Сохранить .
Ритм войны Серж Винтеркей
        Легенда нубятника #9 Приключения Троя продолжаются! Армия ада под ударом, но Дух ада внимает ее мольбам и оказывает поддержку - на арену сражений выходят новые воины, ставшие непростым сюрпризом для армии альянса восьми кланов и армии двух королей. Вдобавок новые игроки появляются на сцене, внося сумятицу и перекраивая карту параллельного мира. Перед Троем стоит нелегкая задача - находясь, как всегда, в гуще событий, уцелеть и выйти победителем.
        Содержание
        Серж Винтеркей
        Ритм войны
        Глава 1. Игра на повышение
        ИОВИЛЛА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Кланлидер стояла и смотрела на мертвого жениха своей погибшей дочери. Внутри она чувствовала пустоту и что-то еще, чему пока не могла дать названия. Иовилла напряженно пыталась понять, что же она ощущает, почему-то именно в данный момент для нее очень важно было найти ответ на этот вопрос.
        - Злость? - Нет, ничего похожего.
        - Тоска? - Нет, тоже не то.
        - Скорбь? - Снова нет.
        Осознание было сродни ледяному душу, - облегчение! Вот что она испытывает! Иовиллу бросило в жар от возмущения и стыда за свои чувства, но ей действительно стало немного легче. Кланлидер только сейчас осознала, какое невероятное чувство вины давило на нее все это время перед Ставиром. Он подсознательно был для нее постоянным укором за то решение воспользоваться некромантовским свитком и страшные последствия, к которым оно привело. Он, конечно же, ни словом, ни взглядом никогда не показал бы и тени осуждения. Но это было и не нужно. Она сама была для себя самым суровым судьей и палачом.
        А теперь Ставир мертв! А она стоит и испытывает эмоции, в которых никогда и никому не сможет признаться.
        Наконец, Иовилла подняла голову, усилием воли заставив себя отвернуться от погибшего и ища взглядом дракона. Он, почувствовав ее зов, подлетел и приземлился рядом.
        - Прикажи личам повиноваться мне! - сказала кланлидер дракону. - Возвращайся в пещеру, из которой мы прилетели, и жди моего возвращения. Тело Ставира доставь туда же, - тихо велела она.
        Дракон посмотрел в сторону оставшегося войска нежити, подхватил лапой тело Ставира, взмыл в воздух, снизился над местом гибели дьявола, и подхватив и его тело, стал быстро удаляться в нужном направлении.
        Иовилла направилась к личам, доставая на ходу свитки портала. В голове четко вырисовывался список ближайших задач, которые предстояло решить: переправить личей на базу, собрать и подсчитать трофеи, организовать похороны, вернуться и решить, как быть с дьявольским данжем.
        По прочитанным ранее рассказам, такой данж мог через несколько дней и исчезнуть, если им за это время не воспользуешься.
        Впрочем, что думать - она, конечно, войдет в него! Она снова чувствовала привычную собранность и ясность мыслей, вот только теперь к этому примешивалось что-то еще - что-то неживое.
        ДЖИВАН, СЫН БАРМАНА, ВЕРХОВНЫЙ ДЬЯВОЛ, БРАНДАР
        Верховный дьявол внимательно осматривал центральную площадь Брандара - свидетельницу недавнего триумфа сил Ада. Практически все было готово к ритуалу трансформации.
        Подготовка шла весь день, со всех уголков параллельного мира стягивались разные виды войск и перемещались порталами тысячи пленных. Для совершения обряда Верховный повелел предпринять невиданные ранее по масштабу действия, рассчитывая на серьезный положительный результат и благосклонность Духа Ада. В Брандаре было собрано более двух миллионов зомби, впервые такое их количество удалось привести к ритуалу одновременно. Почти все бесы, все поголовно черти и демоны, получили приказ явиться к назначенному часу в Брандар.
        Дживан рассчитывал, что присутствие и одновременное обращение к Духу Ада таких огромных сил приведет к масштабной трансформации и появлению сокрушительных по силе войск, которыми можно будет усилить армию и лишить противников преимуществ. Цена ритуала, несомненно, станет высокой, но, если все получится, то результат будет стоить того.
        Нападений на свои владения во время проведения ритуала Верховный дьявол не опасался. Да, города и крепости были временно покинуты. Но ритуал трансформации начинался в 10 вечера и достигал апогея в полночь. В этот период ни один из противников боевые действия не вел. Даже сторонники партизанской войны ночью не атаковали, так что серьезной угрозы не было. А к утру все войска уже будут переправлены обратно в места дислокации. Если все сложится благополучно, враг и догадаться не сумеет, как и откуда у армии Ада появились новые силы.
        - Должны появиться! Дух Ада будет милостив к нам! - мысленно повторил Дживан и поднял руки, подавая сигнал к началу действа.
        На площадь опустилась невероятная тишина. Не было ни одного звука, ни одного пошаркивания или перешептывания. Даже со стороны места, где находились десять тысяч пленников, не раздавалось ни звука. Пленников заранее предупредили, что будет с теми, кто не будет соблюдать тишину.
        Верховный медленно нараспев вымолвил древнее заклинание, взывавшее к силе, которая служила основой всего огненного мира - Духу Ада. Следом за Дживаном заклинание хором повторили стоявшие полукругом перед ним дьяволы, и начали ритмично нараспев повторять его снова и снова. С каждым повторением площадь, стены, здания, завалы из обрушенных во время недавней битвы домов вокруг площади - все в городе начало приобретать красноватый оттенок, постепенно становившийся все ярче и ярче. Наибольшая концентрация красного свечения приходилась на центр площади перед Дживаном и дьяволами. Красный цвет здесь становился очень ярким, почти огненным, освещая пульсирующим сиянием передние ряды нечисти.
        Вслед за дьяволами к повторению заклинания присоединились демоны и черти, а зомби и бесы начали ритмично притопывать в такт повторениям заклинания. Голоса звучали все более громко и настойчиво, в унисон, и Дживан с удовлетворением отметил, как начала концентрироваться энергия вокруг города. Совместная молитва Духу Ада набирала мощь, за счет огромного числа собранных войск количество высвобождаемой энергии было просто небывалым.
        Красный цвет уступил место огню. Казалось, ночь пылала. На земле проступали огненные ручейки, стекавшиеся к центру площади и сливавшиеся в ее центре в причудливый орнамент. Огненное плетение расширялось и, казалось, начинало жить собственной жизнью. Через полтора часа после начала ритуала, огненные узоры покрывали уже всю площадь. Для сил Ада они не представляли опасности, только вдохновляли и усиливали энтузиазм и эйфорию от проведения ритуала. А вот пленники уже давно кричали от ужаса и боли от периодически опалявших их волн жара. Но пошевелиться не могли, скованные заклятьем.
        Дживан вел ритуал. Он испытывал небывалый доселе подъем. Ритуальные песнопения огромных войск, крики боли тысяч пленных сливались в его сознании в величественную симфонию, воспевающую мощь его власти над подчиненным миром.
        Верховный дьявол почувствовал трансформационные потоки энергии, ритуал подходил к завершающему, наиболее величественному этапу. Дживан подошел к Хранилищу Искр, лежавшему на небольшом постаменте рядом с ним. Открыв причудливо украшенный ларец, он с трепетом взял в руки Искру, вернулся на место и поднял ее над головой. Четверо наиболее доверенных подчиненных из числа дьяволов отделились от остальных, также подошли к Хранилищу и, взяв оставшиеся искры, встали около Дживана, образуя пятиугольник.
        Дьяволы подняли Искры над головами и запели завершающее трансформацию заклинание. Искры засияли огнем и образовали огненный орнамент, из которого начали вырываться на площадь огненные вихри. Все десять тысяч пленных и триста тысяч зомби, стоявших вокруг них на площади, вдруг вспыхнули яркими факелами. Город превратился в бушующее море огня. Боль и эманации смерти пленников смешались с благоговейным ужасом войск армии нечисти. Такого эффекта от трансформации Верховный дьявол не видел. Более того, ни в одном из описаний состоявшихся ранее ритуалов, которые он внимательно изучил перед организацией трансформации, не отображалось ничего подобного по силе и масштабам.
        Огненное море начало концентрироваться вокруг двух тысяч демонов, стоявших недалеко от центра площади. Постепенно огненный вихрь полностью поглотил их, вращаясь все быстрее и быстрее, и в момент, когда пробила полночь, разделился на две тысячи отдельных вихрей, которые постепенно уплотнились и стали гореть ровным ярко-красным цветом, периодически вспыхивая огненными искрами.
        Искры в руках дьяволов погасли. То, что ни один из дьяволов не послужил материалом для трансформации, в отличие от демонов, заранее предназначенных для нее, о многом сказало Дживану. Это означало, что его репутация среди них находится на небывалом уровне, и никто не замышляет измену, которая могла бы ударить по интересам Духа Ада. Крайне необычно… но очень лестно для его мнения о собственных успехах на верховном посту.
        Трансформация была завершена. Дживан с помощниками вернул Искры в Хранилище и закрыл его. Верховный почувствовал, что руки его немного дрожат. Величие и сила задействованных энергетических потоков повлияли даже на него.
        Дживан глубоко вздохнул, после чего направился к центру площади к огненным вихрям. Он уже догадался, что за войска подарил им в своей безмерной милости Дух Ада, но пока не мог до конца поверить в такую удачу.
        Подойдя к вихрям, Дживан поднял руку в повелевающем жесте.
        - Приветствуем тебя, Повелитель! - раздался хор похожих на гул огня голосов и огненные джинны, а это были именно они, слегка поклонились.
        ТРОЙ, БАНТОСА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Мое предложение показать лакомую мишень для атаки короли одобрили, но квеста так и не дали. Может, я сегодня просто перебрал лимит на квесты?
        Буквально еще минут пять взаимных раскланиваний, и короли, с учетом позднего времени и назначенной на завтра встречи, разошлись. Я проводил Перфундара со свитой в Бантосу, а сам глянул на часы. Одиннадцать ровно! Да, начал активничать сегодня на внешнем контуре поздно, но многое успел сделать. Особенно повезло с лутом!
        Кстати, о луте. Часть я его так и не успел просмотреть, сразу скинув Адельхейд. Ну-ка, зайду к ней, уточню масштаб полученной прибыли.
        Адельхейд я нашел в нашей спальне на втором этаже. Она, что всегда приятно для глаза, оказалась в неглиже прямо перед зеркалом.
        - Ох, Трой, ты бы хоть постучался! - всплеснула руками она в воздухе, которыми первоначально, услышав звук открывающейся двери, попыталась прикрыться.
        - Вот ещё, - жизнерадостно ответил я, подходя к ней и обнимая покрепче, - а что это такое на тебе за белье такое интересное, наощупь вроде как есть, а для глаза почти и не видно!
        - А тебе, что, не нравится? - осторожно спросила Адельхейд.
        - Не то чтобы не нравится, милая, очень даже нравится, просто раньше ничего подобного на тебе не видел! - ответил я.
        - А это от Ликвола, я даже и смутилась вначале, но он сказал, что это ты у него заказал! А сделано из той самой паутины, что ты наткал для него! - радостно ответила Адельхейд.
        - А что со статами? - тут же заинтересовался я. Что белье на вид красивое, это здорово, особенно, учитывая, что у эльфа не было портняжного навыка. Видимо, навык боевых кружев шестнадцатого уровня рулит и в таком случае. Это видно и по скорости, с которой эльф сбацал и трусики, и бюстгальтер для моей милой. Совсем же недавно чисто теоретически с Ликволом это буквально на ходу обсудили!
        - Плюс два к ловкости, плюс два к выносливости, плюс пять процентов к очарованию, - обрадовано заявила Адельхейд, снова завертевшись перед зеркалом, - это на трусики, а на бюстгальтер - плюс один к интеллекту, плюс три к ловкости, плюс пять процентов к отточенности мелкой моторики.
        Я обнял ее и с вполне понятными намерениями потянул к постели.
        - Ой, погоди, я совсем забыла, Ликвол и тебе принес трусы на пробу! - воскликнула Адельхейд, притормаживая меня, - я тебе на тумбочку положила!
        Ну что сказать! Трусы на тумбочке действительно лежали, правда, я их скорее нащупал, чем увидел. Паутина-таки штука прозрачная. Как и у Адельхейд, изделие было сделано из красивых ажурных кружев! Я тупо посмотрел на статы:
        Трусы мужские изящные. Плюс три к ловкости, плюс один к интеллекту, плюс пять процентов к грациозности.
        И вроде бы все статы полезные, и, конечно, в моих нынешних трусах никаких статов и в помине не было, а мне поплохело. Представил я, как меня грохнут, и окажусь я в этом кружевном прозрачном воздушном творении, ярко светя причиндалами, на круге воскрешения. Нет, достаточно одного случайного свидетеля, и никогда в жизни не отмоешься, и никому ничего не объяснишь. Заявления - да я только за ради статов, мужики! - никого не впечатлят. Конечно, может открыться серия каких-нибудь специфических квестов, как раз и предназначенных для тех мужиков, что любят рассекать в кружевах на голое тело, но я же не из них, и все позорно провалю. Даже с пятью дополнительными процентами к моей неоспоримой гномьей грациозности.
        - Ой, я так рада, что тебе не нравится! - рассмеялась Адельхейд, видимо, следившая потихоньку за всей гаммой выражений, промелькнувших на моем лице, хоть и делала старательно вид, что не может налюбоваться на себя в зеркало, - я Ликволу уже сказала, что не дам тебе их надеть, но он почему-то все же настаивал, чтобы ты их посмотрел.
        - Передай ему завтра, если не свидимся, что посмотрел, и глубоко, по-настоящему глубоко, подчеркни это, впечатлён! Скажи также, что пусть клепает их дальше, только надо найти опытного портного в городке, способного сверху их обшить чёрной материей. Строгой, брутальной, без картинок, кружев и тиснений, простой чёрной материей. У них должна быть такая ткань, главное, пусть не обращается к дамскому портному. И я возьму себе пять пар, буду повышать свою грациозность! И что там еще случайно выпадет!
        - Тогда, милый, тебе придется срочно напрясть ещё много-много сотен метров паутины! - ответила тут же Адельхейд, - мне тоже нужно ещё четыре пары такого же белья, как я уже получила от Ликвола, а паутина, что ты напрял давеча, уже полностью закончилась. Нет, нет, пока это не сделаешь, никаких шалостей! - строго сказала она, когда я снова ее изловил и потянул к постели.
        А вот это уже черта, присущая каждой нормальной девушке, не только НПС. Одна мысль, что можно скоро разжиться четырьмя новыми обновками, да еще и с неизвестными, но такими желанными плюшками к красоте, изящности или там, положим, грациозности - и все остальное, пока для этой мечты не будет заложен прочный фундамент, вполне можно отложить в сторону. И опытному мужику лучше уважать эту конструктивную особенность, чем пытаться идти наперекор женской природе. Так что следующий час я послушно ткал паутину. А чтобы не терять время, потихоньку прокачивал навык мастера веса, и попросил Адельхейд озвучить статы тех вещей, что я набил с нечисти сегодня.
        Совершенно особенных вещей, услышав про которые, я тут же захотел бы закричать «Эврика», среди них не было, лишь еще несколько уникалок и очень редких. Добротных уникалок и очень редких, с приличными статами, за которые можно легко выручить большие деньги. Я даже довольно усмехнулся, на секунду перекрыв дорогу ниспадающей изо рта паутине - жизнь пошла такая, что уникалки и очень редкие артефакты для меня уже стали обыденностью.
        Выслушав подробный отчет о полученном за день луте, я прикинул, что хотя уровней я прокачал в два раза меньше, чем мог бы при охоте на зомби с ловушками, всего четыре, заработал я в золотых монетах раз в семь больше. Не говоря уже о том полезном колечке, что украсило мой безымянный палец, увеличив длительность моего «мастера выживания» на секунду, которое я вообще продавать ни за какие деньги не собирался.
        Внезапно раздался звонок будильника. Я вначале удивился, но тут же вспомнил, что сам поставил на отслеживание выставленный на торги дорогущий артефакт по обнаружению призраков. Звонок означал, что осталось пять минут до окончания аукциона. Забравшись в интерфейс, обнаружил, что цена артефакта подскочила до 78 тысяч золотых монет! Блин, да что же за цены-то!
        Тут же быстро устроил новый поиск по всем вновь выставленным позициям, не появилось ли что еще похожее подешевле. Нет, ничего. Видимо, действительно, вещь редкая, поэтому за нее и выкладывают такие суммы. Утешало то, что артефакт уникальный, и потерять я его не смогу, значит, если вдруг понадобятся деньги, всегда можно продать за солидную сумму. Решено, попробую поторговаться!
        Минута до конца, цена не меняется. Тридцать секунд, цена прежняя. Десять секунд, и цена вдруг подскакивает до 85000 золотых монет. Кто-то не утерпел, и сделал ставку чуть раньше, чем стоило. Жду пять секунд, и ставлю 90200 золотых. Люди обычно любят выставлять круглые суммы, поэтому, если кто добавит еще пять тысяч, я его на две сотни обойду. А новую ставку он не успеет сделать. Пять, четыре, три, два, один! Аукцион закончен! И… я владелец артефакта!
        Тут же он появляется на моем столе. Золотой квадратик грамм на десять в загадочных петроглифах, на толстой мифриловой цепочке. Я с почтением посмотрел на неимоверно дорогую вещицу, ничего подобного по цене у меня раньше и близко в хозяйстве не было. Да что тут говорить, самый дорогой из других моих артефактов, заточенный на антистелс, был в десять раз дешевле этого.
        Нацепил на шею. Огляделся. Ха! Я даже и не думал об этом, когда покупал вещицу, она мне была нужна исключительно для выявления потенциально враждебных призраков, но она же срабатывала и на Дхакуна! Я впервые увидел своего давнего напарника, не в тот момент, когда он сам становится видимым по своему желанию, а в обыденной ситуации. Призрак сидел на свободном стуле, задумчиво раскачивая ногами. Выглядел он каким-то потерянным.
        Мне его откровенно стало жалко. Даже книгу не почитать, призрачные пальцы не могут ни страницу перевернуть, ни развернуть свиток. Сиди и слушай, что другие говорят, вот и все развлечения. Надо бы что для него придумать, чтобы не мучился так.
        Пришло время подумать и над сделанными ошибками. Много где я затупил, хотя в целом все кончилось очень хорошо. Но есть и плюсы - придумал, как безопасно телепортироваться в плохо освещенных местах, используя связку полет-телепорт. И тут, как и в реале, не было бы счастья, так несчастье помогло. Придумай я эту связку раньше, я бы телепортировался несколько раз подряд еще в туннеле, вместо того, чтобы катиться там колесом, и мог грохнуть демона при помощи визуализации до того, как тот успел бы открыть портал на свою базу в кальдере. И так никогда бы туда и не попал!
        Правда, подумав еще, признал, что, скорее всего, мне не удалось бы грохнуть демона, используя визуализацию в низком туннеле. Из-за его огромного роста, голова демона, пока он бежал, торчала прямо под потолком, так что над ним бы ничего скастовать не получилось бы. А скастовать валун так, чтобы демон попал внутрь и погиб, как я уже успел узнать, мне система бы не дала - мол, он слишком высокопоставленная нечисть!
        После тщательных размышлений над другими ошибками, понял также, что откровенно затупил, когда взламывал тюрьму валунами, и нашумел, что вызвало набег нечисти. А ведь у меня был новый навык, позволяющий переносить звук из одного места в другое! Нужно было, роняя глыбы, всего-то перенести звук от их падения и грохот от ломаемых решетки и крыши прямо в неимоверно шумный водопад! Там бы он и бесследно сгинул! Глядишь, и отбывали бы мы от тюрьмы без такого масштабного сопровождения и с намного меньшим риском. Я же так и не знал, потеряли ли мы кого из заключенных убитыми во время этого эпизода, или отделались только ранеными. Если были убитые, то они - результат моей забывчивости.
        Чтобы в следующий раз так со своим новым звуковым навыком не попадать впросак, решил эксплуатировать его все время, даже когда в том нет надобности. Пусть станет для меня привычным, как глоток воздуха, тогда и не нужно будет задумываться о его применении при необходимости.
        Будь я неразумным маньяком, помешанным только на прокачке, так мог бы поступать и со всеми навыками, которые могли хоть как-то пригодиться, и нуждались в прокачке. Но пока я решил прокачивать так только звуковой навык и мастера веса. Правда такова, что человек не машина, надо и отдыхать, иначе крыша поедет под тяжестью нагрузки. И как бы я не надувал тут щеки, что я теперь гном Трой, сознание у меня было человеческим, одновременно я мог решать только одну задачу, держать в уме, таковы уж особенности человеческого восприятия, от трех до семи важных моментов, и пределы перейти эти не мог, даже если бы и хотел. И что же произойдет, если я решу прокачивать одновременно, скажем, десять навыков? Меня непременно грохнут при первом же боевом рейде, потому что я не смогу быть эффективной боевой единицей. Вместо того, чтобы настороженно оглядываться, искать вокруг следы засад, пытаться предугадать действия врага, планировать и четко выполнять необходимые для выживания действия, я буду запускать один за другим навыки, и раздражаться в попытке вспомнить, не забыл ли использовать какой-то из них.
        Так что одно дело, вернувшись в безопасное место, взять в руки накарябанный список с десятком навыков, и несколько раз их проработать в свободное время, другое - прокачивать их в течение всего дня.
        Также вкинул полученные за новые уровни баллы в выносливость.
        Ну а дальше, когда Адельхейд получила свою паутину на наряды, ей пришлось ее отрабатывать. Не сказать, правда, чтобы ей самой это не понравилось. Да, и прежде, чем прыгать в кровать, я старательно огляделся. Только что купленный артефакт, о котором Дхакун ничего не знал, дал мне новые возможности убедиться в реальности уединения. Нет, не то чтобы я думал, что мой призрак не джентльмен, но кто его знает-то! С облегчением убедился, что Дхакуна нигде видно не было, он тактично ушел в другое место, поняв, что именно будет происходить дальше. Может, пошел бродить на улицу, может, сидит и слушает разговоры в таверне.
        Глава 2. Карты решают все
        Утро я начал с плотного завтрака в девять часов, а сразу после него отправился к картографу. Как и договаривались с королем, он меня ждал, чтобы нанести на карту новый проход в грот. Мы быстро разобрались с этим вопросом. Я также сказал ему, что мне нужно ознакомиться с расположением самых крупных городов, находящихся либо рядом с нашей нынешней базой, либо прежней. Мне так будет удобнее варьировать места, в которых я могу охотиться на зомби при помощи своих ловушек, а то Бампхот может стать для меня слишком опасным местом из-за чрезмерно частых визитов. Вот что мне в нем точно стоит сделать, так это обчистить обнаруженный в бывшем дворце Перфундара тайник с артефактами, и подумать, как без лишнего риска избавить сокровищницу от ее золотого содержимого. Но это я обсуждать с картографом не был готов. Дхакун, заглянув в сокровищницу, увидел там монеты с ликом Перфундара. Мало ли, обмолвлюсь об этом, и получу от обрадовавшегося короля какой-нибудь милый квест, наподобие - верни королю его казну в размере 150000 золотых - и получи награду в 5000 золотых!
        Картограф, показав мне все запрошенное, куда-то засобирался. Но у меня были на него более долгоиграющие планы.
        - Алтоин, может, ты хотел бы отобразить на карте, которую я буду вскоре показывать королю Перфундару, местоположение и основные улицы неизвестного тебе крупного города? - вкрадчиво спросил я. По моему разумению, это его должно было точно заинтересовать, в силу профессии. А мне нужно было в предельно короткие сроки, по описаниям бывших узников, составить максимально подробную карту, подходящую для подготовки к большому сражению.
        - Сомневаюсь, Трой, что в этом мире есть неизвестный мне крупный город, карту которого я еще не успел составить, - вежливо, но жестко ответил картограф. Видимо, я своим вопросом задел его профессиональную гордость.
        - Конечно, если тебе знаком город в огромной кальдере, который я вчера случайно обнаружил, то я согласен и на уже готовую карту! - с готовностью ответил я. Если он знает этот город, и карта уже готова, то мне же легче!
        - В этом мире нет крупных городов в кальдере, максимум, небольшие поселки на несколько сотен жителей, - по-прежнему с непоколебимой уверенностью ответил мне Алтоин.
        Ага, как же! Значит, картограф понятия не имеет о найденном мной городе! Видимо, нечисть отстроила его уже самостоятельно, завоевав этот мир! Ну что же, надо попытаться взять с этого дополнительные бонусы.
        - А если я покажу тебе, где такой город находится, а 58 разумных подробно опишут тебе, как там расположены улицы, сможешь отобразить все быстро на карте?
        Алтоин пренебрежительно фыркнул, но мне-то что, у меня мигнуло уведомление:
        Удивите картографа Алтоина, показав ему, где находится крупный город, о котором он ничего не знает! Награда: 1200 опыта, 400 золотых, плюс пять к репутации в отношениях с Алтоином.
        Тут же принял задание, и условился с картографом, что он придет к пол одиннадцатому в таверну. Как раз время подошло к десяти часам, думаю, полчаса мне хватит, чтобы узнать от спасенных узников те вещи, что королям пока знать не следует. Вчера я специально ни словом не обмолвился ни одному из трех королей, что освободил кучу пленников. Сначала я сам узнаю все, что они знают, а потом прикину, как получить с этого наилучшие бонусы. Игра это, в конце концов, или не игра?
        Больше всего мне была нужна карта города нечисти в кальдере. Как для королей, чтобы правильно направить войска в сражении, так и для себя. Для меня - чтобы выбрать себе такое местечко во время атаки, которое окупится в наибольшей степени по фрагам и луту. Надо серьезно относиться к работе над выполнением условий третьего этапа по прокачке, а крупная битва способна стать, при правильной подготовке, настоящим золотым дном.
        Не забывал я и о том, что среди освобожденных могут быть ремесленники, и мне надо постараться склонить их к работе на себя. Моя помощь в освобождении из тюрьмы Ликвола привела к весьма ощутимым выгодам в плане долгосрочного сотрудничества. Я, конечно, помнил и о полученном проклятии, но надеялся, что дважды снаряд в одну воронку не попадет. Так что попробую договориться с ремесленниками, если они есть.
        Как я и ожидал, первый этаж таверны кипел от собравшихся там на завтрак бывших узников. Все столы не такого уж и большого первого этажа без исключения были заняты. Выглядели бедолаги уже значительно лучше - пусть отъедаться им еще надо будет долго, чтобы вернуть нормальный вес, но от них больше не несло, пленники успели также постричься, а рваная одежда уже была чистой.
        Едва я вошёл в таверну, сидевшие за ближайшим столом, увидев меня, тут же смолкли и вскочили на ноги, что стало сигналом и для остальных. За какие-то несколько секунд оглушительный шум разговоров и довольный смех сменились мертвой тишиной. Я себя почувствовал прямо каким-то Наполеоном, зашедшим к своим солдатам в харчевню после десятой подряд по счету одержанной победы.
        - Здорово, бойцы! - поприветствовал я их, - поздравляю с обретенной свободой!
        Да, пафосно, но держаться надо уверенно, чтобы поддержать авторитет! Я понятия не имею, были ли они бойцами, или взяли их в плен, поймав у сохи или в хлеву, а не на поле боя, но у воинского сословия при феодализме всегда высокий авторитет, и тем, кто долго томился в плену, передвигаясь «на пинках», такое приветствие будет приятно. И реакция собравшихся на этаже подтвердила мои предположения. Секунда тишины. А потом бывшие пленники взревели хором:
        - Ура Трою освободителю!
        Миленькая девушка на рисепшене аж присела от неожиданности. А потом расплылась в улыбке, и подмигнула мне. Да, с моим рейтингом в этом поселении, да еще и с такой рекламой, я бы мог быть тут альфа-самцом. Но не в моем характере предавать любимую женщину.
        Свое то ли приветствие, то ли благодарность, бывшие зэки повторили еще трижды, пока я взмахом руки не призвал их к тишине:
        - Спасибо! Рад, что смог помочь вам! А теперь - грамотные есть?
        Тут же минимум два десятка рук взвилось в воздух, сигнализируя о своей грамотности. Удивился ли я? Да, и очень! Грамотность была распространена в городах, но в сельской местности с этим было плохо. Получалось, у меня тут, как минимум треть горожан. Шансы обнаружить ремесленников резко возросли.
        - Хорошо, трое из грамотных подойдите ко мне! - распорядился я.
        Я не случайно сформулировал приказ именно так, а не стал тыкать пальцами в первых попавшихся трех бывших узников из двух десятков, поднявших руки. Мне нужно было выявить самых энергичных из этих двух десятков, тех, на кого можно будет положиться. По крайней мере, на первых порах.
        Подскочило из-за столов шестеро, но первыми до меня добрались трое. Огромный, немного странно выглядящий орк, человек и эльф. Приглядевшись к никам, я понял, почему орк выглядит странно. Имя у него было женское, Рэгнэйд, следовательно, я имел дело с женщиной, кто бы мог подумать с первого взгляда! Огромной, массивной, с широкими плечами и впечатляющими бицепсами, 212 уровень. С широким лицом, по которому трудно было сразу и понять, что имеешь дело с женщиной.
        Человек, мужчина по имени Фандор, 224 уровня, тоже выглядел не совсем обычно. Все мои инстинкты при взгляде на него кричали об опасности. Невысокий, но двигавшийся как лесная кошка, гибкими, экономными движениями. Брюнет, как и Рэгнэйд, главной деталью лица которого были карие глаза, смотревшие на тебя так невыразительно, что становилось жутковато. Словно тебя оценивает машина по забою скота, прикидывая, как максимально эффективно тебя обезглавить, и расчленить для дальнейшей обработки на мясо.
        И только эльф - Милодор, 230 уровень - выглядел как обычный эльф. Под метр девяносто ростом, стройный, грациозный, как все эльфы, чему немало поспособствовали и голодные времена в плену у нечисти. Узкое, но пропорциональное лицо, зеленые глаза, дружелюбная улыбка.
        Постаравшись запомнить и тех троих, что до меня не успели добежать первыми, я улыбнулся подошедшим и стал их озадачивать:
        - Так, мне нужно, чтобы один из вас до вечера переписал имена, профессии и хобби всех, кто здесь находится. Второй - составил список тех, кто хочет самостоятельно определять свою судьбу, расставшись с товарищами. Третий - составил список тех, кто хочет принимать участие в военных действиях против нечисти. Начнете, когда я отсюда уйду. Да, а потом отведете всех в портняжную лавку, и приоденете в нормальную одежду.
        Я тут же выдал тройке своих помощников мешочек с золотыми монетами на новую одежду, а также чистые листы бумаги и письменные принадлежности, что я заблаговременно захватил из своего номера. А потом, снизив голос, добавил:
        - Там, в мешочке, неплохая сумма, должно остаться кое-что после посещения портного. Сходите тогда всей гурьбой в местный бордель, это через две улицы направо и вверх!
        Тема, конечно, специфическая, но я хотел, чтобы мной были довольны, прежде чем делать свое эксклюзивное предложение тем из освобожденных пленников, в сотрудничестве с которыми увижу для себя перспективы. А что нужно мужикам, которые прилично проторчали в условиях концлагеря, когда они немного придут в себя? Ну, то примерно и нужно! В особенности, учитывая, что в условиях захваченного нечистью мира надеяться на то, что члены их семей выжили, не приходилось. Так что о преданности женам речь не шла, совсем как у меня, когда я здесь оказался и осознал в полной мере, что в реале стал хладным трупом, давно кормящим червей на кладбище.
        Немного я опасался только того, как на мое предложение отреагирует Рэгнэйд, таки она девочка, но она только ухмыльнулась. Порядок!
        - Так, народ! - снова обратился я ко всем, - сейчас сюда подойдет картограф его Величества короля Перфундара. Попрошу пройти на центр таверны тех, кто наиболее часто перемещался по городу нечисти в кальдере, и сможет предельно точно описать картографу расположение улиц и рельеф местности. Карта нужна для атаки большой армии на нечисть, поэтому необходима предельная точность.
        Снова небольшая толчея, но в центре таверны быстро собралось семеро, включая Фандора. Их поприветствовали одобрительным гулом остальные, что для меня стало сигналом, что на указанном месте собрались самые подходящие в этом плане представители бывших узников. Тут в дверь как раз вошел Алтоин и с любопытством осмотрелся.
        - Господин картограф! - обратился я к нему, помня, что из-за невысокого роста меня не так легко сразу и увидеть в этой толпе.
        Алтоин кивнул, увидев меня, и подошел поближе. Собравшиеся почтительно перед ним расступались. Чиновник, как никак, и будет выполнять очень важную миссию, чтобы помочь отомстить нечисти.
        Быстро освободили один из столов, Алтоин тут же расстелил на нем большой чистый свиток, прикрепив по углам небольшими стальными слитками, и достал набор кисточек и красок. Я указал ему рукой на семерку:
        - Сам я был только на окраине города, но вот они бывали в нем очень часто!
        И закипела работа. Самым толковым из семерки в плане описания города оказался Фандор. Он и сам описывал окрестности точными и очень емкими словами, и очень часто поправлял остальных, когда те вступали в дело. При этом никаких споров не было, словно у него имелся в таких делах непререкаемый авторитет. Тоже, что ли, картограф? Но почему такое ощущение, что имеешь дело с машиной для убийств?
        Ну а то, что творил с бумагой сам Алтоин, иначе чем чудом и назвать было нельзя. Невероятно быстро на ней появлялась одна улица за другой, причем возвышенности картограф рисовал так, что они словно приподнимались над бумагой. Я молча стоял, стараясь запомнить каждую улицу, каждый переулок. Наконец, он написал красивым шрифтом сообщенное нашими гидами название города и распрямился над картой. Я понял, что она была готова. Звякнуло уведомление:
        Вы смогли удивить картографа Алтоина, показав ему, где находится крупный город, о котором он ничего не знал! Награда: 1200 опыта, 400 золотых, плюс пять к репутации в отношениях с Алтоином.
        - Кальдеру эту я знаю, но в ней никогда раньше не было никаких поселений! - торжественно сказал картограф, протягивая мне готовую карту.
        Я глянул на часы. Самое время подхватывать Перфундара и идти на условленную встречу с двумя королями. К счастью, Перфундар и сам ждал этой встречи с нетерпением, так что сборы не затянулись.
        Короли встретили нас на подходе к их шатрам, прямо у склона холма. Как я понял, знак особой вежливости с их стороны. Я особо не обольщался, понимая, что эта учтивость направлена в адрес моего королевского спутника, но все же было и приятно.
        В шатре снова не обошлось без положенной по ритуалу словесной разминки в виде нескольких минут велеречивых обращений королей друг к другу, но, наконец, пришло и мне время выступать перед тремя королевскими персонами сразу. Я подошел к столу с картой ближайших окрестностей и аккуратно расстелил только что нарисованную Алкоином карту поверх нее, также, как и он, тщательно закрепив ее уголки небольшими слитками. Торжественно откашлялся:
        - Ваши Величества, позвольте вам представить карту одного из самых больших тайных городов нечисти в этом мире, который построен силами ада посредством использования рабского труда захваченных пленников! Я предлагаю напасть на него, сокрушить нечисть и освободить пленных!
        Как говорится, дал малым дитям новую игрушку! Три короля тут же сконцентрировались вокруг карты, жадно пожирая ее глазами, и начали предлагать планы, как именно наиболее эффективно захватить обнаруженный мной город. Я в это дело не лез, поскольку понятия не имел, как правильно управлять такими большими массами воинов. Я пока что в воинском деле, если уж говорить совершенно честно, учусь самим собой управлять, и рад, что судя по результатам, вроде бы неплохо получается. Но иллюзий, что могу правильней расположить десятки тысяч воинов при крупномасштабной операции, чем занимавшиеся этим десятки раз короли со своими советниками, не имею от слова совсем. Единственное, что, улучив момент, когда короли ненадолго замолкли, внезапно придя к согласию по поводу необходимой стратегии и тактики, все же вставил свои пять копеек по-другому, не менее важному поводу:
        - Ваши Величества! Хотел бы почтительно напомнить, что необходимо предпринять особые меры предосторожности, чтобы штурм Шаулруома не превратился во второй Брандар! Я случайно обнаружил этот город вчера, преследуя убежавшего с базы демона, и, боюсь, что дьяволы догадались, что о расположении их тайного города нам теперь известно. У меня есть идея, как не дать нечисти сконцентрировать все силы в этом городе, и подготовить для нас ловушку!
        И тут же замолчал. Не дали квест на помощь в захвате города, может, хоть получу квест по этому направлению?
        - Говори! - нетерпеливо проговорил король орков, хороня мои надежды. Блин, ну что им, жалко, что ли? Но делать нечего, буду помогать бороться с нечистью и без всякого квеста. Продолжил:
        - Предлагаю вначале создать видимость мощной атаки на два других города, расположенных в разных частях карты. Если полководцы армии ада поверят, что наступление будет в одном из этих мест, они именно там сконцентрируют свои силы. А перекинуть их потом в сжатые сроки обратно в Шаулруом для организации ловушки по типу Брандара будет не так и просто. Мы расставим наблюдательные посты в кальдере и вокруг нее, и, при первых признаках переброски войск в Шаулруом тут же покинем город, не дав нас в нем запереть!
        - Ну что же, звучит дельно! - одобрил Глендаин III, - если Вахтиган не против, может, нам тогда наш друг Перфундар, прекрасно знающий тут все вокруг, и подскажет, у каких городов нам стоит сымитировать подобную атаку?
        Немного досадно! Я, собственно, уже и сам приготовил пару названий городов, которые можно было бы притворно атаковать. Мне очень даже хотелось, чтобы одним из них был Бампхот. Там, все же, в бывшем дворце Перфундара осталось немало сокровищ. При шумной внешней атаке города нечисть точно бросится на стены или поближе к ним, освободив дворец полностью. Это позволит мне работать в нем в максимально комфортных условиях.
        Но перебивать любого из королей, навязывая свои предложения - последнее дело. Репутация тут же со всеми упадет, а может, деревенщину, не знающую как себя вести в столь внушающем присутствии, и вовсе из шатра выведут. Но, может, мне повезет, и Перфундар сам предложит для набега свою бывшую столицу? Он же про нее все время, нет-нет, да и вставит словечко!
        - Думаю, для такой атаки прекрасно подойдет расположенная неподалеку отсюда моя бывшая столица, Бампхот! - словно читая мои мысли, торжественно заявил Перфундар, - также можем атаковать столицу другого бывшего королевства гномов, Даблвир, я там все знаю до последнего камня, уж очень часто там гостил!
        - Принято! - одобрил Вахтиган предложение Перфундара, - осталось согласовать время и место фальшивых и настоящих атак. Мои воины готовы хоть завтра. Нужно только, чтобы Трой провел наших разведчиков в место поблизости Шаулруома, чтобы было кому потом перекидывать воинов порталами. И мы будем признательны, если король Перфундар выделит пару человек, способных организовать подобную операцию в окрестностях Бампхота и Даблвира.
        - Я готов сам, и прямо сейчас провести ваших разведчиков к этим городам! - тут же обрадовался такому стремительному развитию событий Перфундар.
        - Я буду признателен, Ваше Величество, если Вы возьмете меня с собой в окрестности Даблвира! Обожаю архитектуру столиц гномов! Бампхот мне очень понравился, желаю получить много впечатлений и от Даблвира! - влез я, воспользовавшись паузой. А что не влезть, если появилась возможность на халяву смотаться с королем к новому крупному городу, до которого самому иначе придется долго и нудно лететь грифонами из мест, в которых я раньше бывал?
        Мигнуло сообщение - краем глаза заметил, что получил плюс один балл к репутации с Глендаином III. Ишь ты, похоже, ему понравился мой интерес к гномьей архитектуре, видимо, он не ожидал, что я настолько культурный гном! Надо будет запомнить его слабое место. От Перфундара не получил ничего - но и неудивительно, моя репутация с ним, в результате выполнения нескольких серьезных квестов, и так уже взлетела почти до небес.
        В результате последующих переговоров решили готовить армию к трем атакам завтра. С девяти утра - к двум ложным на бывшие столицы гномов, и с одиннадцати утра - к одной настоящей на Шаулруом. Перфундар милостиво согласился подождать меня перед отправкой с армейскими разведчиками к Далбвиру. Поблагодарив, я тут же, пока он не передумал, насел на начальников разведки гномов и орков, требуя как можно быстрее выделить мне тех разведчиков, которым нужно попасть в окрестности кальдеры. Подлинные причины моего энтузиазма они не поняли, но отнеслись к нему с уважением, видимо, решив - надо же, какой молодец, так и рвется побыстрее выполнить поручение королей! - и я и от них получил по паре баллов к репутации. В результате всего через десять минут я уже открывал портал на то место, что приметил в гроте между крупными валунами, и в него со всей возможной скоростью рванула сотня разведчиков от гномов и сотня от орков. Успели все.
        Перфундар, к счастью, меня подождал. Ему, учитывая, что к гномьим столицам завтра надо будет перекидывать не так и много войск, главное, чтобы хватило для организации впечатляющей фальшивой атаки, выделили два десятка разведчиков - половину он, открыв портал, отправил вместе со мной в Даблвир, а со второй, и со своей свитой отправился поглядеть на свою бывшую столицу. Надеюсь, он там ни в какие неприятности не влипнет, ограничится только ностальгическим туризмом. Хотя, что это я! Можно же и посодействовать тому, чтобы там с ним ничего не приключилось. И я, входя прямо в портал в Даблвир, быстренько набросал письмо Манивальду:
        - Привет!
        Пишу по делу - Перфундар отправился в окрестности Бампхота. Возможно, твоим людям в окрестностях стоит присмотреть за сохранностью его здоровья?
        Трой.
        Ну, не самому же мне списываться с Терлэгом по этому вопросу! Он же лопнет от злости, если получит подобное письмецо от меня!
        Вышли из портала в очень хорошо подобранном Перфундаром месте - в устье огромной пещеры. Разведчики тут же рассыпались в стороны, я выпустил пета, глянув на окрестности посредством его радара - пусто и тихо, лишь пара белок на сосне у входа в пещеру. С удовольствием увидел, что Дхакун весьма добросовестно и на огромной скорости заметался из стороны в сторону в поисках возможной угрозы. По тому, как он успокоено вернулся ко мне, понял, что все в порядке. Ну, раз так, то я немного расслабился и рискнул открыть карту параллельного мира. После чего поздравил себя с тем, что понемногу обживаюсь в нем.
        Даблвир находился в одной из самых отдаленных частей карты. Ближайшим открытым на карте к нему местом оказался тот самый Шаулруом, который мы будем завтра штурмовать, но и он был тысячах в четырех километров поодаль.
        Руководитель разведчиков, орк по имени Саркар, подал сигнал двигаться из пещеры наружу. Я чуть задержался, и двинулся вслед за разведчиками, только после того, как отправил пета обшарить все, что найдется в этой пещере. Размер ее внушал, мало ли какой скрытый данж найдется?
        Минут за пять неспешного движения по густому лесу добрались до равнины, с которой открывался вид на крепостные стены оккупированной нежитью бывшей столицы гномьего королевства. Поначалу мне показалось, что я вижу крепостные стены Бампхота - настолько были похожи и размер, и даже манеры кладки. Надо будет обсудить этот вопрос с Перфундаром, вполне возможно, что один из этих городов породил переселенцев, которые по его образцу построили второй. Но это так, лирика, если будет совсем скучно.
        Идя по лесу, я обратил внимание на две вещи. Первая - сам лес. Такого густого и могучего леса у Бампхота не было. Удивляло, что он уцелел здесь, у гномьей столицы. Должны же гномы чем-то топить свои многочисленные домны? Разве что в нависавшем над столицей хребте они нашли уголь, и используют его?
        А вторая вещь - слаженная работа разведчиков. Наблюдать за ними было подлинным удовольствием. В полной тишине, отдавая сигналы условными жестами, они неслышно, словно призраки, скользили среди деревьев, тщательно проверяя наличие угроз на пути следования. Я-то все как-то путешествовал и ввязывался в неприятности в основном один, а если и были попутчики, то обычно такие же игроки, как и я, разношерстные по моделям развития. А вот так, с десятком профессиональных разведчиков-НПС, лучших из лучших, я еще ни разу не передвигался.
        Я уже знал, что разведчики в город не пойдут. Их задача была проста - найти из чего завтра можно будет сделать осадные лестницы, с которыми при имитации штурма войска побегут к стенам, выбрать места для открытия портала, и вернуться в лагерь. Сам город и его внутреннее обустройство их не волновал, в него все равно никто не планировал забираться. Ну а я, раз уж оказался в новом месте на халяву, так просто, без профита, уходить отнюдь не собирался.
        Глава 3. Новая угроза
        - Я в город, бить зомби, и кто там еще попадется, - шепнул я Саркару, подойдя к нему поближе, - если что полезное для завтрашней атаки замечу, в лагере сообщу.
        Саркар удивленно, но уважительно кивнул, и я тут же телепортом метнулся на крепостную стену. Будь на небе облака, я бы предпочел вначале полетать над городом на грифоне, чтобы лучше представлять себе его особенности, но чего нет, того нет, погода стояла чудесная, в небесах - ни облачка.
        Решив не экономить на эликсирах, я восемью телепортами пересек город крест-накрест. С крыш не так много чего и было видно, но основное впечатление получил. И по внутренней архитектуре Даблвир от Бампхота сильно не отличался, разве что дворец был пониже и пошире, и стоял вплотную к хребту. На улицах, что очень хорошо для моих планов, бродило полно зомби, на крышах попадались бесы, возле одного из них я даже на третий раз случайно высадился, но тут же улетел на следующую точку, и никакими «любезностями» обменяться мы не успели. Ни чертей, ни демонов не заметил, но это ничего не означало, если есть зомби и бесы, то будут обязательно и эти граждане.
        Получив общее представление о городе, приступил к организации своих паутинных ловушек. Решил вначале соорудить несколько пустых ловушек, а потом уже начать по очереди приманивать в них и мочить зомби. Для безопасности призвал в инвентарь и выпустил пета. По недовольному виду понял, что он обследовать пещеру полностью не успел, но что тут поделать! Что успел, то успел, если что интересное все же успел найти, то обязательно меня потом туда потащит показать, продемонстрировать свою полезность.
        Вырезал пятерых зомби, что попались на облюбованной улице, расчищая ее для безопасной организации труда. Выпустил паутину, приклеил кончик к стене, и пошел, выпуская ее изо рта, к противоположной стене дома. Тут же раздался предупреждающий крик пета, а за ним - вопль Дхакуна. Я не сплоховал, и на инстинктах тут же попытался телепортироваться на крышу в двух сотнях метров, которую заранее приметил, как место для экстренной эвакуации. Попытался, но не смог. Что за черт?
        И в этот же самый момент меня что-то одновременно и ударило, и обожгло, и с такой мощью, что я упал на колени. Мигнуло уведомление, и даже не смотря на него, я понимал, о чем оно - что меня почти обнулили, и только что включились пять секунд временной неуязвимости. Кто меня атаковал, чем, и почему телепорт не работает? Мозги немного прочистил пронзительный вой, который начал издавать Дхакун. На первые два вопроса ответа не было, но, немножко выбравшись из временного ступора, я, к счастью, понял ответ на третий. Конечно, как сработает телепорт, если я сам прицепил себя крепчайшей паутиной к стене?
        Тут же скомандовал прекратить процесс производства паутины, ее конец выпал у меня изо рта, и только я примерился телепортироваться на ту же самую крышу, как очередной страшный удар сотряс меня, теперь сбив и с колен. Лежа, я увидел справа от себя гостеприимно наклоненный край крыши, и телепортировался на него. Устоять на нем было невозможно, так сильно он был наклонен к улице, но я и не собирался тут задерживаться. С крыши открывался хороший вид вплоть до самой крепостной стены, и я тремя прыжками проследовал до нее, а затем тут же махнул в лес. Не в то место, из которого пришел в город, и в котором сейчас были разведчики армии двух королей, паттерн «не возвращаться по своим следам» был у меня уже вбит в голову до автоматизма, а прилично влево.
        Оказавшись среди деревьев, вспомнил, что пет остался на поле боя и призвал его в инвентарь. А потом попытался выпустить. Пет не появился, и означало это только одно - его убили. Вот и нифига себе привычная и относительно спокойная охота на зомби? Что-то мне эта новая столица перестала нравиться!
        - Дхакун, друг мой, что ты видел, что это было? - обратился я к единственному уцелевшему свидетелю, которого прекрасно видел - с расстроенным лицом он висел справа от меня прямо среди кустов.
        - И сам не знаю точно, милорд! - ответил Дхакун, - мелькнуло что-то очень быстрое, мутное и большое, мы с Принцем подали сигнал тревоги, тут же Вас шарахнуло, и Вы упали на колени, я проявился и стал изображать мишень, но на меня нападавший или нападавшие не среагировали, а снова ударили по Вам, и Вы упали. Затем, когда я уже думал, что все пропало, Вы начали перемещаться телепортами.
        - Не знаешь точно, значит, есть идеи! - я уже достаточно много общался с призраком, чтобы понимать скрытые в его ремарках намеки, - и какие же они?
        - Я бы сказал по увиденному мельком, что это может быть джинн, - неуверенно сказал Дхакун, - скорость, размытая форма, огненный ореол, тип используемой магии - мощный огненный удар с ошеломлением. Это все похоже. Но откуда джинну взяться тут? На них очень редко можно наткнуться в некоторых данжах. И я никогда не слышал о джиннах в городах. Тем более о джиннах, тут же атакующих. Они по всем отзывам любят поговорить, прежде чем попытаться убить. Так что ничего не понимаю.
        - Все течет, все меняется! - философски отозвался я. Немного придя в себя от атаки, огляделся. Так и есть, одежда ощутимо подгорела и испортилась. Страшная мысль посетила меня - борода! Схватился за накладную бороду, торопливо ощупал - фу, слава богу, в полном порядке! Еще не хватало снова на два часа попасть на изготовление новой в руки Ликвола. Есть и более приятные способы провести время.
        Ну ладно, будем думать пока, за неимением других идей, что угодил под раздачу люлей от джинна. В отличие от Дхакуна я в них вообще не разбирался, но перечисленные им признаки внушали уважение. Летающий противник, способный одним ударом опустить мои ХП до пяти процентов. Да еще, судя по всему, легко обнуливший и пета после моего бегства. А его уже давно нельзя было назвать слабым и беззащитным. Что у джинна в этом районе, сокровища, которые он охраняет? Даже если и так, никакого желания охотиться за ними у меня не было. Слишком уж стремный противник.
        Проанализировав произошедшее, осознал, что меня, скорее всего, от смерти спасло сейчас то самое вчера полученное как лут за убийство демона кольцо, давшее мне лишнюю секунду продления мастера выживания. Второй удар по мне явно пришелся уже на пятую секунду, и без кольца мне был бы точно копец прямо на месте. Какой сумасшедший урон у этого джинна, или как его там, однако!
        Но вот что делать дальше? Возвращаться на место, где начал делать ловушку, точно не стоило. Но возвращаться ли в город для продолжения охоты на нечисть, на другую улицу подальше от того места, где меня едва не оприходовали? Подумав, решил, что все же вернусь. Но, конечно, только после того, как откатится мастер выживания.
        Учитывая, что появилось много времени, решил использовать его плодотворно. Перво-наперво начал ткать паутину, больше я не буду ходить по улицам опасных городов со свисающей изо рта паутиной, приклеенной к стенам, блокируя тем самым телепорт - лучшее средство для экстренной эвакуации и спасения моей тушки. Нет, заготовлю заранее, и буду просто прикреплять к стенам с мотка, который отбросить в сторону перед телепортом можно за доли секунды. Так что время отката потрачу с пользой.
        Уселся поудобнее спиной к стволу толстого дерева и попросил Дхакуна выйти на патруль, что он тут же и сделал. Паутина спускалась изо рта, я на автомате складывал ее в бухту, которую потом заброшу на плечо, заодно прокачивал мастера роста растений на небольшом дереве метрах в трех, которое стало резво расти прямо на глазах, и мастера веса на двух разного размера шишках, валявшихся в траве. И размышлял о том, что делать с 58 освобожденными пленниками. Здорово, что среди них много грамотных, авось, большая часть из них окажется ремесленниками. Но вот что делать с остальными? Уже вечером я буду знать, кто из них хочет уйти, и хочет остаться, и я надеялся, что в число решивших уйти не попадет ни один ремесленник. Надеяться-то можно?
        Среди бывших узников явно есть воины, уж их-то видно отчетливо, и легко отличить от крестьян, даже по хищной повадке перемещаться. Предложить им перейти на службу к Перфундару? Жалко как-то! Перфундар уже угробил практически всех воинов, что у него были, не по своей вине, конечно, но не прет ему по этой части, не прет! Так что просто жалко их отдавать на убой. Отвести гномов и орков двум королям, может, они их возьмут? Ну ладно, а что тогда делать с представителями других рас, которые не смогут попасть в армию двух королей по расовым критериям? Решил по итогам размышлений, что буду действовать, когда увижу расклад по профессиям, и список оставшихся. Мало ли, вернусь вечером, а проблемы вообще как таковой нет - все решили разбежаться по своим делам. И будет на рисепшине дожидаться меня сиротливо только благодарственное письмо Трою освободителю. Спас, накормил, одел, оплатил бордель - а дальше мы уж сами!
        Пока откат завершился, я вырастил небольшое дерево до большого, пару раз сработал навык мастера веса, и я даже успел от скуки опробовать паровой удар на ближайшем кусте. Не знаю, какой именно урон он нанес, но куст окутало большое облако пара, после которого ветки и листья в месте удара опали. Растение стало жалко. Отлечил куст мастером роста растений, и задумался о способах применения парового навыка. Помимо болезненного удара раскаленным паром близко подошедшего противника, напрашивалась возможность использования для маскировки. Облако пара получилось большим, метра на четыре квадратных, полностью скрывая все из поля зрения на несколько секунд. Можно использовать, если, к примеру, оказался под обстрелом в момент, когда магия на нуле, и не можешь телепортироваться в сторону.
        Наконец, время отката вышло. Вскинув бухту практически невесомой паутины на плечо, снова прыгнул на стену, и, быстро выбрав новый участок в полукилометре от прежнего, перебил холодным оружием десяток бродивших по улице зомби и начал плести ловушку. Получилось, и никто больше не напал! За следующие полчаса изготовил еще три ловушки в других местах. Тоже без неприятных последствий. Приободрившись, и запустив в первую истошно заоравших зайцев для приманки зомби, я телепортами отправился к соседним ловушкам. Зомби на соседних улицах оживились, и пошли на звук. Дальше все просто - передвигайся телепортами между ловушками, размещай зайцев, обновляй зайцев, когда заканчивается срок действия заклинания, жди, когда зомби набьются в ловушку, бомби каменным градом и собирай лут. Но просто было в Бампхоте. А тут, когда я, перебив всех зомби в четырёх ловушках, спустился к первой из них собрать лут, как…
        В этот раз я сам увидел нападавшего, случайно бросив взгляд в небо в момент сбора лута. Как и говорил Дхакун, похоже больше на огромное веретено с размытыми очертаниями, длиной метра в три, но, в этот раз, увидел я «джинна» раньше моего призрака. Тот был не виноват, просто смотрел в этот момент в другую сторону. Телепортироваться я не успел, не хватило доли секунды, видимо, «джинн» успел скастовать заклинание как раз в момент нашего с ним зрительного контакта. И снова я на коленях, и снова понимаю, что мастер выживания активирован, и снова успеваю удрать телепортами, правда, в этот раз позорно бросив вязанку уже собранного лута. Выронил во время мощного удара, а подбирать не решился, жизнь дороже. И хуже всего, что, удирая, я увидел, что к «веретену» приближается второе, точно такое же. Это уже никуда не годилось, разбивая в пух и прах теории о том, что джинн случайно появился в городе. Один - да, может случайно. Но два?
        И снова сижу в лесу под деревом, вырабатывая паутину про запас, выращивая деревце и активируя каждые пять минут «мастера веса». Ладно, буду называть нападавших джиннами. Точнее не узнать, пока не удастся грохнуть хоть одного из них, или приблизиться ближе десяти метров, чтобы ознакомиться с ником. Пока я не имел ни малейшего представления, как организовать первое и не имел никакого желания оказаться в ситуации столь близкого сближения с джинном. Просмотрел статистику фрагов. Грохнул за время нахождения в городе сто пятнадцать зомби, поднял уровень, осталось чуть-чуть до еще одного. Лут почти весь потерян, кроме того, что собирал в сумку. Что же делать?
        Поскрипел мозгом и выработал новую стратегию. Моему хомяку она не то, что не понравилась, он вообще посчитал ее тошнотворной. Стратегия была проста - зомби бить, но лут больше не собирать. Разве что, при возможности, все же прихватить оброненную возле ловушки вязанку. Щедро тратить эликсиры на ману, как можно чаще использовать телепорты. Не застревать ни в одном месте надолго, в особенности возле ловушек, джинны явно хорошо соображают, и будут меня возле них пасти.
        Значит, буду поступать так - на телепортах обновляю верещащих зайцев в ловушках. Пока они приманивают зомби в ловушки, телепортируюсь в противоположную часть города, там, используя полет и телепорты, постоянно перемещаясь, мочу каменным градом с небольшой высоты любые группы зомби, начиная от трех. Шум будет, но недостаточный, чтобы отвлечь зомби, находящих возле моих ловушек, от притягательного верещания аппетитных зайцев. Когда иллюзии зайцев прекращают свое действие, возвращаюсь, бомблю всех зомби, что набились в ловушку, бомблю большие скопления зомби, что направляются к ловушке, возобновляю иллюзии и снова телепортируюсь в другую часть города.
        И эта стратегия сработала. Джиннов видел еще трижды, но каждый раз успевал уносить ноги до удара с их стороны. У меня сложилось четкое ощущение, что мне не показалось, и они действительно караулят меня около ловушек. Мобы очень быстро перемещались по воздуху, гораздо сноровистее грифонов, но телепорту противостоять по скорости не могли.
        При всей эффективности стратегии в плане прокачки, с ней, кроме проблемы отсутствия лута, остро встал вопрос с эликсирами на ману. Новая «джиннобезопасная» стратегия жрала эликсиры просто со страшной силой. За полтора часа ее использования я спустил почти две трети всех запасов эликсиров на ману из сумки. При этом я всегда оставлял десять процентов всех видов эликсиров в качестве стратегического запаса на чрезвычайную ситуацию.
        Это означало, что еще минут двадцать, и можно отправляться из города восвояси. То есть - открывать портал за две сотни золотых монет, загружаться по новой заранее закупленными и складированными в таверне эликсирами, и открывать новый портал за две сотни, если хочу сюда вернуться и продолжить качать уровни. Вот и в чем бизнес? Денег, у меня, конечно, завались, но именно так рассуждал Майк Тайсон, начав их тратить напропалую, и сам не заметил, как оказался банкротом. Меня, конечно, тоже часто били по голове в последнее время, но не до такой степени, чтобы я был готов следовать по его стопам.
        Посидел немножко в лесу, решил стратегию изменить. Новая стратегия была следующей: обновлять зайцев в ловушках, затем пересекать город телепортами, бомбя случайные скопления зомби, и отпиваясь эликсирами на ходу, затем сигать в лес, возобновлять ману до максимума эликсирами, и пытаться посредством мастера веса заставить потяжелеть до трех килограмм одно колечко или браслет из тех грошовых, что я собирал с зомби в последнее время именно с этой целью. Если получится, снова пересекать город, бомбя случайные скопления зомби, сигать в лес, и мастером трансформации разрушать утяжеленный артефакт, возобновляя ману по максимуму. Ждать в лесу развоплощения зайцев-приманок, и все начинать по новой. Если не получится, ждать в лесу развоплощения зайцев и снова заряжать их, попутно уничтожая скопления зомби, пока не допрыгаю до лесу.
        Новая стратегия оказалась намного более экономной, дважды за час даже удалось посредством мастера веса и мастера трансформации восполнить дефицит маны за счет разрушения дешевых артефактов. Тем не менее, запас эликсиров продолжал таять с непривычной скоростью, да и зомби стал убивать значительно меньше. Приближалось время, когда из города по любому придется уходить. И именно в момент, когда я прикидывал, что еще пять минут - и надо сваливать, я заметил его.
        Приземлившись на очередную крышу телепортом, и сбросив каменный град на группу из четырех зомби, я, развернувшись для нового прыжка, увидел в трех метрах от себя призрака. Маленькую симпатичную девочку-человека лет семи, в аккуратном белом холщовом платьице, с розовым бантиком, сидящую на корточках и горько плачущую. Дхакун стоял рядом с ней, вполоборота, и было понятно, что он ее не видит. Значит, она не находится в видимой форме, и я смог ее заметить только из-за действия своего дорогущего артефакта за 90200 золотых монет. Блин, никогда не смогу забыть эту цифру! Ну, ладно, надо проверить, можно ли извлечь пользу из нового артефакта?
        - Что случилось, девочка, кто тебя обидел? - вертясь на месте, чтобы заметить первым атакующего джинна, спросил я ее.
        - Ой, дяденька, вы меня видите? - девочка перестала плакать и удивленно уставилась на меня.
        - Да, вижу! Так что случилось? - не хотелось мне быть грубым, но торчать на крыше на видном месте не стоило не только из-за джиннов, но и тех же чертей.
        - Меня убили, дяденька! - констатировала моя собеседница очевидный факт, - черти убили, полтора года назад!
        - И чем могу помочь? - продолжил беседу я, по-прежнему вертясь, как флюгер.
        И тут мигнуло уведомление:
        Помогите призрачной девочке, уничтожив зомби, воплотившегося в ее тело, и освободив ее душу! Награда: 2000 опыта, 600 золотых, плюс четыре к репутации в Даблвире.
        Квест тут же принял. В город я все равно этот еще вернусь, уровни надо качать, и возможности для этого есть. Глядишь, случайно и зомби этого грохну. Хотя, может все можно обставить проще?
        - А скажи-ка милая, может, ты знаешь, где я могу найти этого зомби? - спросил я выжидательно смотрящего на меня призрака.
        - Конечно, знаю, дядечка! - возмущенно ответил призрак, - как не знать, это же мое тело он забрал!
        - Ну так и где сейчас этот зомби? - не очень вежливо спросил я. Мурашки уже бегали по всему телу, предупреждая, что вот-вот, и я доиграюсь, торча на крыше - и будут меня бить огненными ударами или втыкать в меня кинжалы.
        - Вот в том маленьком домике с красной крышей! - наконец ответила не очень сообразительная девочка. Ну ладно, мало ли, не успела пойти в школу, или ее вообще туда из-за бедности семьи отдавать не планировали.
        В тот же миг я сорвался телепортом на ближайшую крышу к домику. Домик был действительно небольшим, в один этаж, метров шесть на семь. Глянул я на него, и моя чуйка сказала мне - «дружище Трой, не лезь туда!». Чуйке я доверял, полезнейшая вещь.
