупости...
        Фигуры роботов, тем временем, начали появляться то тут, то там. Они медленно, но довольно уверенно начали брать в кольцо штаб.
        - Господин, - взволнованно произнес мужчина. - Нас снова берут в кольцо.
        - Огонь не открывать, - произнес Цурай и уточнил: - На них есть опознавательные знаки?
        - Нет, господин.
        Цурай несколько секунд колебался, пытаясь понять от кого пришла помощь и помощь ли это вообще. То, что противник атаковал клан Темной воды, могло говорить о том, что эта сила была на их стороне. Но кто, как и на каких условиях вмешался в разборки кланов было совершенно непонятно.
        - Знамя переговорщика ко мне, быстро! - наконец решил глава Синей лисицы и заявил: - Цисуо! Ты остаешься главнокомандующим вместо меня!
        Через несколько минут, он уже вышагивал к противникам, держа в руках знамя переговорщика. И чем ближе он подходил к солдатам, закованным в роботизированную броню, тем сильнее в его голове звучал вопрос: «Кто это такие?». Количество живой силы противника оказалось огромным, доспехи совершенно незнакомыми, а парочка разорванных пополам единиц, не имевших внутри ничего, кроме проводов и гидравлики, прямо дали понять - это роботы.
        При всех пробелах в технической базе, Цурай знал точно - полноценных роботов-солдат нет ни у кого, а если и есть, то это сверхсекретное оружие, разработанное очень сильным и могущественным правительством. Японию, Цурай к подобным не относил. В голове была тысяча идей и предположений, но всего один выкрик поставил все с ног на голову.
        - Здравствуй, дядя!
        Глава Синей лисицы повернулся и обнаружил сбоку крупного робота с набалдашниками на спине. Он раскрыл свое тело и из него выскочил Нобу.
        - Вот от кого помощи я не ожидал, так это от тебя, Хасимото, - растерянно произнес он, глядя на племянника.
        - Я не Хасимото, - покачал головой парень и достал из кобуры пистолет. Направив его на переговорщика. - Я Хирокава. И это не помощь. Это ограбление.
        - У меня знамя переговорщика. Ты не посмеешь.
        - Я твоя кровь, но тебе это не мешало пытаться меня убить, - хмыкнул парень. - Не тебе рассказывать о правилах.
        Глава Синей лисицы сделал шаг назад. Он затравленно оглянулся. Роботы, стоявшие рядом пришли в движение и навели на него оружие. Лицо и руки Цурая начали покрываться мехом. Аура в сантиметре от его кожи полыхнула едва заметным пламенем.
        - Не стоит, - покачал головой Нобу. - Эти ребята знают, что такое упреждение.
        - Мы готовы признать поражение. Хочешь контрибуций? Клятв?
        - Я хочу смерти твоей семье, - пожал плечами Нобу. - Ничего делового. Только личное.
        Нобу нажал на курок. Пуля выпущенная пистолетом не прошла и отскочила от техники Цурая.
        Это стало пусковым сигналом для огня звена роботов. Выстрелы полетели один за другим, но от первых глава Синей лисицы ушел на скорости. Он ушел в сторону, опасаясь огня из трех стволов, что держали роботы за спиной Нобу, но уверенность в своих силах быстро покинула его.
        Компьютер - не человек. Быстро скорректировав упреждение и координируя огонь, роботы открыли точечную и крайне эффективную стрельбу. Один выстрел в секунду, и каждый раз в цель. Каждое попадание отбрасывало Цурая, обратившегося в лисицу, в сторону, где его уже поджидал следующий выстрел.
        Не спасла ни скорость, ни сила душелова, ни покровительство древнего и мощного духа, не спешившая на помощь пехота. Цурай метался по небольшому пятачку, между роботами, пытаясь уйти и каждый раз получал крупнокалиберную пулю, отбрасывающую его в центр. Итог был закономерен. Одна из пуль прошла и вырвала кусок мяса с ноги. Затем ударила еще одна, оторвавшая переднюю лапу. Сил, чтобы сопротивляться у Цурая просто не осталось.
        - Все конечно, - произнес Нобу, сделав несколько шагов по направлению к раненому оборотню.
        - Ничего не кончено. Клан не простит. Клан... - выдавливал из себя лис вместе с кровью.
        - Твой сын мертв. Мои люди позаботились об этом, - ледяным тоном произнес Нобу. - Из правящего рода осталась... только моя мать.
        - Ты.... лжешь. Этого...
        - Незачем. Просто хочу, чтобы ты перед смертью осознал, - парень поднял ствол и навел его на голову лисицы. - Ты все просрал.
        БАХ

***
        - Обещай, что не скажешь ему, - тихо произнесла Хитоми.
        Она сидела на краю больничной кушетки и растерянно разглядывала своего законного супруга.
        - Зачем ты скрывала это? Можно было бы...
        - Нет. Я не хотела тратить время на больницу. Он бы закрыл меня в этих стенах и пытался бы лечить.
        - Разве это не...
        - Не жизнь. Я всю свою жизнь старалась на благо отца, потом на благо мужа, потом мне казалось, что я стараюсь на благо сына. Я так долго жила для кого-то. Мне так трудно было в одиночестве, что я была готова на все. А потом появился ты. - женщина встала с кровати и подошла к Моту. Обняв его покрепче, он прошептала: - Спасибо тебе за те замечательные дни. Ты не представляешь, как я счастлива, что ты оказался рядом.
        Мот молчал около минуты, пытаясь осмыслить происходящее.
        - Я знаю, что это может иметь последствия для клана. Цурай будет в бешенстве. Скорее и тебе перепадет, но по другому тебя отблагодарить я не могу, - Хитоми поцеловала тайца и прижалась всем телом. - Я знаю откуда ты. Я знаю, откуда у тебя на груди печать и ни в чем не виню. Хочу лишь сказать спасибо тебе за все.
        Она попыталась отстраниться, но руки Мота сомкнулись на ее талии.
        - Как в дешевой комедии, - прошептал таец, обнимая супругу. - Влюбился в задание.
        Прижав к себе женщину в больничном халате покрепче, он поцеловал Хитоми в губы и тихо прошептал:
        - Я слышал, появилась новая кондитерская. В ней продают бутерброды с радугой. Попробуем?
        - Там наверное народу...
        - Плевать. Проберемся на кухню!

***
        Глава 8 ч.2
        - Ваше величество, - произнес Нобу, сгибаясь в глубоком поклоне. - Спасибо, что уделили время.
        - Как я мог игнорировать просьбу победившего в войне клана? - по-доброму улыбнулся Император. - Ваше появление многим спутало планы. Кое-кто понес серьезные убытки, а кто-то умудрился проспорить целые состояния из-за вашего феерического появления на поле боя.
        - Это ведь был секрет?
        - Да, но кое-кто предугадал ваше появление. Вернее не появление клана Северных островов, а появление третьей стороны.
        - Это стало проблемой?
        - Для них - да. Для страны - нет. Ваше выступление наоборот, показало, что кланы могут, если захотят конечно, создать что-то уникальное. То, что может удивить весь мир.
        - Я понимаю о чем вы, - кивнул Нобу. - Собственно из-за этой технологии я и пришел к вам.
        - Вот как? - улыбнулся Рейдон. - Я слушаю тебя.
        - Перед этой войной я оказался втянут в разборки якудза. Пока семьи между собой грызлись, я выступил на стороне Кумо.
        - Я слышал об этой ситуации. - Кивнул император.
        - После того, как выросла новая организация, подмявшая под себя весь преступный мир, про меня вспомнили и даже дали символическую должность. Так как в моем владении есть завод по производству сервоприводов и комплектующих, организация обратилась ко мне с деловым предложением. Мы начали создавать роботов-доставщиков.
        - И об этом я в курсе, - кивнул правитель.
        - Недавно ко мне обратился старик Хиро, попросивший приютить у себя русского инженера, - начал рассказ Нобу, заметив как взгляд императора стал цепким и колючим. - Этот человек оказался беглецом, работавший на конструкторское бюро. Его идеи не прошли, а затем, после распределения грантов, началась откровенная травля. Ему пришлось сбежать.
        - Это он создал для вас этих роботов?
        - Да. Это его работа. У нас могло не получиться, но звезды так сошлись, что мы успели подготовить десант и больше тысячи единиц техники.
        - Вам действительно повезло. - кивнул император. - Сейчас же меня интересует вопрос по поводу судьбы этой технологии.
        - Я, конечно молод, - позволил себе легкую улыбку парень. - Но не наивен. Эта технология в интересах государства и его безопасности. Я готов передать ее вам.
        - Вот так? Просто передать? - удивился Рейдон. - Без торга, выкупа, требований и угроз?
        - Деньги сейчас не могут решить нескольких дилемм, в отличии вашего слова или молчаливого одобрения.
        - Что же это за дилеммы?
        - Первая и самая важная - я последний мужчина, несущий кровь правящей семьи Синей лисицы. И я хочу объединить два клана.
        - Юридически не можешь, - задумчиво ответил император. - Но тут ты прав. Моего слова будет достаточно.
        - Вторая дилемма Демоны Киото. Старик просит у вас встречи.
        - Мне передавали его просьбу. - Кивнул глава государства. - Но к сожалению ваше вмешательство в бой натворило столько дел, что гул в высшем свете стоит до сих пор. Тебе известно зачем старик хочет встречи?
        - Нет, но мне известно напряжение внутри группировки. Многие считают, что вы знатно подставили всех, носящих маску.
        - Я? Подставил? Уговор был о блокировке морского сообщения, в обмен на нашу поддержку специалистами.
        - Только вот уговора о том, что вы проведете зачистку не было, - произнес Нобу.
        - Никакой зачистки не было. - Ледяным тоном отрезал Рейдон.
        - Я не знаю откуда у них эта информация, но многие считают, что вы собирались. Суть не в том, что вы сделали или не сделали. Они уверены, что вы намеревались. Поэтому многие боятся, что вы начнете преследовать организацию во всех смыслах.
        - Ну, а причем тут наши дела?
        - При том, что я вас прошу по возможности сохранить Демонов Киото. В каком виде будет существовать эта организация - решать вам, но согласитесь - она очень похожа на клан. Свои финансы, свой официальный и неофициальный бизнес, свои войска и своя иерархия.
        - Намекаешь на клан? - усмехнулся Рейдон. - Клан - это не просто организация. Это история и заслуга отдельных людей.
        - Я ни на что не намекаю. Я лишь прошу вас сохранить Демонов Киото. - Покачал головой парень. - Что же касается технологий - мы готовы выслать технологические карты и этого беглого русского инженера. Этого будет достаточно, чтобы развернуть производство.
        - Этого мало, - покачал головой император. - Я пришлю на твои заводы и предприятия людей.
        - Как скажете, - произнес Нобу и глубоко поклонился.
        - А на счет объединения я соглашусь с ним, но при одном условии. Все рода должны дать согласие.
        - Я понял вас, - не разгибаясь ответил Нобу. - Я подготовлю все как положено.

