Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Виктория Ковалева: " Осторожно Ведьма " - читать онлайн

Сохранить .
Осторожно - ведьма! Ковалева Виктория
        До шестнадцати лет, моя жизнь протекала вполне себе безмятежно: будучи дочкой старосты одного процветающего села, я (не очень усердно, но) выучилась счету и грамоте, а местная целительница, даже разглядела во мне неплохие способности к магии. И тут на тебе! Как снег на голову, сваливается один влиятельный рыцарь, который, оказывается, просто мечтает спихнуть своего драгоценного отпрыска под мое заботливое крылышко путем бракосочетания. Ну, уж дудки! Уйду в ведьмы и гори оно все синим пламенем! Если бы я только знала, к чему приведет такое решение, тогда бы… хотя нет, под венец все равно не пойду, и не просите! А уж со смертельными заклятьями, заговорами и одной противной до ужаса девчонкой, я как-нибудь разберусь!
        Виктория Ковалева
        ОСТОРОЖНО - ВЕДЬМА!
        Глава 1
        Невинно осуждённый
        Конец лета. Солнце щедро заливает своими благодатными лучами широкий, цветущий луг. Кучерявые облака, пухлыми овечками тащатся по лазурно - синему небу, впрочем, не смея закрывать пышущий жаром, золотой диск небесного светила. Впереди весело журчит небольшая речка, настолько чистая и прозрачная, что без труда можно разглядеть в ней веселых, серебристых мальков, резво гоняющихся друг за дружкой средь покоящихся на дне камней. От речки веет прохладой, и она журчит - зовет усталого путника приклонить перед ней колени и испить холодной воды, а заодно смыть с себя остатки усталости. Вот она, истинная красота Весгородской природы!
        Ага! Держи карман шире! Нестерпимый зной, пот, ручьями струящийся по телу, тучи мошкары и слепней, так и норовящих залететь тебе прямо в рот, а с наступлением сумерек выступает тяжелая артиллерия - комары. Хотя просто комарами этих подлых кровососов, язык назвать не поворачивается - комарища! Но это потом…
        А сейчас - жаркий полдень, клубы дорожной пыли, зудящий укус слепня (добрался - таки, гад такой) и огромное желание утопиться в ближайшей речке, ибо дальнейшей, столь «приятной» прогулки мой бедный организм не выдержит.
        Я уже в тысячный раз за сегодня, выдала свой самый печальный вздох, но дядя даже не повернулся в мою сторону, продолжая задумчиво пощипывать окладистую бороду. Я вообще поражалась, как при такой привычке - щипать волоски из бороды в момент бурной умственной деятельности, у него вообще осталась какая - либо растительность на лице. Не добившись сочувствия от дяди, я переключилась на Галку, которая меланхолично жевала удила, капая вязкой белой слюной на пыльную дорогу.
        - Устала, голубушка? - я сочувственно потрепала лошадь по загривку. Та в свою очередь повернула ко мне морду и взглянула на меня ТАКИМ взглядом полным вселенской скорби, что мне даже захотелось слезть с несчастного животного. Но перспектива тащиться по солнцепеку пешком мгновенно отбила у меня остатки совести. Вместо этого, я жадно всматривалась в поблескивающую полоску воды. Хотелось пуститься в галоп, но я всерьез опасалась, что Галка, не выдержав такой подлости с моей стороны, ляжет посреди дороги, имитируя сердечный приступ.
        На берегу речки дядя объявил привал, и я, с наслаждением зачерпнув пригоршню холодной воды, умыла лицо и шею. Дядя последовал моему примеру и довольно зафыркал, стряхивая мелкие капли с бороды и усов.
        - Хороша водица! - пробасил он, подводя своего коня на водопой. Галка не стала дожидаться особого приглашения и, подойдя к самой кромке воды, немного подумав, практически целиком окунула в нее голову.
        Завершив водные процедуры, мы привязали лошадей к вбитому дядей клинышку и, растянувшись на траве, достали из котомки черствые бутерброды.
        - К вечеру уже в Альмэне будем. - Объявил дядя, откусывая сразу половину бутерброда. - Эх, давненько я там не бывал!
        - Скорей бы уж. - Вздохнула я, с тоской разглядывая свое зачерствелое кушанье. Не унимающаяся жара, в купе с неудобоваримым бутербродом, напрочь отбила аппетит. Дядя, посмотрел на меня со смесью грусти и жалости:
        - Авика, не унывай так! Я уверен, тебе понравится в школе.
        - Еще больше, мне нравилось дома. - Буркнула я, отводя глаза в сторону.
        До шестнадцати лет, моя жизнь протекала вполне себе безмятежно. Мой отец - староста села, определил меня в обычную сельскую школу, где я обучалась (правда не очень усердно) счету и грамоте. Наша местная целительница Вальдена, разглядев во мне способности к магии, посоветовала родителям отдать меня в школу магии, располагающуюся рядом со столицей Весгорода, Альмэном. Но мама с папой не горели желанием отпускать кровиночку из родного гнезда за тридевять земель, чтобы там из меня сделали полноценного мага.
        Но тут судьба подкинула мне очередную каверзу - один знатный и влиятельный рыцарь, в чьем ведомстве находилось несколько небольших деревенек, задумал женить своего единственного и горячо любимого отпрыска, да не на ком - ни будь, а на дочке старосты процветающего села. И как назло, ей оказалась я. В прямую отказать знатному господину, мои родители не могли - рыцарь все-таки, но и выдать замуж свою единственную дочь были не готовы. Когда папаша жениха приехал в наше село, в сопровождении свиты и своего ненаглядного сына, отец принял их приветливо, усадив за обильно заставленный снедью стол. Новоявленный жених трясся как осиновый лист, кидая на меня испуганные взгляды. Бледненький, с россыпью юношеских прыщей, он явно не горел желанием связывать себя узами брака, но видимо, не осмеливался идти против воли папаши, которому кажется, позарез приспичило понянчить внуков.
        Но как только сэр рыцарь принялся обсуждать детали предстоящей свадьбы, мой отец, виновато улыбаясь, развел руками:
        - К сожалению, Авика пока не может принять ваше щедрое предложение.
        - Это еще почему? - нахмурился знатный господин, отодвигая от себя тарелку с едой.
        - Моя дочь едет учиться в Альмэн. Ее допустили до экзаменов в школу магии. У девочки оказались не плохие способности к волшбе.
        Мы с сэром рыцарем подавились одновременно. Это еще что за новости? Всяко лучше конечно, чем выйти замуж за эту бледную поганку, но можно было хотя бы предупредить?!! Папаша горе - женишка, наконец, откашлявшись, резко встал из-за стола и недовольно произнес:
        - Что ж, полагаю, в таком случае, помолвка отменяется. Я не могу допустить, чтобы мой единственный сын женился на будущей ведьме.
        - Ох, как жаль! - отец тяжело вздохнул - можно было подумать, что он действительно очень расстроен, если бы не улыбка, на мгновение мелькнувшая в густой бороде - Почему бы вам не заехать в соседние Дрёмушки? Я слышал, у тамошнего старосты тоже есть дочка, причем поговаривают, писаная красавица - под стать вашему сыну.
        Я едва сдержалась, чтобы не засмеяться в голос. Рагошка - дочка дрёмушкинского старосты, была дородной девахой, которая без труда могла разогнуть подкову. При этом она совершенно не блистала интеллектом, поэтому родители этого «сокровища», готовы были заплатить немалое приданное любому, кто возьмет ее в жены. Но пока смельчаков, желающих обогатиться таким способом, не находилось. Я представила бледного, трясущегося от любого громкого звука, сыночка рыцаря и мощную Рагошку вместе, и волна веселья накатила на меня с новой силой. Колоритная получится парочка!
        Тем временем, сэр рыцарь с отпрыском откланялись и в сопровождении свиты направились в сторону Дрёмушек. Мы с отцом и матерью вышли проводить их на крылечко, злорадно помахивая платочками им в след, пока процессия не скрылась за сельскими воротами.
        - Слава вседержителю, они уехали! - облегченно вздохнула я, разворачиваясь, чтобы зайти обратно в дом. - Хорошо ты придумал с этой школой в Альмэне, иначе не отвертеться бы мне от неминуемого замужества.
        - Ну… - отец замялся, отводя глаза - … вообще - то, я действительно записал тебя в эту школу…
        - Зачем? - возмущенно воскликнула я, не ожидавшая такого поворота событий - А вы вообще, меня спрашивали, хочу ли я покидать свое родное село, своих друзей, свой дом? Может, я не хочу быть магичкой!
        - Значит, замуж хочешь? - хмыкнул отец и неожиданно разразился пылкой тирадой:
        - Думаешь, этот вычурный болван, был единственным знатным человеком в округе, желающим поскорее пристроить своё ненаглядное чадо в заботливые руки дочки старосты? Не этот, так другой в скором времени пожалует к нам в дом, чтобы заключить помолвку. Тебе уже шестнадцать, Авика! И, к моему сожалению, выбор у тебя не велик: либо учеба в Альмэне, либо под венец…
        Я, конечно же, выбрала учебу. Лучше потратить пять лет на школу магии, чем всю жизнь, на то, чтобы штопать портки мужу.
        Прощание было долгим и невыносимо грустным. Провожать меня собралось почти все село. Поднимались кубки, за мое скорейшее возращение (видимо кто - то все-таки желал, чтобы меня отчислили на первом же году обучения), за мои будущие успехи в учебе и за пребывание в добром здравии. А под конец, я даже поревела в унисон со своими подружками, сетуя на вынужденное с ними расставание.
        И вот теперь, после трехдневного пути, до Альмэна оставалось совсем чуть - чуть.
«Ловушка почти захлопнулась» - грустно подумала я, вглядываясь в горизонт.
        Пообедав и отдохнув, мы с дядей продолжили путь. Оставшуюся дорогу, я размышляла о своей печальной участи: «Мне пришлось покинуть родной дом - раз. Меня чуть не выдали замуж - два. Мне очень, очень страшно - три. Но уж лучше учеба, чем сомнительные прелести брака. Ничего, продержусь как - ни будь. Главное поступить, а то если экзамены не сдам, то все - пиши, пропало - белое платье, фата и какой-нибудь инфантильный сынок рыцаря в придачу мне обеспечены!»
        На стыке алеющего неба и позолоченной прощальными лучами солнца, земли, показалась темная стена, окружающая Альмэн. Все чаще стали попадаться пастухи, подгоняющие блеющие стада по направлению к домам. Дальше потянулись огороженные поля картошки, кукурузы и пшеницы. Урожай собрали еще неделю назад, и теперь, над этими самыми полями, беспрепятственно летали птицы, выискивая червячков, или какой - ни будь подгнивший овощ.
        - Вот она - столица Весгорода! - как то уж слишком пафосно произнес дядя, указывая, лопатоподобной ладонью на громадные городские стены, из-за которых едва
        - едва высовывались крыши домов, крытые красной черепицей - Остановимся на постоялом дворе «У Кано». Это мой старый друг и верный боевой товарищ. Эх…. помню, как мы с ним горным троллям наваляли! Они от нас тогда еле уползли!
        Я знала, что мой дядя, бывший командир королевского гарнизона, которому пророчили великолепные перспективы при дворе. Уж не знаю, что там произошло - об этом, в нашей семье говорить не принято, но дядю вместе со всей семьей сослали из столицы, сделав старостой запущенного села Малые болота. Тогда, вместе с дядей, из столицы сослали и его брата - моего отца. Они вместе, практически заново отстроили село, и не прошло и нескольких лет, как оно стало довольно процветающим и в него потянулись жители из соседних, почти разоренных сел. Дядя же, чувствуя свою вину перед своим братом, за то, что тот тоже лишился хорошей должности при королевском дворе, передал все полномочия старосты моему отцу. Все это мне как - то рассказала мама, которая вышла замуж за отца, сбежав из разорившихся Кучерявок.
        Мы приближались к городским стенам, перед которыми располагались добротные, деревянные фермерские дома с хлевами, конюшнями и садами, огороженные высоким частоколом. Подъезжая к массивным, кованым воротам, я окинула взглядом стражу: трое, сурового вида, мужчин, одетых в железную броню, на поясах которых, болтались в ножнах короткие одноручные мечи.
        - Цель визита? - поинтересовался один из стражников, пристально глядя на моего дядю.
        - Сопровождаю племянницу на экзамены в школу магии. - Ответил дядя, слегка кивая в мою сторону. Я почувствовала на себе три пристальных взгляда и опустила глаза в пол, стараясь не смотреть на стражников.
        - Проходите. - Наконец ответил один из них, и мы въехали в открывшиеся ворота. Несмотря, на стремительно наступающие сумерки, улицы Альмэна были многолюдны. Тут и там, в воздухе витали магические фонарики, создавая почти праздничную иллюминацию, шумели голоса, слышался смех и пение из открытых дверей харчевен. Все это было очень непривычно - у нас в селе, улицы пустели с наступлением темноты, а люди вставали с первыми лучами солнца, подрумянившими горизонт. Здесь же, по всей видимости, жизнь кипела круглосуточно. Одним словом - столица.
        Мы с дядей свернули на главную площадь, вокруг которой располагались торговые ряды, и я увидела королевский дворец. Величественное здание из светлого камня, с огромными витражными окнами и шпилями многочисленных башенок, над которыми развевались флаги королевства. Повсюду невзрачными тенями мелькала всевидящая дворцовая стража - самая грозная и безжалостная, готовая в любой момент обезвредить злоумышленника, рискнувшего по глупости своей пробраться во дворец. Я знала, что в дворцовую стражу отбирали только самых лучших воинов, в совершенстве владеющих как обычным оружием, так и боевой магией, поэтому связываться с ними не решались даже самые отчаянные головорезы.
        Мы подъехали к двухэтажному каменному зданию, над входом которого красовалась вывеска: «У Кано».
        - Приехали. - Дядя слез с коня. Я последовала его примеру, и мы сдали лошадей конюху, который отвел их в прилегающую к постоялому двору конюшню.
        На первом этаже располагался главный зал, с камином, обеденными столами, лавками и стойкой со свитками, в которые вносились имена всех постояльцев и их итоговые счета за проживание и питание. За этой стойкой стоял дородный, рыжебородый мужчина, чем-то похожий на северных варваров, знаменитых своим буйным нравом. Когда он поднял глаза и посмотрел на вошедших нас, его лицо сначала вытянулось, а потом на нем появилась радостная улыбка и он громко воскликнул:
        - Клянусь вседержителем! Эйрас Паллада это ты!
        - Кано Наутиз! Старый ты тролль! - дядя раскинул руки, принимая бросившегося его обнимать хозяина.
        - Какими судьбами, дружище? - сияя словно золотая монета, поинтересовался Кано, усаживая нас за свободный столик, и жестом подзывая разносчицу.
        - Да вот, племяшу везу в школу магии и ведовства сдавать. - Дядя ласково потрепал меня по голове так, что я едва не уткнулась носом в стол.
        - Неужто, дочка Соула? - теперь меня разглядывали с куда большим интересом - Дочка твоего брата будущая магичка? Вот уж не подумал бы! - Кано как - то грустно усмехнулся в рыжую бороду - А чё она белобрысая такая? Твой братец на Хладгородке женился что ли?
        - Предки Отилии действительно северяне, но ее род давно уже перебрался в наши земли. - Ответил дядя, слегка пожимая плечами и как бы говоря этим: «Ну, блондинка, ну и что?»
        - Как зовут - то тебя, несмышленыш? - весело поинтересовался Кано, подмигивая.
        - Авика. - Нехотя буркнула я, оскорбленная до глубины души его «белобрысым несмышленышем». Увидев мой обиженный взгляд, мужчины дружно расхохотались и Кано сказал:
        - Не злись на меня Авика! Я старый, не обученный манерам вояка, что с меня взять? Зато у меня есть восхитительные пирожные со сливочным кремом!
        Услышав это, я мгновенно оживилась и подняв взгляд от стола, требовательно посмотрела на рыжебородого, ожидая обещанные пирожные. Веселье мужчин пошло по второму кругу, и только отсмеявшись, дядя обратился ко мне:
        - Десерт получишь только после ужина.
        Я уж было, хотела возмутиться, но внезапно поняла, что действительно очень хочу есть, ведь обеденный зной так и не дал мне нормально подкрепиться. Наконец, в зале появилась разносчица, со смешными рыжими кудряшками и заставленным дымящейся едой, подносом. Ловко разгрузив тарелки с ужином на стол, она, слега поклонившись, спросила:
        - Какие напитки подать к ужину?
        - Нам с моим старым другом лучшего шелкоффского вина, да смотри не разбавляй, а этой юной особе стакан молока. - Сказал Кано и ущипнул разносчицу пониже спины, от чего та весело взвизгнув, убежала на кухню. Посмотрев ей в след, хозяин постоялого двора покачал головой:
        - Бедняжка. Ее отца взяли под арест три года назад, по подозрению в применении запрещенных заклятий. Теперь ей приходится работать здесь, чтобы прокормить младших сестер и брата. Сиротой осталась девочка. Мать - то еще при рождении последнего ребенка от родильной горячки померла.