        Я не из тех, кто, как положено в голливудских фильмах, стремится дойти в темном заброшенном доме ровно до того угла, из-за которого вывалится маньяк с бензопилой, отрезая голову или какую-нибудь из остро необходимых для сохранения привычного стиля жизни конечностей. Поэтому я решил поступить проще - скастовал над домиком плиту четыре на пять на максимально возможной высоте, а над ней еще одну плиту поуже, чтобы ее догнала в полете. Мало ли, четырех тонн не хватит, а вот восьми точно на такую халупу должно оказаться достаточно. Много уже чего падающими камнями разрушил, примерное представление об их разрушительных возможностях имел. Пока плита падала, успел восстановить ману до максимума эликсирами.
        Восемь тонн произвели ожидаемое воздействие - вмяли крышу симпатичного домика с перекрытиями в фундамент, а ударная волна раскидала каменные стенки в стороны. Но ни одного уведомления не мигнуло. Долбанный зомби! Он что, сидел в этом домике в хорошо укрепленном подвале? Что-нибудь узкое, накрытое дубовыми балками двадцать сантиметров толщиной? Ну ничего, на такой случай у меня тоже есть план действий! Правда, придется переждать пять минут, пока не развеются мои толстые плиты. Если зомби в подвале, они сейчас способны его защитить практически от всего.
        Эти пять минут я провел в лесу. Наткал еще немного паутины, вырастил молоденькое деревце пятиметровой высоты из робко проклюнувшегося среди корней огромного лесного исполина ростка. А затем вызвал грифона, взлетел на километровую высоту над городом, прицелился как следует, и запустил круглый валун прямо в центр разоренного предыдущими ударами строения.
        Жахнуло знатно. Попал не в самый центр, но, учитывая ударное воздействие такой массы, подвалу все равно не жить, как и любому, кто в нем находится. Если это, конечно, не бункер на случай атомной войны с крышей из метра железобетона под земляной подушкой.
        Мигнуло уведомление:
        Вами убит зомби 38 уровня! Получен опыт 1110 единиц.
        И тут же еще одно!
        Вы смогли выполнить просьбу призрачной девочки, уничтожив зомби, воплотившегося в ее тело, и освободив ее душу! Награда: 2000 опыта, 600 золотых, плюс четыре к репутации в Даблвире.
        Вроде и мелочь, а профит, невозможный, не купи я этот артефакт! Вот, шесть сотен с его непомерной цены уже отбил! И особенно удачно, что не надо разыскивать призрака, чтобы получить награду! А то могло быть, как в известном мультике - сначала полчаса догоняешь, чтобы сфотографировать, а потом еще полчаса - чтобы вручить фотографию. Видимо, по сценарию, убив зомби, я тут же развоплощаю призрака, отправляя душу в «места счастливой охоты», ну, или куда в этой игре полагается ее отправлять. Поэтому награду требовать и не с кого, выдает сама система.
        И тут заговорил Дхакун, на лице которого я уже давно видел недоумение и созревающий вопрос:
        - Милорд, не подскажете, с кем Вы вели переговоры на той крыше? Это был призрак? Если да, то как Вы смогли его заметить? Я так и не справился с этой задачей!
        Блин! Надо было сразу сказать ему, что я приобрел амулет, наделяющий способностью видеть призраков! А ну как обидится, что я уже со вчера могу за ним наблюдать, а ему не сказал об этом? Но делать нечего, придется колоться! Только надо не просто проинформировать, а похвалить, чтобы загладить вину:
        - Я приобрел вчера амулет, идею которого ты мне подсказал, Дхакун, когда мы обсуждали, как больше не попасть под неожиданную атаку призраков. Очень тебе признателен, теперь я вижу всех призраков, появляющихся вблизи!
        - Это великолепно! - на лице Дхакуна засияла улыбка, - теперь я смогу разговаривать с Вами, при необходимости, жестами! Не везде же можно шуметь!
        - Здорово, дружище! - улыбнулся я в ответ. Вполне искренне, не хватало мне еще, чтобы Дхакун затаил злобу. Способов со мной расквитаться у него есть масса, иногда достаточно просто промолчать, когда меня внезапно атакуют со спины.
        Прикинул, что запасов эликсиров на ману, до прямого приближения к НЗ, хватит на еще один рейд над городом с бомбежкой и восстановление маны после этого. Пронесся телепортами по крышам Даблвира, сея смерть в рядах зомби, подхватил с мостовой оброненную при нападении джинна вязанку лута, запрыгнул с крепостной стены подальше в лес, прошел пару минут, чтобы забраться поглубже, и открыл портал в жерло одного из вулканов около нашей базы.
        Глава 4. Ночь - время ниндзя
        ИОВИЛЛА, ДАНЖ ДЬЯВОЛА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Иовилла стояла перед входом в данж. Боялась ли она? Немного - да. Последние события основательно ее встряхнули, вырвав из первых дней апатии, в которую она погрузилась после смерти дочери. Не сказать, чтобы она снова рвалась жить долго и счастливо, но инстинкт самосохранения начал в ней понемногу оживать. Ясно было, что в данж надо идти. Не так уж и часто появлялась возможность пройти подобное испытание. Но не менее ясно было и то, что это не она убила дьявола, из-за смерти которого данж появился в качестве бонуса. Главный вопрос - будет данж рассчитан под силы того, кто может лично убить дьявола, или будет масштабироваться под потенциал заходящего в него?
        В первом случае Иовилла, войдя внутрь, проживет недолго, и не будет иметь ни одного шанса остаться в живых. Во втором, применив весь свой потенциал, сможет получить ценный лут, другого в подобных данжах и не бывает.
        Как выяснить, какой вариант сработает? А никак! Только зайдя внутрь, по характеру угроз, и узнаешь. Разрешат ли выйти, если поймёшь, что данж не по силам? В обычных данжах это не было проблемой, но особенности подобных крайне редких данжей приходилось узнавать по легендам. То есть по рассказам выживших героев, успешно прошедших данж до конца, причем многократно пересказанных другими перед записью на свиток, что часто серьезно искажало весь смысл. А что могли бы рассказать те герои, что погибли в таких данжах, если бы им повезло уцелеть? Возможно, как раз о том, что все их попытки покинуть подобный данж, отказавшись от идеи пройти его до конца, провалились. И пришлось им идти навстречу своей смерти.
        Но даже если и можно выйти, то не факт, что успеешь этой возможностью воспользоваться. Что, если все будет предельно жёстко уже с первых шагов?
        Все, что можно сделать для успеха в ее миссии, Иовилла сделала. Она была в тех самых легендарных доспехах, которые выпали в качестве лута после смерти дьявола. Полученный полный кольчужный доспех в комплекте состоял из мифриловой кольчуги, опускающейся на бедра, нарукавников, полностью защищавших руки от локтя до кистей рук, поножей и шлема, защищавшего не только голову, но и шею с подбородком, короткого меча.
        Изучив статы комплекта, Иовилла увидела, что они значительно, даже по легендарным меркам, повышают ловкость и интеллект, и дают, помимо сорока процентов к скрытности, также двадцать процентов защиты от пламени и десять процентов к скорости. Это вполне могло быть намёком на то, какие именно испытания будут ее ждать внутри, и, судя по легендам о подобных данжах, такие намеки стоило уважать. Поэтому и остальные артефакты Иовилла поменяла так, чтобы ещё больше повысить ловкость, интеллект, скрытность, степень защиты от пламени и скорость. Скрытность она довела до восьмидесяти процентов, степень защиты от пламени - до сорока процентов, а скорость - до пятидесяти.
        Имелось у нее и все необходимое для успешного ассасина снаряжение. Собственно, у ассасинов даже одежда была сконструирована так, что могла использоваться как оружие. Безобидный на вид пояс под тканью скрывал увесистую цепь с небольшим серпом на одном конце и гирькой на другом, а под краями круглой шляпы скрывалось остро заточенное лезвие, позволявшее, метнув головной убор, перерубить шею противника до позвоночника. В ней же был и складной лук, разложить который для использования в бою у Иовиллы благодаря постоянным упражнениям занимало ровно три секунды. Сандалии с подошвой из бычьей кожи и прослойкой из хлопковой ваты не только позволяли передвигаться практически бесшумно и не знали сносу, но и имели по три выдвижных шипа в носке, позволяя ногой не только нанести сильный удар, но и пронзить тело врага. А в десятках скрытых карманов у Иовиллы скрывалось оружие и снаряжение на все случаи жизни. Одних только ядов было двенадцать разновидностей, среди них были моментально или медленно убивающие, парализующие, усыпляющие, вызывающие вялость, безразличие, заставляющие испытывать галлюцинации, и даже
медленно сводящие с ума. Иовилла могла их распылять или подмешивать в пищу, закапывать по свисающей нити в ухо спящему противнику, но, конечно, самым популярным способом было нанесение ядов на оружие. Все метательное и рубящее оружие Иовиллы было смазано разными ядами, и она прекрасно помнила, какое именно действие можно ожидать от того или иного яда. И, следовательно, какое именно оружие стоит пускать в ход в зависимости от поставленной задачи.
        Решившись, Иовилла поднесла полученный после гибели дьявола жезл к горевшей огнем вязи на земле. Секунду ничего не происходило, но затем земля словно вздохнула, и открылся небольшой бордовый портал, диаметром два метра. Иовилла никогда не видела ни таких небольших порталов, ни порталов подобного цвета. Встряхнув головой, кланлидер решительно шагнула в него.
        И оказалась в середине расщелины, освещенной светом необычного для глаза спектра - не обычного для нее красноватого, а… бесцветного… или голубого? При этом портала больше не было. Похоже, он был открыт только для того, чтобы доставить ее и тут же исчез после этого. Тем лучше - открытый портал привлекает излишнее внимание, совсем ей не нужное. И тем хуже - возможно, портал не только единственное средство сюда попасть, но и выйти отсюда. И то, что он закрылся, может означать, что он откроется, лишь когда она пройдет данж до конца. Если уцелеет в нем.
        Иовилла быстро шагнула к одной из стен и прильнула к ней, чтобы слиться с фоном, а не торчать в проходе, привлекая к себе нежелательное внимание. Ее мешковатое одеяние темно-желто-коричневого оттенка идеально слилось с суровой скальной породой. Быстро осмотрелась, двигая только шеей - чем меньшая часть тела шевелится, тем труднее заметить движение на расстоянии. Расщелина была с сотню метров длиной, к верху, в десяти метрах, сужаясь, словно была бывшим руслом горной реки, проточившей себе путь сквозь скалы за тысячелетия.
        С левой стороны явно было больше света. Нужно идти туда?
        Иовилла, снова замерев, стала прислушиваться. Как ей сразу стало понятно, мертвой тишины тут не было, лёгкий ветерок шуршал стеблями травы, выросшей в карманах скал, куда ветер нанес земли, сверху периодически раздавались приглушённые крики птиц. Чтобы улучшить возможности по сбору информации, Иовилла выпила специальное снадобье для улучшения слуха, а также достала и вставила в уши специально сконструированные конусы из бумаги точно такой же расцветки, как все ее одеяние. Кланлидера нисколько не волновало, что в данный момент, со вставленными в уши странными конусами, она выглядела предельно комично - если кто и мог бы застать ассасина в таком виде, то долго бы после этого не прожил бы. А конусы обостряли слух еще на пятнадцать процентов минимум, демонстрируя увеличение эффективности, которая для ассасинов была единственным мерилом полезности вещи.
        Долгое ожидание на месте и предпринятые меры по улучшению слуха окупились. Внезапно Иовилла уловила шепот. А вскоре и разобрала слова:
        - Враг уже здесь! Ни в коем случае не дайте ему добраться до нефритовых ворот! Защитить летающее сокровище любой ценой!
        - Да, господин капитан! Есть защитить летающее сокровище любой ценой!
        Кланлидер испытала немалое облегчение. Теперь было понятно, что она должна найти какие-то нефритовые ворота, пробраться в них и похитить это неведомое «летающее сокровище». Задание по ее профилю. Значит, шансы на успех есть. А вот что бы она делала, если бы потребовалось убить очередного дьявола?
        Теперь задачей номер один стало найти «нефритовые ворота». Подслушанное Иовиллой задачу облегчало. Неведомый капитан направил своих бойцов защищать их. Значит, не обязательно искать пока что сами нефритовые ворота. Достаточно обнаружить, где концентрируются силы противника, там эти ворота и должны быть.
        Кланлидер убрала конусы в сумку, и тут же нацепила на ноги накладки с шипами. Как инстинкты, так и боевой опыт не велели ей идти ни вправо, ни влево по ущелью, в котором были слышны команды врага. Скорее всего, там будут организованы засады. Надо двигаться вверх.
        Конечно же, у Иовиллы, как у кланлидера одного из самых мощных кланов ассасинов в параллельном мире, было заклинание полета, как, впрочем, и были куплены все известные заклинания пяти уровней, а также несколько очень полезных заклинаний из редких свитков. Имелось с собой и множество эликсиров, позволяющих быстро восстановить ману. Но у ассасинов на задании было много правил, и использование полета сейчас противоречило минимум двум из ним - правилам экономии и концентрации.
        Первое гласило, что задача должна выполняться минимумом средств до тех пор, пока нет необходимости в большем. А второе означало, что в решающий момент, когда ставки особенно высоки, все сэкономленное можно и даже нужно пускать в ход для успеха дела. Ассасины часто действовали на значительном удалении от своих баз, в окружении врагов, и никаких возможностей по восстановлению запасов необходимого для эффективного выполнения задания снаряжения, кроме захвата трофеев, у них не было. А в данный момент Иовилла, еще не убив ни одного врага, понятия не имела, будут ли у них нужные для возобновления запасов трофеи.
        В такой ситуации накладки с шипами на ноги, ловкие руки и большой опыт подъёма по практически отвесным стенам позволили Иовилле подняться по стене ущелья к его верху лишь чуть медленнее, чем это получилось бы при использовании полета. При этом Иовилла использовала те из накладок, у которых были специально затуплены шипы, чтобы не оставить выдающие ее следы на скале. Вторая пара накладок с острыми шипами была предназначена для особо сложных подъёмов и для перемещения по ледникам. В этих случаях было важнее уцелеть, чем не оставить следов.
        Вылезать наружу кланлидер не стала, лишь осторожно высунула верхнюю часть головы, чтобы оценить ситуацию, при этом была в полной готовности либо нападать, если вдруг ее заметит слабый враг, либо отступать, если обнаруживший враг будет слишком силен.
        К счастью, быстрая оценка местности не привела к обнаружению каких-либо врагов. Верх расщелины вывел ее на вершину небольшой сопки, голой и плоской как стол, и на ней ассасин не видела ни одного места, где могли бы спрятаться враги. Не ассасины, они-то как раз любили прятаться именно на открытой местности, там, где никто не будет искать спрятавшегося воина, но Иовилла и не ожидала тут увидеть ассасинов, кроме себя. И при этом не считала, что слишком расслаблена - как отданный «капитаном» приказ, так и ответ на него подразумевал какие-то регулярные войска, к которым ассасины никогда не относились.
        И излишне уж и говорить о том, что ассасины, жизнь которых зависела от способности решать все вопросы в полной тишине, позволили бы подслушать врагу свой разговор на такую важную тему. В боевой обстановке, если слова и использовались, то шептались буквально на ухо. Какие ухищрения бы враг ни использовал, подслушать бы издалека ничего бы не получилось, как и прочитать сказанное по движениям губ, специально обращенным прямо к уху собеседника.
        Успокоившись по поводу безопасности вершины сопки, Иовилла немедленно выбралась наверх, тут же распластавшись на ровной поверхности, а то она чувствовала себя очень некомфортно, свисая филейной частью в расщелине, в которую в любой миг могли войти враги. Полежала секунд двадцать неподвижно, прислушиваясь.
        Перемещения со сменой позиций в светлое время не требовали никакой торопливости, напротив, перебравшись в новое место, следовало убедиться, не привлекло ли твое перемещение чьего-либо внимания. Ассасины в таком случае и прислушивались, чтобы зафиксировать, не изменился ли шумовой фон, что могло бы свидетельствовать о том, что их обнаружили (вскрик, шум шагов, особенно торопливый, лязг извлекаемого из ножен оружия или шорох накладываемой на тетиву стрелы), так и приглядывались, оценивая, не изменился ли ландшафт вокруг, особенное внимание, когда на небе было как сейчас солнце, уделяя теням.
        После многих лет упражнений большинство ассасинов, помимо слуха и зрения, начинали задействовать и все другие органы чувств. Ноздри раздувались, ловя и оценивая изменение запахов, и даже кожа, казалось, была способна воспринимать информацию из окружающей местности. Что уж говорить о пробуждающейся интуиции, позволяющей понять о наличии опасности, даже когда все органы чувств уверяли, что никаких проблем не ожидается.
        Все, казалось, было в порядке, и Иовилла аккуратно поползла по сопке к правому краю расщелины. Необходимость проползти десятки метров по острым краям камней ее абсолютно не смущала - одеяние ассасина было для этого и сконструировано. Использовались только предельно прочные сорта ткани, в местах, наиболее часто соприкасавшихся с поверхностью были особые гибкие накладки из толстой кожи, защищающие суставы, а, кроме того, сейчас на Иовилле был еще и новый кольчужный доспех.
        Перед тем, как впервые выйти на боевое задание, ассасин на тренировках проползал столько сотен километров по самой разной поверхности, что считал такой способ передвижения не менее привычным, чем ходьба на ногах. А, учитывая, что тренировки проходили часто и в грязи, и в снегу, перемещение по достаточно ровной и чистой поверхности сопки можно было назвать и удовольствием.
        Когда Иовилла оказалась почти на краю сопки, она смогла найти небольшой выступ, за которым легла на спину. Настало время для наблюдений. Высовывать голову и демаскировать себя кланлидер не собиралась. Это не тот случай, когда висишь на скале, держась за уступы обеими руками, и другого выхода нет. Комфортно лежа на спине, Иовилла достало бронзовое зеркальце и осторожно приподняла его над уступом. Толстое зеркальце было старательно зачернено, чтобы не давать бликов при попадании солнечных лучей. В те моменты, когда в нем не было нужды, оно лежало в одном из карманов крутки напротив сердца, служа дополнительным элементом безопасности для ассасина.
        Обзор местности из такой позиции, помимо того, что ассасина с нее было сложнее заметить, имел и дополнительные преимущества. Главным из них было то, что теперь к Иовилле было невозможно незаметно подобраться со спины, она могла смотреть и в зеркальце, и в том направлении, откуда приползла, одновременно. Это было особенно ценно при длительном наблюдении, когда шансы получить неожиданную атаку со спины значительно вырастали. Контролировала Иовилла и воздух, а это, учитывая, что продвинутые воины могли использовать грифонов и летать, было не менее ценным.
        Впрочем, в этот раз проводить длительное наблюдение не понадобилось. За несколько минут Иовилла убедилась, что для нее это тупиковый вариант. На открывшейся небольшой, зажатой скалами по бокам равнине, она не обнаружила никакого потенциального противника. Никого, из тех, кто еще недавно шептался. А это означало, что двигаться ей надо в противоположном направлении.
        Спрятав зеркальце, кланлидер поползла в обратном направлении. Преодолеть безо всякого шума сотню метров по-пластунски у нее заняло всего две минуты. И снова она распластаюсь за небольшим бугорком, достав зеркальце.
        В этот раз наблюдение за местностью заняло у Иовиллы гораздо больше времени. Как она и предположила, это и было нужное для нее направление. С этой стороны сопки расщелина переходила не в горную равнину, а в узкий извилистый коридор между стен ущелья, максимальной шириной метров в пять. Вился он на протяжении километра, а потом упирался в солидные ворота из темно-зеленой бронзы в стене ущелья.
        Увидев их, кланлидер понадеялась, что это и есть те самые нефритовые ворота, за которые ей надо попасть. Но в данже были предприняты меры, чтобы путь не был простым - каждые сто метров в ущелье стоял патруль из двух вооруженных копьями и мечами воинов. Понаблюдав за ними, Иовилла пришла к выводу, что их дисциплина находится на высоком уровне - наконечники копий блестели, будучи ярко начищенными, а воины ровненько стояли у стен, не пытаясь на них облокотиться, чтобы немного расслабиться. Это говорило опытному глазу о многом, и обычно означало, что и драться эти воины при необходимости будут хорошо.
        В данный момент ворота были наглухо закрыты, и Иовилла принялась прорабатывать планы по проникновению за них. Дождаться ночи или предпринять немедленный штурм? Самый простой план подразумевал возможность попытаться перебить всех воинов в ущелье, и дождаться, когда ворота откроют для смены караула, чтобы прорваться в этот момент внутрь. Но он имел и серьезный недостаток. Если у противника есть в воротах щель для наблюдения, и в нее увидят, что воины атакованы, или уже и перебиты, с какой стати им открывать эти ворота? Чтобы атаковать неизвестного врага? Хорошо, если те, кто принимают решения об этом, решат поступить так. Но это также означает, что за воротами тогда соберут всех воинов, и победить их будет очень тяжело, а, скорее всего, и невозможно. Ассасины не были супер-бойцами в длительной открытой схватке, они были хороши при внезапном нападении, и именно этому и обучались.
        Еще более худший вариант - если ворота вообще решат не открывать, и Иовилла умрет в ущелье голодной смертью. Или рискнет вызвать грифона и попробовать улететь из данжа, провалив задание. В чем риск в этом случае? А кто сказал, что улететь ей, как это бывает в обычном данже, разрешат?
        Поэтому простой план кланлидер отвергла. И принялась составлять более сложный, но отвечающий своим умениям и традиционной тактике ассасинов. Много времени это не заняло. Дальше - оставалось только ждать. Иовилла не имела ни малейшего понятия, как часто сменяют часовых в ущелье, поэтому приготовилась ждать долго, и быть готовой действовать при необходимости.
        Время тянулось медленно. Иовилла периодически меняла руку, которой держала зеркальце, чтобы она не затекла, а также потихоньку напрягала и расслабляла все мышцы в теле, чтобы быть в полной готовности действовать. Наконец, она увидела, что воины, стоявшие в карауле ближе всего к воротам, встрепенулись, видимо, что-то услышав, а затем ворота стали медленно открываться.
        Но время для атаки еще не пришло, для Иовиллы было важно сейчас узнать, что именно происходит при смене караула. Она бесстрастно смотрела в зеркальце, фиксируя все происходящее. Кроме этого, она отсчитывала про себя секунды, надо было зафиксировать и время, за которое караульных меняют. С учетом того, что посты были разнесены по всему ущелью, со сменой караула управились за восемь минут.
        Ворота снова лязгнули, закрывшись, а Иовилла принялась делать подсчеты, отмеряя время для каждого из своих действий. Просчитав все свои шаги в момент, когда приступит к операции, и, убедившись, что большинство возможных неприятностей ей учтено (все неприятности, что могут произойти, заранее предвидеть просто невозможно), Иовилла не спеша перекусила, и стала ждать дальше.
        Кланлидер также позволила себе улыбнуться. При всей продемонстрированной дисциплине воинов в организации системы безопасности были явные огрехи. Те же ворота, если уж заботиться о безопасности как следует, следовало бы закрывать сразу же после того, как из них выходит колонна, и не открывать их, пока не будет произведена перекличка вернувшихся к воротам стражников. Такой пробел в обеспечении безопасности - это хорошо, значит, у нее будут шансы преуспеть.
        Следующая смена караула прошла через пять часов, когда начало смеркаться. Но кланлидер не стала действовать и в этот раз. Ей нужна была полная темнота, и сейчас ее желанием было затянутое тучами небо, сквозь которое не сможет пробиться ни свет луны, ни свет звезд, а мечтой - сильный проливной дождь. В данный момент небо было безоблачным, но Иовилла не собиралась отчаиваться, ее опыт свидетельствовал о том, что погода изменчива.
        Стемнело, но Иовилла не изменила прежних мер предосторожности, продолжив пользоваться затемненным зеркальцем для наблюдения за ущельем. Приближалось время смены караульных. Небо пока что не радовало - облачность была, и свет звезд пробиться сквозь нее не мог, но яркая луна облачность легко пробивала. Нужно было решать - действовать сейчас, или дожидаться следующей смены караула, ближе к рассвету, в надежде, что облачность усилится, скрыв и луну. С учетом того, что могло все сложиться и иначе - облака совсем рассеются, и тогда и луна, и звезды осветят ущелье почти как днем, кланлидер решилась. Эта смена караула - ее шанс!
        Когда пришло время, Иовилла была полностью готова и собрана. Никакого волнения, никакой дрожи в руках - ассасины учились быть невозмутимыми с самых юных лет. Только холодный разум, и только действия, основанные на расчетах, могут привести к успеху.
        Ворота, как и дважды до этого, широко отворились, и два десятка воинов вышли строем из них. Как и в прошлый раз, когда они проходили по ущелью, два воина из колонны отработанными движениями сменяли уставших стражников, занимавших их место в колонне. Иовилла терпеливо ждала своего часа. Наконец, все стражники были заменены на новых, и колонна быстрым шагом двинулась обратно к воротам.
        Отсчитав несколько секунд, Иовилла скастовала полет, и, кувыркнувшись из положения лежа, прыгнула за уступ. Ее целью было два крайних воина, только что ставших в охранение прямо у расщелины, и именно на них она сейчас и опускалась. Задержав дыхание, а Иовилла при необходимости могла не дышать пять минут в покое и полторы минуты при движении, она, опустившись поближе к их головам, распылила в воздухе сразу и парализующий порошок, и порошок, ввергающий в каталепсию. Несколько секунд, и ритм дыхания воинов, к которому Иовилла, опускаясь, чутко прислушивалась, изменился. Ассасин поняла, что порошки сработали, и оба воина замерли в тех же позах, в которых стояли на посту, ничего не видя и не слыша.
        Иовилла спланировала поближе к одному из них, чтобы, если кто-нибудь из колонны обернется, спрятаться за него. Но много времени у нее не было. Сорвав с того из воинов, который был пониже, плащ с капюшоном, Иовилла тут же накинула его на себя. Секундой позже она скастовала телепорт, оказавшись за спиной одного из воинов в колонне, отошедших за это время уже на полсотни метров от ущелья. Иовилла тут же впрыснула левому из них в шею вызывающее безразличие ко всему вещество из небольшой резиновой груши. Выдернув иглу, она тут же подсунула идущему рядом с ним товарищу на ладони под нос тот же самый порошок, которым недавно угостила двух стражей. Он в этот момент как раз начал оборачиваться, заметив краем глаза какое-то необычное движение, и так и замер, порошок подействовал мгновенно. Первый одурманенный воин, между тем, продолжал также шагать, как и до этого.
        Оставшись позади колонны, Иовилла обхватила окаменевшего прямо с поднятой ногой воина за пояс, и потащила к стене ущелья к небольшой нише, которую она приметила еще днем. Засунула его туда стоймя, и, хотя часть туловища и торчала, решила, что она для издалека стоящих патрулей будет сливаться со стеной. Пока не рассветет, конечно, впрочем, его увидят и при смене стражников.
        Тут же скастовала телепорт в хвост колонны, пристроилась к одурманенному ей воину в пару, и через пять секунд мимо очередного патруля, мерно шагая в ногу, прошло уже двадцать воинов. То, что только один из них, самый невысокий, был в накинутом на голову капюшоне, никакого интереса в ночной темноте у стражей не вызвало. Не по уставу? Так это проблема сержанта, который отправляет охранников на замену, и встречает их за воротами.
        Иовилла, полностью копируя движения других стражников, шагала в ногу с ними. По-прежнему не позволяя себе волноваться, чтобы не понизить свою эффективность, она прикидывала варианты дальнейших действий, если удастся благополучно миновать ворота. Тут же отстать и спрятаться в первом удобном месте, или попытаться пройти вместе с отрядом как можно дальше вглубь охраняемой территории?
        Первое было более безопасным способом, второе - обещало большую результативность в случае успеха. Не факт, что если она пойдет первым путем, ей до рассвета удастся проникнуть дальше. Мало ли, очередные закрытые ворота появятся! А ведь ей нужно во чтобы то ни стало управиться до утра - при следующей пересменке стражников найдут спрятанного ей в нише воина, и обратят внимание на странное состояние еще двух, не способных пошевелиться. Действие ее снадобья было рассчитано на восемь часов, так что они еще долго не смогут ничего поведать, как и услышать сами вопросы. Но одно станет ясно - за ворота проник посторонний. И ее начнут интенсивно искать.
        Продолжать двигаться в колонне? И тут есть свои риски. Достаточно отряду выйти на хорошо освещенное место, или устроить смотр, и Иовилла тут же станет заметна в своем капюшоне. Прикажут его скинуть - станет виден ее шлем, не имеющий никакого отношения к изделиям местной оружейной мастерской. В этом случае, даже если удастся сбежать и спрятаться, на нее начнется охота, а все меры охраны загадочного артефакта, который ей надо найти, удвоят и утроят.
        Иовилла решила рискнуть. Ведь ночь - время ниндзя, и под ее покровом ей нужно постараться проникнуть как можно дальше.
        Глава 5. Неожиданная встреча
        ТРОЙ, БАНТОСА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        На базе долго задерживаться не стал. Восстановил запас эликсиров по полной. Выгрузил в номере в таверне весь лут, кроме пятерки дешевых вещей для махинаций с мастером веса. Таверна, кстати, оказалась практически пустой, похоже, мои подопечные все еще были то ли у портного, то ли подзадержались в борделе. Поставил себе задачу на вечер - постараться решить вопрос с малой емкостью носимой сумки для эликсиров. Конечно, я уже таскал эликсиры тысячами дополнительно в местном аналоге хозяйственных сумок, но это абсолютно не годится в плане ни удобства, ни сохранности эликсиров.
        В безопасном месте - нет проблем, но в опасном - руки занимать нельзя, а любой неожиданный удар может уничтожить все содержимое хозяйственной сумки. В отличие от носимой на теле небольшой сумки, в которую помещались сотни предметов, часто очень большого размера и веса, хозяйственные сумки были прямым аналогом местных земных - если выдерживает двадцать килограмм, а положишь больше - оторвутся ручки. Объем сумки 35 литров? Значит, больше и не влезет!
        Хотя… едва вышел из таверны, родилась идея - а что, если захватить такую хозяйственную сумку с, предположим, пятью сотнями эликсиров на ману, с собой, припрятать сразу же в лесу, а потом, по мере расходования эликсиров на ману, восполнять их из нее? Зачем рисковать, таская ее по городу? Остановился, подошел к стене ближайшего здания, чтобы не мешать ходить другим по узким улочкам, стал идею обсасывать со всех сторон. Так, есть ли минусы? Есть, но всего два - сумку, во-первых, могут украсть, что нанесет мне приличный материальный ущерб, а, во-вторых, на меня можно устроить около нее засаду, тому, кто ее обнаружит.
        Решил все же, что рискнуть стоит. За три часа в Даблвире я прокачал четыре уровня, до вечера еще полно времени, не хочется тратить его впустую. Кроме того, решение бить зомби, не собирая лут, не требовало притрагиваться к размозженным телам, что психологически утомляло значительно меньше. Это, конечно, если не принимать в учет терзания моего хомяка, тоскливо смотрящего на проплывающие мимо богатства.
        Определившись, рванул с места к двери таверны, немножко напугав проходившую мимо старушку из орочьего племени, видимо, из-за плохого зрения посчитавшую меня частью стены, к которой я прислонился, набил хозяйственную сумку пятью сотнями эликсиров на ману, и снова направился к гроту. Без красного ника от охраны прятаться не надо было, и путь туда для открытия портала был предельно коротким. С учетом того, что мой дом был расположен прямо у ведущего в грот туннеля, он не занимал и минуты совершенно неспешного передвижения.
        Первые пять минут после возвращения в Даблвир прошли стандартно. Грохнул набившихся в ловушки зомби, возобновил верещавших зайчиков для подманивания новых, одарил каменным градом две группы попавшихся на пути зомби. На последней крыше перед телепортом на стену, внезапно, прямо перед кастом, услышал, что внизу на улице кто-то разговаривает. Отменил каст, было любопытно послушать.
        - Я бы хотел узнать, что это за материал, и где его можно приобрести. Перчатку, которой прикоснулся к прозрачному тросику, так и не смог оторвать. И сам тросик перерезать. А он совсем тонкий! Как толстая леска! Чит какой-то! - пробасил чей-то голос. Грубый, явно мужской.
        - Без понятия, на аукционе ничего подобного нет. Послала запрос в клан, пусть провентилируют на предмет аналогов. Сама идея ловушки из подобных тросиков неплохая, но не вижу большого смысла для группы ее реализовывать. Можно и так бить зомби. Похоже, работа какого-то одиночки, - ответил ему другой голос, явно принадлежащий женщине.
        А говорят-то, такое впечатление, о моих ловушках! Осторожно подошел к краю крыши и наклонился. Как и подумал по голосам, на улице внизу среди обезглавленных зомби стояли два игрока, мужчина-эльф и девушка-эльф. Замолкли, пошли собирать лут. Ни имен, ни клана не видно. Но это легко исправить:
        - Дхакун, глянь пожалуйста, из какого они клана!
        - Да, милорд!
        Через несколько секунд призрак отчитался, и даже с лихвой:
        - Хальгарнар, милорд! Мужчина 250 уровень, женщина - 267!
        А вот сейчас не понял! Я ожидал увидеть тут членов одного из кланов, входящих в альянс восьми кланов! Я помню, что там такого клана не было! Тут же на всякий случай быстро, по памяти, скороговоркой пробормотал под нос заученные названия восьми кланов альянса:
        - Пангилан, Пекинская звезда, Великий дракон, Путь дракона, Поднебесная, Гордость победителя, Асуры, Терминаторы.
        Выучил на всякий случай, чтобы точно определять союзников Манивальда, а, значит, тех, кому на него можно сослаться в случае проблем. Да, вот они - восемь кланов. Никакого Хальгарнара среди них точно нет!
        Пискнуло входящее письмо. На секунду перестал настороженно озираться вокруг, рискнул и глянул текст. Рискнул чисто потому, что успокаивало присутствие рядом двух высокопоставленных игроков. Если кто и будет сейчас на нас нападать, то я последняя по приоритету цель. Кого такая мелочь заинтересует, пока рядом есть живые аппетитные хаи?
        - Трой, привет!
        Спасибо за инфу про Перфундара! Проследили, отбыл из столицы по своим делам в целости и сохранности.
        Манивальд.
        Что-то в последнее время письма от Манивальда приходят, едва я о нем вспомню. Прикольное совпадение!
        Внизу снова заговорили:
        - Так что, этого освобожденного гнома, думаешь, точно нельзя брать в лагерь? - женский голос.
        - Я бы не рисковал. Он не из нашего клана, наши союзники его, если увидят, порвут на сувениры, - ответил мужской.
        - Я думаю, если мы его бросим, он и полчаса не протянет. Тут везде нечисть! А он нам все же эту столицу показал. Черта с два мы бы в такую даль сами добрались раньше, чем через неделю на грифонах! - продолжала настаивать девушка.
        - Мы его от чертей освободили? Да! Так что квиты! Умрет, так не рабом, а свободным! - парировал мужик, - да и вообще, не стоит так париться о НПС. Этого грохнут, разрабы нового нарисуют.
        - Вроде и так, но они же как живые! Помнишь, когда мы его вытащили из лагеря, у него же слезы в глазах стояли от благодарности! - попыталась оправдать свою заботу о НПС девушка.
        - Ну что тебе сказать! Напиши разрабам благодарность, за то, что все так реалистично получилось! И, Эрика! Приди в себя, наконец! Это огромный бизнес на десятки миллиарды долларов! Тут должно быть все реалистично! И не парься об оживших картинках! Он же нам даже ни одного квеста не дал! - громыхнул мужик.
        - Прости, Торбен! Что-то я действительно сегодня разнюнилась! Эта чертова игра ярче жизни! - снова принялась оправдывать проявленную сентиментальность девушка.
        Вот так дела! Получается, что представители какого-то левого клана смогли проникнуть в параллельный мир, здесь освободили НПС-гнома, а теперь собираются бросить его где-то рядом с Даблвиром. Мужик прав, он тут долго один не протянет. Надо бы его при возможности найти. А помогли им сюда попасть какие-то союзники. Ну надо же! Похоже, в параллельный мир понабилось уже народу!
        Возникла мысль расспросить Манивальда, что он знает о том, как сюда могли попасть ребята из Хальгарнара. Тут же мысленно дал себе по рукам - а что, если Манивальд не знает? Может, для него эта информация имеет какую-то ценность? Попытаться продать ему?
        С другой стороны, Манивальд очень легко и красиво урегулировал мой вопрос, который был не так и прост, все же я грохнул трех членов его клана. И напомнил мне тогда, что я должен. И ведь действительно должен! Я вовсе не новичок в компьютерных играх, и прекрасно знаю, какие баталии могут начаться, если чужаки обидели одного из игроков крупного клана. А тут я взял три скальпа одного из ведущих кланов в игре, и меня, одиночку, по воле кланлидера - простили!
        Так что решил вначале проследить за игроками, вдруг удастся найти этого гнома, которого они собираются бросить, обрекая на верную гибель, а потом написать Манивальду о произошедшем. Как есть. Если мое сообщение станет важным сюрпризом, расплачусь за помощь с тремя килами членов его клана.
        Проследить мне, кстати, должно быть не очень и сложно. Моя маскировка от Ликвола была почти совершенна. Пусть она не служила препятствием для атак продвинутой нечисти, но для игроков я был невидим уже с десятка метров, если сзади был подходящий фон, и с пятнадцати-двадцати, если не шевелился, на любом фоне. Между тем, у этих двоих с маскировкой был полный швах. Я их отлично видел с крыши, а это метров двадцать пять. Похоже, обвешались артами на те статы, что считают для себя более важными, на силу там или ловкость. Может, и хорошая идея, учитывая, что высшая нечисть в гробу видала мою продвинутую маскировку. Впрочем, в данном случае, когда имеешь дело с игроками, она вроде и пригождается!
        Все эти громкие разговоры на улице не могли долго оставаться безнаказанными. Шшшух - и я увидел, как шестеро возникших словно из воздуха чертей шустро наносят множество ударов по девушке. Секундное замешательство Эрики и Торбена стоило ей жизни. Пока мужик осознал, что происходит, пока рванулся с мечом к ней на помощь, девушка уже повалилась наземь, а черти исчезли. Все, что он смог сделать, так это лишь пробормотать что-то вроде - «черт, прости, Эрика!» - тут же облутать ее тело, телепортом запрыгнуть на соседнюю со мной крышу, не заметив меня, развернуться в сторону крепостной стены, и исчезнуть. Значит, телепортируется к той стене, и, похоже, в том направлении я смогу найти и НПС-гнома!
        Прыгнул в том же направлении на максимальную дальность, вряд ли и игрок будет скакать мелкими шагами, ману все же надо беречь, огляделся, но его не увидел, а следующим телепортом оказался уже на крепостной стене. Снова огляделся. Повезло, увидел, что эльф уже на окраине леса, и заходит в него. Тут же телепортировался прямо на опушку метрах в тридцати от игрока. Ну, Торбен, думаю, в лесу ты от меня не скроешься, телепорт ты тут не сможешь использовать, а густой лес для Дхакуна не препятствие!
        - Дхакун, будь добр, помоги мне проследить за ним!
        - Не проблема, милорд!
        Ну вот, опять! Дхакун пытается быть современным, используя мой собственный сленг!
        По лесу я двигался параллельно Торбену, когда в двадцати, когда в тридцати шагах, это зависело от возникавшей на пути растительности и обходных путей по ней. Главное, старался не шуметь. И не спешить, Дхакун мое движение прекрасно корректировал.
        Долго идти не пришлось. Вскоре я расслышал следующий диалог:
        - Вы вернулись один, сэр! А где же прекрасная леди?
        - Увы, она умерла. Ты проследил за нашими вещами?
        - Да, сэр! Вот вся ваша добыча из лагеря нечисти!
        Затем раздался характерный хруст ломаемой печати на свитке и звук открывшегося портала.
        - Можно мне с Вами, сэр?
        - Нельзя! Удачи!
        Выждал, когда портал закроется. Проверять, сразу в него зайдет Торбен, или нет, не было никакой нужды. В этом плане спешить мне было некуда. Гном-НПС никуда от меня не денется.
        Выждав минуту, пошел сквозь кусты в направлении услышанного разговора, уже не скрываясь. Пусть слышит, поймет, что у меня нет злых намерений. Подойдя ближе, когда нас отделяли уже только густые кусты, крикнул:
        - Добрый день! Есть тут кто из горного народа?
        Тут же услышал обрадованный мужской голос, тот же, что только что слышал в беседе с членом клана Хальгарнара:
        - Есть, есть! А кто это?
        - Трой Игнатиус Пятый, для друзей просто Трой, к Вашим услугам!
        - Кодруил, к Вашим услугам!
        Не сразу сквозь эти долбанные кусты я смог увидеть своего собеседника. Низкий рост - великолепно для маскировки, но при густом подлеске двум гномам с ростом около 1 метра 20 сантиметров тяжело увидеть друг друга даже вблизи. Но все же и увидел, и пробился.
        Кодруил оказался обычным гномом двухсот девятого уровня. И рост, и борода, и румяные щеки - все, как положено. И крепкое рукопожатие, конечно. А вот одежда полностью подтверждала слова игроков, что они его освободили из лагеря - та же самая вонючая рвань, что и у моих недавно освобожденных подопечных.
        - Как дела, Кодруил, все в порядке? - поинтересовался я.
        - Спасибо, сэр, все в порядке! - тут же ответил тот.
        Ну вот, увидел дорогие доспехи и артефакты, и сразу же я «сэр». С другой стороны, гном, уважающий субординацию и социальное расслоение, может мне пригодиться. Я так уже понял, что среди них полно вольнодумцев, не очень уважающих и то, и другое. Вот с ними мне было бы иметь дело трудно.
        - Чем занимался в мирное время? - решил взять быка за рога я.
        - Горнорудные работы, сэр! - браво отрапортовал он.
        Жаль, но не ремесленник! Пригодится, только если я решу открыть горнорудный бизнес. Ну что же, доставлю его на базу, а потом покумекаем, может, на что и сгодится.
        - Не хочешь проследовать со мной на нашу базу, город под руководством короля Перфундара? - предложил ему путь к спасению.
        - С удовольствием, сэр! - радостно ответил он.
        Мелькнуло уведомление. Моя репутация с Кодруилом поднялась на четыре пункта.
        Ну что же, разумный гном, расклад прекрасно понимает!
        - Тогда давай договоримся так - я отведу тебя в место, где лежат мои вещи. Подождешь меня там несколько часов.
        - Конечно, сэр! - ответил гном, но энтузиазм его несколько угас. Наверное, вспомнил, как только что охранял вещи для Торбена, а он его под конец взял и бросил в лесу. Чтобы вернуть в него веру в человечество (фигурально выражаясь, учитывая, что Торбен отыгрывал эльфа), достал из сумки и протянул ему портальный свиток:
        - Вот, держи! Если, вдруг, какие проблемы, нечисть там привяжется, или какой хищник, открывай портал и отправляйся в место, которое считаешь безопасным.
        Ну что сказать, судя по взгляду Кодруила, вера в меня у него точно укрепилась. Он смотрел на стоящий целое состояние свиток, словно не мог поверить своим глазам. Все же, решившись, взял его в руки.
        - Благодарю за доверие, сэр! Не подведу! - четко отрапортовал он.
        Мигнуло уведомление. Еще пять пунктов к репутации у Кодруила.
        Минут через пять добрались до полянки, где я припрятал сумку с эликсирами. Надо было видеть округлившиеся глаза гнома, когда он увидел, что в сумке (я решил показать ему содержимое, чтобы он понимал, что внутри хрупкие склянки, и случайно не пнул ее, мало ли, именно этот шахтер не отличается той деликатностью, которая присуще обычно шахтерам). Видно было, что в уме он пересчитывает, на какую сумму ему доверили эликсиров, и от масштаба получающейся цифры его конкретно штырит. Ну да, эльф, тоже, наверное, доверил ему охранять артефакты на серьезную сумму, но без портала ему деваться с ними было некуда. А я дал и востребованные всеми эликсиры, и портал, чтобы с ними исчезнуть в любом неизвестном для меня направлении. И очередное извещение добавило мне еще пяток пунктов к репутации с Кодруилом.
        На самом деле, я не столь уж сильно рисковал, как он сам мог подумать. Я же знал (что ему было неизвестно) что его только что освободили из рабства, и вряд ли у него есть куда идти в покоренном нечистью мире. Было бы, он бы не набивался в компанию к эльфу. А я предложил ему, если он меня дождётся, проводить его в безопасное место, к королю гномов Перфундару, которого каждый гном в этом мире перед вторжением нечисти прекрасно знал. Был его подданным, или находился в другом королевстве, не важно - все равно знал. Да и сам я был гномом, а тут уже и аспекты расовой взаимопомощи имеют место быть. Но, если он считает, что я ему оказал честь своим баснословным доверием, мне же лучше.
        Следующие четыре часа я фармил напропалую, дважды возвращаясь на полянку пополнить запас эликсиров. Гном меня ещё больше зауважал, видя, как я с видимой лёгкостью извожу столь дорогостоящие эликсиры. А я был доволен, как слон. Десять уровней за день! Такого у меня ещё ни разу не было!
        Закинув опустевшую хозяйственную сумку в одну из ячеек своей сумки, я открыл портал в очередное остывшее жерло вулкана около базы, в которое ещё ни разу не десантировался.
        - Прошу! - любезно предложил гному пройти вперёд себя.
        Тот радостно повиновался. Видимо, все же боялся, что его каким-нибудь образом снова прокинут с доставкой в безопасное место.
        На обед я опоздал, дело шло уже к ужину, но привилегии номера за золотой в сутки сыграли свою роль, и через десять минут я уже угощал своего гостя в гостиной горячей едой. Затем снял ему номер за серебряную монету, выдал один из комплектов сменной одежды, и отправил мыться и стричься. Как закончит, велел спускаться вниз, на первый этаж, и ждать там меня. А сам, поскольку до назначенной встречи с моими 58 освобожденцами ещё оставалось с полчаса, направился к Адельхейд.
        Моя милая с одного взгляда оценила то, что я смог поднять за день десять уровней, подняв вверх уважительно большой палец. А затем принялась хлопотать надо мной - вначале хотела даже затолкать в ванну мыться, но, узнав, что через полчаса у меня уже важная встреча, разрешила ограничиться сменой подпаленной джиннами одежды, и рассказом, как прошел мой день. Попутно бросил полученные за новые уровни баллы (с учетом навыка мастера бонуса характеристик вышло их двадцать два) в интеллект. Все же расходы на восполнение маны эликсирами были слишком уж большими. Время за разговором пролетело незаметно, и я отправился на встречу с бывшими узниками.
        Видно было, что деньги они мои потратили с пользой, потому что уже никак не выглядели прежними оборванцами и лишенцами. Вполне прилично выглядящие представители пяти рас, бодрые и довольные жизнью, разве что ненормально худые. Не знаю, что сыграло в этом большую роль, обилие еды, новая одежда или визит в бордель, но таки моя методика возрождения у освобождённых узников концлагеря веры в себя и в будущее сработала.
        Меня хором поприветствовали, а затем ко мне подошла озадаченная мной утром поручениями троица. И молча положила на стол передо мной три стопки выданной мной утром бумаги. Причём вторая стопка была полностью чистой.
        - Я правильно понимаю, что никто не собирается пока уходить в свободное плавание? - спросил я, показав на нее глазами.
        - Все верно, сэр, все предпочли остаться здесь и послушать, каковыми будут Ваши предложения! - бодро отчитался Фандор, который, видимо, взял на себя задачу по выявлению желающих с нами расстаться, - честно говоря, ни разу в жизни у меня не было поручения, которое было бы так легко выполнить!
        Улыбнувшись и кивнув, я взял в руки первую стопку с листами, в которых указывались имена и профессии моих подопечных. Бегло просмотрел, и мое настроение резко ухудшилось. Я рассчитывал, что как минимум половина из двух десятков грамотных разумных окажется ремесленниками. Но в списке, за одним исключением, были представители только трёх профессий - погонщики, воины и торговцы. Единственным исключением был дрессировщик. Грамотными были, конечно, торговцы, и этот самый дрессировщик. И вот что это все значит?
        Видимо, у меня не получилось скрыть мое разочарование и недоумение, поскольку Милодор выступил вперёд:
        - Позвольте объяснить, господин! Почти два года назад наш торговый караван, как обычно, выступил из Транкрена в Кронетен. Мы тогда и понятия не имели, что через день начнется великое вторжение нечисти. Но оно произошло, и мы стали одной из его первых жертв. Из двух сотен членов нашей компании уцелело, попав в плен, сто десять, остальные погибли в неравной схватке. За последние два года мы сменили шесть лагерей, выполняя всю ту работу, что нам поручали наши хозяева. И, как видите, из ста десяти выжить смогли только пятьдесят восемь.
        Вот это новости! Я знал, что торговые караваны весьма распространены в Эгиде, и даже пару раз пролетал над ними на грифоне в своих путешествиях. Через порталы запрещалось перемещать грузы и животных, помимо личных петов, следовательно, все это приходилось возить по всей территории по старинке. 210 торговцев, погонщиков и воинов - неплохой у них был караван!
        Глава 6. Важное решение
        Жаль, но не будет у меня опытных ремесленников, которые, в благодарность за освобождение, согласятся подписать со мной контракт, смогут обучить нас троих с Адельхейд и Ликволом каким-нибудь премудростям своих ремесел! Ну ладно, облом от судьбы принят и понят, рыдать все равно не буду. А вот что с этой бандой-то делать?
        Воины, ладно, можно сколотить из них ЧВК и работать по заказам других, или самому подбирать для них задания. А зачем мне торговцы и погонщики в оккупированной стране, когда любой выход из укрытия на поверхность - уже огромный риск? С кем они будут торговать и кого погонять?
        Хотя, что-то я сегодня туплю! Да, не повезло с профессиями, но у меня же есть главное - десятки НПС, готовые, из-за моей помощи, радикально изменившей их судьбу к лучшему, сотрудничать со мной! Я же прекрасно помнил, что почти невозможно плодотворно сотрудничать с НПС, если ты просто предлагаешь им деньги, взять того же плотника, который взялся помочь мне в нубятнике с переносом сокровищ из пещеры, организовав команду носильщиков, но так и пропал с концами. И у меня есть пет, набравший за многочисленные сессии укусов несметное количество разнообразных навыков, часть из которых он может передать тем же самым образом. Ха, да я могу нашлепать из этих НПС десятки мастеров золотых дел, передав от пета навык мастера работы с благородными металлами одиннадцатого уровня! А если они возьмут его навык кровопийцы, то дальше и сами смогут усваивать с кровью новые навыки, побыстрее прокачиваясь.
        Мое настроение улучшилось. И правильно, нечего хныкать, если судьба повернулась к тебе задом, надо думать, как развернуть ее к себе передом!
        - А кто у вас за главного был все эти два года?
        Милодор сделал шаг вперед:
        - Я, господин! Я и до плена руководил караваном!
        - Понятно! Значит, так, Милодор! Что делать воинам в нынешней обстановке, думаю, все понимают. Можем с ними обсудить идею создания отряда, который будет сражаться с нечистью. Но, сам понимаешь, для торговцев и погонщиков сейчас время не самое лучшее, это, еще, мягко говоря. Как насчет того, чтобы переквалифицироваться на другие профессии? Я могу оказать в этом полное содействие! - сделал свое предложение я.
        Во время моей речи Милодор, как ни старался сделать покер-фейс, таки волновался, в особенности, когда я начал пассаж про то, что для торговцев и погонщиков времена плохие, видимо, опасался, что я предложу всем им вместе с ним во главе пойти лесом. Но, услышав про возможность поменять профессию, просто просиял. И сам, видимо, уже задумывался, чем им заняться на свободе в таких необычных условиях. Понятно было, что перспектив он видел мало. А я, мало того, что освободил их в одиночку, доказав, что кое-чего стою, так и сорил золотом, как помешанный.
        - Господин! Большое спасибо, господин! Мы готовы поменять профессию и будем честно служить! - выпалил Милодор.
        Я испытующе оглядел зал, в поисках тех, кто не готов присоединиться к своему прежнему лидеру. Прекрасно, только доброжелательно выглядящие физиономии. Заметил, что с лестницы спустился и стоит теперь вместе со всеми и приведенный мной из Даблвира гном.
        - Прекрасно! Тогда вот мои условия! Жить предлагаю остаться здесь, в таверне! Все воины пройдут при моей помощи особую подготовку, до этого без крайней необходимости никакого участия в военной деятельности принимать не нужно! Представители остальных профессий выбирают, кем хотят стать, во время прохождения особой процедуры, в зависимости от тех навыков, которые смогут усвоить во время нее.
        Те, кто решат стать воинами, присоединяются к воинам, те, кто выберут профессию ремесленника, сформируют отдельную группу. До того, как появится возможность зарабатывать самостоятельно, все расходы на мне. Когда начнется самостоятельная деятельность, все расходы несете сами, а полученные доходы ваши, за исключением моей доли в двадцать процентов. Также мне будут возмещены по себестоимости те расходы, которые я потрачу на ваш грейд. Устраивает?
        Конечно, я мог установить свою долю и в пятьдесят процентов, учитывая, что всех собирался пропустить через пета и снабдить дорогостоящими и очень ценными навыками, в том числе и мастером выживания, которым дорожил не меньше заклинания визуализации. Особенно актуальным оно было для НПС, у которых ситуация с запасными жизнями была еще хуже, чем у меня самого. Но я таки не рабовладелец, и решил, что с учетом моего особого вклада в их прогресс, двадцать процентов будет самое то. И радостный рев всех до единого собравшихся на переговоры стал мне ответом.
        - Прекрасно! И еще один момент. Раз мы уж уговорились вместе работать, то называть меня господином не надо, просто Трой. Господами у вас были черти и демоны, а я свой. Договорились?
        Меня и в самом деле это слово коробило. Одно дело, когда Дхакун называл меня милордом, это было скорее забавно и даже романтично. А «господин» - вот не мое, и все тут!
        - Хорошо, господин! - хором ответили мои новые подчиненные.
        М-да! Похоже, менталитет веслом не перешибить!
        Видя мою скривившуюся физиономию, Милодор наклонился ко мне и тихонько предложил:
        - Раз это так важно, мы поработаем над этим, хорошо… Трой?
        - Отлично! - обрадовался я.
        Основные вопросы мы решили, напряжение, царившее в зале до этого, спало, сменившись веселым настроем присутствующих. Я пригласил за свой стол Милодора, Рэгнейд и Фандора. Раз уж начал работать с ними, как представителями своей кампании, то и продолжу.
        Сели поболтать за кувшином вина. Милодор был самым разговорчивым. Не удивлюсь, если у него полно навыков на облегчение коммуникации и внушение доверия собеседникам, бывшая работа к этому обязывала.
        Милодор поведал мне немало трагических историй из жизни в рабстве. Нечисть обращалась с пленниками, как с грязью, убить одного или нескольких из них могли просто из-за плохого настроения. Особенно опасались они чертей, поскольку чертей вообще не ругали за убийства рабов. Они же после этого обращались в зомби, увеличивая военный потенциал армии ада!
        Подтвердились и мои предположения, что у зомби плохо с интеллектом, они понимали лишь простые команды и плохо контролировали свои порывы убивать всех, кто к нечисти не относится. Поэтому их армия ада размещала подальше от пленников. Так, в Шаулруоме город был поделен фактически на две части, в одной пленники продолжали возводить здания и выполнять различные хозяйственные работы, в другой ходу им не было - после того, как при помощи рабской силы там было все отстроено, туда завели на постой огромные орды зомби.
        Выяснился, наконец, еще один важный момент. Меня все это время интересовало, как же нечисть координирует свои действия, если невозможно услышать ни одного разговора между ее представителями? Оказалось, что коммуникация идет вовсю, просто представители пяти рас не могут услышать ничего из-за того, что нечисть использует частоты, не слышные их уху. А вот нечисть прекрасно слышит в привычном для нас диапазоне. Коммуникацию с выгоняемыми на работу пленниками налаживали просто - выдавали каждому специальный артефакт, позволяющий превосходно слышать отдаваемые нечистью команды. Загоняют после работ обратно за решетку - изволь артефакт вернуть.
        Я решил, что во время нападения на Шаулруом мне просто необходимо будет раздобыть один из таких артефактов. Поставлю себе в качестве одной из главных задач.
        Оставив Милодору кошель с золотом на расходы в предстоящие недели, сгреб листы бумаги со стола и направился в свой дом. Надо разобраться, кто у них в караване чем занимался, и подумать над дальнейшей профилизацией.
        Добрался, поцеловал в щеку Адельхейд, колдовавшую с закрытыми глазами над очередным эликсиром, и уселся удобно в кресле. Начал читать бумаги, попутно выпуская паутину. Пусть ценный материал вырабатывается, и для ловушек постоянно нужен, и для манипуляций Ликвола пригодится. Вообще, есть прямой смысл снабжать его в изобилии такими редкими ресурсами, мало ли он еще чего полезного придумает и изготовит?
        Из всей компании меня больше всего заинтересовал Фандор. Таки интересно глянуть, почему мои инстинкты при виде его пускаются в крик: «опасность»! Так, вот и его досье. Ну что сказать - чуйка не подвела. Итак, в караване его обязанности - начальник охраны и начальник разведки. Функции - разведка, охрана, прокладывание маршрутов в сложных местах, ликвидация вражеских наблюдателей и шпионов, собирающих информацию для организации засады на караван. Так что и администратор вроде тоже, но прежде всего - разведчик и ассасин.
        Так, теперь Рэгнэйд. Телохранитель Милодора, специализация - ближний бой, бой на средних дистанциях.
        Потихоньку просмотрел бумаги и на остальных. Самым высоким по уровню, 256, оказался тот самый загадочный «дрессировщик» - Камлэйт, видимо, за эту работу хорошо отваливают опыта. Вполне возможно, что, как в моих любимых книгах про ковбоев и индейцев, члены каравана в свободное время отлавливали диких лошадок, а он их дрессировал для последующей продажи.
        Больше всего я жалел, что джинн грохнул моего пета. Будь он жив, я бы уже и начал пропускать своих новых подчиненных одного за другим через процедуру для получения навыка мастера выживания, в первую очередь воинов. Я не был готов отправлять их на боевые вылазки без этого достижения, дающего реальные шансы выжить даже в сложной ситуации. Да и другие полезные штуки от него переймут.
        Чувствовал я также, что мне еще придется немало инвестировать, прежде всего в воинов. Раз они попали в плен, и за два года не сбежали от нечисти, значит, не было у них дорогих заклинаний пятого уровня. А смысл в мастере выживания, если нет, к примеру, телепорта? Просто проживешь на четыре секунды дольше, чем планировали могущественные враги. А вот с телепортом можно сбежать и выжить. Значит, телепорт буду покупать им тоже я. Вынь да положь тысячу золотых за каждого, кого готов послать в бой, чтобы совесть потом не мучала. А ведь и армагеддон может пригодиться, у них же нет моей визуализации, а это еще на тысячу золотых надо раскошелиться. Ой-вей!
        Ну ладно, как пет вернется, надо начинать процедуры. Нет, сначала он мне может понадобиться для завтрашней военной кампании, а вот после нее будет жрать без остановки! Тут у меня, в отличие от прокачки подчиненных Перфундара, нет никакой необходимости потянуть время, так что буду пропускать через пета по пять разумных в день. Значит, менее чем за две недели разберусь со всем отрядом. Если потяну по деньгам, эликсиры же денег немереных стоят!
        Еще немного времени потратил на то, чтобы сформировать очередность, по которой буду пропускать всю компанию через пета. Начну с самых высоких уровней. Закончив, вспомнил про игроков из Хальгарнара, и отправил письмо Манивальду:
        - Привет, видел сегодня в городе Даблвир, это на самом краю карты, двух игроков из клана Хальгарнар. При этом они что-то говорили, что у них прямо здесь какой-то союз с кем-то. В курсе, что это означает?
        Трой
        Сразу после этого Адельхейд, наконец, закончила свои упражнения с эликсирами, и с делами мне пришлось на сегодня заканчивать. Единственное, что рассказал ей все детали про освобожденных пленников, показал все бумаги по ним, и попросил завтра наведаться в таверну, и лично познакомиться. Девушка у меня хозяйственная, мало ли что ей в голову придет толковое для организации лучшего взаимодействия с бывшими пленниками.
        МАНИВАЛЬД, ШТАБ-КВАРТИРА КЛАНА «ГОРДОСТЬ ПОБЕДИТЕЛЯ», ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Получив письмо от Троя, и ознакомившись с ним, Манивальд тут же вызвал к себе начальника разведки.
        Дав Стрейнджу ознакомиться с текстом, он, вперившись в него тяжелым взглядом, спросил:
        - Ну, что скажешь?
        - Что скажу, теперь ясно, почему Хальгарнар экстренно продал все свои замки и данжи, - тут же отреагировал тот.
        - Значит, считаешь, что это не просто два чудика, застрявших здесь с той поры, когда Хальгарнар на парк часиков смог прорваться в параллельный мир? - спросил его Манивальд. И неважно, что он тоже уже пришел к такому же выводу, ему было важно услышать точку зрения своего подчинённого, понять, почему он пришел к такому выводу.
        - Это сообщение объясняет сразу все пробелы - и зачем продали всю недвигу, и почему пропали с радара в том мире. Но есть вопросы, на которые теперь очень важно побыстрее ответить - а как они оказались в параллельном мире, и что они теперь тут планируют делать? Не пересекутся ли их планы с планами нашего альянса? Есть ли у них тут союзники? - без запинки изложил свои соображения Стрейндж.
        - Согласен, вопросы важные. Как и то, что для нас их проникновение в параллельный мир стало полным сюрпризом. У нас же вроде был шпион в Хальгарнаре, почему он нас не предупредил о таком пикантном развитии событий? - спросил кланлидер.
        - Был, да сплыл! - пошутил начальник разведки, но, наткнувшись на недоуменный взгляд Манивальда, не склонного сейчас к шуткам, поспешил пояснить:
        - Месяца четыре назад внезапно пропал с концами. Провел небольшое расследование, обнаружили его в психушке. Злоупотреблял психотропами. Там у них полно сумасшедших нациков, так что ничего необычного.
        - А что нового шпиона не завел? - недовольно спросил Манивальд.
        - Виноват, надеялся, что этот мозги прочистит, и вернёмся к работе, - повинился Стрейндж, - с наркоманами легко работать, за деньги на очередную дозу все что угодно разгласят. И платить надо гораздо меньше, нам же деньги надо экономить? Сам же по мозгам постоянно ездишь, что надо тратить поменьше!
        - Езжу-то езжу, без этого вы ведь способны любую сумму спустить! - вздохнул Манивальд, - но, главное - сможешь собрать побольше информации по тем вопросам, что ты так любезно сам только что озвучил? Или есть идеи по этому поводу прямо сейчас?