***
        На собрание клана пришли представители восьми родов. Остальные либо потеряли своих мужчин, либо те были ранены и не могли присутствовать. Каждый род прислал своего мужчину, но вот на месте правящего рода сидело сразу три человека.
        Первым была Хитоми, склонившая голову. Женщины на собрании были нонсенсом, но как все уже поняли, правящий род был фактически уничтожен.
        Вторым был Мот, как официальный супруг Хитоми. Он находился тут по праву и по сути сейчас был единственным правомочным мужчиной правящего рода.
        Третьим же был Нобу, находившийся чуть в стороне от матери.
        - Что это значит? И по какому праву тут находится представитель Северных островов? - спросил глава одного из родов.
        - По праву победителя, - спокойно ответил Нобу. - Я пришел обсудить это с вами, хотя могу обсудить с матерью или... с моим отчимом.
        - Клан не настолько слаб, чтобы в его главе встала женщина, а в... ее супруге нет крови Cиней лисицы, - возразил самый молодой представитель родов.
        Повнимательнее присмотревшись к нему, Нобу припомнил в нем сына убитого в военных действиях Тогамо - нового главу рода Тогамо.
        - Вот поэтому я и разговариваю с вами. И суть моего предложения такова: мы сольем два клана. Северные острова и Синяя лисица станут одним целым.
        - Я костьми лягу, но я не позволю Северным островам поглотить Синюю лисицу! Мы не настолько слабы, чтобы... - возмутился старичок из рода Кизено.
        - Никто не говорит о поглощении. Разговор идет о слиянии. Равноправном слиянии...
        - О каком слиянии может идти речь, если мы в десятки раз больше, наши мощи несопоставимы, а финансы...
        - И со всем этим вы умудрились проиграть. Мне. Клану Северных островов.
        - Это все роботы, - подал голос Намоко - хмурый мужчина с ожогом на пол лица. - Где вы их закупили?
        - Мы их создали, - улыбнулся Нобу. - И благодаря нашей совместной работе они показали себя лучшим образом. И могут показать еще раз.
        Нобу обвел собравшихся внимательным взглядом и произнес:
        - Слияние кланов Северных островов и Синей лисицы неизбежно. Правящая кланом ветвь фактически уничтожена, - чеканя слова произнес парень. - Женщина и ее законный муж, не дадут вам потомства. Выбор есть у каждого рода, состоящего в клане, но выбор этот будет между смертью и объединением.
        - А не много ли ты на себя берешь, - произнес Накомото. - Пусть наша ветвь пала, пусть часть кланов останется в наблюдателями, но никто тебе не позволит вырезать рода в чужом клане и...
        - Император, - оборвал его речь Нобу. - Император дал мне слово, что позволит объединить кланы. Если все рода этих кланов будут согласны.
        - Но это не значит... - продолжил собеседник и тут же замер заметив легкую улыбку на лице Хирокава.
        - Это значит именно это. Либо мы объединимся вместе, либо вы умрете. Других вариантов я не рассматриваю.
        - Он продал императору технологию роботов, - недовольно проворчал старичок Кизено. - В обмен на это он продал нас.
        - Не продал, а передал в заботливые руки, - поправил Нобу. - Но решать вам. Я свое слово сказал. Император тоже.

***
        Дорогой автомобиль притормозил, к нему выдвинулось несколько охранников. Один из них пошел вокруг него со специальным зеркалом, а второй подошел к окну и постучал в него.
        - В чем дело, офицер? - спросил Хиро, как только стекло опустилось.
        - Сколько пассажиров в автомобиле? - спросил мужчина в форме императорской гвардии.
        - Двое, - ответил старичок.
        Гвардеец оглядел салон и кивнул, после чего автомобиль медленно поехал дальше.
        - Перестань нервничать, - недовольно произнес старичок, кинув взгляд на Суоку.
        Та сидела перед ним и поправляла брюки строгого делового костюма.
        - Не могу! - недовольно произнесла девушка. - Я императора только по телевизору и в интернете видела!
        - Это не повод вести себя как переполошная курица, - проворчал старичок и достал небольшой мешочек. - На вот, закинь в рот и если что-то пойдет не так - раскуси.
        Старик положил в протянутую руку небольшой белоснежный шарик.
        - Что это?
        - Капсула с ядом, - с каменным лицом произнес Хиро. - Если не договоримся - нам лучше умереть!
        - Что? Какой яд? Почему умереть? - подскочила на сиденье девушка.
        - Хе-хе-хе-хе, - засмеялся старичок. - Это была шутка!
        - Не смешно!
        - Очень даже смешно! - продолжал хихикать старичок. - Ты бы видела свое лицо!
        - Нельзя так издеваться над девушкой! Тем более в предверии такой встречи!
        - Какой встречи? Да, он император. Да, он очень сильный душелов, но он все же человек, а не небожитель.
        - Ты так говоришь, словно бывал у него не один раз. - недовольно произнесла девушка, уставившись в окно.
        - Я бывал в гостях у людей, которые ели человечину, бывал у тех, кто без особых мук совести снимал с людей кожу. Я неоднократно беседовал и вел переговоры, когда к виску был приставлен пистолет. Поверь, я знаю толк в опасных и щекотливых ситуациях. Сейчас одна из таких, но критичного или опасного для жизни пока ничего нет.
        - Вас послушать - тут судьба всего преступного мира Японии решается.
        - На самом деле так и есть, - кивнул Кумо. - И ты будешь наблюдать историческое событие.
        - Вы сейчас серьезно? - недоверчиво поинтересовалась девушка.
        - Серьезнее некуда. Ты должна быть в центре событий и достоверно знать, что произошло. Сегодня Демоны Киото станут чем-то большим, чем обычная преступная группировка... или перестанут существовать.
        Автомобиль остановился. Старик дождался, когда ему откроют дверь, вышел из автомобиля, а после подал руку девушке.
        - Держи спину прямо. Выпрями плечи. - произнес старичок. - Ты самый красивый босс нашей организации.
        - Тоже мне, - шепнула Суоку.
        - Это не мое мнение. У нас чуть до драки на собрании не дошло, за право за тобой ухаживать, - проворчал старичок. - Перед тобой уже бы стелилось десятка два непростых бандитов, если бы не твое несовершенолетие.
        - Ухажеров уголовников мне еще не хватало, - буркнула девушка.
        - А других у тебя не будет, - расплылся в довольной улыбке Хиро, вышагивая за слугой.
        Проходя по коридорам, старичок не унимался и продолжал ерничать.
        - Если тебе кто-то понравился, то ты не молчи. Я могу передать твои пожелания и тонко намекнуть...
        - Старик! - прошипела девушка.
        - Что? Я ведь...
        - Нобу! - с хитрым блеском в глаза произнесла девушка и заметив как переменился в лице старичок добавила: - Кроме него мне никто не нужен!
        - Может Ханей? Он руководит отделом легального бизнеса. Или твой телохранитель? - не унимался старичок. - Вспомни какая он скала!
        - Нет. Только Хасимото!... В смысле Хирокава.
        Старик наконец умолк, продолжая идти за слугой, но теперь уже его помощница приняла эстафету и начала издеваться над стариком.
        - Он такой классный! И красавчик редкостный! Я так давно за ним наблюдаю! Мы ведь в одной школе учились, ты знал? Пару раз мы с ним обнимались...
        - Довольно, - буркнул старик и указал на остановившегося слугу. - Мы пришли. Сделай покорное личико и будь умницей - помалкивай.
        Кабинет для приема и переговоров был обставлен в традиционном стиле. Небольшой столик, циновка на полу и небольшой пьедестал на котором сидел сам император. Старик вместе с девушкой прошли на расстояние трех метров, после чего глубоко поклонились и опустились на колени.
        - Я был очень удивлен, когда ты попросил о встречи, - с каменным лицом произнес император.
        - Вынужденная мера, - произнес Хиро. - Так сложилось, что флот собранный нами был дополнен кораблями многих правителей. Каждый из них хотел свой кусок пирога. Мы это понимаем, но в рейды по захвату судов ходили только наши суденышки. остальной флот прикрывал в случае преследования.
        - Я это знаю. - кивнул Рейдон.
        - Но в отчетах вряд ли указали, что каждый раз встречая с рейда, стволы орудий были направлены на нас. Все время стоянки и отдыха эти корабли не сводили с нас орудий. Согласитесь, есть над чем задуматься. Особенно, когда наш флот легких скорлупок берут в окружение. А тут еще наши коллеги из Тайланда сообщают нам о возможной зачистке группировки. Это же нам говорят и люди из Триады. Согласитесь, есть над чем подумать и, главное, есть что предпринять, чтобы обезопасить себя.
        - Давай немного порассуждаем о том, что такое военная сила в Японии. - произнес император, разглядывая старика. - Основная ее часть сосредоточена в руках кланов. Да, у меня тоже есть войска и отлично подготовленные, но они уступают по численности силам, что находятся у кланов. Кланы же не спешат объединяться. Хватает внутренних противоречий. Но нас интересует другой момент. Применение силы строго регламентировано. Причем с древних времен. Да, правила войн между кланами менялись, но они были всегда. Понимаешь о чем я?
        Хиро кивнул.
        - Тогда вопрос - какими правилами руководствуются Демоны Киото? Что им мешает взять и организовать перестрелку с посреди улицы как было во время войны внутри якудза?
        - Отсутствие непререкаемых правил, - кивнул Хиро.
        - И тут возникает еще один вопрос. Что делать правителю государства, у которого под боком появилась серьезная организация с военным потенциалом. Слабым, но все же.
        - Я понимаю о чем вы, - взял слово старик. - Но вы однобоко смотрите на эту ситуацию. У вас под боком есть организованная сила, готовая подчиняться правилам. Вся беда в том, что для этой силы правила никто еще не придумал, а те правила, существующие для кланов, для этой силы, увы, неприменимы.
        - Намекаете на статус клана? - улыбнулся император, впервые показав эмоции.
        - Мечты, мечты, - развел руками старичок.
        - Клан это история. Клан это великое деяние, запечатленное в истории государства. До уровня клана Демоны Киото еще не доросли.
        - Считаете блокаду китайского торгового флота недостойным деянием?
        - Это сделали не Демоны Киото. Вернее не только они.
        - Но для всего мира это сделали мы, - пожал плечами старичок.
        - Даже если закрыть на этот нюанс глаза, история вашей организации слишком короткая, чтобы говорить о статусе клана. Сегодня вы Демоны Киото, а завтра у вас новый передел власти и вы Сакура Хоккайдо.
        - Большие перемены прошли очень быстро, - кивнул Хиро. - Это была большая война для всего преступного мира.
        - И никто не даст гарантии, что не произойдет новая.
        - Но даже если мы забудем о статусе клана, то почему нельзя использовать нашу организацию как прямой контроль преступного мира? - сменил тему Хиро. - Ведь под нашим знаменем можно выполнять деликатные миссии и довольно сложные в официальном плане задания. Вывоз тех же русских инженеров был осуществлен исключительно нашими силами.
        - Да, такая структура мне бы очень пригодилась, - кивнул Рейдон. - Только вот зачем в этой структуре вы? Ведь я могу использовать ваши маски и делать то, что мне заблагорассудиться.
        - Вы можете уничтожить меня и всех мало-мальски важных людей в организации, но вы не сможете уничтожить преступный мир. Женщины не перестанут продавать свои тела, мужчины не перестанут играть в азартные игры. Ушлые китайцы не перестанут возить к нам наркотики. Вы можете уничтожить организацию, контролирующую это, но людские пороки вам не уничтожить.
        - Допустим, - кивнул правитель.
        - Так не проще ли оставить это на нас? Система отлажена, выверена и достаточно безопасна. Новый подход к старым порокам позволил повысить доход и снизить риски клиентов.
        - О чем вы? - нахмурился император.
        - Суоку, - повернулся Хиро к девушке. - Расскажи нашему императору о том, чего тебе удалось добиться.
        Девушка кивнула и впала в ступор от того, что ей придется рассказывать о работе борделя главе государства.
        - Я... - смущенно произнесла она, но собрав волю в кулак, продолжила. - Мне был вверен в подчинение один из проблемнейших публичных домов. Проблем было много. От откровенного воровства, до пренебрежение правилами безопасности. После изучение проблематики, мной был выработан принцип работы в публичных домах. В них исключалось воровство, а оплата производилась по специальным картам, изготовленным нашим банком.
        - Вы создали банк? - уточнил Рейдон.
        - Пришлось. С нами не хотят работать обычные банки, пришлось создать свой, для внутренних расчетов. - Пояснил старичок.
        - Да. Благодаря тому, что расчеты шли через наши карты, оплата услуг для нашей организации стала прозрачной, тем более, что мы сделали скидку при оплате картой. Выпивка и дополнительные услуги также оплачивались специальной картой. В заведениях, где была поставлена охрана, пресекавшая пронос наличности внутрь заведения, выручка выросла втрое. Так же алкоголь и вся табачная продукция теперь закупалась централизованно. Для наших нужд было выкуплено одно небольшое предприятие по розливу и упаковке продукции. Теперь в наши заведения поступают эксклюзивные напитки. Такие есть только у нас и нигде больше. Это же касается и табака.
        - Вы сейчас упоминали о безопасности, - вернул в нужное русло разговор император.
        - Осмотры. Обязательные ежемесячные осмотры, - кивнула девушка. - Раз в месяц все работницы как и охрана проходят медицинский осмотр и сдают анализы на всевозможные инфекции.
        - А охрана тут причем?
        - Это традиция. Раз в две недели охранник может воспользоваться услугами охраняемого заведения. - смутилась девушка и зыркнула на довольного Хиро. - Я неоднократно высказывалась по этому поводу, но данную традицию поддерживают большинство... мужчин.
        - Занятная у тебя девушка, - произнес Рейдон, обращаясь к Хиро. - Где ты ее нашел?
        - В императорском колледже, - пожал плечами старик. - Она душелов.
        - Вот как? - удивленно произнес император. - Я не помню, чтобы...
        - Моя семья является подчиненной клана Синей Лисицы, - вставила Суоку. - Но этот путь только мой выбор.
        - Я могу предложить тебе неплохую должность в своем клане, - задумчиво произнес правитель.
        - Спасибо за приглашение, - поклонилась девушка. - Но я откажусь.
        - Еще и преданная? - в усмешкой спросил Хиро Рейдон.
        - Сам не нарадуюсь, - развел руками старичок.
        - Хорошо. Допустим мы не будем объявлять охоту на демонов. Вы согласны жить по правилам?
        - Смотря каким, - вкрадчиво ответил Хиро.
        - По тем правилам, которые я установлю для Демонов Киото.
        - Принципиально согласны. Мы не хотим скрываться и играть с государством в кошки-мышки. Надо лишь уточнить детали.
        - Детали... - задумчиво произнес император и железным тоном продолжил: - Первое и самое основное - в Японии не должно быть наркотиков. Никаких. Нисколько. Совсем...