        Мне вдруг стало жалко эту симпатичную, рыжеволосую разносчицу, вынужденную терпеть постоянные щипки и приставания от хозяина и постояльцев, чтобы заработать на кусок хлеба. Когда она вновь вошла в зал и стала выставлять на стол кувшин с пахнущим дикой сливой вином и высокий стакан с молоком, я не выдержала и приветливо улыбнулась ей. Она посмотрела на меня сначала несколько растерянно и удивленно, но затем, губы ее тоже тронула теплая улыбка и она, поклонившись еще раз, скрылась на кухне.
        Я взглянула на заставленный едой стол. Ужин был выше всяких похвал: мясной рулет с густой, ароматной подливкой, печеный картофель, посыпанный свежей зеленью и множество разносолов, от хрустящих огурчиков и грибочков до маринованных
«вампирьих коготков» - маленьких, жгучих, красных перчиков экспортируемых из Шелкоффа. Я с аппетитом принялась за еду, вполуха прислушиваясь к беседе дяди и Кано, вспоминающих про былые дни, когда они служили в королевском гарнизоне. Довольно быстро покончив с ужином, я напомнила об обещанных пирожных, которые практически тут же возникли передо мной на небольшой тарелочке из белого фарфора. Принеся десерт, рыжая разносчица весело мне подмигнула и вновь удалилась на кухню. С пирожными я разделалась в считанные минуты.
        Кано выделил нам с дядей лучшие комнаты и после ужина, меня сразу же отправили спать, мотивируя это тем, что мне завтра рано вставать, да и вообще следует хорошенько набраться сил перед предстоящими вступительными экзаменами. Но я подозревала, что дяде и его старому другу просто хочется поговорить наедине, вспоминая свою службу и уже не сдерживаясь в выпивке и крепких выражениях. Отведенная мне комната была вполне себе уютной: широкая кровать, шкаф из светлого дерева на фигурных ножках, два больших окна, забранных светло-зелеными шторами и небольшой письменный стол, в котором лежала стопка чистого пергамента, перо и чернильница.
        Я быстренько сняла с себя дорожный костюм, и, порывшись в сумке, выудила оттуда изрядно помятую ночную рубашку. Едва я успела переодеться, как в дверь тихонько постучали.
        - Войдите. - Ответила я, на всякий случай, укрываясь одеялом до подбородка. В комнату вошла немного смущенная, рыжеволосая разносчица:
        - Принести вам что-нибудь? Молока, сока, воды?
        - Спасибо, но не стоит беспокоиться, ночью я сплю как убитая. - Улыбнувшись, ответила я и неожиданно для себя, спросила - А как тебя зовут?
        - Иса. Иса Эваз. - Ответила девушка, немного удивленная моим вопросом. Видимо раньше, постояльцев мало интересовали имена прислуги.
        - А я Авика. Авика Паллада.
        - Значит, господин Эйрас Паллада ваш… - рыжеволосая замялась.
        - Он мой дядя. - Ответила я.
        - Господин Кано часто рассказывал мне о былых временах и его службе в королевском гарнизоне с вашим дядей. - Иса улыбнулась своим мыслям. - Я очень люблю слушать, как рассказывает господин Кано. Он очень добрый, умный человек… он… он мне как отец.
        - А что произошло с твоим настоящим отцом? - спросила я, хотя отчасти понимала, что, скорее всего, этот вопрос немного нетактичный.
        Лицо Исы, тут же стало печальным, но видимо, ей нужно было выговориться, поэтому она начала свой рассказ:
        - Мы жили не то чтобы богато, но на жизнь нам всегда хватало. Отец работал штатным магом метеорологом при дворе короля, мать занималась домом и детьми, я как самая старшая помогала ей по хозяйству и собиралась поступать в академию дипломатии и политики - хотела стать послом и повидать другие королевства. - Иса грустно усмехнулась. - Все изменилось несколько лет назад. Мама ждала четвертого ребенка, и беременность протекала очень тяжело. Отцу посоветовали обратиться не к повивальной бабке как обычно, а нанять мага - целителя. Мы понимали, что услуги мага будут стоить значительно дороже, но это гарантировало безопасность матери и ребенка, даже если при родах возникнут осложнения. Мы наняли Корнуса Дитто - одного из дворцовых целителей. Он определил срок родов - через две недели и дал матери маленький кристалл со словами: «Как только начнутся схватки, сожми его в кулаке и я тут же приду». Схватки у мамы начались на неделю раньше указанного срока. Помню, я тогда вернулась с рынка, а мама вся бледная, согнувшаяся от боли, как закричит мне: «Беги к Найдэ, Иса! Маг не пришел! Великая тьма, он не пришел!»
Я тогда очень испугалась и со всех ног бросилась к Найдэ - нашей повивальной бабке. Сначала, она даже на порог меня пускать не хотела, обиженная на то, что мы предпочли ей, услуги целителя, но услышав, что маме очень плохо, она тут же собрала всё необходимое и бросилась к нам домой. К сожалению, мы опоздали - мама родила сама, но вовремя родов, подхватила инфекцию и умерла спустя сутки. Отец весь почернел от горя, потом пытался найти этого самого мага - целителя Корнуса Дитто, который так и не пришел на помощь к моей матери, но то, словно в воду канул. А потом, этого самого Корнуса Дитто, нашли мертвым. Его убили каким - то запрещенным заклятием, и все сразу же подумали на моего отца. Его взяли под стражу и с тех пор, я одна забочусь о своих сестрах и брате.
        Я была потрясена услышанным, и поняла, что мне ни капли не жаль этого самого Корнуса Дитто. Я как можно мягче сказала:
        - Мне жаль твоих родителей, и я… понимаю поступок твоего отца.
        Лицо Исы вспыхнуло, и она воскликнула:
        - Мой отец не делал этого! Я точно знаю, что обвинения предъявленные ему ложны!
        - Почему ты так уверенна в его невиновности? - спросила я.
        - Потому что… мой отец был очень слабым магом. - Тихо ответила рыжеволосая девушка. - Он вообще-то был единственным в нашей семье, кто обладал хоть какими-то магическими способностями и обучался в школе магии и ведовства при Альмэне. Но госпожа Авика, у него был очень слабый резерв, понимаете? Ему просто не хватило бы сил, на заклятие такого уровня! Поэтому… - Иса тяжело вздохнула. - … Поэтому его все считали ничтожеством. Его магического потенциала хватало лишь на точное предсказание погоды.
        - Но разве не проводилось расследование? Разве Совет магов не проверял магический резерв твоего отца? - возмущенно воскликнула я, забыв о том, что уже поздняя ночь, и большинство постояльцев давно спят. Просто мне было искренне жаль бедную Ису и ее отца.
        Девушка грустно усмехнулась:
        - Расследование проводилось. Но, Корнус Дитто, был не столь важной шишкой, для того, чтобы лучшие маги Совета, рыли землю носом в поисках доказательств. В конце концов, они решили обвинить моего отца, так как у него был очень весомый мотив для убийства. А магический резерв… они посчитали, что отец использовал амулет.
        - Амулет? - удивленно переспросила я.
        - Да. - Кивнула Иса. - Амулеты ненадолго, способны увеличить магический резерв, позволяя использовать магию более сильного уровня. Но, во-первых, подобные амулеты очень дорогие, а во-вторых, мой отец никак не мог знать, как накладывать смертельные заклятия. Они доступны только посвященным и требуют высокого мастерства.
        Я задумалась. По всему выходило, что отец Исы не виновен, но все же находится в тюрьме, как я подозревала - в специальной тюрьме для магов, ложно обвиненный в убийстве.
        - Иса, но почему никто ничего не сделал? Почему вы не отстаивали свою правоту? - я понимала, что задаю глупый вопрос. Кто послушает несовершеннолетнюю разносчицу с постоялого двора? Правильно. Никто. Иса же только вздохнула в ответ и тут же, встрепенувшись, смущенно произнесла:
        - Вам, пожалуй, пора спать, госпожа Авика. Время уже позднее, да и господин Кано, наверное, обыскался меня.
        Она вышла, прикрывая за собой дверь.
        - Иса! - тихо позвала я, но меня услышали, и дверь снова приоткрылась.
        - Что-то случилось, госпожа Авика?
        - Зови меня просто Авика. Мы же с тобой ровесницы. - Попросила я. - Все наладиться Иса. Вот увидишь.
        - Надеюсь. - В слабом свете свечи, я едва различила ее грустную улыбку. - Доброй ночи… Авика.
        - Доброй ночи, Иса. - Прошептала я, задувая свечу и с головой накрываясь одеялом.
        Глава 2
        Магический кристалл
        Утром, меня разбудил настойчивый стук в дверь. Я сонно открыла один глаз и тут же закрыла обратно. Не встану! Но удары массивного кулака о деревянную поверхность, стали настолько сильными, что грозили выбить эту самую дверь, если я не открою в самое ближайшее время.
        - Уже встала, дядя! - недовольно крикнула я, стараясь перекричать звук ударов и жалобный скрип шатающихся дверных петель - Сейчас спущусь!
        - Давай быстрее! А то не успеешь позавтракать! - раздалось недовольное ворчание дядюшки. - Эх, девки. Что с них взять? Вечно опаздывают!
        Я возмущенно засопела, обиженная столь нелицеприятным высказыванием дяди обо всем женском поле и обо мне в частности, но затем, резонно подумав, что черствую душу старого вояки уже не исправишь, направилась в уборную. Вода в умывальнике оказалась жутко холодной, но зато я сразу же взбодрилась, прогнав остатки сонливости.
        Комнаты постояльцев располагались на втором этаже, но даже сюда долетали аппетитные запахи из кухни, расположенной на первом. Мой желудок требовательно заурчал:
        - Потерпи чуть-чуть. - Пробормотала я ему, уже одетая, спускаясь по скрипучим ступенькам.
        В главном зале было не многолюдно. За одним столиком сидела парочка ушлого вида гномов, о чем-то оживленно перешептывающихся, за другим сидел высокий, золотоволосый юноша, меланхолично ковыряющий вилкой холодную яичницу.
«Светлый эльф!» - тут же поняла я, разглядывая изумрудно - голубые одежды юноши. Дядя сидел за тем же столиком, что и вчера и у меня даже появилось подозрение, что он, из-за него и не вставал, до рассвета.
        - Доброго утра! - пожелала я, садясь за стол и приступая к завтраку: яичнице, и поджаренной булочке, посыпанной тертым сыром.
        - Ой, да не кричи ты так, Ави! - дядя с самым страдальческим выражением лица, закрыл глаза и помассировал виски.
        - Что дядюшка, голова болит? - с притворным сочувствием поинтересовалась я.
        - Ешь, давай! Тоже мне, сострадательница сыскалась! - буркнул дядя, залпом выпивая содержимое большой глиняной кружки. И уже более дружелюбно, поинтересовался:
        - Волнуешься?
        Я неопределенно пожала плечами, сама еще не решив, боюсь я предстоящих экзаменов или нет. Немного поразмыслив, я все же решила что боюсь - слишком много поставлено на карту… моя девичья свобода, например.
        Неожиданно, в зале стало непривычно тихо, и даже шушукающаяся парочка гномов, вжали головы в печи и принялись спешно доедать свой завтрак. Казалось, сам воздух вдруг наэлектризовался, делая ощутимым, повисшее в нем напряжение. Я обернулась, да так и застыла, с не донесенной до рта вилкой. По обычно скрипящим ступенькам, без единого звука, словно призрак, спускался высокий, мужчина с длинными, серебряными волосами. Рядом с ним, так же бесшумно ступал огромный черный волк, с пронзительно-зелеными глазами, как и у его хозяина.
        - Мастер Йер! - Кано поспешил выйти из-за стойки, с натянутой улыбкой приветствуя спустившегося постояльца. - Чем изволите позавтракать?
        - Чашку чая с мелиссой. - Голос мужчины был властным и холодным. У меня даже мурашки по спине побежали. Кано кивнул, побледневшей Исе, и та быстро скрылась в кухне, чтобы выполнить заказ. Вскоре, перед присевшим за свободный столик постояльцем поставили дымящуюся чашку с чаем.
        - Черный эльф. - Едва слышно прошептал мне дядя. - И судя по сущности - хранителю, еще и маг.
        Я пораженно смотрела то на серебряноволосого мужчину, то на огромного черного волка. У Вальдены - целительницы из нашего села, тоже была сущность - хранитель, как и у всех магов, но ее серый кот, редко вот так вот, запросто показывался на людях. А этот волчара, даже ухом не прядет, лежит у ног своего хозяина, положив голову на передние лапы, и толи действительно спит, толи притворяется. Внезапно, я поймала на себе взгляд зеленых глаз Черного эльфа, и тут же поспешила уткнуться носом в тарелку. К нам подсел Кано:
        - Это Мастер Йер. Он преподаёт в вашей школе боевые заклятия. Говорят, он был лучшим учеником в школе Великой тьмы, что находится в Древине, на территории черных эльфов.
        Наверное, я побледнела, так как дядя обеспокоенно спросил:
        - Авика, с тобой все в порядке.
        - Он… он будет моим учителем? - почему-то я приходила в ужас от одной только мысли, что меня будет обучать вот такой вот мрачный тип, с огромной клыкастой зверушкой в придачу.
        - Ну и что? - пожал плечами Кано. - Дело он свое хорошо знает, да и кто лучше черных эльфов владеет боевыми заклятиями?
        Ну как им объяснить, что черных эльфов всегда боялись, но в то же время, их уважали. Мрачные, высокомерные, они одним взмахом руки могли заставить вражеский меч покрыться ржавчиной и осыпаться прямо в руках у противника. Среди черных эльфов, было мало магов, гораздо меньше, чем в человеческих расах, но зато какие это были маги! Не удивительно, что половина дворцовой стражи состояла именно из них.
        - Я так понимаю, будущая ученица нашей школы? - мы так и подпрыгнули, когда услышали холодный, ровный голос прямо возле нашего стола, а дядя так и вовсе свалился с лавки и с трудом уселся обратно, ворча что-то явно нецензурное.
        - Я еще не поступила. - Пискнула я, зачем-то придвигая к себе поближе, тарелку с яичницей. Мастер Йер заметил мой маневр и ухмыльнулся.
        - У вас весьма неплохой магический потенциал, юная леди. - Произнес он, все тем же ровным голосом. - Так что я даже не сомневаюсь, что вас зачислят в школу. Но вот только хватит ли у вас терпения и сил, чтобы там удержаться?
        - По…постараюсь. - Мой голос сорвался до еле различимого шепота.
        - Посмотрим. - С этими словами, мой будущий учитель развернулся и направился к выходу, ведущему на улицу. Неожиданно, из-за своего стола поднялся светлый эльф:
        - Къерте амнусо эльх! - в голосе юноши, да и во всем его виде читалась неприкрытая ненависть.
        Мастер Йер, медленно развернулся. На лице его читалось легкое удивление и насмешка.
        - Ръадо эльх. Тиль.
        Светлый от досады плюнул на пол, и на месте плевка вырос аленький цветочек. Юноша удивленно посмотрел на свою, вдруг преобразившуюся слюну, а Черный, усмехнувшись, взмахнул рукой, от чего цветок почернел и осыпался. После чего, мастер Йер в сопровождении своего волка вышел за дверь.
        В зале вновь повисла тишина, на сей раз смущенная. Светлый эльф, сквозь зубы ругаясь на своем языке, поспешил наверх.
        - Ловко он его припечатал. - Хмыкнул Кано. - Слыхал я, что у светлых эльфов с черными опять, какие-то разборки, но чтобы вот так, за пределами Древина…
        - Авика. - Растерянно пробасил дядя. - А может лучше замуж? Все безопасней как-то…
        - Ну, уж нет! - скрестила я руки на груди, хотя у самой сердце так и колотилось, от встречи со своим будущим учителем. - Пусть лучше до конца жизни буду плеваться аленькими цветочками!
        Мужчины весело загоготали. Настроение в зале сразу поднялось.

* * *
        Школа магии, находилась за пределами Алмэна. Выйдя из городских ворот, мы с дядей не спеша поехали в сторону чернеющего на горизонте леса. Я слышала, что школа находится рядом со столицей, но пока что-то ни намека на данное учебное заведение, я не заметила.
        - Территория школы скрыта магией. - Пояснил дядя, словно прочитав мои мысли. - Возле невидимой заслонки, нас встретит маг-привратник.
        Я вгляделась, и только тут заметила, что у самой кромки леса, царит неожиданное оживление. Человек сто, кто верхом, кто пешим ходом, собрались на утоптанной полянке и всматривались в лес, о чем-то шумно переговариваясь. Мы подъехали ближе, и тут нам на встречу, вышел худой, высокий старик, с вороном на плече:
        - Поступать пррришла! Каррр! - вдруг изрекла птица, вперив в меня свои глаза-бусинки.
        - Ваше имя? - обратился ко мне, пожилой маг.
        - Авика Паллада. - Ответила я, все еще удивленно разглядывая говорящего ворона - все-таки не часто встретишь говорящую живность.
        Маг тем временем взмахнул в воздухе рукой, и перед ним появился призрачный свиток, исписанный мелким подчерком. Старик бегло пробежал глазами по строчкам и наконец, произнес:
        - Авика Паллада, записана на вступительные экзамены Соулом Паллада. Дар подтвержден целительницей Вальдэной Иррус. Все в порядке, можете проходить. До окончания экзаменов, лошадь оставьте своему сопровождающему.
        Я слезла с Галки и передала поводья дяде. Тот ободряюще похлопал меня по плечу, заставив мои ноги согнуться в коленях.