        - Идеи-то есть! - бодро ответил разведчик, - сами по себе прийти они никак не могли, клан-то из второй десятки, если мы в одиночку побоялись такое дело поднимать, то им и подавно кисло. А альянс они, как мы, точно не сколачивали, такую активность мы бы точно пропустить не смогли бы. А что это значит? То, что они пришли сюда либо с орками и гномами, либо с эльфами!
        - Но мы же ведём наблюдение и за теми, и за другими! - удивлённо спросил Манивальд, - если они с теми, или с другими НПС, то как мы их не заметили?
        Стрейндж скривился:
        - Вести-то наблюдение ведём, но с почтительного расстояния, чтобы не нарваться. Нам ещё не хватало случайно спровоцировать военное столкновение альянса с этими ребятами. Поэтому наблюдение несовершенно. Если эти, из Хальгарнара, установили свои палатки посередке войска НПС, то понятно, что мы их могли и не заметить.
        - Понял тебя, но этот вопрос все же надо прокачать. Как - не мне тебя учить, разберёшься! - и Манивальд махнул рукой, показывая, что разведчик может идти.
        Со Стрейнджем он вынужден был согласиться - Хальгарнар должен был иметь соглашение либо с орками и гномами, либо с эльфами. Пока что разведка займётся выяснением того, с кем конкретно, но сам факт такого соглашения вызывал тревогу. Ничего хорошего в нем не было, с кем бы ни сотрудничал Хальгарнар, обещано ему было явно то же, что интересовало и альянс - местные земли. А делиться с кем-то еще ни Манивальд, ни другие кланлидеры, сколотившие альянс, были решительно не намерены.
        Глава 7. Эльфийская стратегия
        ТОР МАТТУР, ОКРЕСТНОСТИ КРЕПОСТИ ГОРМЛЭЙТ
        Эльфийский король, после того, как территория параллельного мира была поделена с гномами и орками, вовсе не собирался терять время зря. Он прекрасно знал, какие земли из тех, которые по соглашению должны были отойти ему, наиболее привлекательны, и, следовательно, подлежат первоочередному захвату. Начать он решил с крупных городов.
        Тор Маттур, услышав на совещании о планах короля эльфов, и покрывшись холодным потом от страха, потому что точно такой же план, реализуемый ранее альянсом кланов, накрылся медным тазом, был вынужден вмешаться. Попросив слова, он за десять минут подробно рассказал всю предысторию тактики альянса кланов, и историю битвы при Брандаре, что не составило ему труда - эта тема все ещё была самой обсуждаемой в игре. Слишком много в ней участвовало игроков, и слишком необычно себя в ней повели НПС, чтобы это событие могло остаться тайной восьми кланов.
        Надо отдать должное королю эльфов, рассказ кланлидера был выслушан предельно внимательно. Но отреагировал король на него встречным вопросом - а что тогда предлагает делать Тор Маттур в огромном параллельном мире, если захват городов и их контроль он считает нецелесообразным?
        Тор Маттур был в курсе новой стратегии восьми кланов, поскольку не зря щедро оплачивал шпионов в трёх из них. Все они в один голос утверждали, что войско кланов разбито на отдельные сотни, окучивающие те или иные территории. Эту новую стратегию, учитывая опыт Брандара, Тор Маттур считал наиболее правильной, о чем и поведал королю эльфов. Но тот, в свою очередь, подумав с минутку, с предложением кланлидера не согласился. Логика короля эльфов тоже была понятна - он опасался, что при таком разделении сил, выгодном при борьбе с нечистью, его армия может быть разгромлена по частям орками и гномами.
        Временно заключённое соглашение не означало, что можно утратить бдительность, веря в то, что гномы и орки не решатся отказаться от него, увидев возможность без больших потерь избавиться от эльфийских конкурентов. Слишком много ненависти и пролитой крови было между эльфами и ними, в особенности с орками, чтобы рассчитывать на это. Угроза больших потерь, которые не позволят рассчитывать на покорение параллельного мира - вот единственный фактор, который заставил орков пойти на заключение соглашения о разделе земель. Король эльфов прекрасно это понимал, потому что и для него этот фактор был главным в решении заключить соглашение.
        План короля был другим - не разбивая армию на части, захватить пока что обширные равнинные земли на той же территории, на которой в первом мире было основано его королевство. Он отправил туда уже множество разведчиков, чтобы выяснить, есть ли там города. Если есть, он планировал захватить их, если нет - построить. Главная надежда короля была на то, что эти земли, как и в его королевстве, густо покрыты лесом. Если это так и здесь, то пусть нечисть попробует победить эльфов в принадлежащем им лесу, пусть хоть миллион зомби приведет в него, хоть два, а никакого Брандара ей организовать не удастся. И уже из этого леса армия короля будет наносить удары по окраинным территориям, не давая никому серьезно задержаться в них.
        Выбрав такую тактику, король эльфов надеялся и на то, что, пока он будет укрепляться в лесах, и расширять свое влияние в их окрестностях, армия орков и гномов даст генеральное сражение нечисти, серьезно ее ослабив, или вообще одержав победу. Вот тогда и настанет момент для того, чтобы армии эльфов выйти из леса, нанести окончательное поражение нечисти, и начать занимать как можно больше земель на территории, оговоренной с орками и гномами. Ну, а если орки и гномы слишком сильно ослабнут в битвах с нечистью, тем лучше, соглашение с ними можно будет разорвать, и оттеснить и с их земель как можно дальше. Даже если эльфы и не будут жить в горах и пещерах, так обожаемых гномами и орками, их можно будет дорого продать тем, кто обязуется в ответ стать вассалами короля эльфов.
        Тор Маттур обнаружил, что эльфийский король ни во что не ставит альянс восьми кланов, считая их нищебродами, пытавшимися пограбить на территории параллельного мира, пока тут не появились по-настоящему серьезные игроки. Может быть, именно поэтому он слишком серьёзно и не рассматривал разгром альянса при Брандаре, считая его закономерным - мол, полезли голодранцы на слишком серьёзного для себя противника.
        Такая стратегия эльфов заставила Тор Маттура вначале загрустить - в чем будет профит клана, если он будет сидеть сиднем в лесу - но затем он решил, что особого выбора у него все равно нет. Надо вначале вместе с эльфами захватить те самые лесные края, что их так манят, а вот после этого никто уже не сможет помешать ему последовать той самой тактике альянса восьми кланов, которая ему так понравилась. Он тоже разобьёт свое войско на сотни, которые займутся грейдом по всей карте. Тем более, что его люди уже начали недовольно на него посматривать, не понимая, что происходит, и почему уже несколько дней никто не прокачивается. Некоторые уже даже пустились в самоволку, и ему пришлось делать вид, что он этого не замечает. Ну, а пока что - надо разослать как можно больше разведчиков во все стороны. Когда придет время, он должен знать, куда посылать свои сотни.
        СТАВКА АРМИИ ДВУХ КОРОЛЕЙ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        На следующее утро в лагерь двух королей мы с Перфундаром и его свитой прибыли заблаговременно. Нас тут же позвали в шатер для обсуждения последних штрихов готовящейся акции. Я рассказал о своем неприятном опыте встречи в Даблвире с джиннами, в том числе, надеясь, что хоть кто из трех королей мне сможет рассказать, что они делают в городе, и как с ними лучше сражаться.
        Рассказ мой королей очень заинтересовал, но ни они, ни их советники ничего по этому поводу подсказать не смогли. А король орков попросил меня не убивать этих джиннов, если я снова попаду в Даблвир, потому что он обязательно хочет на них поохотиться, как только будет закончена военная операция. Да я это и сам понял, увидев, как радостно загорелись его глаза во время моего рассказа.
        Пообещал охотно, учитывая, что пока и не представлял, как можно убить джинна. Они же мотыляются, как электровеники, что не позволяет успешно обрушить на них мой излюбленный каменный град или валунчик. Да и были большие сомнения, что такая атака на них вообще подействует. Слишком размытые очертания, хорошо, если это просто что-то типа ауры, а вот если это вариант структуры организма по типу густого облака? В этом случае, даже если попадешь камнем, он просто просвистит сквозь это облако, не причинив никакого вреда. Может, тут только армагеддоны, молнии или ледяные удары будут эффективны, а они у меня слабые, я же не хай.
        Время пришло, и порталы к Бампхоту и Даблвиру были открыты. В этот раз я примкнул к направлявшимся в Бампхот. Всего для фиктивной осады каждого из городов было направлено по полторы тысячи воинов. Порталы показательно открыли не в лесу, или другом скрытом месте, а прямо на равнине около стен города, чтобы привлечь внимание нечисти. Воины тут же разбежались по лесу, и начали валить деревья топорами, а затем они будут показательно мастерить из них сотни лестниц прямо на виду наблюдателей нечисти с крепостных стен, якобы для готовящегося штурма.
        Чтобы еще быстрее привлечь внимание местной нечисти, я взлетел на грифона, поднялся на километр над крепостной стеной, и жахнул по ней четырьмя четырехтонными валунами. Три валуна попали рядышком, буквально взорвав верхнюю часть стены на протяжении десяти метров. Еще не пролом, но верхний кусок стены десять на пять метров вместе с балюстрадой просто осыпался к ее основанию. Четвертый валун пролетел совсем рядом со стеной, не попав в нее, но с не меньшими звуковыми и визуальными эффектами разнес часть примыкавшего к стене изнутри длинного барака.
        Так, теперь не надо никуда спешить. Дам нечисти время сконцентрироваться поближе к стене, и точно убраться из далеко расположенного от нее дворца. С осознанием добросовестно выполненной работы приземлился в лесу в нескольких сотнях метров от валивших лес гномов и орков, выбрал местечко поуютнее, и придался привычному занятию - производство паутины, прокачка мастера веса и мастера роста растений.
        Решил выждать минимум минут сорок-час. С целью экономии эликсиров на ману, выступлю в экспедицию после того, как удастся при помощи мастера веса утяжелить выбранный с этой целью грошовый артефакт. Сразу после этого телепортами доберусь до королевского дворца, заберусь в него, а потом разрушу артефакт мастером трансформации и восстановлю ману до максимума.
        В который раз пожалел, что максимальная продолжительность замены веса предмета была всего лишь две минуты тридцать пять секунд. Этому навыку вообще бы цены не было, будь она минут тридцать. Тогда можно было бы выступать в дело с двумя подготовленными к разрушению артефактами, то есть, иметь возможность дважды восстановить ману до максимума! Но и так, как есть, это тоже был навык с большим потенциалом.
        Время потихоньку шло, и через сорок минут я приступил к утяжелению простенького кольца с максимальной ценой пять золотых монет. С первого раза, как и со второго, не получилось, а вот с третьего - сработало. Выступаю!
        Телепорт на защищавшую балюстраду внешнюю стену, случайно оказываюсь прямо над толпой бесов, собравшихся подальше от бойниц. Не удержавшись, кастую на них каменный град. Тут же перемещаюсь телепортом дальше на крыши домов, но все же самые проворные из бесов тоже успевают угостить меня огненными шарами. Снесли процентов двадцать ХП, это-то фигня, но, что неприятно, одежду снова придется выкидывать. Хорошо хоть, она в Эгиде относительно дешевая. Подлечиваясь на ходу, добрался до дворца. Так, мне нужен третий этаж, правое крыло. Начну с тайника артефактов, их гораздо легче утащить, чем тяжелые золотые монеты.
        Телепорт на подоконник, разбиваю стекло, проникаю внутрь. Как и продумал заранее, звук бьющегося стекла переношу максимально далеко от дворца, к домам в ста пятидесяти метрах. Получается! На таком расстоянии и сам его не услышал. А тут - полная тишина.
        Спрыгиваю на пол, тут же врубаю заклинание крота, чтобы иметь точный ориентир на тайник, врубаю полет, и мастером трансформации разрушаю кольцо, восстанавливая ману. Выпускаю пета, треплю по плечу, мол, поздравляю с воскрешением! И тут же показываю пальцем на потолок - давай, взлетай! Пет понимает, что мы на задании и взлетает, я за ним. Надеюсь, что вся нечисть покинула дворец, но подстраховаться, взлетев повыше, не подмешает.
        К тайнику движемся медленно и осторожно, спешка тут противопоказанна. Особенно, если учесть, что было в прошлый раз со сокровищницей. Мало ли, нечисть сама устроила этот тайник, и тут тоже установлена какая-нибудь ловушка? На всякий случай я держусь метрах в трех позади пета - если ловушка есть, и сработает, авось в нее попадется только Принц, а его освобождать легче легкого - призвал в инвентарь и выпустил снова!
        Вижу, как Дхакун наворачивает круги вокруг нас по дворцу, лицо спокойное, значит, видимой для него нечисти нет. Похоже, в этот раз даже зомби, учитывая войско под стенами города, дворец покинули. Ну что же, если так, то мои расчеты оправдались!
        Десять метров до тайника, пять. Наконец, упираюсь носом в ту самую стену, в которой на карте мерцают искорки, сигнализируя о наличии артефактов. Значит, тайник в стене, причем над самым потолком. Очень хитро, и объясняет, почему его до сих пор никто не обнаружил. Достаю из сумки припасенную на такой случай кирку. Кастую перенос звука на коридор в ста пятидесяти метрах позади себя. Удары кирки не такой и громкий звук, если кого во дворце и подманят, то все равно возвращаться по этому коридору не планирую. А вот вынеся звук вне дворца, могу заинтересовать каких-нибудь серьезных представителей нечисти, спешащих оборонять стену, проверить, что тут за шум прямо около дворца.
        Дюжина артефактов, в основном очень редкие, но и пара уникальных, оказались спрятаны всего лишь за тонкой штукатуркой. Хватило пинка ногой, чтобы их достать и быстро упаковать, что ушло в сумку, что - в вязанку. Времени разбираться со статами точно не было. Так, с этим покончено. Теперь мне нужно на второй этаж, к сокровищнице, в которой столько крайне привлекательных золотых монет.
        Я уже решил, что если ловушка с пола пропала, и снова взведена в ожидании новой жертвы, то, поскольку Принц движется впереди меня, она может сработать на него. Так, кастую стелс и полет, выбираюсь из окна третьего этажа, лечу вниз, беззвучно выбиваю стекло в окне на втором этаже при помощи своего акустического навыка, который ценю все больше, забираюсь внутрь, прыгаю телепортом поближе к ловушке перед сокровищницей. Но, едва я делаю шаг, раздается жуткий грохот впереди! Как же так, я же еще не подошел к тому месту, на котором в прошлый раз сработала ловушка, и пет туда еще не успел долететь? Она сработала на кого-то другого?
        ТЕРЛЭГ, КРАВЧИГ И РЕД ВОЛЬФ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Сотня Терлэга вплоть до вчерашнего дня чувствовала себя в Бампхоте вполне уверенно. Зомби выкашивались тысячами, более редкие бесы сотнями, были обнаружены данж в пещерной части города, за что была получена похвала от Манивальда, и пара тайников в домах богатеев, один с золотом, другой с артефактами. Периодически игроки погибали, не без этого, то черти внезапно нападут прямо на крыше, то демоны подстерегут при сборе лута. Но потери были незначительными, два-три случая в день.
        Все изменилось вчера прямо с утра. Игроки, привычно разбившись на двойки и тройки, рассредоточились по городу, и начали охоту на зомби и поиск тайников и данжей. Терлэг в последнее время охотился на нечисть с Кравчигом и Ред Вольфом, все трое были полны надежд однажды обнаружить Троя и организовать ему какую-нибудь хитрую западню. Вариантов была масса, к примеру, приблизиться в стелсе телепортами, вырубить его неожиданным ударом по голове со спины, не убивая, и аккуратно отнести временно бессознательную тушку вечно голодным зомби на растерзание. Трой и сам не поймет, что его вырубило, а в логах причиной смерти будут зомби. Но все придуманные планы мести требовали для начала обнаружить нахального нуба, который, к сожалению, в последнее время из города пропал.
        Мысли о мести Трое стали не так актуальны со вчерашнего утра, когда многое изменилось. Начав охоту на зомби, уже через несколько минут все трое были внезапно атакованы. Терлэга мощный удар сбил прямо с крыши, с которой он кастовал армагеддоны на зомби, столпившихся на улице. Упал он, к сожалению, прямо на голову, что тут же его и убило. Раздраженный, он вылез из капсулы, чтобы в эти полчаса, что остались до попадания на круг воскрешения, разобраться, в том, что произошло, при помощи наладонника. Причиной смерти, конечно, стал удар головой о мостовую. Но что сбило его с крыши, отправив в последний полет?
        В голову лезли самые неправдоподобные объяснения произошедшему. Неужели тот же Трой как-то догадался об их планах, и сам организовал ему гибель по тому же сценарию, который был предназначен ему? Но тут, едва прошли десять минут «тишины» после смерти, когда убитому нельзя было ни писать, ни принимать сообщения, его ящик атаковали десятки писем от его игроков, замигал от новых сообщений и кланчат. Письма отличались друг от друга, но их объединял общий сюжет - множество игроков альянса и клана было атаковано этим утром, выйдя на привычный фарм нечисти, новой разновидностью воинов армии ада, которой раньше не было. Те, кто напрямую погиб от ее рук, уже написали и название - джинны.
        Новая разновидность войск обладала рядом неприятных черт - умела летать, наносила мощные ошеломляющие удары, атаковала одновременно одного и того же игрока группой, не оставляя ему и шансов уцелеть. Такой же стратегии групповой атаки на одного игрока часто придерживались и демоны с чертями, что, наряду с мощной атакой, позволяло уверенно отнести джиннов к элите нечисти. Что было особенно неприятно, грифонов джинны настигали за считанные секунды, и стычка выглядела похожей на битву реактивного истребителя с кукурузником.
        Терлэгу, получается, просто не повезло. Выйди он со своей сотней на фарм несколькими минутами позже, он бы уже получил предостережения по кланчату, и держался бы настороже. Неприятно оказалось стать одним из тех, кто первыми во всем альянсе стали жертвой новых видов тварей всего лишь из-за добросовестного желания начать фарм пораньше.
        По уже полученным сообщениям, Терлэг понял, что за какие-то пару минут джинны вынесли семнадцать его бойцов. И тут же разослал членам сотни приказ покинуть территорию города для обсуждения ситуации. При этом был вынужден попросить всех уцелевших обождать подхода убитых с круга воскрешения, в том числе подождать и его самого. Что, по его мнению, для начальства, всегда является определенным уроном репутации.
        На обсуждении решили больше на мелкие группы не делиться. Сотню (при громком названии Терлэг никогда не имел в своем распоряжении больше сорока-пятидесяти бойцов одновременно из-за разницы в часовых поясах, необходимости работы или учебы в онлайн и других весомых причин) разбили на десятки. Получилось их сегодня четыре.
        Двое игроков в каждой десятке должны были отказаться от охоты на зомби, их задачей стало, находясь в середине группы, внимательно отслеживать уровень ХП других игроков, и, при внезапной атаке джиннов тут же подлечивать пострадавших. Классических для многих других РПГ хилеров на уровнях, близких к трехсотым, уже не было. Слишком много данжей на высоких уровнях требовали одиночного прохождения, и былые хилеры тоже были вынуждены переквалифицироваться в боевиков, обычно, в магов, чему способствовал высокий интеллект, чтобы не терять темпы роста и получать заманчивый лут, который трудно было собрать другими способами. Главным их отличием от других магов было прекрасно прокачанное за время хилерства лечение.
        С той же проблемой сталкивались и танки, что влекло за собой отсутствие чистых танков на высоких уровнях. Быть танком было в целом непопулярно, учитывая, что в игре были сохранены болевые ощущения. Не было и речи о классической тактике большинства РПГ, когда танк агрит на себя мобов, которые рвут его в клочья, а хилеры его, всего в собственной крови, льющейся из десятков ран, мужественно вытаскивают почти что с того света.
        Танков в «Эгиде» было легко узнать по броне на всех частях тела, и танковали они ровно до той поры, пока мобам не удавалось сорвать какой-либо элемент брони, и добраться до их тушки. В такой момент они тут же отходили в тыл, где для них припасали принесенные с собой запасные элементы, и возвращались в бой, только когда были снова полностью закованы в спасительную сталь.
        В одиночном данже такая тактика была малоэффективной, с собой приходилось таскать массивный дополнительный комплект, что снижало возможность загрузиться лутом, да и прикрывать тебя от мобов, пока меняешь элементы брони, было некому. К тому же ряд очень лакомых одиночных данжей с низкими показателями силы и ловкости было и не пройти, высокая выносливость танков означала только, что умирать они будут в них дольше обычных ДД. Лишь больше боли без всякой выгоды. Понятно, что где-то с уровня 130 -150 танкам это надоедало, и они обычно начинали вкладываться не только в выносливость, как раньше, а и в силу и ловкость, потихоньку превращаясь в живучих ДД. Были и такие, что переквалифицировались в живучих магов, вкладываясь в интеллект.
        На совещании сотни решено было отказаться от передвижения на грифонах над городом, хотя это и означало, что будет резкий рост затрат на эликсиры на восстановление маны. Чтобы понять, как лучше противостоять джиннам, да и чтобы отдать дань охотничьему азарту, неизбежно охватившему бойцов при виде нового типа опасного моба, решено было организовать охоту и убить хотя бы одного из них. Терлэг приказал входить в город по две десятки, чтобы каждая из них могла быстро подключиться к атаке на джинна, если таковой обнаружится.
        И джинны не заставили себя ждать. Быстро выяснилось, что армагеддоны против них неэффективны. В большинстве случаев они просто успевали выскочить из поля действия армагеддона, при этом используя непредсказуемые траектории движения, иногда разворачиваясь практически на месте. И даже когда попадали под него, серьезно не страдали. То же самое с молниями. Попробовали использовать самум, но он джинна не догнал, оказавшись медленнее его, рой ос, который мог иногда неплохо отвлечь серьезных мобов, просто тут же сгорел в огненной ауре джинна. Физическое оружие проходило насквозь безо всякого вреда для моба, а стрелы еще и сгорали.
        Наиболее эффективными оказались ледяные стрелы, но, поскольку они были заклинанием первого уровня, джиннов они замедляли, но убить при их помощи мощную нечисть не получалось. Действовало на них и кольцо стужи, но, опять же, это заклинание было всего лишь второго уровня, рассчитанное на нескольких противников. При невероятной мобильности джиннов попасть сразу по двоим из них этим заклинанием было невозможно, а одному оно наносило урон не больший, чем ледяная стрела.
        Отчаявшись, Терлэг призвал на помощь к своим двум десяткам еще два, которые в другом месте тоже без особого успеха сражались с джиннами. Отдал приказ всем лупить по одному из джиннов, не отвлекаясь на других, ледяными стрелами. И это сработало! Уровень жизни джинна просел до красной отметки, и, хотя он и успел удрать, тут же, как по мановению волшебной палочки, вместе с ним исчезли и все остальные джины. Терлэг возликовал - рецепт против джиннов найден! Нужно держаться всем вместе большой группой, атаковать джиннов ледяными стрелами, и тогда можно фармить зомби безбоязненно! Одна жалость - будь их сегодня на десяток больше, вполне возможно, что джинна удалось бы забить ледяными стрелами до смерти!
        Практически через несколько секунд со стороны крепостной стены раздался неимоверный грохот. Терлэг скомандовал выдвигаться туда, и в этот раз, уже не расходясь по сторонам, чтобы снова не спровоцировать джиннов на нападения. Впрочем, в этот момент ему указали на грифона на большой высоте, с которого вниз на крепостную стену летел огромный валун. Трой вернулся! Только у него здесь было позволяющее швырять такие огромные камни редкое заклинание.
        К сожалению, вскоре грифон снизился и исчез за крепостной стеной. Терлэг расстроился, а вдруг Трой исчезнет, и ему не удастся подстроить «несчастный случай»? Но, как сотник, он не мог уделять все время какому-то нубу, как бы не пылал жаждой мести. Поэтому приказал дальше фармить зомби, но теперь держась одним отрядом.
        Сразу же начались те же проблемы, что были и при былом вторжении в города большой армией - встречных зомби просто-напросто на всех не хватало. Фарм резко замедлился. Но все понимали, что альтернатива, разделиться на небольшие отряды и тут же быть перебитыми джиннами, тоже есть, но она слишком неприятна.
        Через несколько минут подчиненные Терлэга обратили его внимание на интересный факт - нечисть упорно двигалась в направлении крепостной стены. Туда шли и уцелевшие, потому что не попадали в зону фарма отряда, зомби, периодически мелькали бесы, встречались и тощие фигуры чертей, и даже демоны.
        Терлэг приказал одному из членов отряда телепортами смотаться к крепостной стене, чтобы выяснить, что же там такое, так заинтересовавшее нечисть, происходит? Вернувшись, тот доложил, что на окраине леса появились тысячи орков и гномов, явно сооружающих для последующей осады лестницы. Это был важный факт, о котором следовало незамедлительно доложить кланлидеру. Сотник так и сделал, прекрасно понимая, что это, скорее всего, те самые гномы и орки, которые отняли у них контроль над проходом в параллельный мир. Эх, вот было бы здорово, если бы кланлидер приказал атаковать этих надменных скотов, прислав соответствующее подкрепление!
        Глава 8. Не рой яму другому…
        В ожидании указаний Манивальда о том, как следует поступить, Терлэг предпочел не тратить время зря, приказав продолжить фармить нечисть дальше. Единственное, что отряд переместился к крепостной стене, где добычи теперь было намного больше, неспешно очищая улицы от спешивших к ней небольших отрядов зомби. Минут через сорок фарма один из членов самой крайней десятки прислал Терлэгу письмо:
        - Шеф, как вы и говорили, сообщаю, - заметил Троя. Только что телепортировался на крышу и с нее дальше. Примерное направление - на королевский дворец.
        Стремление отомстить за пережитое унижение тут же затмило у Терлэга все соображения о безопасности. Он тут же приказал своему заместителю продолжить фарм при прежней тактике, позвал Кравчига и Ред Вольфа, и они телепортами направились к королевскому дворцу, надеясь по пути заметить Троя и с ним рассчитаться. К сожалению, заметить нуба не получилось.
        Оказавшись уже перед самым королевским дворцом, Терлэг призадумался, где же им теперь искать в этом огромном городе нуба? На всякий случай он приказал быстро проверить организованные ранее нубом ловушки на зомби - не появились ли в них снова противно верещащие зайцы? Две взял на себя, к остальным отправились его товарищи. Передвигались быстро, телепортами, стать жертвой джинна никому не хотелось. Собравшись через несколько минут снова у королевского дворца, обменялись собранной информацией. Она была незавидно одинаковой - ловушки были без приманок, никаких следов появления Троя не было. И тут Кравчиг заметил выбитые стекла на втором этаже!
        - Сотник, похоже, нуб собирается воспользоваться тем, что нечисть собирается у крепостной стены, чтобы обчистить дворец. Мы же и сами собирались поступить так же, помнишь? Отвлечь всю ту нечисть, что сразу же нападает на нас, едва мы пытаемся туда войти, и проверить, нет ли там каких ценностей, или это просто штаб-квартира, и только из-за этого такая прекрасная охрана? И, похоже, он выбил то окно, и вошел в него!
        - А почему тогда там же выбито и окно повыше? - усомнился в теории Кравчига Ред Вольф.
        - Черт его знает! - чистосердечно ответил Терлэг, но идея Кравчига запала ему в душу. Да и даже если Троя там нет, игрок прав, время сейчас идеальное, чтобы пошарить по дворцу. Предыдущие попытки попасть во дворец каждый раз заканчивались одинаково - тут же появлялись десятки демонов и чертей, и начиналась битва, в которой сил бойцов Терлэга откровенно не хватало, и каждый раз приходилось отступать, теряя своих. А сейчас нечисть свалила… даже если Троя внутри нет, во дворце, определённо стоит пошарить. Тем более, это может оказаться последней возможностью это сделать, поскольку, если город вскоре захватит армия гномов и орков, то шарить во дворце будут уже они.
        - Вперед! - скомандовал он, и показал пример, первым прыгнув на подоконник. Кравчиг и Ред Вольф тут же последовали за ним. Хотя Ред Вольф и не верил, что они могут найти Троя внутри, но оставаться на открытом месте ему не хотелось, он опасался стать восемнадцатой жертвой джинна за это утро.
        Терлэг спрыгнул на пол, бойцы последовали за ним. И тут им показалось, что потолок упал прямо на них, повергнув их на землю. Немного прочухавшись, все трое обнаружили себя прямо в огромной клетке, которая, по всей видимости, опустилась прямо с потолка. Не сговариваясь, они бросились к прутьям и стали их трясти, пытаясь погнуть их, или приподнять клетку. Но она, даже когда они навалились втроем, всего лишь сдвинулась лишь на пару сантиметров в сторону.
        - Сотник, надо звать наших на подмогу! - испуганно сказал Кравчиг. Ему вовсе не улыбалось дожидаться в необычной ловушке то ли нечисть, то ли готовящихся штурмовать город гномов и орков. По идее, большой разницы для них не будет. Особенно для Кравчига, игравшего за эльфа. Как орки-НПС относятся к эльфам, никому рассказывать не надо было. Крики жертв говорили сами за себя.
        Терлэг и сам придерживался той же точки зрения. Если клетку нельзя приподнять втроём, то не беда, в сорок пар рук наверняка это не будет проблемой. Но, едва он вызвал интерфейс, чтобы набрать письмо с призывом о помощи, как его дернули за руку, слева, с той стороны, в которой стоял Ред Вольф.
        - Ну, что еще? - раздраженно сказал он, убирая из поля зрения дисплей, и тут же осекся. Из коридора к клетке подходил Трой. В его руках была внушительная вязанка копий, посохов и мечей.
        - Нужна помощь? - бодро спросил ненавистный нуб.
        - Спасибо, но мы и сами справимся! - с трудом выговорил Терлэг, слова застревали в горле, потому что челюсти сводило от злобы. Троя он видеть тут не хотел, но как грубить человеку, который предлагает тебе помочь?
        - Ой, да ладно, потерпите буквально секунд тридцать. Я Вас сейчас вытащу! - не стал принимать отказ нуб.
        Тут же достав из своей сумки моток полупрозрачной нити, которую все тут же узнали, именно из нее он и делал свои знаменитые ловушки, он в два счета привязал ее к краю клетки, затем привязал другой конец нити к копью, и метнул ее в верхнее разбитое окно. Копье пролетело точно посередине проема, и полетело вниз, пока нить не натянулась, прекратив его полет.
        Все трое хаев, словно завороженные, наблюдали за игроком, больше не пытаясь его остановить. Не атаковать же его, чтобы заставить отказаться от этой идеи спасти их, так глупо никто из них был выглядеть не готов. Да и с Манивальдом при открытой атаке вопреки его приказу проблем потом не оберешься! Он никак не поймет такого простого объяснения - я убил нуба, которого Вы приказали охранять, потому что он пытался меня спасти!
        Трой тут же проворно подскочил к нижнему разбитому окну, вытянул копье за нить, отвязал, скастовал огромный валун на подоконник, привязал к нему нить и с силой толкнул валун. Огромный камень ухнул с подоконника вниз, ловушка дернулась, и ее край поднялся вверх. Прекрасно понявшие, что и как нуб делает, трое пленников тут же выкатились из ловушки, оказавшись на свободе.
        - Ребята, шуму вы тут наделали с этой ловушкой изрядно! Я бы рекомендовал валить, пока нечисть не добралась сюда обратно! - добродушно улыбнулся нуб.
        - Спасибо! - через силу выдавил из себя Терлэг. Позор-то какой, нуб спасает трех хаев, которые собирались его тайком убить!
        Трой тут же шагнул на подоконник и пропал. По-видимому, телепортировался подальше от дворца. Вздохнув, Терлэг махнул своим подчиненным следовать за ним, и тоже шагнул на подоконник.
        В чем нуб был прав, так это в том, что после такого грохота сваливать нужно было очень быстро. Ни о каком безопасном обыске дворца речь уже не шла. Да и наметанный глаз сотника уже успел хорошенько оценить артефакты в руках Троя. По виду, не ниже очень редких, может, есть и уникальные. С зомби такую охапку не собрать, у Троя их в руках не было, когда он двигался ко дворцу по городу, иначе его человек точно бы об этом упомянул, заметив его. Похоже, нуб обскакал их, сокровища во дворце действительно, были, но достались ему, а не Терлэгу с его подчиненными. День решительно шел под откос.
        Вернувшись к своему отряду, Терлэг окончательно убедился, что день не задался. За те несколько минут, что он отсутствовал, джинны вернулись с подмогой - десятком демонов и двумя дюжинами чертей. Его команда сумела забить двух чертей, но сама потеряла пятерых убитыми.
        ТРОЙ, БАМПХОТ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Мне откровенно не понравилось то, что я увидел, когда вышел к ловушке - в нее попались не абы кто, а сотник, вынесший мне смертный приговор, и Кравчиг с Ред Вольфом, которые соврали во время импровизированного суда, желая моей смерти. Поверить в случайное совпадение, приведшее к нашей встрече? Нет, никак не могу! Как и поверить в то, что они просто выполняли просьбу Манивальда за мной присмотреть, чтобы ничего плохого с моей тушкой не случилось.
        И что делать в такой ситуации? Я решил поступить ассиметрично - помочь тем, кто явно имел в отношении меня плохие намерения. Может, это заставит их задуматься о том, что свое поведение надо бы подкорректировать? Да, возможно, горбатого могила исправит, но…
        Были и прагматичные соображения - я принял решение помочь и в связи с тем, что попавшие в ловушку хаи оказались прямо на пороге сокровищницы, набитой золотом на огромную сумму. Позови они своих соратников на помощь, и, после освобождения они бы точно ее нашли. А так - мне удалось их напугать тем, что они нашумели, и они сбежали из дворца вслед за мной. Только вот я выждал минуту и вернулся обратно в стелсе. Скинув за эту минуту два валуна в полукилометре от дворца для отвлечения внимания тех представителей нечисти, что услышали шум и двинулись к нему на проверку.
        И, кроме того, был еще один резон для освобождения троих бойцов Манивальда. Мне хотелось проверить, выдержит ли моя паутина нагрузку в четыре тонны с лишним (вес самого камня плюс ускорение при падении) не будучи сложенной в два раза. Как показала практика, выдержала.
        Пет, пока я возился с компанией хаев, выполняя мой приказ, уже добрался по потолку к самой двери сокровищницы. Я не был уверен, что клетка была единственной ловушкой на пути к сокровищам, и надеялся, что они, если есть, сработают на нем.
        Правда, приходилось учитывать и неприятный вариант, что создатели системы защиты хранилища были не так глупы, чтобы их система защиты срабатывала на петов. Любой серьезный игрок имел пета. И программеры могли это учитывать при программировании действий НПС, устанавливающих ловушки, чтобы игрокам жизнь медом не казалась.
        Осторожно двигаясь за петом, прикидывал, не скастовать ли ангела-хранителя, чтобы получить побольше ХП за счет быстрого отлечивания. Но не стал, по той же причине, что и раньше. Огромный крылатый верзила за спиной, конечно, мог оперативно восстановить часть потерянного ХП, но при этом невероятно демаскировал, привлекая к тебе внимание не меньше зажжённой новогодней гирлянды в темноте. Что-то разрабы явно не продумали, создавая это дорогущее заклинание, я ни сам его не использовал, ни у других игроков примеров использования не видел.
        Вот представим даже, что ты его скастуешь не на одиночной вылазке, как сейчас, а на поле боя, когда вокруг тебя множество соратников. Но и тут такая громадина за спиной выделит именно тебя, сделав приоритетной мишенью для врагов. И ты примешь столько урона, персонально предназначенного для тебя, неосторожно сделавшего себя таким привлекательным для избиения, что никакое лечение от ангела-хранителя не поможет. Решительно, игра не стоит свеч!
        Но решительно ничего так до самой двери не произошло. И Дхакун, хоть и носился вокруг, выискивая врагов и ловушки, выглядел спокойно, что означало только одно - ничего опасного он не видел. Что, всего одна ловушка в виде клетки? И этого вполне хватало, чтобы все скопившееся золотишко так никуда из сокровищницы и не пропадало?
        Скомандовал пету потянуть дверь на себя за ручку, расширяя проход внутрь. Тут уже не только Дхакуну, но и мне стали видны золотые монеты, просто рассыпанные грудами прямо по полу. Ну, не такими, как было в гостях у Смауга, там вообще явно сценаристы погорячились ради визуальных эффектов, но мой призрак был прав - сумма явно была очень и очень приличной. Ну, тем не менее, не буду рисковать!
        - Принц, заходи, и выпихивай это золото оттуда в коридор!
        Пет тут же буквально попытался запрыгнуть внутрь, но не тут-то было - словно какая-то невидимая стена его не пускала в открытую дверь. Понаблюдав секунд тридцать за бесполезными попытками Принца проникнуть в сокровищницу, я подошел поближе и ткнул пальцем в ту стену, на которой буквально распластался пет, пытаясь ее продавить. Но мой палец никакого препятствия не встретил, беспрепятственно провалившись внутрь.
        М-да! Похоже, действительно - приняты меры против использования пета при расхищении сокровищ. Именно игрок должен запачкать свои ручки, если рвется обладать золотом.
        Ладно, не поворачивать же назад! Шагаю в дверь. И тут же моя нога уходит сквозь покрытый рассыпанными золотыми монетами пол. И я стремительно падаю куда-то! Кастую тут же судорожно полет, но падение не замедляется! А еще через секунду я обнаруживаю себя в огромном зале, полным стоящих на одном колене рыцарей в блестящих в свете многочисленных факелов доспехов. Сотни и сотни рыцарей вокруг! Да какие сотни, как бы и не тысячи, настолько далеко вдаль уходит зал! Как и в армии Перфундара, сборная солянка из воинов всех пяти рас. А я стою прямо позади них.
        - Сэр! Пожалуйста, не омрачайте торжественность момента! Припадите на колено, как все, кто согласился пожертвовать собой! - оборачиваясь, размеренно говорит мне один из рыцарей.
        - Пожертвовать? Зачем? - растерялся я. Это что, данж, в который проваливаешься при попытке завладеть золотом? И что мне тут надо делать, чтобы выжить и вернуться обратно?
        Тут уже зашевелились и другие рыцари поблизости, услышавшие меня. Обернувшись, они укоризненно закачали головами. А тот же рыцарь, что первоначально заговорил со мной, продолжил:
        - Вы же знаете, сэр, что мы все обречены, туннели, ведущие внутрь, завалены нами же, чтобы отсрочить проникновение нечисти, но есть выбор между бессмысленной смертью, и путем чести! Сейчас король Саркар Праведный превратит нас всех в призраков, и однажды, когда нечисть пробьет сюда дорогу, армию ада будет ждать очень неприятный сюрприз. Наши мечи вдосталь изопьют крови покорившей наш мир нечисти, и не будет нам покоя, пока мы не освободим его от ее злой власти!
        Мои мысли заметались. Так, это явно данж, но чертовски коварный! Уж не знаю, кто его разместил здесь, может, он вообще открывается только тем, кто активно борется с нечистью, прям как я в последние дни? Типа, обрести новые возможности борьбы с нечистью, став наряду с местной собравшейся здесь ратью неуязвимым призраком, который однажды даст по полной программе прикурить армии ада? Блин, стать призраком? Как Дхакун, не иметь возможности ни прикоснутся ни к кому, ни почувствовать вкус еды, ни даже обнять Адельхейд? И не имея никакой возможности уйти на реролл, учитывая мою специфику??? Блин, ну и на кой меня понесло в эту сокровищницу, неужели денег было мало!
        Так, прекратить панику! Надо выбираться немедленно! Но как, если входы-выходы завалены? Лихорадочно обдумывая все варианты, через секунд тридцать я остановился только на одном. Похоже, все, что остается, чтобы выжить, так это грохнуть этого короля с его зловещими планами по обращению всех скопом в призраков! А потом откапываться вместе с этими рыцарями наружу! Открою порталы для них в лагерь двух армий, пока будут сражаться с нечистью, если она еще тут ошивается, и пусть их мечи пьют кровь армии ада без предварительного обращения в призраков!
        У плана было много уязвимых черт, в частности, а если рыцари догадаются, что именно я грохнул их короля? Я же всех перебить не имею ни малейшего шанса! Как и откопаться самостоятельно, даже если бы и смог вдруг! Но альтернатива - стать Дхакуном номер два - не оставляла никакого выбора.
        - Милостивый сэр, а где я могу найти его Величество короля Саркара Праведного? - спросил я своего собеседника.
        Тот тяжело вздохнул, демонстрируя, что я его несколько утомил.
        - Как Вы могли, сэр, пропустить все, что тут было обсуждено и решено, если уж находитесь среди нас! Но ладно уж, надеюсь, если я объясню, Вы дадите мне прожить последнюю минуту моей земной жизни в мире, вспоминая мою погибшую семью?
        - Конечно, сэр! - торопливо ответил я.
        - Как раз сейчас его самого обращают в призрака! - начал объяснять мне рыцарь, - это единственно возможный вариант! Иначе его сил не хватит превратить нас всех в призраков!
        Мое сердце свалилось куда-то глубоко в желудок. Король-призрак? Я же смогу его увидеть, но остановить - никак!
        - Последний вопрос, сэр, а где происходит церемония?
        - В алькове справа в начале зала! - раздраженно ответил рыцарь, и раздраженно отвернулся от меня.
        Меня это нисколько не покоробило. Я уже начал телепортами, прыгая на свободные места между рыцарями, перемещаться в указанном направлении. Главное - успеть остановить превращение короля в призрака!
        Один прыжок, другой, игнорирую поворачивающихся ко мне с удивленными лицами рыцарей, прыгаю дальше. А вот и что-то, что может быть тем самым альковом! По крайней мере, стоящие у прохода направо в позолоченной броне с пурпурными накидками два рыцаря явно выглядели как королевская охрана. Не обращая ни них никакого внимания, телепортируюсь внутрь алькова, и бегу по нему внутрь. Слышу позади недовольные крики охранников, но мне глубоко плевать! Короткий коридор заканчивается, я врываюсь в небольшое, метров на сорок квадратных помещение, и понимаю, что опоздал. Потому что иначе увиденное мной не интерпретировать. Пятеро магов в синих мантиях стоят вокруг обряженного в роскошные одежды тела. На полу валяется явно только что использованный свиток с каким-то заклинанием. А над распростертым телом несколько растерянно висит в воздухе призрак, точная копия своего тела! Блин!!!
        И маги, и обращенный в призрака король поворачиваются ко мне. Терять мне нечего, и предпринимаю попытку договориться:
        - Ваше Величество, а можно мне не превращаться в призрака?
        Король вначале хмурится, но потом его лицо светлеет. Он делает знак ворвавшимся за мной охранникам оставить меня в покое. А потом мягко говорит:
        - Сын мой! Мне понятен страх твоего физического тела уйти в небытие! Будь выше этого! Думай о том, как мы отомстим армии ада, когда вырвемся однажды на поверхность! За наши убитые семьи, за павших товарищей! И как потом нас будут воспевать в легендах, как тех, кто не предал свой воинский долг, и принес ветер свободы, остановив и отбросив обратно в ад нечисть! Умирать не страшно!
        - Все это очень хорошо, Ваше Величество, но у меня особые обстоятельства, и мне никак нельзя умирать! - лепечу я, уже понимая, что этого фанатика мне не остановить. Хотя мне и очень симпатичен его фанатизм, но для меня он слишком опасен, чтобы ему сочувствовать.
        Лицо короля меняется. Просветление исчезает, словно его и не было. Он хмуро говорит, обращаясь уже не ко мне, а ко всем:
        - Пути назад нет. Мы все выполним свой долг, превратившись в призраков. Охрана! Взять этого несчастного, связать, и оставить здесь в алькове! Только заткните рот, чтобы он не портил нам торжественность церемонии!
        Оба воина тут же двинулись ко мне. Ну что же, выбора у меня не осталось. И я скастовал на себя огромную глыбу. В такой ситуации лучше потратить одну из своих немногочисленных жизней, чем рисковать навсегда превратиться в призрака.
        Глава 9. Резня как образ жизни
        ИОВИЛЛА, ДЬЯВОЛЬСКИЙ ДАНЖ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Колонна, проходя каждые сто метров мимо равнодушно смотревших на нее стражников на постах, наконец, приблизилась к открытым воротам. Заходя внутрь, Иовилла бросила взгляд на ворота, как только приблизилась к ним на достаточное расстояние. Выскочившая перед глазами надпись гласила:
        Изумрудные ворота крепости Лао.
        Эх, как ни жаль, но это вовсе не нефритовые ворота!
        Темнота внутри туннеля, по которому бодро двигалась колонна, каждые десять метров перемежалась пятном света от горевшего под потолком факела. Постоянная смена тьмы на трепещущее пламя факела во время движения играла шутки со зрением - постоянно казалось, что шевелятся стены, мимо которых проходит колонна, а иногда такая же иллюзия возникла и с дном ущелья. Для Иовиллы ничего лучше и быть не могло - идеальное освещение для того, чтобы она не привлекала внимание впереди идущих воинов, даже если они вдруг и обернутся, то вряд ли смогут что увидеть. По поводу своего соседа она вообще не волновалась - он будет делать то же, что находящиеся рядом воины, пока хоть кто-то будет рядом. А если останется в одиночестве, то просто замрет, пока действие препарата не закончится. Списать такое странное поведение могут на что угодно, да хоть на опьянение. На худой конец могут подумать, что он внезапно повредился умом. И очень вряд ли кому придет в голову раздеть его и поискать следы укола, через который ему могли впрыснуть что-то в кровь. О подобном могли догадаться в королевской охране, где работали специалисты,
хорошо знающие методы ассасинов, но никак не стражники в таком захолустье.
        Примерно через полкилометра колонна вышла в очередное ущелье. Оно было значительно шире прежнего, тут было на стенах больше факелов, и с левой стороны ущелья было сооружено множество идущих один за другим домов, стоявших стена к стене, с закрытыми ставнями окнами и одинаковыми дверями. Похоже это было на казарму, и так оно и оказалось.
        - Колонна, стой! - раздался приказ откуда-то спереди, и воины замерли на месте.
        - До третьей смены все свободны! - раздался новый приказ, и воины, сразу расслабившись, начали разговаривать друг с другом, всячески демонстрируя радость от того, что освобождены на сегодня от службы. Иовиллы среди них уже не было, в такой ситуации плащ с капюшоном ее уже спасти бы не смог. Едва прозвучала вторая команда невидимого ей в темноте командира, как она тут же телепортировалась на два десятка метров в сторону, в световое пятно под одним из дальних факелов, а, оказавшись там, тут же скользнула в тень подальше от него. Ей однозначно надо было двигаться дальше, искать те самые нефритовые ворота, которые ей были нужны.
        Прислушалась, не слышно ли каких необычных звуков, которые бы свидетельствовали, что ее заметили. Нет, вроде бы все спокойно - уставшие после дежурства воины, беседуя на ходу, один за другим расходились по своим жилым помещениям. Двери закрывались, внутри через некоторое время загорался свет, выбивающийся на улицу через щели в ставнях.
        Убедившись, что нет необходимости ликвидировать случайного свидетеля, который мог ее заметить, ассасин продолжила свой путь по ущелью в том направлении, в котором еще не была. Двигалась она не очень быстро, предпочитая плавность движений скорости. В темноте плавность движений при перемещении - залог невидимости, впрочем, это правило работало на больших дистанциях и в дневное время.
        Факелы, как и дома слева, вскоре исчезли, и Иовилла тут же выпила эликсир на ночное зрение. Раньше она пить его опасалась - при его использовании внезапное попадание в освещенную зону, под тот же факел, вызывало переключение зрения в другой режим, оставляющий тебя на долю секунды почти слепым. Доля секунды - это немного, ничего страшного? Ассасины так не думали, для них это было большим промежутком времени, часто решавшим, кто будет жить, а кто - умрет.
        Еще две сотни метров - и неожиданно Иовилла уперлась в решетку. Толстенные прутья, перехваченные через каждый метр перемычками, наглухо перегораживали очередной вход в туннель в конце ущелья. Жаль, но и это никак не могло оказаться нефритовыми воротами. Осторожно пройдя вдоль решетки, ассасин обнаружила высокую решетчатую дверь, запертую сразу тремя засовами, на каждом из которых висел внушающий уважение замок. Не из тех огромных, которые легко открыть и шпилькой для волос, но крепкие солидные изделия с секретами, которые без ключа просто так не открыть.
        Но и это препятствие не было для Иовиллы непреодолимым. В ее клане ассасинов сызмальства обучали не только открывать замки самых разных типов, но и мастерить их. В этом был смысл - тот, кто умеет делать самые разнообразные замки, настолько хорошо знает их внутреннее оснащение, что никогда не будет иметь проблем открыть их при помощи отмычек. Дополнительным преимуществом было приобретение ассасинами ценной профессии, всегда востребованной в любой сельской местности. Кузнеца, способного мастерить и ремонтировать замки, со всей душой примет на проживание любая деревня, а заказы на него будут сыпаться со всех окрестных сел. Идеальное прикрытие для ассасина, если у него сразу нет возможности проникнуть на объект, являющийся его целью. Работая под столь почтенным прикрытием, хоть неделю, хоть месяц, при необходимости, он вызнает всю необходимую для успеха информацию от нескончаемого потока заказчиков с ближайших к объекту окрестностей, выберет удобное время и осуществит свою миссию.
        Чтобы открыть первый замок, Иовилла извлекла из сумки зубчатую отмычку и согнутую с двух сторон спицу. Полминуты, и дело было сделано. Оглянувшись по сторонам и прислушавшись, Иовилла приступила ко второму замку. Тут ей уже понадобилась отмычка-зацеп, да та же изогнутая спица. Тоже никаких трудностей, Иовилла справилась с задачей еще быстрее. Третий замок потребовал изогнутой отмычки, и таковая в арсенале кланлидера тоже имелась.
        Иовилла, снова прислушиваясь, сняла все три открытых замка, но засовы открывать не спешила. Замки нужно было открыть, чтобы убедиться, что ей это по силам, но заскакивать внутрь сразу после этого было бы верхом глупости. И ее учили, и она сама уже начала учить молодое поколение, что главное оружие ассасина - голова. Любой, даже самый острый и отравленный лучшим ядом клинок, бессилен, если за держащей его рукой не стоит острый отточенный разум. В данном случае у кланлидера был очень важный вопрос - почему, в отличие от уже пройденных Изумрудных ворот, эта дверь была заперта не изнутри, а снаружи, да еще и так изощренно? Словно ее целью было не остановить того, кто хочет в нее войти, а удержать за ней кого-то опасного. Это волей-неволей заставляло задуматься.
        Прильнув к решетке, Иовилла начала по очереди использовать все свои органы чувств, в попытке определить, что может ждать ее за дверью. Зрение было бессильно, даже под действием эликсира, обостряющего его, ассасин не видела пространства за решеткой дальше двух десятков метров, и все оно было унылым пустынным коридором в камне, без малейшего намека на то, что может ожидать ее внутри. И ничего особенного на этом расстоянии видно не было, лишь каменные стены, своды и дно, нет даже никаких характерных для вольеров с хищниками разбросанных везде обгрызенных костей. Очень необычно, учитывая, что еду хищникам должны были приносить прямо к этой дверце.
        Минуту на то, чтобы предельно задействовать слух, вставив в обращенное к решетке ухо фокусирующий звук конус. Ничего. Ладно, теперь можно задействовать нюх. Быстро промыть ноздри водой из фляжки, смывая пыль и посторонние запахи, медленно и глубоко вдохнуть, предельно сосредоточившись, войти в транс, придавая запаху максимальную осязаемость, делая его плотным, как вода в стакане. И это помогло. Иовилла отчетливо ощутила мускус, тот особый запах, который распространяют крупные хищники в расцвете сил.
        Итак, загадка обращенных наружу засовов почти разгадана. За решеткой какой-то хищный зверь, или какие-то хищные звери. Теперь главный вопрос - это и есть последняя охрана на пути к нефритовым воротам, или это всего лишь западня? В практике ассасинов не раз встречались хитрые способы охраны, когда вещь, которую нужно было выкрасть, прятали в почти неохраняемом месте, организуя для вида в другом месте подставное хранилище с массой охраны. В этих местах с ассасинами происходили страшные вещи - когда они попадали внутрь, перебив или обманув охрану, на них обрушивался потолок, или их пронзали неожиданно выскакивающие из стен заостренные прутья. Было бы глупо залезть в вольер с дикими зверями, рискуя жизнью, лишь чтобы выяснить, что в нем ничего ценного и нет. И что нефритовые ворота находятся совсем в другом месте.
        На этот вопрос можно было получить ответ, лишь захватив языка. Время на это было, следующая смена охраны, во время которой неизбежно возникнет множество вопросов, по поводу находящихся в странном состоянии охранников, будет не ранее, чем через почти пять часов. И Иовилла тут же направилась обратно к казармам.
        Ее целью стал самый крайний домик. Если что пойдет не по плану, от него будет быстрее всего сбежать обратно к решетке. Замки Иовилла навешивать обратно не стала, зверей пока сдержат и засовы. Того, что кто-нибудь туда пройдет и обнаружит, что замки сняты, она не боялась - единственный маршрут, которым это можно будет сделать от казарм, она будет контролировать самолично.
        Света за ставнями сейчас не было видно, но ассасин прекрасно помнила, что, когда она недавно тут проходила, он горел. Это могло означать, что уставший после патруля воин, или воины, если в доме было несколько жильцов, легли спать. И, поскольку это произошло совсем недавно, вряд ли они (Иовилла всегда предпочитала первоначально исходить из самого сложного варианта) уже успели крепко заснуть. Следовало подождать. Вжавшись в угол между стеной дома и гранитом ущелья, Иовилла стала терпеливо отсчитывать минуты.
        Действовать она решилась через полчаса. Несколько минут простояла у тонкой дощатой двери, прислушиваясь к каждому звуку внутри при помощи конуса. Все, что смогла разобрать - только размеренное дыхание. И издавал его действительно спящий человек. Многолетние тренировки на умение различить, спит ли противник, или лишь притворяется спящим, были одними из самых сложных в практике ассасинов, но это всегда окупалось. Ассасинов тренировали и на то, чтобы и самим уметь притворяться спящими, но тот ассасин, который годами учился различать дыхание спящего и прикидывающегося спящим, мог легко разоблачить притворяющихся коллег. Впрочем, кланлидер не имела иллюзий, если спящий у двери был не один в помещении, то других Иовилла могла и не слышать, если, к примеру, их кровати отделял от двери шкаф. Поэтому дверь ассасин, снова выпив эликсир на ночное зрение, открывала в течение минуты, чтобы ни в коем случае не издать ни звука, и чтобы внешний фон проникающих в помещение природных шумов, а также свет от луны и звезд изменялись так постепенно, что не вызывали настороженности.
        Наконец, дверь была приоткрыта настолько, чтобы можно было попасть внутрь, не задев ни ее, ни косяк. Несколько секунд, и Иовилла совершенно беззвучно проникла в помещение. На ходу оценивая ситуацию, увидела две кровати, и метнулась к дальней из них. Если человек на ближней действительно спал, то по поводу того, кто находился на второй кровати, никакой уверенности у нее не было. Одна рука опустилась на рот лежащего, вторая кинжалом рассекла шею, перерезав и гортань, и все основные артерии. В воздухе остро запахло кровью, но особого шума умирающий не издал.
        После этого Иовилла переместилась к первой кровати, и, задержав дыхание, распылила порошок надо ртом и носом спящего. Этот особый порошок лишал всякой воли, но не способности говорить. Выждав, когда остатки порошка осядут, Иовилла дернула спящего за плечо, чтобы разбудить, и приказала:
        - Нефритовые ворота - рассказывай все, что знаешь!
        - Защищать нефритовые ворота ценой своей жизни! - немедленно ответил мужчина так четко, словно вообще не спал, - немедленно сообщать о всем подозрительном, что происходит вокруг!
        - Где они находятся? - требовательно спросила Иовилла.
        Мужчина открыл рот, но тут же захрипел, выгнулся дугой и обмяк. Ассасин прикоснулась рукой к его шее, проверила пульс и вздохнула. Тяжелый случай, похоже, все воины в гарнизоне заколдованы - услышав вопрос о местонахождении нефритовых ворот, они умирают, если пытаются на него ответить.
        И такое ассасинам встречалось в их практике. Был один способ, при помощи которого можно было попытаться обойти это ограничение, но для этого Иовилле понадобится еще один воин. Пожалуй, она немного поторопилась зарезать второго стражника, подумала она, покосившись на неподвижный силуэт на другой кровати. Ну что же, придется вторгаться в еще одно жилище.
        На всякий случай Иовилла проверила, нет ли тут внутренней двери в соседний дом, все же это казарма. Двери не оказалось, и она поспешно покинула дом, облутав на ходу оба тела. Запах крови буквально висел в воздухе, и Иовилла не хотела, чтобы ее одежда пропиталась им. Этот запах слишком специфичен, поэтому, даже если человек во сне и не осознает, что чует его, то на уровне подсознания все равно начинает тревожиться.
        Во второй дом она проникла по той же схеме, как и в первый, дверь не была закрыта на замок. В этот раз кроватей было три, все были заняты спящими стражниками. Иовилла обработала своим порошком всех троих. Выждав, когда он подействует, скомандовала:
        - Нефритовые ворота в опасности! Бегом защищать нефритовые ворота! Соблюдать тишину - враг поблизости!
        На этот раз, к облегчению ассасина, все трое подскочив, бросились к двери. Неужели ей удалось обмануть охранное заклятье, и сейчас стражники приведут ее прямо к заветному месту? Но радость длилась недолго. Едва воины выскочили из жилища, как, захрипев, повалились в пыль замертво. Охранное заклятье составлял искушенный в таких делах специалист, к квалификации которого Иовилла немедленно почувствовала уважение. Ассасины, сами будучи прекрасно подготовленными профессионалами, умели ценить по-настоящему профессиональную работу у других. Да, все проделано по высшему разряду, не такое тут и захолустье, как она вначале подумала.
        Особого шума падение трех стражников не наделало, поскольку, выполняя приказ Иовиллы немедленно выступать, они не успели облачиться в доспехи, но ассасин выждала несколько минут, стоя в проеме дверей в полной готовности действовать, мало ли, кто-нибудь сейчас выскочит, и его нужно будет быстро убрать. Обошлось. К сожалению, заклятье подействовало слишком быстро, и было непонятно, в какую сторону собирались бежать стражники, они просто упали в пыль, как только выскочили из проема двери. Один лежал прямо по центру, двое были обращены головами в разные стороны. Очень жаль, но было похоже, что порошок в такой ситуации не поможет. Как раз наоборот, видимо, лишающее жизни заклятье срабатывало при любых упоминаниях нефритовых ворот, когда в организме стражника были подмешаны химические вещества.
        Оставался еще один вариант. Более рискованный, но также способный сработать в подобной ситуации. К нефритовым воротам ее должен был привести тот, в организме которого не будет никакой химии. Это означало, что Иовилле придется вырезать весь гарнизон, расположившийся в казармах. За исключением командира, который, обнаружив гибель своих подчиненных, должен тут же броситься проверять состояние дел с объектом, который обязан во что бы то ни стало охранять. В теории должен.
        Иовилла решила начать с охраны, стоявшей на Изумрудных воротах. На зов командира о помощи никто не должен был прийти. Проходя в ворота, ассасин успела посчитать стражников у ворот. Их было пятеро, и они должны были бодрствовать. Что же, это будет посложнее, чем резать спящих прямо в кроватях.
        И особо шуметь тоже было нельзя. От казарм до ворот было полкилометра, но звуки в ущельях и туннелях разносятся очень далеко. Впрочем, небольшой шум все же можно себе позволить.
        Иовилла не медлила, нужно было спешить, потому что эликсир на ночное зрение будет действовать не бесконечно, а в запасе у нее остался лишь один. Любая сумка не безразмерная, и сумка ассасина не была исключением. Слишком много всего нужно было в нее положить.
        Кланлидер сбавила темп, лишь когда приблизилась к воротам на полсотни метров. Дальше она поползла, тщательно огибая пламя горящих факелов. Вблизи них она старательно прикрывала глаза, чтобы их свет не слепил ее. Наконец, она оказалась метрах в двадцати от ворот, и смогла рассмотреть всех воинов, охранявших ворота. Из пяти на посту бодрствовали лишь двое, еще трое спали, усевшись рядышком на тюки соломы и прислонившись спиной к стене. Выждав, когда оба бодрствующих отвернутся, Иовилла телепортировалась к ним, бросив одному в лицо парализующий порошок, а второму перерезая горло. Не успел он рухнуть навзничь, как Иовилла метнулась к спящим, тоже перерезая им глотки. Когда они от шока и боли проснулись, то были уже мертвы.
        Убив парализованного стражника и быстро собрав лут, Иовилла проверила, как закрываются ворота. Увиденное ее полностью удовлетворило, стражники, оставшиеся снаружи на постах, внутрь попасть не смогут, пока кто-нибудь не откроет огромный засов на воротах изнутри. Обратно к казармам она побежала, уже не скрываясь, как вдруг остановилась, поняв одну интересную вещь. Что-то было странное с лутом, которое она получала с убитых. Она не могла припомнить, чтобы ей когда-либо давали только кольца за убитых. Никаких мечей, копий, или браслетов - только кольца. Вытащив из сумки все кольца, полученные в этом данже за стражников, она их пересчитала. Ровно десять, как раз столько, сколько она уже убила стражников. Но так же не бывает? Кольца очень популярный лут, но обычно они выпадают с одного из шести-семи убитых.
        Пристально приглядевшись к трофеям, насколько это можно было сделать в темном туннеле, пусть даже и под действием эликсира на ночное зрение, кланлидер обнаружила еще одну странность - кольца были слегка необычной формы. Скорее овальные, чем круглые. Вполне возможно, это была важная информация, хотя пока что Иовилла и не знала, как ее правильно интерпретировать.
        Когда до казарм осталось с сотню метров, Иовилла замедлилась, и начала к ним подкрадываться плавными движениями. Хотя она и не заметила никаких караульных, что было явной оплошностью местного командира, всегда был риск, что кому-нибудь не спится, и он выйдет снаружи. Переполошить остальных он сможет за долю секунды, после чего Иовилле придется принять бой с несколькими десятками стражников. Это не то, о чем она мечтала.
        Приблизившись к казармам, Иовилла убедилась, что все двери прикрыты, и никого снаружи не видно. После чего начала свой кровавый путь от двери к двери.
        В каждом домике было от двух до трех солдат. Они умирали, не успев ничего ни понять, ни, тем более, предпринять. Когда истек эликсир на ночное зрение, Иовилла тут же обновила его, использовав последнюю склянку из своего запаса. Через полчаса резни, собрав еще три десятка колец (странность с ними продолжилась) ассасин подошла к дому, который оставила напоследок. Это был самый большой дом, без сомнения, принадлежащий местному командиру. Теперь ей было очень важно не ошибиться.