***
        Нобу висел над исчезнувшим островом и задумчиво рассматривал его марево. Копия острова Хатидзё окончательно исчезла. Если раньше была надежда, что духа просто заковали в артефакт, то сейчас сомнения развеялись окончательно. Дух острова мертв.
        - Кайрю, - тихо произнес Нобу. - Ты говорил, что был проведен ритуал расщепления. Что это за ритуал?
        - Это особая придумка людей. С его помощью уничтожают духа. Темного или светлого - не важно. Причем этот ритуал направлен не на создание особого предмета, а на максимальные эманации смерти в мире духов.
        - Показательная казнь?
        - Именно. И о смерти этого духа будет известно даже чернушкам. - ответил лягушонок.
        - Ты знаешь, где это произошло.
        - Да, но ни один дух там не был. - покачал головой помощник. - Это схоже с тем, как люди не едят тухлого мяса и морщатся от этого запаха.
        - Что хотел от меня Хранитель? - спросил Нобу, не сводя взгляда с миража острова.
        - Он хотел, чтобы ты попробовал узнать кто и зачем это сделал.
        - Отведешь меня на это место?
        - Да, мастер, - поклонился лягушонок.
        Кайрю выпрямился и полетел в сторону моря. Постепенно спускаясь ниже, он подлетел к лугу и приземлился на него.
        - Это здесь, - произнес Кайрю, раздвинув пространство, словно занавески. По лицу духа было видно как он морщится от проникающей силы смерти.
        - Спасибо, Кайрю, - кивнул мастер Тадаши и прошел внутрь.
        По ту сторону пространства оказался большой просторный зал. Где он находится было непонятно, но высокие потолки и колонны наводили на мысль о церкви.
        В центре этого зала находился сложный рисунок, выполненный темно-бордовой краской.По границе теснились множество рун, часть из них была знакома по кладбищу и редким книгам о мире духов, но часть была неизвестна. Посередине находился пьедестал со шкатулкой, залитой черной густой слизью.
        Нобу чувствовал разлитую силу смерти, от которой подташнивало, но не смотря на это он подошел к шкатулке и стер рукой слизь. На шкатулке показалось слово «Ответы».
        - Может еще инструкцию оставили? - задумчиво произнес Нобу и попробовал открыть шкатулку.
        Та и не думала поддаваться и мастеру Тадаши пришлось очистить ее полностью, чтобы обнаружить не ней мелкий, едва заметный рисунок защиты от духов.
        - То есть сюда должен был прийти человек? - хмыкнул парень, но не стал спешить.
        Он обошел зал, внимательно разглядывая рисунки, но так ничего и не обнаружил. В итоге, он вернулся и задумчиво на нее уставился.
        - Допустим, я теперь человек, - произнес Нобу, снимая маску. - Что теперь?
        Он оглянулся, но зал и рисунок снова был неподвижен. Тогда он потянул руку и открыл шкатулку.
        Нобу ожидал там увидеть что угодно. От человеческой головы, до аккуратно сложенных носков, но внутри его поджидал...
        - Капуста? - смутился он и тут же надел маску.
        В следующий миг последовал взрыв. Он был настолько мощным, что колонны сложились внутрь и потолок устремился к полу. Из-за рисунков на стенах, мастер Тадаши не заметил замурованной в стены взрывчатки. А из-за того, что провод провели сквозь сам пьедестал, у него не получилось заметить детонатора.
        Как только Нобу выбрался из завала, проходя сквозь толщи бетона, он отошел в сторону и снял маску.
        - Привет старик, - произнес он, набрав нужный номер. - Как там вопрос со специалистами?
        - Сегодня должны исполнить, - ответил старичок. - Тебе так горит?
        - Горит, - буркнул Нобу, смотря на дым от прилегающих к зданию построек. Часть из них обвалилась, а еще часть умудрилась загореться.

***
        - Ты подставил нас, - недовольно произнес Изаму Кураизу, не поворачиваясь к сыну.
        Они шли вместе по небольшому коридору, направляясь к автомобилю.
        - Думаешь, если бы я не исчез, то что-то изменилось? - усмехнулся Накано. - Ты прекрасно видел, как эти молодчики завалили вас этими роботами. Даже если бы я своими руками справился бы с сотней, то исход боя это бы не решило.
        - Это не имеет значения. Ты сбежал. Это позор, который смывают кровью.
        Накано взглянул на отца и кивнул.
        - Если тебе так удобнее думать - пусть будет сбежал.
        Отец удостоил отпрыска гневным взглядом, но говорить ничего не стал. Вместо этого он молча прошел к автомобилю и сел в него.
        Накано сел рядом с ним и спокойно произнес:
        - Вмешательство третьей стороны было очевидным. Если вы думали, что клан Северных островов вмешается с крохами своих сил - зря.
        - Хочешь сказать, что сила была заемная?
        - Хочу сказать, что это была сила, которую с собой принес Хасимото. Его давно надо было устранить любым способом. Думали умнее его? Теперь расхлебывайте.
        - На каком основании ты сделал такие выводы?
        - Хасимото встает у руля Северных островов. За ним завод сервоприводов и комплектующих для робототехники, за ним первые роботы-курьеры. Прибавь к этому электромеханическое предприятие Северных островов и подумай сам, почему я приходил к тебе и настаивал на вмешательстве в его дела? Думаешь он просто так заказывал крупную партию процессоров?
        - Допустим, в спешке подготовки войны, мы не обратили внимание...
        - Потому, что у вас в головах только вековая война со старым противником. Простым, понятным противником. Дальше своего носа смотреть не хотите.
        - Не дерзи, - сквозь зубы произнес Изаму.
        Накано вздохнул и открыл подлокотник, в котором находился холодильник. Вместо бутылок с водой, в ней оказался небольшой прозрачный контейнер с салатом.
        Абаз тут же открыл окошко водителю и скомандовал:
        - Останови машину!
        - Что происходит? - тут же спросил отец.
        - Жить хочешь? - рыкнул на него парень. - Бегом из машины! Быстро!
        Абаз открыл дверь и выскочил из автомобиля, которая не доехала до охраны на выезде из главного особняка клана.
        - Ты можешь нормально объяснить, что происходит?!! - вышел из машины Изаму. - Что за клоунада?
        - Слушай сюда, - не обращая на отца внимания произнес Ааз водителю. - Езжай через охрану как обычно. Едешь тем же маршрутом, что планировал. Понял?
        - Понял, - кивнул водитель.
        - Все. Езжай.
        - Накано! Объяснись! - с нажимом произнес Изаму. - Что это значит?
        - Это значит, что я ему конкретно надоел, - начал затравленно оглядываться парень. - Салатик это знак. Знак нашей с ним ссоры. Каждый раз, когда кто-то из нас делает ход появляется блюдо с салатом.
        - Ты бредишь! - недовольно произнес отец, наблюдая как автомобиль скрылся за воротами. - Это я попросил положить еду. Мне сегодня не удалось позавтрака...
        БУДУМ!
        БАБАХ!
        Не успели ворота закрыться, как автомобиль в котором они должны были выехать к своему особняку, взлетел на воздух от двух взрывов. Произошли они почти одновременно, поэтому звук слился в единое целое.
        - Покушал салатика? - спросил Абаз, глядя в глаза своему отцу. - Еще хочешь позавтракать?
        - Откуда ты...
        - Не знаю. Иногда находит - сам не пойму, - буркнул парень и кивнул в сторону охраны. - Не стоит маячить. Это все могут контролировать снайперы. Не хочу проверять защиту душелова на снайперские пули.