        - Не бойся Ави. Я буду ждать здесь.
        Кивнув, в знак того что поняла, я нетвердой походкой направилась к магу-привратнику, под сотней любопытных взглядов других сопровождающих. Едва я подошла, старый маг взмахнул рукой и… лес исчез. На его месте выросла школа магии и ведовства с многочисленными пристройками и корпусами. А лес… лес остался где - то позади самой школы.
        - Гиртис! - крикнул маг. - Проводи юную леди к остальным.
        Перед нами, словно из-под земли выросла небольшая, большеглазая домовиха.
        - Прошу за мной, госпожа! - пискнула она и посеменила по направлению к главному зданию школы. Тут я поняла, что стою с открытым ртом, и быстро захлопнув его, пошла вслед за шустро перебирающей короткими ножками домовихой.
        - Это наш главный корпус. - Гиртис показала ручкой на высокое каменное здание, по размерам не уступающее королевскому дворцу. - Слева, на территории расположены корпуса для девочек, справа, для мальчиков.
        Я окинула взглядом двухэтажные, деревянные здания, с каменным фундаментом. А домовиха тем временем, продолжала знакомить меня с местными достопримечательностями.
        - Это, - она указала на идеально круглое одноэтажное здание, из каменных блоков - столовая. Кормят тут, может и не очень изысканно, зато сытно.
        - Ну да. - Кивнула я. - Грызя один гранит науки, сыт не будешь.
        - Дальше расположены конюшни, поле для тренировок и лес. - Протараторила Гиртис, загибая крохотные пальчики. - В лесу есть озеро, но там русалки очень уж игривые, вечно норовят у учеников портки стянуть, пока те купаются, а то и у учителей.
        Я мысленно зареклась даже приближаться к этому озеру. Мало ли…
        Перед парадным входом в главное здание школы, собралась внушительная толпа из поступающих. Я протиснулась сквозь возбужденно галдящий людской поток, чтобы быть поближе к ступеням, ведущим к парадному входу. На свободном, от будущих учениц и учеников пространстве, я увидела, возвышающийся на позолоченной подставке, внушительных размеров, кристалл. Кто, то опасливо пытался потрогать его матово-белую поверхность, но тут же отдергивал руку, словно ужаленный. Вдруг, толпа затихла. Я торопливо вскинула голову, желая узнать, что же заставило замолчать остальных: из парадной двери вышла, и замерла на верхней ступеньке женщина, в сопровождении двух магов. Сказать, что женщина была красива - не сказать ничего. Она была великолепна. Черный, закрытый костюм, плотно облегал идеальную фигуру. Густые волосы, цвета воронова крыла, были заплетены в косу и переброшены через плечо. Обруч из белого золота, переливался всеми цветами радуги, едва его касались золотистые, солнечные лучи. Огромные, темные глаза в обрамлении пушистых черных ресниц, взирали на столпившихся поступающих с теплотой.
        - Добро пожаловать, в школу магии. Я ваш директор. В дальнейшем, можете обращаться ко мне директор Раднэ. - Женщина, одарила собравшихся ослепительной улыбкой. - Надеюсь, что все из вас сегодня поступят в мою школу, всё же, с теми, кто не пройдет вступительные экзамены, мы будем вынуждены попрощаться.
        Из парадных дверей, вышли, и присоединились к директору еще двое магов, по всей видимости, учителей. Директор Раднэ, дождалась их, а затем продолжила:
        - Перед вами, находится кристалл. - Женщина указала на тот самый кристалл, который до этого, пытались потрогать особо любопытные. - Это не обычный камень, а мощный артефакт, способный выявить наличие магии, в том или ином субъекте, какую бы расу он не представлял. Сейчас я активизирую кристалл.
        Директор Раднэ, взмахнула рукой, и матово-белый камень засветился.
        - Услышав свое имя, вы подходите к кристаллу, и прикладываете к нему ладонь. Если он приобретет голубой цвет - вы приняты в школу, если красный, то, увы, но вы не обладаете магическими способностями и вас кто-то жестоко обманул. Итак, начнем!
        Один из подошедших магов, достал длинный свиток, на этот раз не из воздуха, а из кармана плаща, и принялся зачитывать:
        - Гробу Ахлла.
        К кристаллу с опаской подошел молодой гном, и немного помедлив, приложил ладонь к его поверхности. Кристалл замерцал голубым сиянием.
        - Поздравляем, вы приняты в школу магии и ведовства. Можете направиться к своему сопровождающему за вещами, затем домовой покажет вам вашу комнату.
        Счастливо улыбаясь, гном пошел в сторону магической заслонки. Далее, маг продолжил читать список и мало-помалу, толпа редела. В основном, загорался голубой свет, но несколько раз, кристалл вспыхивал алым. Тогда маг говорил, например:
        - Сожалею, но вы не приняты в школу магии и ведовства в связи с нулевым магическим потенциалом. Магу, поручившемуся за вас, будет объявлен строгий выговор. Проследуйте к своему сопровождающему и счастливого вам пути.
        Когда настала моя очередь, я на негнущихся ногах направилась к кристаллу и положила на него руку. На ощупь он оказался прохладным, но тут же начал стремительно нагреваться. «Сейчас покраснеет!» - в отчаянье подумала я, глядя как кристалл становиться… голубым!
        Все еще не веря, в то, что прошла, я краем уха услышала, что зачислена в школу магии и ведовства, что могу пройти к сопровождающему за вещами, и что домовой покажет мне мою комнату.
        Я быстрым шагом направилась к невидимой заслонке, отделяющей школу от лесной опушки. Маг-привратник, теперь ждал на этой стороне.
        - Поступила. Каррр! - ворон, сидящий на плече высокого старика, вновь посмотрел на меня блестящими черными глазами. Маг взмахнул рукой, и я увидела, своего дядю, напряженно вглядывающегося куда-то сквозь меня. Шагнув сквозь невидимую заслонку, я вышла к нему. От неожиданности, дядя заметно вздрогнул, но затем, взяв себя в руки, взволнованно спросил:
        - Ну как все прошло, Ави?
        - Поступила! - радостно выдохнула я, повиснув на его могучей шее. Дядя попытался выдавить улыбку, но его грустный взгляд, говорил сам за себя:
        - Ну что ж, племяша. Стало быть, не скоро теперь свидимся.
        - Я буду писать вам письма. - Пообещала я, и тут только заметила, что к вбитому клинышку привязан только дядин конь. - А где Галка?
        - Домовой увел, сказал, что отведет ее на конюшню при школе. Я тогда сразу понял, что ты поступила. - Вздохнул дядя, затем передал мне мою сумку с вещами.
        - Ну что, Авика, давай прощаться?
        - Спасибо за все, дядюшка! - грустно улыбнулась я, чувствуя, как сами собой, наворачиваются на глаза слезы.
        - Ну, будет, будет… - дядя поцеловал меня в макушку. - Пора мне. Поеду, обрадую твоих родителей. Теперь их дочка - настоящая ведьма!
        Я последний раз всхлипнула, глядя, как медленно удаляется дядина фигура, верхом на коне, а затем развернулась к невидимой заслонке и шагнула сквозь нее.
        Так я стала ученицей школы магии и ведовства
        Глава 3
        Соседка
        Меня поселили в третьем корпусе на втором этаже. Комнаты были рассчитаны на двух человек, и моей соседкой оказалась миниатюрная шелкоффка, с красивыми раскосыми глазами и словно фарфоровым, округлым личиком.
        - Привет, меня зовут Сун Вэй! - она небрежным движением руки, отбросила со лба прядь густых, черных волос и задорно улыбнулась.
        - Авика Паллада. - Я протянула руку для приветственного пожатия, и шелкоффка охотно ответила на этот жест, оказавшись неожиданно сильной, для столь миниатюрного телосложения. Вообще-то, насколько я знала, девушки Шелкоффа, всегда воспитывались в строгости, и им с детства вбивали в голову, что они рождены для того, чтобы угождать мужчинам. В самой империи, считалось вполне нормальным, если у знатного горожанина, имелось сразу несколько жен. Но глядя на Сун Вэй, на ее спокойный, уверенный взгляд, на прямую осанку, сложно было представить, чтобы эта девушка, раболепно исполняла любую прихоть мужчины. Слишком много гордости читалось в ее глазах. Поэтому я поинтересовалась:
        - А ты из Шелкоффа?
        - Мой отец. - Ответила она, открывая свою дорожную сумку и вытаскивая из нее вещи.
        - Он дипломат при дворе императора. Моя мама коренная весгородка, мы живем при посольстве, и начальное образование я получила там. Ну а потом, наш местный маг, обнаружил у меня магический потенциал и посоветовал родителям, отправить меня сюда. Я была так рада! Ведь без магического образования и навыков боевой магии меня вряд ли примут в дворцовую стражу.
        - Куда?!! - я подумала что ослышалась, но Сун Вэй, невозмутимо продолжала раскладывать свои вещи. Наконец, она увидела мои идеально круглые глаза и пояснила:
        - Это моя мечта с детства. Отец с четырех лет обучал меня технике сумеречного боя, а когда я стала постарше, показал мне пару приемов, которыми пользуется дворцовая стража.
        - А он-то откуда знает все эти приемы? - поинтересовалась я, все еще не в силах представить хрупкую Сун Вэй в костюме дворцовой стражи, дерущуюся с бандой злоумышленников.
        - Один из них, близкий друг нашей семьи. - Взгляд Сун Вэй немного затуманился. - Вот из-за него-то я и захотела устроиться на службу именно туда. Но раньше, это не представлялось возможным, а теперь, по окончании школы магии, у меня есть реальный шанс!
        - Ну, ты даешь! - восхищенно выдохнула я. - Первый раз вижу девушку, которая так рвется в дворцовую стражу.
        Сун Вэй пожала плечами, а я решила последовать ее примеру и тоже принялась раскладывать свои вещи в небольшом, деревянном шкафу.
        - А ты кем хочешь стать? - Сун Вэй, закончила разбираться со своим багажом, и теперь сидела на кровати, закинув ногу на ногу. Я же застыла возле шкафа, со стопкой одежды в руках, и совершенно не знала, что ей ответить. Если честно, я только сейчас задумалась, а на кого мне собственно предстоит учиться? Нет, ну что ведьмой-то понятно, а вот в какой именно отрасли? Увидев мой растерянный взгляд, Сун Вэй понимающе улыбнулась и заключила:
        - Ты явно не на добровольных началах сюда пришла. Так в чем причина: злая мачеха хочет выжить из дома или родители, которым позарез захотелось иметь в доме своего собственного мага?
        - Ни то и ни другое. - Вздохнула я. - Либо школа - либо свадьба.
        - О! - возмущенно воскликнула Сун Вэй, и на ее фарфоровых щеках появился легкий румянец. - Тогда я понимаю тебя, как никто другой! Меня тоже пытались выдать замуж.
        - Ну и как? - тут же заинтересовалась я, присаживаясь на свою кровать, позабыв о не разобранной сумке. На хорошеньком личике Сун Вэй, появилась лукавая улыбка:
        - Я пообещала отдать свою руку и сердце тому, кто сможет побороть меня киньятах - специальных боевых палках.
        - И что? - я искренне восхитилась силе духа этой маленькой шелкоффки.
        - В ближайшее время, замужество мне не светит. - Ответила Сун Вэй, и мы рассмеялись.

* * *
        Занятия начались уже на следующий день. С утра, к нам в комнату, семеня коротенькими ножками, вошла знакомая мне уже, домовиха Гиртис. Она отдала нам на руки пергамент с расписанием занятий, школьную форму и сообщила, что на завтрак, мы должны явиться не позднее, чем через час.
        После короткого спора, первая душ заняла Сун Вэй, а я решила пока поближе рассмотреть выданную мне форму. Это оказалась закрытая черная кофта, с эмблемой школы в виде полной луны и силуэтом летучей мыши на ее фоне, а так же, плотная черная юбка, чуть выше колен. Обувь в комплект выданной одежды не входила и поэтому, я достала из шкафа короткие кожаные сапоги на плоской подошве. Сун Вэй, наконец, освободила душ и вышла от туда заметно посвежевшая, с блестящими от влаги, черными волосами, замотанная в махровое, банное полотенце.
        - Ну как тебе наша форма? - поинтересовалась она, заметив, как я с сомнением разглядываю черную кофту.
        - Слишком обтягивающая, по-моему. - Я положила одежду на свою кровать и полезла в шкаф, за полотенцем. Сун Вэй казалось, совершенно не волновалась по поводу ее облегаемости:
        - Главное, что ткань плотная, но эластичная, так что движения сковывать не будет.
        Я же, привыкшая к более просторным вещам, лишь грустно кивнула и удалилась принимать душ. Но, как оказалось, волновалась я зря - форма сидела как влитая, и благодаря тому, что была достаточно закрытой, даже несмотря на то, что плотно облегала тело, смотрелась очень даже целомудренно. Я еще раз крутанулась перед общим зеркалом и по привычке взъерошила рукой свои и так, торчащие в разные стороны, короткие, светлые волосы. Сун Вэй же, старательно шнуровала свои высокие, черные сапоги, на внушительном, квадратном каблуке. Внезапно, мы услышали магически усиленный голос, в котором я узнала директора Раднэ:
        - Внимание учащихся! Столовая будет открыта через пять минут. Прошу вас не опаздывать.
        Мы с соседкой переглянулись, и не сговариваясь пошли на выход из комнаты.
        Выйдя на улицу, я увидела других учащихся, небольшими группами направляющихся в сторону округлого здания столовой.
        - Ой, а это еще что за лапочка? - воскликнула Сун Вэй.
        Я повернула голову, чтобы проследить за ее взглядом, и чуть не потеряла сознание. Той самой лапочкой, оказался мастер Йер, не спеша идущий в сторону столовой в компании трех женщин-магов, о чем-то оживленно с ним беседующими. Судя по скучающему выражению лица черного эльфа, эти трое, уже успели порядком ему надоесть, и он мучительно ищет предлог от них отделаться. Внезапно, его ярко-зеленые глаза посмотрели в мою сторону. От неожиданности, я так быстро отвернула голову, что слегка хрустнула шея.
        - Ой, он, кажется, на нас смотрит! - возбужденно прошептала Сун Вэй, хватая меня под руку. - Ой, он идет к нам!
        У меня тут же возникло желание убежать обратно в корпус, но вместо этого, я продолжала двигаться по направлению к столовой, удерживаемая, цепко схватившей меня шелкоффкой.
        - Авика Паллада. - Его холодный, ровный голос, заставил обернуться проходящих мимо учеников. Я же испуганно вжала голову в плечи, боясь даже взглянуть на эту вселяющую ужас, высокую фигуру. - Даже не сомневался, что увижу вас здесь. Поздравляю с поступлением.
        - С…спасибо… - едва слышно пробормотала я, упорно разглядывая землю под ногами.
        - В этом году первогодкам тоже вводится курс боевой магии, так что, жду вас завтра на своих занятиях. - Голос мастера Йера, не выражал вообще никаких эмоций, и можно было подумать, что с нами говорит восставший из мертвых призрак.
        - Непременно… - кивнула я, надеясь, что неприятный разговор окончен. Я услышала удаляющиеся шаги и только после этого, осмелилась поднять голову. - Уффф… ну и неприятный же тип!
        - Шутишь? - черные глаза Сун Вэй, светились чуть ли не обожанием. Она все еще не сводила взгляда, с серебристого затылка, удаляющегося мастера Йера. - Он такой… такой… мрааачный!
        - Сомнительный комплимент, ты не находишь? - усмехнулась я. - Тем более, он черный эльф.
        - Ой! Ну, теперь я точно влюбилась! - выдохнула Сун Вэй, повиснув на моей руке. - Как ты думаешь, а он не женат… хотя… какая разница - все равно он лапочка!
        Я потрясенно посмотрела на светящиеся глаза шелкоффки, гадая, с чем связан ее столь неординарный выбор мужчины-мечты. Но убедившись, что для меня это так и останется тайной за семью печатями, я решила, не забивать себе голову подобными мыслями.
        В столовой было шумно и многолюдно. Тут и там, между обеденными столами, сновали домовые с подносами. Мы сели за свободный столик у окна и к нам тут же подбежал, молодой, вихрастый домовенок:
        - Что будем на завтрак? - пропищал он. - Кашу, яичницу, запеканку?
        Я заказала яичницу, а Сун Вэй, запеканку. Домовенок тут же умчался исполнять наш заказ. Шелкоффка обводила взглядом переполненный зал столовой, явно кого-то выискивая, и я даже догадывалась кого…
        - Слушай, брось ты это… - тихо сказала я. Брови соседки удивленно поползли вверх:
        - Да ладно тебе! Какие же это школьные годы, без романтических переживаний?
        - Он черный эльф, к тому же еще и боевой маг. - Покачала головой я. - Это очень опасное сочетание. Видела бы ты его сущность-хранителя…
        - И что это? - темные глаза Сун Вэй, с любопытством смотрели теперь уже на меня.
        - Волк. Огромный волк. - Прошептала я.
        - И когда это ты успела с ним познакомиться? - поинтересовалась шелкоффка, благодарно кивнув домовенку, принесшему наш заказ. - Я слышала, как он назвал тебя по имени. Значит, вы уже встречались раньше?