        Забравшись внутрь, она увидела там всего две кровати со спящими мужчинами, одна ближе ко входу, другая - у стены напротив двери. На какой из них командир, а на какой то ли его денщик, то ли заместитель? Как назло, последний эликсир на ночное зрение недавно закончился, и увидеть ник, не зажигая свет, было невозможно. А так демаскировать себя ассасин никто не учил.
        Но в такой ситуации помочь выяснить истину может запах. Подойдя к кровати у стены, Иовилла наклонилась над спящим, и принюхалась. Какой-то терпкий аромат, что-то цветочное. Вернулась к другой кровати, и повторила свое изыскание. А тут - обычный мужской запах. Командиры, как правило, принадлежали к феодальной знати, и им было положено пользоваться мазями и одеколонами, изготовляемых из трав и цветов. Обслуживающие их простолюдины такой привычки не имели. Так что для Иовиллы все было ясно. Жизнь второго мужчины оборвалась, а Иовилла, собрав лут, тихонько вышла наружу.
        Быстро собрав разборной лук, она выбрала удобную позицию в небольшой выемке в стене ущелья в тридцати метрах от дома командира. Теперь ей, впервые за ночь, нужно было пошуметь.
        - Караул! - закричала она, - враги наступают!
        После чего выждала. Но и спустя полминуты, и минуту, никакой реакции не последовало.
        - Здоров же он спать! - подосадовала ассасин, и снова закричала.
        И снова никакой реакции.
        Терпение Иовиллы лопнуло. Подобрав валяющийся у стены камень размером с кулак, она метнула его в окно дома. Раздался звук разбитого стекла, а потом, подтверждая, что в этот раз она все же смогла разбудить командира, раздалась ругань. Иовилла вжалась в свое прежнее укрытие, и приготовилась.
        Ругань стихла, а потом ассасин услышала:
        - Кретке, ты, чертов лентяй, куда ты делся? Какой неуклюжий баран разбил стекло?
        Пауза в несколько секунд. И снова голос, привыкший отдавать команды:
        - Кретке! Немедленно сюда!
        Снова пауза. Затем тишина. А потом:
        - В чем твоя кровать, Кретке? Кровь? Это кровь!
        После этого наступила тишина. Иовилла, хотя ничего и не слышала, точно знала, что сейчас делает мужчина - одевается и вооружается. Для нее наступал момент истины.
        Наконец, дверь скрипнула, и в свете ближайшего факела, стало видно, что из нее осторожно высунулся мужской силуэт. Повертев головой, командир внезапно выскочил, промчался десять метров до соседнего дома, и ворвался внутрь, хлопнув дверью. Иовилла знала, что там он увидит лишь очередные кровати, запачканные кровью, и надеялась, что он поймет, что солдат у него больше в подчинении тут нет. Следовательно, он мог попытаться вернуться к Изумрудным воротам, и привести подкрепление оттуда, что, Иовилла уповала, он делать не будет, или срочно проверить, не проник ли враг к тем самым нефритовым воротам, которые он должен охранять. Ассасин ждала, очень надеясь, что он выберет второй вариант.
        Пять минут терпеливого ожидания, и дверь дома, в котором скрылся командир, стала медленно отворяться. Видимо, ему, когда он осознал сложившуюся ситуацию, что остался, скорее всего, последним выжившим на полкилометра вокруг, выходить на улицу было откровенно страшно. Но чувство долга превозмогло страх.
        Когда дверь отворилась достаточно, чтобы в нее мог пролезть мужчина средней комплекции, она замерла. А Иовилла улыбнулась, увидев, как в получившуюся щель стал неловко протискиваться командир, стараясь не шуметь. Наверное, он казался себе сейчас очень ловким и осторожным. Ну-ну!
        Выйдя на улицу, командир повернул не к изумрудным воротам за помощью, от чего кланлидер возликовала, а направо. И принялся неуклюже красться вдоль стен домов, постоянно озираясь. Ассасин бесшумной тенью следовала за ним, замирая каждый раз, когда он останавливался. А сама гадала, куда он идет? Движется напрямую к загадочным нефритовым воротам, что было идеальным вариантом, или всего лишь к вольеру с хищником (или хищниками), неужели он задумал открыть его, чтобы покарать тех, кто перебил его подчиненных? И ведь, если это так и есть, его же первого разорвут на части, три замка снаружи недвусмысленно говорили о том, что в казармах находящихся в вольере опасаются.
        Впрочем, если его так проинструктировали, то он так и сделает. Иовилла решила, что, если командир начнет открывать засовы на двери в вольер, она его тут же убьет. Лучше так, чем внезапно оказаться ночью в полной темноте один на один с неведомыми обитателями вольера.
        Когда дома закончились, командир продолжил движение, теперь уже вдоль стены ущелья. Иовилла, держась по-прежнему метрах в тридцати, не всегда отчетливо его различала, но прекрасно слышала производимый им шум. Минута преследования, еще одна, командир все ближе приближался к вольеру. Надежда на то, что он идет к нефритовым воротам все больше таяла, неужели, действительно, он всего лишь хочет открыть вольер, героически погибнув, но натравив хищников из него на неведомых для него убийц?
        Когда до вольера осталось всего лишь с десяток метров, Иовилла подобралась поближе, и подняла лук, готовясь нашпиговать командира отравленными стрелами, едва он подойдет к двери. Но в этот же момент он неожиданно замер у стены. Иовилла тоже немедленно остановилась. Что произошло? Неужели он смог ее заметить? Несколько секунд тишины, а затем чуткий слух Иовиллы уловил скрип петель. Этот скрежещущий звук был для нее лучше всякой, самой изысканной музыки - командир все же шел не к вольеру, а нашел и открыл новый, ранее незамеченный ассасином ход! Впрочем, его судьбу изменить это не могло. Иовилла, подбегая к нему, стала выпускать в него стрелу за стрелой. С учетом того, что они были смазаны, помимо яда, и парализующим зельем, ничего предпринять командир не успел. Со стоном он повалился на камни, а ассасин, подбежав, кинжалом его тут же добила, получив еще одно кольцо в качестве лута.
        Но ее больше волновал вопрос - что же за дверь открыл убитый воин? Учитывая, что в этой части ущелья живых солдат противника уже быть было не должно, кланлидер зажгла небольшой факел. Перед ней предстала крохотная, размером с полметра на полметра, открытая решетчатая дверь с замком прямо в решетке, в котором торчал ключ. К стене ущелья была прислонена плита, которая ранее скрывала решетку. Командир открыл дверь, но больше ничего сделать не успел.
        Отворив дверцу полностью, Иовилла увидела, что в открывшейся нише находится большая деревянная коробка. Молча смотря на нее, кланлидер принялась размышлять. Мысли о том, что надо протянуть руку и взять ее, у нее даже и не мелькнуло. Уж очень часто под такого рода коробками были оборудованы датчики, срабатывавшие, когда коробку поднимали, и высвобождавшие скрытый рычаг, приводивший в действие разнообразные смертоносные ловушки. После гибели первых ассасинов из-за подобных ловушек, все остальные выучились осторожности.
        Прикинув расклад, Иовилла начала действовать. Достав из сумки несколько меховых одеял, она расстелила их под нишей, на случай, если в коробке есть что-то хрупкое. Затем достала из сумки свернутую веревку, и обвязала аккуратно ей верх коробки. Потихоньку раскручивая верёвку, отошла метров на десять вбок, и дернула за конец. Деревянная коробка, кувыркнувшись в воздухе, упала на свернутые одеяла.
        Выждав минуту, и, убедившись, что в данном случае ловушки под коробкой не было, ассасин подошла к ней поближе, но открывать не спешила. Проблемы могли скрываться и в самой коробке, в частности, там могло быть какое-нибудь ядовитое вещество, призванное поразить ее органы чувств. Поэтому, прежде чем открывать коробку, Иовилла достала из сумки специальную маску, и тщательно повязала ее на лицо. Два слоя болотного мха и три слоя плотного хлопка должны были остановить любое наносящее вред организму ассасина действие.
        Никаких замков на коробке не оказалось, и открылась она легко. Коробка была пустой, за тем исключением, что в ней было шестьдесят две выемки. С интересом изучив ее, Иовилла достала одно из полученных за убийство стражников колец и вложила в одну из выемок. Оно село в нее, как влитое, а коробка слегка дернулась и загудела, словно подсказывая, что ассасин движется в правильном направлении.
        Скорее всего, вот он, ее пропуск к нефритовым вратам. Но он требует от нее убить всех стражников без исключения. Иовилла, и, не заглядывая в сумку, прекрасно помнила, скольких стражников уже убила. Сорок одного, включая их капитана, две резервные смены на охрану ущелья перед изумрудными воротами, а одна действующая смена из двадцати стражников осталась на посту за ними. Двое из них были одурманены, и убить их не будет представлять никакой сложности. А вот с восемнадцатью будет посложнее. Да, там же она припрятала и еще одного одурманенного стражника. Про него тоже нельзя забывать.
        Глава 10. Доблесть ассасина
        Иовилла прикинула, сколько времени прошло с тех пор, как она проникла за изумрудные ворота. До конца смены стражников оставалось еще часа два. Надо успеть до этого, иначе они начнут волноваться, обнаружат двоих выведенных из строя товарищей, и одурманенного третьего, который должен был уйти со своей сменой, и справиться с ними будет намного сложнее. Ничего, двух часов ей хватит. Главное - не допускать никаких открытых сражений.
        Доблесть ассасина, в отличие от обычного воина, заключалась в том, чтобы всячески избегать открытых сражений. В них слишком многое зависело от случайностей, что было недопустимо, вредя эффективности. Ассасин считался успешным, если выполнял свою задачу, не давая шанса врагам ответить на его атаки. Они должны умирать, не понимая, что и как их убило. И идеальным местом для засады на восемнадцать стражников будет туннель сразу за изумрудными воротами.
        С подготовкой и всеми расчетами Иовилла управилась за полчаса. Затем, вернувшись к казарме, подпалила факелом одно за другим три здания. Убедившись, что огонь разгорается, и не потухнет, она вернулась обратно в туннель, и начала открывать ворота. Больше всего проблем ей доставила огромная щеколда килограмм на пятьдесят, но, в итоге, и с ней она справилась. Раскрыв ворота пошире, она выглянула, не снимая капюшон, и крикнула, максимально стараясь подражать услышанному голосу командира:
        - Этот чертов идиот Кретке случайно подпалил казармы! Передайте всем, оставить посты и бегом тушить пожар!
        Подражать голосам ассасинов тоже учили сызмальства, и Иовилла надеялась, что у нее получилось. Оставалось надеяться, что стражники не заподозрят подвох, и выполнят приказ.
        То, что приказ воспринят как достоверный, стало понятно, когда ближайшие к воротам стражники подняли крик:
        - Пожар в казарме! Капитан приказал всем бежать тушить пожар! Передайте дальше!
        Удовлетворенно кивнув, Иовилла скастовала полет, взлетая к своду туннеля сразу за воротами. Выбрав место подальше от горящих факелов, она распласталась по потолку. И лук, и стрелы были уже наготове. Стрелы и в этот раз были смазаны кроме парализующего яда еще и нейротоксином, убивающим за считанные секунды.
        Ждать пришлось не так и долго. Одна минута - и под ней прогрохотал топот четырех пар сапогов. А затем с интервалом в двадцать-тридцать секунд пробежали и все остальные четырнадцать человек. Сразу за последней парой Иовилла начала опускаться с потолка, на ходу стреляя в удаляющихся охранников. Целилась она в бедра, на которых у них не было сзади никакой защиты. Оба охранника рухнули замертво еще до того, как Иовилла опустилась на пол. И тут же телепортировалась максимально далеко вперед, что оказаться за спиной у следующей пары.
        Словно ангел смерти, ассасин скользила телепортами за спиной у охранников, убивая их по двое, в то время как бегущие впереди ничего не замечали. Они уже выбежали на то место в туннеле, с которого был прекрасно виден бушующий на месте казарм пожар, и думали только о том, сколько вещей потеряют, если не успеют помочь его потушить. Иовилла убила всех, еще до того, как передние успели добежать до казарм, возле которых она на всякий случай усеяла все колючками, смазанными парализующим ядом. Покрашенные в желто-коричневый цвет, они были почти незаметны, особенно в темноте, успешно пробивая острыми лезвиями почти любую обычную обувь. Подошву обуви ассасина они пробить не могли, но она и не была обычной.
        Собрав лут, Иовилла вздохнула. Теперь ей надо было возвращаться к сопке, с которой она начала атаку данжа, чтобы убить последних трех стражников, и собрать лут. А что делать? Конечно, можно было бы захватить деревянную коробку с собой, чтобы вставить все кольца в нее там же у сопки, но Иовилла это делать опасалась. А вдруг у деревянной коробки радиус действия ограничен?
        Через двадцать пять минут она вернулась к коробке. Теперь у нее были все необходимые ей 62 кольца. И она тут же принялась вставлять их одно за другим в выемки. Тянуть смысла не было - Иовилла устала. Это еще не влияло на ее профессионализм, но и затягивать дело без необходимости она не считала нужным. С каждым вставленным кольцом коробка гудела все сильнее и сильнее. Хорошо, что некому, кроме Иовиллы, было реагировать на становящийся все громче и громче необычный звук.
        Когда все выемки оказались заполнены кольцами, коробка дернулась сильнее, и Иовилла отскочила подальше. Каких-то подвохов теперь она не ожидала, поскольку честно выполнила задание, но инстинкты сработали помимо нее. Коробку затянуло маревом, а затем оно рассеялось, и Иовилла увидела, что кольца исчезли, а вместо них появилось новое дно, теперь уже с тремя выемками. Для колец раза в два побольше по размеру.
        Иовилла вздохнула. Кажется, теперь она точно знает, сколько хищников находится в вольере. И пока она их всех не перебьет, и не облутает, из данжа ей явно не выбраться.
        Опять же, прямая схватка с хищниками, да явно еще и с серьёзными, для ассасина не была разумным вариантом. Но, учитывая, насколько различные короли и герцоги, которых нужно было убить или обокрасть, обожали заводить опасных питомцев, ассасинов обучали обустройству самых разнообразных ловушек для них. И Иовилла, не медля, тут же приступила к их сооружению. Особо медлить и нельзя было, учитывая, что пожар разгорался, угрожая сжечь все доступные строительные материалы, из которых наиболее сподручно делать ловушки.
        Уже приближался рассвет, когда Иовилла закончила свою работу. Просчитав в уме планируемое развитие событий, она уверенно направилась к вольеру с хищниками. Даже при солнечном свете в уходящем в глубину скалы коридоре можно было бы уверенно рассмотреть лишь ближайшие метров сорок, а в предрассветных сумерках, да без зелья на ночное зрение, его территория просматривалась не дальше десяти метров.
        Уверенно отодвинув все три засова, ассасин до отказа открыла дверь, отворившуюся с протяжным скрипом. Уже этот звук должен был стать тем сигналом, который для хищников связан с доставкой еды. Но, на всякий случай, Иовилла также несколько раз мощно ударила по решетке рукояткой меча. Вряд ли вольер слишком уж большого размера, и удары по металлы должны быть слышны в каждом его уголке. А сама Иовилла, со всей возможной скоростью бросилась по направлению к догоравшим казармам, возле которых и обустроила свои ловушки. И устроилась в первой из них, в качестве приманки, внимательно прислушиваясь ко всем звукам, идущим от вольера.
        Прошла минута, две, три… ничего. Иовилла уже решила было вернуться к двери в вольер, у нее была еще одна задумка, как побудить хищников выйти. Она надрежет руку, и подманит их запахом свежей крови. Иовилла даже успела сделать один шаг в сторону вольера, как вдруг, не издав ни малейшего звука, к ней навстречу метнулась какая-то тень. Как минимум один из хищников уже был рядом. Но в предрассветных сумерках Иовилла не смогла опознать его. Похоже на льва по размеру… но нет, львы либо бегут, либо совершают прыжки, а этот хищник словно летел над землей. Внезапная догадка наполнила ее уверенностью, одновременно заставив похолодеть от страха - это мантикора! Хищник пострашнее льва или тигра, потому что по размеру схож, но может левитировать над землей, хоть и невысоко, а кроме того, его яд, сочащийся из шипастого хвоста, не менее смертелен, чем лучшие яды ассасинов.
        За какие-то доли секунды кланлидер проанализировала свои ловушки на предмет того, можно ли их будет использовать против таких страшных хищников. И пришла к выводу, что можно, главное - нужна доля везения. Одновременно, она открыла стрельбу из своего лука по мантикоре - отравленные стрелы не могли сразу убить хищника такого размера, но это было и не нужно - ее задача было разъярить зверя, и заставить напасть на нее. Минимум одна стрела попала, потому что мантикора взревела, и метнулась к ассасину. Иовилла без боязни стояла на месте, несмотря на стремительное приближение зверя, лишь в нужный момент выбила ногой колышек, высвободивший согнутую до предела толстую доску с двумя огромными шипами, тут же вонзившимися в грудь хищника. Несмотря на остановивший ее удар, мантикора успела приблизиться на расстояние, позволявшее ей ударить своим длинным хвостом, но Иовилла ожидала этого. Едва жало метнулось со свистом к ней, Иовилла тут же упала на колено, пропуская его над головой, а затем откатилась в сторону. Шипы так глубоко вонзились в мантикору, что ей теперь от них не избавиться, пока она не истечёт
кровью, да и яд с наконечников стрел уже начал делать свое черное дело. Этот противник ей больше не опасен, но где-то есть еще два.
        Следующая ловушка Иовиллы была попроще первой, но и более рискованной, с учетом ядовитого шипа на хвосте мантикор, о котором она не знала, сооружая ее. К счастью, у нее был с собой небольшой щит диаметром в тридцать пять сантиметров. Обычно он крепился на спине, защищая ассасина от ударов или стрел преследователей, когда он убегал от них. Но можно было его использовать и так, как привыкли рыцари и пехотинцы - от ударов спереди. Щит состоял из трех слоев - двух из стали, между которыми крепился третий - из хорошо просушенной буйволиной шкуры, приобретавшей крепость железа. Щит был выпуклым, чтобы вражеское оружие соскальзывало с него, уменьшая ударный импульс.
        Неимоверно тяжелый, за что его проклинали на тренировках поколения ассасинов, в бою он обладал одним несомненным преимуществом - пробить его насквозь не могло практически ничто. Главное - поймать на него жало, и нив коем случае не допустить, чтобы, соскользнув со щита, оно вонзилось в какую-либо часть тела Иовиллы. И в том, чтобы поймать и остановить жало, и в том, чтобы не напороться на него, когда оно соскользнет с щита, Иовилле, кроме глазомера, реакции и опыта, понадобится еще и удача. Потому что ее новая ловушка, в которой она снова будет изображать наживку, не позволит ей так свободно передвигаться, как предыдущая, уклоняясь от ударов хвоста. Ловушка состояла из двух десятков толстых заточенных и смазанных ядом кольев, накрепко вбитых в обгоревшую, но еще крепкую стену одного из служивших ранее казармой домов. Задачей Иовиллы было стоять перед ними, приманивая хищника, и как можно сильнее прижаться к стене, скользнув между кольев, когда мантикора прыгнет ее атаковать.
        Добравшись до ловушки, ассасин стала перед кольями, примерившись к ним, чтобы не задеть, когда придет время прятаться среди них. Сумерки стремительно рассеивались, но солнечный свет еще не вступил в свои права, чему способствовал и внезапно опустившийся на ущелье плотный влажный туман. Иовилла была с такого рода туманом хорошо знакома, он часто встречался на верхушках высоких гор. Видимость, все же, должна была позволить Иовилле увидеть приближение мантикоры метров с десяти. На слух она больше не рассчитывала, левитирующий хищник мог напасть абсолютно беззвучно.
        Туман все сгущался и сгущался, словно гору, в которой было расположено ущелье, обняло какое-то исполинское облако, а двух оставшихся мантикор все не было видно. Чтобы ускорить ход дела, Иовилла надрезала левую руку единственным кинжалом, на который не было нанесено никакого яда, ни смертельного, ни парализующего. Обычно он лежал в маленьком кармашке вдоль лучевой кости, между запястьем и локтевым суставом правой руки. Наточенный как бритва, он обычно использовался для извлечения наконечников стрел и любых других хирургических операций на себе или товарищах.
        Кровь быстро закапала под ноги ассасина, напряженной в ожидании атаки Иовиллы, восприятие которой было раскручено до немыслимых оборотов, удары капель о камень казались неимоверно громкими. Ну, давай же, нападай, ты же хищник! - мысленно воззвала она к одной из оставшихся двух тварей.
        То ли кровь сыграла свое дело, то ли хищники уже и так выследили Иовиллы, а только влажный туман расступился перед их телами, и сразу две мантикоры ринулись на Иовиллу. В последнюю секунду она скользнула вдоль заточенных кольев, и прижалась к обуглившейся стене, позволяя разогнавшимся мантикорам насадиться на них. Так и случилось, вот только Иовилла не могла знать, что хищники атакуют ее одновременно. Один из двух шипов, метнувшихся к ней одновременно, и направленный прямо в лицо, ассасин смогла принять на щит, с которого он соскользнул, вонзившись в стену, а вот второй ударил ее прямо в сердце, да там и застрял. Больно не было, но тут у кланлидера иллюзий не было, в ожесточенном бою часто боль от ран, даже смертельных, не чувствуется минутами. Неужели все, подумала Иовилла, отрешенно смотря в хрипящие в предсмертных конвульсиях морды мантикор, не дотянувшиеся до нее всего сантиметров тридцать, и ей остались буквально пара секунд жизни, ведь от яда мантикор никакие противоядия неизвестны?
        Секунда шла за секундой, мантикоры издохли, а Иовилла чувствовала себя на удивление хорошо для умирающей. Облутав обоих, и получив, как и ожидала, два крупных кольца, она расстегнула свою куртку, чтобы посмотреть, почему последний удар одной из мантикор ее не убил. Ответом стало ее бронзовое зеркало, пробитое на самом краю почти насквозь вместе с карманом. Толстая бронза все же сдержала на последнем миллиметре прилетевший с огромной скоростью острый шип. В пробоине даже еще была видна капелька яда. Именно поэтому на одежде ассасина было три десятка карманов, содержимое которых часто могло послужить дополнительным шансом остановить удар противника.
        Свободно вдохнув, Иовилла перелила яд мантикоры с зеркала в пустую склянку. В ее коллекции его еще не было, специалисты на базе разберутся, для каких целей эту каплю будет лучше использовать, может, улучшат какой из эликсиров. И лёгким, пружинистым шагом направилась к первой ловушке, где облутала погибшего в начале противостояния с обитателями вольера хищника. Остальные две ловушки, а сделала она их на всякий случай с запасом, не пригодились.
        Достав припрятанную деревянную коробку, Иовилла вложила все три кольца в углубления. Туман вокруг нее тут же развеялся, а в стене, в которой была припрятана коробка, раздался скрежет. Часть скалы отъехала в сторону, открывая изящные высокие ворота, название которых ассасин прочитала с облегчением: «Нефритовые ворота»!
        Замка в них не было видно, и створки тут же поддались, едва Иовилла уперлась в них ладонями. Сразу за воротами оказалось небольшое помещение с покрытым потеками засохшей крови алтарем, на котором лежал какой-то небольшой рулон.
        Внимательно оглядевшись, на случай скрытых ловушек, Иовилла концом своего лука слегка подтолкнула рулон, готовая немедленно броситься вон из помещения, если произойдет что-нибудь необычное. Но рулон, слегка шевельнувшись, остался лежать на месте. Мигнуло оповещение:
        - Поздравляем, Вы смогли первой в игре понять правила, и успешно пройти дьявольский данж! Ваши награды: «Летающее сокровище», плюс пять уровней, 12000 золотых монет, а также возможность улучшить любой навык на выбор на два уровня!
        Когда Иовилла вновь посмотрела на странный рулон, над ним появилась надпись:
        Летающее сокровище. Легендарное. Ковер-самолет. Коэффициент скорости полета зависит от уровня владельца, составляет 1,5 от скорости вызываемого грифона. Когда Вы летите на нем, встроенное заклинание невидимости распространяется и на Вас, и на артефакт. Плюс пять к интеллекту, плюс 500 к мане.
        Иовилла совсем не удивилась, что получила очень подходящий ей к использованию в ее вылазках вместе с драконом артефакт. Не случайно и данж, в который она попала, был создан именно под ассасина. Осталось покинуть данж, и подумать на досуге, какой именно из ее множества навыков апгрейдить. И, кстати, как его покинуть?
        По этому поводу догадки у ассасина были. Она подняла с алтаря свою награду, летающее сокровище, и совсем не удивилась, когда алтарь тут же превратился в портал. Шагнув в него, усталая, но очень довольная Иовилла оказалась там же, где раньше был вход в данж. И тут же она обратила внимание на странность - с момента ее входа в дьявольский данж прошло почти двадцать часов, а солнце было на небосклоне в том же месте. Получается, внутри данжа время шло, а снаружи - нет. Кланлидер слышала о том, что такие данжи бывают, но сама побывала в подобном впервые.
        Глава 11. Все на штурм!
        ТРОЙ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Мигнуло оповещение:
        Выберите точку воскрешения. Варианты: текущая подземная локация, город Бампхот.
        Бампхот, конечно! По сравнению с тем, что меня ожидает, если я вернусь в гости к королю Саркару Праведному, проблемы с нечистью, на которые я могу нарваться в Бампхоте, уже не казались слишком опасными. Эх, вот и плакала одна из моих столь немногочисленных жизней! Да и один уровень ушел в минус! Хорошо, хоть не было нераспределенных баллов!
        Оказавшись на круге воскрешения, тут же озираюсь. Все снаряжение на мне, дешевых вещей, что можно потерять при воскрешении, при себе уже давно не держу. Ясно, что как обычно, нет ни сумки, ни одежды, и ветерок, задувающий в щели между доспехами и голым телом, заставляет поежиться. Вокруг пустынно, ни игроков, ни нечисти рядом не вижу. Наклоняюсь, сгребаю в руки выпавшие из сумки вещи, которые нельзя потерять, подхватываю мизинцами вязанку с артефактами из взломанного во дворце тайника, и телепортами прыгаю по крышам из города. Хорошо, что при воскрешении мана всегда на максимуме, восполнять-то мне ее теперь нечем. Вот и крепостная стена, с нее прыгаю прямо к оркам и гномам, возящимися, сооружая примитивные лестницы, которые нам и не понадобятся. На меня, сверкающего белыми трусами из-под доспеха, удивленно озираются.
        А вот теперь налицо проблемка. Полтора десятка порталов, что были в сумке, утрачены с ней же. Купить новые не за что, все золотые монеты, навскидку сотен девять, пропали бесследно опять же вместе с сумкой. Работающей таверны рядом с Бампхотом я не припомню. Эх, придется вызывать грифона, и долго и нудно лететь к недавно освобожденной подземной базе! Хозяйственные гномы и орки уже должны запустить там всю торговлю. Смогу продать там свой лут, а на деньги разжиться одеждой и эликсирами. И лучше мне поспешить, а то вторжение в Шаулруом начнется без меня. А у меня на него большие планы!
        Особой злости на произошедшее не было. Игра есть игра, не все данжи можно пройти с первого раза, или вообще пройти, иначе было бы неинтересно. Просто не повезло попасть в данж, в который точно не стоило попадать с моими особенностями. Эх, зря позарился на золотишко! Лучше бы туда попали Терлэг с его компаньонами!
        Впрочем, об этом я думал, уже летя на вызванном грифоне к базе. В прошлый раз, когда я летел от базы к Бампхоту, грифона пришлось менять дважды. За прошедшее время я серьезно подрос по уровням, и теперь вызывал более крупных и быстрых грифонов. Может, удастся обойтись двумя грифонами в этот раз?
        Не удалось. В полете, чтобы не терять время зря, всю дорогу прял паутину и размышлял о произошедшем. Раз есть возможность сразу осмыслить, так и нечего тянуть. Первое - был ли прокол с моей стороны? Поразмыслив, решил, что нет. Не идти внутрь не мог. Буду бояться входить в сокровищницы и данжи, результативность игры резко упадет. Так, теперь, следующий вопрос - ущерб я понес большой, а вот есть ли возможность получить с произошедшего какой-нибудь профит, не сейчас, так в будущем? Пессимизм помогает быть осторожнее, но оптимизм - находить новые возможности даже в произошедших неприятностях!
        Попытавшись размышлять над случившейся со мной ситуацией именно в таком духе, я достаточно быстро вышел на потенциальный позитив. Теперь главным был один-единственный вопрос - сохранилась ли на моей карте та самая подземная локация, где король превратил остатки своей армии в жаждущих крови нечисти призраков? Открыв интерфейс, я загрузил карту. Ага, есть! Вот она - эта локация! Самым близким из известных мне мест рядом с ней являлась та самая кальдера, в которую мы скоро собирались вторгаться. Ну как близким, километров семьсот от нее все же было.
        Итак, цену я заплатил дорогую, но и информацию нарыл важную. Теперь мне известно, где находится мощная армия призраков, которую, при необходимости, можно спустить на нечисть. Конечно, было и много «но».
        Во-первых, нужно было найти ведущий к рыцарям засыпанный туннель, и отрыть его. Во-вторых, было не ясно, Саркар Праведный просто накачивал своих воинов речами, что, став призраками вслед за ним, они смогут перебить всю нечисть, чтобы они спокойно пошли на эту процедуру, надеясь отомстить, или они и в самом деле смогут это сделать? В-третьих, если действительно смогут, то что будет после этого? Смертоносные призраки уйдут под восхищенные аплодисменты обратно в свою пещеру в поисках забвения, или захватят параллельный мир и установят свои порядки? Я прекрасно помнил, что против призраков практически нет оружия. Мало ли, им понравится, что против них нет укорота!
        Решил, уже находясь на финишной прямой к месту назначения, с полученной информацией еще повозиться, никому пока о месте сосредоточения призраков не говорить. Пусть ценная инфа побудет козырем в рукаве на случай, если нечисть совсем уж распоясается, и сладу с ней никакого уже не будет. Вот в этом случае, если все мои союзники - враги нечисти, сольются, или будут близко к тому, и пущу эту информацию в ход.
        Подлетев к расщелине, опустился на третьем грифоне максимально близко к ней. Быстрым шагом прошел всю расщелину, Дхакун мне тихонько сообщил, что между скал прячутся охраняющие ее орки и гномы. Первые двое ворот без проблем тут же открыли на мой решительный стук. Несколько опрометчиво, на мой взгляд, что-то они слишком уж надеются на своих охранников в расщелине. Подходя к третьим воротам, раздолбанным моим шаром, обнаружил, что уже вовсю идет их ремонт. Занимались им, конечно, гномы-ремесленники. Но до финала, учитывая масштаб разрушений, было еще далеко. Даже какая-то гордость взяла. Хороши мои каменные шарики, ох, хороши!
        Как я и надеялся, все лавки без исключения, что мне были нужны, работали. Добытые в тайнике королевского дворца артефакты тут же сбыл, среди них не нашлось тех, что могли заинтересовать меня, Адельхейд или Ликвола. Зато вырученные за них девятнадцать тысяч золотых монет очень даже пригодятся впоследствии. За тридцать золотых тут же в лавке портного приобрел семь комплектов одежды. Пригодится, уж очень быстро приходит в негодность.
        К сожалению, в лавке скорняка приличной сумки с максимальным количеством ячеек не нашлось, и пришлось идти в свою комнату в таверне, чтобы выйти на аукцион. Через пять минут, просмотрев все имеющиеся предложения, я снова купил сумку с максимальным количеством ячеек, из тех, что были в слотах с возможностью мгновенной покупки - 480. Набив ее эликсирами и всем необходимым, включая десяток порталов, прихватил с собой и хозяйственную сумку с пятьюстами эликсирами на ману, и отправился с подземной базы в лагерь армии двух королей. Посмотрел на часы - слава богу, успевал, осталось еще двадцать пять минут до выхода основных сил на штурм Шаулруома.
        В лагере была проделана серьезная работа. К моему появлению всю армию разбили на подразделения по сто сорок-сто пятьдесят орков или гномов, и возле каждого из них стоял побывавший в кальдере по открытому мной порталу разведчик. Некоторые из них уже держали в руках свитки порталов, более выдержанные еще не достали их из сумок. Волки и волки-вампиры орков шли в придачу к таким подразделениям, впрочем, учитывая их скорость и ловкость, в том, что они успеют войти в порталы вслед за воинами, сомневаться не приходилось.
        Я же поднялся к королевским шатрам, и никто мне в этом не препятствовал, все уже привыкли, что я часть свиты короля Перфундара. Расположились все три короля, как обычно, в шатре Глендаина III. Войдя, я лишь кивнул в ответ на немой вопрос в глазах Перфундара, поднявшего голову от карты, подтверждая тем самым, что все в Бампхоте идет штатно, по моему разумению, и расположился в углу шатра рядом с Тимпулом.
        Прошло еще минут десять, время пришло, и короли, наконец, оторвались от карты, решив, что всю предварительную подготовку к сражению провели на должном уровне, и теперь дело за самим вторжением в кальдеру. Затем они прошли мимо свиты к выходу из шатра. Настала очередь выходить и членов свиты. Следуя за Тимпулом, я услышал, как Глендаин III начал толкать воодушевляющую войска речь:
        - Воины! Пришло время для первой серьезной битвы с армией ада! Мы идем штурмовать огромный подземный город, в котором нас ждет множество врагов! Победа будет за нами, помните, что до подачи сигнала к атаке шуметь нельзя!
        Армия громыхнула в ответ что-то воодушевленное, кричали ли и орки, а не только гномы, я не узнал, все еще протискивался в дверь шатра. Когда сразу два десятка придворных пытаются выйти одновременно из узкого шатра, спеша за своими королями, это создает известные проблемы.
        Уже выйдя, я и увидел, и услышал и речь Вахтигана перед армией:
        - Бойцы! Сегодня прольется много крови! Постарайтесь, чтобы она была не вашей!
        Армия радостно снова громыхнула в ответ! Вот тут я уже увидел, что кричат и орки, и гномы. Любопытно, как-то они все же быстренько спелись. Видимо, общий враг хорошо объединяет.
        Вахтиган покосился на Перфундара, и снова рявкнул:
        - И помните, что нашими врагами в кальдере является только нечисть! Всех пленных рабов, даже эльфов, мы освобождаем, а не убиваем!
        В этот раз ответный рев войска не был таким воодушевленным.
        Ага, наверное, Перфундар особо оговорил этот вопрос с Вахтиганом и Глендаином, видимо, претендует на то, чтобы забрать к себе на базу представителей тех рас, которые не подходят по этническому составу для армии орков и гномов. Ну что же, очень предусмотрительно, я и сам мог бы предложить ему сделать это, если бы догадался. А следовало бы, я же помнил, как освобожденные мной из кальдеры эльфы едва не были нашпигованы ненавидящими их орками стрелами как кактусы, едва я вывел их в этот лагерь.
        У Перфундара своей армии не было, поэтому ему выступить никто не предложил. Но в бой он пойдет вместе со всеми. По этому вопросу я, зная его характер, и не пытался его отговаривать. Лишь надеялся на то, что полученное посредством моих услуг достижение «мастера выживания» поможет ему уцелеть в бою.
        - Открываем порталы, и вперед! - одновременно рявкнули Вахтиган Урлан и Глендаин III.
        Не прошло и секунды, как перед каждым из отрядов засветился портал, и в них хлынули войска. Для королей и ближайших придворных открыли отдельный портал, и в него никакой давки не было. Сами короли вошли сразу за двумя десятками своих телохранителей, а затем пошагали и члены свит.
        Оказавшись в гроте в километре от Шаулруома, я поразился тому, насколько ранее темный грот посветлел от того, что в нем одновременно открылись сотни порталов. Оставалось только надеяться, что никто из контролирующей город нечисти в этот момент за гротом не наблюдает, иначе никакого элемента внезапности у нас не получится.
        Через положенную после открытия минуту порталы погасли, и я вновь удивился - теперь уже тому, как тихо было в гроте. Я же знал, что тут сейчас более сорока тысяч гномов и орков, и огромное количество волков и волков-вампиров. Но все они неподвижно замерли на своих позициях, не издавая и звука.
        Наконец, короли подали сигнал о начале вторжения, шумно взлетев на грифонах под своды грота. За ними последовали тысячи других орков и гномов. Я, присутствуя при некоторых из совещаний по предстоящей атаки, знал, что войска, способные использовать продвинутую магию, расположены максимально далеко от города, а те воины, которые не имеют таких заклинаний, максимально близко к нему. Это было сделано специально, чтобы большого разрыва при общем штурме города в рядах атакующих сил не было.
        Вверх на грифоне взмыл и я. Спешить я не собирался, помня о том, что чем больше вокруг меня продвинутых соратников, тем менее я интересен нечисти в качестве объекта для нападения. Так что застрельщиком в атаке я быть отнюдь не собирался. Хватит сегодня уже умирать! Нужно поднять как можно больше уровней за эту битву, обязательно оставшись в живых.
        Вскоре мы подлетели к водопаду. Я увидел, что полуразрушенную мной тюрьму уже начали ремонтировать. И, конечно же, силами рабов. Услышав и увидев нас, занятые в ремонте гномы и эльфы побросали свои инструменты и пустились радостно в пляс, догадавшись, что происходит.
        Еще буквально двадцать секунд - и мы летим над городом. А внизу, обернувшись, я увидел катящуюся по земле в сторону города лавину орков, гномов, волков-вампиров и волков. Впрочем, дальше отвлекаться я не стал, увидев, что с улиц города стремительно взмывают к нам слегка размытые в очертаниях точки, по мере подлета превращающиеся в длинные веретена. Джинны! Десятки джиннов, летящие к нам, чтобы принять воздушный бой! Теперь у меня не осталось никаких сомнений - джинны явно являются разновидностью нечисти, хотя совершенно и непонятно, почему армия ада раньше не задействовала их в боях. Приберегала на такой случай? Впрочем, зачем гадать, вряд ли все равно угадаю!
        Придержал грифона, чтобы между мной и джиннами оказалась пара сотен орков и гномов. Джинны со своей колоссальной скоростью очень быстро приблизились к нам на дистанцию магических атак, и обе стороны разразились ударами. Небо расцветилось армагеддонами, цепями молний, и обычными молниями, джинны в ответ лупили по нашим войскам своими огненными ошеломляющими ударами. Я увидел, как один за другим с грифонов падают окружающие королей воины, и их тела тут же улетают вниз. Сами же джинны урона в своих рядах не претерпевали. Паршивое начало битвы!
        - Огненная магия на них не срабатывает! - взревел Глендаин III, - пробуйте все подряд, и докладывайте, если что окажется эффективным!
        Спектр ударов в стане джиннов тут же изменился по цвету, воины использовали против них все боевые заклинания подряд, экспериментируя, как и приказал король гномов.
        - Ледяные стрелы срабатывают! - раздался одновременный крик сразу и слева, и справа.
        - Используем только ледяные стрелы, и сосредоточиваем удары на самом переднем из них! - снова закричал Глендаин III.
        Я тоже присоединился к обстрелу. Ледяные стрелы - низкоуровневое и одно из самых дешевых боевых заклинаний, на нем я не разорюсь. Случайно оторвавшийся от своих джинн тут же визуально побелел, а затем рухнул на землю. Мы грохнули его!
        - Отлично! Они уязвимы! - закричал теперь уже Вахтиган, - бьем следующего, самого ближнего к нам!
        Потеряв за секунд пятнадцать сразу четверых, джинны резко отвернули влево, и стали удаляться к окраине города. Первый этап воздушной битвы нами выигран!
        Короли, торжествуя, тут же направили грифонов к центру города. Именно его они определили для нас, как главную цель при атаке. На нарисованной Алтоином карте там располагались административные здания, а также находящаяся на возвышенности площадь, с которой во все стороны расползалось множество улиц. Я сам лично сделал все, чтобы короли решили атаковать именно это место. Оно меня полностью устраивало, исходя из моих собственных соображений по грейду.
        Площадь была просто усеяна зомби, среди которых виднелись и бесы, и черти, которые в такой давке лишались своего главного козыря - мобильности посредством телепортаций. Нас ждали, высадиться с грифонов было попросту негде. Я лично высаживаться не собирался, но собирался внести свой вклад в решение проблемы с местом для высадки других, если у них возникнет такое желание.
        Оказавшись в трехстах метрах над той частью площади, с которой даже сверху был виден резкий перепад высот с уходящей от нее вниз улицы, я начал один за другим кастовать свои гранитные шары максимальной массы, тут же отпаиваясь эликсирами на ману из хозяйственной сумки. Поскольку летел я в сторону уходящей вниз улицы, то, по моей задумке, шары, приземлившись в плотную массу разнообразной нечисти, имели шанс покатиться по ней, продолжая давить нечисть, в силу сохранения заранее приданного импульса. Но это теория, а что получится на практике?
        Все сработало! Гранитные шары, расплющив тех представителей нечисти, на которых упали при падении, бодро покатились вниз по уклону. Один все же застрял, наткнувшись на слишком плотное скопление зомби, но остальные собирали свою кровавую жатву, катясь вниз по улице сквозь толпу. Оповещения о фрагах полыхали десятками, но я сдвинул их на край дисплея, чтобы не мешали объективно оценивать ситуацию. Я по-прежнему находился в очень опасном месте, и бдительность было нужно сохранять просто на предельном уровне.
        Рядышком была другая уходящая вниз улица, и я скинул четыре шара и на нее. Уклон там был меньше, так что два шара застряли, но два все же покатились вниз, давя нечисть на своем пути.
        К счастью, короли еще не приняли решение опускать наш отряд на грифонах на площадь для рубки на холодном оружии, которую они так любили. Понимали, что лупить с воздуха магией значительно продуктивнее и безопаснее. Наверное, также оценили и то, что толпа на огромной площади превосходит наш передовой отряд по численности раз в семь. И это ведь еще демонов не видно, а на их появление при высадке можно смело рассчитывать!
        Отлично! Такая стратегия позволила мне продолжать мою успешную охоту. Максимально разгоняясь на грифоне в сторону очередной уходящей вниз с площади улицы, я скидывал гранитные шары, тут же, восстанавливая эликсирами ману, оглядывался вокруг, не появилась ли какая новая опасность, и летел к следующей улице. Количество фрагов было так велико, что я уже точно должен был взять несколько уровней, но узнать об этом во время боя было невозможно - дурацкие фанфары, которые бодро поздравляли меня при взятии очередного уровня, я уже давно отключил, сразу, как обнаружил опцию, позволяющую сделать это. Завопят они в какой неподходящий момент, когда ты находишься в смертельной опасности и спастись можно только за счет предельной концентрации, и улетишь на круг возрождения. Славное получится поздравление с новым взятым уровнем!
        Единственное звуковое оповещение, что я оставил, было связано с приходом новых писем. Писк там был не очень громкий, не отвлекал, в отличие от помпезных фанфар, а деликатно информировал о потенциально важном событии - прибытии письма Трою-отшельнику, который особо перепиской не увлекался, общаясь в основном с НПС. Раз в несколько дней такое вполне можно было стерпеть, даже просто из-за голода по общению в таком виде, накопившемуся после смерти. При жизни-то я таких писем обычно отправлял и получал десятки каждый день!
        Все же все хорошее не может длиться слишком долго. Мой триумфальный полет над площадью, напоминавший пролет рок-звезды на вертолете с раздачей гранитных сувениров фанатам внизу, которые так восторженно тянули ко мне когтистые руки, был прерван очередной атакой джиннов на наш отряд. Видимо, огромный ущерб для столпившейся на площади и окрестных улицах нечисти от атак с воздуха повлек за собой решение местного руководства армии ада задействовать собственную авиацию. Джинны огромным клином налетели на наш правый фланг, и было их значительно больше, чем в первый раз. А я как раз находился на этом самом правом фланге, окучивая своими фирменными шарами очередную улицу.
        От немедленной смерти (иллюзий у меня не было, если джинн оглушит меня ударом, и я свалюсь с грифона вниз на площадь, никакой мастер выживания мне не поможет) меня спасли моя бдительность, не позволявшая расслабиться, и предупреждение Дхакуна. Едва обернувшись на его крик, я, оценив масштаб надвигающейся воздушной армады, попросту поджал ноги и телепортировался с грифона на крышу одного из домов, обрамлявших площадь. Две сотни джиннов - это внушает, знаете ли! Кажется, даже воздух дрожал, когда они за какие-то несколько секунд налетели на наш фланг.
        Конечно, наши бойцы использовали уже согласованный ранее прием атаки ледяными стрелами поочередно самого выдвигавшегося вперед джинна, и это работало, раз в несколько секунд очередной джинн погибал. Вот только эта тактика была хороша, когда джиннов было несколько десятков. На двух сотнях - она оказалась откровенно провальной. За каждого убитого джинна наш фланг платил десятками оглушенных воинов, падавших на площадь прямо в скопления нечисти. Если кто чудом и выжил при падении, то, скорее всего, горько пожалел об этом, когда его разрывали на части.
        К счастью, короли приняли верное решение, не доводя стычку в воздухе до полного поражения. Не прошло и двадцати секунд битвы, как я услышал громовой рев Вахтигана:
        - Немедленно отступаем к основным силам!
        И наездники тут же развернули грифонов к нашим войскам, только начавшим громить окраины Шаулруома. Отступление больше походило на бегство, и джинны показали во всей красе, что значит превосходство в скорости. Пока грифоны долетели до наших войск, опустив наездников среди основных сил, не менее трехсот воинов было убито.
        Они падали и падали, оглушенные, со своих грифонов, и в местах их приземления в толпу нежити тут же начиналась жаркая свара за останки. Я, смотря с крыши на этот разгром, очень надеялся, что ни один из королей не вошел в число убитых воинов.
        Глава 12. Охота за амулетами
        В чувство меня привел ожегший кожу огненный шар, брошенный каким-то бесом, заметившим меня на крыше. И правда, что-то я тут слишком подзадержался, зачарованный этим страшным зрелищем! Хорошо еще, что атаковал меня бес, а не джинн или десяток чертей.
        Тут же телепортировался на следующую крышу, расположенную всего метрах в пятидесяти от передовых рядов нашей армии. Присел за большим элементом декора, торчащим прямо над крышей, чтобы снова не стать мишенью для какого-нибудь врага. И сразу же вспомнил про намеченную ранее задачу, помимо прокачки - найти амулет, позволяющий слышать переговоры нечисти. А найти его больше всего шансов было на одном из пленников, из числа выведенных нечистью на работы в город, для чего их и снабжали такими амулетами. Пленники, скорее всего, когда началась битва в городе, разбежались и попрятались, чтобы не попасть под раздачу. По крайней мере, на их месте я бы так и сделал, будем надеяться, что и они поступят также.
        А это значит, что необходимо обыскать окрестные дома. Сам я туда соваться был не готов, мне, с моим низким уровнем, не стоит лезть в места из которых нельзя быстро сбежать в случае нападения. Мое конкурентное преимущество - мастер выживания, дает мне, вместе с найденным колечком, пять секунд, чтобы смотаться в случае опасной для жизни ситуации. И понятно, что на открытой местности это сделать намного проще.
        К счастью, у меня было, кому поискать таких пленников. Выпустил пета из инвентаря. Тут же отдал приказ:
        - Дхакун, Принц, нужно поискать в окрестных домах пленников из числа пяти рас. И сообщить мне, если таковые есть.
        Дхакун ответил стандартным - «да, милорд», а Принц просто тут же взлетел и спикировал вниз, устремясь к двери дома напротив. Вот и прекрасно - призрак обыщет квартиры в пятидесяти метрах от меня, а Принц займется жильем в более дальнем диапазоне. Главное, чтобы он не нарвался на продвинутую нечисть, с ней он еще сражаться на равных не сможет.
        Отправив на задание своих подручных, посмотрел, как складываются дела у армии двух королей. Увидел, что увлекшиеся преследованием двух тысяч наездников на грифонах джинны не осознали, что ситуация изменилась, когда уцелевшие слезли с грифонов и присоединились к основной части армии. В результате, когда вместо двух тысяч воинов их атаковало ледяными стрелами сразу тысяч пятнадцать, не менее дюжины джиннов побелело и развеялось прямо в воздухе за какие-то секунды. Остальные, сообразив, наконец, что новая диспозиция для них невыгодна, на огромной скорости отвернули влево, снизились и быстро растворились среди строений. Меня направление их отступления полностью устраивало, потому что я был справа.
        Пока ждал пета и призрака, успел высмотреть скопление зомби, появившихся из переулка, и два раза угостить их каменным дождем. Первым, как обычно и бывало, вернулся Дхакун. У него и скорость выше, и диапазон действия меньше, чем у пета.
        - Милорд, в этом здании есть только два демона на втором этаже. В ближайших квартирах соседнего, куда я смог проникнуть, кампания бесов на чердаке. Пленников не обнаружил.
        Досадно! Ну что же, придется ждать возвращения пета. Главное - чтобы его снова не грохнули. Ему еще по возвращении нужно много тысяч раз укусить моих новых подчиненных.
        Примерно через минуту появился и пет. С такими горящими глазами и восторженно трепещущими ушами, что я понял, что у него, в отличие от призрака, есть результат. Приземлившись рядом, подтолкнул меня крылом в сторону соседней крыши.
        Осмотревшись, телепортировался на нее. Посмотрел на тут же подлетевшего пета:
        - И куда дальше?
        Пет снова подтолкнул меня крылом. И посмотрел на соседнюю крышу.
        Я телепортировался на нее.
        - Здесь?
        Принц оживленно закивал. Я попросил призрака:
        - Дхакун, посмотри, где тут в здании прячутся пленники!
        - Да, милорд!
        Через полминуты вернулся.
        - Обнаружено пятеро разумных, прячутся на втором этаже в одной из квартир.
        Так, и как их вытащить? Заходить внутрь дома мне по-прежнему не хотелось. Это сейчас там Дхакун никого из нечисти не увидел, а я знал, что ситуация может измениться за несколько секунд. Кажется, есть идея!
        - Дхакун, спустись снова на этот этаж, и прокричи с лестницы, как будто ты такой же пленник - «Братья, все на крышу! Там наши освободители сейчас откроют портал и спасут нас от нечисти!». Понятно?
        - Сделаю, милорд!
        В ожидании, прокатит моя идея или не прокатит, я распластался вдоль конька крыши, стараясь стать незаметней. Следуя за петом, я слишком отдалился от нашей армии. Она, конечно, со знатным шумом сцепилась на земле с ордой нечисти, что было привлекательно и для подкреплений, но по дороге на помощь своим кто-нибудь из высшей нечисти мог сагриться и на меня. А оно мне сейчас совсем не надо!
        Снизу раздался топот ног. Похоже, сработало!
        Дверь, ведущая с чердака на крышу, осторожно приотворилась. Из нее выглянул замызганный человек в рванье. Да, мои клиенты подошли!
        - Так, я открываю портал в лагерь армии двух королей! Есть желающие пойти со мной на свободу? - командирским голосом спросил я.
        - Да, мы хотим, возьмите нас с собой! - раздался радостный хор голосов, и все пятеро, из них два орка, эльф и еще один человек, тут же выскочили на крышу.
        Я незамедлительно открыл портал. Конечно, не в основной лагерь, там практически никого не осталось, а в лагерь, который соорудили наши изображающие штурм Даблвира войска. Если будет хвост, а шансы на это были велики, все же открывать портал на крыше в центре вражеского города во время битвы - это все равно, что запустить с нее фейерверк, привлекая к себе внимание, то будет кому с ним разобраться.
        А прямо в окрестности нашей новой базы открывать портал именно по этой причине было никак нельзя. Появятся серьезные преследователи, с которыми я не смогу справиться, так мало того, что меня и пленников прибьют, так еще и начнут потом присылать разведчиков с целью выяснить, куда это мы там собирались направиться из портала?
        Шагнул вперед первым, сказав пленникам идти за мной. Портал я открыл хоть и в лагере, делающем вид, что осаждает Даблвир, но максимально близко к лесу. Прекрасно помнил, как орки реагируют на эльфов, и не хотел допустить, чтобы единственного эльфа, спасаемого мной из Шаулруома, грохнули. Идея была в том, чтобы рвануть с пленниками в лес, пока его не нашпиговали стрелами, если встретят негостеприимно.
        Выйдя, и оказавшись рядом с удивленно уставившимися гномами и орками, тут же закричал:
        - Спокойно! Все свои! Эвакуация пленников нечисти из Шаулруома!
        К счастью, в десятке метров от портала оказался глава экспедиционного корпуса, который, получая инструкции по вылазке в Даблвир в королевском шатре, стоял рядом со мной, и мы успели познакомиться. Обстоятельный такой гном с широченными плечами. И он мне помог. Когда пленники выскочили из портала, и орки, увидев эльфа, недобро засверкали глазами, хватаясь за оружие, он приказал:
        - Прекратить! Оставить оружие для врагов!
        - Враги, кстати, из портала тоже могут появиться! - благодарно ему кивнув, сказал я, - мы прямо из центра города, там такой бой идет, что только держись!
        В глазах гнома я увидел вначале острую зависть, что, как же так, такой бой, и без него, а потом надежду. Он уставился на портал, скомандовав:
        - Приготовиться к бою! Возможно вражеское нашествие!
        Отовсюду стали сбегаться рвущиеся в бой солдаты. Моральный дух армии двух королей был на высоте, и хорошей драки жаждало подавляющее большинство солдат. Они понимали важность своей миссии по отвлечению вниманию нечисти от Шаулруома, но как же им было скучно сколачивать никому не нужные лестницы вместо доброй потасовки!
        Я же хлопнул в ладони рядом с растерянно озирающимися около портала пленниками:
        - Так, народ! Быстро за мной, отходим на новую позицию!
        И повел их к лесу.
        То, что наш ярко сверкающий на крыше портал все же заинтересовал нечисть, я понял, когда сзади раздались крики. Я уже почти подвел свою группу к лесу, и, скомандовав своим подопечным забежать в него метров на сто, оглянулся. Из портала вывалились три джинна и несколько чертей. Черти тут же замелькали телепортами по лагерю, осознав, что столкнулись с врагом, который им не под силу, а джинны, держась вместе прямо у портала, решили повоевать.
        - Бейте их ледяными стрелами! Они уязвимы только к ним! - что есть мочи заорал я, вспомнив, что в этом отряде понятия не имеют, какие заклинания наиболее эффективны против нового вида нечисти. И сам ударил ледяной стрелой по ближайшему джинну.
        К счастью, несмотря на шум, неизбежный, учитывая, что первоначально по джиннам начали лупить молниями, меня все же услышали, и два наглых джинна из трех, не рассчитавших свои силы, за несколько секунд побелели от сотен ледяных стрел и рухнули на землю. Третий все же успел на последних единицах жизни свалить к крепости и скрыться за крепостной стеной. Помогла ему спастись невероятная скорость, поразившая орков и гномов, впервые столкнувшихся с таким врагом. Туда же за ним замелькали и черти, сообразившие, что в городе они окажутся среди своих.
        Я с сожалением посмотрел на убитых джиннов. Лут с них должен быть знатным, как бы не почище, чем с демонов! Но он, безусловно, отходит начальнику местного экспедиционного корпуса. Он и так мне помог, приказав оркам не убивать моего эльфа.
        Подождал на опушке леса, когда погаснет портал, нужно было точно знать, что из него не выскочит еще какая-нибудь нечисть, что может проследовать с нами к новой базе. Слава богу, обошлось без подкреплений. Портал развеялся, и я легкой трусцой побежал в лес.
        Мои подопечные послушно дожидались меня в сотне метров от кромки леса на небольшой полянке. У меня появилось чуть больше времени на то, чтобы осмотреть их. Одеты в то же вонючее рванье, болтающееся на тощих телесах, что и предыдущая партия. Ну ничего, это дело поправимое! Откормим и оденем в пристойную одежду! Но меня, конечно, больше интересовало, чем они отличаются от предыдущих пленников. Присмотревшись, я заметил у каждого на шее небольшой черный амулет на кожаном ремешке. Возможно, это именно то, что мне нужно!
        - Это у вас амулеты для того, чтобы слышать приказы от нечисти? - тут же спросил я их, стараясь говорить равнодушно.
        - Да, господин! Они Вам нужны? - все же сообразил о причине моего интереса один из спасенных людей, высокий брюнет, стоявший ближе всех ко мне.
        - Пригодится, конечно, чтобы более эффективно бить нечисть! - честно ответил я.
        - Держите! - тут же потянул амулет с шеи он, - мне это напоминание о рабстве ни к чему!
        - Погодите, не так быстро! - остановил я его, - эти амулеты обладают немалой ценностью. Давайте, я отведу вас на нашу базу, а вы пока прикиньте, за сколько готовы мне их продать.
        Кто-то мог бы и подумать, что у меня кукушка совсем поехала, предлагать деньги НПС, которых только что вызволил из рабства, за амулеты, которые они и так готовы отдать в благодарность за спасение, но я чувствовал, что поступаю правильно. Учитывая прогресс, сделанный в области искусственного интеллекта в этой игре, когда, судя по всему, НПС развивался каждую минуту пребывания в игре, приобретая все больше самобытных черт личности, я уже не мог считать их хоть чем-то хуже людей.
        Взять хоть мою Адельхейд - кукольная внешность, огромные глазищи, точеная фигура - короче, словно мечта школоты из японского или корейского аниме, это, конечно, круто. Но не менее круто для меня было то, что она обладала горячим и совершенно живым характером, развившимся на базе заложенных на старте в игре близких к позднефеодальным обычаям и традициям.
        Я словно жил рядом с живым вулканом, такой могла бы быть испанская донья в XVIII веке, гордячка, способная на любые отчаянные поступки во имя идеалов любви из-за пылкого и преданного сердца! Рядом с Адельхейд и старый дед, если бы она в него влюбилась, почувствовал бы себя живым. Вот попробуй найти такое чудо в нашем долбанном XXI веке с его стандартами потребления и развлечений во имя развлечений? Я, конечно, перед смертью смог найти приличную девушку, и был честно влюблен в мою жену, но такой экзотики, как с Адельхейд, там и близко не было.
        Так что брать что-то ценное бесплатно у этих грязных, оборванных и отощавших узников я был готов не больше, чем советский солдат в 1945 у узников Освенцима, выходящих и выползающих перед его потрясенным взором из бараков по трупам других, менее удачливых, не доживших до подхода наших войск.
        - Но, господин, вы же не спрашивали, есть ли у нас деньги, когда открыли для нас портал? - не сдался брюнет, - а мы знаем, какую кучу денег он стоит! Примите, по крайней мере, мой амулет, как бескорыстный подарок!
        - Погоди, Атрель, а чем ты лучше нас, чтобы ты подарил свой амулет, а мы сторговали свои за деньги? - возмутился эльф, за жизнь которого я так опасался, открывая портал в лагерь, где полно орков, - да чтобы я сдох прямо здесь, если возьму за свой амулет хоть медную монетку!
        Ну вот и еще одна причина, почему мне было стыдно брать с них амулеты бесплатно - при таком средневековом благородстве у НПС, которого у большинства людей сейчас и в помине не найдешь, инстинктивно хотелось ему соответствовать. Прям так заражало, что тоже хотелось делать ответные широкие жесты!
        Поняв, что эта дискуссия может продолжаться до бесконечности, я решил обдумать, как и разжиться амулетами не на халяву, и не обидеть моих новых подопечных, уже на ходу.
        - Так, бойцы, предлагаю вернуться к этому моменту чуть позже! - снова возвращаясь к командному тону, рявкнул я, и тут же открыл портал в один из кратеров около нашей базы. И уже минут через двадцать я разместил новую пятерку потенциальных сотрудников в таверне, передав их на попечение Милодору.
        С амулетами решено было поступить так - поскольку все пятеро после нашей беседы на ходу изъявили желание примкнуть к нашему формирующемуся отряду, то амулеты я оформил как собственность этого отряда, необходимую для совершения успешных вылазок против нечисти в будущем. А, поскольку для этих вылазок время еще не настало, пока что взял их на хранение и для собственного использования.
        Один тут же нацепил на себя, другой отнес Ликволу на изучение. Пусть посмотрит, можно ли самим научиться делать такие же. А сам тут же побежал в грот, и открыл портал в местность около водопада в кальдере. Миссию свою я выполнил, артефактом, необходимым для подслушивания и понимания нечисти разжился, настало время проверить его в действии при возможности. Не говоря уже о том, что глупо упускать такую возможность для прокачки, как вовсю идущий штурм огромного города. Мне не терпелось как можно быстрее выполнить третий этап, и узнать, что нужно делать по четвертому.
        Возле водопада было абсолютно пусто, но небо над Шаулруомом сияло, как будто над городом давали масштабный салют. Следовательно, битва была в полном разгаре, и я не опоздал. Настроение у меня было боевое, но не расхоложенное. Я прекрасно помнил о недавней гибели и был полон решимости не потерять еще одну жизнь сегодня.
        Взлетел на грифоне, чтобы определиться с тем, как за время моего отсутствия изменилась картина боя. Ну что же, пока что мы решительно побеждали. Наши войска, больше не взлетая в воздух на грифонах, чтобы не стать мишенью для джиннов, продемонстрировавших, что в воздушных боях у них нет равных, продвинулись по земле почти до той самой площади, от которой недавно поспешно улетали, неся огромные потери.
        С километровой высоты я отчетливо видел новую линию столкновений на широких улицах - словно две встречные волны сталкивались на них, бурля в местах соприкосновений. Внимательно осмотрелся, есть ли где в воздухе джинны, к которым я теперь питал самое неподдельное почтение. Нигде не видно. Ну что же, самое время для лихого налета на площадь! Уж больно мне понравилась возможность наносить огромный урон столпившейся там нечисти при помощи моей визуализации. Ну и подстрахуюсь немного:
        - Дхакун, твоя главная задача - высматривай джиннов. Едва увидишь хоть одного, мчащегося к нам, кричи просто и незатейливо - джинн!
        - Да, милорд!
        Успокоившись по этому поводу, стал снижаться к площади по пологой траектории. Кидать каменные шары со слишком большой высоты было глупо - они просто расколются при ударе, а мне было важно, чтобы они уцелели, и покатились, нанося дополнительный ущерб. Не менее важно было и подстелить соломки на случай встречи с джинном - телепортация действовала не далее, чем на четыре сотни метров. А это означало, что, если я встречусь даже с одним джинном на слишком большой высоте, с которой мне некуда будет телепортироваться, то мои шансы выжить будут стремиться к нулю. А оно мне надо?
        Интенсивно вертя шеей в поисках джиннов, наконец, оказался в трех сотнях метрах над площадью. Так, еще чуть ближе к уходящим вниз улицам, и … шары пошли вниз! Кастовал их так быстро, как только это было возможно, тут же отпиваясь эликсирами, и, когда мана почти закончилась, резко отвернул в сторону наших войск. Все же процесс восстановления маны эликсирами по скорости уступал кастованию самых затратных заклинаний, а торчать над площадью без толку даже несколько лишних секунд было слишком опасно. Может, еще удастся вернуться на грифоне обратно, когда восполню ману?