***
        Глава 9
        - Что-то случилось? - спокойным голосом спросила супруга.
        Девушка поставила перед Нобу чашку и налила в нее чай.
        - Не совсем, - не отрывая взгляда от двери, произнес парень. Его мысли были поглощены происходящим в мире духов. В отличие от реального мира, там творилось что-то непонятное, неизвестное и угрожающее.
        В реальности все шло намного лучше.
        За короткий срок, пока знать не успела опомниться от происходящего бедлама и раздела имущества клана Синяя Лисица и репараций от клана Темной воды, Нобу удалось провести слияние двух кланов.
        Да, были жертвы и два рода, принявших смерть. Первые сражались до конца, а вторые предпочли ритуальное самоубийство, проведенное по всем канонам.
        Это были не самые сильные рода, но потеря и подобной крови стала большим упущением. К сожалению, молодой глава клана так и не смог решить эту проблему.
        Новый клан был уже создан, согласован его герб, и указ подписан императором. К слову, Рейдон довольно открыто усмехнулся при знакомстве с названием.
        Северная лисица.
        - Русским понравится, - произнес он при вручении грамоты.
        После этих событий и объявлении о создании нового клана, Нобу начали игнорировать. Нет, при прямом обращении к другим кланам, его выслушивали секретари и дипломатично заявляли: «Мы дадим вам ответ в письменном виде». При этом все имущественные связи, торговые и долговые обязательства Синей лисицы и Северных островов всеми принимались и передавались клану Северной лисицы.
        Своего рода бойкот ему был объявлен и на последующем приеме от императора, где его игнорировали. Даже при прямом обращении Хирокава натыкался на каменное лицо. За весь прием с ним никто так и не заговорил, что четко показало - он изгнанник, и светское общество ему это не простило. Возможно, не простило и императору, но игнорировать главу могущественного клана - это чревато.
        - В мире духов происходят очень плохие вещи, - задумчиво произнес Нобу. - Скорее всего, мне придется...
        Тут он замолчал и перевел взгляд на девушку.
        - Когда у тебя последний раз были месячные?
        - Почти месяц назад, - смутилась девушка. - Зачем ты спрашиваешь?
        - Так, мысли... - парень взял поставленную перед ним чашку и отхлебнул горячего напитка. - Надо кое-что записать.
        Он поднялся вместе с чашкой и отправился в сторону кабинета. Когда он вошел внутрь, то остановился у небольшого письменного стола, на котором лежала раскрытая летопись клана Северных островов.
        Еще раз отхлебнув из кружки, он поставил ее рядом с летописью и достал из воздуха маску. Прежде чем проникнуть в мир духов, вытащил из тайника самую обычную металлическую трубу с болтом на конце.
        - Так себе оружие, - хмыкнул он, взвешивая в руке трубу.
        Пара движений, и Нобу оказался в мире духов, висящим над океаном.
        Оглядевшись, он несколько секунд рассматривал призрак острова Хатидзё. От него остался один контур, но парень все равно отправился к нему.
        Облетев его по кругу, нашел место, где когда-то впервые повстречал духа и остановился у одного из валунов. Парень хотел дотронуться до него, но рука прошла насквозь.
        - Другого я и не ожидал, - произнес Нобу и окунул руку внутрь призрачного камня. - Попробуем так.
        Он сосредоточился и попытался пустить силу внутрь камня и, к его удивлению, это сработало.
        Руку тут же вытолкнуло, и камень приобрел вполне физическое воплощение, пусть и не полностью.
        - Понятия не имею, как это делалось тут, - произнес Нобу и влепил трубой по камню.
        Дзынь!
        По округе разошелся звон от удара металла о камень.
        - Но ничего другого я не придумал, - добавил парень и влепил по камню трубой еще раз, добавив в удар капельку силы.
        ДЗЫНЬ!
        ДЗЫНЬ!
        Мастер Тадаши наносил один удар за другим, стараясь привлечь внимание духов. И несмотря на то, что эффект от подобного зова был минимален, вокруг призрачного острова начали появляться слабые и любопытные духи.
        Видя результат от своих действий, Нобу продолжал по капле вливать силу в трубу, когда-то служившую оружием. С каждым ударом остров переставал быть призрачным, и метр за метром обретал материальность.
        Все начало резко меняться, когда перед Нобу из воздуха выпрыгнул Ням. Кот в полете превратился в человекоподобное существо с кошачьим лицом. Одетый в строгий костюм и легкий плащ, бывший учитель Мастера Тадаши достал из воздуха небольшую трость и принялся стучать ей по земле. Дух также вкладывал в удары крохи силы, что заставляло его быстрее возвращаться в реальность.
        За Нямом появился Кайрю. Лягушонок не имел посоха или оружия, но поддержал Тадаши ударами ноги. И после этого на острове один за другим начали появляться духи. Каждый пытался поддержать ритм и выдать каплю силы в призрачный остров. Видя, что у него получается собрать духов воедино, Нобу принялся ускорять темп и вливать больше силы.
        Удар за ударом.
        Капля за каплей.
        Дух за духом.
        Остров вернулся в реальность, а вокруг него уже летали тени древних сущностей.
        - ЗАЧЕМ? - проревела одна из таких фигур.
        Тень огромного гиганта согнулась над мастером, как только она задала вопрос, Нобу перестал бить по камню и, стараясь унять дрожь от рокота древнего, ответил:
        - Они убили Хатидзё. Они продолжают убивать. Они сделали ловушку на мастера Тадаши. Они перешли все границы.
        - ЧТО ТЫ ХОЧЕШЬ?
        - СВОБОДЫ! - крикнул Нобу. - Свободы для духов! Я хочу восстания! Мы пройдем по миру людей! Мы спросим за каждого пленника, мы прольем кровь за каждого убитого! Больше нельзя спускать им нарушение договора.
        Тысячи духов, заполнивших остров, уставились на древнего, задумчиво рассматривающего мастера Тадаши.
        - БОЛЬШОЙ ПОХОД! - выкрикнул Ням, вскинув над головой свою трость.
        - БОЛЬШОЙ ПОХОД! - вразнобой подхватили духи.
        Древний дух отстранился. Человекоподобная фигура отдалилась и пророкотала, содрогая море, небо и сам остров:
        - БОЛЬШОМУ ПОХОДУ - БЫТЬ!

***
        Капитан небольшого баркаса был человеком спокойным и уравновешенным. Да, случались в жизни разные ситуации, когда он плакал, рвал на части от злости, но в повседневности он был спокоен, как море, на волнах которого он провел большую часть жизни.
        После смерти жены и внуков, Фукуда стал крайне замкнут, и его спокойствие породило отшельничество. Его мало интересовали деньги, ему были не интересны политические и мировые новости, а сам он сходил со своего корабля только за запчастями для умирающего двигателя баркаса и продуктами.
        Единственное, что хоть как-то интересовало престарелого капитана - судно и работа, которую подкидывали Демоны Киото. Оттянуть баржу к острову, перевезти людей в мешках, избавиться от улик или тел.
        По большому счету, старику было плевать, что делают и для чего используют его Демоны Киото. Пока его интересовало трое ребят, которых к нему определили. Двое были совсем мелкими - восьми и семи лет, а третий был уже подростком.
        - Ясу! - крикнул старик. - Бери штурвал!
        Парень подскочил к старику и перехватил рулевое управление. От престарелого капитана не укрылось то, что парень невольно выпрямил спину и поднял подбородок. Уличные повадки тут же, как ветром, сдуло, и он оглядел приборы.
        Двое мелких беспризорников были заняты вычерпыванием воды из заднего трюма. Днище старого буксира на корме прогнило до такой степени, что по швам уже сочилась вода. Это был приговор для судна с именем Джо, но старик не спешил с утилизацией. Более того, он даже помпу оставил на берегу, обеспечив пацанят постоянной работой на время похода.
        - Левее держи, - произнес хозяин судна, наблюдая за действиями парня.
        У старика скопилась приличная сумма денег на счету, которые он почти не тратил, и несмотря на то, что буксир уже изжил себя, львиную долю своих сбережений он планировал на то, чтобы переварить днище и поменять двигатель. Менять катер, на котором ходил уже без малого два десятка лет, он категорически не хотел.
        - Куда мы плывем? - спросил Ясу.
        - Еще две мили на восток, - произнес капитан. - Надо кое-что забрать.
        - Контрабанда?
        - Когда работаешь на структуры, подобные Демонам Киото, старайся не задавать лишних вопросов, - произнес старик, доставая трубку. - Чем меньше ты задаешь вопросов, тем меньше знаешь. Меньше знаешь - с тебя меньше будут спрашивать.
        - Чем больше с тебя спрашивают, тем ценнее ты, - ответил Ясу. - Я хочу стать важным человеком в якудза.
        - Важным человеком, - задумчиво произнес старик, не сводя взгляда с подростка. - А зачем?
        - Чтобы иметь много денег, быть свободным и делать то, что хочу.
        - А что ты хочешь делать?
        Тут подросток споткнулся и не смог быстро ответить. Он молчал около минуты, а собеседник раскуривал трубку и выпускал дым, не собираясь торопить парня.
        - Я хотел бы плавать. Быть капитаном.
        - Плавать, - усмехнулся старик. - Русские очень обижаются, когда говорят слово «плавать». Они почему-то считают, что плавать может только дерьмо.
        - Россия далеко, а я тут, - пожал плечами Ясу, поглядывая на компас.
        - Ты знаешь, чтобы выучиться на капитана и получить право управлять судном тебе не надо работать на Демонов Киото?
        - Откуда я тогда возьму деньги? - с горечью произнес парень. - Учеба не бесплатная, да и свое судно...
        - Это все решаемо, - хмыкнул старик и выпустил облако дыма. - Тут дело в другом. Насколько ты готов к тому, чтобы по-настоящему работать.
        - Я работаю с малых лет и...
        - Не знаю, что у вас там на улице была за работа, но воровать и трясти деньги с малолеток - это не та работа, о которой я говорил.
        - Тогда о чем ты?
        - О том, что тебе придется работать головой. Много.
        - Я не тупой и могу...
        - Ты не представляешь, сколько я видел умных лентяев за свою жизнь. Все они быстро угасали и превращались в обычных портовых тупиц, коих сотни. У капитана такого не выйдет. Нужно постоянно учиться. Языки, навигация, политическая обстановка. Ты ведь слышал, что произошло в Желтом море?
        - Слышал.
        - Вот и думай, - хмыкнул хозяин судна и снова затянулся. - Ты думаешь, что капитан - это человек, только стоящий у руля? Нет. Капитан это человек, отвечающий за судно. Тот, кто стоит у руля - первый помощник.
        - Старик... - прервал его подросток и указал слева от курса корабля. - Что это такое?
        Фукуда повернул голову и обнаружил на горизонте огромную человекоподобную фигуру. Она была далеко, притом настолько, что уходила за горизонт по колено.
        - Старик? - повторил вопрос Ясу.
        Неизвестное существо медленно, словно в замедленной сьемке, подняло ногу и резко наступило.
        - Что это такое?
        - Держи курс на его ногу, - приказал Фукуда.
        - Понял, но...
        - Делай, что говорю! - рявкнул старик и выскочил на корму. - Эй! Малявки! Жить хотите?
        Из трюма показались две детские головы.
        - Если хотите, то у вас минута секунд, чтобы вылить пару ведер и задраить кормовой трюм!
        - А что... - попытался спросить рыжий парень.
        - Цунами! - рявкнул Фукуда. - БЕГОМ!
        Парни засуетились, а сам престарелый капитан влетел в рубку и рявкнул на мальца:
        - Газ на полную! Как появится волна - стой носом к ней! Понял?
        - Понял, - кивнул парень, выжимая ручку газа на полную. - Что это такое?
        - Не знаю, но кое-что подозреваю, - произнес моряк, подойдя к окошку и высыпая пепел из трубки за борт. - В детстве мой отец рассказывал, как духи в древние времена восстали против людей...