        - Да. - Честно ответила я. - На постоялом дворе, которым владеет друг моего дяди. Мастер Йер, тогда еще поссорился с каким-то светлым эльфом.
        - Да ну! - Сун Вэй, тут же забыла про свою запеканку, на которую с аппетитом облизывалась еще секунду назад. - Расскажи подробности!
        - Да… ничего толком и не было… - мне не хотелось обсуждать события того утра. - Просто перекинулись парой явно нелицеприятных фраз, на своем эльфийском наречии и разошлись.
        Сун Вэй, грустно вздохнула, явно ожидая услышать больше, но поняв, что я решительно настроена позавтракать, отстала.
        По расписанию, первым уроком у нас были: «Основы магии. Вводный курс». Помимо меня и Сун Вэй, в нашем классе насчитывалось еще девять человек, среди которых были два близнеца полу-орка и один молодой гном, тот самый Гробу Ахлла, который первый дотронулся до кристалла, во время отбора. Мы расселись в аудитории, ожидая учителя, который не замедлил явиться, как только все заняли свои места. Появление его было эффектным: сначала, на каменном полу, из ниоткуда возник ярко-алый вихрь из клубящегося дыма. Затем, где-то в его чреве ярко вспыхнула молния, и послышалось громкое: «А-а-пчхи!».
        В следующее мгновение, клубы дыма развеялись, и перед нами предстал маленький, пухлый мужчина, больше смахивающий не на учителя, а на пупса-пенсионера.
        - Добрый день, мои достопочтимые ученики! - голос у коротышки оказался неожиданно громким, и чуть вибрирующим. - Счастлив видеть вас на своем занятии. Меня зовут мастер Лоббо. Сегодня мы поговорим с вами о том, что же такое магический резерв и как он влияет на наш магический потенциал. И так, берем перья в руки, и начинаем конспектировать…
        Тут же на партах, перед учениками, возникли стопки пергамента, перья и чернильницы. Я тут же обмакнула перо в чернила, подвинула пергаментный лист поближе к себе и приготовилась записывать. Мастер Лоббо, удостоверившись, что всем достались канцелярские принадлежности, продолжил:
        - И так, что же такое магический резерв? В любой семье, любой расы, время от времени, рождаются дети, наделенные магическими способностями. Теперь представьте, что магический резерв, это, скажем, пустой сосуд и данный сосуд, находится внутри каждого из нас. Обучаясь магии, и разучивая новые заклинания и заклятия, вы как бы наполняете этот сосуд. Но когда вы используете магию, ваш магический резерв уменьшается, в зависимости от сложности произнесенного вами заклинания и ваша задача, не допустить, чтобы во время произнесения вами заклинания, ваш сосуд опустел. По этому, стоит всегда грамотно расходовать свою силу и научиться чувствовать, сколько магического резерва в вас осталось.
        Мы старательно записывали услышанное в пергамент, а мастер Лоббо, тем временем продолжал:
        - Так, теперь что касается магического потенциала. У каждого мага, он индивидуален и может, как развиться, так и остаться непоколебимым. Что же такое развитие магического потенциала? Представьте, знакомый нам уже сосуд, а теперь представьте, что с появлением опыта, он расширяется, вбирая в себя больше магической энергии и тем самым, давая нам возможность, больше использовать свой магический резерв. Вот развитие и расширение этого самого условного сосуда и является, так называемым потенциалом. Ну что, у кого-нибудь есть вопросы?
        Гробу Ахлла, торопливо поднял руку.
        - Слушаю вас, юноша. - Мастер Лоббо, выглядел крайне довольным, проявлением гномьего любопытства.
        - А почему, обычные люди не могут наполнить свой магический резерв?
        Мастер Лоббо, обвел присутствующих веселым взглядом бледно-голубых глаз и наконец, ответил:
        - Все очень просто, дорогие мои ученики. Обычные люди не могут наполнить свой магический резерв, потому что, у них его нет. Если можно так выразиться, они рождаются без сосуда. Даже если они произнесут магическую формулу заклинания, она не сработает, так как энергия этого самого заклинания, попросту не сконцентрировавшись, тут же расплескается. Это все равно, что налить воду в стакан без дна. Надеюсь, я удовлетворил ваше любопытство, мой юный друг?
        Гном, едва заметно кивнул, не отрываясь от конспекта. Его усердие можно было понять - маги среди представителей этой расы, явление крайне редкое, и порой в столетие, рождается всего пять - шесть детей с магическим резервом. Поэтому не удивительно, что молодой Гробу Ахлла, прикладывает столько усилий, дабы доказать, что он чего - то стоит.
        Остаток лекции, мы старательно конспектировали все о магическом резерве и потенциале и с помощью каких амулетов можно восстановить и увеличить вышеперечисленное.
        Следующим уроком, у нас значилась бытовая магия, на который отправились только девушки, а вот у парней, по всей видимости, в расписании была тренировка на деревянных мечах. Мы поняли это, пока шагали в правое крыло главного корпуса, через внутренний школьный двор и увидели ребят из нашего класса, разбирающих деревянные мечи, под пристальным взглядом высокого, седого мага, с неожиданно-черной, коротко подстриженной бородой.
        Учительницей по бытовой магии, оказалась одна из тех трех преподавательниц, окруживших мастера Йера перед завтраком. Мастер Тэйра, как он представилась, была милой, пухлой женщиной, с добрыми, карими глазами.
        - Ну что же! - она одарила теплым взглядом каждую ученицу и улыбнулась. - Бытовая магия, просто не заменима для магов - женщин. Это непревзойденный помощник в домашнем хозяйстве, особенно, если у вас нет домового.
        Мастер Тэйра, взмахнула пухлой ручкой, и перед каждой ученицей, появилось по березовому венику.
        - Сегодня мы изучим простейшее заклинание: «Овус-вениос-чистус». - Едва она произнесла эти слова, как ближайший к ней веник ожил и начал шустро мести пол.
        Мы так и застыли с открытыми ртами, глядя как споро и деловито работает хозяйственный инвентарь.
        - Так. А теперь закрываем глаза, и пытаемся почувствовать тепло, где-то внутри себя. Нащупайте мысленно, свой магический резерв, контролируйте сконцентрировавшуюся в вас энергию, почувствуйте, ее на кончиках ваших пальцев, а затем посмотрите на объект, на который направлено ваше заклинание и произнесите его вслух.
        Мы честно старались следовать ее указаниям, но ничего не выходило. После пятой неудачной попытки оживить веник, я с досады пнула его ногой и снова закрыла глаза. Почувствовав, как кончики моих пальцев, словно покалывает от слабого электрического разряда, я воззрилась на веник и произнесла:
        - Овус-вениос-чистус!
        Внезапно, мой хозяйственный инвентарь дернулся, а затем взмыв в воздух, ощутимо отхлестал меня пониже спины. Я с жуткими криками: «Помогите!» и идеально круглыми глазами, наворачивала уже, наверное, десятый круг по аудитории, убегая от взбесившегося веника, под общий смех остальных учениц, когда мастер Тэйра, наконец, решила надо мной сжалиться и взмахнула рукой. Веник тот час же замер и безжизненно свалился на пол.
        - Ваше имя, юная леди? - с улыбкой спросила меня мастер Тэйра.
        - Авика Паллада. - Все еще тяжело дыша, ответила я, чувствуя как пот, ручьем струится по спине.
        - Ну что же Авика Паллада, за сегодняшнее занятие, вы получаете отлично. Вы сумели сконцентрировать и пропустить через себя достаточное количество энергии. А вот то, что инвентарь вам попался мстительный, это… хм… это случается.
        На обед я шла со смешанными чувствами стыда и радости. Радостно было от того, что я получила свою первую оценку, да еще и высшую. А стыдно…. а кому не было бы стыдно, если заколдованный тобой веник, отхлестал тебя же по мягкому месту на глазах у десятка людей? Сун Вэй, шла со мной рядом, все еще похихикивая, и время от времени, стряхивая с меня застрявшие в волосах и одежде сухие березовые листочки.
        Мы уселись за свободный столик и заказали себе по тарелке куриного бульона и вареную картошку с жареной рыбой. Неожиданно, мой взгляд упал на столик, за которым разместились несколько учителей. Мастер Тэйра, что-то увлеченно рассказывала, активно жестикулируя, и как-то подозрительно часто косясь в мою сторону. Маги весело смеялись, тоже поглядывая на меня время от времени. Я почувствовала, как краснею. Но хуже всего… хуже всего было то, что за соседним с ними столиком, сидел мастер Йер и, несомненно, слышал каждое слово сказанное мастером Тэйрой. Он медленно повернул голову в мою сторону, и губы его тронула легкая усмешка. Секунда, и он уже снова смотрит в свою тарелку. И только тут я поняла НАСКОЛЬКО интересным и трудным будет мое обучение в школе магии и ведовства.
        Глава 4
        Встреча на конюшне
        Вечер, у нас с Сун Вэй ушел на то, чтобы перечитать конспекты и подготовиться к завтрашним занятиям. Наконец, шелкоффка, тяжело вздохнув, отложила свой пергамент и грустно посмотрела в окно.
        - А это оказалось сложнее, чем я думала. - Произнесла она, барабаня тонкими пальчиками по подоконнику. - Ненавижу, чего-то не понимать.
        - Мы все только начали обучение. - Попыталась успокоить ее я. - Уверенна, ты скоро во всем разберешься.
        Сун Вэй, посмотрела на меня с благодарностью:
        - Надеюсь. - На губах ее, появилась теплая улыбка. - По крайней мере, с соседкой мне повезло.
        Мне было очень приятно услышать от нее эти слова. Тут я поймала, ее ставший лукавым взгляд, черных глаз.
        - А знаешь что? - улыбка на ее губах стала шире, и выглядела теперь озорной. - Наверное, нам стоит попрактиковаться в заклинании «Овус-вениос-чистус». Пойду за веником.
        Я с ужасом посмотрела в след удаляющейся соседке, и решила не искушать судьбу. Быстро переобувшись в сапоги, которые с такой радостью стянула пару часов назад, я вышла из комнаты и спустилась на улицу.
        Дневной зной отступил, и на его место пришла освежающая, вечерняя прохлада. Практически во всех окнах жилых корпусов еще горел свет, и слышались приглушенные голоса учеников, обсуждающих события прошедшего дня или просто болтающих о всяких пустяках.
        Свернув с главной дороги, я направилась к темным, одноэтажным зданиям школьных конюшен. Мне хотелось увидеть Галку - мое живое напоминание о доме. Хотелось провести рукой по ее гладкой, шелковой морде, услышать ее довольное пофыркивание, почувствовать ее требовательное пощипывание губами моего рукава - просьбу дать ей лакомство.
        Войдя внутрь, я медленно пошла вдоль денников, выискивая глазами свою лошадь. В полумраке конюшни, разглядеть черную Галку было весьма проблематично, и я изо всех сил напрягала зрение, вглядываясь вглубь каждого денника, откуда на меня посверкивая в темноте, смотрели любопытные пары лошадиных глаз. Внезапно, я наткнулась на какую-то преграду, а когда это что-то положило руку мне на плечо, я не выдержав, завизжала от ужаса и бросилась к выходу. Увы, но мое скоропалительное бегство провалилось, едва успев начаться. Зацепившись ногой, за какой-то выступ на полу, я (мой истошный вопль грозил разбить стекла в близлежащих строениях) растянулась на полу, больно приложившись локтем об твердую древесину. Сквозь шум, колотящегося в бешеном темпе, сердца, я услышала тихие шаги, и затем, обеспокоенный голос:
        - Ты как, в порядке? Извини, не хотел напугать тебя…
        - Какого…! - я, постанывая от боли, села на полу и подняла голову, пытаясь разглядеть так напугавшего меня человека, но увидела лишь силуэт, чуть склонившийся надо мной.
        - Больно? - участливо поинтересовался незнакомец. Во мне начала закипать злость:
        - Нет - приятно, знаешь ли! - огрызнулась я, пытаясь подняться с пола, одновременно баюкая ушибленную руку. - Ты кто, вообще?
        - Бриан… ой, извини, тебе помочь? - не дожидаясь ответа, незнакомец схватил мою здоровую руку и потянул на себя. - Давай-ка выйдем на свет.
        Я хотела было возмутиться, такому беспардонному к себе отношению, но потом подумала, что оставаться, в темноте, наедине с мало знакомым человеком, мягко говоря, не самый лучший вариант. Поэтому, я поковыляла к выходу из конюшни, поддерживаемая под здоровый локоток, неким Брианом.
        Оказавшись на свежем воздухе, я почувствовала себя намного лучше и наконец, смогла рассмотреть таинственного незнакомца, на которого я так неудачно наткнулась в темноте. Бриан оказался высоким, темноволосым юношей, на пару лет старше меня. Одет он был в школьную форму и невысокие сапоги, явно из дорогой, мягкой кожи. Его темные глаза, в свою очередь изучающе оглядывали меня с ног до головы.
        - Сильно ушиблась? - поинтересовался он, и я заметила, что Бриан, так же как и я, смущен данной ситуацией.
        - Жить буду. - Пожала плечами я, стряхивая с одежды налипшую на меня солому. - Зачем ты там прятался?
        - Прятался? - удивленно переспросил юноша. - Вообще-то я только что прибыл в расположение школы и завел своего коня в денник. А тут ты, крадешься в темноте словно приведение… я между прочим тоже испугался.
        - А почему это ты только сейчас приехал в школу? - спросила я. - Занятия же уже сегодня начались!
        - Я третьекурсник. У нас занятия на день позже начинаются, правда, я немного задержался в дороге и приехал не днем, как остальные, а уже поздним вечером. Я удовлетворил ваше любопытство госпожа…? - и он остановился, ожидая пока я представлюсь.
        - Авика. - Я почувствовала, как ушибленный локоть, начинает пульсировать от боли, и поняла, что нужно как можно быстрее обработать его мазью. Поэтому произнесла. - Ну…. я, наверное, пойду… поздно уже…. а завтра занятия…
        - Давай я тебя провожу! - Бриан, снова не дожидаясь ответа, схватил меня под руку и повел к женским корпусам. - Кстати, а ты что делала на конюшнях? Решила тайно сбежать, не выдержав первого дня суровой школьной жизни?
        - Хотела проведать свою лошадь. - Сухо ответила я, задаваясь вопросом, а как часто сбегают отсюда разочаровавшиеся в образовательном процессе учащиеся. Бриан, словно прочитав мои мысли засмеялся:
        - Ну, у тебя и взгляд! Про побег под покровом ночи я пошутил. Здесь же не тюрьма. Хотя за учащимися ведется строгое наблюдение, пока мы находимся на попечении школы. Поэтому, когда на выходных, пойдешь в город, помни про комендантский час - ровно в девять, ты должна быть у магической заслонки, либо не миновать строгого наказания.
        - Какого? - полюбопытствовала я, с интересом глядя на улыбающегося Бриана.
        - Малоприятного. - Пообещал он, останавливаясь у третьего корпуса. Я воззрилась на него с плохо скрываемым удивлением, пораженная его осведомленностью, касательно места моего проживания. Поймав мой вопросительный взгляд, юноша пояснил:
        - Этот корпус, заранее определили под общежитие первокурсниц. Об этом было известно еще в прошлом году, когда из него съехали сдавшие экзамены выпускники.
        - Аааа… - протянула я, начиная смущаться, под пристальным взглядом веселых, темных глаз Бриана. - Ну ладно… мне действительно пора. Приятно было познакомиться.
        - Еще увидимся, Авика! - юноша махнул рукой, и, развернувшись, быстро зашагал в сторону мужских корпусов. Я немного постояла, вдыхая свежий воздух, а затем, зябко ежась, вошла в дом, и, поднявшись на второй этаж, открыла дверь своей комнаты. Сун Вэй еще не спала, устроившись поверх одеяла, с любовным романом в руках. Увидев вернувшуюся меня, она покраснела, и сунула книжку под подушку.
        - Ой! - ее глаза расширились, насколько это было возможно, и она оторопело разглядывала меня с головы до ног, а потом губы ее тронула задорная улыбка:
        - Ты поняла, что с березовыми вениками, у тебя совладать не получится, и тренировалась на более покладистых, из соломы?
        - Что? - растерянно произнесла я, зачем-то оглядываясь.
        - У тебя в волосах солома. - Пояснила Сун Вэй и ее улыбка говорила сама за себя - Ну давай, рассказывай, как прошло свидание?
        - Какое? - возмущенно спросила, вконец обалдевшая, я. - С кем?!!
        - Ну, явно не с конем. - Засмеялась соседка. - Хотя… видок у тебя что-то уж больно потрепанный, словно ты сразу с дюжиной троллей воевала.
        Я почувствовала, как полыхают от смущения щеки. Нет! Ну что это за гнусные намеки! Спасибо тебе соседушка! Вот тебе и кроткие, целомудренные шелкоффки!
        - Я действительно пошла на конюшню. - С нажимом произнесла я, пытаясь донести информацию, до весело хихикающей Сун Вэй. - Хотела Галку проведать. А там темно, вот я и оступилась. Локоть разбила, между прочим.
        - Ой, извини. - Лицо Сун Вэй тут же приобрело виноватое выражение. - Сильно болит, да?