        Мечты, мечты! Крик Дхакуна «джинн» прямо над ухом взорвал мой мозг, и тело тут же на выбросе адреналина отреагировало как надо - ноги подобрать, и телепорт на ближайшую крышу в расположении наших войск. Пусть джинн попробует сунуться туда за мной, там его и похоронят! Джинн не сунулся, джинн был в курсе, что его ожидало, если он потеряет бдительность, поэтому просто грохнул тут же упавшего вниз грифона, и снова на дикой скорости растворился среди крыш на стороне своей армии. Пожалуй, они летают даже побыстрее моего хорошего знакомца дракона… хм… плохого знакомца дракона.
        Дождавшись, когда горизонт над городом снова опустеет, я отпился эликсирами на ману и попытался увеличить вес одной из безделушек мастером веса. Эх, не сработало! Ну ладно! Вызвал грифона, и по новой устремился к площади.
        Еще шесть раз я совершал вылазки на площадь, тут же удирая телепортами от джиннов, которые смекнули, что к чему, и уже специально караулили меня около нее. Когда удавалось сбросить пять шаров, когда три, а в самый последний раз уже только два, потому что на меня устремилось сразу три джинна, которых я увидел уже и безо всякого предупреждения со стороны Дхакуна.
        Очень прибыльная для моего стремительного развития прокачка над площадью завершилась в связи с тем, что наши войска вырвались на нее, и стремительным рывком вытеснили нечисть на соседние улицы. Пришлось переориентироваться на улицы пониже площади, чтобы не задеть своих, что сильно уменьшило количество фрагов, поскольку там уклон улиц значительно уменьшался, и гранитные шары долго не катились, застревая в трупах нечисти. Жизнь - такая несовершенная штука!
        Битва за площадь оказалась переломным событием во всем сражении за город, словно бы для нечисти она имела какой-то символический характер, и ее потеря сразу же лишила ее веры в победу. А может, на ней случайно грохнули какого-нибудь главного военноначальника, какого-нибудь там демона над демонами, или даже дьявола? Сам я этого не видел, надо будет потом спросить у кого-нибудь после сражения, да хоть у того же Перфундара, авось он выживет!
        За какие-то полчаса после того, как площадь перешла в наши руки, была захвачена и вторая часть огромного города. Я понял, что битва увенчалась победой, когда над крышами окраины города вверх из кальдеры взмыли сотни джиннов, оставляя его, а среди кустов и деревьев между стеной кальдеры и городом засверкали вспышки порталов, которыми город покидали войска нечисти, не умеющие летать.
        Возликовав, я тут же вызвал очередного грифона, и на максимальной скорости направил его к порталам, больше не опасаясь джиннов. И зря, как оказалось, не все из них успели покинуть город. Только предупреждение Дхакуна, в отличие от меня, не утратившего бдительности, спасло меня от очередного из них, видимо, отставшего от своих. Телепортировался тут же на крышу поближе к окраине, джинн преследовать меня не стал, а свалил по маршруту своих сородичей, вверх из кальдеры.
        Вызвав очередного грифона, уже осторожнее полетел на вспышки порталов. Их стало значительно меньше, видимо, основные силы нечисти уже успели эвакуироваться, или просто стали кончаться портальные свитки? Подлетев поближе, я увидел, что зомби среди кустов и деревьев еще предостаточно, в то время как ни бесов, ни чертей, ни демонов, уже видно не было. Видимо, их, как более ценные войска, эвакуировали в первую очередь.
        Дальше, дело техники - пока наши войска подходили сюда из захваченного города, а надо сказать, двигались они достаточно осторожно, видимо, опасаясь засад - я пристраивался в сотне метров над каждым новым открывающимся порталом и бомбил каменным градом входящих в него зомби. На интерфейсе снова и снова завораживающе мигали десятки сообщений о фрагах, вызывая у меня прилив восторженных эмоций от их количества.
        Но и тут все хорошее быстро закончилось - наши войска подтянулись поближе, и одним стремительным ударом покончили с эвакуацией, попросту перебив всех оставшихся зомби. Спрыгнув с грифона, я тут же приступил к сбору лута. Камни в моем каменном граде я специально делал круглыми, чтобы они, убив одного зомби, могли откатиться в сторону, покалечив еще хоть одного, и большинство убитых можно было комфортно лутать, не дожидаясь, когда развеются мои камушки.
        Глава 13. Таки не без награды!
        Собрав три огромные вязанки с самыми ценными артефактами, и набив как хозяйственную сумку, так и все свободные ячейки основной сумки мелочевкой, что туда помещалась, я не сразу, но придушил алчного хомяка, заставив его смириться с тем, что больше ничего не утащу просто физически, и перешел к прагматической стороне вопроса.
        А она состояла в том, что нужно было убедиться, что короли не забудут нашу с ними договоренность - собрав лут, валить из города, не дожидаясь, пока нам тут устроят второй Брандар. Вызвав грифона, взмыл над городом, и на бреющем полете, постоянно расспрашивая встречающихся солдат, где можно найти королей, достаточно быстро добрался до временной ставки. Мог бы и не тратить время на расспросы, короли, конечно же, были на площади. Обожают они такие пафосные и статусные места, и все тут!
        Шатра не разбивали, но какие-то кресла для них из соседнего здания подчиненные выволокли. На них они и сидели, у каждого откупоренная винная бутыль в руке, видать, как раз обмывают победу. Я порадовался, что живы все трое, довольны они были одержанной победой невероятно, о чем засвидетельствовали три сообщения при моем появлении о росте моей репутации с венценосцами. Больше всего баллов мне отвалил орк, аж целых пять. Вахтиган же единственный и встал, приветствуя меня, а потом хлопнул по плечу так, что я аж присел, и крикнул:
        - Третсель! Быстро сюда!
        Из окружающей свиты тут же выделился орк в багровых доспехах. Поскольку был он весь в засохшей крови, даже и не понятно было, действительно ли у доспехов был именно такой цвет до битвы? Впрочем, этого орка я уже в свите короля раньше видел, и тогда цвет его доспехов в глаза не бросался. Так что, скорее всего, необычный цвет они приобрели именно после битвы за город.
        - Давай-ка сюда тот кинжал, про который мы говорили! - скомандовал король, а я сделал шаг в сторону, давая придворному подойти.
        Третсель, тут же кивнув, извлек из-за пояса кинжал и почтительно протянул его Вахтигану рукоятью к монарху, взяв за ножны.
        - Трой, разузнав про это место, ты славно порадовал меня! - торжественно произнес король орков, - жалую тебе этот трофей!
        Вот как! Квест мне на город не дали, но справедливость все же в мире, похоже, есть! Даже и в игровом. И репутация поднялась, да и кинжальчик вряд ли будет простецким! Вот только я понятия не имел, как правильно брать награду из рук короля, может, нужно опускаться на одно колено, как делают при посвящении в рыцари?
        Правильно истолковав мою заминку, Вахтиган рассмеялся:
        - Давай без церемоний, просто подойди и забери свою награду!
        Улыбнувшись, я так и сделал. Едва кинжал оказался у меня в руках, став моим достоянием, тут же стали видны и статы:
        Кинжал воинской славы. Легендарный. Урон 135 -175. Плюс четыре к ловкости, плюс четыре к силе. Удача - плюс пятнадцать процентов.
        Вот тебе и на! Действительно, королевский подарок! Мне впервые попался артефакт, в котором, помимо баллов к двум характеристикам, дали в процентном отношении бонусы к третьей характеристике. Это не только легендарный уровень, но и еще неслыханный бонус!
        Низко поклонившись, тот самый момент, когда мне положенные в обращениях с королями ритуалы абсолютно не казались оскорбительными, я горячо поблагодарил за дар. Тут же хотел встрять по поводу необходимости эвакуации из города, но не успел. Глендаин III встал из своего кресла и изрек:
        - Ну что же, славная битва, прекрасные трофеи, много освобожденных пленников! Но пора возвращаться в наш лагерь. Если нечисть вернется сюда снова, никто не мешает нам опять атаковать Шаулруом через несколько дней.
        Остальные короли предложение Глендаина III поддержали, сняв мою обеспокоенность. Я пристроился к Перфундару, таки нам возвращаться в одно и то же место, зачем мне тратить две сотни золотых за портал, если король так и так откроет свой?
        Эвакуация, конечно, не обошлась без заминок. Быстро вывести грабящих город солдат из него всегда было одной из главных проблем любого полководца. В нашем случае было полегче, войск у Перфундара уже и так не было. Но сюрпризом для меня стало, что в открытый королем на базу портал стали стройными рядами заходить десятки грязных худющих эльфов, гоблинов и людей.
        Я уже и подзабыл, что короли договорились, что всех пленных, не являющихся орками или гномами, они отдадут Перфундару, поскольку в армии двух королей представители других рас бы не прижились. Мы покинули город только вторым порталом, по моим подсчетам Перфундар разжился шестью с лишними сотнями новых подданных. Порталы король открыл прямо на небольшую городскую площадь, что было очень любезно с его стороны, учитывая, что я был перегружен трофеями, а и таверна, и мой дом были расположены прямо на ней.
        Я тут же, с трудом таща добычу, ввалился в свой дом. И крикнул:
        - Адельхейд!
        Мне всегда приятно, как она коршуном налетает на мой лут, пересчитывая и оценивая все, и радуясь, как ребенок. Но что-то в этот раз никакой реакции.
        - Адельхейд! - крикнул снова.
        На балюстраде второго этажа появился Ликвол, и дружелюбно помахал мне рукой. Спустившись, пожал мне руку, и тут же написал:
        - Адельхейд ушла уже как часа три с половиной. Полностью снарядилась, вплоть до копья, но не сказала, куда и зачем.
        Блин! И вот что моя милая удумала?
        Вот совсем не так я представлял триумфальное возвращение домой с кучей добычи и черт знает сколькими взятыми уровнями! Как-то и тут действует железное правило - если некому похвастаться добычей, ценность ее немедленно падает в твоих же глазах. Думаю, так же все было и у первобытных людей - какой смысл в том, что ты в одиночку завалил саблезубого тигра, если истории об этом не будут потом годами рассказывать, поминая каждый раз уважительно твое имя, у костров племени, сидя на принесенной тобой шкуре поверженного хищника?
        И вот куда Адельхейд могла подеваться, хорошо вооружившись? Всем ее врагам, кто ей особенно насолил, я вроде отомстил, да и остались любые уцелевшие враги в другом мире, до которого Адельхейд, как разумная девушка, вряд ли могла планировать добраться самостоятельно с ее небольшим уровнем. Кроме того, все эти месяцы она нисколько не возражала против того, что я при необходимости мщу за нее, уважая традиционное разделение ролей в семье, и то, что я мужик.
        Бросив лут у столика в гостиной, я рухнул в кресло рядом, став прикидывать, что же такое могло произойти. Фантазия у меня неплохая, но в случаях, когда надо было понять, что и почему может отчебучить женщина, обычно отказывала. Может, мне подсознание помогало продлить один из главных кайфов в жизни для нормального мужчины - интерес к женщинам. Ведь пока мы не в состоянии понять, чем они руководствуются в жизни, совершая очередной непостижимый для нас поступок, нам всегда рядом с ними интересно! Да и вообще, может, чтобы понять женщину, нужно просто быть другой женщиной?
        Единственная идея, что пришла мне в голову после размышлений - так это наведаться в наш номер в таверне, может, Адельхейд меня там решила подождать, а оружия набрала, просто чтобы отнести туда лишнее из нашего дома для последующей реализации? Немедленно метнулся. В обеих комнатах в нашем номере - ни души. Ни записок, ни каких других намеков. Снова тупик.
        В полном недоумении присел в таверне за столик, вспомнив, что пора бы и поесть. И вообще, мало ли мне умные мысли не приходят в голову просто потому, что я проголодался?
        Едва принесли заказ, тут же на пороге нарисовался Милодор. Подходить не стал, присел за один из столиков у входа, но видно было, что ему не терпится со мной о чем-то поговорить. Мне как бы было совсем не до того, но я взмахом руки эльфа подозвал. Все равно ни черта не понятно, куда девалась Адельхейд, так пока немного отвлекусь на разговор с главой моей недавно образовавшейся банды. Да и имелась подспудная надежда, что, как у меня часто бывало, дельная идея появится, если на время отвлечься от осознанного ее осмысления, переведя на подсознательный уровень. Вроде бы психологи говорят, что для подсознания времени ни существует, вот пусть там, в безвременьи, мой мозг над проблемой с пропажей Адельхейд и неспешно поработает.
        - Трой, - произнес, усаживаясь за мой стол Милодор с такой интонацией, что это прозвучало как синоним того самого приснопамятного «господина», от которого в разговорах со мной я потребовал отказаться, - а ведь полезными оказались эти ребята, которых Вы привели! Трое из них по воинской части, один - повар с навыком по экзотическим блюдам двенадцатого уровня, а еще один - оружейных дел мастер девятого уровня. Прокачан больше по ремонту оружия, и его апгрейду, чем по созданию нового с нуля, но это же востребованная профессия! Если у нас будут много вылазок, то не будет проблем ни с питанием в походах, ни с ремонтом оружия!
        Милодору я молча кивнул, начав размышлять над сказанным. Оружейник? Для чего я недавно искал оружейника? Вот бы вспомнить! Повертел эту мысль, и вскоре действительно вспомнил.
        Дхакун рассказывал, что специалист по оружию высокого уровня может нанести на меч особый состав, при помощи которого он обретет новое свойство - им можно будет отражать удары призрачного оружия! Неизвестно, потянет ли бывший пленник на такой уровень мастерства, но спросить-то его можно? И хороший повар, Милодор полностью прав, дело для нас полезное. Причем не только в походах, но и в обыденной жизни. Моральный дух подчиненных, которых кормят не просто хорошо, а изысканно, будет гораздо выше. По себе могу судить. Да и в целом, радовало то, что в этот раз не попалось ни одного купца или погонщика скота.
        Только хотел сказать Милодору что-нибудь одобрительное по поводу его спича, как вдруг перед глазами, как живое, встало лицо нашего дрессировщика. Как его там, вроде Камлэйтом кличут? Но какого черта я его вижу, если его тут нет? И это что еще за видения, меня вроде бы сегодня по голове не били? Замер в шоке, пытаясь понять, что за хрень происходит. Лицо дрессировщика секунд десять бесстрастно поторчало перед глазами, заслоняя Милодора, а затем сменилось личиком Адельхейд. Я чуть на месте не подскочил от неожиданности. И только тут начал припоминать описание одного из ее новых навыков.
        Мастер видений четырнадцатого уровня. Раз в час Вы можете на одну минуту увидеть то, что в данный момент видит знакомый Вам разумный. Шанс в восемнадцать процентов, что Вы сможете раз в час заставить его пережить минутное видение по Вашему сценарию. Шанс в девятнадцать процентов, что Вы сможете внушить посредством видения определённые эмоции к сюжету Вашего видения.
        Блин!!! Так это Адельхейд присылает мне видение, пытаясь что-то этим сказать! Только я допер, как лицо Адельхейд сменилось на ее фигурку, скрюченную, лежащую у какой-то скалы. Ох ты ж!!! Да жива ли она вообще?
        - Трой, с Вами все в порядке? - услышал я встревоженный голос Милодора. Ну да, я, наверное, сейчас очень странно выгляжу. Небось глаза выпученные, и лицо то бледнеет, то краснеет от переживаемых эмоций. Сейчас он еще и посоветует мне к лекарю сходить!
        - Милодор, а дрессировщик, Камлэйт, вроде, он сейчас где? - промычал я, наблюдая очередную порцию видения. Адельхейд, бегущую со всей мочи по узенькой тропинке по скалистому обрыву. Слева - острые камни, справа - обрыв в два десятка метров, и торчащие вровень с ним верхушки деревьев. А затем - с ужасом вижу оступившуюся и летящую вниз сквозь крону одного из деревьев Адельхейд. Падающую, лежащую несколько секунд неподвижно, а затем - ура! - неуверенно встающую на ноги.
        - Да, Камлэйт, верно! - начал отвечать Милодор, и тут видение закончилось, и я вновь обрел возможность его видеть. Видимо, взглянул я при этом на него как-то иначе, потому что эльф поперхнулся и замолчал. Так, то, что я вижу это видение, означает, что Адельхейд жива, и пытается послать мне сигнал при помощи своего навыка. Это понятно. В чем суть сигнала? Тоже ясно - она влипла в какие-то проблемы и нуждается в моей помощи. И с этим всем как-то связан этот Камлэйт.
        - Так вот, утром он куда-то уходил, но часа три назад точно вернулся, - все же закончил фразу эльф.
        - Немедленно его ко мне! - приказным тоном, не допускающим никакой возможности что-то обсуждать, сказал я.
        - Да, господин! - ответил Милодор, и в этот раз я не стал его поправлять. Не до этого стало. Получается, что я сделал доброе дело, отбив больше пятидесяти пленников у нечисти, но теперь один из них втравил во что-то мою Адельхейд. Да уж, прямо тебе бессмертный этюд от старушки Шапокляк - «кто людям помогает, тот тратит время зря»!
        Эльф подскочил и убежал с топотом на второй этаж. Там я услышал, как он стучит в одну из дверей, выкрикивая имя дрессировщика. А через полминуты они оба уже стояли передо мной. При этом Кэмлайт выглядел так, словно его только что посетила какая-то мысль, которой следовало значительно раньше постучаться ему в голову.
        - Так, Кэмлайт, ты и Адельхейд, что вы там затеяли? Рассказывай быстрее! - ультимативно потребовал я от дрессировщика.
        - Это должен был быть сюрприз, господин Трой! - жалобно проблеял тот, ища взглядом сочувствия, но, видимо, понял по моему лицу, что обращается не по адресу, поскольку тут же продолжил, - госпожа Адельхейд, узнав, что я дрессировщик, сказала, что хочет приобрести и воспитать пета, и обратилась ко мне за советом. Она сказала, что у вас есть отличный пет, и ей тоже нужен!
        - Ну и что дальше? - нетерпеливо зарычал я.
        Кэмлайт, смешавшись, покачал испуганно головой, но продолжил:
        - И тут я вспомнил, что совсем рядом отсюда, буквально в сорока километрах, есть простенький данж на сотый уровень, пройдя который в одиночку, ты можешь получить отличного пета! И госпожу это очень заинтересовало! Она сказала, что готова его пройти! И я сказал, что покажу ей данж, и готов потом помочь воспитать питомца!
        Я осел на стул в изнеможении. Очень похоже на Адельхейд - попытаться устроить мне сюрприз, обзаведясь чем-то особенным. Судя по видению, получается у нее не очень. И я тоже обзаведусь чем-нибудь особенным в результате, в данный момент, очевидно, лопнувшими от стресса сосудами в моем мозгу.
        - Значит, ты ее туда отвел и вернулся обратно? - задал главный вопрос я.
        - Так и было, господин Трой! - обрадованно закивал дрессировщик, поняв по моему лицу, что я не собираюсь его убивать прямо сейчас, - мы пошли в грот, я открыл портал в нужное место, и госпожа вошла в него. А я вернулся, данж же предназначен для одиночного прохождения!
        - И тебя не смутило, что у госпожи всего лишь 37 уровень? - спросил я грозно, чтобы дать ему осознать, что я вовсе не всепрощающий, а очень даже серьезный и опасный господин.
        - Смутило, конечно, но она сказала, что Вы одобрите, поскольку именно Вы ее и послали, и что у нее множество полезных навыков, которые ей помогут пройти даже сложный данж, - преданно глядя в глаза, выпалил дрессировщик на одном дыхании.
        Я вздохнул и повернулся к Милодору:
        - С этого момента никто, кроме меня, за меня не говорит. Передай всем.
        И тут же развернулся к дрессировщику.
        - Так, сейчас выходим на улицу, и ты откроешь портал мне точно туда же! - сказал я, вставая и доставая портальный свиток из сумки, - держи!
        - Конечно, господин Трой! - обрадовался тот.
        Мы вышли на улицу. Я остановил дрессировщика, когда тот уже приготовился ломать печать:
        - Расскажи очень быстро - есть ли какие особенности, как входить в данж, в каком направлении двигаться, и как его проходить, которые я должен знать? - потребовал я от Кэмлайта.
        - Да, господин! - сказал тот и затараторил, - вход в данж между двух могучих деревьев, возле которых вы выйдете. Сам данж примерно с километр длиной, по нему надо идти постоянно по ходу движения солнца. Чтобы пройти данж, нужно преодолеть несколько засад различных хищников, которые периодически будут нападать. Именно способность максимально быстро с ними расправиться, определяет то, какого типа питомца Вы сможете получить после успешного прохождения.
        - Все, отправляй меня! - скомандовал я.
        Дрессировщик тут же сломал печать, и портал открылся прямо на площади. Мелькнуло уведомление, я смахнул его, понимая, что только что потерял минимум один балл репутации в поселении. И понятно, почему - в этот раз я отправлялся не по делам короля, а по своим собственным, так что не имел права открывать портал в поселении, принадлежащим ему. Фиг с ним, надо спешить спасать Адельхейд.
        Глава 14. Вам не нужен лев?
        ИОВИЛЛА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Иовилла тут же испытала полученное «Летающее сокровище». Развернутый ковер полетел сразу же, едва она на него встала, и ее полностью устроила и скорость, и мягкость передвижения. Дополнительным бонусом была возможность смотреть сквозь ковер, ставшим прозрачным сразу же, как она привела его в действие, чем кланлидер немедленно воспользовалась. Иовилла легла на ковер, расслабляясь впервые за два десятка часов, и смотря на проносящиеся под ногами просторы на пути к базе клана. Судя по описанию, она сейчас тоже должна быть прозрачной и невидимой, как и ее новое средство передвижения. Кроме этого, она подумала, что дополнительной шикарной стороной полета на ковре является и отсутствие необходимости, как при обычном полете на грифоне, менять его каждые шесть минут. Приз, действительно, оказался достойным высокого уровня данжа.
        По возвращению, она дала себе на отдых только два часа. А после этого вызвала к себе Анрора. Едва он вошел и поклонился, Иовилла тут же его спросила:
        - Были ли проблемы с нежитью в пещерах?
        - Нет, кланлидер, личи и скелеты сгруппировались в одном из ответвлении недалеко от дракона, и ждут там в полной неподвижности. На членов клана никак не реагируют, - спокойно ответил Анрор.
        Иовилла знала, что Анрор заметил ее грейд на пять уровней, хотя никаких вопросов не задавал. Все правильно, излишнее любопытство в отношении вышестоящих по чину у ассасинов не поощрялось. Возможность предательства никогда не исключалась, и совать свой нос в важные секреты клана было небезопасным поведением. Все, что надо знать, начальство расскажет само, когда придет время.
        - Хорошо. Вечером соберешь всех на похороны Ставира. Ну, а пока мне нужны трое добровольцев сопровождать меня в новой вылазке с драконом. Пусть будут готовы выступать через полчаса, - приказала Иовилла.
        - Они будут через пятнадцать минут, - поклонился Анрор.
        - Хорошо, пусть подождут меня, - кивнула кланлидер, - Анрор, наши силы будут расти с каждым днем, и нам сейчас, как воздух, будет нужна информация. Рассылай десятки разведчиков во все ключевые места, к каждому скоплению войск в параллельном мире. Любые перемещения отмечай на карте. О самых важных посылай мне известия порталом с нарочным. В моей комнате на столе всегда будет лежать карта, на которой я каждый вечер буду отмечать планируемые перемещения с драконом на завтра, чтобы меня можно было легко найти.
        Анрор еще раз поклонился, и удалился выполнять поручения.
        В этот раз кланлидер решила атаковать город побольше по размеру, расположенный в ста двадцати километрах от базы. В победе она теперь не сомневалась, мощь дракона оказалась невероятной. А оттуда, как только переправит на базу поднятую нежить, они с драконом отправятся в следующий. И так каждый день, с небольшими перерывами на сон и еду. Она должна сколотить свою армию нежити как можно быстрее. А затем показать всем, кто истинный хозяин в параллельном мире.
        ТРОЙ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР, ДАНЖ «ЛЮБИМЫЙ ПИТОМЕЦ»
        Выйдя из портала, я оказался прямо на лужайке в густом лесу. Путешествия в новые места в последнее время все чаще приводили меня в места, где был вполне приличный лес. Я вспомнил, как, впервые оказавшись в параллельном мире, переживал о том, как мало там нормального леса. И тут же отмахнулся от этого так некстати вылезшего воспоминания - не до этого сейчас, главное, что в пяти метрах от портала действительно рядышком росли два огромных дерева. Быстрым шагом я направился к ним.
        Едва я прошёл между стволами, как мир вокруг мигнул, а потом я оказался уже не в густом лесу, а на крутом склоне большого холма. Деревья росли и здесь, просто уже не такие большие. Тут же мигнуло уведомление:
        - Приветствуем Вас в данже «Любимый питомец». В ходе прохождения данжа нельзя использовать такие заклинания как «Призыв грифона», «Полет», «Телепортация», «Прыжок» и «Невидимость».
        А вот про это Кэмлайт мог меня и предупредить. Вещь не критическая, но надо привыкнуть к ней, поскольку невозможность использовать привычную магию серьезно ломает отработанные схемы боя.
        Я порадовался, что догадался спросить дрессировщика про направление движения. А то мыкался бы тут часами в поисках правильного направления. Так, нужно идти по движению солнца… я воткнул меч в траву, присел рядом, и установил рукоятку меча строго на середину солнца. Теперь придется немного посидеть неподвижно, чтобы определить, куда именно движется солнце, и не рвануть случайно не в ту сторону.
        Прошло несколько минут, и я понял, куда мне нужно двигаться. Засек нужное направление по внешним ориентирам, чтобы не сбиться. Тут же попытался вызвать пета, чтобы тот помог с поиском засад, но безуспешно. Вот уж, действительно, одиночный данж! Да и разве может вызвать пета тот, кто пришел в данж за петом? Так, а Дхакун? Оглянувшись, заметил, что призрак уселся на траве за моей спиной. Ну, хоть Дхакун со мной, видимо, на проклятые вещи ограничение не поставили. То ли забыли, то ли считают, что если ты разжился проклятой вещью с прилагающимся к ней призраком, то должен страдать от него всегда и везде. Ну-ну, мне такая постановка вопроса только в плюс.
        - Дхакун, двигайся на максимальной возможной дистанции впереди меня, подмечай засады, сообщай о них мне. На меня будут охотиться всякие хищники, - ознакомил я призрака с правилами игры.
        - Да, милорд! - как обычно, отозвался тот.
        И мы двинулись. Помня о том, что скорость Дхакун может развивать такую, что для меня нет никакого шанса за ним угнаться, шагал я быстро. И уже через сотню метров призрак вернулся с предупреждением:
        - Стая львов, милорд, кусты прямо по курсу! Пятеро хищников в расцвете сил!
        Я внимательно посмотрел на группу кустов впереди. Так себе кусты, скорее кустики. И как пятеро зверей, каждый по несколько сот килограмм, умудрились за ними незаметно умоститься?
        - Насколько они компактно там сидят? - решил уточнить у Дхакуна.
        - Примерно в метре-полутора друг от друга, центральный прямо напротив Вас!
        Прикинув, я тут же скастовал, одну за другой, две длинные и узкие каменные плиты на двадцатиметровой высоте. Две секунды падения, короткий визг и мявк, и земля содрогнулась. Кусты были по-прежнему на месте, но теперь за ними были видны и обрушенные мной камни.
        - Есть уцелевшие? - спросил я Дхакуна. Рисковать тем, что какая-нибудь недобитая огромная кошка меня порвет на несколько маленьких Троев, мне не хотелось. В таком виде я Адельхейд помочь не смогу.
        Я увидел, как он с огромной скоростью, что тот джинн, метнулся к кустам. Покружил совсем чуть-чуть, и тут же вернулся:
        - Чистое убийство, милорд! Все наповал!
        Я быстрым шагом двинулся дальше, а через кусты просто перескочил, убедившись собственными глазами в правоте призрака. Только пискнуть львы и успели. Судя по тому, что Адельхейд еще жива, раз шлет мне видения, эту засаду она смогла пройти. Но КАК?
        Наверное, это был единственный раз за все последние дни, когда я не переживал, что не смогу подождать пять минут, когда развеются скастованные плиты, чтобы собрать лут. Мне как-то было вообще пофиг на него. Продолжая размышлять, как Адельхейд смогла преодолеть такую засаду и продвинуться дальше, я шагал в намеченном направлении, ожидая следующего сообщения о засаде. Немножко отвлекся, вообразив, что все под контролем, и тут же расплатился за это. Я и позабыл, что хищники могут быть летающими. И мощный толчок в спину, сбивший меня с ног, стал для меня откровенным сюрпризом. Перекатившись, я увидел в небе удаляющийся вверх силуэт какого-то крупного пернатого, обращенный ко мне хвостом. Вскочил на ноги, и тут же снова покатился по траве. Меня снова ударом в спину бросили на землю! Пернатый, что меня атаковал, видимо, работал не в одиночку!
        Сделав выводы, я тут же, вскочив, помчался, петляя, как тот заяц, на которого охотится коршун, к ближайшему дереву с густой кроной. Но все равно, пока я до него добрался, в меня врезались еще дважды, оба раза уверенно сшибая с ног. Наконец, я все-таки добежал до дерева, и вжался спиной в его широкий ствол, прямо под нависающей толстой ветвью. Тут уже оценил ущерб - сбитый одним из первых ударов шлем остался валяться вместе с выроненным посохом где-то в траве, когтями порвано одно ухо и прилично порван в пяти местах скальп, что вызвало обильное кровотечение. Кроме того, я хромал, и сильно болел бок - в густой траве было полно камней, об которые меня несколько раз хорошенько приложило. Вроде бы все по мелочи, а двадцать пять процентов единиц жизни как корова языком слизала. Выпил эликсир на лечение, восстановив здоровье до максимума и остановив кровотечение. Тут же ко мне с виноватым видом подскочил Дхакун. Я махнул ему рукой, показывая, чтобы он не парился - пернатые хищники напали оттуда, откуда мы вообще не ожидали. За небом-то мы не следили!
        Оказавшись в относительной безопасности, смог рассмотреть, наконец, кто на меня напал. Я не очень разбираюсь в пернатых хищниках, поэтому решил, что это, скорее всего, крупные орлы, с размахом крыльев метра в два с половиной. Над поляной кружило их штук шесть, с очевидным намерением дождаться, когда я выйду из-под деревьев. Птицы активно клекотали, видимо, обсуждая план следующей атаки. Такое число полностью объясняло все мои кувырки по земле - всех сразу заметить я точно не мог, как и успешно увернуться от их атак. Вполне допускаю возможность, что те орлы, что сбили меня с ног последними, сидели до атаки в густых кронах деревьев, выжидая, когда я окажусь к ним спиной. А уж петляние не могло быть эффективным против атаки, учитывая, что и зайцев оно не всегда спасает, а уж те и скачут в несколько раз быстрее меня, и сами во много раз меньше.
        Орлы предусмотрительно не опускались слишком низко, не давая мне возможности использовать против них магию. Открыть стрельбу из лука? Придется, если ничего больше не придумаю, но особых иллюзий я по этому поводу не питал, я таки и близко не Робин Гуд. Ну что же, ситуация пока патовая, ни орлы не могут атаковать меня, не подставившись, ни я не могу выйти из-под кроны, если, конечно, не желаю снова поиграть с ними в падения и кувырки.
        Потратил несколько минут, составляя коварные планы, каким образом буду воевать с пернатыми. Наконец, план вырисовался.
        Перво-наперво я начал выпускать паутину, и тут же, найдя несколько ростков деревьев рядом, за пару минут вырастил их до двух метров длиной. Четыре из них срубил, ободрал ветки, скрепил паутиной в прямоугольник, и начал натягивать паутину вдоль и поперек. Через десять минут у меня получилась готовая рама, перевитая паутиной, на которую я с интервалом в сорок сантиметров прикрепил еще две палки, за которые я буду эту раму нести. Все! Моя противовоздушная оборона готова, и стоит она намного дешевле любой другой ПВО в мире.
        Сделав шаг из-под дерева, взял получившуюся раму за ручки, и поднял над головой. Так, теперь делаю петли из паутины, креплю их к ручкам, и пропускаю в них ладони, чтобы не выпустить раму из рук при сильном ударе. После этого сделал паутину на раме липкой. И зашагал обратно на свой маршрут, с которого недавно так позорно пришлось убегать - посох и шлем я тут оставлять не собирался, они больших денег стоят. Делая каждые несколько шагов, я останавливался и внимательно оглядывался, отслеживая, где сейчас находятся орлы, ожидая, когда они решатся атаковать. Я вовсе не собирался им в этом препятствовать.
        Наконец, при очередном осмотре я заметил, что из шести птиц в небе осталось только две. Остальные, видимо, попрятались в ветвях ближайших деревьев, чтобы внезапно меня атаковать при удобном случае. Но пока не решались, видимо, их смущала рама надо мной.
        Ну что же, тем лучше для меня - смогу отыскать шлем и посох без лишней суеты. Нашел шлем, наклонился, чтобы поднять, и тут же удар сверху в раму, заставивший и меня, и раму обрушиться в траву. И сразу же после этого сверху раздалось возмущенное клекотание. Ага, влип голубчик! - возликовал я. Чтобы прилипший к паутине орел не мог поведать своим сородичам детали своего пленения и предупредить, я тут же скастовал на него печать молчания. Придется ему пару минут помолчать.
        Атаковавший меня орел прилип лапами к паутине очень удачно, примерно по центру рамы. Это означало, что нести его будет очень удобно, хорошее распределение тяжести. Не спеша став на колени, я надел шлем, и поднялся снова на ноги. Орел тут же замахал крыльями, пытаясь взлететь, но лишь раскачал раму из стороны в стороны. Я ему не новорожденный барашек, чтобы он смог меня поднять в воздух. Поняв это, он решил начать меня клевать в голову. Надетый шлем помог мне эту новую атаку перенести достойно, и продлилась она недолго, поскольку он неизбежно клювом влип в паутину. Прилипнув уже не только лапами, но и клювом, он стал размахивать крыльями еще более интенсивно. Оказалось даже прикольно - рама раскачивалась, но за счет подъёмной силы, создаваемой крыльями пернатого, нес он себя теперь сам. Правильно, буду силы экономить.
        Наконец, я нашел и посох. Радостно наклонился над ним, и получил очередную атаку с воздуха. Мне что, я не гордый, поднялся с земли с посохом, зато к раме прилипло уже два пленника. Дискомфорт доставлял только тот факт, что у печати молчания долгий откат, поэтому второй влипший орел не получил ее от меня, и разорялся по полной. Он не то что клекотал, а практически просто орал от возмущения, что с ним так нецивилизованно обращаются. Слава богу, шлем частично глушил эти резкие звуки, раздражающие мой деликатный слух. Эх, сейчас бы еще плейер с какой-нибудь толковой мелодией, да наушники, но об этом я уже давно устал мечтать.
        Клекот продолжался недолго, устав жаловаться на судьбу, второй орел, как и первый, начал меня клевать, и тоже прилип клювом к паутине. По техническим причинам концерт был прекращен. К раме он прилип рядом с первенцем, так что идти стало еще легче - попытки орлов оторваться от паутины, размахивая крыльями, только ускорили мое движение - они поднимали в воздух и себя, и раму, и даже часть моего веса, так что мой шаг стал легким и подпрыгивающим.
        Выйдя на свой маршрут вдоль направления движения солнца, я возобновил движение по нему. Дхакун тут же снова умчался вперед на разведку. Я же шагал, периодически задирая голову вверх, высматривая оставшихся орлов. Наконец, дождался, когда один из них подлетит метров на семьдесят, и скастовал на него обмен весом с ближайшим деревом при помощи мастера веса. Эх, как эффектно бы было, если бы он пушечным ядром свалился бы с неба, выбив при падении дерн из почвы! Но, к сожалению, навык не сработал.
        И снова удар по раме! И теперь у меня уже три пленника! Похоже, пернатые особым интеллектом не отличаются. Как и терпением. Но это я поторопился. Пока я, выгибая шею, посматривал, куда там примостился третий орел, краем глаза неожиданно увидел движение прямо перед собой. Еще один орел решил атаковать не в своем фирменном стиле сверху, а залетел спереди под раму, несясь на меня с выпущенными когтями. Все, что я смог, так это ударить по нему в самый последний момент паровым ударом.
        Орел врезался в меня, но когтями и клювом, как, несомненно, планировал, не рвал. Паровой удар оказался классной штукой для самообороны. Ошпаренное и ослепленное паром пернатое тут же рухнуло мне под ноги, и я милосердно сломал ударом сапога ему шею, прекратив мучения. И не поленился наклониться, поднимая лут - свиток магии земли третьего уровня. Десять золотых - не густо, но в сумке место еще есть, успел выкинуть лут в гостиной, когда пытался понять, куда подевалась Адельхейд.
        Так, у меня осталось только двое противников на свободе. Все еще не та ситуация, чтобы отказываться от моего ПВО. Тем более, что пленники уже давно несли его фактически сами. Еще несколько шагов вперед, и ко мне встревоженно подлетает Дхакун:
        - Милорд, дальше тропинка выходит на крутой склон. Новую засаду пока не обнаружил, но там везде следы то ли собачьих, то ли волчьих лап. Подозреваю, что именно это следующие хищники.
        Информация меня не обрадовала. Хотя логика в ней была, в первой заставе ты подвергался испытанию со стороны кошачьих, получая шанс разжиться петом из этого многочисленного племени, во втором - атаке со стороны пернатых, тоже популярный вид петов, ну а волки и собаки всегда были распространенными петами. Может, есть еще и четвертая засада, в которой меня атакует стадо быков, или табун лошадей, то есть, дадут возможность разжиться ездовым петом?
        Ну а пока что радоваться атаке со стороны то ли волков, то ли диких собак резона мне не было. Звери эти чрезвычайно хитрые и коварные, и если их достаточно много, то могут порвать и медведя, не то, что гнома. Мое главное преимущество - Дхакун. Если вовремя предупредит, смогу проредить ряды атакующих визуализацией. И надо подумать также о возможностях использования визуализации в оборонительных целях.
        Задумавшись над новой проблемой, я вышел на ту самую тропинку, о которой говорил Дхакун, и настороженно осмотрелся. Тут же узнал то самое место, которое в видениях показывала Адельхейд. Именно по этой тропе она бежала, пока не упала, оступившись, на крону рядом растущего дерева. И я понял, и от кого она так бежала, не разбирая дороги. Ну да, если за ней неслась свора волков, то ее можно понять.
        За этими размышлениями о новой угрозе, я совсем позабыл об орлах, и новый удар в раму застал меня врасплох, уронив на колени. Поднимаясь с них, убедился, что и четвертый орел крепко влип в паутину. Отлично! На свободе остался только один!
        И тут произошло нечто неожиданное. Под крики новичка и предыдущие трое орлов, видимо, активизировали свои усилия по попыткам вырваться, размахивая крыльями. И рама, вздрогнув, подняла меня в воздух. Ну да, если один орел может поднять молодого барашка, то четверых, видимо, уже хватает на одного упитанного гнома в доспехах. Тот факт, что через секунду я снова стоял на дорожке, меня не обрадовал. Вот-вот могут налететь то ли волки, то ли псы, а я буду то взлетать, то приземляться на своем необычном летательном средстве, позволяя им с наслаждением обглодать мои ноги? Поэтому я быстро скинул петли с кистей, и отпустил ручки, за которые нес раму.
        Надо сказать, что, когда рама оказалась без прежнего центра тяжести в виде моей тушки, орлы показали очень плохую командную работу. Крыльями они махали кто во что горазд, поэтому рама вначале подлетела в воздух метра на четыре, а потом круто спикировала, ударившись левым краем в землю. Сразу после этого снова взлетела, и тут же снова спланировала, ударившись в склон горы правым боком. К влипшим орлам, после того, как они меня так потрепали, никакого сочувствия я не испытывал, и любоваться этой картиной мог бы до бесконечности, но делать этого не стоило. Где-то рядом была стая опасных хищников, которым только и надо для успеха атаки на меня, чтобы я зазевался. Поэтому при следующем приземлении этого крайне необычного дрона с орлиным приводом, я покончил с ним своим каменным градом, завершив необычное представление. И даже не поленился собрать лут - редкий кинжал, очередной свиток третьего уровня, но уже магии огня, и необычные кольцо с браслетом. Почти то же, что я получал и при охоте на зомби, но там все же и очень редкие вещи тоже попадались. Хотя, может, орлов было очень мало, и мне просто не
повезло. С зомби я, наверное, только с каждого пятнадцатого или двадцатого получал очень редкие вещицы. Не считал, потому что раньше не видел в таких расчетах никакой практической значимости.
        Повертел головой, выискивая в небе шестого орла, и, не заметив, пошел по тропе вдоль обрыва. Место, с которого Адельхейд упала в крону дерева, было примерно в сотне метров впереди. И к тому времени она уже вовсю бежала от преследователей. Еще несколько шагов, и я, с учетом этого своего знания, совсем не удивился, услышав вопль Дхакуна:
        - Гиены!
        Крикни призрак про волков или собак, я бы начал вертеться на месте и бомбить их каменным градом, но гиены… с этими тварями шутить нельзя от слова совсем. У них челюсти сдавливают жертву сильнее, чем у львов, и львы, кстати, тоже с ними предпочитают не связываться. Поэтому я визуализировал прямо на тропе ледяную глыбу с основанием в метр, и высотой в три метра, с небольшими грубыми ступеньками с ближайшего ко мне бока. И рванул по ним вверх, старательно вбивая носки сапог внутрь ступенек, чтобы подошва не скользила. Через секунду я был уже наверху, и в этот момент с десяток буро-желтых тварей тоже достигли камня. В интеллекте гиенам нельзя отказывать, две из них тут же рванули вверх по тем же ступенькам, что и я. Выхватив меч, и выставив его над ступеньками, чтобы погасить их энтузиазм, даже если они и смогут добраться наверх, не поскользнувшись, я начал кастовать каменный град на их товарок. Первый удар - троих в минус, второй удар - еще четверых в расход! Только начал кастовать третий, как что-то с силой толкнуло меня в спину, сталкивая с моего насеста. Скользнув по льду, кубарем полетел вниз, и
приземлился, к счастью, не на один из собственных камней, они укатились с крутого склона, а на тушку одной из гиен, что смягчило падение. Долбанный орел вернулся очень не вовремя!
        На мгновение перед глазами все поплыло, а очнувшись и подняв голову, оказался лицом прямо к страшной морде гиены с оскаленными зубами. Восьмая гиена, единственная уцелевшая из оставшихся на земле, добралась до меня! Не раздумывая, скастовал на нее каменный град, и тут же покатился в другую сторону, чтобы самому не попасть под него. Гиена прыгнула за мной, почти покинув зону поражения, но один из камней все же ударил ее по крестцу, полностью выводя из строя. А я уже разворачивался к тем двум гиенам, что пытались две секунды назад взобраться на ледяную глыбу ко мне. К счастью, они еще были на ступеньках, и, свесив морды, с любопытством наблюдали за мной, видимо, уверенные, что их товарка и одна со мной справится. Каменный град на них! Все! Стокилограммовые камни снесли и ступеньки, и гиен с обрыва. Остался только чертов орел. Где-то в небе надо мной, где его не достать.
        Устало поднявшись, я собрал лут только с ближайших ко мне гиен, и пошагал дальше по тропе. Если меня с Дхакуном и визуализацией тут так потрепали, то, в каком же Адельхейд там состоянии? Решительно надо поторопиться!
        Добравшись до склона, с которого Адельхейд упала на крону дерева, спустившись таким образом вниз, я посмотрел вниз. Нет, использовать этот способ я не готов, у меня нет ее двух навыков - «гибкости стали девятого уровня» и «планирования восьмого уровня», полученных из крови Лесного ужаса и убитого летающего мутанта. За счет бонусов от них, она, видимо и уцелела.
        Но у меня теперь тоже был навык, который позволял спуститься не менее эффективно, но значительно комфортнее - я таки мастер-паук! Нашел рядом с тропой огромный камень, торчащий из холма, выпустил паутину, тщательно обвязал ее вокруг выступа, приказал ей еще и приклеиться, чтобы уж точно иметь гарантию, что она не оторвется, а затем, аккуратно выпуская паутину, стал спускаться вниз прямо по почти отвесному склону. И при этом постоянно оглядывался вокруг, и Дхакуна попросил делать то же самое, поскольку полагал, что вряд ли злопамятный орел уже успокоился, скорее всего, оставшись один из всей стаи, он будет нападать в тот момент, когда я, с его точки зрения, буду наиболее уязвим. Один раз уже про него забыл, и поплатился за это, второй раз на эти грабли не наступлю.
        Как в воду глядел! Не успел я спуститься и до половины, как с неба на меня с огромной скоростью полетела все увеличивающаяся точка. Вот он, голубчик! Глаза я специально задирать верх не стал, и темп спуска не изменил. Орел, набирая скорость, приближался ко мне, не подозревая, что я его уже засек. Когда он оказался в сорока метрах от меня, я скастовал на него молнию. Это его не убило и не могло убить, все же мои молнии еще слабоваты, но заставило свернуть в сторону, и отказаться от нападения. Жаль, что паровой удар еще не откатился, а то я бы использовал его вместо молнии, дождавшись, когда задолбавшая меня птица подлетит поближе.
        В момент, когда орел снова начал набирать высоту, держась от меня в безопасных шестидесяти метрах, не позволявших мне использовать против него магию, я вспомнил, что мой навык «мастер веса» имеет диапазон действия побольше, и без особой надежды скастовал на назойливого пернатого мстителя - представив, что меняю его вес с ближайшим деревом. И в этот раз таки сработало! Орел свинцовым ядром рухнул вниз, выбив в дерне внизу небольшую яму, в воздух взметнулась пыль. Ура!!!
        Ступив на землю, прекратил выпускать паутину, оставив ее висеть вдоль склона, и осмотрелся. Ну и где тут может быть Адельхейд? Отойдя подальше от склона, решил продолжать идти по прежнему маршруту, по линии движения солнца. Пять минут - и я уперся в неприступной высоты скалу. Выскочило уведомление:
        Поздравляем! Данж «Любимый питомец» успешно пройден! В ходе прохождения данжа наибольшего успеха Вы добились в борьбе с кошачьими. Желаете выбрать себе питомцем льва? Внимание! Текущий пет - Принц летучих мышей - будет удален! Выбираете ли Вы льва новым петом? Да/Нет.
        Глава 15. Не каждый пет в радость
        Вот еще! Менять моего пета на какую-то драную кошку, да с какого перепугу? Принц уже практически мне не пет, а член семьи. Нажимаю «нет». Выскакивает уведомление:
        Внимание! Возможно, Вы не поняли, что лев является намного более престижным петом, чем летучая мышь. Желаете выбрать льва петом? Да/Нет.
        Нет, реально достали, мне Адельхейд искать надо, причем непонятно где и как, а они мне какого-то льва навязывают. Жму «нет», в надежде, что программа угомонится, и покажет мне выход из данжа. По идее, где-то рядом с ним и надо искать Адельхейд. Снова выскакивает уведомление:
        Внимание! Возможно, Вы не поняли, что лев является намного более престижным петом, чем летучая мышь. Желаете выбрать льва петом? Да/Нет.
        Блин, да эту пластинку, похоже, окончательно заклинило! Отодвинул надоевшее уведомление подальше в угол экрана, и осмотрелся еще раз. Вот и куда идти? А потом до меня дошло - данж-то очень маленький! Зачем по нему ходить, да еще и в его конце, если можно просто попробовать покричать? Место для этого идеальное, много скал вокруг, тут низменность, звук еще и усилится, наверное! И я, набрав побольше воздуха, во весь голос рявкнул:
        - Адельхейд!!!
        И замолчал, прислушиваясь.
        Моему ликованию не было границ, когда я услышал спустя пару секунд ответное:
        - Трой?
        И по голосу было понятно, что она совсем близко! Вот только где? Крикнул снова:
        - Адельхейд! Где ты?
        - Я здесь! Слева от скалы! Нога застряла в расщелине - неудачно прыгнула!
        Тут же и Дхакун метнулся вдоль скалы, а затем обратно ко мне:
        - Милорд! Я нашел ее! Следуйте за мной!
        Буквально несколько десятков шагов влево, и в небольшом углублении под скалой я увидел Адельхейд, неловко полулежавшую в той же позе, что и в моем видении.
        - Трой! Как я рада! Ты все же смог получить мое видение! - привстала она.
        Молча обняв ее, как следует прижав, она аж ойкнула, осмотрел. Неловко повернутая нога оказалась крепко-накрепко вбита в щель в огромном валуне. Бывает, просто очень не повезло, что так неудачно прыгнула.
        - И обидно же как! Всего пять метров до выхода из данжа осталось! - радостно сказала Адельхейд, прижимаясь ко мне, но смотря на меня очень опасливо. Видать, понимала, что напроказничала не по-детски, и чего-то боялась.
        Вполне возможно, в местной культуре рыцарю позволялось в подобной ситуацию выдрать свою возлюбленную, чуть не доведшую его до инфаркта авантюристскими выходками, ремнем. Прямо по красивой округлой попе. Но даже если и так, я все равно девушек никогда не бью, хотя бы местная культура такой метод воспитания и поощряла. Будем работать по-другому. Занудливо выедать мозг напоминаниями про нарушенные правила безопасности. Конечно, не сейчас. Но свое искательница приключений сполна получит. А пока что пусть насладится моим хмурым недовольным лицом.
        - Подвинься-ка! - попросил я, доставая из сумки кирку. Чтобы я был бы за гном без кирки? Хоть и пригождается она мне не чаще раза в месяц.
        Адельхейд передвинулась подальше, я примерился, нужно бить так, чтобы точно не задеть ее ногу, и приступил к работе. Валун весил тонн пять, глубокая трещина в нем появилась уже давно, пересекая его почти по всей длине. Я не ставил своей целью развалить камень пополам, для этого надо иметь продвинутый навык в горных работах. Я, конечно, полон амбиций, но не склонен предаваться иллюзиям. Нет, мне надо всего лишь отколоть кусок от одного из края трещины, вытянув который можно ослабить давление и освободить ногу.
        Как обычно и бывает, реалистичная постановка цели привела к успеху. Первый отколовшийся кусок, к сожалению, немного не достал до ноги Адельхейд, не решив проблему, зато потом я смог киркой отколоть там же больший по размеру кусок, уже уходящий вглубь трещины вдоль застрявшей стопы. Аккуратно поддел его лезвием кирки, затем расшатал вдоль, чтобы не повредить ногу, и через минуту выдернул. Сразу стало видно, что ногу теперь можно вытащить, что мы тут же и проделали. Адельхейд неуверенно встала на ноги, и тут же, пошатнувшись, оперлась на меня:
        - Ой! Выдали дебафф на шесть часов на хромоту!
        Вот не факт, вполне возможно, что всего лишь женский трюк, чтобы вызвать у хмурого мужика сочувствие к проказнице, избежав порки. Но мое внимание привлекло нечто другое. Из сумки Адельхейд внезапно высунулась крохотная голова, по виду, гномья или человеческая, но это в том случае, если бы гном или человек были сантиметров тридцать ростом. Посмотрев на меня не менее хмуро, чем я на Адельхейд, голова выдала:
        - Ну, чего уставился, громила? Что, совсем дикий, правилам вежливости никак не обучен?
        Я потряс головой. Это что еще за хрень?
        - Адельхейд, мне кажется, или твоя сумка только что ожила и меня куда подальше послала? - неуверенно спросил я. День задался непростым на стрессы, мало ли, уже перевозбужденное сознание от стресса начало сумки оживлять?
        - Ой, совсем забыла сказать! - затараторила возбужденно Адельхейд, - это мой пет, альраун! Я же прошла данж, вот мне и написали - желаете ли получить редкого пета, альрауна? Конечно, сказала да!
        - Вот еще, пет! - тут же огрызнулась голова из сумки, - я вольный и свободный гражданин мира! Мы, альрауны, все такие!
        - Ладно, что-то для меня пока всего этого слишком много! Показывай выход из данжа, доберемся до дома, там все это обсудим! - сказал я, покосившись на странного пета. Какой еще альраун, что это, вообще, такое? Мини-хоббит, что ли? Или лепрекон какой засушенный?
        Выход из данжа действительно оказался в пяти метрах, за соседним крупным валуном. Выйдя, мы оказались на той же круглой поляне, с которой я в данж и входил. Открыв интерфейс, я с облегчением обнаружил, что назойливое предложение заменить пета на «более престижного» льва исчезло. Тоже мне, менять моего мыша на льва! Да я бы его и на дракона не обменял бы, своих мы не сдаем! Подумав немного, я понял, что и действительно, все так. Принца ни на кого променять не готов. Ни на горы золота, ни на огнедышащего дракона. Семья!
        Открыл портал в грот, и через пяток минут я, поддерживая старательно хромавшую Адельхейд под локоток, уже входил в дом. Прямо в гостиной нас встретил Ликвол, и по его лицу я понял, что и он забеспокоился, когда я встревожился из-за исчезновения Адельхейд. Эльф просиял, увидев нас на пороге.
        - Ох! Вот только эльфа мне еще и не хватало, чтобы окончательно испортить день! - недовольно вякнули из сумки Адельхейд.
        Ликвол недоуменно уставился на сумку. Я устало махнул рукой, мол, не обращай внимания. Что-то две подряд встряски с утра давали о себе знать, все, что хотелось, так это рухнуть сейчас в кресло, и пить пиво кружку за кружкой. Кстати, почему бы и нет? Довел свою зазнобу до одного из кресел, усадил в него и рванул в таверну. Через минуту уже вернулся с жбаном холодного пенящегося пива и большим яблочным пирогом, и с ними уже и рухнул в свободное кресло. Как раз между креслами Ликвола и Адельхейд:
        - Народ, налетай, - скомандовал я, выставляя снедь на столик, - сегодня Адельхейд празднует свой второй день рождения! И не мудрено - чудом выжила после похода в данж на сотый уровень!
        Вот так потихоньку и буду капать на мозг, пока все не осознает и не взмолится о пощаде. Это пострашнее банальной порки. И, надеюсь, эффективнее для продления срока жизни моей любимой.
        Адельхейд на мою ремарку ничего не ответила, даже не пискнула, и куда девался крутой норов! Понимает, прекрасно понимает, что страшно накосячила.
        - Ну что же, лихая моя, рассказывай, как же ты вообще живой-то осталась, несмотря на колоссальные усилия, приложенные для того, чтобы умереть и очень меня расстроить! - продолжил я атаковать ее мозг.
        В этот раз Адельхейд уже недовольно на меня покосилась, порода-таки начала давать о себе знать, но, не пререкаясь, принялась рассказывать о своей эпопее.
        - Ну, раз ты за мной пришел, значит, ты нашел Камлэйта, правильно? - спросила она.
        Дождавшись моего утвердительного кивка, продолжила:
        - Вышла я на той поляне и вошла в данж. Наметила ориентиры для движения по ходу солнца, и отправилась в путь. Метров через триста на меня вдруг из-за кустов выскочили трое тигров. Я тут же использовала против них «сеть природы» - они и замерли на месте, ошарашенные. Все волосы у них на теле завязались в узелки, пошевелиться - и то больно. Я спокойненько мимо них и прошла себе дальше, они глазами на меня только косились, да языки свесили с капающей слюной, а напасть - никак не получилось, как бы им не хотелось.
        Прошла еще пару сотен метров, и на меня внезапно набросились какие-то коршуны. Били так сильно, что сбивали на землю. Я, не вставая, докатилась по земле до ближайшего дерева, и залезла на него. Коршуны отлетели подальше, ни магией, ни из лука их не достать. Думала я думала, что делать, и, наконец, придумала.
        Стала использовать свой навык «мастера агрессивности» - смотреть пристально на ближайшего коршуна. Долго он мой взгляд, как навык и обещал, не выдержал, и набросился на меня прямо среди ветвей. У меня копье и меч, у него только клюв, когтями-то ему приходится за ветку держаться, так что долго наша схватка не продлилась, упал он окровавленный прямо под дерево.
        Хотела я так и со всеми остальными расправиться по одиночке, но они, видимо, сообразили, что всем вместе им сподручней на меня нападать, или разозлились из-за смерти первого коршуна, но спикировали на мое дерево все вместе. Против четырех птиц мне уже было не устоять, и я тогда скастовала навык «мастер акустического удара». Все четыре птицы так и рухнули с ветвей прямо на землю, а туда как раз подошли тигры, у которых закончилось действие «сети природы». Они тут же коршунов и сожрали. А я снова скастовала на тигров сеть природы, слезла с дерева, и пошла мимо дальше.
        Когда вышла на тропу вдоль обрыва, навык «звенящий след» тут же меня предупредил, что по моим следам идет погоня. Я тут же бежать, услышала погоню, обернулась, а там - больше десятка волков в двадцати метрах! А «сеть природы» у меня еще не откатилась! Перепугалась, дернулась неловко, и полетела с откоса, хорошо, что крона дерева затормозила падение. Один из волков в азарте прыгнул за мной, покалечился, и я его добила, остальные оказались благоразумнее - остались на тропе, и горестно так завыли, я и не поняла, что они так сокрушаются - что один из них погиб, или что теперь не могут до меня добраться? Дошла до скал, и тут получила уведомление, что данж прошла, и могу получить альрауна. Мол, победила больше хитростью и удачей, почти никого не убив, и именно такой питомец меня достоин.
        Дрессировщик мне рассказал, где выход, туда и направилась. И тут эта трещина в валуне, ни с того, ни с сего. Очень обидно, а то бы встречала тебя дома с питомцем, а не пришлось бы вызывать тебя видениями!
        Дослушав Адельхейд, я кивнул. Данж, похоже, все же масштабируемый, и оценивает уровень тех, кто в него входит. На меня, вон, напало пятеро львов, а на Адельхейд - только трое тигров. Хотя - «только трое тигров» - понятие относительное, не будь у нее навыка «сеть природы» - ее бы и один сожрал на месте. Смасштабировали и с пернатыми также - вместо моих шести огромных орлов дали пять коршунов. А вместо гиен - волков.
        Но какова Адельхейд! За исключением падения с обрыва и того, что застряла в трещине - она проявила себя самым достойным образом, применив против врагов именно наиболее подходящие заклинания. Да и случайное падение с обрыва, учитывая ее навыки на гибкость костей и замедленное падение, оказалось по факту неплохим тактическим ходом - волкам безнаказанно с такого крутого обрыва за добычей не спуститься.
        И выходило, что я со своей визуализацией и паутинным навыком проходил данж и дольше, и сложнее, чем моя девушка. Возможно, мне надо теперь поменьше тревожиться за жизнь Адельхейд - показанный достойный результат, получше моего, был чертовски убедительным доводом. Хотя… не появись я в данже, там бы Адельхейд и осталась.
        - Ну ладно, может, покажешь теперь, ради чего ты так рисковала? - спросил я.
        Адельхейд, просияв, открыла сумку и вытащила из нее, после бурного сопротивления, своего нового пета. Альраун оказался крохотным, несколько корявым человечком с непропорционально большой головой для его роста. Как есть страшная кукла, только живая.
        Оказавшись на столе, он закутался в какой-то платок, по-видимому, найденный в сумке Адельхейд, и злобно на нас всех таращился. Язык больше не распускал, видимо, будучи вытащенным из своего убежища, часть наглости растерял. Мы с Ликволом обменялись совершенно одинаковыми взглядами - мол, что такое-то всучили Адельхейд? На сокровище абсолютно не похоже.
        Перехватив наш взгляд, она откровенно обиделась.
        - Я сейчас сбегаю к Кэмлайту, и выясню, что это за пет! - надула красивые губки она, и, совершенно не хромая, рванула к двери. Потом, видимо, вспомнив, что только что вернулась из данжа, остановилась, и критическим взглядом окинула свою порванную и испачканную одежду:
        - Нет, в таком виде никуда идти точно нельзя! Так, я наверх - переодеваться!
        Подхватила со стола своего альрауна, засунула в сумку, и бодро почесала к лестнице. И только подходя к ней, видимо, вспомнила о своем «дебаффе на хромоту», потому что ойкнула и снова старательно захромала. Саркастически улыбнувшись, я повернулся к Ликволу. А тот уже что-то старательно писал.
        Я глотнул пива, дожидаясь, когда он закончит. Наконец, эльф протянул мне лист бумаги:
        - Тут такое дело, Трой, я за последние дни сильно поиздержался на материалах, создавая амулеты из золота и с золотыми компонентами, надо же прокачивать мой новый навык золотых дел мастера. Мне бы ещё пару тысяч золотых монет, а, ещё лучше, начать продавать те артефакты, что я соорудил за это время. Можно в местную лавку относить на продажу, если ты не против. Ты, главное, скажи, что делать, я же на тебя работаю.
        Я прочитал написанное эльфом, и мне стало откровенно стыдно. Я тут, блин, пыжусь, создавая ЧВК, планируя переобучать погонщиков и торговцев в ремесленников, а сам напрочь забыл про единственного уникального специалиста, что уже на меня работает. Да, экономист и финансист из меня как говно на палочке… Блин!
        - Послушай, Ликвол, ты как-то почаще мне напоминай про все эти финансовые вопросы, не стесняйся! - пробормотал я, - по деньгам, вот держи, две тысячи золотых, все, что у меня в сумке. Понадобится ещё, ты просто скажи. А сколько у тебя уже готово артефактов на реализацию?
        Ликвол подумал, прикинул и написал:
        - Штук двадцать пять точно будет, не считая тех, что я делаю для тебя, Адельхейд и себя. Уникальных с пяток, остальные очень редкие и редкие. По золотой части сделал только первые образцы, в дальнейшем будет получаться все лучше и лучше, не сомневайся!
        - Давай так тогда, ты все эти артефакты, что надо продать, собери и передай мне или Адельхейд, только пометь по каждому цену, за которую можно выставлять на продажу. Договорились? - предложил я эльфу.
        Ликвол кивнул и тут же убежал наверх, видимо, проводить инвентаризацию.
        Я вздохнул, покачал головой, ещё раз переживая по поводу своей финансовой лопоухости, но тут наверху хлопнула дверь, и сверху вихрем спустилась Адельхейд, во всем чистеньком, со своим петом в руках. Про «хромоту» она решила окончательно забыть, видимо, сообразив, что никакого серьезного наказания от меня ей не грозит, и нечего терять время попусту, пытаясь меня разжалобить. Тем более, своего она добилась, у нее теперь есть свой пет, и она жаждала как можно быстрее начать его дрессировать.
        - Трой, быстрее идём к дрессировщику, - крикнула бодро она, любовно прижимая к себе злобно скалящегося альрауна, завернутого все в ту же тряпицу.
        Я нисколько не возражал, учитывая, что сам был охвачен любопытством по поводу пета Адельхейд. Что же это за тварюшка такая, и в чем ее смысл?