***
        Когда все началось, старушка находилась на скамейке. Стая енотов, повсеместно сопровождавшая ее, собралась у ее ног и взволнованно поглядывала на хозяйку. Встав на задние лапки, они скромно подогнули передние и не сводили с нее взглядов.
        - Знаю, мои хорошие, - улыбнулась та. - Но я уже слишком стара для этого.
        Енотики застрекотали и заверещали, создавая гул, но Нори быстро пресекла это, подняв раскрытую ладонь.
        - Нет. Я не против, чтобы вы это делали. Если так решили древние, то не нам противиться этой воле. Вы можете вдоволь наиграться, - попыталась унять женщина своих духов. - Только вот мое тело слишком старое. Боюсь, это будет моя последняя игра.
        Один из енотов ухватился за юбку, потянул на себя и, заглядывая в глаза старушке, что-то застрекотал.
        - Я не говорила, что я не пойду с вами, - по-доброму ответила Нори. - Я лишь предупредила, что слишком стара для этого.
        Женщина поднялась на ноги и подняла руку вверх. Над головой уже проплыла тень длинного белоснежного дракона на китайский манер.
        - Те, кто доверил мне свое естество! - произнесла она.
        Еноты как один вытянулись по струнке, не сводя взгляда со старушки.
        - Те, кто принял мою форму! - крикнула Нори, собрав силу в руке так, что та засветилась.
        Отряд енотов тут же начал расти. Звери за пару секунд вымахали в два человеческих роста.
        - ТЕ, КТО СТАЛИ МНЕ ДРУГОМ, БРАТОМ И ОТЦОМ!
        Еноты вымахали до пяти метров, а их глаза сменили цвет с черного на золотой. Старушка же опустила руку, слегка покачнулась и уже обычным голосом с доброй улыбкой тихо произнесла:
        - Давайте играть!
        Ближайший енот одним движением нагнулся к ней и, аккуратно подхватив за куртку зубами, подкинул ее вверх. Второй поймал лапками и посадил третьему на загривок. Еноты застрекотали и одной большой бандой рванули прочь из парка.
        Они торопились на парад.
        Престарелая всадница на еноте и больше десятка огромных пушистых духов торопились на линию Уэно. Духи, считавшие своим домом Японию, стекались в одно место по центральным улицам города. Все они шли к императорскому саду, где выпускали силу.
        От обилия выпущенной духами силы в саду, на глазах высшей знати и императора, сакура покрылась почками, а затем распустилась. Сад утонул в розовых цветах. Второй раз за этот год.
        А духи продолжали идти. Большие, малые, тени и проявившиеся в реальности. Похожие на отмытый от земли дайкон и звероподобные. Все от мала до велика пришли на мирный протест, отдавая свою силу, чтобы напомнить - они здесь. Они рядом и больше не будут терпеть убийства и рабство.
        Среди знати поначалу возникла паника, но быстро сошла на нет. Возможности защититься от духов фактически не осталось. Ни один дух не пришел на зов душеловов, и даже Рейдон Рюу, упавший на колени перед ликом покровителя, не смог добиться его ответа.
        Сейчас же император наблюдал за тем, как распускаются цветы сакуры перед его лицом. Вдалеке, на небе, маячило длинное, продолговатое тело покровителя рода, но он не спешил опускаться, а главе государства не оставалось ничего, кроме как наблюдать за шествием духов.
        - Ваше величество, - раздался знакомый голос помощника. - Духи разнесли в порту несколько кораблей и верфь клана «Темной воды». Они направляются к нашим заводам.
        - Я понял, - кивнул правитель, не отводя взгляда от цветка сакуры.
        - Что нам делать?
        - Ничего. Эвакуируйте людей и не мешайте им.
        - Но...
        - Не вздумайте нападать. Пусть делают то, что задумали.
        - Слушаюсь, господин, - ответил помощник и быстрым шагом отправился в сторону здания дворца.
        Сам же правитель перевел взгляд на фигуру дракона, которая решила спуститься. Сделав пару кругов и постепенно снижая высоту, он приземлился посреди сада и склонил голову так, чтобы глаза исполина оказались напротив глаз правителя государства.
        - Ты знал, что дух острова Хатидзё был против вторжения.
        - Знал и считал, что он сам в состоянии ответить глупцам, - кивнул Рейдон.
        - Ты знал, что они просто так не отступят.
        - Знал, но не думал, что у них хватит наглости...
        - Ты знал, что они убили его, - с нарастающим гневом в голосе прервал его дракон.
        - Догадывался.
        - Тогда почему они до сих пор живы? Почему никто не ответил за смерть духа места? - пыхнув дымом из ноздрей, произнес хранитель и продолжил, не обращая внимание на открытый рот Рейдона. - Я не отрекаюсь от твоего рода. Я буду хранить ему верность, но я отрекаюсь от тебя. Ты доказал свое бессилие как правитель и человек не способный выполнять свои клятвы. Ты больше не мой человек.
        Дракон метнулся к небу, но не успел его кончик хвоста подняться на пару метров, как взорвался тысячами оранжевых светлячков, которые медленно, словно снег в безветренную погоду, начали оседать по всему саду.

***
        Египет.
        Земли клана «Пустынные шакалы».
        В груди жгло от безумного марафона так, что казалось в легкие залили свинца. Амен не был бегуном, а даже если бы был - двое детей на руках были достаточным грузом, чтобы выбиться из сил.
        - В машину! - скомандовал он жене.
        Женщина подбежала к внедорожнику и дернула заднюю дверь. Быстро посадив младшего сына на сиденье, она перехватила двоих детей и так же засунула их в автомобиль. Супруга хотела оббежать машину, чтобы сесть спереди, но Амен схватил ее за плечо.
        - Садись за руль! Я остаюсь.
        Глаза женщины расширились. Рот открылся, чтобы ответить, но муж вместо убеждений притянул к себе супругу и поцеловал в губы.
        - Я тебя люблю, - тихо произнес он. - Сохрани их.
        Он оттолкнул от себя женщину, и в этот же миг за спиной послышался волчий вой.
        - БЫСТРЕЙ! - рявкнул он.
        Мужчина обернулся к разрушенному городу, над которым вились сотни птиц - духов-предвестников беды. Сам город представлял из себя руины, полыхающие огнем.
        К нему, из-за разрушенного дома приближалась огромная семиметровая фигура человека с головой волка. Одетый в древние церемониальные одеяния, он шел к Амену с большой кривой саблей в руке.
        Мужчина так же достал саблю, но в бой он не бросился. Вместо этого он опустился на колени, положил перед собой саблю и уперся лбом в землю.
        - От Думьята до Асуана, - зашептал он. - Вдоль реки Нил, от Средиземного моря, до глубин континента... течет кровь моя.
        Амен оторвал лоб от земли и взглянул на приближающегося духа. Собакоголовый монстр, некогда бывший покровителем клана, взбунтовался и за несколько часов превратил оплот клана в развалины.
        - Кровь моя - мои воды. Плоть моя - моя земля.
        Мужчина взял в руки саблю и поднялся на ноги. До ушей донесся звук рычащего двигателя. Внедорожник с пробуксовками, расшвыривая пыль и мелкую гальку, уезжал прочь, оставляя последнего мечника клана наедине с обезумевшим от злости духом.
        - И смерть моя будет лишь сбором очередного урожая, - закончил он древнюю молитву, которой учил отец.
        Мужчина, несмотря на раненную ногу, встал в боевую стойку и уставился в глаза собакоголового духа.
        - НЕ БОЮСЬ! - заорал он во все горло и метнулся к противнику.
        Короткая пробежка закончилась ударом в грудь. Длина рук и сабля духа была на порядок больше. Удар просто смёл мечника в сторону, как пушинку. Только вот дух ударил не лезвием, а плашмя.
        - Хоть кто-то в этом клане помнит, что такое храбрость, - произнес дух. - Хоть кто-то знает, что такое достойная смерть.
        Он подошел к мужчине и схватил его за волосы. Приподняв его над землей, заглянул в его глаза.
        - За что, Анубис? Чем прогневали тебя? - прохрипел Амен, схватившись за руку духа, державшую его.
        - Ты простой мечник, - прохрипел пес. - Ты ничего не знал...
        В глазах духа начали появляться образы. Среди них были и глава клана, и его приближенные. Затем начали мелькать ритуалы, жертвоприношения и сам Анубис, закованный в цепи. Каждый образ приносил в память чужие воспоминания, и от увиденного глаза Амена расширялись.
        - Смотри внимательно, - перешел на шепот дух. - Смотри и думай!
        Когда образы закончились, дух отбросил мужчину в сторону и произнес:
        - В клане «Пустынного шакала» остался ты один. Клянись мне в верности, и я поклянусь тебе.
        Амен лежал на земле и хватал воздух ртом, словно задыхался. Он приходил в себя несколько секунд, но когда до него дошел смысл сказанного, он выдавил:
        - Клянусь... клянусь в верности тебе, Анубис...