        Вместо ответа, я, поморщившись, сняла испачканную кофту и оглядела локоть: в месте удара, кожа была содрана, а сам локоть слегка припух. Я открыла свой шкаф и, достав аптечку, вытащила из нее темный пузырек, с остро пахнущей субстанцией. Это была заживляющая и противовоспалительная мазь Вальдэны, которую заботливая целительница дала мне с собой в дорогу. Закусив нижнюю, губу и морщась от боли, я аккуратно прочистила смоченной в дезинфекторе, марлей, ссадину и нанесла толстый слой мази. Постепенно, боль начала стихать, и я, переодевшись в ночную рубашку, залезла под одеяло. Сун Вэй погасила стоящую на ее прикроватной тумбочке свечу и тоже устроилась на своей кровати. Сон, подкрался неожиданно быстро, заставив отяжелеть веки и провалиться в небытие.

* * *
        Утром, я с радостью увидела, что ссадина на локте покрылась корочкой и больше не болела. Сун Вэй еще спала, укрывшись одеялом по самую макушку. Воспользовавшись этим обстоятельством, я быстренько схватила свои банные принадлежности, и кинулась в душ. Струи прохладной воды, прогнали остатки сна и приятно бодрили тело. Когда я вошла обратно в комнату, моя соседка уже встала, и теперь сонно щурясь, заправляла свою постель. Судя по большим настенным часам, до завтрака оставалось еще пятьдесят минут, и я решила потратить это время, на чистку своей школьной формы, но к своему удивлению, обнаружила ее висящей на спинке стула, уже чистой и выглаженной. Мысленно поблагодарив домовых за заботу, я переоделась и, достав исписанный пергамент, решила еще раз перечитать вчерашние конспекты.
        По дороге на завтрак, меня окликнул веселый, знакомый голос:
        - Авика!
        Я обернулась, и увидела приближающегося ко мне Бриана. Сун Вэй с нескрываемым любопытством, переводила взгляд с меня на улыбающегося юношу.
        - Привет, Бриан! - поздоровалась я, едва мой недавний знакомец поравнялся с нами.
        - Привет! - сегодня, его чуть вьющиеся волосы были собраны в хвост. Нужно признаться, что при дневном свете, он выглядел очень даже ничего. - Оказывается, ты у нас гроза березовых веников!
        - Знаешь, что! - возмущенно воскликнула я, почувствовав, как краснею. Интересно, об этом случае уже все знают? Вывод напрашивался неутешительный.
        - Да ладно тебе, не дуйся. У каждого первокурсника, происходит нечто подобное. Айзек Ирриус, например, как-то перепутал формулу заклинания, превратив парик мастера Нурука в дохлого опоссума. Крику, было, скажу я тебе! Бедному Айзеку, потом целый месяц было запрещено выходить в город.
        Я невольно улыбнулась. Моя соседка, легонько толкнула меня в бок, требуя, чтобы на нее обратили внимание.
        - Бриан, познакомься, это Сун Вэй, моя подруга и соседка по комнате. - Сказала я, указывая на зардевшуюся шелкоффку. - Сун Вэй, это Бриан, третьегодник и та неожиданная преграда, из-за которой я вчера разбила локоть.
        Шелкоффка выдала свою, наверное, самую обворожительную улыбку, и кокетливо поправила свои густые, черные волосы. Бриан приветливо ей подмигнул и вновь устремил на меня свои темные глаза:
        - Что у вас сегодня по расписанию? - поинтересовался он.
        - Магическая география и боевые заклинания. - Ответила за меня Сун Вэй. Я отметила, что брови Бриана удивленно поползли вверх:
        - Раньше первогодникам не преподавали боевые заклинания. Что-то Йер совсем лютует.
        Я почувствовала, как мое сердце, сделав сальто в груди, учащенно забилось. Как я могла забыть?! Ведь этот страшный черный эльф преподает именно боевые заклинания, а это точно гарантирует, что этот предмет станет моим самым нелюбимым. Потому что я до смерти боюсь этого мрачного мастера Йера и его огромного волка.
        - Ну ладно, - Бриан дружелюбно похлопал меня по плечу. - Побегу на завтрак, а то опять все блинчики расхватают, и придется давиться овсянкой. Советую и вам поторопиться.
        Последнюю фразу, он сказал, уже забегая в открытые двери столовой.
        - И как это понимать? - Сун Вэй скрестила руки на груди, ожидая от меня ответа. - Почему ты вчера не рассказала мне, что познакомилась с таким симпатичным парнем, да еще и с третьекурсником?
        - Ну… - замялась я, отводя взгляд. - Просто как-то не хотелось, чтобы ты подумала что-то не то.
        - Я? - возмутилась моя соседка. - Да никогда! Ты же меня знаешь!
        Ничего не ответив, я лишь обреченно вздохнула, вспоминая ее вчерашние, недвусмысленные намеки.
        - Осторожней с Брианом, девочки! - внезапно раздался позади нас тихий голос. Мы как по команде вздрогнули и обернулись. Оказалось, обращалась к нам, невысокая, стройная девушка с темно-пепельными волосами, заплетенными в косу. Я сразу же обратила внимание на ее взгляд - желтые глаза, с вертикальными зрачками.
«Оборотень!» - догадалась я.
        - Прости, я что-то не понимаю… - пробормотала я растерянно. Сун Вэй вообще лишь тихонечко пискнула и по крепче ухватила меня за руку.
        - Будьте осторожнее, проявляя интерес к Бриану. - Повторила девушка-оборотень и кивнула на стройную, белокурую третьекурсницу, которая стояла неподалеку от нас и сверлила нашу компанию явно недружелюбным взглядом. - Это Медея. Она вбила себе в голову, что Бриан, чуть ли не ее будущий муж и теперь не дает житья девушкам, которые рискнули положить на него глаз. А уж эта змеюка, способна основательно подпортить вашу жизнь.
        Белокурая Медея, отделившись от стайки подружек, под их одобрительные взгляды, не спеша и вальяжно подошла к нам и застыла, растянув пухлые губки в презрительной ухмылке:
        - Я вижу, Сирин вводит молодняк в курс дела. - Произнесла она. - Надеюсь, вы будете умненьким девочками, и не полезете на рожон.
        - Оставь их в покое Медея! - потребовала девушка-оборотень, сверкнув желтыми глазами.
        На белокурую третьекурсницу, это казалось, совершенно не произвело впечатления:
        - Осторожней… дворняжка!
        Рот Сирин, ощерился острыми как бритва клыками:
        - У тебя минута, чтобы уйти отсюда! - прорычала она.
        Медея ухмыльнулась и, пожав округлыми плечиками, развернувшись, пошла по направлению к ожидающим ее подругам.
        - Не связывайтесь с ней девчонки. - Еще раз произнесла Сирин и не спеша зашагала к столовой. Мы с Сун Вэй лишь мрачно переглянулись.
        Глава 5
        Первый урок у мастера Йера
        Мастер Дэйн - преподаватель по магической географии, оказался приятным на вид мужчиной, лет сорока. Мягкие черты лица, обрамленного фигурной бородкой, черные, прямые волосы, в которые уже вплелись серебряные нити благородной седины, мудрые, темно-серые глаза - все в нем располагало к доверию.
        - И так, что же такое, магическая география? - начал он, как только мы достали пергамент и приготовились конспектировать. - Это географическое расположение всех магических источников, способных быстро заполнить ваш магический резерв, если вы вдруг израсходовали его. Все мы знаем, расположение, четырех могущественных государств, населенных представителями определенных рас, конечно же, не беря в расчет эмигрантов. Итак, на юге, находится вечно цветущий Древин - обитель светлых и темных эльфов. Это единственная территория, в которой запрещается селиться людям, гномам и прочим расам. Эльфы свято оберегают свои территории, и порой, посольствам сопредельных государств, требуются месяцы, чтобы добиться разрешения на въезд в Древин. Природная магия эльфов - подобна сложно вытканному гобелену. Хитросплетение заклинаний, символов, пассов, в итоге превращается в разрушительную, непоколебимую силу, которая, подобно волне-убийце, медленно, но верно сметает все на своем пути. Поэтому, источники силы в Древине, не подходит для нашего магического резерва - слишком густые и тягучие, которые просто забьют ваши
энергетические потоки, не преобразовавшись, в нужную вам силу. На севере, обосновались коренные хладгородцы, кочевники и варвары. Также, Хладгород, стал домом для большого количества гномов, которые по природе своей, не боятся морозов. Еще, там можно встретить ледяных троллей и белых волкодлаков, чья шерсть намного гуще и светлее, нежели у их лесных собратьев. Магия коренных Хладгородцев, груба и действенна, но за пределами своих владений, она не входит и в половину своей силы. Основной источник магии там, находиться у Кристального озера, круглый год затянутого вечными льдами. В отличие от эльфийских источников, Хладгорские, может использовать каждый, но обязательно соблюдая меры предосторожности, так как энергетический поток там, подобен мощной лавине, которая запросто может смять, неосторожного мага. Так что, пытаясь восполнить свой резерв на северных территориях, внимательно следите за вбираемым потоком, четко контролируя и распределяя его количество. На востоке, расположилась империя Шелкофф, с его песчаными, вздымающимися ввысь барханами и буйно цветущими оазисами. Раньше, на территории Шелкоффа,
находилось много магических источников, но по какой-то причине, большинство из них истощилось, поэтому оставшиеся, строго охраняются имперской стражей и чужеземцам, доступ к ним запрещен. Нам с вами, проще всего использовать Весгородские магические источники, которые полностью соответствуют структуре нашей магии. А сейчас, прошу вас, выписать расположение некоторых, самых крупных из них.
        Мастер Дэйн взмахнул рукой, и над аудиторией, зависла чуть мерцающая карта Весгорода. Я скрупулезно вписывала в пергамент, обозначенные пятиконечной звездой, места магических источников. Ближе всех к Альмэну, находился Змеиный тракт, что в пяти днях пути от столицы. А наиболее удаленным, оказался источник, на пике Волчьего когтя, который примыкал к Рубиновому морю (в простонародье, ласково прозванного румяным), отделяющим часть Весгорода от Древина.
        Как только мы переписали в пергамент последний магический источник, карта Весгорода, растаяла легкой дымкой.
        - Запишите тему вашего домашнего задания: «Три правила использования магического источника». Материал по данной теме, вы можете найти в учебниках библиотеки. Надеюсь, вы меня не разочаруете.
        Я аккуратно запихнула исписанные листки пергамента в сумку и вместе с остальными учениками, поспешила выйти из класса. За обедом, Сун Вэй, оживленно обсуждала предстоящий урок боевой магии, который преподает: «Ой-какая-лапочка!» мастер Йер. Я же, чувствовала себя как смертник, которого вот-вот поведут на эшафот. Ну не нравился мне этот черный эльф, мало того - он меня пугал! Высказать свои мысли вслух я не решалась, и лишь мрачно поглядывала на настенные часы, неумолимо отсчитывающие последние минуты обеденного перерыва.

* * *
        - Сесть! - холодный голос мастера Йера, подобно громовому раскату, разнесся над аудиторией. Все поспешили занять свои места, а бедный Гробу Ахлла, и вовсе сел мимо стула, видимо, до глубины души впечатленный столь неожиданным и резким приказом.
        Мастер Йер, обвел нас взглядом, полным плохо скрываемого презрения.
        - Зарубите себе на носу - на моих занятиях, не ждите от меня каких-либо поблажек, ибо ошибка, для боевого мага, всегда означает одно - смерть! - в классе царила гробовая тишина. Ученики, вжав головы в плечи, смотрели на черного эльфа, глазами, полными ужаса. - Конечно, большинство из вас, выберут себе более мирные специальности, такие как целительство, метеорология, астрология, алхимия…
        Сказав это, мастер Йер мрачно усмехнулся:
        - Но те из вас, кто решит пойти по стезе боевого мага, некроманта или же, будет столь амбициозен, чтобы попытать счастье в дворцовой страже… Те из вас просто обязаны знать не столько боевые заклятия, сколько способ, защитится от них. Конечно, можно, за пару золотых, эффектно пронзить молнией неупокоенного, на глазах благоговеющей толпы, но эти дешевые фокусы, не помогут вам в схватке с более сильным противником, таким как хорошо тренированный темный маг. Поэтому, первое, что вы должны знать в боевой магии, это способы защиты от нее же. Армер!
        В аудитории закружился черный вихрь, и спустя секунду, перед нами предстал худой, невысокий парень, одетый в школьную форму. Судя по его возрасту, он уже учился в выпускном классе. Мастер Йер, направил на него холодный взгляд своих изумрудных глаз и произнес:
        - Армер, пошли в меня магический импульс. Заклятие не произноси вслух. Им еще рано…
        Юноша усмехнулся, лишь чуть приподняв уголки тонких губ и неожиданно, сделав несколько молниеносных пассов, ударил в учителя кроваво-алым боевым импульсом. Черный эльф, небрежно взмахнув рукой, произнес:
        - «Геррадо!» - и импульс, разбившийся о невидимый барьер, растаял в воздухе, не достигнув цели.
        - Свободен. - Обратился он к юноше, и тот, поклонившись, исчез в черном вихре.
        - Запишите это заклятие. - Произнес мастер Йер, не обращая внимания на наше всеобщее потрясение. - Запомните, в боевой магии, жизненно необходимо, научится не произносить заклятия нападения и защиты, вслух. Ваш противник не должен догадаться, чем именно вы ударите, до последнего момента. «Геррадо», это магический щит, не позволяющий слабым и средним боевым импульсам, добраться до вас. Итак, ваше домашнее задание: практика заклятия. Разделитесь на пары и тренируйтесь: сначала один кидает в вас чем-нибудь тяжелым, затем меняетесь местами. Учтите, на следующем занятие, я буду применять к вам настоящие, слабо заряженные боевые импульсы - не смертельно, но ощутимо. Так что в ваших же интересах, выучить это заклятие так, чтоб от зубов отскакивало. Да… и не забудьте, про концентрацию вашего энергетического потока. Свободны!
        Мы с таким рвением повскакивали со своих мест и бросились к выходу, что у двери тут же образовался затор. Лишь выйдя на улицу, все наконец-то смогли вздохнуть с облегчением. Уроки мастера Йера обещали быть самым нелюбимым предметом в этом году, да и в последующих тоже…

* * *
        - Ну что, Йер крутой мужик, да? - весело поинтересовался Бриан, присоединившийся к нам с Сун Вэй по дороге на ужин. Моя соседка, кажется разочаровалась в своем герое и теперь вряд ли будет так восхищенно отзываться о черном эльфе.
        - Он всегда такой… мрачный? - вздохнула я, пиная ногой мелкий камушек. - Или просто производил впечатление на испуганных первокурсников?
        - А что вы хотели? - пожал плечами Бриан, носком ноги, перехватывая у меня камушек, и резким ударом посылая его в ближайшие кусты. - Это же черный эльф, а они никогда не отличались особым дружелюбием. Зато дело свое хорошо знает. Я даже слышал, что его сама дворцовая стража побаивается.
        При упоминании о дворцовой страже, Сун Вэй заметно оживилась:
        - Бриан, скажи, а правда, что в дворцовую стражу принимают только тех, кто на отлично сдал боевые заклятия?
        Парень удивился, видимо, не ожидая подобного вопроса от миниатюрной шелкоффки, но тем не менее, ответил:
        - Насколько я знаю, помимо высшего бала по боевым заклятиям, будущий дворцовый страж, должен знать еще не меньше дюжины смертельных заклятий, а это как минимум еще три года обучения в высшей школе магии, и занесение твоего имени в специальный реестр, в который вносятся все боевые маги от десятого уровня.
        Лицо Сун Вэй вытянулось, и она разочарованно покачала головой:
        - Надо же… Не знала что все настолько сложно…
        Бриан лишь ухмыльнулся:
        - А ты как думала? Это же все-таки дворцовая стража - сильнейшая из сильнейших во всех четырех государствах. В их руках, находится безопасность королевской семьи, а, следовательно, и всего королевства. Поэтому, туда берут только самых лучших.
        Моя соседка, теперь выглядела несчастной. Мечты о том, чтобы попасть в дворцовую стражу, рушились на глазах. Остаток вечера, Сун Вэй вела себя непривычно тихо. Ее лицо не покидало то расстроенное выражение, которое появилось после разговора с Брианом. Я решила, пока не трогать опечаленную подругу и, достав пергамент и канцелярские принадлежности, засела за выполнение домашнего задания по магической географии. Открыв, взятую ранее из библиотеки, книгу, я старательно выписала три основных правила использования магических источников и обозначила способы получения из них необходимой энергии.
        - Как ты думаешь, то, что сказал Бриан, правда? - послышался тихий голос Сун Вэй. Мне не хотелось расстраивать ее еще больше, но я все же высказала свое мнение:
        - Похоже на то. Но знаешь, что я думаю? Тебе это по зубам. Если приложить усилия… Главное не отказывайся от своей цели. Путь к мечте всегда тернист, главное не сворачивать и не отступать.
        Наконец, на лице Сун Вэй, появилась слабая улыбка:
        - Ты действительно так думаешь, Ави? Или просто хочешь меня успокоить?
        - И то, и другое. - Честно призналась я. - А теперь, предлагаю попрактиковаться в заклятии магического щита.