        Пока шли к таверне, сокрушённо покачал головой. Долго капать на мозг Адельхейд не получилось, нрав у нее-таки довольно буйный, и, раз она сообразила, что пороть я ее точно не буду, толку от этого больше не будет никакого. Ну а я не из тех идиотов-зануд, которые годами капают на мозги всем, кто оказался с ними случайно рядом, отравляя им жизнь и заставляя себя возненавидеть. Для меня занудство всего лишь метод воспитания, который стоит использовать лишь тогда, когда он работает. В случае моих отношений с Адельхейд - когда этот метод заставляет ее осознать неправильность ее рискового поведения, и больше заботиться о своей безопасности. Так что, надеюсь, Адельхейд все осознала и занудство можно отложить в сторону - моя девушка должна меня любить, а как можно любить хронического зануду?
        Глава 16. Эльфы выступают
        ТОР МАТТУР, СТАВКА ЭЛЬФИЙСКОЙ АРМИИ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Наконец, необходимые разведывательные мероприятия были проведены, выявив на интересующей короля эльфов территории три средних по размеру города и более ста двадцати деревень. Во всех городах, и в некоторых деревнях было зафиксировано присутствие нечисти. А в ряде деревень, свободных от нечисти, разведка показала и наличие разномастных войск тех оборванцев, которые называли себя гордо «альянсом кланов». Это в полной мере устраивало короля, который ни в коей мере не сторонился военных действий. Тем более, что, по действующим строгим правилам, до восьмидесяти процентов лута, собранного его солдатами и офицерами во время регулярных действий армии, отходили в королевскую казну. А она заметно опустела, потому что собрать и снарядить армию такого огромного размера никак не может быть дешёвым мероприятием. И, самое главное, с лесом, высоким, могучим, густым лесом на этой территории, как и в обычном мире, все было в полном порядке. Более того, разведчики единодушно рапортовали, что ничего подобного по красоте природы в тех местах не найдешь во всем королевстве Ангэрэда.
        План атаки включал одновременную атаку всех трёх городов сразу. С деревнями планировалось разобраться сразу после успешного штурма городов.
        Тор Маттур попросил, чтобы его войска пустили на штурм всех трёх городов, но наткнулся на откровенное нежелание Ангэрэда выполнить его просьбу. К гадалке ходить не надо было, чтобы понять, в чем причина - эльф не хотел делиться лутом с нечисти. В итоге - Тор Маттур получил разрешение послать войска лишь на левый фланг при штурме самого малого из трёх атакуемых городов - Хорретелла. В связи с этим настроение у него было отвратительным - на две тысячи воинов лута явно не хватит, что серьезно подорвет его престиж, как кланлидера. Как уже набравшийся опыта руководитель, он предпочел принять превентивные меры, чтобы не нарваться на бунт после штурма. Уж больно специфичные у него были подчиненные, чтобы не учитывать этот фактор, если он хочет сохранить свой клан.
        Поэтому, едва выйдя с совещания у короля, и добравшись до палаток своего клана, он немедленно приказал встретившим его заместителям собрать людей на собственное мероприятие. На все про все дал пять минут. Кто успеет собраться, и ладно, этого будет достаточно, дальше сработает сарафанное радио.
        - Бойцы! - начал выступление Тор Маттур, когда истекло указанное время, - через час мы выступаем вместе с эльфийскими союзниками на штурм трех городов в лесном краю в двух тысячах километров отсюда. Особых ожиданий на добычу не имейте, главная задача штурма - захватить лесной край, который потом можно контролировать при помощи завладения ключевыми опорными пунктами. Затем мы помогаем эльфам чистить рядом расположенные деревни, выбираем себе место для безопасного лагеря, после чего приступаем к главному - грейду и луту!
        Ожидаемый восторженный рев воинов, истомившихся от безделья за последние дни, стал совершенно ожидаемой кланлидером реакцией.
        - Мы разобьём клан на два десятка отрядов, по уже имеющимся сотням. Разведчики за последнее время поработали очень продуктивно, и каждая сотня отправится в выбранные места, где полно нечисти для грейда и заработка. Особое внимание, как всегда, уделяем поиску данжей! К стандартной премии за найденный данж - двадцати процентам от собираемого лута пожизненно - клан будет выплачивать 2000 золотых монет обнаружившему данж счастливчику сразу после находки!
        Очередной взрыв энтузиазма. Не сказать, что 2000 золотых были такой уж большой наградой для воинов уровня 230 плюс, каких в клане было большинство, но лишних денег не бывает! А Тор Маттур, продав всю клановую недвижимость, собрал такую грандиозную сумму, исчисляемую более чем девятью миллионами золотых монет, что для него выплатить 2000 золотых для стимулирования дополнительного энтузиазма в поиске данжей вообще не были проблемой.
        Решив проблему, которая могла бы серьезно испортить ему жизнь, превентивно, Тор Маттур приступил к совещанию с замами по поводу предстоящего штурма и плана распределения сотен по местности. Тем временем его разведчики уже отправились с эльфийскими, чтобы в нужное время открыть порталы, перебросив воинов клана к нужному городу.
        Сам штурм города был проведен быстро и эффективно. Иначе и быть не могло, когда на тысяч четырнадцать зомби, тысячу бесов и несколько десятков чертей обрушилось, помимо двух тысяч бойцов Хальгарнара, еще двенадцать тысяч эльфов. Двадцать минут - и город был полностью взят под контроль, потерь не было зафиксировано вовсе. Даже верткие черти не оказались способны растерзать хоть одного игрока, их самих при таком численном преимуществе порвали буквально на сувениры. Ни демонов, ни других видов нечисти зафиксировано не было. Что поделать, видимо, у нечисти здешняя местность трактовалась как совсем ни к чему негодная лесная провинция.
        Также, по-видимому, дело обстояло и с другими двумя городами, о чем можно было судить по тому, что от их стен постоянно открывались порталы, перекидывая выходившие силы эльфов на захват деревень. Об этом Тор Маттуру постоянно докладывали посланные им к этим двум городам разведчики. Он предпочитал держать ухо востро с эльфами, вроде бы с ними и был заключен договор, но кто его знает, как они себя поведут, поэтому лучше самостоятельно узнавать обо всем, что происходит у союзников.
        Тор Маттур перекинул и свои войска к тем пяти деревням, что присмотрел в качестве подходящей ставки для своего клана, заранее согласовав это с королем эльфов. Располагались они примерно посередине лесистой равнины, которую теперь будут контролировать эльфы, что означало большую защищенность в случае внезапного нападения. Сначала нападавшие наткнутся на эльфов, и первые потери понесут именно они, а не войска Хальгарнара. Это было лучше необходимости клянчить у короля возможность занять часть домов в одном из трех имевшихся на равнине городов, да Тор Маттур и подозревал, что это будет бесполезно, поскольку Ангэрэд явно присмотрел города для собственного эксклюзивного использования.
        Окружив деревни, разбитые на пять отрядов хальгарнарцы стали входить в них, чтобы зачистить от нечисти, встретившись у центра. Сам Тор Маттур находился неподалеку от одной из них, координируя деятельность своих солдат. Внезапно в клан-чате посыпались тревожные сообщения:
        - Нечисти нет, атакованы членами клана «Пекинская звезда»!
        И тут же:
        - Стычка с членами клана «Гордость победителя»!
        Тор Маттур на мгновение задумался. Плохо, конечно, что его присутствие в параллельном мире оказалось так быстро раскрыто для альянса. Но, терять уже нечего - с самого начала он вел сюда свои войска не для того, чтобы в бирюльки играть, и сценарий прямого столкновения не был чем-то удивительным. И тут же отписался в клан-чат:
        - Валите всех! Нужна помощь, пишите!
        Повернувшись к одному из своих замов, Груттенрогу, скомандовал:
        - Найди, кто откроет портал в одну из тех деревень, в которой наткнулись на солдат из альянса восьми кланов! Надо посмотреть на все своими глазами!
        МАНИВАЛЬД, ШТАБ-КВАРТИРА КЛАНА «ГОРДОСТЬ ПОБЕДИТЕЛЯ», ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Руководство альянса восьми кланов «Новые рубежи» собралось на экстренную встречу по запросу лидеров четырех кланов. Лидеры кланов «Пекинская звезда», «Гордость победителя», «Пангилан» и «Путь дракона» были в ярости. Первым слово взял Хань Син:
        - Эльфы и их пособники, клан «Хальгарнар», ворвались в десятки деревень, в которых базировались наши сотни, скрываясь от нечисти, и вырезали всех, кто не успел убежать. При этом обладая колоссальным преимуществом в живой силе, так что шанса на сопротивление не было вовсе! Я призываю альянс принять строгие меры к напавшим на членов нашего клана!
        - Тогда и на членов нашего клана, также пострадавших в тех же деревнях! - выступил вперед Санада Юкимура.
        Манивальд неслышно хмыкнул. В кои-то веки японец согласился с чем-то, что было озвучено китайцами.
        - Напомню, что пострадали также и члены клана «Путь дракона»! - тут же заявил Ху Юньгэн.
        - Пострадали и две сотни из моего клана, - не стал молчать и Манивальд, - но я призываю не просто к мести, а к умной мести, которая не подорвет наши позиции, а усилит их!
        - Что ты имеешь в виду, Манивальд? - с интересом спросила временный лидер альянса Минчжу.
        - Я не менее вашего зол на эльфов, но предлагаю трижды подумать, прежде чем затевать с ними сейчас войну, твердо сказал Манивальд, - прошу не забывать, что королевство Ангэрэда одно из самых богатых и влиятельных в нашем мире, в котором мы оставили принадлежащие нам десятки замков и сотни данжей. Пока что они просто разбили наши войска, захватили деревни, и забыли о нас. Но если мы начнем мстить, то вступим с Ангэрэдом в официальную войну. Напомню вам также, что теперь именно эльфы контролируют все туннели, ведущие в наш мир.
        Начнем здесь войну, и они перенесут ее в наш мир из параллельного, захватывая наши замки и данжи. И в этой войне против наших кланов их поддержит каждый венценосный владетель, даже их заклятые враги. У меня сложилось совершенно четкое ощущение, что разрабы запрограммировали их объединяться друг с другом, если мы, игроки, начинаем угрожать их интересам. И у нас не останется тогда иного выбора, как бросить нашу затею по покорению параллельного мира, и с боями прорываться через туннели обратно, чтобы защитить наши активы. И, кстати, не факт, что мы сможем их защитить, монархи, помогая друг-другу способны собрать армии умопомрачительного размера. Что-то мы неизбежно потеряем, если не все, не говоря уже о том, что и не сможем тогда удержаться в первой десятке лучших кланов, а также мечтать о завоевании параллельного мира.
        - Согласна с твоими рассуждениями, Манивальд, в них есть логика, - задумчиво прокомментировала Минчжу, - но не можем же мы оставить такое оскорбление без ответа?
        - Очень бы не хотелось! - эмоционально заявил Ху Юньгэн, - наши бойцы не поймут, если мы спустим все врагам на тормозах!
        - Я думаю, бойцы примут те решения и приказы, которые мы им отдадим, - решил высказаться и Джо Смит III, - у нас, в конце концов, не анархия. Только дурак решит выйти из клана в знак протеста против решений своего кланлидера здесь, в параллельном мире. Особенно, если мы договоримся не принимать в наши кланы тех, кто выходит из любого клана нашего альянса.
        Лидеры кланов молча переглянулись, и в глазах их ясно читалось одобрение идеи американца. В одних кланах, азиатских, всегда было получше с дисциплиной, у европейцев и американцев - похуже, но не было кланлидера ни в одном клане альянса, который бы считал, что у него достаточно дисциплинированные воины. В этом отношении им всегда хотелось большего, в особенности, учитывая тот факт, что для каждого из собравшихся кланлидеров игра давно стала успешным бизнесом, а возможность успешно и без пререканий рулить кланом давала дополнительный потенциал для увеличения прибыли. Самые серьезные хлопоты были с необтесанной жизнью молодежью, в особенности с «золотой», у которой в реале не было проблем с наличкой, исправно поступающей от родителей, и она взбрыкивала, вместо того, чтобы выполнять указания руководства. Но и ее представители дважды подумают, если, уйдя из клана из-за споров с руководством, будут рисковать остаться один на один с нечистью всего параллельного мира.
        - Предлагаю проголосовать за предложение Джо Смита III, - высказалась Минчжу.
        Решение приняли единогласно.
        - Но все же, что будем делать с нахальным разгромом наших войск эльфами? - напомнил о первоначальной теме для совещания Хань Син.
        - Может, начнем отлавливать и бить членов клана Хальгарнар, едва они будут высовываться из эльфийского стана? - предложил Ху Юньгэн.
        - А не расценит ли эльфийский король нападение на своего союзника как нападение на себя? - ответил вопросом на вопрос Манивальд.
        - Может, отправим посольство к нему и прямо спросим? - неожиданно сказал Санада Юкимура.
        Манивальд задумчиво хмыкнул. А затем прокомментировал:
        - Насколько я понял, эльфы те еще высокомерные ублюдки. А Ангэрэд из них самый могущественный и влиятельный. Я что-то сомневаюсь, что он вообще назначит нам аудиенцию.
        - Если подкупить кого надо, то назначит, - деловито предложил Ма Имин с истинно китайской деловой хваткой.
        - Вот еще, он моих людей только что сотнями убивал, а я буду его придворных подкупать, чтобы с ним переговорить! - возразил Хань Син.
        Увидев, что никакого согласия по вопросу нет, Минчжу решила закрыть обсуждение:
        - Предлагаю пока просто подождать. Никто не знает, как изменится ситуация в дальнейшем. У нас прекрасная память. Если появится возможность отомстить, не подвергая риску наши активы в основном мире, тут же обсудим.
        ТРОЙ, БАНТОСА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Кэмлайта мы нашли, снова при помощи Милодора, достаточно быстро. Едва он спустился по лестнице, как Адельхейд с гордостью протянула ему своего пета. И мне вот лично не понравилось выражение лица дрессировщика, когда он увидел, что за пет ей достался.
        - А можем мы обсудить все детали по альрауну не в его присутствии? - тут же спросил он Адельхейд.
        - Ну да, конечно, - несколько растерялась она, - сейчас только отнесу его в наш номер, и сразу вернусь.
        Пока Адельхейд бегала, относя пета, мне уже снова налили и пива, и притащили закуски. Я уютно устроился и приготовился слушать, чем Кэмлайт сможет нас порадовать. Хотя по его хмурому лицу что-то вот никак у меня не вырисовывалось ощущение, что он сможет обеспечить нам много радости по этому вопросу.
        Когда Адельхейд уселась за стол около меня, и я протянул ей ее кружку с пивом, дрессировщик приступил к рассказу:
        - Значит, так, альрауны - петы очень непростые. Наверное, самые непростые из тех, что можно раздобыть, не считая гипотетической возможности получить в питомцы дракончика, тоже не отличающегося покладистым характером. Они капризные, вредные, если хозяину и удается наладить с ними добрые отношения, что очень непросто, то друзьям хозяина с ними подружиться практически невозможно. А они очень изворотливы в плане гадостей.
        По мере рассказа Кэмлайта радостное выражение потихоньку исчезало с лица Адельхейд. А на моем его и не было с самого начала. Я и так очень подозрительно отношусь к новшествам, очень часто они мне приносят только новые проблемы.
        - Так может лучше его сразу и грохнуть, будто его и не было? - предложил я, полный желания быстро решить проблему с подхваченной моей любимой мелкой пакостью.
        - А вот этого делать точно нельзя, - покачал головой дрессировщик, - дело в том, что, альрауны, сразу после того, как прикрепляются в качестве питомца, начинают влиять на удачу, как хозяина, так и его родственников и свойственников. Насильственная смерть альрауна в результате действий хозяина или его родных очень негативно скажется на всех начинаниях, которые будут ими потом предприняты.
        - А если просто выгнать… в смысле, освободить? - не сдавался я.
        - А в этом случае он обидится, и лично приложит усилия, чтобы дела бывшего хозяина шли плохо, - обрубил на корню мои попытки сплавить сомнительное приобретение подальше Кэмлайт.
        - Ну, а хоть что-то хорошее в том, чтобы иметь такого питомца, вообще есть? - спросил я, косясь на вконец расстроенную таким поворотом разговора Адельхейд.
        - О, да! - намного более воодушевленно отреагировал дрессировщик, - если альрауна как следует задобрить, то удача, которая ему сопутствует, распространится и на хозяина, и на его ближайшее окружение. А это, сами понимаете, имеет значение!
        - А что сделать, чтобы мой питомец был доволен? - перехватила инициативу приободрившаяся Адельхейд.
        - Вот в том и проблема, почему обычно никто не рад, получив в питомцы альрауна - это питомец для богатых и терпеливых. Надо одевать его в дорогую одежду, поить-кормить изысканными дорогими лакомствами, мириться с тем, что он нечист на руку - то одно пропадет, то другое. И, конечно, не реагировать слишком жестко на его пакости, которыми он славится. Сами понимаете, что подавляющее число владельцев не в состоянии все это обеспечить, поэтому с альраунами у них отношения не складываются, - поведал нам Кэмлайт.
        Я тоже приободрился, таки все же мы с Адельхейд не нищета какая, и с денежками у нас полный порядок. Вот с терпением… не уверен, сможет ли моя девочка, обладающая вспыльчивым характером, с такой пакостью ужиться… Уж лучше бы смогла, а то я видел, с каким вниманием к словам дрессировщика прислушиваются несколько собравшихся за соседними столами членов моей новой команды. Складывалось впечатление, что, узнай они о том, что Адельхейд вспылила и выкинула нашкодившего пета в окошко, как немедленно потребуют расчета и сбегут в неизвестном направлении. Лишь бы не стать жертвой неизбежных проблем с удачей.
        В этом отношении я их понимал полностью. Сам недавно помер сугубо из-за того, что удачи не хватило, занесло в данж, который мне никак, по моим личным обстоятельствам, не подходил. А ведь можно представить, что, если бы на моем месте оказался бы обычный игрок, то он мог бы немало на этом наварить, мягко говоря.
        Спокойно выждать развития событий, превратиться в призрака, выбраться любыми путями на поверхность, и устроить там шухер не по-детски. Представьте себе игрока, способного убить кого угодно, невидимого для всех, у кого нет специального амулета за сумасшедшую цену, которых в игре вообще считанные единицы? Проходишь любые данжи, грабишь кланхраны самых могущественных кланов и сокровищницы королей. А когда надоест играть без тактильных ощущений, выводишь все это в реал, обеспечивая себя на всю жизнь. Хочется играть дальше - создаёшь нового персонажа, со всеми полагающимися тактильными ощущениями. На заработанные в личине призрака деньги снабжаешь его любыми артефактами, и играешь в полное удовлетворение.
        И вот такую великолепную возможность предоставили мне, возможность, которую именно я и не мог использовать. Потому как неизвестно, на сколько лет затянется прохождение десяти этапов, и жить все это время бестелесным призраком… так и кукушка поедет с легкостью. А если не сможешь пройти все этапы, мало ли какие там задания, и навсегда застрянешь в игре? Нет, все верно я сделал, уронив на себя камень.
        Тем более, внезапно пришло мне в голову, а вдруг созданные из рыцарей королем призраки могут только убивать, но не могут собирать лут? Тогда все еще хуже, прокачаться можно быстро, но ничего на этом не наваришь. И мало ли я бы какое получил очередное задание по очередному этапу, может, оно было бы невыполнимо вообще для бестелесного призрака?
        И еще надо подумать и о варианте, когда созданные королем призраки будут способны убивать только нечисть, и будут безвредны для всех остальных. А это вообще жесть.
        Так, а теперь надо подумать о перспективах лично для меня, если в силе именно два последних варианта. В первом случае, спустив призраков на нечисть, можно идти за ними, собирая лут с убитой нечисти. Бизнес, шикарный бизнес! А если они еще и не смогут нанести вред никому, кто к нечисти никак не относится, то это еще и полностью безопасный бизнес! Вот только как бы выяснить, так ли это, прежде чем предпринимать попытки выпускать их в свет? Но ладно, об этом подумаю потом.
        - Что-то еще нужно знать про альрауна, как питомца? - спросил я дрессировщика.
        - Пока что все основное я рассказал, он ведь у вас совсем еще маленький, - пожал плечами Кэмлайт, - как наберет несколько десятков уровней, освоит искусство оборотня - сможет превращаться в небольших животных, в кошку там, или горностая. Не удивляйтесь, и не прибейте его случайно, спутав с другим животным. Если появится какое-то необычное животное в комнате, вначале смотрите на ник, это вполне может быть ваш собственный альраун.
        - Ладно, теперь все понятно. Спасибо, Кэмлайт! - поблагодарил я дрессировщика, - Адельхейд, иди пока к своему пету, чтобы он там в одиночестве не напакостил, и продумай хорошо, как его задобрить и чем. А я подойду, и будем решать финансовые вопросы на этом пути. Ну, может, и самому что в голову тоже придет.
        Адельхейд тут же убежала, а я со вздохом поднялся из-за стола. Несмотря на то, как меня морально вымотали чрезмерные приключения этого дня, надо действовать. Если мне нужен мой спецназ, то нечего тут рассиживаться чрезмерно. Пора извлекать моего пета на свет божий, и грейдить членов моей создаваемой из НПС ЧВК.
        - Милодор, раз ты - главный, иди за мной в мою комнату. Начнем с тебя процедуру грейда.
        Эльф просиял, как же - грейд - это святое! И уже через пару минут я, взяв с него стандартное обещание о полной конфиденциальности процедуры и отказа от конкуренции со мной, выпустил Принца на свободу, многозначительно указав на сидевшего на стуле эльфа с закатанным рукавом. Кровосос расцвел от удовольствия, понятное дело - кушать подано! И дело пошло. Мне же пришлось брать хозяйственную сумку и идти в лавку колдуньи - необходимых эликсиров для проведения процедуры почти не осталось. Ох, и влечу я на крутые бабки со всей этой возней!
        Конечно, с точки зрения полезности надо было бы начинать грейд не с торговца Милодора, а с воинов, вряд ли эльфа-предводителя я буду выпускать на боевые операции, где достижение «мастера выживания» ценнее всего. Но, поскольку Милодор был главным в своем отряде, другого выхода у меня не было - снабдить важным достижением его воинов, миновав его, означало нанести чудовищный удар по репутации эльфа среди подчиненных. Этак он и зло может затаить на меня, а потом и подставить при удобном случае. А оно мне надо?
        В лавку пришлось сделать четыре ходки кряду, чтобы затариться эликсирами на несколько процедур сразу. Конечно, можно было бы взять кого из новых подчиненных, чтобы ускорить процесс, но я не рискнул - одно дело, когда сам тащишь в сумке хрупкие склянки с драгоценным содержимым на тысячи золотых монет, полностью соблюдая необходимые предосторожности, другое дело доверять в это вопросе почти незнакомому тебе сотруднику. А вдруг у него легкомыслие зашкаливает, и он сдуру этой сумкой хрястнет о ближайший угол?
        Сразу же также возник вопрос, а стоит ли вообще собирать кровь Милодора, что полезного можно усвоить от торговца? Но природная запасливость возобладала, и я заготовил четыре склянки. На всякий случай.
        Пока шла процедура, я решил заняться инвентаризацией своих достижений за этот день. В беготне я так и не успел посмотреть, сколько уровней удалось взять за битву и прохождение данжа. Открыв статистику, присвистнул - за битву я взял десять уровней, за данж - еще один. Новый рекорд! Кроме сотен зомби, мне удалось моими каменными шарами грохнуть еще с десяток чертей и три десятка бесов - вот что делает скученность во вражеских рядах!
        Полученные баллы, включая два дополнительных за мой новый навык, кинул пополам в ловкость и интеллект. Решил посмотреть, что получилось с моим развитием, и насколько я близок к выполнению условий третьего этапа.
        Характеристики:

1. Выносливость (жизнь) - 128 (1280 единиц).

2. Сила - 30.

3. Ловкость - 77.

4. Интеллект - 145.

5. Удача - 16.

6. Репутация при дворе короля Перфундара - 27.
        Нераспределённых баллов - 0.
        Бодрость - 290.
        Мана - 2325.
        Специализация - ремесленник.
        Количество единиц до восемьдесят четвертого уровня - 39120.
        Деньги - 376176 золотых, 4 серебряные, 7 медных монет.
        Глава 17. Шут?
        ХОРНЕЛУММЕР, РЕЗИДЕНЦИЯ ВЕРХОВНОГО ДЬЯВОЛА
        Новое заседание близкого круга пришлось созвать раньше, чем планировал Дживан. Слишком много всего стало происходить, и большая часть происходящего верховного дьявола устраивать никак не могла.
        - Васантрей-ус, огласи собранию все важные новости! - приказал Дживан, едва войдя в помещение, где все уже давно собрались в ожидании его.
        Аналитик, поклонившись, выступил вперед:
        - Появление огненных джиннов, и распределение их по городам, принесло свои плоды. Темпы истребления зомби по городам значительно сократились. В то же время общие тенденции по-прежнему неблагоприятны для нас. Внезапное нападение на Шаулруом нанесло очень большой ущерб, мы потеряли там тридцать пять джиннов, больше тысячи демонов, полторы тысячи чертей, четыре тысячи бесов и сто десять тысяч зомби. Утрачены все рабы, для продолжения строительных работ в городе пришлось перекинуть несколько тысяч рабов из партии, предназначенной на обращение в зомби.
        Возникает вопрос и о том, насколько целесообразно то масштабное строительство, которое там планировалось, с учетом того, что местоположение города стало известно врагам. К сожалению, нам не удалось вовремя определить, что враг будет штурмовать именно Шаулруом, поскольку одновременно были предприняты ложные атаки на города Даблвир и Бампхот. Этот трюк, и поспешное отступление из Шаулруома, до того, как мы смогли собрать и отправить туда войска, тоже внушают тревогу. Такое впечатление, что армия орков и гномов знает об исходе битвы в Брандаре, и старательно избегает ситуации, в которой мы сможем нанести ей схожий ущерб.
        Следующая новость - вновь появился огромный костяной дракон, сумевший недавно уничтожить дьявола Горго при помощи своего войска из нежити. Сам факт гибели дьявола впервые за всю нашу эпопею по покорению параллельного мира настораживает, но то, что этот дракон продолжает уничтожать захваченные нами города вместе с нашими войсками, при этом обращая в нежить наших убитых солдат, является для нас большим вызовом.
        Кроме этого, недавно прибывшая эльфийская армия внезапно захватила лесной край на равнине Ксхевахайр. Армия орков и гномов после успешного рейда в Шаулруом и поспешного отступления из него по-прежнему расположена в лагере на равнине. Небольшие отряды из нее совершают набеги на наши владения по всему параллельному миру. Это тревожная тенденция, поскольку эта стратегия полностью копирует ту, которую против нас уже успешно используют враги, называющие себя «альянсом кланов».
        - Удалось ли выяснить, где базируется лагерь этого «альянса кланов»? - прервал доклад своего аналитика Дживан.
        Поклонившись, тот ответил:
        - Простите, господин, судя по докладам, у них вообще нет ни штаб-квартиры, ни лагеря. Все попытки проследить отступающие после резни в городах отряды, которые не провалились, приводят наших шпионов-чертей в совершенно разные части мира. Как правило, рядом вообще нет городов, финальный путь приводит в одну из деревень. Складывается чёткое впечатление, что напуганный поражением у Брандара враг боится собирать свои войска где бы то ни было, предпочитая использовать исключительно ту самую партизанскую тактику, которая наносит нам такой огромный ущерб.
        - Я не считаю более прежнюю стратегию ждать возможности поймать противника в локацию, позволяющую организовать массовые дебаффы, правильной, - недовольно сказал Арей-ус, - против нас ведут войну на истребление. Предлагаю нанести мощный удар по врагам.
        - Я согласен с Арей-усом, - кивнул Дживан, - похоже, что враги слишком умны. Нужно, смирившись с неизбежностью больших потерь, начать громить их по очереди. Васантрей-ус, с кого из врагов предложите начать?
        Немного подумав, Васантрей-ус ответил:
        - Эльфы слишком сильны в своих лесах. Напомню, что предыдущих владетелей равнины Ксхевахайр мы разгромили, только когда они опрометчиво вышли из леса на подмогу своим союзникам. Мой прогноз того времени о слишком больших потерях при штурме леса, при условии, что эльфов бы выманить не удалось, полностью адекватен и в новых условиях.
        Самые уязвимые лагеря у армии орков и гномов, и у альянса кланов. Но в случае с альянсом кланов к атаке мы еще не готовы - нашим шпионам нужно еще долго наносить на карту все деревни, в которых дислоцированы их многочисленные небольшие отряды, чтобы потом одновременно атаковать все лагеря.
        Что касается места базирования костяного дракона и его войска нежити, то на него мы еще выйти не смогли. Остается надеяться, что оно тоже не раскидано по разным деревням, а сосредоточено в одном месте. В любом случае, для нас главное отследить местоположение самого дракона. Именно он нам нужен, сомневаюсь, что без него армия нежити будет представлять для нас серьезную угрозу. Надеюсь, однажды мы сможем его отследить и предпринять решительную атаку.
        Поэтому мое предложение - атаковать армию орков и гномов!
        Дживан, выслушав доклад аналитика, обвел присутствующих взглядом:
        - Выступит ли кто-нибудь против предложения Васантрея-уса?
        ТРОЙ, БАНТОСА, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР
        Глянул на свои характеристики - и сначала расстроился. Вроде бы и много уровней заработал за последние дни, неслыханно по прежним меркам, а еще пахать надо и пахать. Но затем воодушевил себя, посчитав, что все эти тридцать семь уровней я взял всего за несколько дней. А не погибни недавно, было бы и тридцать восемь! Это вовсе не три месяца, отведенные на первый этап, и хоть спи, хоть бегай, никакого сокращения срока не предвиделось. Тут все зависит только от меня.
        Вызвало тревогу только то, насколько просели финансы. Самую большую брешь пробила покупка артефакта на обнаружение призраков. Но за это я себя ругать не намеревался - призраки обладали огромным потенциалом, и их нужно было уметь обнаруживать. К счастью, у меня уже скопилось прилично вязанок лута с моих вылазок - все как-то не доходили руки выставить все на аукцион или отнести в лавку на продажу. Хотя все же с этим придется повременить - мне же сейчас нужно будет вооружать бойцов моей новой ЧВК. М-да, тоже дилемма - вооружишь подешевле, будет меньше урон и, соответственно, доход от их вылазок. Вооружишь получше - если их грохнут, понесешь огромный материальный ущерб. Не говоря уже о том, что будешь переживать из-за их смерти. И думать, грохнули бы их, если бы ты не поскупился на артефакты классом получше?
        Появилось время и подумать, не сделал ли я каких косяков во время сегодняшнего сражения и при приступе данжа. Прикинув, решил, что единственным минусом недавней битвы было то, что артефактом для прослушивания разговоров нечисти я-то разжился, а вот никаких переговоров прослушать так и не получилось. Но, все же пришел к выводу, что это минусом считать не стоит - битва длилась совсем недолго, приоритетом в ней явно должны были быть прокачка и сбор лута, ну, а я чем занимался?
        Что касается данжа, то там ошибкой было отсутствие слежения за воздухом, в результате атака орлов стала внезапной. Хорошо хоть, им ударной силы не хватило, чтобы она стала фатальной. Видимо, там главная фишка с птичками была на проверку, как работает мозг у вошедшего в данж - сможет ли придумать, при помощи какой комбинации заклинаний и навыков можно выбраться из-под спасительного дерева, и ликвидировать пернатую угрозу? Ну что же, делаю вывод на будущее - за небом - присматривать! А то как-то я расслабился за последнее время, когда угроза дракона исчезла с горизонта.…Чтобы я в тот период забыл посмотреть на небо - да ни в жизнь!
        Так, теперь следующий момент - надо задобрить этого альрауна. Как-то инстинктивно он мне не нравился, и описание дрессировщиком его повадок свидетельствовало, что мои антипатии вряд ли скоро будут преодолены. Если вообще будут. Но удача нужна всем, поэтому пора лезть на аукцион и посмотреть, что там можно найти по поводу предметов роскоши для существ размером с куклу.
        Так вначале и забил в поисковик - «одежда для кукол». Что удивительно, выскочило с полсотни наименований. Правда, ознакомившись с ними, я понял, что все не то. На аукционе продавались предметы из раздела «одежда для кукл вуду», придававшая им особые акценты. Игра открывалась для меня с новой стороны - тут и вуду было! Мне поплохело, когда я представил, как какой-нибудь могущественный колдун вуду, которому я насолю, приоденет изображающую меня куклу в соответствующий прикид, и будет колоть иглами, чтобы меня штырило не по-детски. Да, теперь на всякий случай надо изучить и этот вопрос, и озаботиться защитой и по этому профилю. Деньги… денежки… как много мне вас будет надо!
        Ну, а что касается альрауна, то я не больной на всю голову, чтобы одевать его в одежду для кукл вуду. Он и так явно не подарок, нечего создавать из него смертельную комбинацию. Ну что же, придется искать портного, и шить на заказ. Надеюсь, портной, который обшивал недавно мою банду, достаточно квалифицирован для этого. А пока что - надо поискать ткань. Забил в поисковик «ткани». Обалдел, когда выскочило сто семнадцать тысяч наименований. Это же сколько игроков подалось в портные, раз столько тканей в продаже! Нет, так дело не пойдет. Забил в поиск «роскошные ткани». Ага, уже лучше, две сотни. Так, а если набрать «ткани для королевских особ». Вот, теперь всего семь, и можно просматривать. Сколько за отрез парчи, прошитой золотыми узорами, огнеупорной, каждую минуту восстанавливающей полпроцента здоровья владельца (при условии, что изделие покрывает не менее сорока процентов тела владельца)? Сколько??? Пятьсот золотых? За два квадратных метра?
        Покинул аукцион, вышел из интерфейса. Почесал озадаченно репу. Может, я и зря волну гоню, может, цена для вип-тканей такой и должна быть? Залез снова на аукцион. Пролистал другие предложения. И понял, что пятьсот золотых - это очень выгодная цена, просят так мало, лишь потому что кусок небольшой. За рулоны в четыре квадрата и более - цена уже утраивалась. Тут же купил. И сразу же потащил к Адельхейд в другую комнату.
        Моя милая возилась с альрауном. И лицо ее трудно было назвать довольным. По той простой причине, что пет сидел, обложенный семью блюдами прямо на нашем столе, и презрительно воротил от всего нос, кутаясь в свой платок. Блин, да это же еда для вип-номера за золотой в сутки! Все на деле очень вкусно, и готовят, в отличие от еды для номера за серебряк, явно неплохо прокачанный повар. Насколько прокачанный - хрен его знает, но выгодное отличие налицо.
        - Кушай, милый, это очень хорошая еда! - предприняла очередную попытку Адельхейд, как раз когда я вошел.
        - Как вы этакое дерьмо едите вообще! - сморщив нос, ответил альраун.
        Я уже набрал воздуха, чтобы дать ему пространный комментарий по поводу того, что единственным дерьмом на столе является то, что расположено ровненько между семью тарелками, но в последний момент сдержался. Нельзя, Трой! Дрессировщик высказался предельно ясно. Хочешь иметь удачу - имей терпение.
        - Адельхейд, посмотри, что я купил для твоего альрауна! - и я протянул ей небольшой рулон.
        - Королевская парча! - прочитала она, и просияла, - о спасибо, Трой!
        Не удержался от комментария и уродец:
        - Гномы туповаты, конечно, но, похоже, некоторые из них могут быть полезны! Присматривай за этим, Адельхейд! Может, и на что другое сгодится!
        По тому, как сверкнули глаза у Адельхейд, я понял, что прежней любви к питомцу у нее уже нет. Но, к счастью, она тоже помнила наставления дрессировщика. Неожиданно она сказала:
        - Давай-ка выйдем!
        Едва мы прошли во вторую комнату, где мой пет продолжал грейдить Милодора своим любимым способом, как она, нисколько не обращая внимания на эльфа, сказала:
        - Кэмлайт был прав, сладить с моим питомцем тяжело. Все время хочется разбить ему череп чем-нибудь тяжелым! Как он смел только что так оскорбить тебя! Да я за меньшее готова убить кого угодно!
        И тут меня вдруг осенило. Как-то сумел посмотреть на ситуацию со стороны. Приятно, конечно, когда твоя девушка тебя так любит и защищает твою репутацию, но что будет с нашей удачей, если она таки альрауна действительно грохнет в сердцах?
        И я сказал:
        - Послушай, милая, мы, конечно, вроде бы еще и не доросли до такого статуса, когда нам уже положен шут, но когда-то же надо начинать!
        - Шут? - недоуменно спросила Адельхейд.
        - Ну конечно, у королей же всегда есть шуты! Чтобы скучно не было! И шутам позволено и хамить, и высмеивать всех вокруг, в том числе и короля! Поэтому свой шут - это признак высокого положения в обществе. Хочу тебя поздравить - с приобретением альрауна наш социальный статус повысился. У нас теперь есть свой шут. Осталось найти лишь свое королевство.
        - Шут? - снова с недоумением протянула Адельхейд, но приятно было наблюдать за сменой эмоций на ее лице, дело явно шло к позитиву, - оп-ля! А в таком ключе я на эту пакость и не смотрела!
        - Так что давай, как настоящие царственные персоны, свысока смотреть на попытки нашего шута нас развеселить! - жеманно и пресыщенно протянул я, стараясь войти в образ монарха.
        - Ох, Трой, как забавно вышло - тебе сейчас корону на голову - и точно, король-королем! - рассмеялась Адельхейд.
        Но тут же посерьезнела.
        - Кстати, Трой, раз теперь у меня есть питомец, то ты же понимаешь, что мне нужно его прокачивать? И тебе же ясно, что ремесленничество слишком медленный для этого способ? - со значением посмотрела на меня Адельхейд.
        Холодок пробежал по моей спине. Адельхейд недвусмысленно намекала на то, что рвется в рубку - битвы, данжи и все дела. И это несмотря на то, что только что смогла выбраться из первого же пройденного ею данжа исключительно с моей помощью? Хотя, надо признать, недавно усвоенные навыки дали ей много возможностей для того, чтобы выжить, которых у нее раньше не было. И еще я прекрасно понимал то, что с ее темпераментом запреты однозначно не прокатят. Просто однажды она снова совершенно самостоятельно выберется в какую-нибудь вылазку, из которой может и не вернуться, а я так никогда и не смогу узнать, где и как она погибла.
        - Не смотри на меня так огорчённо, я твердо решила! - воспользовалась заминкой Адельхейд, чтобы еще раз подчеркнуть серьезность своей заявки, - тем более, раз альраун приносит удачу, то чем мы быстрее прокачаем его, тем больше у нас будет удачи, верно?
        - Хорошо! - сдался я, - если ты пообещаешь, что вначале мы еще поработаем над тем, как усилить твою выживаемость, и что ты не будешь совершать вылазки, о которых я не знаю. Таких, как с этим данжем сегодня! Я не против грейда, но чрезмерный риск должен отсутствовать!
        - Я знала, что ты поймешь меня! - обрадованно запрыгала Адельхейд, бросаясь ко мне на шею. Как всегда, с моим ростом это вышло несколько комично. И не могло вылиться ни во что более приятное, учитывая присутствие эльфа в комнате.
        - Ну ладно, я пока побегу к портному, отнесу ему альрауна, чтобы снял мерки и сшил на него нужные вещи, - прервала наш поцелуй моя милая, - а завтра мы сможем начать мою прокачку?
        Завтра? Блин, как скоро-то!
        - Давай посмотрим, что мы сможем сделать сегодня с твоей готовностью, - ответил я, - если все успеем, то завтра начнем.
        Адельхейд, довольная, убежала, а я озадаченно присел на стул. Да уж, не было печали, так черти накачали! Я все надеялся, что она достаточно перепугалась в данже с месячишко назад, когда едва не погибла от лап оборотней, чтобы больше не лезть в драку, но, видимо, тот эпизод уже поблек в ее глазах, и энергичная натура взяла свое.
        Глава 18. Океанская яхта
        Но довольно расстраиваться! Если уж пообещал, не видя другого выхода, то надо мыслить конструктивно. Итак, надо глянуть, прежде всего, подходит ли Адельхейд все еще тот комплект, который мы ей купили в эпоху относительного безденежья. Итак, тогда стояла задача снабдить ее незаметной защитой и средствами нападения, чтобы она по-прежнему выглядела обычной НПС, а не воином. Чтобы не провоцировать нападения со стороны игроков. Актуальна ли такая концепция сейчас?
        Похоже, что нет. Наш переход в параллельный мир все изменил. Главный враг - нечисть, а ей все равно кого атаковать, хоть женщину, хоть старика, хоть грудного ребенка. Игроки тоже есть, но подавляющая часть из альянса кланов, и не должны чрезмерно беспредельничать, все же не отморозки из пресловутого «Черного сокола». Похоже, судя по недавно увиденной мной парочке из Хальгарнара, есть уже и игроки из других кланов, но это же тоже должны быть крутые кланы, ведь другие здесь не выживут? И вряд ли они тоже будут обижать НПС из нормальных рас, если их цель - нечисть.
        Значит, для Адельхейд нужно новое облачение. Акцент - на выносливость и интеллект. Будет больше единиц жизни - сможет дольше продержаться до вступления в действие «мастера выживания». Будет больше маны - сможет убежать теми же телепортами, и отлечиться. Никаких акцентов на незаметность больше не нужно, это все уже есть за счет артефактов Ликвола. Ну-ка, что сможет предложить мне рынок?
        Как оказалось, когда у тебя почти четыреста тысяч золотом, рынок может предложить тебе многое. К счастью, у Адельхейд не было никаких проклятых вещей, которые бы ограничивали подбор амуниции, как было в моем случае. Единственное ограничение - не подходили легендарные сеты, в которых были выставлены минимальные ограничения на полсотни единиц на силу, ловкость или удачу, до них Адельхейд было еще пахать и пахать.
        Ввел в поиск «сет на выживание». Ну, поскольку каждый понимал под этим свое, вывелось сразу девять тысяч сетов. Установив условие - только легендарные и уникальные - остался уже только с тремя сотнями. Потратив минут сорок, наткнулся на уникальный сет за сто сорок тысяч из шести предметов «Последний шанс», и остановился как вкопанный. Стоил он побольше, чем иной легендарный, особенно, если учесть, что предметов в нем было не так и много, но на то имелись веские причины. Веские, скорее всего, только для того, кто влюбился, как я, в НПС, и готов был на все, чтобы сохранить неписи жизнь. Более того, сет не отвечал моим заранее установленным критериям по характеристикам вообще, был не на интеллект и выносливость, а на силу и ловкость. Но мой взгляд приковала одна-единственная фраза в описании «при гибели владельца воскрешает его в номере таверны за счет полного и окончательного разрушения сета». И от нее отвести взгляд было невозможно.
        Мать честная! Сто сорок тысяч золотых монет за возможность вытащить Адельхейд из лап смерти, если она заиграется в войнушку и ее грохнут! Она воскреснет в таверне, сет исчезнет, а у меня появится веский довод предложить ей заняться прокачкой через ремесла, а не военные действия. Вернее, сто сорок тысяч веских доводов. Но, главное, что она будет жива!
        Мелькнула мыслишка, что такой комплект и мне бы пригодился, сэкономить одну из немногих жизней, если опять грохнут. Отбросив ее в сторону, нажал «купить». Для близких к тебе людей нельзя жалеть денег. Иначе неизбежно возникнет вопрос, ты живешь настоящей жизнью или всего лишь существуешь. Все время боясь чего-либо, или кого-либо, и тебе нужны деньги, лишь как гарантия защиты от твоих страхов.
        Решил все же проверить, нет ли в продаже еще сетов со схожим действием, мало ли, не будет везти, как на первом этапе, и самому снова понадобится. Или Адельхейд грохнут на первой же вылазке, и придется искать все по новой, если она не напугается. Глянул также и с прицелом на себя, мало ли, найду что получше моего теперешнего комплекта. Убил почти час, просмотрел практически все, но ничего и близко похожего к купленному сету не нашел. Все остальные понимали «выживание» в классическом смысле - сет с хорошими характеристиками, позволяющими протянуть подольше на поле боя. Значит, все верно, товар очень редкий, потому раньше и не видел в продаже. Правильно хапнул.
        Не нашел в продаже и сета, который бы мне сгодился больше моего нынешнего. Были, были шикарные варианты, с намного большими бонусами, но, увы, мои ограничения на проклятые вещи делали эти сеты для меня бесполезными. Ну что же, буду периодически рыскать по рынку, авось, все же что найду получше и с учетом моих особенностей по комплектности.
        Подхватив сет, пошел в соседнюю комнату. Там уже последние несколько минут наблюдалось какое-то шевеление, и я понял, что Адельхейд с петом вернулись от портного. Альраун и в этот раз сидел на столе в окружении тарелок с едой, видимо, Адельхейд не оставляла попыток его накормить, но плотно завернувшись, с очень довольной мордой, в золотую парчу. Отброшенный за ненадобностью платок, в который он кутался раньше, валялся рядом.
        - Нет, ну ты представляешь, Трой! - всплеснула руками моя милая, - портной категорически отказался шить одежду пету из этой ткани! Говорит, ему не по чину, она слишком дорогая, его для таких тканей специально не обучали, и он боится ее испортить! И что бы я ни говорила, и что прощу ему, если он что испортит, ни в какую! Ой, а что это у тебя в руках? Какой симпатичный сет!
        - Это тебе, любимая! С прежним тебе на войну идти нельзя! - гордо ответил я, чувствуя себя Рокфеллером, дарящим своей девушке океанскую яхту.
        Издав восторженный вопль, Адельхейд чмокнула меня в щеку, выхватила сет и потащила на диван, раскладывать и изучать статы каждой вещи. И вдруг, замерев, повернулась ко мне. В глазах появились слезы:
        - Я прочитала описание! И я теперь точно знаю, что ты любишь меня! Трой, этот крутой сет же исчезнет, как его и не было, если меня убьют! Спасет мою жизнь, конечно, но пропадет с концами!
        - Подумаешь, всего сто сорок тысяч золотых монет! - небрежно сказал я. Не для того, чтобы пофорсить, это как-то пошло бы было, прям как в анекдоте: - «кушайте, гости дорогие! Вот говядина по пятнадцать долларов сорок центов, а вот форель по тридцать девять девяносто!» Нет, просто чтобы Адельхейд знала цену своего небрежного поведения и вела себя поаккуратнее на поле боя. Если уж жизнь свою не захочет беречь вдруг, то за сто сорок тысяч золотых монет убьется в хлам, чтобы выжить, она у меня девушка хозяйственная.
        - Сколько??? - задохнулась она, осев на диван, - мой же нынешний нам всего в сорок восемь тысяч обошелся!
        - Но он же не может спасти твою жизнь в случае чего, верно? - уточнил я.
        - Трой, ты решительно сошел с ума! - выдала мне Адельхейд после минутной паузы, во время которой пыталась справиться с эмоциями от осмысления такой цифры, - но я точно тебя не брошу! И буду за тобой приглядывать!
        - Свихнувшимся он нам полезным не будет! - совершенно бестактно влез в разговор альраун, - бросай его, я так понял, что он спустил все наши деньги! Найдем кого побогаче!
        В глазах Адельхейд сверкнула молния, а рука потянулась к мечу. Поняв, что альраун, как никогда, близок к смерти, я ненатурально, но старательно засмеялся. И на всякий случай заслонил его своей тушкой от моей милой. Мне хронические неудачи, если пет скопытится, ни к чему, значит, эта падла должна жить.
        - Правда, смешно, милая? - я поднял вверх большой палец и оскалился, напоминая про наш недавний разговор про шута.
        - И что меня тогда понесло к этому Кэмлайту! - пробурчала Адельхейд, но руку с рукояти меча сняла.
        Увидев, что непосредственная опасность для альрауна отступила, я решил заняться другими делами:
        - Я сейчас схожу к Милодору, и попробую договориться насчет повара для пета. Есть там один вариант!
        - Ох, что-то сомневаюсь я, что в этом захолустье вообще кто готовить умеет! - зевнул альраун, и демонстративно пихнул одну из тарелок с едой ногой. Тарелка упала со стола, разлетевшись вдребезги, а вишневый пирог заляпал ковер в радиусе метров двух.
        - Я, пожалуй, потороплюсь! - пробормотал я, увидев, что Адельхейд снова пришла в ярость, - пожалуйста, не делай пока ничего, о чем потом придется сильно пожалеть!
        - Нет уж, пойдем вместе! - решительно сказала Адельхейд, - если я тут останусь, я ни за что не ручаюсь!
        Да, моя идея с шутом пока не выдерживала встречу с практикой. Чтобы заставить себя поверить в нее, не хватало всего лишь нескольких незначительных компонентов - огромного тронного зала, в котором мы бы с Адельхейд восседали на тронах, толпы льстивых придворных, над которыми бы и издевался главным образом пет, ну, и тяжести золотых корон с брильянтами на наших головах. Самовнушение классная вещь, конечно, и не раз помогала мне в жизни, но всему есть пределы. Я, конечно, слышал про то, что, когда мода на шутов широко разошлась, их стали заводить и люди рангом пониже, чем короли, но, все же, читая Дюма, твердо усвоил - вот Шико - это шут. Королевский шут. И только королевский шут может быть настоящим шутом. И мое подсознание, похоже, считало точно также.
        Как мог, я успокоил Адельхейд, пришлось даже купить на аукционе и открыть бутылочку достаточно дорогого вина. Три с половиной золотых - это очень серьезно для вина в Эгиде. Все равно, что в реале покупать на аукционах французское вино урожая начала двадцать первого века. Попутно подошло и время для окончания сеанса Милодора. Пет отвалился от его руки и довольно вздохнул, облизывая кровь с мордочки. А Милодор спросил:
        - Трой, предлагается на выбор два навыка. Какие мне надо брать?
        - Бери «мастера кровососания одиннадцатого уровня»! Сможешь пить кровь и получать из нее новые навыки! А второй - нам деньги нужны, уж больно это дорогая процедура! Не хочешь стать золотых дел мастером? Если да - бери «мастера работы с благородными металлами одиннадцатого уровня», и немедленно приступай к работе! Годится такой вариант?
        - Он не то что годится, Трой, он невероятно щедр! - растерянно ответил Милодор, - мой долг перед тобой вырастет до невероятных размеров!
        - Не могу согласиться, только до тех размеров, что мы уже оговорили в заключенном соглашении! - возразил я эльфу, - так, перекидывай навыки, и присылай ко мне своего самого лучшего воина, пришло их время для грейда! А сам иди в мой дом напротив таверны, там познакомишься с эльфом по имени Ликвол, я его о тебе предупредил, он выдаст тебе все необходимые материалы для работы.
        Приятно было, что Милодор не только умеет приказывать, как бывший глава каравана, но и подчиняться. И полминуты не прошло, а он уже умчался. А я неспроста дал ему такое расплывчатое указание. Любопытно мне было, кого из своих бывших сотрудников он считает лучшим воином. Еще минута, и в дверь уверенно постучали.
        - Входите! - крикнул я.
        И на пороге появился Фандор. Глаза его сияли от предвкушения грейда, видимо, Милодор уже успел, хоть и вкратце, поделиться информацией по полученным навыкам и ценнейшему достижению. И куда девалась обычная невозмутимость ассасина! Я хмыкнул. Сюрприза не получилось, именно его я и ожидал.
        - Проходи, присаживайся, и приступим!
        Пет, разомлев от выпитой крови, уже успел задремать, сладко посапывая, в кресле, и, когда я толкнул его локтем в бок, смешно вылупил на меня глаза.
        - Кушать подано, зверюга! - скомандовал я.
        Морда Принца просто расплылась от счастья, и уговаривать его приступить к выполнению кровавых обязанностей не пришлось. И это он еще не в курсе, что потом будет еще и третий, и четвертый! Посмотрим, правда, не понадобится ли ему отдых, такого ценного сотрудника надо беречь. И, кстати, у всех воинов, что будут грейдиться, надо собирать не по четыре склянки крови, а по максимуму, сколько получится. Будем пить и мы с Адельхейд, и давать их и другим членам отряда. Грейд, грейд, грейд! Ценных навыков много не бывает.
        Кстати, а что там пет смог усвоить с Милодора? Так, навык на улучшенную логистику, ожидаемо; на сплочение перед лицом трудностей; повышенная эмпатия, способствующая пониманию эмоций и намерений собеседника; и, прикольно - первый раз вижу навык на синоптику!
        Мастер синоптики десятого уровня - Вы инстинктивно чувствуете, когда погода ухудшится, или улучшится. Вы также способны за полчаса до начала стихийного бедствия ощутить его масштаб. Дополнительный шанс пережить природную катастрофу - четырнадцать процентов.
        Решив забегать в комнату не реже каждых двадцати минут, чтобы не упускать возможность запасать кровь посвежее, отправился к Милодору, чтобы сговориться насчет повара для альрауна. Что он там говорил про поварские навыки одного из недавних спасенных?
        Милодор не ошибся, и один из бывших пленников действительно был поваром, с навыком приготовления экзотических блюд, прокачанным до двенадцатого уровня. Отрядил его к альрауну вместе с Адельхейд, чтобы решили вопрос с блюдами для капризного пета. Если его уж и повар с уровнем двенадцатого уровня не устроит, то пусть сидит голодным, сколько ему влезет.
        Заодно я переговорил и с оружейником. К сожалению, тот был лишь девятого уровня, и закалить мое оружие, чтобы им можно было отбиваться от оружия призраков, не мог. Квалификации не хватало. Но подновить мой повреждённый панцирь, да и все другое, что периодически страдало в стычках, смог за какие-то пару часов.
        Фандору я предложил взять того же мастера кровососания, а вот второй навык велел выбрать самому, исходя из собственного понимания, что ему больше пригодится, руководствуясь тем, что он будет возглавлять военные силы и руководить военными вылазками в нашей компании. И он доказал, что относится к этой должности ответственно, выбрав командирский навык:
        По праву крови десятого уровня. Войска под Вашим командованием наносят врагу на десять процентов ущерба больше. Мораль выше на четырнадцать процентов. Скорость маневров повышена на двенадцать процентов.
        Навык это пет усвоил от Перфундара, от которого получил и более ценные навыки для одиночки, тот же самый «модификатор выживания двенадцатого уровня» или «круговой электрический удар тринадцатого уровня». Так что выбор Фандора доказал мне, что он будет хорошим командиром. Способность жертвовать собственным усилением ради усиления для своих подчиненных, несомненно, относится к поведению ответственного военноначальника.
        И с Фандором я проделал тот же фокус, что и с Милодором, приказав привести самого сильного воина в команде. На пороге, ожидаемо, появилась Рэгнейд. Ее я заранее наметил личным телохранителем Адельхейд. Впрочем, это было до покупки дорогущего сета, так что будем думать, нужен ли Адельхейд телохранитель вообще.
        Пет в этот раз не спал, а с надеждой смотрел на дверь, не отходя от стола. Увидев на пороге возникшую орчиху, он с намеком посмотрел на меня. А когда я кивнул, радостно завозился. Не похоже было, что ему нужен перерыв. Ну и хорошо, бизнес нужно развивать!
        Начав процесс, я сбегал к Ликволу, который уже собрал и все артефакты на продажу, назначив на них и цену. Поручил ему изготовить на завтра три комплекта на незаметность для новых членов в нашей предстоящей вылазке. А затем принялся не спеша выставлять артефакты от Ликвола на продажу, предварительно прицениваясь к рынку. Где выставлял на одномоментную продажу с небольшим дисконтом к рыночной цене, где ставил на пятидневную продажу с небольшой стартовой ценой.
        Время пробежало незаметно, и Рэгнейд сменилась на следующего воина, рекомендованного мне еще Фандором - Ситвиком, человеком-ДД. Очень высокий, но не массивный, а гибкий, специализирующийся на стрельбе из лука. На нем у пета уже начали проявляться признаки усталости, и я решил, что на сегодня Ситвик будет последним. Достаточно, в первую вылазку пойдем впятером, посмотрю, кто на что годится.
        Время грейда Ситвика я потратил на то, чтобы подобрать комплекты для него, Фандора и Рэгнейд для завтрашнего боевого крещения, с учётом того, что завтра Ликвол подгонит артефакты на скрытность. С Ситвика, как и с Фандора и Рэгнейд, я заготовил по двадцать склянок крови. Больше не получилось, хотя я и хлопотал, как мог.
        Была уже глубокая ночь, когда я собрал всех, кто завтра пойдет в совместную вылазку на инструктаж. Ну, кроме пета, конечно, хотя и он похрапывал на небольшом диванчике в углу, лежа на спине кверху округлившимся мохнатым брюшком, и вольготно раскинув лапы во все стороны. Обычно он не храпел, но, видимо, переугощался сегодня. Все собравшиеся расселись на стульях вокруг стола.
        - Значит, так, завтра пойдем охотиться на нечисть в город Даблвир. Это бывшая столица гномов, как вы знаете. У меня там уже оборудованы ловушки, надеюсь, с ними ничего плохого не случилось. Дополнительно построим новые. С нами пойдет Адельхейд, моя девушка.
        Адельхейд слегка привстала, вежливо поклонившись. А я продолжил:
        - Вы с ней уже познакомились, у нее, конечно, очень низкий уровень, но для нее это не блажь, а необходимость для быстрой прокачки альрауна. Я думаю, в этом мы все заинтересованы, прокачанный альраун - больше удачи для всех наших начинаний, верно?
        Все трое воинов послушно закивали, и в целом, выражение их лиц было достаточно однозначным - а зачем, вообще, объяснять такие вещи? Барин хочет взять с собой девушку - да пожалуйста! А мы мол, люди простые, что прикажут, то и сделаем. Не наше дело от господина запрашивать объяснения.
        Но я все же не жалел, что постарался объяснить присутствие Адельхейд в нашей завтрашней боевой операции. Пусть осознают, что ее надо беречь не только потому, что она моя девушка, а они мне должны, как землю колхозу, и за освобождение, и за дорогущий грейд, а и потому, что у нее есть пет, ценность которого важна для каждого в нашей банде.
        - Если с этим ясно, перехожу к следующему вопросу. В каждого из присутствующих уже вложено зелий на несколько тысяч золотых монет. Сейчас я еще выдам часть военного снаряжения, персонально подобранного под способности каждого, и там сумма будет еще выше. А утром мой служащий Ликвол выдаст каждому еще по пять артефактов на скрытность, равных которым тут нет практически ни у кого. Далее, завтра с утра мы еще посетим лавку колдуньи, и я потрачу еще несколько тысяч золотых, чтобы снабдить присутствующих высшими заклинаниями. Поэтому объясняю по-простому - мне не нужны герои. Ваша героическая смерть в бою будет означать, что наш общий бизнес потеряет чертову кучу денег совершенно напрасно. И я лично потеряю кучу денег. Не буду говорить, как меня это расстроит, думаю, всем все понятно.
        По глазам всех трех НПС я понял, что они начинают уважать меня значительно больше, раз я говорю такие дельные вещи. Мигнувшие сообщения о росте репутации у каждого подтвердили мои догадки. Таки все работали раньше в торговом караване, что такое бизнес, прекрасно понимали, а может, еще и радовались тому, что новый хозяин будет беречь их, как ценные инвестиции.
        Мало кто захочет работать на того, кто готов кинуть тебя в бой, просто как пушечное мясо, на убой. Будь я таким, все равно бы на меня работали, куда бы уж делись, слишком мне уже обязаны, и за освобождение, и за грейд, но мои требования беречь свою жизнь устраивали их значительно больше.
        - У каждого сегодня появилось достижение «мастер выживания». Оно очень хорошо для того, чтобы выжить даже в очень сложных условиях. Четыре секунды есть на то, чтобы убраться с места, где возникли проблемы с выживанием, в другое, и там восстановить здоровье. По собственному опыту советую - не суйтесь в места, откуда сложно убраться за четыре секунды в безопасное место. Это значит, что в дома, подвалы, и данжи без моего особого приказа не лезем.
        Далее, не позволяйте себя заблокировать в каком-нибудь тесном месте, или углу, откуда нельзя будет воспользоваться телепортом, чтобы быстро оттуда сбежать. Всегда, действуя на улице, заранее присматривайте место, в которое телепортируетесь, если вас внезапно атакуют, и нанесут слишком большой ущерб. Если вас ранили, мастер выживания включился и начал отсчитывать четыре секунды, вы тут же сваливаете телепортами из города на условленное безопасное место, и не возвращаетесь на грейд, пока он не откатится. Это приказ, и он не обсуждается. Так же, избегайте ситуаций, когда вас могут приколоть к земле или стене копьем или мечом. Телепорт в такой ситуации невозможен, достижение «мастер выживания» только отсрочит вашу смерть на четыре секунды.
        Я уж было хотел добавить - проверено на собственном опыте - но все же решил воздержаться. Я уже понял, тоже на собственном опыте, что НПС, по задумке разрабов, воспринимали бессмертие игроков как индивидуальное чудо, надо же, кого-то убили, а он снова тут как тут, ну да ладно, на то и чудо. Сама концепция, что кто-то может воскресать неограниченное количество раз, им была чужда, и обсуждать с ними ее не стоило.
        - Следующий вопрос. Во время вылазки случиться может всякое. Каждый раз мы будем определять место для сбора в случае проблем. Ждем на нем в течение часа, если никто не появится, используем портал и возвращаемся на базу. И уже на базе, те, кто собрался, обсуждают, что делать дальше, кто пропал, и где его искать. Каждому выдам свиток портала для этих целей.
        НПС радостно переглянулись. Им явно нравилось, что предложенный им соцпакет разрастается прямо на глазах.
        - Далее, все сегодня взяли мастера кровососания. С описанием навыка вы ознакомились, и, думаю, смогли понять его ценность. Что важно - избегайте сосать кровь из низкоуровневых противников. Можете перенять навыки хорошие, но слишком слабо прокачанные, толку с которых будет мало. Напротив, если попался достойный противник, можете кусать его прямо в бою, даже если не сможете его убить, есть шанс усвоить полезный навык. Опять же, если попался на охоте много поживший хищный зверь высокого уровня, можете тоже пить его кровь. Сейчас я раздам вам кровь, которую собрал с вас во время сегодняшних процедур, выпьете ее, чтобы понять принцип.
        И я, внимательно глядя на этикетки, чтобы не дать случайно НПС склянки с их собственной кровью на употребление, что не имело бы никакого смысла, раздал всем по три склянки. Никаких возражений, быстренько все осушили в тишине.
        - У меня два новых навыка, - первым обрадованно сказал Фандор, - очень неплохие.
        - А у меня только один, - огорчённо сказал Ситвик, и Рэгнейд кивнула, говоря тем самым, что у нее тоже только один.
        У нас с Адельхейд тоже оказалось по одному. Мой полученный навык меня заинтриговал - даже и не понял, какая мне с него может быть польза.
        Мастер мертвой хватки девятого уровня - на пятнадцать секунд Вас невозможно оторвать от любой поверхности, которой Вы касаетесь ладонями. Шанс на это время полностью окаменеть, чтобы не утратить целостность при сильном внешнем воздействии, составляет 15 процентов.