***
        Алексей стоял у окна и хмуро смотрел на серое небо.
        Третий день в мире творился полный бедлам и появление духов, с их демонстрацией силы являлось только половиной проблемы.
        После того, как по всем, без исключения, государствам прокатился бунт духов, все душеловы остались не у дел, исключительно наедине со своей силой. Никто не знал, как будут развиваться дальнейшие события, но нашлись и те, кто решил урвать свой кусок за счет оружия.
        Да, пока душеловы пытались вернуть свою силу и призвать духов, кое-кто решил, что неплохо было бы влепить из артиллерии по беззащитным душеловам и их кланам. Такие мысли действительно пришли многим, но Алексей, очень остро ощутивший ситуацию, пресек подобные действия на корню, объявив военный мораторий.
        - Мы проверили эти скалы, - произнес мужчина с широкой, густой бородой. - И с точностью можем заявить - это аномальные зоны.
        - М-м-м-м? - обернулся русский правитель.
        - За полкилометра от этих скал не работает ни один прибор, а наши артефакты слежения просто осыпаются пеплом. Мы пробовали дважды, и дважды оборудование выходило из строя.
        - Что еще известно по этим скалам? Духи что-то говорят?
        - Нет. Ни один призыв так и не заработал, но мы связались с европейцами и американцами. У них тоже, после шествия древнего, появились скалы в форме ног.
        - Сколько их?
        - Семь. Семь шагов Древнего.
        - Что-то слышно по мастеру Тадаши?
        - Ничего, но многие говорят, что видели его шествующим в столицах. В Токио и Париже его точно видели.
        - Плохо, - задумчиво произнес Алексей. - Что еще слышно?
        - В Египте клан «Пустынного шакала» уничтожен на корню. Говорят, что это был их хранитель.
        - Анубис?
        - Да. Подробности неизвестны, но ходили слухи, что они пленили его.
        - Как наши Бубновы, - хмыкнул император. - Вот, что... надо разослать весть кланам и собрать всех на общее собрание.
        - Теперь это опасно, - недовольно произнес помощник. - Этим могут воспользоваться...
        - Тебе мало бунта духов? - хмыкнул правитель. - У нас есть проблемы побольше. Если мы сразу не договоримся, как будем поступать, то вся наша работа с духами и устоявшаяся система может пойти крахом. Надо договориться. Сейчас.

***
        Нобу сидел на утесе, с северной стороны острова Хатидзё.
        С него открывался прекрасный вид на побережье. Несмотря на легкий ветерок, больших волн на океане не было, но в небе витало множество духов от малых до самых больших.
        - ПРИМИ! - пророкотал со спины древний. - ПРИМИ СВОЕ ОРУЖИЕ!
        - У меня есть оружие, - покачал головой Нобу, не отрывая взгляда от неба. Он поднял металлическую трубу, лежавшую рядом с ним.
        - БУДЬ ПО-ТВОЕМУ!
        Трубка слегка засветилась и очень быстро начала покрываться очень мелкими черными рунами. Знаки были уже знакомы по ограде кладбища и нескольким артефактам, но Нобу не подал вида, что удивился.
        - ТЫ ОБЕЩАЛ... - напомнил древний.
        - Помню, - кивнул Нобу. - Раз обещал - сделаю.
        - СЕЙЧАС!
        - Припекло? - хмыкнул Нобу. - Да, все духи здесь... Значит, ему никто не будет мешать. Так?
        - ТАК.
        - Проводишь? - поднимаясь на ноги, произнес Нобу.
        - НЕТ. ЭТО ТВОЙ ПУТЬ.
        - Я так и подумал, - после большого парада и восстаний духов, Нобу совершенно перестал бояться древнего. Несмотря на его мощь, он четко ощутил его беспомощность в некоторых моментах. - У меня есть условие.
        - УГОВОР БЫЛ БЕЗ УСЛОВИЙ.
        - Тогда пускай это будет просьбой, - пожал плечами парень. - Нить. Ты ведь знаешь, что я пришел из другого мира? Я шел по нити, связывающей меня и...
        Тут Нобу обернулся и обнаружил раскрытую пасть древнего духа. Из нее ударил настолько мощный поток силы, что юношу откинуло назад. Он закрыл лицо руками, а когда рев и сила древнего утихли, он обнаружил тонкую нить, тянущуюся из груди.
        - Спасибо, - кивнул Нобу. - Я запомню этот дар.

***
        Нобу вывалился из пространства в центре города.
        Из-за того, что Нить постепенно светлела, парень боялся ее исчезновения. Чтобы хоть как-то себя успокоить, он решил выяснить, куда ведет нить. Для проверки он зашел в небольшой проулок и попытался взглянуть на нить без маски. Та, к слову, тут же исчезла.
        Стоило Нобу увидеть мир без маски Тадаши на лице, как в кармане тут же затрезвонил телефон.
        - Слушаю, - поднял он трубку.
        - Нобу, я в больнице, - раздался голос супруги из трубки. - Со мной все в порядке. Твоя мать... она в реанимации. Ты нужен здесь. Срочно.
        - Адрес? - тут же уточнил парень, быстро перебирая возможные варианты.
        - Мы в Токио-Ринкай. Почти в центре...
        - Охрана с тобой? Требуется помощь? - подозревая самый паршивый вариант, произнес парень.
        - Да, но больше не надо. Это не нападение. Больницу охраняют Демоны Киото.
        - Понял. Скоро буду, - ответил парень и бросил трубку. Дождавшись, пока мимо промчится какой-то клерк из офиса, надел маску.
        Набрав на телефоне название больницы, он сориентировался по компасу и замер. Нить вела прямиком в нужную сторону.
        - Видимо, судьба, - задумчиво произнес парень.
        Через полчаса быстрой ходьбы с периодическим переходом на бег, очень часто проходя прямо сквозь здания, юноша оказался в больнице. Да, это потребовало уйму сил и оказавшись на месте, он чувствовал, как тошнотворный ком подкатывает все выше и выше.
        Нить вела парня внутрь, и он не стал задерживаться. Стараясь ничего не касаться, чтобы не провоцировать слабость еще сильнее, он прошел в двери, поднялся на третий этаж здания и оказался у отделения реанимации. То там, то тут виднелась охрана, готовая остановить любого постороннего человека.
        Парень прошел внутрь и первым, кого он встретил из знакомых, оказалась Суоку. Нить, к слову, вела не к ней, а дальше по коридору. За дверями отделения юноша обнаружил Эри и Мота, стоявших у окна. Он подошел к ним и увидел, что за этим окном находилась кушетка с кучей аппаратов и трубок, подключенных к его матери.
        - Я сам узнал недавно, - тихо произнес Мот, оправдываясь перед девушкой. - Она все скрывала и ссылалась на простую слабость.
        Хитоми лежала на белоснежных простынях и от этого казалась еще бледнее. Из шеи торчала трубка, куда текла жидкость из капельницы. В обеих руках торчали периферические катетеры. В рот так же уходила трубка, подключенная к аппарату ИВЛ.
        Но Нобу застыл не поэтому. Он не верил своим глазам, обнаружив нить, ведущую к матери. После того, как пришло осознание, он подумал, что это какая-то ошибка и вошел в палату, проскочив через стену. Войдя внутрь, он точно увидел - нить идет в грудь женщины.
        - Как же так? - тихо прошептал Нобу.
        Мысль о том, что разрыв во времени между душами может составлять десятки лет, не приходила в его голову ни разу. Он был уверен, что их души связаны и должны были появиться в этом мире примерно в одно время или оказаться в примерно одинаковых по возрасту телах, но судьба распределилась по своему.
        БИП! БИП! БИП!
        На мониторе рядом с женщиной замигали красные огоньки. Цифры, показывающие давление, опустились еще сильнее, показав 60/0.
        - Доктор! - послышался голос медсестры. Она зашла из общего зала, где находилось несколько кушеток, и подошла к монитору.
        - Сен! - позвал медсестру доктор.
        Когда та обернулась, то обнаружила седого старика, державшего в руках историю болезни Хитоми. Вместо слов он просто покачал головой, давая понять, что реанимации не будет.
        ДИНЬ-ДИЛИНЬ! ДИНЬ-ДИЛИНЬ!
        Монитор верещал противным зуммером, поднимая тревогу. Датчики перестали регистрировать сердечные сокращения. Медсестра взволновано подошла к оставленной доктором истории болезни и взглянула на диагноз. Ее хмурое лицо тут же разгладилось, и она по-другому взглянула на женщину.
        - Отмучилась, - тихим шепотом произнесла она.
        ДЗЫНЬ!
        Звук оборвавшейся струны прозвучал настолько громко, что Нобу показалось его слегка оглушило.
        - Нет... Нет, так не должно было быть... НЕТ!
        Парень подскочил к телу и попытался ухватить таявший в воздухе след от нити. Его руки проходили сквозь тело, и он тут же сорвал маску.
        - РЕАНИМАЦИЮ! ПРОВОДИТЕ РЕАНИМАЦИЮ! - заорал он от шарахнувшейся от него медсестре. - БЕГОМ!
        Все, что было в голове у предыдущего тела в этой ситуации, был непрямой массаж сердца.
        Маска полетела на пол, сам юноша вскочил на кровать и принялся делать то, что было в памяти и орать:
        - ВЕРНИ ЕЕ! СЕЙЧАС!
        В палату влетел еще один доктор и еще одна медсестра. На парня набросились и попытались оттащить от тела. С той стороны стучала кулаками в стекло Эри, а Мот пытался прорваться внутрь отделения.
        Когда таец сумел добраться до палаты, в Нобу уже воткнули несколько кубов транквилизаторов.
        - ВЕРНИТЕ, УБЛЮДКИ! - продолжил реветь раненным медведем парень, но особо уже не сопротивлялся.
        Сознание уплывало, а руки и ноги становились ватными. Не прошло и десятка секунд, как мир окончательно превратился в смазанную кляксу.
        - Кари... моя Кари...