        Остаток вечера, прошел в бесплодных попытках воспроизвести заклятие «Геррадо». Хорошо, что мы благоразумно атаковали друг друга не травмоопасными предметами, поэтому отделывались лишь легким испугом и тихим «ай!», когда щит в очередной раз не срабатывал. С ужасом осознавая, что вряд ли до следующего занятия, у нас получится создать непроницаемый щит, мы готовились к весьма болезненному уроку от мастера Йера. Наконец, основательно намаявшись, преисполненные глухой ненавистью к черному эльфу, мы улеглись в кровати и затушили свечи.
        Глава 6
        Засада
        Первые выходные подпортили настроение, плотной пеленой дождя и резкими, холодными порывами ветра. Поникшие, под тяжестью капель деревья, сбрасывали на сырую, размытую землю, свою последнюю одежду из листьев, устилая ее рыже - золотым ковром. По небу, на большой скорости неслись черные лохмы туч, низвергающие вниз бесконечные потоки дождя, время от времени переходящего в противную морось. Хотя, отбить у некоторых учащихся охоту покинуть школьные стены и прогуляться в город, плохая погода, не сумела.
        Сун Вэй, решила остаться в комнате и повторить пройденное, в том числе, еще раз отработать заклинание магического щита. Я понимала, что по хорошему, и мне не мешало бы пролистать конспекты, но слишком велико было искушение вырваться в Альмэн и заехать на постоялый двор к Кано. Поэтому, я, порывшись в шкафу, выудила из него длинный, водонепроницаемый плащ с капюшоном и высокие сапоги из непромокаемой кожи, экспортируемой из самого Древина. Основательно экипировавшись для малоприятной прогулки под холодными потоками дождя, я вышла из корпуса и тут же по щиколотку оказалась в воде, затопившей практически всю территорию школы. Тихо ругаясь себе под нос, я побрела по направлению к конюшням, поднимая ногами небольшие волны. Время от времени, я могла видеть учеников и учителей, закутанных с ног до головы в плащи и спешащих кто по направлению к корпусам, кто, наоборот, к магической заслонке, надежно скрывающей школу от посторонних глаз.
        Галка встретила меня радостным ржанием и довольным пофыркиванием. Я достала из кармана, припасенный с завтрака сухарик и протянула его лошади. Горячий, влажный язык, тут же смел угощение с моей ладони, и Галка требовательно ткнулась в меня мордой, ожидая продолжения банкета. Схрумкав еще парочку сухарей, она позволила себя запрячь и вывести из денника. Уже у самого порога, она нервно остановилась, увидев бурлящие потоки воды, вместо мощеных дорожек и одарила меня весьма скептическим взглядом. Пришлось слезать и чуть ли не силком вытаскивать ее под узды из теплой, сухой конюшни. Наконец, мои усилия увенчались успехом, и Галка, недовольно всхрапнув, все же соизволила выйти под проливной дождь. Вновь забравшись в седло, я направила лошадь к магической заслонке, и мы звонко хлюпая по лужам, потрусили к едва заметному энергетическому контуру, голубоватой дымкой мерцающему на горизонте.
        Маг-привратник, завидев нас, с недовольным видом вышел из своей сторожки, поплотнее кутаясь в старый, потертый плащ. Ворон, на этот раз благоразумно, решил отсидеться в помещении, и оттуда гулко каркнуть:
        - Шастают тут, шастают! Каррр! Совсем покою нет!
        Я виновато посмотрела на промокшего насквозь, пожилого мага, но тот лишь досадливо махнул рукой и открыл проход.
        - Не забудьте про комендантский час, ученица. - Напомнил он, когда за моей спиной уже стягивалась магическая заслонка.
        К тому времени, как я добралась до города, мы с Галкой уже основательно испачкались и промокли, представляя собой, достаточно жалкое зрелище. Может по этому, а может потому, что не хотелось долго находиться под дождем, стражники, дежурившие у ворот, пропустили нас без лишних вопросов, тут же поспешив укрыться в сторожевой будке.
        Улицы Альмэна, на этот раз, были немноголюдны. Непогода, разогнала по домам и корчмам практически всех горожан. И лишь промокшие насквозь кошки, при виде нас с Галкой, с шипением изгибали спины, яростно сверкая фосфоресцирующими глазищами - видимо чуяли магию. Миновав главную площадь, больше всего похожую сейчас на мелкое озеро, я остановилась у знакомой вывески постоялого двора. Отдав Галку на попечение конюха, и бросив ему парочку медников, я вошла в теплое, пропахшее ароматами жареного мяса, помещение. Кано сидел за дальней стойкой и заполнял свитки. Его густые рыжие волосы, были заплетены в две толстые косички, перевязанные кожаными шнурками. Увидев меня, старый вояка радостно воскликнул:
        - Авика Паллада! Неужели сама ученица школы магии, решила навестить простого хозяина постоялого двора? Ну, проходи же, чего застыла!
        Я, немало смутившись, и стараясь не обращать внимания на любопытные взгляды постояльцев, прошла к свободному столику и устроилась спиной к глазеющим на меня субъектам. Кано, отложив свою писанину, подсел ко мне и тепло, по-отечески улыбнулся, от чего у его серых глаз, тут же образовались задорные морщинки-лучики.
        - Ну, рассказывай, как тебе в школе? - полюбопытствовал он, дождавшись, пока я скину с себя плащ.
        - Интересно. - Честно призналась я, выискивая глазами рыжеволосую Ису. Кано, поймав мой взгляд, усмехнулся:
        - Да сейчас подойдет она. Наверх пошла, комнаты постояльцев прибирать. Ты проголодалась, кстати? У нас сегодня замечательная похлебка из баранины.
        Да. Я проголодалась. А аппетитные запахи, доносившиеся с кухни, способствовали у меня повышенному слюноотделению. Поэтому, я утвердительно кивнула и Кано, без лишних слов, сам ушел за едой. Вернулся он довольно быстро, неся на деревянном подносе миску с густой, дымящейся похлебкой, тарелку с зеленью и пару кусков свежеиспеченного хлеба. Водрузив на стол, все это великолепие, он с умиленным видом, смотрел, как я жадно поглощаю безумно вкусное кушанье. К тому времени, как Иса спустилась в главный зал, моя миска опустела уже на две трети, и я взирала на окружающий мир, уже с большим благодушием. При виде меня, лицо рыженькой разносчицы озарилось радостной улыбкой:
        - Авика! Как я рада тебя видеть!
        - Привет, Иса! - я помахала ей рукой и жестом пригласила сесть рядом с собой.
        Девушка вопросительно посмотрела на Кано, будто спрашивая у него разрешения и тот, пожав плечами, кивнул. Как только, Иса села рядом со мной, старый вояка вернулся обратно за свою стойку и дальше продолжил заниматься подсчетами доходов и расходов.
        - У тебя в школе выходной? - ответ она, конечно же, знала, видимо ей просто нужно было с чего-то начать беседу. Я утвердительно покачала головой. Немного помедлив, Иса закусила нижнюю губу и произнесла:
        - Как же я завидую тебе, Авика. Ты имеешь возможность учиться, получить профессию, устроиться на хорошую работу… как бы и я хотела, не думать о куске хлеба и иметь хоть какую-то перспективу выбраться с самого дна….если бы только отец был с нами…. все было бы гораздо проще.
        - Да уж… - вздохнула я, отводя глаза. Увы, но я совершенно не представляла, чем можно помочь бедной разносчице, чьего отца, осудили по ложному обвинению. - Кстати, мы тут проходили магический резерв и потенциал. Ты оказалась права - если у господина Эваза, были действительно столь слабые магические способности, он даже с помощью амулетов, вряд ли смог бы наложить смертельное заклятие…
        И тут, я вспомнила слова Бриана, рассказывающего о дворцовой страже. Меня словно током прошибло!
        - Иса, - возбужденно зашептала я. - Я так понимаю, что твой отец не был занесен в специальный реестр?
        Разносчица, грустно улыбнулась:
        - Куда там… его даже за полноценного мага не считали…
        - А ты знала, что все, кто имеют доступ к смертельным заклятиям, вносятся в специальный реестр, то есть им ведут учет и пристально следят, чтобы они не нарушили закон? - я с трудом сдерживалась, чтобы не повысить голос. Это всем известно! Совету магов тем более!
        Как я и ожидала, глаза девушки округлились, и она приложила руку к губам:
        - Это значит… значит, они знали, что мой отец не виноват… они знали, что сажают невиновного человека!
        - Боюсь, что так. - Хмуро подтвердила я, продолжая напряженно размышлять над сложившейся ситуацией. - А это говорит о том, что кто-то специально убрал с дороги либо господина Эваза, либо Корнуса Дитто, свалив вину на бедного метеоролога, чья жена умерла по вине халатного целителя. Скажи, твой отец мог помешать кому-нибудь?
        Иса отрицательно покачала головой:
        - Он был на редкость нелюбознательным человеком, так что я исключаю возможность, что его устранили как свидетеля.
        - Значит, остается Дитто. - Заключила я, задумчиво отщипывая кусочки от хлеба и скатывая их в маленькие шарики. - Я предполагаю, что ситуация могла складываться подобным образом: Корнус Дитто, перешел дорогу кому-то очень влиятельному. Кому-то, кого опасается даже Совет магов, закрывший глаза на явное несоответствие уровня смертельного заклятия и весьма скудного магического потенциала твоего отца. Так вот, кто-то избавляется от Дитто и подставляет господина Эваза, зная, что у того есть весомый мотив, убить нерадивого целителя… В итоге, Корнус мертв, твой отец в тюрьме, а настоящий преступник разгуливает на свободе.
        - Во имя вседержителя, Авика, а ведь ты права! - потрясенно прошептала Иса, глядя на меня влажными от слез глазами. - Хотя, это вряд ли что-то меняет. Если убийцу боится даже Совет магов, нам никогда не доказать, что мой отец не виновен…
        Я задумалась. Что там говорила Сун Вэй? У ее отца, есть хороший друг в дворцовой страже? Что если…
        - Знаешь, у меня есть одна мысль, но мне нужно время… - пробормотала я. - Возможно, мне удастся разузнать об этой истории побольше…. но пока что я не могу ничего обещать…
        Лицо Исы просветлело:
        - О Ави, я буду тебе очень признательна! Только будь осторожней, если в этой истории действительно замешан столь влиятельный чело… маг, то он запросто может избавиться от, не в меру любопытной, тебя.
        - Вообще-то я не собираюсь трезвонить направо и налево, что ищу убийцу, применившего запрещенное, смертельное заклятие. Просто, тихонечко поспрашиваю одного дворцового стража…
        Иса восхищенно ахнула:
        - Ты знакома с дворцовым стражем?
        - Моя соседка по комнате. Надеюсь, с ее помощью, я смогу добиться его аудиенции. Ты не против, если я расскажу ей твою историю?
        - Если это поможет. - В глазах разносчицы, теперь появилась надежда, она смотрела на меня с благодарностью, хотя, я подозревала, что она слабо верит в успех предприятия. - Когда ты планируешь встретиться со стражем?
        - Если все получится, то хотелось бы завтра. - Если честно, то я совершенно не была уверенна, что друг семьи Сун Вэй, и по совместительству дворцовый страж, вообще захочет меня слушать, но не попытаться я не могла.

* * *
        От Кано я вышла часов в семь, из теплого помещения, попав прямиком в холодные, промозглые сумерки. Дождь практически прекратился, изредка напоминая о себе слабой моросью. На этот раз, Галка покорно дала вывести себя из конюшни, видимо, справедливо полагая, что я все равно вытащу ее на улицу - так чего тратить свои лошадиные силы на пустые препирательства? Закинув в чересседельную сумку, бумажный пакет с вкуснейшими пирожными от Кано, я взгромоздилась в седло и направила лошадь по направлению к площади. Уже на полпути к городским воротам, мне пришлось свернуть в узкий проулок, так как главная дорога была безнадежно затоплена, судя по уныло покачивающемуся на воде колесу от телеги. Краем глаза, я заметила, что вслед за мной, в узкое пространство между домами, шмыгнули два плечистых, не внушающих доверия, силуэта. Сердце, сделало тройное сальто, гулко ударившись о грудную клетку, а по спине пробежал предательский холодок.
        - Куда спешим, красавица? - послышался грубый, и очень даже недружелюбный голос.
«Как это интересно, они узнали, что под бесформенным плащом, скрывается хрупкий девичий стан?» - подумала я, посылая лошадь в галоп. Но узкий проулок, вкупе с еще одной массивной фигурой, появившейся пред нашими с Галкой носами, отсекли все попытки к бегству.
        - И куда это мы торопимся, милочка? - издевательским тоном полюбопытствовал возникший перед нами орк. От страха, лошадь сначала припала на задние ноги, а потом высоко взвела передние. Орк, опасливо отшатнулся - это плюс. Я, не удержавшись в седле, рыбкой нырнула в грязь - это большо-о-ой минус! Яростно отплевываясь, я тут же попыталась подняться, но разъезжающиеся в скользком месиве ноги сразу вернули мое бренное тело на землю, под довольный гогот орков (а все трое являлись именно таковыми). Галка мелко дрожала, бешено вращая глазами, и мне ничего не оставалось, как последовать ее примеру, добавив ко всему прочему еще тихое, полное ужаса поскуливание.
        Тем временем, один из головорезов, достал широкий нож, с зазубренным по краям, лезвием.
        - Ну что, прощайся с жизнью, красавица! - хищно осклабился он, вперив в меня свои маленькие злые глазки.
        - Мужики, может, договоримся по-хорошему? - испуганно пискнула я, пытаясь отползти к стене. Почему-то мое предложение еще больше развеселило трех окруживших меня орков.
        - И чем же ты собралась с нами договариваться? - не прекращая мерзко хихикать, спросил меня тот, что с ножом. - Золотом, серебром? А может… натурой?
        Новый взрыв хохота, и совсем уж обидное:
        - Да ты чё, Крроу! Это ж не баба даже! Так кожа да кости! Смотреть не на что, не то, что ухватиться!
        Я уж было рассердилась, но тут вспомнила, где я нахожусь и с кем собственно разговариваю, и тихо порадовалась, что эти орки сочли мою персону малопривлекательной.
        Вдруг, за орчьими спинами, раздалось приглушенное рычание. Головорезы поспешили обернуться - видимо зря, так как в следующее мгновение, они рывком подняли меня с земли и, прикрываясь мной, словно живым щитом, попятились к выходу из переулка. Отчасти, я их даже понимала - трудно сохранять спокойствие, когда на тебя о-о-очень не дружелюбно смотрит огромная, черная зверушка, с глухим рычанием, обнажившая ряд внушительного размера и острых как бритва клыков. Черный волк, тем временем, продолжал бесшумно идти по направлению к отступающим нам. Внезапно, я вгляделась в изумрудно-зеленые глаза животного… и чудом вырвавшись из цепких рук орков, бросилась к сущности - хранителю, мимо оторопело замершей Галки. Увидев, что я оказалась на достаточно безопасном расстоянии от головорезов, волк, издав леденящий душу рык, бросился на них, каким-то, чудом не поскальзываясь на толстом слое грязи. Орки заголосили одновременно, и так же дружно, пихая друг друга локтями, бросились наутек. Я немного подождала, и только убедившись, что вся компания скрылась из виду, а собственные, дрожащие ноги все еще могут держать вес
моего тела, взгромоздилась на пребывающую в глубоком шоке Галку, и не спеша выехала из проулка.
        Бриан нагнал меня, когда я уже выехала за пределы города.
        - Ну и видок у тебя, подруга! - присвистнул он, окидывая меня удивленным взглядом.
        - Можно подумать, что ты на животе через весь Альмэн ползла! Позволь узнать, что же с тобой случилось?
        - Упала. - Мрачно буркнула я, разочарованная тем, что Бриан узрел меня в таком неприглядном виде. - А ты чего так припозднился?
        - Дела. - Пожал плечами юноша. Его пегая, породистая лошадь шла ровно, старательно обходя глубокие лужи. Я печально вздохнула - Галка, видимо все еще находясь под впечатлением, брела, не разбирая дороги, и часто спотыкалась, от чего мне пришлось со всей силы, вцепится в переднюю луку и постоянно думать о том, как бы снова не свалиться в грязь. - Ави, у тебя точно все в порядке? Просто ты какая-то бледная…
        - Все в порядке, Бриан. - Мне не хотелось рассказывать про нападение орков, по той причине, что я сама сглупила, свернув с освещенной площади в проулок. Больше всего, меня интересовал вопрос - откуда там взялся волк мастера Йера, и где собственно, находился сам черный эльф? Но спрашивать его об этом, я, разумеется, никогда не буду.
        - Авика! Да что с тобой происходит? - лицо Бриана, было очень обеспокоенным.
        Оказывается, мы уже минут пять, как подъехали к магической заслонке, и теперь маг-привратник, с недовольным видом ждал, когда же я соизволю очнуться от своих девичьих грез, и заеду, наконец, под голубоватый полог энергетического контура. Я выдала виноватую улыбку и проехала сквозь заслонку. Лишь оказавшись на территории школы, я смогла вздохнуть с облегчением. Мы с Брианом молча вернули своих лошадей в конюшни, а потом он проводил меня до моего корпуса.
        - Ави, я хочу чтобы ты знала, если у тебя вдруг возникнут какие-либо проблемы, ты можешь смело обращаться ко мне за помощью. - Тихо произнес юноша, заглядывая мне в глаза. Я кивнула, в знак того что поняла его и скрылась в дверях корпуса.