        - Как видите, не с каждой порции крови можно усвоить новый навык. Почему - понятия не имею, но работает это именно так. Обычно с двух порций - только один навык, - пояснил я.
        Еще минут сорок после этого я подробно объяснял, как грамотно работать с высшими заклинаниями, которые я завтра им приобрету, рассказал о появлении в армии джиннов, и о том, как себя с ними правильно вести.
        Когда заметил, что глаза НПС становятся стеклянными - время позднее, а я обрушил на них целый ворох информации - объявил отбой до завтра. Каждого подвел к его снаряжению, которое я старательно скомплектовал из имевшегося лута. Особенно счастлив был Фандор, которому я вручил ассасиновский сет «Смерть близка», в котором раньше ходила Адельхейд. Как-никак лидер боевого крыла создаваемой организации, в моих интересах, чтобы он мог продержаться на поле боя дольше своих подчиненных. Надо было видеть, с какой радостью он взмахнул в воздухе кинжалами, и с каким интересом осматривал трубку с отравленными стрелами. Ясное дело, что яд на них был мой собственный, изобретенный еще в нубятнике, и я предупредил особо об его смертельности. Понятно также стало, что уникальный комплект в собственном распоряжении ему раньше и не снился - Фандор смотрел на меня таким преданным взглядом, что мне было даже неудобно. А сообщение о росте репутации с ним принесло мне плюс семь пунктов сразу. Даже и не припомню, чтобы раньше получал зараз столько пунктов позитивной репутации с кем бы то ни было из НПС.
        Над странным фактом, что многие НПС работали за гроши, я уже тоже не раз размышлял. Что там крестьяне, с которыми все было понятно, они должны мало зарабатывать, чтобы даже начинающие игроки чувствовали себя комфортно в Эгиде на их фоне. Но в игре было нормой, что множество НПС-воинов, часто с высокими уровнями, не привыкли к дорогим артефактам, и не имели заклинаний высокого уровня. Вначале мне это казалось странным, но потом стало понятно, в чем смысл - если бы все НПС, способные грейдиться и зарабатывать, рванули бы в данжи, игрокам туда бы было и не пробиться. Не все же данжи быстро обновляются.
        Для меня этот вопрос был особо важен в связи с моим начинанием - формированием команды из НПС, работающей на меня. Раз в игре существуют особенности программирования НПС - чтобы они не мешали игрокам грейдиться, и не сорили золотом так, что уже игроки на их фоне выглядели бы нищими - то у меня по этому поводу был главный вопрос - удастся ли мне подчинить их повседневную деятельность грейду под моим руководством? Завтра, надеюсь, выясню. Согревала надежда, что с Ликволом явно получилось. Если получится и с остальными, только что прокачанными за огромную сумму, то можно грейдить и остальную компанию. Да, дорого, но расходы я со временем отобью, а дальше пойдет чистая прибыль. Надо только рассчитать, какими темпами, чтобы не остаться без средств на середине пути. Завтра, по итогам эксперимента с коллективной вылазкой, как раз этими расчетами и займусь.
        Глава 19. Срабатывание
        Утром купил своим подопечным такие заклинания как «армагеддон», «полет», «телепорт», «призыв грифона» и «невидимость». Обнаружилось, что если с первого по третий уровень у них были практически все заклинания, то уже на четвертом уровне было пусто. Поэтому, чтобы смогли усвоить заклинания пятого уровня, раскошелился и на такие заклинания, как «цепь молний», «землетрясение», «рой ос», «ослепление» и «пузырь».
        Ожидаемое оживление вызвала раздача артефактов от Ликвола, их уровень и совокупное действие были оценены по достоинству. Особо был впечатлен Фандор, которому по профилю полагалось знать все необходимое в области маскировки. Видимо, хоть и полагалось, но мастерство Ликвола превзошло все его ожидания. Ассасин, кстати, еще немного задержал нашу экспедицию, предварительно попросив одолжить шесть сотен золотых монет для покупки по лавкам городка необходимого по его профилю снаряжения. Последними мы посетили лавки скорняка и колдуньи, купив всей троице по дорогущей сумке в первой, и набив их эликсирами во второй.
        Меня уже так напряг этот чрезвычайно затратный шопинг, что портал из нашего грота в тот самый грот около Даблвира, в который меня впервые сюда доставили, я открывал уже с большим облегчением. Затем еще полчаса мы убили на то, чтобы все НПС опробовали на практике все приобретенные новые заклинания. Одно дело, иметь описание заклинания, другое - уверенно им пользоваться. Грот в этом плане был хорошей идеей - около самого Даблвира шуметь, используя боевые заклинания, явно не стоило.
        Затем мы выбрались в лес, поближе к крепостной стене. На большой поляне проинструктировал всю компанию еще раз, по тем моментам, что вчера забыл рассказать, нисколько не обращая внимания на нетерпеливо бьющую по траве красивую ножку заскучавшей Адельхейд. Ну, повторился по некоторым вопросам, конечно, и, возможно, даже и не раз, но ничего, ей полезно. Похоже, я мог бы сделать неплохую карьеру в качестве добросовестного зануды-сержанта в каком-нибудь магическом спецназе.
        Выбрались на опушку леса, заваленную сотнями сделанных вчера штурмовых лестниц, которые, как и было задумано, так и не пригодились. Первым пошел в город я, мало ли что за прошедшее время тут изменилось. Как оказалось, особо ничего, ловушки были на месте, разве что в них набилось и застряло еще зомби. Что особенно приятно, куча убитых ранее зомби в них также присутствовала. Я прекрасно помнил, что, когда покидал город, рядом с ловушками также лежали тела зомби, так вот они исчезли. Скорее всего, их почистили залетные игроки, но, зауважав крепость и липкость моей паутины, лутать зомби внутри ловушек не рискнули, побоявшись намертво влипнуть. Думаю, это более разумная точка зрения, чем полагать, что они не тронули убитых зомби из благородных побуждений, не желая мародерить чужую добычу.
        Наконец, я смог проверить и как работает мой новый амулет по озвучке переговоров нечисти между собой. Специально спустился к трем попавшимся на одной из улиц зомби, и затеял с ними схватку на мечах, давая возможность высказаться. Увидев меня, зомби в центре группы тут же скомандовал:
        - Убьем гада!
        - Убьем гада быстро! - прошипели подчиненные главаря в один голос.
        И они тут же рывком метнулись ко мне.
        Ага, как же! На гада я обиделся, к тактике их уже приспособился, поэтому отскочил в момент их рывка ко мне в сторону, по-быстрому поотрубал им головы, и отправился по делам дальше. Ну что же, амулетик вполне работающий, теперь бы надо подобраться, по возможности, не чрезмерно рискуя здоровьем, к нечисти, обладающей большим словарным запасом, чем зомби. Но не сегодня. Не буду умножать сущности, как говорил один почтенный философ. Взгромоздишь на себя слишком много задач, под их тяжестью и ляжешь.
        Обновил зайцев в каждой ловушке, угостил каменным градом встреченные скопления зомби подальше от ловушек, и вернулся в лес, не встретив ни одного джинна. И хоть бы их больше вообще не попадалось сегодня! Я с ностальгией вспомнил, как здорово было грейдиться и собирать лут до их появления.
        В придуманной мной за ночь стратегии было три цели. Первая - ускоренно грейдить Адельхейд, наше самое слабое звено за счет очень низкого уровня, что выльется в грейд и для ее пета. А это очень полезно для увеличения удачи, причитающейся всем нам. Вторая - продолжить мой грейд, пусть его темпы и замедлятся. Третья - за счет вовлечения в дело Фандора, Рэгнейд, и Ситвика, попытаться снова сделать уничтожение зомби прибыльным, а не расходным делом. Не то, чтобы меня совсем уже достали жалобы хомяка, негодовавшего по поводу того, столько лута безвозвратно погибает после моих атак на зомби, но здравый резон в них, безусловно, присутствовал. Тратить тысячи золотых на эликсиры, восстанавливающие магию, было необходимо, а компенсация в виде лута после появления джиннов практически исчезла.
        На практике дело обстояло следующим образом. Я пронесся над почти вплотную уже набитыми ловушками, кастуя на зомби в них каменный град, только не стандартный вариант - сорок камней по сотне килограмм весом, а новый, специально придуманный по такому случаю - пять сотен по восемь килограмм с небольшой высоты. Чтобы покалечить зомби, выбив из них побольше единиц жизни, но все же не убить. Хотя, конечно, некоторым зомби хватило, чтобы сыграть в ящик, и такого града.
        Затем на сцену вышла Адельхейд. Прыгая телепортами от ловушки к ловушке, она армагеддонами добила покалеченных небольшими булыжниками зомби. Хоть армагеддоны у нее и были слабенькими, нечисти уже много и не требовалось, чтобы скопытиться с миром.
        Дальше была снова моя очередь. Прыгая телепортами от ловушки к ловушке, я сделал мои паутинные сети нелипкими, и они вместе с телами зомби обрушились на мостовую. Обезвредив все ловушки, я двумя телепортами перебрался в ту часть города, где ловушек не было, и вызвал грифона, попутно восстанавливая ману эликсирами. Летать на грифонах над городами, в которых завелись джинны, глупо? Да, глупо, если у тебя нет цели вызвать огонь на себя. А у меня именно она и была.
        Вскочив на грифона, я взлетел на три сотни метров, и начал бомбить уже стандартным каменным градом все скопления зомби, что попадались внизу. И выпущенный Принц, и Дхакун, и я сам тщательнейшим образом следили за тем, чтобы не упустить джинов, которые, несомненно, должны были мной заинтересоваться.
        А тем временем Адельхейд и три боевика, от действий которых я и должен был отвлечь внимание, набрасывались на обезвреженные ловушки, собирая лут с убитых зомби. Работали в темпе, зная, что долго я на грифоне безнаказанно в небе не проторчу.
        Двадцать секунд. Всего двадцать секунд, как я начал бомбить зомби с грифона, и я увидел веретенообразное тело джинна, взлетающее с улицы в полукилометре прямо по моему курсу. Тут же встревоженно засвистел Принц, а Дхакун рявкнул прямо в ухо:
        - Два джинна сзади, милорд!
        Подобрал ноги, телепортировался на ближайшую крышу, а с нее еще двумя прыжками на самый край города, практически к самой горе. Тут тоже никаких моих ловушек не было. Снова вызвал грифона, и снова вверх, отвлекать внимание.
        Пятнадцать секунд, и я вновь получил компанию из джиннов, но теперь мной заинтересовалось уже пятеро. Ладно, в этот раз валю из города, но всего на минуту. Пусть немного расслабятся, но еще не успеют переместиться в ту часть города, где моя четверка чистит ловушки. Магия восстановлена эликсирами, и снова телепорты, грифон и каменный град.
        Игра на грани фола, и я понял, что пора ее сворачивать, когда на третьем возвращении в город компания заинтересовавшихся джиннов выросла до дюжины. Не факт, что их вообще было больше в городе. При таком количестве достаточно промедления в доли секунды, хватит одного незамеченного мной вовремя джинна, подлетевшего на нужную дистанцию для атаки, и нанесшего по мне ошеломляющий удар, чтобы иметь практически полную гарантию, что остальные успеют меня за следующие пару секунд, пока я буду прочухиваться, падая с грифона, снова ошеломить, а потом и добить. Либо я сам размажусь о мостовую.
        И я направился на намеченное для сбора после атаки место в лесу. Оставив пета на опушке проследить, и предупредить, если вдруг доведенные мной до белого каления джинны сумеют меня отследить во время телепортов, и рванут за мной в лес.
        Оказалось, что мое представление дало моей группе достаточно времени, чтобы успеть собрать лут со всех установленных ловушек. Все были на месте, радостно ухмыляясь, и на каждого пришлось по две вязанки лута.
        - Проблемы были? - спросил я Фандора.
        - Никаких, Трой! - браво отрапортовал тот, - несколько уцелевших зомби, которых грохнули - это же вообще просто удовольствие!
        - Мы разделили обязанности, и сбор резко ускорился, - возбужденно, с горящими глазами затарахтела Адельхейд, - я лутала убитых зомби, а остальные собирали лут в сумки и вязанки. Думаю, тут у нас уже тысяч на двадцать с лишним точно!
        Я молча кивнул. Еще бы, учитывая, сколько убитых раньше зомби набилось в ловушки, пока я не имел возможности лутать их самостоятельно. Так что идея работать группой себя полностью оправдывала. Пока что, надеюсь, и дальше мне не придется об этом жалеть.
        - А еще я подняла три уровня! - радостно продолжила Адельхейд, - надеюсь, мы так и дальше будем работать сегодня?
        Прозвучало это до боли знакомо, как если бы услышал от старшей дочки: - папочка, ну можно я еще во дворе погуляю? Я аж тряхнул головой, возвращая себя в тот мир, который теперь стал для меня реальным.
        - Также не получится, - начал инструктаж я, - теперь освободившиеся сети надо прикрепить обратно к стенам. Поскольку только я могу делать концы сетей липкими, то без меня это сделать не получится. И я по опыту знаю, что, если джиннов не отвлекать, они непременно к нам пристанут. Проныры те еще. Так что мне нужен доброволец, который будет, как только что я, отвлекать их на грифоне в другой части города.
        Вся четверка, включая Адельхейд, дружно шагнула вперёд.
        - Самый быстрый и ловкий у нас Фандор, он и пойдет, - распорядился я, - остальные будут со мной крепить сети, чтобы побыстрее с этим разобраться.
        Я призвал пета в инвентарь, и тут же выпустил его снова. Если джинны еще не появились, значит, они меня не проследили. А Принц нужен для новой работы. Мелькнула мысль о том, чтобы отправить его с Фандором, страховать того со спины. Но от нее пришлось отказаться - Фандор слиняет телепортами, а пета сразу после этого грохнут - он же не сможет, как я, призвать его в инвентарь? А скорости пета не хватит, чтобы сбежать от джиннов. Но тогда, без страховки сзади, могут грохнуть самого Фандора. Нет, план надо менять:
        - Сделаем иначе. Фандор пойдет с Ситвиком. Привлекаете внимание джиннов армагеддонами. Летаете на грифонах спиной к спине. Так сможете вовремя заметить всех атакующих джиннов, и уцелеть.
        Ситвик просиял, получив более рискованную работу, а я вздохнул. Вот же ж ей, еще один адреналиновый наркоман! Мало мне Адельхейд! Мне сейчас выгоднее осторожные трусы, которые смогут как сберечь свою жизнь, шарахаясь от каждой тени, так и не угробить мои инвестиции в них.
        - Повторяю еще раз, - решил провести еще одну накачку я, - не рискуем. От слова совсем. Подбираем под себя ноги, и сваливаем телепортами с грифонов за несколько секунд до того, как любой из джиннов подберется на дистанцию, с которой уже сможет кастовать ошеломляющий удар. Прямо на моих глазах три сотни витязей из армии двух королей были убиты джиннами за полминуты в точно такой же ситуации. Все были на грифонах.
        - А может, у них не было телепортов? - спросила Адельхейд.
        - Может быть. Главное, не забывайте об осторожности, и о том, что у вас есть телепорты! - и на том инструктаж перед новой вылазкой завершил.
        Лут мы припрятали в кронах двух огромных деревьев на высоте метров в двадцать. Там же оставили и огромную хозяйственную сумку с эликсирами на ману, которую я приволок, прекрасно понимая, что тех, что запасены у нас в сумках, не хватит и на пару часов интенсивной охоты. Даже если кто из низкоуровневых НПС и заметит лут и сумку, то украсть без заклинаний четвертого или пятого уровня не сможет, стволы у деревьев были гладкие, самые нижние ветви начинались метрах в восьми над землей. Главное - не нарваться на жадных игроков-мародеров, охочих до чужих трофеев. Они тут все прокачанные, со всеми необходимыми крутыми заклинаниями. Решил, что в следующий раз нужно брать с собой и НПС, которые будут охранять лут во время нашей охоты. У меня их еще больше пяти десятков в таверне харчуется за мой счет, хоть польза какая будет.
        Пока прикрепляли сети к стенам, весь испереживался, как там Фандор и Ситвик. У нас-то проблем не было, действовали быстро и слаженно, крепить сеть к стене втроем совсем не то, что одному, как раньше. В каждую я посадил орущих истошно зайцев, и на том первая часть работы была закончена. А вернувшись в лес, дождались Фандора и Ситвика - они справились!
        Воодушевившись, продолжили охоту по отработанной схеме. Два часа, пока сети не набьются поплотнее, работали мы с Адельхейд. Затем приходило время обезвреживания ловушек и сбора лута. Да, это было несколько муторно, но другого пути я не видел. Собирать лут из действующей ловушки с натянутой липкой паутиной? Поприлипают мои НПС, да и в случае внезапного нападения находиться между нитями опасно - не смогут использовать телепорт, и погибнут. Сделать сеть нелипучей, кроме мест крепления к стенам? Все равно остается второй пункт. Так что лучше так, с основным риском, появляющимся при отвлечении внимания джиннов на грифонах, но там хоть есть отработанная технология уменьшения риска.
        Через шесть часов никто больше не светился от радости и не рвался в бой, даже неугомонная Адельхейд. Постоянное психологическое напряжение давало себя знать. Да и лута уже набралось столько, что больше уже и не унести, а оставлять здесь до следующего раза не хотелось. Когда я скомандовал отбой и сборы, ко мне тут же подошел Фандор:
        - Трой, я бы не рекомендовал завтра снова здесь появляться.
        - Почему? - спросил я, хотя и сам не собирался этого делать. Но его рассуждения по этому поводу хотелось послушать. Все же его опыт общения с нечистью исчислялся годами, и Фандор должен понимать логику принятия решений в армии ада. А для меня это еще темный лес.
        - В каждом городе есть наместник, обычно демон, а в некоторых и дьявол. Слышал однажды, как перед таким демоном отчитывались черти за прошедший день. Мы очень неплохо потрепали их сегодня, значит, об этом сообщат дальше по инстанции. И завтра сюда могут прислать специальную команду охотников, которая займется нами вплотную.
        - Хорошо, возвратимся на базу, пригласим Милодора, и устроим совещание. Решим, куда лучше идти завтра, вместо этого города, - согласился я.
        По возвращении в Бантосу, закинув лут в номер, устроились всей командой за отдельным столом в таверне. Подошел и Милодор. В руках у него что-то было:
        - Вот, Трой, первые три артефакта, что сделал, пользуясь новым навыком!
        Посмотрел на выложенные передо мной на стол артефакты. Два золотых браслета и кольцо, браслеты очень редкие, а кольцо редкое. Статы не супер, но все можно продать за две - две с половиной тысячи. За вычетом расходов на золото, как дорогостоящий материал, Милодор, при сохранении продемонстрированной производительности, должен был окупить затраты на его грейд за какую-то неделю. А дальше-то пойдет чистая прибыль! Да, не зря я с таким фанатизмом пытался раздобыть для пета этот навык «мастера работы с благородными металлами одиннадцатого уровня», не зря!
        - Великолепно, Милодор! Давай, чтобы мой пет не терял время, присылай прямо сейчас кого-нибудь из своих, кто хочет тоже работать с благородными металлами, как ты!
        Глава 20. Новые партнеры
        Как всегда, Милодор продемонстрировал высокую менеджерскую эффективность, и уже через пару минут в моем номере стартовала кровопийская процедура с одним из его подчиненных. Пет кусал решившего переквалифицироваться в ремесленника торговца с совершенно благостным видом, словно говорившим - кто хорошо работает, тот хорошо и питается! А мы спустились снова на первый этаж - для подведения итогов дня и определения новой мишени для завтрашнего набега.
        Итоги подвели быстро. Лута натащили тысяч на сорок пять золотых монет, и это как минимум. Я взял пять уровней, половину того, что мог бы, работай сегодня в одиночку, но Адельхейд, стартуя с совсем небольшого 37 уровня, и добивая сотни подраненных мной зомби, взяла пятнадцать. Успев сбегать к альрауну, она радостно сообщила, что он добрался до двадцать второго уровня с первого, каким был еще утром.
        Надеюсь, это положительно скажется на нашей удаче. Как конкретно - кто его знает, тут же, по словам Кэмлайта, нужно было еще, чтобы мелкий засранец был доволен своей хозяйкой, а степень его довольства определить было сложно. Вроде бы золотая парча ему понравилась, но не начнет ли он злиться из-за того, что в нашем сельпо невозможно найти портного, готового взяться за шитье одежды из такого дорогостоящего материала? Жрать то, что готовит наш весьма кстати попавшийся мне в Шаулруоме повар питомец тоже начал. Но и тут сложно сказать, насколько он доволен, учитывая, что всяческие гадости по поводу еды он все же продолжал говорить, хоть и уплетал ее за обе щеки.
        Полученные десять баллов кинул в интеллект. Для моей визуализации самое то. Да и экономить эликсиры на ману надо, при моей новой тактике маны не напасешься.
        Что касается Фандора, Рэгнейд, и Ситвика, то они были удовлетворены, что так быстро окупают вложенные мной в их грейд и снаряжение десятки тысяч золотых монет. Новый уровень ни один из них не взял, но они по этому поводу и не парились. Привыкли работать, как часть команды, и были очень довольны моей высокой оценкой их роли в сегодняшних боевых действиях.
        - Ну что же, сегодняшний день можно смело назвать удачным! - поднял я кружку с пивом в качестве тоста, - но мы с Фандором достигли согласия в том, что нам лучше какое-то время обратно в Даблвир не возвращаться. Я в параллельном мире не так и давно, мест, где можно успешно грейдиться, знаю не так и много. Может, у вас будут какие-то предложения?
        Милодор и Фандор переглянулись, и эльф взял слово:
        - Трой, конечно же, мы знаем десятки крупных городов в параллельном мире, ныне захваченных нечистью. Но у меня есть другое предложение. Тысячи наших братьев все еще томятся в неволе, как когда-то мы, до того, как появился ты, и принес нам свободу. За время плена мы сменили несколько лагерей, и в каждом из них было множество заключенных. Несомненно, что многие из них сейчас уже погибли, но наверняка не все. Я предлагаю приступить к освобождению пленников, и начать это благородное дело с первого лагеря, в который мы попали после разгрома каравана. Он расположен там же, в окрестностях Транкрена.
        Я призадумался. Милодор поднял непростую тему. С гуманистической точки зрения все им сказанное - правильно. Но, как всегда, есть вопросы. И их много. Перфундар пока никак не высказывался по поводу того, что я разместил в его городке более шести десятков НПС, ему никак не подчиняющихся, но что будет, если мы припрем, к примеру, еще несколько сотен? Не уйдет ли внезапно репутация с ним в минус, и не попросят ли меня с Адельхейд и Ликволом вообще убраться восвояси вместе с освобожденными пленниками? Идти-то нам особенно некуда, разве что на старую базу, недавно отбитую армией двух королей у нечисти… Нет, и туда можно соваться только с гномами и орками, а вот куда девать всех остальных?
        Опять же, содержание освобожденных в городке. Таверна, конечно, резиновая, и постой дешевый. Сотню можно разместить на месяц с питанием за триста золотых. Но гораздо больше понадобится потратить одноразово на одежду, да и на тот же бордель. А то узнают, что первым освобожденным я бордель оплатил, а им нет, обидятся, и тяжело потом будет с ними сотрудничать.
        По мере моих размышлений взгляд Милодора стал меняться. Убежденность в правильности своего предложения сохранилась, но надежда на мое согласие стала пропадать. Внезапно мигнуло уведомление!
        Помогите Милодору добиться реализации его давней мечты по спасению узников нечисти, томящихся в лагере около Транкрена! Награда: 3500 опыта, 1400 золотых, плюс пять к репутации в отношениях с Милодором, плюс четыре к репутации с его подчиненными.
        Ну, так это другое дело, вот так сразу бы и надо начинать! Если беру квест, шансы огрести проблемы с Перфундаром резко снизятся. Все же он же тоже давал мне квесты против нечисти? Хотя, ладно, на самом деле трудно сказать, спасает ли меня квест на спасение узников от возможных проблем с Перфундаром, но я точно знал, что от квестов отказываться грех. Вот и не буду. Пусть этот не очень жирный по награде, но и с Перфундаром пришлось начинать с пустяков, мало ли что потом еще привлекательного поступит и от него, и от Милодора?
        Принял квест, задумался снова. Лицо Милодора в момент, когда я нажал на «принять», просияло. Блин, но дело рискованное, а Адельхейд непременно с нами увяжется. Решил все же уточнить:
        - Освобождать лагерь пойдем не завтра. Надо еще обгрейдить через пета как минимум нескольких воинов, впятером идти слишком рискованно. Предложи мне что-нибудь на завтра, крупный город, где будет много зомби. Усовершенствуем там сегодняшнюю тактику, есть у меня еще идеи, и каждый вечер будем грейдить двух-трех бойцов, пока я не решу, что у нас их накопилось достаточно.
        - Конечно, Трой! - весело ответил Милодор, - могу предложить город, в котором точно будет много нечисти. Кэйтрия. Очень хорошо расположен, бывшая столица небольшого, но серьезного королевства эльфов. По размеру почти как Даблвир, больше не из-за значения королевства, но из-за того, что это был важный торговый узел. Там есть и пересечение двух судоходных рек с соответствующим портом, через него проходит и важнейшая сухопутная дорога нашего мира. По этим причинам там можно ожидать присутствие нечисти.
        - Но стоит подумать и о том, что там может быть слишком серьезное присутствие нечисти, по тем же причинам, которые ты только что озвучил, - вступил в разговор до этого молчавший Фандор, - это не дремучее гномье королевство на отшибе, там и дьявол может оказаться. А если там будет дьявол, то они без свиты не ходят. И чертей с демонами будет на порядок больше, да и тех же джиннов может оказаться вовсе не дюжина.
        Я помалкивал до поры до времени. Пусть себе дискуссируют, заодно побольше сам узнаю.
        - Пожалуй, ты прав, - после небольшой паузы согласился Милодор, - к встрече с дьяволом, спаси нас добрые боги, вы не готовы. Да и никто не готов. Хорошо, тогда ищем город, такой же, как Даблвир, большой, но не имеющий стратегического значения. К примеру, как тебе Эилунед? Захолустье, вряд ли туда пошлют дьявола.
        Подумав секунд пять, Фандор кивнул:
        - Практически идеальный вариант для наших нужд.
        И, посмотрев на меня, добавил:
        - Эилунед расположен в центре лесистой горной равнины. С одной стороны находится непреодолимый по высоте горный хребет, с другой, через высокие холмы, есть выход на огромную лесистую равнину Ксхевахайр, с несколькими городами, намного меньшими по размеру, и множеством деревень. Лес на равнине Ксхевахайр настолько ценился эльфами за природную красоту, что там было запрещено строить крупные города, вследствие чего в этой местности находилась самая дорогая недвижимость среди всех эльфийских территорий. В некоторых королевствах гномов можно было купить перспективный участок для добычи золота по той же цене, по которой у эльфов на территории этого леса обходился небольшой особняк на полянке среди лесистых угодий.
        - Скажем так, - решил прояснить ситуацию Милодор, - Эилунед такой большой по размеру, из-за того, что многие эльфы, очарованные невероятной красотой равнины Ксхевахайр, но, не имея огромной суммы денег, чтобы поселиться на ней, прикупали недвижимость в Эилунеде. Не так красиво, зато можно часто наведываться с визитами в расположенный по соседству невероятный по красоте Ксхевахайр, удовлетворяя свое чувство прекрасного.
        Я кивком подтвердил, что мне этот вариант подходит. Говорить не хотелось. Я уже представлял, что это там за такой чудо-лес можно увидеть на равнине по соседству, и прикидывал смотаться туда с Адельхейд сразу после вылазки. Я обожаю красивые архитектурные памятники, но еще больше - красивые природные ландшафты. Тем более, что там большой опасности быть и не должно. Если на этой равнине Ксхевахайр расположены всего лишь городишки и деревни, то вряд ли сможет попасться какая опасная нечисть, которая будет в состоянии подпортить наше с Адельхейд небольшое романтическое путешествие после работы. Отвлек меня от размышлений Фандор:
        - Вот что, Трой, я еще хотел уточнить. Эти сети из паутины, что ты ставишь на зомби, может быть, они у тебя есть в уже готовом виде? Тогда мы завтра сможем очень быстро их натянуть и прикрепить к стенам.
        Это он так, в вежливой форме, подал мне, по сути, идею. И действительно, зачем мне рисковать, мастеря сетку на месте из припасенной паутины, если можно заранее изготовить не только паутину, но и сети, и просто на месте сделать их концы клейкими, чтобы приклеить к стенам домов? Одобрив инициативу ассасина, который все больше показывал себя в роли хорошего советника, я решил за вечер изготовить побольше сетей на завтра. Места они занимают всего ничего, по весу тоже нет проблем, главное - аккуратно сворачивать, чтобы не запутались при распаковке. Также надо использовать узлы поосновательней в местах пересечения нитей, а то очень уж скользкий материал.
        За оставшееся до сна время я еще успел, помимо намеченных сетей, апгрейдить через пета еще одного воина, кроме того торговца, из которого сделал ювелира. Звали воина Листикванен, совсем уж причудливое имя объяснялось его гоблинским происхождением. Также ДД, как и Ситвик, но по части магии. Склянки с его кровью тут же распили в нашем узком кругу, и я разжился еще одним навыком:
        Мастер грез седьмого уровня. Вы можете спать стоя, легко сохраняя равновесие. Вы не издаете звуков, свидетельствующих, что Вы спите.
        Скажем так, не то, о чем я мечтал, не в силах заснуть от предвкушения.
        Адельхейд тоже получила навык. В отличие от моего, перспективы применения у него были, но пока что смутные:
        Мастер регулировки температуры поверхности тела восьмого уровня. Вы можете повышать или понижать температуру своей кожи в диапазоне тридцати градусов. Энергозатраты на нагрев или охлаждение кожи снижены на девять процентов.
        Теоретически, можно использовать в стелсе, понижая температуру тела до окружающей среды, чтобы продвинутая нечисть не замечала. Но это в том случае, если она действительно видит нас посредством инфразрения, а это всего лишь моя теория. И как-то я не готов отправлять Адельхейд в близкий контакт с продвинутой нечистью, чтобы теорию мою протестировать. К счастью, Листикванен, из крови которого Адельхейд этот навык усвоила, имея 239 уровень, подходил для роли подопытного кролика намного лучше.
        Когда на следующее утро мы прибыли открытым Фандором порталом к стенам Эилунеда, мы с Адельхейд были буквально очарованы не только изящным замком за невысокой стеной, и архитектурой этого лесного города, но и огромным лесом, на холме у кромки которого мы высадились. С вершины холма все было видно на несколько километров вокруг, как уходящий вдаль густой лес, так и часть зданий и замок в городе, стены которого были значительно ниже, чем в Даблвире. Но открытый нами портал привлек неожиданных гостей. С любопытством озираясь вокруг, я внезапно увидел на краю поляны двух то ли игроков, то ли НПС, гнома и человека. Судя по тому, что никто из моей компании, кроме меня, их не заметил, были они под стелсом, от которого у меня имелся соответствующий амулет.
        - Милорд, человек и гном у кромки леса, направо, - услышал я тихий голос Дхакуна.
        Да, похоже, действительно, под стелсом, который от призраков не помогал.
        Я решил, что лучше сразу выяснить, что они тут делают. Скорее всего, они из альянса кланов, вряд ли мне снова попались чужаки не из него. Лучше с ними переговорить, мало ли, тут где-то армия, которая собирается напасть на город и захватить его. Нам тут тогда ничего не светит в плане охоты на нечисть, разве что пригласят присоединиться к нападению. И я соглашусь, и так тоже прокачиваться неплохо.
        - Фандор, Адельхейд, пока готовьтесь, я отойду на пару минут, тут появились у леса интересные собеседники. Если что не так, крикну.
        Поняв по моему тону, что проблем не ожидается, оба кивнули, тут же завертев головами в поисках моих «собеседников».
        - Привет! - крикнул я, помахал еще и рукой и направился к замеченной парочке. Хотя, тут же подумал, что махать можно было не затрудняться, мы все в артефактах от Ликвола, черта с два они с полсотни метров смогут нас увидеть.
        Гном и человек переглянулись, но с места не сдвинулись. Дернулись они только тогда, когда я подошел метров на двадцать. Видимо, наконец, увидели меня.
        - Ну, однако, какая у тебя скрытность! - сказал гном дружески, - а то открывшийся портал увидели, приветствие твое услышали, а кто и что - непонятно.
        - Я Трой, - представился я, подойдя, наконец, на десяток метров, и увидев, что они оба из «Пекинской звезды». Перед этим кланом я свои обязательства выполнил, дракона, как и обещал, привел, и даже увел по первой просьбе. То, что они ему сражение слили, так это не от меня зависело. Вроде, проблем быть не должно.
        - А, тот самый Трой! - со значением сказал гном, он же «Пекинский денди», - помню тебя, смотрю, поднабрал уровней.
        Я этого гнома вообще в упор не помнил, но неудивительно, что он меня помнил, я же тогда долго торчал возле их лидера, Хань Сина.
        - Что тут собрался делать? - перешел к делу его партнер, Джанг Чен.
        - Да вот пришел с четырьмя друзьями нечисть в городе пощипать, - ответил я степенно, - а у вас тут какой интерес?
        - Да мы, собственно, тем же тут занимаемся, - ответил гном, - погоди, пошлю запрос сотнику, не против ли он, если ваша пятерка тут тоже попасется.
        Пока он закрыл глаза, набирая письмо на интерфейсе, Джанг Чен решил поддержать беседу:
        - У вас всех, получается, такие клевые артефакты на скрытность, раз я все еще никого не вижу около закрывшегося портала?
        - Ну да, есть такое, - подтвердил я солидно и степенно.
        - Не подскажешь, где можно разжиться такими же? Я хорошо заплачу! - сказал Джанг Чен.
        Я тут же прикинул. Манивальду я комплекты от Ликвола толкнул крупным оптом по три тысячи за один. Мастерство Ликвола с тех пор только выросло, комплекты стали приносить больше бонусов, да и вообще - где еще такие тут достать? Так, сколько запросить за розницу?
        - Могу раздобыть комплект за пять тысяч, если нужно, - прикинув, предложил я.
        Гном внезапно открыл глаза:
        - А сможешь три? Нам с другом по одному, и сотник с удовольствием возьмет себе тоже. А я его уговорю, чтобы ты тут в этом городишке пасся на нечисти, сколько тебе влезет.
        Прикинув, я кивнул:
        - Заметано! Мне понадобится пару дней, чтобы раздобыть их. Спишемся и встретимся на этом же месте.
        - Лады! - просиял Пекинский денди, - обожди пару минут, сейчас я сотника обработаю, и дам тебе ответ.
        И снова закрыл глаза.
        Его напарник тоже был вдохновлён нашей сделкой, и всячески старался развлечь меня беседой, пока гном переписывался со своим руководством. Оказалось, что он дважды погиб в битве при Брандаре, но это только добавило ему энтузиазма в борьбе с нечистью. В городе ее полно, настоящие проблемы доставляют только джинны. Из-за них приходится держаться всем вместе, и это сильно затрудняет фарм, уменьшая лут. Когда сегодня соберутся все полсотни игроков, пойдут фармить, на полсотни джины нападают редко, только когда подсоберут банду из демонов и чертей, но это им делать все сложнее с каждым днем. Шкуры многих чертей и демонов удалось добыть, а новых в городе не появляется. Зато зомби просто море, учитывая, сколько народу тут раньше жило.
        Гном снова открыл глаза:
        - А можешь раздобыть четыре комплекта за двадцать тысяч? Сотник хочет задарить один из них кланлидеру.
        - Могу, но тогда встречаемся через три дня, - обдумав новое предложение, согласился я.
        В этот раз гном ушел в переписку всего секунд на пятнадцать, а затем вернулся к нашей беседе:
        - Порядок! Сотник просил передать, ты теперь - наш брат, и можешь при желании присоединяться со своими друзьями к нашей сотне. И я рекомендую его совету последовать, Джанг Чен прав - одиночки или маленькие группы тут, после того, как появились джинны, не выживают.
        - Очень признателен за предложение, но у нас своя отработанная тактика охоты, - максимально дружелюбно отказался я, чтобы не обидеть собеседников.
        Пожелав удачи, вернулся к своей группе. Удачно сходил, укрепил контакты с дружественным кланом, да и подзаработаем неплохо на заключенной сделке. Надо теперь только поаккуратнее использовать каменный град, чтобы кого из китайцев случайно не пришибить.
        Глава 21. Нерадостный прием
        Сегодняшнюю схему фарма я решил изменить, чтобы ускорить собственную прокачку. Пять уровней за день слишком мало. Мне не терпелось закончить третий этап, и узнать, что же ждет меня после него. Поэтому в Эилунеде, в отличие от Даблвира, у меня будет не семь ловушек, а четырнадцать. Половина - для прокачки Адельхейд. Половина - для меня самого. Конечно, беготни будет гораздо больше, и эликсиров на ману будет потрачено не в пример больше, чем вчера. Но, учитывая, что вчерашний день показал, что с командой НПС на подхвате можно-таки собирать лут, все затраты многократно окупятся. А две хозяйственные сумки, набитые до краев эликсирами, позволят не отвлекаться от грейда и фарма.
        Учитывая мою сделку с соседями, я решил, что не буду, как предполагал ранее, оставлять нового члена группы, Листикванена, на страже сумок и лута, как планировал. Думаю, заинтересованные в приобретении моих комплектов на скрытность через три дня, китайцы и думать не будут о возможности нас обчистить. Азиаты, все же, намного более дисциплинированы, и всякой шушеры, игнорирующей коллективные интересы клана, у них должно быть намного меньше.
        Фандор и Ситвик (которых я предупредил поаккуратнее швыряться армагеддонами, чтобы случайно не поранить китайцев) полетели на грифонах отвлекать джиннов, а мы вчетвером скоро развесили свои сети в другой части города. А затем начался фарм по уже отработанной схеме. Несколько раз я видел китайцев, которые свою часть сделки честно выполняли, не мешая нам фармить. В принципе, думаю, наше присутствие и им пошло на пользу. Бедолаг джиннов мы постоянно отвлекали на себя, значит, они могли быстрее фармить зомби. А тех, как китайцы мне и сказали, было здесь просто море.
        Работать оказалось полегче, чем в Даблвире, в том числе и потому, что джиннов было поменьше, чем там. Максимум, что я смог на себя вытянуть - семь штук. Это тебе не дюжина.
        С учетом этих обстоятельств, я загнал всех до изнеможения, но фармили мы девять часов подряд, пока я не взял свои десять уровней, которые поставил себе целью сегодня. С учетом меньших проблем от джиннов, позволявших работать быстрее, большего числа зомби на улицах, и большего времени фарма, Адельхейд получила четырнадцать. На один меньше, чем вчера, но, с учетом того, как резко вчера апгрейдилась, этому не приходилось удивляться. Ну, а лута мы собрали столько, что пришлось совершить две ходки, чтобы перетащить весь. Я был совсем не против потратить лишний портал по две сотни за штуку, чтобы перетащить на базу лута на десять тысяч больше, чем вчера.
        Чудесный день должен был перерасти в чудесный вечер. Отправив вторым порталом своих подчиненных в окрестности базы с остатками лута, мы с Адельхейд вызвали грифонов, и полетели в сторону равнины Ксхевахайр. Осторожность мы отнюдь не утратили, летели низко, чтобы в случае появления джиннов тут же перепрыгнуть телепортами на землю, а Дхакун и Принц нас страховали.
        Поменяв двух грифонов, мы, наконец, перелетев невысокий хребет, оказались над той самой равниной, которую вчера так расхваливали Милодор с Фандором. Вчера нам с Адельхейд казалось, что они уж слишком расстарались в описании равнины Ксхевахайр, но, оказавшись над ней, мы так думать перестали.
        Деревья-исполины с причудливыми стволами, покрытыми красно-бурой растрескавшейся корой, и с настолько мощной кроной, что под ними легко можно было бы разбить лагерь сотен на пять человек, вздымались на равнине то тут, то там. Высота некоторых великанов составляла, навскидку, за сотню метров, а длинные продолговатые листья можно было смело использовать, чтобы прятаться под ними от дождя. Вокруг исполинов, как дети в саду вокруг воспитательниц, располагались где кругами, где овалами множество деревьев, которые в другом месте мне показались бы очень высокими. Полянок было немного, и покрыты они были изумрудной травой, кое-где блестели ручьи и реки, а в километре вперед по курсу открывался вид на большое озеро.
        - Как красиво-то! - восторженно ахнула Адельхейд.
        - Просто невероятно! - поддержал ее я. Кажется, я нашел место в параллельном мире, в котором хотел бы задержаться подольше. А то и построить тут домик. Хотя, что-то я расслабился, в присутствии оккупировавшей все нечисти об этом нечего было и мечтать. Но сам факт, что подобные мысли меня посетили, был свидетельством того, что равнина произвела на меня неизгладимое впечатление.
        Внезапно предостерегающе пискнул пет, а Дхакун закричал:
        - Эльфы!
        Тут я и сам увидел, как в кронах исполинов вокруг нас внезапно появились вызванные грифоны, на которых прямо из листвы стали появляться и запрыгивать гибкие высокие фигуры. Этот переполох был явно в нашу честь, похоже, тут вместо нечисти почему-то были эльфы, и они собирались с нами плотно пообщаться. А оно нам надо? Мои инстинктивные рассуждения о нежелательности идти на контакт подтвердили вспоровшие воздух стрелы, полетевшие в нашу сторону. Обычным зрением я их не видел, но более детальный радар пета идентифицировал атаку без сомнений.
        - Адельхейд, кастуй стелс, затем телепортами сваливаем с равнины, потом порталом на базу! - скомандовал я, убедился в том, что она услышала меня и тут же прыгнула с грифона, и тут же сам последовал своим указаниям ей, поджимая ноги и прыгая на верхушку дерева в трех сотнях метра справа. Не очень высокого дерева, несомненным достоинством которого было отсутствие в его кроне эльфов и грифонов. Оказавшись на ветке, выбрал следующее дерево, и прыгнул на него. Злорадно ухмыльнулся - пусть они попробуют различить меня или Адельхейд на деревьях, стелс-то стелсом, а главное - артефакты Ликвола на скрытность и незаметность! Спохватившись, тут же призвал в инвентарь пета - не хватало еще, чтобы и его нашпиговали стрелами вместе с грифонами! И сразу же прыгнул на вершину одного из деревьев поближе к выходу с равнины Ксхевахайр. Красиво тут, слов нет, но все не слава богу. Нечисти нет, но какие-то злобные эльфы нарисовались. И откуда вообще? Повернулся, выбирая место для следующего прыжка, нашел подходящее дерево, и только повернулся, чтобы телепортироваться, как вдруг что-то буквально сдернуло меня с дерева
и закружило. И я полетел, только вниз головой, завернутый во что-то, что спутало мои руки и ноги, и пересчитывая ребрами ветви. А затем прямо перед лицом появилась довольная эльфийская физиономия, заявившая:
        - Эх, ну и кто тут попался в мою сеть? А, гном! Коротышкам не место в священном лесу!
        И в мой висок по дуге прилетело древко копья, вырубая меня напрочь.
        Очнувшись, я обнаружил, что гол как сокол, остался в одних труселях, панцире и перчатках. Сняли всю снарягу, сняли сумку, носки, блин, и те сняли! Панцирь и перчатки эльфам не покорились, ну да, я и сам от них не в состоянии избавиться, куда уж им!
        Лежал я на чем-то твердом кверху лицом, тупо смотря на решетку надо мной. Между прутьев решетки весело пробивались солнечные лучи, даже без одежды холодно не было. Скосил голову в сторону, увидел, что решетка со всех сторон, вокруг меня огромная железная клетка. Раза в три побольше той, в которую я как-то попал в бывшем дворце Перфундара - не клетка, а клетище! Движение мне дорого стоило - голова тут же дико разболелась. И не читая оповещений, было понятно, что я словил серьезный дебафф на сотрясение головного мозга. Что же меня все, кому я ни попадусь под руку, тут же по голове-то бьют, ироды? В игре вообще осталась раса, представители которой еще не вырубали Троя мощным ударом по голове?
        Одно хорошо, за решеткой я один - и это, скорее всего, значит, что Адельхейд благополучно сбежала с негостеприимной равнины. Я прекрасно помнил, что эльфам никто не нравится, кроме эльфов, поймали бы ее, была бы рядышком со мной.
        Ну что же, надо побыстрей приходить в себя, и мотать отсюда. Слава богу, в этот раз под землю не засунули, где непонятно, куда бежать. Всего-то поляна под открытым небом, главное - решить вопрос с решеткой.
        Правда, вспомнил тут же, что есть и более неотложные вещи, чем побег. У меня же за сегодня 22 балла еще не распределены! Тут же залез в интерфейс и кинул их в интеллект. Вырвусь из-за решетки, понадобится много маны, чтобы сбегать отсюда телепортами. А у меня ни эликсиров с маной теперь нет, ни артов на добавки к ней и к скорости восстановления.
        Распределив баллы, несколько успокоился. Теперь, даже если грохнут, потери минимизирую. Начинаю разрабатывать сценарий побега.
        Первый вопрос - насколько это серьезная тюрьма, можно ли внутри пользоваться магией? В тюрьме троллей был прописан запрет, мало ли тут тюремка попроще? Так сказать, облегченный вариант на открытом воздухе? Если запрета нет, то я немедленно отсюда ухожу - сброшу несколько круглых валунов с максимальной высоты на дальний угол клетки, она неизбежно продавится, решетка растопырится в стороны, и точно между деформированных прутьев найдется место, в которое я смогу протиснуться и оказаться на воле. Если, конечно, меня охранники стрелами не нашпигуют, кстати, они тут есть вообще рядом?
        Повернул голову налево, морщась от новой вспышки боли, повернул направо. Никого, просто огромная поляна. Но два направления я еще не охватил. Упершись руками, осторожно сел. Дебафф дал о себе знать не только головной болью, но и сильным головокружением. Пока пытался понять, что вокруг вообще находится, уняв головокружение, боль настолько усилилась, что потекли слезы, размывшее и так двоящееся изображение. Пришлось замереть сидя, закрыв глаза, и размеренно подышать. Сначала немного прочухаюсь, потом буду пытаться осмотреться. Важно точно знать, есть ли охранники вокруг, а для этого зрение не должно меня подводить.
        Прошло несколько минут, пока голова не перестала кружиться, а боль немного притихла. Осторожно открыл глаза, вытер слезы. Так, передо мной никаких охранников нет, тот же лес в сотне метров, та же густая трава снаружи. Осталось посмотреть еще сзади. Блин, но мне это будет стоить нового приступа адской головной боли и головокружения!
        Тем не менее, других вариантов нет. Терпи, Трой, терпи! Рассказывай себе сказки, что это всего лишь виртуальная боль в твоем виртуальном теле, и поэтому терпеть ее якобы легче. Авось сам поверишь…
        Максимально осторожно разворачиваюсь всем телом, в надежде, что, если не буду вертеть шеей, будет полегче с расплатой от дебаффа. Ни черта подобного, снова все вертится перед глазами и слезы градом. О, самое время попробовать, работает ли тут магия! Кастую на себя лечение. О, сработало! Даже чуть полегчало, но охранников и тут не видно. Тот же лес в сотне метров, та же трава.
        С другой стороны, некоторые заклинания, которые система считала безобидными, работали в тюрьме троллей. Надо попробовать что-либо из того, что точно будет запрещено, если запреты тут вообще есть. Ну-ка, давай скастую ров, чтобы часть его была здесь, а часть - по ту сторону решетки. Если получится, то вот и сценарий бегства - прыгай в ров, проползай под решеткой, и на свободе! Рва не появилось. Появилось уведомление:
        Данное заклинание нельзя кастовать в камере.
        Ясно, блин, тюрьма хоть и на свежем воздухе, а про магию тут не забыли. Ладно, черт с ней с магией, а что с навыками? Их-то хоть можно использовать? На чем проверить-то? Блин, жарко от солнца, даже вечернего, так, что дышать нечем! Да и, думаю, солнечные лучи, падающие прямо на мою черепушку, тоже мне дополнительных острых ощущений от дебаффа доставляют. Ну-ка, есть ли тут рядом со мной какой-нибудь росток, из которого можно вырастить что-нибудь, что даст мне тенек?
        Оказалось, что земля, на которой я сижу, сознательно утоптана так, что превратилась почти в камень. И, естественно, ничего на ней не растет. Но сразу за решеткой полно как травы, так и разнообразных ростков деревцев. Видимо, ветром принесло семена, они и проросли. Но трава была такой густой, что шансов укрепиться и вырасти у них не было. Ну, это пока я тут не появился!
        Выбрав росток поближе к решетке, приказал ему расти. Ну, все в порядке, навык не отключён, деревце прямо на глазах поперло в рост. Пять минут - выросло до высоты потолка клетки, ещё пять минут - и часть его ветвей раскинулась широко над ней, надежно прикрывая меня множеством листьев от солнца.
        И тут я убедился, что охрана-таки есть. Из-за спины раздался несколько растерянный голос:
        - Гном, новое дерево - твоя работа?
        - Моя, - не стал отпираться я.
        Но поворачиваться не стал. Хватит боли, натерпелся уже. Захочет охранник развить тему, и так поговорим.
        Не захотел. Просто наступила блаженная тишина, против чего моя пострадавшая черепушка и не возражала.
        Так, если навыки работают, то какой из них мне пригодится для успешного побега? Открыл интерфейс, и начал было просматривать список навыков, как вдруг голову пронзило просто чудовищной вспышкой боли. Понял, понял, отключаюсь, видимо, напрягать зрение, читая мелкий шрифт, мне сейчас очень противопоказано.
        По ощущениям, мне в голову воткнули раскаленный лом. Дождался, когда лом остынет, и стало полегче, но входить снова в интерфейс зарекся. Буду лучше по памяти вспоминать, что у меня там имеется, лишь бы снова не нарваться на такую боль.
        Сосредоточиться было тяжело, и я решил начать с того, чем в последнее время чаще всего пользовался.
        Мой растительный навык? Мысли текли тяжело, но я настойчиво принялся мусолить эту идею минуту за минутой. Что-то путное пришло в мою болезненную голову только на минуте десятой, не раньше. А что, если подсобрать семян деревьев, подсунуть их под основание клетки, да приказать расти, чтобы они приподняли эту клетку, открывая мне путь к побегу? В теории красиво звучит, а что будет на практике? Даже если и сработает, не будет ли это слишком медленно, чтобы успеть сбежать? Вряд ли мои охранники не заметят, что клетка постепенно приподнимается и приподнимается с одной стороны. Это же эльфы, отменные стрелки, проблемами со зрением они точно не страдают.
        Ладно, а что с моим мастером веса? Что, если клетку во много раз утяжелить, что мне это даст? Она не выдержит собственного веса и меня раздавит? Явно не то! Так, а если облегчить? Найти какой крохотный камешек, и сделать практически невесомой! Что это мне дает? Да, вот это уже работоспособная идея! Если клетка ничем не прикреплена к почве, а вес у нее станет мизерным, я же смогу откинуть ее в сторону, как перышко, и бежать напропалую!
        Вот только надо быть реалистом. Пока дебафф не закончится, вряд ли я далеко убегу. Блин, почти двенадцать часов тут еще мытариться, хочешь - не хочешь. Надеюсь, ночью я не замерзну. И тут я содрогнулся, услышав из-за спины очень знакомый голос:
        - Так, так, так! Трой! Какая неожиданная, но приятная встреча!
        Фонуар, мать его!
        - А я, услышав о пленении гнома, как-то сразу и подумал, что стоит подойти, посмотреть на него поближе! - радостно продолжил трещать колдун, - умом я понимал, что шансы мизерные, но вот что-то меня прямо толкало сходить! И правильно, как оказалось, толкало!
        Я не реагировал, поворачиваться бы было слишком больно. А говорить что-либо в ответ, когда тебя даже ни о чем не спрашивают - какой смысл?
        - Ну, я смотрю, ты загордился, Трой, даже не хочешь взглянуть в лицо старому приятелю! - нисколько не стесняясь моего молчания и неподвижности, продолжил болтать Фонуар, - ничего-ничего, к старому другу я всегда готов сам подойти пообщаться! Как там, кстати, здоровье твоего друга эльфа с его богопротивным очарованием?
        И колдун, обогнув клетку, подошел ко мне, взглянув в лицо.
        Здоровьем Ликвола интересуешься? А ведь это идея!
        - Помер он, Фонуар, помер! Тяжело тут было в последнее время, ох, тяжело! Прибрали черти его грешную душу!
        - Да ладно, Трой, я же понимаю, что ты и не можешь мне про него ничего по правде сказать! - скептически хмыкнул Фонуар, - ты лучше скажи, а что с моими подчинёнными стало, которые с тобой тогда отправились?
        Вот же блин вопрос! И что соврать? Правду сказать - что я их грохнул на пару с Ликволом - явно не вариант!
        - Да понимаешь, Фонуар, беда случилась! Только мы с ними из портала вылезли, как попали прямо под пламя огромного дракона! И ребята твои, спасибо им, меня оттолкнув в сторону, вступили с ним в схватку. Да только тут же и полегли на поле боя. С честью! Просто дракон уж больно был силен!
        - И этому я не склонен верить, хотя про бесчинства дракона и слышал! - нахмурился Фонуар, - ну ладно, подробнее поговорим потом, когда король отпишет тебя в распоряжение нашей всеэльфийской лиги. Подожди меня тут немного, хорошо?
        Последнюю фразу Фонуар произнес уже неприкрыто издевательским тоном. Я счел разумным в ответ промолчать, изображая покорность судьбе. Смотря вслед уходящему колдуну, я понял, что прежний, совершенно разумный план оставаться тут до истечения действия дебаффа, теперь разумным не выглядит. Как только Фонуар со своей лигой наложат на меня лапы, так сразу же куда-нибудь и перетащат, и не факт, что там будут такие же возможности для побега. Скорее наоборот - я ушел в прошлый раз с тремя крутыми колдунами, и больше их никто живыми не видел, так что определенное уважение они ко мне будут испытывать. А, значит - и меры охраны предпримут очень жесткие. Им что нужно - выждать два дня, а на третий я снова впаду в безумие из-за долгого отсутствия контактов с Ликволом, и так или иначе они меня заставят показать, где он прячется. И в этот раз меня сопровождать отправят уже целую армию.
        Ну что же, побег вынужденно переносится на прямо сейчас. Первый шаг - убедиться, что клетка удерживается на месте своей тяжестью, а не прикована какими-нибудь цепями или гвоздями к поверхности. Значит, надо осмотреть все места, где она контачит с грунтом. Эта процедура заняла у меня минут десять, большую часть из которых я провел, находясь в полуобмороке из-за болевых ощущений, получаемых после каждого разворота на месте. Но ничего, что связывало бы клетку с грунтом, не нашел. А теперь второй этап - найти небольшой предмет, и посредством мастера веса поменять его вес с клеткой.
        Глава 22. Друида заказывали?
        АНГЭРЭД, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР, РАВНИНА КСХЕВАХАЙР
        Король эльфов удовлетворенно сидел на своем троне в поспешно возведенном тронном зале. Прямо под самым большим и красивым деревом на равнине Ксхевахайр, большую часть которой его войска уже освободили как от армии нечисти, так и от всякой швали, которая проникла в этот мир перед армией эльфов. По краям равнины в тех местах, где все уже было зачищено, тут же выставлялись посты, и сооружались ловушки, призванные защитить лес от новых вторжений, города и деревни заселялись солдатами и знатью. Придирчиво осмотрев все три города, Ангэрэд не нашёл в них ни одного строения, которое соответствовало бы его чувству прекрасного. Но этот лесной исполин, самый крупный на равнине, который для него нашли, зная его вкусы, был просто идеален. Король не собирался портить это место огромным зданием - только тронный зал, да еще и с половиной потолка без крыши, чтобы можно было прямо с его трона видеть уходящие в стороны огромные ветви и мощный ствол, да еще несколько пристроек к нему, от спальни до помещений для слуг. Все изящное, максимально вписывающееся в ландшафт, не нарушающее уже сложившихся пропорций, а
подчеркивающее величие и мощь доминирующего дерева-исполина. Что было еще приятней, так это то, что порода дерева - королевский дуб, выгодно подчёркивала его собственный статус - величайшего среди эльфов короля, расположившегося в полностью уместном для него окружении. Внезапно на пороге зала появился мажордом. И замер на месте, в ожидании того, что король соизволит заметить его.
        - Что-то важное, Адатар? - благостным тоном спросил его король.
        - К Вам на прием, Ваше Величество, срочно просится главный лесничий! - низко поклонился мажордом.
        - Пригласи его, конечно! - кивнул король.
        Главный лесничий не так и часто навещал его. А ведь по статусу эта позиция была одной из важнейших в королевстве. Только вчера он нашел это дерево, и именно под его присмотром и с его одобрения архитекторы и строители в рекордные сроки возвели тронный зал. Что-то он зачастил!
        Вошедший в зал Лайотер согнулся прямо на пороге в таком низком поклоне, что король сразу понял, что новости плохие:
        - Ну, не томи меня, говори, что стряслось!
        - Ваше Величество, мы нашли дерево, еще более высокое, чем этот королевский дуб.
        Король задумался. Что это лесничий так распереживался? Перенести тронный зал к новому исполину пара пустяков. Уже завтра он будет сидеть под ним на троне, и любоваться закатом под его сенью.
        Увидев недоумение на лице короля, лесничий тяжело вздохнул, и решился изложить всю правду:
        - Проблема в породе. Это секвойя.
        Вот теперь уже и король осознал всю тяжесть проблемы, с которой они столкнулись. Она таилась в истории королевства. Его отец занял трон лишь после длительной кровопролитной борьбы с другим конкурентом. И если в гербе клана Ангэрэда были дубы, то представитель от клана-конкурент отождествлял себя с секвойей. Проигравший сражение за королевскую корону клан был одним из главных в стране, и уже успел оправиться за прошедшие столетия от понесённого наказания. Едва по войску пойдут слухи, что на этой равнине параллельного мира самым высоким деревом является секвойя… это может быть воспринято и знатью, и солдатами, как предзнаменование смены королевской власти. Его враги внутри королевства осмелеют и их влияние окрепнет.
        Нет, ну надо же такому случиться! И ведь слухи обязательно пойдут! Первое, что делает любой уважающий себя эльф, оказавшись в новом лесу, так это посещает все места с самыми красивыми и мощными деревьями, места, где он ближе всего к своим богам, где сама мать-природа демонстрирует свою расположенность к миру, и своим любимым детям - эльфам.
        Сложная проблема! Вариант, который тут же пришел бы в схожей ситуации в голову королю любой другой расы - срубить эту чертову секвойю на дрова - Ангэрэд даже не рассматривал. Для эльфов это было бы неслыханным кощунством и таким оскорблением богов, которое можно смыть только кровью того, кто подобное задумал. В том числе и королевской, причем без малейших колебаний.
        - Но есть и неожиданное решение проблемы, Ваше Величество! - заговорил лесничий, увидев, что король в полной мере осознал все политические последствия новой находки.
        - Говори же быстрее! - нетерпеливо рявкнул король, недавнее чудесное настроение которого куда-то бесследно испарилось.
        - Когда я подходил к Вашему тронному залу, ко мне неожиданно обратился глава стражников, Сертовил! - не стал тянуть Лайотер, - его люди поймали какого-то гнома. Он говорит, первое, что сделал этот гном, когда оказался под палящим солнцем - так это вырастил дерево, чтобы оно защищало его от солнечных лучей! За несколько минут!
        - Надо же, какая насмешка судьбы, такой редкий навык, который уже две сотни лет как утрачен среди эльфов, и вдруг - обнаруживается у гнома! У представителя народа, который, не задумываясь, рубит любое дерево на крепи для своих шахт или для изготовления древесного угля для своих горнов! - удивленно пробормотал король.
        - С другой стороны, Ваше Величество, возможно, это знак благосклонности к вашей власти среди эльфов со стороны местных богов - послать именно в такую минуту Вам орудие для исправления сложной политической проблемы! - тут же вкрадчиво сказал главный лесничий. То, что он редко мозолил глаза королю, зная его непростой характер, вовсе не означало, что он не умел воспользоваться удачным моментом, чтобы подчеркнуть свою нужность ему.
        - Ну да, ты прав! - обрадовался король, - раса в такой момент не так и важна, важен результат! Воистину - этот гном инструмент в руках божественного провидения!
        На пороге снова появился мажордом.
        - Говори быстрей, что там еще! - нетерпеливо рявкнул король.
        - К Вам по делу огромной важности просится глава всеэльфийской лиги колдунов, Ваше Величество! - снова склонился в поклоне тот.
        - А у этого-то что? - удивился король, не видевший Эльковала, известного затворника, уже с полгода, - ладно, пригласи его!
        Глава всеэльфийской лиги колдунов Эльковал, войдя в тронный зал, разрешения говорить ждать не стал. Это было нарушением этикета, что не преминул отметить себе король, едва тот раскрыл рот.
        - Ваше Величество, большая удача! - взволнованно заговорил тот, - несколько недель назад мы обнаружили, что объявился пропавший более ста лет назад носитель запретной скверны, позволяющей поработить чужую волю, эльф по имени Ликвол! Мы вышли на его приближенного, некого гнома Троя, но тот сумел ускользнуть от нас! И вот только что мне донесли, что этот самый Трой сейчас изловлен за попытку проникнуть в эльфийский лес, и посажен в тюрьму! Прошу Вашего разрешения забрать его, и приступить к охоте на эльфа Ликвола!
        Король изумленно посмотрел на главного лесничего:
        - Лайотер, он говорит о том же самом гноме, или у меня тут уже их развелось, как муравьев?
        - Скорее всего, о том же, Ваше Величество! Сертовил совершенно определенно говорил об одном гноме, пойманном и посаженном в тюрьму.
        - Нет, мне совершенно определенно надо самому прогуляться к этой тюрьме, и во всем разобраться! - покачал головой король, - мажордом, зови Сертовила, пусть нас проводит! Посмотрю заодно своими глазами и на выращенное за несколько минут дерево!
        Все вокруг забегали, как всегда бывает при неожиданном решении короля куда-нибудь отправиться. Но уже через минуту король вылетел на виверне, а за ним всячески пыталась поспеть его охрана, а также Сертовил, Лайотер, и Эльковал на грифонах. И шанс у них на это был лишь потому, что король виверну сознательно придерживал. Не в его годы можно воображать себя неуязвимым, отдаляясь от охраны. Были времена в юности, когда кровь горячо текла в венах, и казалось, что весь мир готов почтительно склониться перед твоей силой, но сейчас король был далеко не юн. И на смену безрассудства юности пришла разумная осторожность.
        Дорога до тюрьмы заняла буквально несколько минут. Но, едва они вылетели на край поляны, увидев стоящую там громадную стальную клетку, как произошло нечто чрезвычайно странное. Тяжеленная клетка вдруг как перышко воспарила в небо, взлетев минимум метров на пятьдесят, а потом, на мгновение застыв в верхней точке, обрушилась вниз с такой силой, что воткнулась одним углом в почву, да так и застряла, торча другой стороной к небу, и выглядя как какой-то уродливый памятник из металла, установленный не имеющими никакого вкуса к прекрасному орками.