***
        Хранитель поднял взгляд и уставился на Нобу.
        Тот вошел внутрь в маске, держа в руках свое оружие.
        - Ты давно не появлялся, - вместо приветствия произнес хранитель.
        - Давно, - кивнул Нобу.
        Хранитель опустил взгляд на руку и уставился на небольшую фенечку, сплетенную из человеческих волос.
        - Амулет?
        - Можно и так сказать, - кивнул Нобу, не став пояснять.
        В голове мелькнула Суоку, с которой он провел эту ночь в одной постели. Затем ее глупая история про амулет из волос возлюбленной и утренний кофе. Стало немного легче, но при этом в груди была пустота.
        - Нужен совет или...
        - Мне нужен путь к Ульриху.
        - Думаешь, готов? - спросил Хранитель.
        - Не знаю, - пожал плечами Нобу и кивнул в сторону могил. - Сначала надо немного убраться.
        - Не стоит, - Хранитель достал из кармана небольшой нож и провел им в воздухе, открывая проход в пространстве. - Он не тот человек, который может подождать.
        Нобу кивнул и сделал шаг в образовавшийся проход, тут же оказавшись в кромешной тьме.
        - Долго же ты, - послышался тихий голос.
        Обладателя голоса Нобу узнал сразу и повернулся к его источнику лицом.
        - Мне уже порядком поднадоело тут сидеть, - произнес Абаз.
        Он активировал небольшой сенсор, и под ногами засветилось несколько ламп, освещая центр пещеры.
        - Польщен твоим ожиданием, - произнес Нобу и сделал шаг вперед. - Прости. Салат с собой не прихватил.
        - Ничего страшного, я сыт, - хмыкнул противник и также сделал шаг вперед. Лицо парня изменилось, а вместо глаз было два черных провала. - Жаль, что нам пришлось с тобой встречаться тут. Давно надо было тебя убить.
        - Как и тебя, - кивнул Каин и перехватил трубу.
        - Что? Неужели у древних не нашлось ничего получше? - сам Абаз достал из ножен катану.
        - Форма не имеет значения... - произнес Нобу и замер.
        За спиной Накано показался Рим. Его доспех изменился и во многих местах красовались черные, затекшие от тьмы руны.
        - Рим! - неожиданно разрезав тишину голосом, произнес Абаз. - Убей его.
        - Не ожидал,- произнес Нобу и хотел было что-то добавить, но друг детства не был склонен к разговорам.
        Миг, и его фигура размазывается в воздухе. Шелест взметнувшегося ветра, и Рим подлетает к Нобу. Взмах клинка, но...
        Нобу остался на месте. Не увернулся и не отошел. Без драки, без боя он просто позволил себя пронзить. Меч пробил насквозь его грудную клетку и должен был пронзить сердце мастера Тадаши.
        - Мой старый верный друг, - зашептал Нобу, протягивая руку к инквизитору. - Мой единственный друг, которого я еще могу назвать другом... Жаль, что в таких обстоятельствах, но рад тебя видеть.
        Рим сделал подшаг и резко протолкнул меч еще глубже, по самую рукоять. Кончик лезвия окропленного кровью вышел со спины.
        - Я нашел, куда ведет нить. Представляешь? Она вела к Хитоми, - продолжал шептать парень и обнял старого друга. - Все это время она была рядом. Все это время, что я устраивал свою жизнь, она была рядом и... страдала.
        Не понимая, что происходит, Рим схватился за гарду меча и попытался его провернуть.
        - Не бойся, ты все сделал правильно, - улыбнулся Нобу. Рот медленно начал наполняться кровью. - Ты попал куда нужно. Ошибки нет, просто это мое духовное тело. И у меня больше нет сердца.
        Рим попытался отстраниться, но Нобу его уже крепко держал и продолжал шептать:
        - Как ты говорил? От себя не убежишь? Видимо, ты прав. Куда бы не пошел, как бы не старался, я всегда возьму с собой себя, - сквозь зубы пробулькал Нобу. Из его рта текла кровь, и он перехватил заточенную трубу к себе острым концом. - Прости, мой старый друг. У меня осталось не так много времени.
        - РИМ! ОТСТУПИ! - послышался крик Абаза.
        - И дело тут не в клане, не в деньгах. Это все пыль. Ты ведь не хуже меня знаешь, - Нобу вонзил свое оружие в друга детства. - У меня осталась только месть.
        Заточенный кусок трубы вошел сквозь доспехи в тело инквизитора, как раскаленный нож сквозь масло. Пройдя между лопаток, труба прошла до места, где у людей находится сердце.
        - Ты предал... - успел прошептать сквозь зубы Рим, но в следующую секунду он потек черной жижей на пол.
        - Так иногда бывает, - тихо произнес Нобу, смотря в глаза загнанного в тупик шакала. Абаз пятился, но искал во тьме глазами что-то, словно за спиной у Нобу кто-то был. - Порой приходится убивать. Даже друзей.
        - Ну же... - сквозь зубы прошептал Абаз.
        В руках его был родовой меч. Он знал, что навряд ли это поможет, но расчет был на другое. Когда противник почти прижался к стене пещеры спиной, он почувствовал ледяное дыхание над ухом, а в следующий миг потерял сознание.
        - Как это прекрасно, - зашелестел изменившимся голосом Абаз. - И ощущенье рук, и ощущенье тела.
        Он сделал шаг к нему, и Тадаши смог разглядеть, что перед ним уже не Абаз.
        Парня покрыли сотни мелких черных рун, витиевато сплетенных в сложный узор.
        - Вот ты какой, - произнес Нобу. - Прости, Ульрих, но пощады не будет.
        - И ты меня прости, коллега...

***
        - Думаешь, мы не узнаем? - произнес Рейдон.
        Перед императором Японии, прикованным к стулу, в артефактных цепях сидел Хитоши Кураизу.
        - Мы знаем, что ваш клан напрямую завязан в убийстве духа острова Хатидзё. Это вы поддерживали тайное общество, направленное на возрождение и перевоплощение пожирателя. Это уже смертный приговор для всего клана. Зачем усложнять? Ведь ваша афера уже провалилась. Все кончено.
        - Еще ничего не кончено, - ответил глава клана Темной воды.
        - Нет. Все совсем кончено. Клан захвачен. На свободе только Накано Кураизу. Это последнее звено, которого не хватает для того, чтобы поставить точку. Стоит мне его найти, и мне не понадобишься даже ты. Все и так встанет на свое место.
        - Вот и ищи его, - хмыкнул глава Темной воды.
        - Господин! - в кабинет влетел помощник. - Русские!
        - Что русские? - недовольно повернулся правитель.
        - Гора Большой Борус. Там был взрыв.
        На лице Рейдона отразилось непонимание. Он обернулся к собеседнику, который расплылся в улыбке.
        - Вот теперь мы и посмотрим кто кого, - произнес он. - Всем по делам, каждому по заслугам...
        - Увести! - рыкнул император и выскочил из кабинета. В коридоре его уже поджидал Кафу. - Собрать всех душеловов! Слышишь?!!
        - Слышу, господин, - кивнул негр и спокойно ответил: - Только толку от них?
        Император обернулся и уставился на помощника.
        - Что кроме взрыва? Есть хоть какая-то информация? Джин покинул бутылку?
        - Нет, господин. Информации нет, кроме пары снимков, - Помощник протянул паникующему главе государства бумаги.
        На них была видна огромная воронка с северной стороны горы. Помимо развороченных камней и нескольких дымящихся черным дымом пятен, в центре находился человек. Одетый в традиционное японское одеяние он носил маску лисицы на лице, пересеченном шрамами, с несколькими золотыми полосками и подтеками от черных слез.
        - Это он.
        Император метнулся по коридору и ввалился в свой кабинет. Судорожно листая контакты, он нашел экстренную форму вызова русского правителя.
        - Ну же, - сглатывая ком в горле, произнес он. - Ну!
        Нетерпение поедало Рейдона, но он старался держать себя в руках. Апогей нервозности пришелся на тот момент, когда на экране возникло лицо Алексея.
        - Уже в курсе? - произнес он.
        - Да. Скажи мне, что он живой, - пересохшим горлом произнес император Японии.
        - На счет Ульриха не знаю, - спокойно ответил собеседник.
        - Перестань. Ты прекрасно знаешь о ком я. Тадаши - он живой?
        - Живой. Исчез через час после того, как мы его вытащили с этой горы.
        Рейдон тут же плюхнулся в кресло, словно из него стержень вытащили.
        - А этот? Как его?
        - Следов Ульриха нет. Мы думаем, что Тадаши выполнил свою миссию.
        - Спасибо тебе и прости за тон, - выдохнул Рейдон и оборвал вызов.
        Он приходил в себя несколько секунд и хотел было уже подняться, но в кабинет вошел Кафу.
        - Господин, - произнес он осторожно. - У меня есть любопытное видео и новости.
        - Вкратце, без роликов, - махнув рукой, произнес император. - Что случилось?
        - Мастер Тадаши. Он снял маску под камерой.
        - Кто?
        - Нобу Хирокава. Глава клана Северной лисицы, - отчитался Кафу. - Его мать оказалась в больнице. С последней стадией рака. Он возник в палате, когда у нее наступила клиническая смерть и пытался вернуть ее к жизни. Маску он снял посреди палаты.
        - Нобу... - вздохнул Рейдон и потер руками лицо. - Надо было раньше догадаться.
        - Возможно, но...
        Негр умолк на полуслове. За окном мелькнуло длинное тело покровителя правящего рода. Хвост дракона мелькнул, словно невзначай, призывая выйти на улицу.
        - Что? - обернулся Рейдон.
        - Дракон...
        Император вскочил на ноги и подошел к окну. По небу, извиваясь бешеной лентой, мелькал хранитель рода, демонстрируя блестящую чешую, он купался в потоках ветра и тихо урчал.
        - Дерни душеловов. Узнай на счет их духов, - произнес Рейдон, не сводя взгляда с дракона.
        - Сделаю, - кивнул Кафу и покинул кабинет.
        Сам же правитель стоял молча. Он прекрасно помнил слова хранителя и понимал, что тот не ответит, и не обращался больше к нему.
        - Пусть хотя бы так, но я рад, что ты вернулся.
        Рейдон и не надеялся, что хранитель его услышит. Дракон так и продолжал летать по небу, извиваясь, словно лента на ветру. Но ему показалось, что после его слов тот на него взглянул. Да, на таком расстоянии было не понять, но, видимо, императору очень хотелось, чтобы так оно и было.

***
        - СЛОВО СТАЛО ДЕЛОМ! - произнес древний, смотря на мастера Тадаши.
        Тот сидел на земле, привалившись спиной к камню. Остров Хатидзё все еще не превратился в призрак, и парень использовал его как место уединения.
        Нобу молча кивнул и повернул голову к морю.
        - ПРИШЛО ВРЕМЯ РЕШИТЬ, - пророкотал дух. - КТО ТЫ? ЧЕЛОВЕК ИЛИ ДУХ?
        Нобу перевел взгляд на древнего и спросил:
        - А какая разница?
        - ЛИБО ТЫ СТАНЕШЬ ОДНИМ ИЗ НАС И ОТКАЖЕШЬСЯ ОТ ТЕЛА И МАТЕРИАЛЬНОГО МИРА, ЛИБО УМРЕШЬ КАК ЧЕЛОВЕК.
        Раздумывал парень несколько минут. Древний не торопил, а легкий ветерок успокаивал и трепал волосы. Он, как старый друг, убеждал, что все будет хорошо.
        - У меня ничего не осталось, - произнес Нобу. - То, зачем я пришел сюда, больше не вернуть.
        - У ТЕБЯ ЕЩЕ КОЕ-ЧТО ЕСТЬ.
        - Да. Это месть. То, ради чего я хотел вернуться, - Парень протянул руку и сорвал мелкую травинку. - Мне нужно вернуться и немного времени после всех дел.
        - ТЫ РЕШИЛ УМЕРЕТЬ?
        - Нет, - покачал головой Нобу. - Я останусь духом.
        - ТОГДА СТУПАЙ!
        Древний наклонился к парню, подхватил его пальцами и закинул себе в пасть, словно закуску.