        Когда я вошла в комнату, Сун Вэй как раз убирала со стола учебники. Увидев меня, она выронила из рук стопку исписанных конспектами, пергаменов и ошеломленно поинтересовалась:
        - Авика, ты в порядке?
        - В полном. - Кивнула я, неожиданно понимая, что меня вот-вот накроет истерика. - Столкнулась в городе с тремя не слишком дружелюбными орками, но сущность - хранитель мастера Йера, причем без наличия такового поблизости, довольно быстро разогнала их. А еще я упала с лошади!
        - Та-а-а-к. - Протянула Сун Вэй, явно размышляя на тему моей вменяемости. - Иди-ка ты в душ, переоденься, а потом расскажешь мне все в деталях.
        Уже стоя, под теплыми, упругими струями воды, я вспомнила о забытых в чересседельной сумке, пирожных. Но уже никакая сила не могла заставить меня, покинуть теплую комнату и тащиться к конюшням через продуваемый, всеми ветрами двор. Поэтому, я с тяжелым вздохом, попрощалась с угощениями.
        Сун Вэй сразу предупредила, что не даст мне заснуть, пока я в мельчайших деталях не поведаю ей обо всех своих сегодняшних злоключениях. Пришлось, чуть ли не в лицах, пересказывать свою встречу с агрессивно настроенными орками. Поохав и поахав, подруга заявила:
        - Теперь в город будем выходить вдвоем. Эх, жаль, меня там не было, я бы их! - Сун Вэй стукнула кулаком по ладони. Я же скептически посмотрела на хрупкую шелкоффку, но затем вспомнила, что девушка все-таки обучалась боевым искусствам. Наконец, я решила, что пора поговорить с Сун Вэй по поводу отца Исы:
        - Слушай, а что там с другом вашей семьи? Тем, что работает в дворцовой страже…
        Глава 7
        Дворцовый страж
        - Нет, нет и еще раз, нет! - маг-привратник, непреклонно сложил на груди руки. - Я отправляю письма, только после обеда, но никак не раньше! Не положено.
        - Ну, пожалуйста! - протянула Сун Вэй умоляющим голосом. - Это правда, очень срочно!
        Мы припирались с привратником уже битый час, но противный старикан ни в какую, не хотел идти на уступки. Правила у него, видите ли!
        - Как же, срочно! - хмыкнул маг - привратник, глядя на нас с явным раздражением. - Небось, хахалям своим, любовные послания хотите передать. Вас таких умных здесь половина школы! А до обеда ваши дела сердечные потерпеть не могут?
        - Это письмо для моего отца! - возмущенно пояснила Сун Вэй, потрясая перед стариком, конвертом. - И это правда, очень срочно!
        Дремавший на плече привратника ворон, неожиданно встрепенулся и изрек:
        - Каррр! Не врррет!
        Маг внимательно посмотрел сначала на птицу, затем на нас и вздохнув пробурчал:
        - Ладно, уж. Раз письмо для родителя, так и быть, отправлю.
        Мы с Сун Вэй победно воскликнули и отдали привратнику, уже довольно измятый конверт. Тот сделал несколько пассов и прямо из воздуха, перед нами возникла белоснежная горлица. Маг, быстрым, отточенным движением, привязал конверт к ее подставленной лапке и произнес:
        - Доставишь по адресу!
        Горлица согласно проворковала и взмыв к небу без помех пролетела через магическую заслонку.
        - Ну, чего встали-то? - недовольно поинтересовался маг. - А ну-ка, марш на завтрак!
        Мы как по команде, развернулись на сто восемьдесят градусов и довольные собой, поспешили к столовой.
        По пути нас поджидал очень неприятный сюрприз, в виде недружелюбно настроенной Медеи с подругами. Они перегородили нам дорогу и беловолосая третьекурсница, нехорошо улыбаясь, выступила вперед:
        - Я, кажется предупреждала вас, чтобы вы не подходили к Бриану!
        После вчерашней встречи с орками, меня наверное уже не возможно было напугать, и разгневанная Медея, вызывала скорее раздражение.
        - А кто к нему подходит? - выдав свою самую обворожительную улыбку, поинтересовалась я. - Бриан вполне взрослый и самостоятельный парень, так что я думаю, он вполне способен сам решить, с кем ему общаться и к кому подходить!
        - Ах ты! - Медея, не ожидавшая такого отпора со стороны первогодницы, практически задохнулась от гнева. Она быстро, начала делать пассы руками, что-то беззвучно шепча, и я увидела, как на кончиках ее пальцев, зарождаются золотистые искры. Сун Вэй, отреагировала первая. Одно молниеносное движение, и Медея, вскрикивая от боли, лежала на земле, баюкая выкрученную руку. Шелкоффка, тяжело дыша, отступила от поверженной соперницы на шаг, видимо до конца не осознавая, что же она сделала. Я потрясенно смотрела то на всхлипывающую третьекурстницу, то на ее застывших в ужасе подруг, то на испуганно-растерянную Сун Вэй. Вокруг нас, быстро собиралась толпа, образуя плотное кольцо.
        - Что здесь происходит? - к нам подоспела взволнованная мастер Тэйра, энергично распихивающая локтями любопытствующих.
        Медея зарыдала (на мой взгляд, не очень натурально), и обличающе ткнула в нас пальцем:
        - Это все они! Они напали на нас по дороге в столовую! А эта сумасшедшая, - палец нацелился на побледневшую Сун Вэй. - Сломала мне руку!
        Мастер Тэйра, присела на корточки рядом с продолжающей громко постанывать девушкой и легонько дотронулась до распухшего запястья.
        - Всего лишь вывих. - Облегченно констатировала она. - Ступай в лазарет. А вы… - нас окинули хмурым взглядом. - Следуйте за мной в кабинет директора.
        Директор Раднэ, расположилась на четвертом этаже главного корпуса, о чем свидетельствовала позолоченная табличка, прибитая к двери из красного дерева. Я едва переставляла непослушные ноги. В голове одна за другой возникали страшные картины: вот меня отчисляют из школы, вот я возвращаюсь в родное село, вот я иду под венец с малопривлекательным сынком какого-нибудь рыцаря… Сун Вэй выглядела не менее удрученно, видимо она уже успела распрощаться с мечтой о том, чтобы стать дворцовым стражем и теперь лишь тяжело вздыхала, с трудом сдерживая слезы.
        Мастер Тэйра, остановившись напротив кабинета, несколько раз, громко постучалась.
        - Войдите. - Донесся до нас голос директора Раднэ. Тяжелая дверь отворилась без единого скрипа и мы, стараясь, не поднимать взгляд от пола, робко зашли внутрь.
        - Что случилось? - поинтересовалась директор.
        - Эти первогодницы, вступили в драку с Медеей Лишот. Девочка сейчас в лазарете.
        - С ней, надеюсь, все в порядке? - со вздохом спросила директор.
        - Небольшой вывих. Кисть чуть припухла, но думаю, Аглавира быстро с этим справится. - Голос Мастера Тэйры, звучал расстроено. Она нерешительно топталась на месте, видимо не зная, оставаться ли ей в кабинете, либо выйти, оставив нас наедине с директором Раднэ. Наконец, решившись, женщина произнесла:
        - Я могу идти? У меня скоро начинаются занятия.
        -
        Да Каллиса, вы свободны. - Прозвучало в ответ, и мы с Сун Вэй, остались наедине с директором Раднэ.
        - Итак, расскажите мне, девочки, что произошло? - вопреки ожиданиям, ее голос звучал мягко и благожелательно. - С трудом верится, что две хрупкие первогодницы, которые всего неделю учатся в этой школе, сами полезли в драку, да еще и на толпу превосходящих вас по опыту и силе третьегодниц. Ну? Не бойтесь, отвечайте.
        - Она хотела ударить в нас каким-то заклятием. - Тихо прошептала Сун Вэй.
        Я наконец-то осмелилась поднять взгляд на директора Раднэ. Она сидела в высоком, кожаном кресле, закинув ногу на ногу и мягко нам улыбаясь. После слов шелкоффки, ее тонкая, изящная бровь чуть приподнялась, что вероятно, свидетельствовало об удивлении.
        - Вы уверены, что она хотела использовать против вас заклятие? - уже более строго спросила директор. - Это достаточно серьезное обвинение.
        - Она что-то прошептала, и ее пальцы начали искриться. - Ответила я, с ужасом понимая, что мы не сможем этого доказать, ведь единственными свидетелями этой сцены, были подружки Медеи. - Это видели ее подруги, но они, разумеется, вряд ли подтвердят мои слова.
        Директор Раднэ задумалась, а затем, хлопнув в ладоши, позвала:
        - Олсэн!
        Посреди кабинета, закружился вихрь, и через секунду, перед нами стоял невысокий, плечистый пятикурсник.
        - Олсэн, приведи ко мне Юланну.
        Вызванный, таким странным образом пятикурсник, слегка поклонился и снова исчез. Потянулись минуты напряженного ожидания, и казалось, прошла целая вечность, прежде чем в кабинете вновь не взвился вихрь и перед нами не предстал Олсэн, крепко держащий под локоток пухленькую девушку, с носом-картошкой и кольцами темных волос. Юланна оказалась одной из подруг Медеи, и она прекрасно видела, что происходило на самом деле. Девушка выглядела испуганной и удивленной. Она со страхом переводила взгляд с нас на директора и обратно.
        - Здравствуй Юланна. - Директор Раднэ приветливо улыбнулась. - Расскажи мне, что на самом деле произошло между твоей подругой Медеей и этими ученицами.
        Юланна заметно нервничала и голос ее от этого сильно дрожал:
        - Они напали на нас директор…
        - Что, просто так? Ни с того, ни с сего? - притворно удивилась женщина. Лицо третьекурсницы, сейчас имело самое несчастное выражение.
        - Из-за мальчика… - совсем уж тихо пробормотала она, пристально изучая ковер на полу и не смея поднять глаза.
        - Ты говоришь мне правду Юланна? - голос директора Раднэ приобрел нотки строгости.
        - Ты же знаешь, я легко могу проверить сказанные тобой слова. Ты самая внушаемая из всей вашей компании, девочка, и мне не составит труда мысленно залезть в твою голову и хорошенько там покопаться. Так что, предлагаю тебе самой, сказать мне правду.
        - Медея не хотела причинять им сильного вреда! - сквозь брызнувшие из глаз слезы, произнесла Юланна. - Это был всего лишь заговор на прыщи!
        Директор Раднэ нахмурилась, и ледяным тоном произнесла:
        - Ступай в лазарет, и скажи Медее, что как только ей подлечат руку, вас обоих ждет строгое наказание.
        Окончательно разрыдавшись, Юланна выбежала из кабинета. Мы с Сун Вэй, украдкой обменялись облегченными взглядами.
        - Кто учил тебя приемам самообороны? - неожиданно спросила женщина, обращаясь к шелкоффке.
        - Мой отец, госпожа директор Раднэ. - Ответила Сун Вэй.
        - Тебе бы в дворцовые стражи идти! - улыбнулась женщина, от чего лицо Сун Вэй, засияло от счастья. Потом, она обратилась ко мне:
        - Ну а вы ученица? Кем планируете стать по завершению обучения?
        Я замялась, не зная, что ответить:
        - Ну… еще не решила…
        Директор Раднэ усмехнулась:
        - Что ж, на мой взгляд, достаточно мудрая позиция. Выбор профессии это большая ответственность, которая определит всю вашу дальнейшую жизнь. Ладно, девочки, вы свободны.
        Лишь выйдя за дверь кабинета, мы облегченно вздохнули.

* * *
        После полудня, к нам в окно комнаты постучался ворон мага-привратника. Открыв створки, и впустив птицу, вместе с холодными порывами ветра и вновь зарядившей моросью, мы с радостью увидели зажатый в клюве конверт. Ворон сплюнул свою ношу на стол и прокаркал:
        - Ваше письмо! Каррр!
        - Спасибо! - я пальчиком, погладила его по промокшим перьям, отчего птица довольно прикрыла глаза, но потом, видимо вспомнив, что подобные телячьи нежности не позволены ему по статусу, встрепенувшись, вылетел в окно. Сун Вэй, уже успела вскрыть конверт, и теперь беззвучно шевеля губами, читала содержимое письма. Я с нетерпением ждала, когда она закончит, и вот, наконец, девушка с победной улыбкой произнесла:
        - Отец сказал, что дворцовый страж будет ждать нас в таверне «Веселый тролль», в три часа.
        - Тогда, давай быстрее собираться! - воскликнула я, обрадованная тем, что все почти получилось. Конечно, я не была уверенна в том, что страж вообще захочет разговаривать с нами на столь опасные темы, но, как говорится: «Попытка - не пытка».
        До Алмэна, мы добирались долго, и все из-за размытых дождем дорог. Галка ступала осторожно, но все же иногда, чуть оскальзываясь на грязи. Чу - низкорослый, лохматый конь Сун Вэй, шел более уверенно, то и дело потрясая длинной челкой. За ночь, с улиц Альмэна, ушла вода, поэтому сегодня, в городе было намного оживлённее. По мощеным улочкам носились экипажи, и преследующие их дворняги, торговые лавки, гостеприимно распахнули двери, приглашая покупателей. Угрюмые дворники, сметали с дороги опавшие листья и прочий мусор.
        Таверна «Веселый тролль» расположилась между «Эликсирами тётушки Райзы» и кожевенной лавкой. В пропахшем, хмельными напитками полумраке, было немноголюдно. Судя по контингенту, здесь столовались в основном любители вольных профессий с большой дороги. На нас сразу же обратили внимание. Столько нахальных и откровенно пошлых шуток и намеков в свой адрес я в жизни не слышала. Положение спасла фигура, закутанная в черный плащ дворцового стража, беззвучно возникшая за нашими спинами.
        - Сун Вэй? - раздался тихий голос. - Пойдем, присядем.
        Мы устроились за самый дальний столик, брезгливо стряхивая крошки и куриные кости с заляпанного стола.
        - Извините, что приходится общаться с вами в таком месте, но как я понимаю, нам предстоит серьезный разговор, поэтому, лишние уши нам не к чему.
        - Чоу Линг, у нас действительно к тебе очень важный разговор. - Начала Сун Вэй. - Авика, спрашивай то, что хотела.
        - Вы слышали о неком, Корнусе Дитто? - с места в карьер начала я.
        Страж погрузился в долгое молчание, и мы уже было решили, что он так нам и не ответит, но тут, Чоу Линг произнес:
        - Его убили заклятием «Каменное сердце». Это заклятие, превращает в камень не только сердце, но и все внутренние органы, и человек, мгновенно умирает. Его тело обнаружили у себя дома. В убийстве обвинили Наруса Эваза. Сейчас он отбывает наказание в королевской тюрьме.
        - И что, его вина полностью доказана? - спросила я. - У него ведь был ничтожно слабый резерв… он просто физически, не смог бы наслать столь сложное заклятие.
        - При нем, был обнаружен «рубиновый ящер». Это очень мощный амулет, который позволяет любому, даже не столь квалифицированному магу, использовать магию очень высокого уровня. Все решили, что он где-то украл его, ведь жили Эвазы не богато, а амулет стоил больших денег.
        Я задумчиво, смотрела, на укутанного, в непроницаемо-черный плащ, дворцового стража, и решила, все же спросить напрямую:
        - Возможно ли, что Эваза подставили, свалив на него убийство Корнуса Дитто, и подкинув ему этот амулет?
        Чоу Линг, пожал плечами:
        - Все возможно… но я прошу вас девочки, не лезьте куда не следует! Я вообще, рассказываю вам все это, потому что очень близко дружу с господином Вэй. И чтобы вы осознали что ситуация действительно серьезная, я сообщу вам то, что запрещено разглашать, во избежание волнений среди населения. - Голос стража, понизился до едва различимого шепота. - Корнус Дитто, не единственный, кто погиб от смертельного заклятия за последние несколько лет. Еще как минимум шестеро, но все от разных заклятий: помощник библиотекаря - от черной язвы, одна из королевских кухарок от огненного взора, и еще несколько человек, погибли не менее мучительной смертью. Так что, советую вам, не высовываться, и направить все свое внимание на учебу.
        С этими словами, Чоу Линг, встал из-за стола, и чуть заметно кивнув на прощание, вышел из таверны. Мы с Сун Вэй, тоже поспешили на выход. Нам предстояло многое обдумать.
        Глава 8
        Поиск пестроцвета
        - Я уверена, что отец Исы не виновен. - Порывшись в сумке и выудив оттуда сушку, прихваченную с ужина, я полулежала на кровати и размышляла вслух. Сун Вэй, разместилась за столом и задумчиво глядела в окно, на стремительно сгущающиеся сумерки. К вечеру, дождь зарядил с новой силой, и теперь неистово барабанил по стеклам, словно пытался разбить их, и ворваться внутрь. - «Рубиновый ящер», явно не простой амулет, и кто-то без сожаления расстался с ним, чтобы подставить господина Эваза.
        - Но зачем вообще было убивать смертельным заклятием? - недоуменно спросила Сун Вэй. - Не проще ли было, скажем, отравить, зарезать, задушить? Так бы все списали на обычное разбойное нападение и не поднимали бы такой шумихи.