        Но за пару секунд до этого фигура в блеснувшем на солнце панцире и трусах исчезла с того места, где была клетка. Первым беглеца снова заметил Сертовил - тот неподвижно стоял на верхней ветви сосны на краю поляны.
        - Вон он, гном! - закричал он, - лови его!
        В этот самый момент фигура внезапно наклонилась и полетела вниз головой, проскользнув между ветвями, а затем с шумом воткнулась ею же в почву.
        - Ваше Величество, это же был тот самый гном, который нам нужен! - закричал перепуганный Лайотер, - он не мог выжить после такого удара!
        - Я очень надеюсь, что смог! - зловещим шепотом выразил свое отношение к происходящему король, - развели тут безобразие! Почему тюрьма летает, Сертовил? Почему мои пленники падают вниз головой с деревьев? Разве так должно быть по уставу охраны???
        ТРОЙ, ПАРАЛЛЕЛЬНЫЙ МИР, РАВНИНА КСХЕВАХАЙР
        Побег проходил очень неплохо до определенного момента. Мастер веса сработал на третий раз, я тут же схватился за прутья и подкинул клетку, которая теперь весила всего лишь грамм пятьдесят, повыше, чтобы точно пролезть под ней. Но не рассчитал силы, и она улетела в какие-то немыслимые дали. Ничего, быстро вернется, замену веса я скастовал всего на пять секунд. Но это резкое движение так сказалось на моей пострадавшей голове, что, только полностью сосредоточившись, я смог разглядеть сосну на краю поляны и прыгнуть на ее верхушку. То, что это все, что я могу сделать, из-за влияния дебаффа, я понял только на ветке, когда осознал, что теряю сознание.
        Когда я очнулся, все вокруг было как в тумане и кружилось, но все же я услышал рядом разговор:
        - Так он же еле живой, ну-ка, быстро его подлечите! Чудо, что вообще жив, после такого падения прямо на голову! К этому гному проявил интерес сам король. Помрет он - не сносить вам головы!
        И тут же мне начало стремительно легчать. Словно живительный поток энергии пронесся сквозь мое тело. Мелькнуло сообщение, которое я с закрытыми глазами, ни на что не отвлекаясь, прочитал:
        Дебафф на последствия сотрясения головного мозга снят!
        Это чем же меня эльфы таким пролечили, что дебафф отменился раньше времени? А я и понятия не имел раньше, что такой трюк вообще возможно проделать!
        Тут же меня схватили за руки, приподняли над землей и потащили куда-то два огромных стражника эльфа. А я в этот момент настолько наслаждался вновь вернувшимся прекрасным самочувствием, что и думать забыл про побег. А когда вспомнил, чем я вообще занимался только что, было уже поздно. Меня поставили на ноги перед эльфом в богато украшенной короне, ослепительно блестевшей на солнце, восседавшем на чем-то вроде мини-дракона. Тварь была зубастой, крылатой, слегка зеленой, и вполне живой, в отличие от моего недруга дракона «Великого короля смерти». Но раза в два поменьше.
        Что меня удивило, так это то, что хотя окружавшие короля многочисленные эльфы пялились в основном злобно, сам король смотрел на меня как добрый дедушка Ленин, угощающий голодного советского пионера карамелькой. Ох, что бы это ни значило, а мне уже заранее страшно!
        - Это ты вырастил вон то дерево? - по-дружески обратился ко мне эльфийский король. И мне даже в этот момент показалось, что и его дракончик мне улыбается.
        Обернувшись, я увидел, что при падении клетки выращенное мной деревце уцелело.
        - Да, Ваше Величество! - развернувшись, подтвердил я.
        - А сможешь подрастить на несколько метров уже полностью выросшее дерево? - спросив меня, король развернулся к своим подданным, - сколько там метров надо, Лайотер, чтобы превозмочь секвойю?
        - Минимум пять, Ваше Величество! - тут же отрапортовал мужик, стоявший чуть поодаль. Он, кстати, оказался единственным, кроме короля, который взглядом не прикидывал, как меня освежевать.
        Ох, так я этому королю нужен! Ну, это другое дело, тогда надо торговаться.
        - Не пробовал, но пока что, растет все зеленое, что я захочу, чтобы росло, - ответил я, и тут же покосился на дракончика короля, вспомнив, что он тоже зеленый. Как бы и его не потребовали срочно подрастить, я же точно не справлюсь, надо бы научиться выражаться поаккуратнее в будущем, - а что мне за это будет? Какая награда?
        Морды эльфов вокруг короля скуксились. Как же, какой-то гном в трусах пытается торговаться с их королем. Но вот того это отнюдь не смутило.
        - Твои условия? - тут же спросил меня он, словно этого и ждал.
        А вот я призадумался. Как там говорилось - бойся своих желаний? Ну да ладно, попробую понахальней. Вот что мне реально сейчас больше всего нужно? А, ладно, назову всего побольше, чтобы было, по поводу чего торговаться. Голова после снятия дебаффа варила, как надо, так что мысли так и полезли в голову.
        - Сущие пустяки, вернуть все мое забранное имущество и свободу, заплатить двадцать тысяч золотых, оказать помощь в прокачке пятидесяти уровней, да, и еще обучить меня ставить невидимые сети, как одна из тех, в которую я попался, - решился я.
        - Действительно, пустяки! - согласился король, и я понял, что продешевил. Видать, здорово его припекло с его растительностью. Устроил пари с кем, что ли, на полцарства и дочь, что сможет быстро увеличить именно это деревце в своем лесу?
        - Ваше Величество! - тут же заблеял какой-то престарелый эльф, по виду, колдун-колдуном, глаз у меня уже наметанный, - но он нужен нашей лиге для поиска злодея!
        И вот тут я увидел, что, как и в случае с дедушкой Лениным, на добрые морщинки вокруг глаз и хорошее настроение при общении вестись не стоит. Король помрачнел, глаза его полыхнули гневом, и он, полуобернувшись к смутьяну, ледяным тоном заявил:
        - Второй раз за сегодня, Эльковал, ты нарушаешь этикет. Ты понимаешь, что в третий раз ты, если посмеешь снова так поступить, останешься без головы?
        Маг тут же осел назад, как прибитый пыльным мешком по голове. А мне его слова не понравились. Что это он там за лигу упоминал? Не глава ли он той самой всеэльфийской лиги колдунов, ячейку в которой возглавляет мой былой приятель Фонуар? Надо этого типчика держать на заметке.
        - Можешь разобраться с деревом прямо сейчас? - повернувшись ко мне снова, дружелюбно спросил король.
        - Конечно, но неплохо бы вернуть сначала мое имущество, - не менее любезно отозвался я. Таки меня напрягало ходить в труселях при честном народе.
        - Разумеется! - тут же отреагировал король, - Сертовил, одеть и доставить к моей тронной зале!
        И тут же край его глаза дернулся, словно он вспомнил про что-то очень неприятное.
        - И немедленно сделайте что-нибудь с этой клеткой! - поморщился он, - этот чудовищный вид оскорбляет мой взор!
        Кортеж с королем удалился, со мной остались лишь пятеро эльфов во главе с тем самым Сертовилом. Дружелюбие они не излучали, но обращаться со мной стали весьма вежливо. За несколько минут нашлись все мои шмотки до последней склянки, и мы, вызвав грифонов, полетели в указанном мне направлении.
        Что к словам короля тут относятся очень серьезно, я понял, оглянувшись на прощанье. Около клетки уже возилось несколько десятков эльфов, тянувших веревки и забирающихся на нее. Видимо, решили, привязав веревки, опрокинуть на землю, чтобы вернуть в прежнее положение. А жаль, мне нынешнее ее положение вполне нравилось, вышло случайно, но выглядело точь в точь как какая-нибудь постмодернистская скульптура, установленная так намеренно. Ну да черт с ней! Как там в анекдоте - случайно обнаружилось, что по вопиющей халатности уборщиков «Черный квадрат» Малевича аж два месяца провисел вверх ногами, и никто и не заметил разницы?
        Громадный дуб, к которому меня доставили, мне очень понравился. Внушал. Очень. Я бы и сам под ним пожил. Понятно, что и король уже подсуетился - разбил под ним что-то вроде летнего павильона, и тот прекрасно вписывался. Ажурная, изящная конструкция, подчеркивающая мощь исполинского дерева. Сразу же усомнился, смогу ли я подрастить такого гиганта, достаточно ли развит мой недавно усвоенный навык?
        Королю, видимо, сообщили, что меня доставили к месту работы, и он вышел из своего павильона навстречу. Ну-ка, а это кто с ним, помимо многочисленных эльфов? Призрак! Причем очень смахивающий на моего Дхакуна, которого я теперь тоже, вернув назад свой амулет, позволяющий видеть призраков, прекрасно видел. Интересно, эльфийский король в курсе, что рядом с ним ошивается почивший эльф? По имени Трентуин?
        В этот раз меня подвели поближе к королю, и я, наконец, смог прочитать его имя. Ангэрэд! Мать его, 330 уровень! Я таких высокоуровневых НПС еще ни разу не видел! Откуда-то внезапно появился и его маленький дракончик, тоже оказавшийся так близко, что я узнал, что никакой это не дракон, а виверна!
        - Тебе все вернули, готов приступать? - уперев руки в бока, спросил меня король. Если бы я принял такую позу, наверняка, выглядело бы смешно. А у него - величаво, блин! Мастер-класс, что ли, кто проводит для королей? Или навык какой есть специальный?
        - Спасибо, Ваше Величество, все в полном порядке, и я готов! - тут же отрапортовал я.
        Король кивнул, и махнул мне рукой в сторону дуба, мол, проходи! Тут же выскочило и уведомление:
        Король Ангэрэд поручает Вам увеличить высоту королевского дуба, под сенью которого разбита его резиденция, не менее чем на пять метров! Награда: возвращение личного имущества и свободы, двадцать тысяч золотых, содействие в прокачке пятидесяти уровней, сообщение секрета установки невидимых сетей, 9000 опыта, плюс четыре к репутации в отношениях с Ангэрэдом и его двором.
        Приняв задание, я приободрился, похоже, обманывать меня не собираются. Но тут же озаботился другим вопросом - а хватит ли моего навыка? Несколько робея, я направился к колоссу. Так, а если ничего не выйдет, что тут со мной сделают? Снова засунут в клетку? Нет, не хочу! Надо увеличить свои шансы на побег, если дуб останется глух к моему навыку, и категорически не захочет подрастать. Наверное, стоит перебраться поближе к вершине дерева. Если навык не сработает, я телепортами попробую умчаться с равнины. Есть, конечно, шанс снова попасть в одну из невидимых сетей, как в самом начале, но, может, повезет?
        Походив с умным видом возле ствола, я сказал:
        - Мне лучше перебраться на вершину. У основания такое огромное дерево будет менее восприимчиво.
        Король снова молча кивнул, но посмотрел на меня таким специфическим взглядом, что я понял, что мои соображения по поводу побега для него тайной не являются. Да уж, лучше чтобы мой навык сработал, потому как, судя по его спокойствию - сбежать мне, даже с вершины, не вариант. Небось нагнал охраны вокруг так, что куда ни прыгни, выскочишь на эльфа.
        Вызвал грифона, полетел на нем к вершине. Лететь вверх мимо могучих ветвей было одно удовольствие. А вот вид тоненькой верхушки вообще меня подбодрил. Должна расти, с чего бы ей упрямиться!
        Аккуратно перебрался на нее с грифона. Тоненькая или нет, а держала мой вес хорошо. Ну-с, приступим!
        Для лучшей концентрации обнял верхушку, закрыл глаза, представил себе, как она утолщается и рвется вверх. Поехали!
        Дуб, несомненно, откликнулся. Ствол под моими руками дрогнул, и отозвался. Все в порядке, теперь лишь вопрос времени.
        Глава 23. Опасное ремесло
        Не открывая глаз, все представлял и представлял себе, как дуб становится выше и мощнее. Понятия не имел, необходимо ли это, или навык точно также работает и без подобной накачки, но что-то внутри меня требовало именно такой манеры работы с навыком. Потихоньку, я сам не сознавая этого, вошёл в транс. Передо мной распахнулись хрустальные врата, а за ними открылось море зелени, среди которой неподвижно стояла и улыбалась мне прекрасная эльфийка. Почти нагая, лишь с золотой цепочкой на тяжелых бедрах, с совершенной формы грудью, она манила меня к себе. И я не мог противиться этому зову. Он обещал мне вечное блаженство и невиданную радость бытия, силу и высоты самосовершенствования. Я шагнул к красавице, и она сделала шаг навстречу, протягивая мне руки.
        - Милорд! Трой! Остановитесь! Придите в себя! - настойчивый крик Дхакуна назойливо бил по ушам.
        Я открыл глаза и поразился. Вокруг полностью вступила в свои права ночь. Это что, уже несколько часов прошло, что ли? Разжал руки, которыми обхватил ствол, кстати, заметно потолстевший, но они словно прилипли к нему. Что за фигня? Приглядевшись, увидел, что мои ладони наполовину вросли в ствол, и древесная ткань уже даже начала обволакивать их. И что это значит?
        - Слава богам, Вы пришли в себя, милорд! - облегченно выдохнул Дхакун, радостное лицо которого оказалось прямо напротив меня, - разве Вы не знаете, что такого размера деревья уже и не совсем деревья, и освящены божественным присутствием? Еще бы полчаса, и это дерево поглотило бы Вас окончательно! Вы же для него бесценный источник роста, и оно не хочет с Вами расставаться!
        - Откуда же мне знать, мой друг! - пропыхтел я, прилагая все силы, чтобы высвободить руки из плена, - я же не эльф! Но огромное тебе спасибо, что смог меня вовремя пробудить! А то бы это была, наверное, самая странная смерть за всю историю!
        - Да нет, ничего странного! - удивился Дхакун, - уставшие жить друиды с таким же даром, какой теперь есть у Вас, всегда так свою жизнь и заканчивали! Есть даже поверье, что так и появляются подобные исполины, в результате добровольного жертвоприношения друидов! И более того, есть много убежденных в том, что для друида единение с деревом вовсе и не смерть, а источник вечной молодости и радости, и шанс на божественное перерождение!
        И вот чего он молчал-то до того, как я доверчиво обнял это растение-переросток? Да чтобы еще раз! Да ни в жизнь!
        Наконец, все же получилось вырвать свои руки из плена. Мигнули два уведомления:
        Получено достижение: Божественный транс! Вы осмелились пройти испытание, открыв свое сознание могущественному созданию, которому Вы не ровня! Теперь Вы можете входить в божественный транс, позволяющий общаться с духами природы и божественными сущностями, вошедшими во временный симбиоз с растениями.
        Вы смогли устоять перед зовом божественной сущности, сохранив свою жизнь и свободу! Получено достижение: Идущий своим путем! Любые божественные чары действуют на Вас наполовину слабее!
        Ба, да мне и какие-то плюшки даже раздали! Честно говоря, пока даже и не понятно, будет ли от них какая польза, но это уже гляну на досуге. А так - давно уже я не получал никаких достижений! Пока что надо спуститься вниз за наградой. Вот будет номер, если там внизу все, устав меня ждать, уже спать улеглись! И что тогда делать, сваливать из леса и возвращаться за вознаграждением поутру?
        Снова замигали уведомления - репутация с королем Ангэрэдом увеличена на десять единиц, репутация с эльфийской расой на полтора десятка. Вот, это уже интересно и может быть полезно!
        Скастовал полет, решив опуститься без грифона, медленно, чтобы на прощание еще раз полюбоваться красотой едва не погубившего меня исполинского дерева, и, судя по полученным достижениям, не только дерева, а чего-то большего. Даже глотнул эликсира на ночное зрение, чтобы побольше всего увидеть. Ночью, в свете луны и звезд, вид был совсем другим, гораздо более величественным и торжественным. Оторвать взгляд от представшей перед глазами красоты было сложно.
        Метров за двадцать от земли все же глянул вниз. А там - ага, спать ушли, как же! - там творилось нечто неописуемое! Тысячи и тысячи эльфов плотными рядами стояли вокруг дерева в полном молчании. А в самом первом круге, ближе всего к дереву, самолично король и множество других эльфов в самых богатых доспехах. Тоже - величественно, торжественно, но и как-то даже зловеще.
        Может - надо было мне не за наградой спускаться, а просто дать деру телепортами, сразу, как отцепился от верхушки? Мое живое воображение тут же нарисовало мне картину - я спускаюсь, король молча шагает навстречу мне, вонзая жертвенный нож под ребра. И собравшиеся эльфы восторженно смотрят, как моя кровь впитывается в корни дерева. А Дхакун мне на ухо встревоженно - «Милорд! Разве Вы не знали, что друида, который уцелел в общении с деревом-исполином на его вершине, должны зарезать прямо у его корней!».
        Мотнул головой, избавляясь от собственноручно придуманного кошмара. Репутация-то выросла, да и о возможности подобного сценария Дхакун бы меня точно заранее предупредил! Это я трансы с деревьями раньше не практиковал, вот и не знал он, что я могу это затеять.
        Опустился на землю. И не понравилось мне, как торчавший рядом с королем призрак что-то шептал на ухо недовольному королю с виноватым видом, да еще и извиняющеся разводя руками. Похоже, моего возвращения никто не ждал - видимо, по прогнозу королевского призрака, неопытный нуб должен был подкормить королевский дуб своей тушкой. И подкормил бы, не будь со мной Дхакуна, вовремя выведшего меня из транса. И вот что меня еще тревожило - а была бы это вообще официальная смерть, после которой можно было бы попасть на круг воскрешения, матюгнуться, конечно, но продолжить жить по-старому? Или бы я веками, одурманенный, танцевал на воображаемых зеленых лужайках с той грудастой прелестницей из моего видения, всем довольный и счастливый, как котик под валерьянкой? Что-то мне этот друидский бизнес начал казаться чрезмерно опасным. Хотя и бонусы были ничего - выражаясь хотя бы в том, что теперь никто из присутствующих в передних рядах не смотрел на меня живодерским взглядом. Репутация-то со всей эльфийской расой нехило подскочила!
        Переглянувшись со своими придворными, король вежливо сказал:
        - Мое поручение выполнено!
        У меня мигнуло оповещение:
        Вы выполнили задание короля Ангэрэда, увеличив высоту королевского дуба, под сенью которого разбита его резиденция, не менее чем на пять метров! Награда: возвращение личного имущества и свободы, двадцать тысяч золотых, содействие в прокачке пятидесяти уровней, сообщение секрета установки невидимых сетей, 9000 опыта, плюс четыре к репутации в отношениях с Ангэрэдом и его двором.
        Деньги, как положено, тут же капнули на счет. Подумав о секрете установки невидимых сетей, я с удивлением обнаружил, что у меня появился новый навык:
        Мастер установки невидимых сетей десятого уровня. Устанавливаемые вами сети могут стать, по Вашему желанию, невидимыми для тех, кто не пользуется специальными навыками или эликсирами на выявление сокрытого. Скорость установки сетей выше на девять процентов. Вы способны видеть невидимые сети, установленные не только вами, но и другими.
        Вот так, наглость города берет! Взял и выпросил ценнейший для меня навык, с учетом моего паучьего профиля. Впервые, кстати! Получается, судя по успешному эксперименту, надо и дальше пытаться выцыганивать из могущественных НПС не только золото и опыт, но и навыки. Оказывается, если мои услуги очень им нужны, это вполне реально!
        Остался вопрос с помощью в прокачке. Только я открыл рот, чтобы напомнить королю об этом, как он сам распорядился:
        - Завтра появишься здесь в девять утра, тебя пропустят в лес. Я придам тебе пять сотен моих гвардейцев. Их командир сам решит, как быстрее прокачать твои уровни - данжи или борьба с нечистью.
        И король, не прощаясь, тут же скрылся в своем павильоне. Безмолвные ряды эльфов также начали расходиться. Не стал задерживаться и я - Адельхейд, наверное, уже вся распереживалась по поводу моей пропажи в эльфийском лесу. Как бы снова каких глупостей не наделала.
        Но, как бы я ни спешил домой, было и понимание, что шансы получить на хвост шпиона очень велики. К счастью, я теперь мог видеть невидимые сети, стоящие на страже эльфийского леса, так что врубил стелс, телепортировался на ближайшее дерево, и понесся телепортами по вершинам деревьев, но не в ту сторону, с которой мы с Адельхейд пришли в лес, а взял на тридцать градусов правее. Поэтому с равнины я выбирался значительно дольше, и по пути с нее увидел целых три невидимых сети, коварно установленных около самых удобных мест для телепортации. Немудрено, что я, не зная об их существовании еще недавно вообще, попался в одну из них.
        Оказавшись в километре от равнины, открыл портал в глубокой ложбине. Пришлось потратиться, чтобы не рисковать, если не удалось скинуть шпионов с хвоста, портал открыл в окрестности Даблвира. Пришлось поскучать около него минуту, пока он не закрылся, но теперь я точно знал, что, если хвост и был, то я его точно скинул. Да, артефакты от Ликвола на скрытность рулят!
        Открыл новый портал с другой полянки в один из кратеров возле нашей базы, и уже через несколько минут входил в таверну. Несмотря на поздний час, весь этаж был забит. Я угадал - Адельхейд собрала всех бывших пленников, и уже вовсю вместе с Милодором и Фандором готовила спасательную экспедицию по моему вызволению в эльфийский лес.
        Это вызывало умиление, но и страх - а что, если бы я задержался, и они рванули за мной в эльфийский лес? Была бы у меня новая задача - выкупать их у короля эльфов из тюрьмы, если бы он вообще согласился эту тему обсуждать.
        Очень приятно было видеть, как участники собрания, один за другим замечая меня, радовались моему появлению. Одной из последних меня заметила Адельхейд, потому что ораторствовала, призывая выступать на мое спасение, спиной к двери. Наконец, она обратила внимание на то, что на нее перестали обращать внимание, и оглянулась:
        - Трой! - и радостно бросилась меня обнимать. А потом как-то странно посмотрела на меня, и отстранилась, присев на край стола.
        - На сегодня все, расходимся! - объявил Милодор, а сам посмотрел на меня, пытаясь понять, будут ли от меня дополнительные указания. Обратил внимание, что теперь его поза стала совершенно официальной, такое впечатление, что он дышать не осмеливался, в ожидании моих приказаний. Видимо, сказывается резкое повышение репутации с эльфийской расой. Я махнул ему рукой, чтобы он подошёл ко мне. А сам взял с подноса подошедшей официантки кружку с квасом, и приложился к ней. Сушняк у меня был страшный, видимо, так может быть, когда едва не становишься деревом.
        - Ты мне многое должен объяснить! - твердо сказала Адельхейд, - и прежде всего, кто та полуголая баба, которая вилась около тебя два часа назад?
        Естественно, я тут же от неожиданности поперхнулся квасом, и следующие полминуты меня откачивали, стуча по спине. Я напрочь забыл про навык моей милой, позволяющей подсматривать за тем, что происходит вокруг меня. Да я и понятия не имел, что можно подсматривать не только за реальными событиями, но и за тем, что происходит в моем воображении.
        Когда я немного прочухался, то предпочел не оправдываться, а подозвал Милодора, усадил за стол по-прежнему недобро посматривающую на меня Адельхейд, и рассказал все, что со мной произошло.
        - Трой, - сказал Милодор с такой интонацией, что это прозвучало как «Ваше императорское величество, Ваш раб осмеливается к Вам нижайше обратиться!», - развитие друидского навыка с новыми бонусами в результате очень опасного без должной подготовки общения с высшей сущностью, может дать нам новые возможности. Я организую сегодня вечером совещание эльфов нашего отряда, и мы попытаемся собрать всю информацию по этому поводу, какую получится. При необходимости обратимся за консультациями и к местным колдунам.
        Поблагодарил его за идею.
        Обнаружив, что «полуголая баба» всего лишь мое видение, и никакой конкуренции ей составить никак не может, моя милая тут же успокоилась, и перестала бросать на меня зверские взгляды. А я уже придумал, как и самому прокачаться с эльфийской поддержкой, и Адельхейд обезопасить при этом. Над этим затыком я думал непрерывно всю обратную дорогу. Она же вкусила все прелести прокачки за последние два дня, и вот как заставить посидеть ее дома, пока я буду занят с эльфами собственной прокачкой? Идея оказалась достаточно проста!
        - Милая, мне нужна твоя помощь! - обратился я к ней, - думаю, нам надо быстрее прокачивать воинов и ремесленников нашего отряда. Поэтому я предлагаю оставить пета на ближайшие дни, пока я буду с эльфами, дома. Ну что мне может угрожать с пятью сотнями королевских гвардейцев, чтобы он мне понадобился! И попрошу тебя организовать процедуры с ним по четыре-пять в день. Нам нужно побольше и воинов, и золотых дел мастеров.
        Дождавшись ее неохотного кивка, я повернулся к Милодору:
        - Задача отряда Фандора на эти дни - разведать подступы к лагерю пленников. А затем - он может прокачиваться на нечисти в известных ему местах. Со всей предельной осторожностью.
        Я не могу сказать, что Адельхейд вдохновилась моим поручением, но она понимала, что дело это нужное.
        Ликвола пришлось разбудить с утра пораньше. Передал ему информацию по заказам от китайцев на комплекты по снижению заметности, также попросил контактировать с Адельхейд по расчетам, сколько таких комплектов понадобится и для нашего собственного отряда воинов.
        А затем - пожелал ему удачи и открыл портал прямо в эльфийский лес. Естественно, не прямо у королевского павильона, чтобы не вызвать массовые инфаркты у его охранников, а в сотне метров.
        Прибыл я на указанное место за пять минут до срока, но пять сотен эльфов были уже на месте. Выглядели они просто убойно - живые машины смерти, уровень у всех без исключения 300+. Все же есть преимущества у королевского образа жизни! Эльфы были в дорогих доспехах, с темно-красными эмалевыми картинками на груди, очень выразительно изображающими короля Ангэрэда на взлетающей виверне с распростертыми крыльями. Перед застывшими в полной неподвижности рядами воинов стояло шестеро эльфов в ещё более богато отделанных доспехах, у которых, помимо таких же картин на груди, были украшены эмалевыми картинками и наплечники. Если руководствоваться логикой, то это пять сотников и их предводитель.
        - Добрый день, я Трой, - представился я, чтобы с чего-то начать разговор.
        - Эвермтор, полутысячник, - представился стоявший по центру эльф, - я должен выполнить приказ короля.
        Остальные молчали, не спеша представляться. Мне-то что, может, им по уставу не положено трепать языком без необходимости.
        - Какой у нас план на сегодня? - уточнил я.
        - Все найденные за вчера данжи были обследованы, и сейчас на откате. Поэтому отправимся бить нечисть. Вернемся вечером, к этому времени некоторые из данжей должны откатиться, и наверняка будут найдены новые. Вечером займемся ими.
        - Прекрасно! - отреагировал я.
        Эвермтор и бровью не повел в ответ. Просто повернулся к своим войскам, и приказал:
        - Выдвигаемся!
        Вперёд тут же выскочили трое солдат, на ходу доставая портальные свитки. Через несколько секунд порталы были открыты, и эльфы, на ходу перестраиваясь в три колонны, споро стали в них заходить. Мы с Эвермтором и его сотниками вошли в средний портал последними.
        Глава 24. Прокачка по-жесткому
        Прямо передо мной на плоской, как блин, равнине, по двум берегам широкой реки, находились два города. Или один город из двух полностью огороженных невысокими крепостными стенами пространств. Скорее, второе, потому что реку пересекало два больших каменных моста, ведущих к открытым воротам в крепостных стенах. Для отдельных городов хватило бы и одного моста, два означали, что уровень взаимодействия очень велик. Может, когда-то это и было два разных города, но со временем стали одним. В точности, как Будапешт образовался из Буды и Пешта. По архитектуре я уже глаз набил - явно тут был город людей.
        - Разведка прошла вчера, нечисти полно, - повернулся ко мне полутысячник, - мои солдаты наносят нечисти ранения, фиксируют копьями, ты подходишь и добиваешь. Лут - собственность Его Величества. Все понятно?
        - Целиком и полностью! - отреагировал я.
        Теперь понятно, почему у короля эльфов 330 уровень! И бедным он быть не должен, вон как по-хозяйски отжал лут!
        Эвермтор показал рукой на мельницу в полукилометре от города:
        - В случае чего, вот там точка эвакуации! Опоздавших никто ждать не будет!
        Дальше начался конвейер по уничтожению зомби. Организовано было все просто блестяще, эльфы разбились на сотни, и каждая, не мелочась, зачищала по одной улице. Меня постоянно дергали - только я добью нанизанных на эльфийские копья зомби на одной улице, как тут же надо было бежать добивать зомби на следующую.
        Демоны и черти тоже периодически появлялись группами, но им давали такой решительный и слаженный отпор, что я ни разу не видел, чтобы им удалось убить хотя бы одного солдата. А когда через полчаса, угрожающе гудя, на нашу сотню налетели внезапно два джинна, я, удрав на рефлексах телепортом на ближайшую крышу, обернувшись, с изумлением увидел, что один уже убит ледяными стрелами. Второй продержался еще секунды три до своей скоропостижной кончины, и после этого новые джинны больше не появлялись.
        Первым зомби я по-молодецки отрубал головы, не подумав о том, что это очень трудоемкая операция, через десять минут, устав, как собака, резко поумнел, и стал закалывать их в глаз мечом, но все равно быстро уставал. И в левую руку придумал меч перекладывать, но долго не получалось устроить отдых правой - не натренированная на такие вещи левая рука дольше трех минут колоть не могла. Чтобы держать установленный эльфами ритм, пил эликсир бодрости за эликсиром, благо в сумке у меня их с собой было прилично.
        Часа через три, когда я, несмотря на зелья, уже валился с ног от усталости, подошел цветущий как роза и очень бодрый полутысячник:
        - Нас тут слишком много, и мы тут слишком долго! Можем нарваться! Отправляемся порталами в другую локацию!
        Я нисколько и не возражал, рассчитывая, что в дороге отдохну. Куда там! Вспышки открытых порталов, высокие крепостные стены в сотне метров от нас на фоне густого леса, и энергичная команда полутысячника:
        - Продолжаем! Точка эвакуации - поляна в полукилометре за моей спиной!
        И снова длинные улицы, теперь уже полные домов эльфийской архитектуры, эффективная командная работа гвардейцев, моментальный разгром полезшей было в контратаку группы демонов и чертей, и конвейер смерти для несчастных зомбаков. Как там, у классика, было: «рука бойцов колоть устала» - как верно сказано! И левая, и правая! Но устала, не устала, а колоть нужно - не в моих интересах рыпаться и противостоять моей прокачке!
        Три часа истекли, и я уже знал, что скажет подходящий ко мне полутысячник! Через две минуты мы переместились к какому-то городу гномов, серые стены которого казались крохотными на фоне угрожающе нависающей над ним огромной черной базальтовой гряды. И все по новой!
        Неприятным разнообразием стало появление через полчаса нашей успешной работы дьявола с командой из сотни демонов и чертей. К моему счастью, его колесница смерти вынырнула в трех сотнях метрах от меня, в дальнем конце широкого проспекта, который сразу очищали от зомби все пять эльфийских сотен. Тут мы понесли первые потери - попавшие под фирменный удар дьявола, о котором я столько раньше слышал, но в этот раз впервые увидел воочию, несколько эльфов, его не перенесли.
        И опять к чести организованности эльфов, никто в тупую рубку не полез, и через несколько секунд нас уже на проспекте не было. Телепорты, все собраны на условленной точке сбора в лесу, тут же открыты порталы на новое место. Успевшие первыми к порталам черти из эскорта дьявола в пылу погони осмелились напасть на эльфов в одиночку, но были тут же беспощадно наколоты на копья и изрублены. Мне никто их добивать не дал, но я и не возмущался, не та ситуация.
        Вновь плоская равнина, но теперь усеянная множеством деревушек. Ко мне подошел полутысячник. Впервые вижу его за последнее время не цветущим, а озабоченным:
        - Приношу извинения за случайный риск! Впервые лично наткнулся на дьявола. Разведчики уже их видели, но я не знал, на что они способны. Мощный противник! В этой местности таких быть не должно!
        Я просто охренел на месте. Ожидал, честно говоря, упреков, что из-за моей прокачки потеряны жизни солдат. А тут - эльфийский полутысячник, и приносит мне извинения! Как же у них все жестко поставлено - король сказал прокачать гнома на полсотни уровней, сделать это можно только с живым гномом, и видно, как полутысячник испуган, что мог потерять мою тушку в столкновении с неожиданно появившимся дьяволом со свитой. Интересно, что этот король делает с теми, кто не исполняет в точности то, что им поручено? Впрочем, судя по моему опыту наблюдения за тем эльфийским королем, которого я убил, некоторые догадки у меня имеются.
        И снова - конвейер смерти, только теперь чистим одну деревушку за другой. Внезапно звякнуло оповещение о поступившем письме. Боже мой, письмо от игрока! Приятное же разнообразие, как мог бы сказать Робинзон Крузо на четвертом месяце пребывания на необитаемом острове, устав гоняться за козами!
        - Привет, Трой!
        Продолжаешь удивлять - получил уже дважды инфу, что гном во главе огромного элитного отряда эльфов-НПС трёхсотых уровней чистит нечисть по городам и весям параллельного мира. Пишут, что выглядит очень важно, и в целом эпично. И что сначала не поверили своим глазам, увидев гнома во главе эльфов-НПС. Я тоже так хочу J. И, к счастью, мне хватает мозгов понять, что если в мире происходит какая-то совершенно непонятная хрень с вовлеченным в нее гномом, то без тебя точно никак. Если это квест, продашь инфу, как его получить?
        Кстати, спасибо за инфу по Хальгарнару. Твой долг по дружественному огню считай закрытым.
        Всех благ,
        Манивальд
        Прочитал и ухмыльнулся широко в накладную бороду. Хорошее письмо. ЧСВ тут же подскочило до максимальной отметки. Надо бы ответить, но на меня уже с укоризной смотрит целая сотня эльфов - типа, ну что ты замер? Там уже в соседней деревне все готово для резни, а ты еще и тут не справился!
        Три часа - и мы перемещаемся в следующую локацию. Цветущий город на огромном острове посередине еще более огромного озера. Явно эльфийский. Думал даже написать Манивальду письмо, пока мы перемещались порталами, но так устал, что желание было, а силы воли не хватило. Как закрыл на несколько десятков секунд глаза, пока ждал, как солдаты войдут в портал, так увидел не вызванный интерфейс, а бесчисленные головы зомби, и злобно смотрящие на меня глаза, в один из которых надо вонзить меч. Мне кошмары потом сниться не будут? Впрочем, даже и предполагать не надо! Будут, ох, будут!
        На втором часу уничтожения зомби наткнулся на призрака. Высокая, статная эльфийская девушка в белоснежном парчовом платье внезапно элегантно выплыла из окна богато отделанного дома, и засмеялась, заставив вздрогнуть нескольких эльфов, которые, естественно, ее не увидели. Еще бы, даже у элитных гвардейцев эльфийского короля вряд ли будут при себе артефакты, позволяющие обнаружить призрака, учитывая их баснословную стоимость. Затем она захлопала в ладоши, снова напугав эльфов, и начала кружиться в танце, продолжая радостно смотреть на то, как я убиваю одного зомби за другим.
        Я задался вопросом, попробовать ли дать ей знать, что я ее вижу? Но что подумают эльфы, если я заговорю с пустотой, и она мне ответит? Не организуют ли мне тут же по-быстрому костер за связи с потусторонними силами? И не надо заодно мучиться с дальнейшим грейдом моей тушки!
        Так и не решился с ней заговорить. А минут через двадцать к ней присоединился, спрыгнув прямо с крыши трехэтажного здания, еще один призрак, огромный воин в богато отделанных доспехах. Даже среди гвардейцев эльфов такого роста и с такими мускулами было немного, не больше десяти. С неожиданной для таких статей грациозностью, он поклонился призрачной эльфийке, и пошел рядом с ней, тоже одобрительно посматривая, как я убиваю одного зомби за другим.
        Усталость стала обволакивать меня пеленой, и я пропустил момент, когда призраков стало трое. К ним присоединился парнишка лет двенадцати, с гордо поднятой головой, тоже одетый в костюм, которым занималась явно рука элитного портного. И уже оба призрака, красавица и воин, низко поклонились ему, а затем, дождавшись милостивого кивка, пошли у него за спиной, как небольшая свита, сопровождающая очень влиятельную персону.
        Так они и сопровождали нас, пока стандартные три часа не истекли, и полутысячник отдал очередную команду сворачиваться и перемещаться.
        - Темнеет, - объяснил он мне, - возвращаемся на священную равнину Ксхевахайр!
        Я тут же стоя и заснул, пока открывали порталы. Проснулся от того, что меня бесцеремонно дернули за рукав.
        - Теперь по плану данжи в лесу! - напомнил Эвермтор.
        Как робот, вошел вслед за ним в портал. Оказались на той же поляне в лесу, с которой стартовали. Тут же стоя вырубился. Недавно полученный навык по спанью стоя, вне всякого ожидания, пригодился.
        Эвермтор снова меня разбудил:
        - В наличии целых три данжа, два новых, один откатившийся. Там пять сотен попросту не поместиться, сопровождать будет сотня. Сотник подойдет через пару минут.
        - А может, уже на завтра отложим? - спросил я.
        - Приказ короля Его Величества Ангэрэда прост - оказывать содействие в прокачке 50 уровней, пока цель не будет достигнута или претендент не откажется от помощи в развитии! - процитировал мне Эвермтор свои инструкции, - о перерывах на отдых ни слова в приказе нет.
        Ну вот не зря мне не нравятся эльфийские короли! Не могут они по нормальному, или не хотят. Все какие-то выверты. Ясен перец, от честно полученной награды мне отказываться не с руки. Ну-ка, надо глянуть в интерфейсе, сколько я там уже уровней взял, и сколько еще надо набрать?
        Глянул - новый рекорд - 17 уровней уже в копилке! Блин, но еще надо набрать 33, чтобы взять все, что мне причитается по честному и с риском для жизни полученной награде с короля эльфов. Ладно, буду держаться, пока смогу!
        - Эвермтор, - окликнул отходящего полутысячника я, - спасибо за сегодня, и еще один вопрос. Можно мне пока попасть в лавку колдуньи?
        - Я скажу сотнику, чтобы по пути к данжам он тебя проводил! - кивнул мне полутысячник.
        А я снова врубил свой навык «Мастера грез наяву». Эх, как жаль, что он всего лишь седьмого уровня! Небось, на пятнадцатом можно бы было сражаться, вообще не просыпаясь? Хрен, конечно, но пока, чтобы продержаться, и помечтать полезно!
        Буквально через пару минут меня разбудил незнакомый мне сотник с незнакомыми мне солдатами. Ясное дело, тех, что упахались со мной, отправили на отдых. Но и новая сотня ничем по уровням и внешнему виду не отличалась от своих коллег - профессионалы высшей пробы.
        - Рартевар, сотник Его Величества короля Ангэрэда! - представился эльф, - прошу следовать за мной.
        Как и обещал мне Эвермтор, через три сотни метров меня завели в лавку. Она оказалась совершенно необычной - здание округлой формы из причудливо выгнутых досок, с желтой крышей, все обсаженное кустами и обвитое лианами. С метров пятнадцати - ни дать, ни взять, точь в точь как бутон огромного экзотического цветка!
        - Уцелела от прошлых хозяев, - пояснил сотник, увидев мой интерес, - к счастью, нечисть не разрушила. Обслуживает в основном короля и придворных. В принципе, все могут пользоваться, просто цены очень уж серьезные.
        Внутри лавка тоже выгодно отличалась от ранее мной виданных. Полок и товаров на них было не в пример больше. А заведовала лавкой эльфийка преклонных лет, по лицу которой было видно, что была она когда-то несравненной красавицей!
        - Что Вам угодно? - спросила она меня с улыбкой.
        - Дайте двадцать склянок эликсиров на бодрость, а также лучший эликсир, который помешает заснуть, снимет боль в мышцах и симптомы утомления, что у Вас найдется! - попросил я.
        Через пару минут на прилавке оказалось двадцать две склянки, и что-то, напоминающее большую канцелярскую кнопку.
        - Что это? - спросил я, показывая на кнопку.
        - Лучшее средство от сонливости! - сказала колдунья, - кладете на ладонь. При малейшей сонливости сжимаете ладонь в кулак, кнопка вонзается в ладонь. Поскольку на лезвие нанесен специальный препарат, уверяю Вас, боль будет такая, что сонливость как рукой снимет! Никакой эликсир такого действия не даст! Затем вытаскиваете, заживляете рану, и откладываете до следующего использования.
        Да, изуверство, конечно, но что, у меня есть другой выход?
        - А перчатку пробьет? - вспомнил я, что не смогу снять перчатки, пока не доберусь до кровати, таки они же проклятые.
        - Это лечебный инструмент, он спроектирован для проникновения сквозь любую ткань на теле владельца, - успокоила меня колдунья.
        - Так, а по эликсирам что тут у нас? - спросил я.
        - Два эликсира «Рука богини», что я предлагаю помимо двух десятков эликсиров на бодрость, эффективно снимают боль в мышцах и симптомы утомления. Одна доза действует в течение трех часов. Больше двух в течение двенадцати часов использовать не рекомендуется, можно получить множественные длительные дебаффы.
        Подумав, я сказал:
        - Дайте еще два десятка таких.
        Чтобы попасть в первый данж из тех, что подготовили для моей прокачки, открыли портал. Уж слишком далеко он был от нашей текущей локации. Жаль, я рассчитывал, что полетим на грифонах, и смогу немного вздремнуть по дороге.
        - Этот данж просто идеально подходит для выполнения поручения короля! - радостно оскалился сотник, когда мы прибыли на место.
        Сам бы я его ни в жизнь бы не нашел, видимо, надо быть эльфом, чтобы оказаться способным на это. Вход в него оказался на высоте в тридцать метров, в большом дупле. А дополнительным условием, чтобы попасть в данж, стала необходимость каждому входящему капнуть капельку крови на древесину. Иначе никуда дальше дупла попасть было бы невозможно.
        В дупло я входил последним, меня по-прежнему берегли. Капнул кровью из разрезанного запястья, и тут же оказался в компании приданной сотни. На кустистой равнине в окружении гор, и вокруг не вечер, а солнечный день. Ну, это даже лучше, под яркими лучами солнца в сон клонить меньше будет. Мигнуло уведомление:
        Приветствуем Вас в данже «Борьба за существование». Условие победы - уцелеть в течение четырех часов. Максимальное количество участников - 100. Рекомендуемый уровень - 250+. В ходе прохождения данжа нельзя использовать такие заклинания как «Призыв грифона», «Полет», «Телепортация», «Прыжок», «Армагеддон» и «Невидимость». Награда: 500 золотых монет, 800 тысяч единиц опыта для каждого.
        А, теперь ясно, почему одного из эльфов оставили внизу у ствола. Я думал, охранять вход в данж, а оказалось - он просто не влез из-за ограничений по численности.
        Название достаточно бодрое. Многообещающее, я бы сказал. И ограничения на использование магии напрягают. Значит, будет все жестко. Бегло оглянулся вокруг, пока никакой опасности не видно.
        - Дхакун, будь добр, разбуди меня, если надо будет идти куда, или сражаться, - тихонько попросил я призрака, дождавшись, когда он окажется поблизости.
        И тут же вырубился, использовав новый навык.
        Глава 25. Из огня да в полымя
        Очнулся от громкого шепота Дхакуна:
        - Милорд, пора!
        - А? Что такое? - выбрался я из сладких грез, в которых я валялся на своем диване, уткнувшись лицом в пуховую подушку в воскресенье, жена гремела посудой на кухне, готовя завтрак, а в детской началась обычная возня проснувшихся дочек. Я-то сова, но все мои женщины дома были жаворонками.
        - Враги идут!
        Огляделся, и действительно. Когда засыпал, равнина вокруг нас была голой, ничего опаснее сорняков и кустиков. Теперь же ее густо покрыл черный слой какой-то движущейся к нам напасти. Издалека казалось, что она сплошная, когда противник приблизился, оказалось, что надвигающаяся черная волна состоит все же из отдельных существ. Из тысяч, если не десятков тысяч существ. Низеньких, сантиметров по тридцать, с вытянутыми туловищами и пастями, на шести ножках.
        - Дхакун, есть идеи, что это такое? - недоумевая, спросил я.
        - Скорее всего, милорд, это сортоги! Не смотрите, что они медленно движутся, это они так вводят нас в заблуждение! Мол, маленькие, и не опасные. Когда подберутся поближе, станут очень даже быстрыми. И остерегайтесь их укусов и плевков - слюна ядовита!
        Эльфы рядом со мной натянули луки и выпустили стрелы по нападающим. И тут же заново. И заново. Стрелы прошибали небольшие тушки нападающих насквозь, почти полностью погружаясь в землю, и пришпиливая тварей к ней. Но сортогов были многие тысячи, и черный вал по-прежнему приближался к нам со всех сторон, огибая убитых. Я решил, на всякий случай, оповестить сотника о полученной от Дхакуна информации:
        - Эти твари очень быстры, плюются ядовитой слюной!
        - Конечно! - снисходительно улыбнулся мне он, не отвлекаясь от стрельбы, - это же сортоги!
        Надо же, для него эта пакость прекрасно известна!
        Я решил не размениваться на стрельбу из лука, палить по таким крохотным мишеням с шестидесяти метров для меня бы значило так насмешить эльфов своими промахами, что они бы утратили всякую боеспособность. Я просто подождал, когда сортоги подберутся на полсотни метров, и тут же скастовал каменный град. Ту его версию, что использовал для зомби, чтобы подранить, а не убить, давая грейдиться, добивая их, Адельхейд. Максимально высоко и максимально широко растянув заклинание. Понадеявшись, что для такой мелочи, как эти черные твари, десятикилограммовые булыжники будут смертельны.
        К моему удивлению, ничего подобного! Первые несколько секунд я торжествовал, увидев, что целый участок, на котором упали мои камни, замер. Но потом там все зашевелилось, сортоги стали отбрасывать придавившие их камни в сторону, и поползли по-прежнему к нам. Помедленнее, чем остальные, видимо, удары не прошли даром, но все же поползли.
        Ну что же, увеличу вес до двадцати килограммов. Вот это уже помогло. Теперь камни просто плющили монстриков в хлам, и ползти в атаку уже было нечему. Проверил быстро оповещения - за одного убитого сортога давали по 450 -500 очков опыта, в зависимости от уровня. Ну так и неплохо, за пять убитых мелких тварей, дают опыта как за одного зомби. А убивать мелочь легче, зомби обычно такими большими группами, чтобы почти каждый камень попадал в цель, не собираются.
        И понеслась на мелких монстров каменная смерть с неба. Расчистив участок перед собой в пределах действия своей магии, я пошел по кругу, подчищая монстров и у соседей. Эта лафа продолжалась около получаса, а потом все. Монстры закончились. Эльфийские стрелы и мой каменный град сделали свое черное дело.
        Проинструктировав Дхакуна разбудить меня, если что случится важного, снова вырубился. Блин, и этот навык я недавно считал совершенно бесполезным!
        - Милорд, снова враги! - мне показалось, что Дхакун разбудил меня тут же. Но нет, судя по интерфейсу, прошло шесть минут.
        Открыв глаза, я обнаружил, что убитые нами сортоги вдруг зашевелились, окутавшись черным дымом. Когда он развеялся, монстрики предстали перед нами в виде скелетов. Их плоть, словно оплавившись, стекла вниз, и теперь каждый скелетик стоял в черной лужице. И преображённые сортоги ринулись на нас, как ни в чем не бывало, словно их только что всех не перебили.
        Я почему-то почувствовал себя обманутым, может, потому, что обидно убивать тех, кого только что уже убил. Но тут же успокоил себя мыслью, что мой каменный град будет вполне эффективен и против сортогов в новом виде. Так оно и оказалось. Единственной проблемой стала та, что стрелы эльфов теперь часто пролетали сквозь кости скелетов, естественно, не нанося им при этом никакого ущерба. Поняв это, эльфы спрятали луки, и ринулись с мечами на противника. Моя задача по использованию каменного града осложнилась - теперь нужно было смотреть за тем, чтобы ненароком не грохнуть кого из союзников.
        В этот раз победить оказалось сложнее. Мелкие твари, преобразившись, стали еще быстрее и устойчивее к повреждениям. Но, тем не менее, и с ними удалось покончить. Я снова впал в дрему.
        - Милорд, снова начинается! - дернул меня Дхакун.
        И в этот раз, устроители данжа, не изменяя себе, использовали сортогов как материал для новых монстров. Только ситуация усложнилась - из разбросанных десятками тонн по полю боя костей убитых монстриков стали формироваться туши больших монстров, метра по четыре длиной, и в два с половиной метра высотой. Когда последняя косточка с земли была встроена в одну из тварей, мы оказались в окружении сотен когтистых монстров с горящими красным глазами. Что неприятно, прыти мелких сортогов новые большие монстры не утратили, и принялись огромными прыжками по шесть-семь метров наскакивать на наши ряды. Эльфы плотно сбились в кольцо, ощетинившись копьями, а меня сотник лично утащил за шкирку в его центр. Я не обиделся, понимая, что с ним будет, если я тут помру. Просто скастовал себе двухметровую глыбу под ноги, забрался на нее, и, получив прекрасный обзор, стал каменным дождем из восьми валунов по 500 кг в каждом атаковать новых монстров.
        Тут уже дело пошло с попеременным успехом, цели достигал только каждый второй удар, уж больно верткими были твари. А эльфы, будучи в безопасности под защитой копий, кастовали на тварей молнии и цепи молний, потихоньку выкашивая их ряды. Для меня главным вопросом стало не забыть, что камень, на котором я стою, развоплощается каждые пять минут. Но из-за горячки боя и накопившейся усталости пару раз таки забыл, и сверзился, ударившись о землю. Больше пострадало мое самолюбие, потому что обычно невозмутимые эльфы каждый раз при этом ржали.
        Когда на поле боя осталось всего несколько уцелевших тварей, сотня разделилась на три отряда, которые открыли охоту на них. Каждого из монстров подранили, прижали копьями к земле, и позвали меня лично добить. Когда все закончилось, бросил взгляд на часы. С момента попадания в данж прошло два с половиной часа. Еще полтора, блин! И что тут еще удумают, блин? Вздохнул, забрался в центр площадки и вырубился.
        В этот раз Дхакун разбудил меня уже через четыре минуты. Мои самые худшие опасения подтвердились - кости убитых монстров снова начали сползаться в новые комбинации. И в этот раз всего в пять тварей. Господи, какого же размера монстры будут из них созданы? Главное - чтобы они не были летающими! Хватит мне моих кошмаров с костяным драконом.
        Возникшие через полминуты создания впечатляли. По двадцать метров длиной, четыре метра высотой, метров по шесть шириной. Этакий вариант сухопутного кита, только, в отличие от океанского, на толстых коротких ногах. Подумавши, я зарядил сразу два четырёхтонных валуна над головой ближайшей твари на максимально доступной высоте. Так сказать, отнесся со всем возможным уважением. Валуны вбили широкую голову на короткой бычьей шее в землю, но уведомления о победе не мигнуло. Значит, что-то не так. И действительно, секунд через пять монстр поднял голову, стряхнув мои валуны на землю, и пронзительно взревел, открыв пасть размером с носовые ворота у десантного корабля, способного перевозить танки. Это стало сигналом к атаке всех пятерых существ на нас.
        В этот раз никто никаких копий не выставлял, потому что это бы помогло не больше, чем попытка остановить носорога хворостинкой. Все разбились на небольшие группы. Главной задачей каждой группы стало увернуться в сторону от стремительно несущегося в атаку огромного создания, убедиться, что других атакующих нет, и ждать, когда монстр, преодолев силу инерции, остановится, развернется, и снова атакует. Меня страховал лично сотник с пятью воинами, если они считали, что я двигаюсь слишком медленно, то попросту подхватывали меня под мышки, и оттаскивали с пути бегущего монстра.
        Одно хорошо - сонливость пропала как таковая. Из спортивного интереса я скинул еще около десятка валунов на того же монстра, используя моменты, когда он, притормаживая после завершения очередной атаки, на несколько секунд фактически останавливался, но убить так и не смог. А линия жизни огромного создания так и не ушла ниже 95 процентов. Та самая ситуация, когда размер имеет значение. Эльфы, кстати, даже и не пытались атаковать монстров. То ли считали, что это бесполезно, то ли, как я чуть позже сообразил, не хотели накликать беду похуже. А ведь действительно, что бы случилось, если бы нам удалось совместными усилиями забить этих пятерых монстров? Логично полагать, что в этом случае из их костей появился бы один монстр такого размера, что от него уже не факт, что можно было бы успеть увернуться.
        Ближе к моменту истечения четырехчасового срока стал считать каждую минуту. Усталость от постоянных уворачиваний заставляла путаться мысли. Финал - когда выскочило уведомление о победе - воспринял как манну небесную!
        Поздравляем! Данж «Борьба за существование» успешно пройден! Награда: 500 золотых монет, 800 тысяч единиц опыта.
        Из последних сил глянул в интерфейсе - за победы в данже и полученные 800 тысяч единиц опыта взял 14 уровней. Итак, две трети плана в 50 уровней за день я сделал, но был совсем уже никакой от переутомления.
        Следующие два данжа я помню урывками. Кого-то рубил мечом, кого-то потчевал каменным градом. В памяти ярко запечатлелись какие-то летающие медузы, от которых надо было уворачиваться. Ещё точно помню метровой высоты шары, с огромной скоростью катящиеся на нас, разбрызгивая во все стороны жгучую кислоту.
        Я настолько устал, что порой эльфы просто мной вертели в разные стороны, когда меня атаковали те или иные враги, убирая мою тушку из-под ударов. Один раз использовал кнопку, и действительно, боль была такой, что на время я пробудился. Решив, что это слишком уж зверское средство, перешел на эликсиры. Выпил три эликсира «Рука богини» вместо разрешенных двух в течение следующих восьми часов, наплевав на строгие указания колдуньи. И схлопотал, в довершение ко всему, дебафф в виде жуткой головной боли, погружающей меня в пучины мерцающих видений, зрение периодически двоилось, а часть обзора закрывало какое-то марево.
        Где-то ближе к концу второго данжа, уже утром, внезапно ко мне подскочил сияющий от радости сотник:
        - Ты получил свои полсотни уровней, мое задание выполнено! Проснись, если хочешь дожить до конца! Теперь ты сам за себя!
        Радоваться я уже не мог. Вздохнув, вонзил в ладонь кнопку во второй раз. По ощущениям это было похоже на прыжок в бочку с кислотой с разбегу, ко всем моим нервным окончаниям словно приложили провода, и пустили по ним ток. Величественная в своей безжалостности боль выдрала меня из царства сна в очередной раз.
        Огляделся, мы находились на склоне какой-то горы. Верхушка была заснеженной, но мы были на три километра ниже, и тут температура была вполне пристойной. Снизу, от зелёной рощи, расположенной посередине огромного болота, к нам подымались рядами какие-то воины. До них было ещё метров пятьсот, но и с этой высоты было видно, что они крупные, не меньше орков, и одеты в шкуры.
        - Людоеды племени болотной лихорадки! - довольно скалясь, сообщил мне эльф, - последняя волна атаки. Если сдержим их, и не отступим, то все, данж успешно пройден. Главное - обрати внимание на их самое мощное оружие - ядовитые стрелы из духовых трубок. Две секунды - и ты покойник.
        Обнадеженный приближением конца моих мучений, я дождался, когда враги подойдут поближе, и стал запускать вниз по склону по восемь круглых валунов по 500 кг за каждый каст моей визуализации. Людоеды не дошли до дистанции выстрела из духовой трубки, мои валуны, в своем движении цеплявшие и тащившие за собой и другие камни, сносили их со склона вниз или утрамбовывали в него. Десятью минутами позже я уже стоял у выхода из данжа. Сил двигаться куда-либо не было совсем. Марафонец добежал до финиша, и серьезно подумывал сдохнуть прямо на месте. О да, теперь я понимал, что чувствовал тот воин, что помер от переутомления, прибежав с поля битвы и сообщив грекам о победе в битве при Марафоне.
        - Тут можно где поспать? - спросил я сотника.
        - Я не рекомендую тут тебе оставаться, - серьезно ответил тот, - обязательства Его Величества короля Ангэрэда полностью выполнены. Мне недвусмысленно дали понять, что тебе после окончания прокачки следует покинуть равнину. Снова посетить нас невозбранно можно будет через два дня, когда Луна пойдет в рост.
        Я ничего не понял, кроме того, что придется валить от эльфов прямо сейчас. Кивнул сотнику, и открыл портал. Естественно, не к базе, а на поляну около Даблвира. Выйдя из портала, меланхолично сел в десятке метров от него. Хорошо, что зверский эффект от кнопки ещё действовал, и я вспомнил о важности соблюдения протокола безопасности. И он подтвердил свою необходимость. В последние секунды действия портала в него почти незаметно, и, надо полагать, в стелсе, проскользнула высокая фигура в темном. Проскользнула и тут же растворилась в окрестных кустах.
        Мысленно выругался, и понял весь изящный дизайн задумки короля. Он потребовал, чтобы я получил весь свой грейд в полсотни уровней за один раз вовсе не из вредности. Его целью было утомить меня до крайности, чтобы я утратил всякую осторожность, и его шпион смог проследить меня до нашей базы. Весьма ловко придумано, и вполне могло сработать.
        Вот и что делать? Дать понять шпиону, что он обнаружен, чтобы он оставил попытки прыгать за мной в порталы? А с чего я взял, что он оставит их, может, ему добрый король Ангэрэд обещал башку отрубить, если он не справится. Этот может! Атаковать его? Нельзя, мало ли что мне ещё может понадобиться от целого эльфийского короля, подловатого, конечно, но, видимо, они по своей природе другими не бывают. Не удастся убить шпиона, он вернётся с вестями, что я пытался это сделать, и все, вражда целого королевства обеспечена. Мозг снова стал погружаться в туман, эффект от кнопки заканчивался, и я точно знал, что не в моих силах воспользоваться ей сегодня ещё раз. Морально-волевые качества упали до рекордно низкой отметки.
        Ладно, черт с этими хитрожопыми эльфами! Раз на базу отправляться рискованно, наведаюсь в гости в армию двух королей. Местоположение этого лагеря Ангэрэду наверняка известно, так что я друзей не подставлю. Если эльфийский шпион решит последовать туда за мной, то я от него быстро избавлюсь. Пусть попробует прятаться среди орков и гномов, ага! Если хоть капля здравого смысла есть, слиняет тут же из лагеря куда подальше и как можно скорее. А я там высплюсь не спеша, и потом уже отправлюсь на базу со всеми необходимыми предосторожностями, когда буду лучше соображать.
        Приняв решение, тут же открыл портал и шагнул в него. Выйдя около горы с королевскими шатрами, помахал рукой королевской страже, в которой меня знала теперь каждая собака.
        - Всем привет! Проследите за порталом, может появиться эльфийский шпион в стелсе!
        Стоявшие вблизи орки, радостно оскалившись, шагнули к порталу. Стелс шпиону тут не поможет, королевская охрана хорошо обвешана всякими артефактами, в том числе и против стелса.
        Сняв с себя эту проблему, шагнул к ближайшей палатке, у которой гномы завтракали у костра.
        - Привет, друзья! Можно подрыхнуть в вашем шатре несколько часиков?
        Никаких возражений не было, и я рухнул на машинально извлеченную из сумки шкуру волка-вампира, моментально засыпая. Последняя мысль была о том, что я же, по идее, выполнил третий этап, и уже должны появиться условия четвертого. Но то, что меня безмерно интересовало ещё недавно, теперь было совершенно безразлично - измордованный организм немедленно погрузил меня в целительный сон.
        Пробуждение было не очень. Я чувствовал, что ни хрена ещё не выспался, но Дхакун орал мне в ухо:
        - Милорд, лагерь атакован войском нечисти!
        Взглянул на интерфейс - проспал я всего часа четыре. Правда, это неплохо помогло - теперь я чувствовал себя просто уставшим, а не смертельно уставшим. Разница таки имеет значение. Так, о какой атаке говорил Дхакун?
        Выглянул из шатра. Да уж, ошибиться было невозможно - все вокруг бегали, бряцая оружием. Подошёл к цепи королевской охраны:
        - Приветствую! Что тут за дела?
        - Атака огромной армии ада! - тут же ответил ближайший ко мне орк, - окружают нас со всех сторон, но короли и не против! Предвкушают знатную рубку!
        Вызвав грифона, поднялся над полем на сотню метров. Действительно, со всех сторон сверкали сотни порталов, из которых валом валили зомби и бесы, черти и демоны. Выходящие тут же пристраивались к уже стоявшим в круге представителям нечисти, делая его плотнее. Зомби впереди, за ними бесы, на заднем фоне черти и демоны. Дьяволов не заметил, то ли не подоспели еще, то ли где незаметно затихарились, и командуют через своих представителей. Джиннов тоже не было видно, впрочем, с их огромной скоростью их можно держать в любой ложбине поблизости, и прислать на поле боя в нужное место за считанные минуты.
        Ни одного реального столкновения между войском двух армий и армией ада не заметил, орки и гномы выстраивались во внутреннее кольцо - впереди воины с самыми длинными копьями, за ними воины с копьями покороче, затем лучники. С королевского холма ожесточенно махали разноцветными флагами, видимо, отдавая распоряжения о тактике и стратегии в предстоящей битве посвященным в систему сигналов при помощи флагов военноначальникам.
        Судя по всему, несколько минут у меня еще есть. Тут же вспыхнуло любопытство - я же сделал сотню уровней! Ну-ка, что там с четвертым этапом? И дали ли какие плюшки за выполнение третьего этапа?
        - Дхакун, подстрахуй меня, пока я тут кое-что гляну!
        - Поздравляем, Вы успешно прошли отбор по итогам третьего этапа. Вам удалось сохранить три из запасных жизней - они переходят на следующий этап в качестве бонуса.
        - Поздравляем, по совокупности полученных достижений Вы продолжаете возглавлять рейтинг! Ваша награда - плюс десять единиц к ловкости!
        Ознакомьтесь с условиями четвертого этапа!
        Этап четвертый: Вам необходимо уничтожить дьявола и успешно пройти появившийся после его гибели данж, не умерев при этом более семи раз. Огнестрельное оружие запрещено. Возможность сравнить темпы своего развития с конкурентами отсутствует. Возможность анализировать базы данных по игре вне ее отсутствует. Выход на контакт с друзьями и родными запрещен. Попытка нарушить запрет всеми возможными путями расценивается как отказ от дальнейшего участия в игре, игрок дисквалифицируется. Другой шанс не предоставляется. Если Вам удастся сохранить одну из запасных жизней, она перейдет на следующий этап в качестве бонуса.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к