***
        - Инквизитор Пауль стал именно тем человеком, воля которого произвела по-настоящему большие изменения в нашей стране, - женщина в строгом костюме стояла у большой голографической проекции и рассказывала без запинки, полностью поглощенная своим докладом. - После большой войны, именно он взял в руки власть и смог провести жесткую, кровавую, но необходимую политику. Да, тирания зачастую была неуместной, и инквизиция уничтожила множество темных. Но именно благодаря этому нашей стране удалось устоять как самостоятельному государству, несмотря на все старания соседей.
        - А где он сейчас? - подал голос Нобу, стоявший за спиной кучки студентов.
        - Насколько я знаю, после смерти инквизитора Пауля сожгли, а прах развеяли в императорском саду, - задумчиво произнесла девушка.
        Смысл слов не сразу дошел до парня, но когда разум все же пропихнул эту мысль, на душе стало жутко противно. Взгляд опустился на небольшой коммуникатор в виде браслета.
        - Пятьдесят лет, - тихо произнес он, видя дату на его проекторе.
        - Перед смертью Пауль распорядился выставить все документы из архивов инквизиции на всеобщее обозрение, - продолжала вещать девушка. - Это спровоцировало несколько скандалов, и многим пришлось ответить за содеянное, но самое важное не это. Император объявил о роспуске инквизиции. Из этих же документов было понятно, что сам Пауль просил об этом уже на протяжении пяти лет, считая инквизицию опасным рудиментом в современных реалиях.
        Девушка подошла к следующей экспозиции, где был запечатлен в трехмерной модели момент казни Каина в обнимку с Римом.
        - Благодаря обнародованию документов, мы узнали о таком явлении как Каин «Погибель народов» или как теперь его называют Каин «Темный щит». Этот темный маг был объявлен вне закона и казнен после войны. Во многом его казнь была компромиссом между темными и светлыми силами империи, но, как вы понимаете, самого Каина никто не спрашивал его желания стать разменной монетой...
        Рассказ шел дальше.
        Нобу ходил, как во сне. Он слушал, запоминал, иногда усмехался, но внутри росла бездна. Время в этом мире сместилось, и парень оказался тут спустя пятьдесят лет. Все враги, что у него были, являлись дряхлыми стариками или вообще отправились в загробный мир.
        Каин «Погибель народов» вернулся в мир, чтобы отомстить, а мстить здесь оказалось некому. Незачем, да и судя по рассказу в историческом музее, не за что.
        - Парень, с тобой все нормально?
        Нобу обернулся и увидел девушку, которая трясла его за плечо.
        - Да, все хорошо, - кивнул он и четко почувствовал, как дрожат губы.
        По лицу катились слезы, внутри росла бездна, а из груди рвался звериный рев, которым хотелось залить весь огромный зал. Нобу начал оглядываться в поисках места, где можно спрятаться, но вместо этого нашел знакомого в темно-синем костюме.
        Ням наблюдал за ним с тревогой. На локте висела трость, в руках была шляпа цилиндр на старый манер, а взгляд был сочувствующий.
        - Ты ведь знал, что так будет? - произнес Нобу, подойдя к духу. - Знал?
        - Месть никогда и ничего не приносит, - тихо ответил он, игнорируя вопрос. - У тебя еще есть тут дела?
        - Нет, - покачал головой парень. - Можешь меня вернуть?

***
        Эпилог
        «Плоть жива и здорова. Я молод и полон сил, но пропасть внутри пожирает меня. От этой пропасти не скрыться, и мое духовное проявление жутко страдает от этой раны. Это похоже на постоянное жжение в груди, от которого не помогает ни одно лекарство. Его невозможно заглушить обезболивающим. Даже во время сна оно меня жжет и не отпускает.
        Я долго терпел, но сейчас исчезла последняя причина оставаться в этом мире - у меня есть наследник.
        Правящий род не прервется. Эри родила крепкого парня, и я позабочусь, чтобы он дожил до совершеннолетия в другой ипостаси. Клан Северной лисицы полностью сформирован и является прямым продолжателем дел клана Синей лисицы. Мы один из крупнейших и сильнейших кланов Японии.
        Считаю свой долг на должности главы клана выполненным.
        На этом передаю право летописи Атхиту Хасимото, принявшему фамилию супруги - Хитоми Хасимото, более известного под прозвищем Мот.
        Нобу Хирокава.
        Каин „Погибель народов“.
        Эри, Суоку, Кари - простите меня. Сил терпеть эту рану больше нет.»
        Нобу отложил небольшую кисть на подставку и отодвинул чернила от книги. Традиции клана Северных островов прижились, и Нобу продолжил писать летопись кистью, выводя каждый иероглиф.
        Поднявшись из-за стола, он оглядел кабинет.
        Несмотря на всю его тягу к магии; несмотря на то, что сам он вышел из трущоб, за последние несколько месяцев к нему пришла любовь к аскетизму.
        Был убран тяжелый стол, кресла и шкафы. В кабинете все перешло на традиционный японский манер. Минимум мебели и огромное окно от потолка до пола, выходящее на сад с сакурой, цветение которой и стало последней каплей.
        Да, медитации помогали унять боль, и в груди гасло пламя, но по-настоящему красивые пейзажи, запах ребенка и улыбки любимых женщин боль наоборот усиливали.
        Женщин было две.
        Вторая была Суоку.
        Еще тогда, после смерти Хитоми, Нобу несколько дней пребывал в ступоре и не мог с собой ничего поделать. Вывела из него именно Суоку. Эри, несмотря на то, что была отличной супругой, так ничего и не смогла сделать. А бывшая староста смогла, и более того - стала его второй половиной.
        Она не заменила Кари, не уняла боль, но стала отдушиной, рядом с которой Нобу наконец смог расслабиться. Так глава клана Северной лисицы сотворил второго наследника... На радость старику, который так же тянул лямку главного управленца Демонов Киото.
        - Пора, - тихо произнес Нобу, проводив взглядом падающие лепестки сакуры.
        Демоны Киото получили разрешение от императора на легальный бизнес. Стычки на улицах и преступность заметно снизились. Больше не было группировок, и Демоны Киото выжили все элементы с улиц, подмяв их под себя и направив их энергию в мирное русло.
        На данный момент преступный синдикат Японии был самым мощным в мире. И получилось это не из-за денег, не из-за количества боевых групп, а из-за признания на государственном уровне. Демоны Киото были единственным синдикатом в мире, у кого было официальное разрешение от властей на легальный бизнес.
        Да, было подписано множество документов, обязывающих Демонов Киото следить за блокадой наркотиков в страну, но первый шаг был сделан. Больше никто не воспринимал их как обычное отребье. Теперь это была полулегальная организация, с которой можно было работать. Морщиться, ругаться, игнорировать, но работать.
        Нобу достал из воздуха маску.
        Глубоко вздохнув, он надел ее на лицо. После этого он медленно потянул за край пояса, развязывая кимоно. Сняв его, он оказался обнаженным по пояс.
        Посреди груди, в месте, куда друг детства вонзил свой клинок, зияла огромная сквозная дыра. Она поглотила грудину и увеличилась до таких размеров, что от края грудной клетки и до начала дыры оставалось не больше пяти сантиметров.
        По краям этой дыры виднелись мелкие красные угольки. Рана все еще тлела, и возможности остановить ее не было.
        Нобу сделал шаг и в один момент оказался в другом помещении, преодолев километры за мгновение.
        Он был у небольшой скамейки в закрытом дворике. На скамейке сидела Суоку с огромным животом. Она морщилась от боли в пояснице и пыталась отдышаться. Девушка и представить не могла, что беременность это не просто округлившийся животик.
        - Привет, староста, - произнес он, собрав силу и появившись в реальности.
        - НОБУ! - вскрикнула девушка от неожиданности. - Придурок! Ты меня напугал!
        - Подумаешь, - хмыкнул он.
        - Тебе подумаешь, а я чуть не описалась с перепугу! И так в туалет бегаю каждые полчаса... Погоди, - девушка поднялась и уставилась на грудь парня. - Это та рана? Это сделал твой дух?
        - Да, но рана не от его меча, - покачал головой парень. - Много, что произошло в тот момент.
        - Не хочешь рассказать?
        - Нет, - покачал головой он. - Помнишь, я рассказывал, что мне поставили условия? Либо смерть, либо судьба духа.
        - Да, но разве... - Суоку сделала пару шагов к нему. - Восемь месяцев, да?
        - Да. Я пришел, чтобы проститься.
        Девушка подошла к нему и, морщась от боли в пояснице, обняла.
        - Нобу, придурок! Мог бы и нагнуться! Знаешь, как неудобно?!
        - Не ругайся, а то описаешься...
        Парень также обнял девушку, улыбаясь от ворчания старосты. Независимо от того, что знакомы они были уже давно, он никак не мог отделаться от привычки ее дразнить и подначивать, за что и получил кулаком в живот.
        То, что ребенок давит на мочевой пузырь, и ей постоянно хочется в туалет, он прекрасно знал, но упустить момент подначки никак не мог.
        - Сволочь! - буркнула девушка, закусив губу.
        Старый, отработанный еще в школе прием. Чтобы не расплакаться - сделать себе больно.
        - Не вздумай плакать, - произнес Нобу, не разрывая объятий.
        - И не подумаю, - буркнула девушка, сжимая губу все сильнее. - Я будущая глава Демонов Киото! Якудза не плачут!
        Как бы она не кусала губу, слезы так и катились из глаз. Может от того, что беременность прихватила с собой коктейль безумной концентрации гормонов, а может потому, что девушка прекрасно понимала, что если и увидит Нобу, то человеком он уже никогда не станет.
        - Ты ведь еще заглянешь? - тихо спросила девушка.
        - Обязательно, - кивнул парень. - Мне действительно пора.
        - Я хочу назвать его Нобу, как тебя, - напоследок произнесла девушка, так и не отпустив его.
        - Если хочешь назвать, как меня, то лучше Каином, - ответил парень. - Хотя лучше не стоит. Не хотел бы своей судьбы для него.
        Руки парня начали покрываться белоснежной шерстью. Рана, словно под дуновением ветра, полыхнула углями, и Нобу оттолкнул девушку от себя.
        - Чтобы не случилось - не сдавайся, - произнес он, смотря на свои руки, превращающиеся в лисьи лапы. - Я буду рядом, а ты не сдавайся.
        Тело скрутило от боли, а в следующий миг парень исчез, оставив упавшую на колени девушку. Та утирала слезы и беззвучно плакала.
        С края небольшого сада, внутри большого здания, за ней наблюдал старик Хиро. Он молча смотрел на девушку, слегка склонив голову. Утешать или успокаивать девушку не стал, посчитав это слишком личным.

***
        Эри лежала на боку и с улыбкой смотрела на малыша, который сопел рядом. Малыш спал сбоку, слегка вытянув губы. От него пахло легким запахом кислого молока.
        - Твой папа спит так же, - тихо прошептала она и повернулась от шелеста открывающейся двери.
        На пороге оказался дух лягушки. При этом одет он был в кимоно и стоял, как человек, на задних лапах.
        - Здравствуйте, - неуверенно произнес он. - Меня зовут Кайрю. Я работал на вашего супруга.
        - Работал?
        - Да. Я напрямую вмешивался в управление компанией Робоаксессори. Был своего рода «Тайным директором» до сегодняшнего дня.
        - Почему до сегодняшнего? - не сразу поняла, о чем говорит этот дух.
        Кайрю молча достал из-за спины белоснежную маску лисицы и протянул ее Эри.
        - Я свободен от клятвы, но готов принести ее вам.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к