        Я, признаться, тоже пока не находила ответа на этот вопрос:
        - А вдруг, цель злоумышленника, была как раз поднять шумиху?
        - По-моему, глупо. - Сун Вэй нахмурилась и забарабанила пальцами по столу. - Каким нужно быть идиотом, чтобы вместо того, чтобы тихонечко, избавиться от человека и залечь на дно, убить его смертельным заклятием, которым наверняка заинтересуется Совет магов, а к делу будет подключена дворцовая стража? Для чего ему вся эта огласка?
        Я разочарованно пожала плечами:
        - Боюсь, мы так этого и не узнаем.

* * *
        - Я очень не доволен вашей успеваемостью. - Мастер Йер, угрюмо взирал на поникших, испуганных учеников. - Заклинания нуждаются в постоянной практике, коей вы, по всей видимости, пренебрегаете.
        Вот уже третье занятие подряд, никто из нас, не мог создать действенный магический щит, за что получал ощутимые разряды импульсов. Я честно старалась сконцентрироваться и отбить посылаемые в меня разряды, но под насмешливым, холодным взглядом черного эльфа, это было весьма проблематично. Мы с Сун Вэй, практически каждый вечер, убивали на то, чтобы отработать заклятие «Геррадо», и у нас уже начинало получаться. Только на результатах занятий это мало сказывалось. Одно дело, когда в тебя кидают скомканным листом пергамента, а другое, когда в тебя летит мерцающий голубым сиянием сгусток боевого импульса - тут не то, что слова заклятия, тут свое имя от страха забудешь. Наши недовольные стенания, не производили на мастера Йера совершенно никакого впечатления:
        - Если вы не можете отразить простейший импульс в классе, где вам не угрожает никакая опасность, то что же с вами будет, окажись вы под прицелом смертоносного пульсара, боевого мага? Запомните, чтобы выжить, вам необходимо научиться подавлять в себе страх, и оставаться хладнокровными при любой ситуации. Испугаетесь - умрете, замешкаетесь - умрете, будете застигнуты врасплох - тоже смерть!
        - А если я не хочу быть боевым магом, или некромантом? - спросила Тиса Акнэ - девушка со светло-русыми волосами и короткой челкой. - Если я, предположим, хочу стать целителем? Зачем мне нужны боевые заклятия?
        Взгляд Мастера Йера, стал насмешливым:
        - Уважаемая Тиса Акнэ. Ну вот, предположим, стали вы целительницей. - Голос черного эльфа был преисполнен иронией, словно ему не верилось, что эта девочка вообще может закончить школу. - Что потом? Пошлют вас по распределению в какие-нибудь Малые Конопушки. А вы знаете, что в небольших селениях, часто можно встретить беспокойные кладбища, которые просыпаются по нескольку раз в год? И вот прибегает к вам староста и говорит-де: «Спаси нас госпожа Тиса! Послали за некромантом, да он зараза больше суток из соседнего села добираться будет, а мертвяки уже троих задрали!» И что же вы, позвольте узнать, будете делать с десятком оживших трупов? Отважно отмахиваться от них пучком «волчьей снеди» или чертополоха?
        Тиса густо покраснела и до окончания занятий, старалась быть как можно незаметнее.
        - Нет, ну вообще-то он прав. - Сун Вэй ковыряла вилкой успевшее остыть, рагу из кролика. - Любому магу, необходимы хотя бы базовые знания защитной и боевой магии. Только вот как-то преподносит он все это…
        - Скверный характер у мужика. - Согласился с шелкоффкой, подсевший к нам, Бриан. - Но не могу не признать - специалист он хороший. Кстати, что у вас там за разборка с Медеей была? Слышал, ей месяц запрещено выходить в город, а еще, она должна помогать на кухне, в качестве посудомойки.
        - Просто, твоя невеста, решила, что мы покушаемся на твое сердце. - Недовольно произнесла я, намазывая толстый слой масла на хлеб и посыпая его солью.
        - Моя, кто? - Бриан аж рот от удивления открыл.
        - Невеста. - Хихикнула Сун Вэй. - По крайней мере, девочка искренне в это верит и запрещает остальным, сохнущим по твоей скромной персоне, даже смотреть в твою сторону.
        - Ну вот… - с притворной грустью вздохнул Бриан. - Без меня, меня женили…
        - Тебе вот весело, а она действительно с ума по тебе сходит. - Серьезно сказала я, пристально глядя на смутившегося юношу.
        - Ага, причем в прямом смысле этого слова. - Поддакнула улыбающаяся Сун Вэй. - Слушай, а может, женишься на ней? Мы хоть вздохнем с облегчением.
        Лицо Бриана наполнилось неподдельным ужасом:
        - Изверги! - прошептал он, обиженно глядя на нас с шелкоффкой. - Да я еще так молод! Тем более, Медея мне совсем не нравится!
        Мы философски пожали плечами, мол - как знаешь…
        - Кстати, а вы едете на экскурсию в королевский дворец? - сменил тему Бриан. Мы с подругой удивленно переглянулись:
        - На какую еще экскурсию? - Поинтересовалась я, лихорадочно вспоминая, говорили ли нам о чем-то подобном. Определенно нет.
        - Значит, до первогодников еще очередь не дошла. Скоро вас запишут на ознакомительную экскурсию во дворец.
        - Было бы здорово! - Сун Вэй радостно потерла ладошки. - Всегда мечтала увидеть королевский дворец изнутри. Говорят там очень красиво, и практически все, сделано из чистого золота!
        - Ага! - весело согласился Бриан. - Только не думай там что-нибудь отковырять себе на память - двери оснащены магическим заклинанием, и мимо них невозможно пронести ничего ценного.
        - Ого! - уважительно присвистнула Сун Вэй. - А как же король? Как он выходит из дворца? При нем же наверняка, множество дорогих побрякушек и это не считая короны.
        - На королевскую семью, заклинание не распространяется. - Пояснил Юноша.
        - Слушай, - не выдержала я. - Откуда ты так много знаешь о дворце и страже?
        Бриан, смущенно отвернулся:
        - Да так, слышал немного…
        - Давай, рассказывай! - потребовала я. - Слышал он, видите ли! Что-то я сильно сомневаюсь, чтобы подобные сведения широко распространялись среди обычного населения!
        - Мой отец состоит в Совете магов! Довольна? - Воскликнул Бриан, скрещивая на груди, руки.
        Мы с Сун Вэй ошеломленно переглянулись.
        - Почему ты раньше не говорил? - удивленно спросила я, не ожидавшая такого заявления. Юноша поморщился, как будто у него разболелся зуб:
        - Ага. А как ты себе это представляешь? Привет, меня зовут Бриан Вальмант, мой отец состоит в Совете магов, приятно познакомиться!
        - Да уж. Извини. - Я посмотрела на юношу и виновато улыбнулась - А кто еще об этом знает?
        - К сожалению, весь мой класс. - Вздохнул Бриан. - Мой отец как-то приезжал ко мне в школу. Тут его конечно встретили хлебом и солью. Шумиха была… после этого Медея и не дает мне покоя - видимо думает, что я как и отец, займу место в Совете магов.
        - А что, разве это не так? - удивленно поинтересовалась Сун Вэй.
        Бриан, лишь криво усмехнулся:
        - На кой оно мне? Это же скучно! Другое дело - боевой маг, борец с нечистью! Тут тебе и путешествия, и полные опасности приключения, и на худой конец, верный заработок.
        - А как к этому относится твой отец? - спросила я.
        - А он еще не знает. - Хмыкнул Бриан, вставая из-за стола. Мы последовали его примеру и поспешили на следующий урок.
        Будущим выпускникам школы магии, предполагалось, не зависимо от выбранной ими специальности, знать базовые навыки по магической географии, боевой магии и целительству, ибо все это незаменимо для любого уважающего себя мага.
        Мы столпились у самой кромки леса в ожидании учителя по целительным травам. Ей оказалась бодренькая старушка, в цветастом платочке и с удивительно добрыми глазами. Обратилась к ученикам, она тоже весьма необычно:
        - Доброго вечера вам, детоньки! Зовите меня просто, бабушка Аглавира. Запомните, никакой я вам не мастер, так что обойдемся без этих официальностей. - Старушка обвела нас добрым, полным умиления взглядом и продолжила. - Я научу вас, находить и собирать полезные травки, а после варить из них целебные зелья и настойки. Каждая травка, каждый корешок, обладает своими уникальными свойствами и правильно их сочетая, вам под силу будет, любую хворь излечить, так-то.
        После этого, бабушка Аглавира, порывшись в объемной котомке, достала из нее подсушенный цветок, с красной, пушистой головкой и тонким, коричневым стебельком.
        - Это - пестроцвет. Он незаменим в приготовлении снадобья от головной и зубной боли. Найти его можно, в основном на лесных полянах. Так что, расходитесь по лесу, да смотрите, далеко не забредайте. Старайтесь держаться парами. Как правило, пестроцветы, растут рядом с замшелыми пнями или под вывороченными деревьями. На все про все, вам дается ровно час.
        Ученики разделились на пары. Я, разумеется, выбрала Сун Вэй. Ступив под полог леса, мы почувствовали ни с чем несравнимый запах мокрой листвы и пропитанной влагой земли. То и дело, мы негромко вскрикивали, когда очередная капля, сорвавшаяся с ветки дерева, попадала прямиком за шиворот. Чем дальше мы углублялись в лес, тем отчетливее я понимала, что не являюсь поклонницей подобного времяпрепровождения. Брести, разгребая ногами опавшую листву, постоянно ежась от сырости и игривого, по-осеннему холодного ветра - удовольствие ниже среднего.
        Мы старательно осматривали каждый пень, в надежде скорее найти пестроцвет, и наконец, выбраться из леса. Но, к нашему великому сожалению, среди пожухлой травы и ковра из опавших листьев, красная головка цветка, так и не показывалась. Когда, я уже было отчаялась, отыскать надежно спрятавшуюся растительность, под моей ногой что-то громко хрупнуло, и я кубарем покатилась с ранее не замеченного мной, склона. Да уж, надо было не по сторонам смотреть, а прямо перед собой! Но, как говорится - хорошая мысля, приходит опосля. Постанывая от боли в вывихнутой лодыжке, я открыла глаза и чуть не зарычала от злости - передо мной, нагло покачиваясь на коричневом стебельке, рос искомый пестроцвет.
        - Чтоб тебя! - я раздраженно ухватилась за стебель, но тот, выскользнув из руки, скрылся в земле. - Эй! Это еще что за фокусы?
        - Ави, ты в порядке? - послышался откуда-то сверху взволнованный голос Сун Вэй.
        Я приподнялась на локтях, и ощупав себя на предмет более серьезных, чем вывихнутая нога, повреждений, крикнула в ответ:
        - Да. Лодыжку потянула, а так все нормально!
        - Я сейчас спущусь! - пообещала подруга, правда, как-то не очень уверенно.
        Осмотрев почти отвесный склон, я поняла, что подруге (если она конечно, не захочет повторить мой опасный полет), придется добираться до меня в обход. Сун Вэй, видимо, пришла к такому же выводу:
        - Потерпи немного, я скоро!
        Я тяжело вздохнула и попыталась присесть. Получилось. Вывихнутая лодыжка, нестерпимо ныла, заставляя морщиться, от пульсирующей боли. Мое внимание, привлек, неожиданно возникший, чуть левее от меня, первоцвет. Я осторожно протянула к нему руку, мстительно представляя, как отрываю от него красную шляпку, но цветок вдруг, словно прочитав мои мысли, снова скрылся под землей.
        - Он очень тонко чувствует негативные вибрации. - Вдруг раздался девичий голосок, прямо у меня над ухом. С трудом подавив в себе желание закричать, я медленно обернулась. На меня с милой улыбкой, смотрела лесная нимфа. На вид, она была примерно моего возраста, одетая, несмотря на довольно прохладную погоду, в полупрозрачное платье и (я не сдержавшись, поежилась) совершенно босая. Волосы, цвета дубовой коры, свободно струились по плечам нимфы, обрамляя белое, как мрамор, лицо.
        - Простите, вы что-то сказали? - я готова была в любой момент вскочить, и если не поковылять, то уползти отсюда куда подальше.
        - Пестроцвет, очень хорошо чувствует плохие эмоции. Поэтому, чтобы его сорвать, нужно полностью успокоиться. - Пояснила нимфа, и поманила тонким пальчиком, вновь показавшейся из земли цветок. Первоцвет, потянулся к ней, покачиваясь на стебельке, словно кошка, которая ластится к хозяину. Спустя мгновение, он уже безвольно повис в руках лесной девы, с корнем вырванный из земли. Я боязливо сглотнула.
        - На, держи! - нимфа улыбаясь, протянула мне поверженный пестроцвет. Я сбивчиво поблагодарила ее и дрожащей рукой, запихнула трофей в сумку. - Меня кстати, Ландыш зовут. Сестры, называют меня Ланой.
        - Авика. - Я, дрожа всем телом, пожала неожиданно теплую руку нимфы. В детстве, я часто слышала, об ундинах - речных нимфах, которые считались душами утопших девушек, и которые сами, с радостью топили неосторожных путников, решивших освежиться в их водоеме. Поэтому, к любым нимфам, я относилась с опаской, хотя, похоже, Лана настроена вполне дружелюбно - вон, даже с цветком как ловко помогла…
        - Ну ладно, еще увидимся! - подмигнула мне Ландыш, и с быстротой ветра, скрылась за деревьями. Я же, осталась сидеть на сырой земле, дожидаясь Сун Вэй.
        Мой рассказ, о встрече с лесной нимфой, очень впечатлил шелкоффку, и она не переставая охать и ахать, помогла мне подняться с земли. Убедившись, что искомый пестроцвет все еще благополучно покоится в моей сумке, я, поддерживаемая Сун Вэй, побрела к выходу из леса.
        К тому времени, как мы грязные и злые, наконец вывалились из леса, остальные ученики уже столпились на поляне. Судя по недовольным и расстроенным лицам, обнаружить хитрый цветок, не удалось никому. Увидев нас, бабушка Аглавира облегченно вздохнула, и хитро щурясь, повернулась к ученикам.
        - Ну что? Кто из вас ребятки, нашел мне пестроцвет?
        Повисла угрюмая тишина. Ребята старались не смотреть друг на друга, ковыряя носками сапог, рыхлую, влажную землю. Сун Вэй, хотела было поднять руку, но я ощутимо пихнула ее локтем в бок. Девушка недоуменно покосилась в мою сторону, но руку убрала. Я сама не знала почему, но мне не хотелось при всех доставать пестроцвет из сумки. Да и бабушке Аглавире, не хотелось портить момент триумфа.
        - Не нашли? То-то же! А все потому, что цветок этот, не каждому покажется, да в руки дастся. Поэтому-то его так трудно найти, а еще труднее поймать. Как вы думаете, почему?
        - Он чувствует человеческие эмоции. - Ответила я, машинально, поглаживая рукой сумку.
        - Правильно деточка. - Удивленно кивнула Аглавира. - Кто ж тебе об этом рассказал?
        Я с деланным безразличием пожала плечами и как бы нехотя, ответила:
        - Прочла где-то.
        Бабушка-целительница скептически хмыкнула, но продолжать допрос не стала. Вместо этого, она одарила учеников слегка щербатой улыбкой и произнесла:
        - К следующему занятию, выпишите десять основных свойств пестроцвета и пятнадцать снадобий, которые можно приготовить на его основе.
        Вернувшись в комнату, я первым делом, не обращая внимание на удивленный взгляд Сун Вэй, вытряхнула из цветочного горшка давно завядший и облезлый папоротник, и разрыхлив пальцами землю, аккуратно посадила в него, изъятый из сумки пестроцвет. Сбегав в уборную, я набрала пригоршню чистой, холодной воды и щедро полила цветок. Пестроцвет, тут же поднял пушистую красную шапочку, и благодарно потянулся к моей испачканной землей руке. Я легонько, одним пальчиком, провела по его полупрозрачным лепесткам.
        - Ух ты! - восхищенно выдохнула Сун Вэй, подаваясь вперед, чтобы лучше рассмотреть цветок. Пестроцвет испуганно вздрогнул и тут же скрылся в земле. - Ну, ничего себе! Он словно живой!
        - Мне кажется, что он и есть живой. - Тихо сказала я, наблюдая как медленно, опасливо, показывается из-под земли красная шляпка.
        Повозившись еще немного с Пестриком (как мы ласково окрестили цветок), я ополоснулась в душе и уселась за домашнюю работу. Боль в ноге постепенно утихла. Повторив те же процедуры, ко мне присоединилась Сун Вэй.
        Глава 9
        Экскурсия
        Бриан оказался прав. Буквально через пару дней после нашего разговора, ученикам сообщили о предстоящей экскурсии в королевский дворец, которая была запланирована на конец недели. Я в отличие от Сун Вэй, не так уж и рвалась любоваться красотами королевской обители. С гораздо большим удовольствием, я потратила бы свой выходной, забежав на постоялый двор «У Кано» и поболтав с Исой, но мнения учеников, относительно предстоящей экскурсии, мало волновали дирекцию школы - мол это часть образовательного процесса.
        И вот, в назначенный день, наш класс построили парами, и подвели к магической заслонке, возле которой, стоял крытый экипаж, запряженный двумя рыжими лошадками. Я скептически оглядела небольшой корпус экипажа, затем мысленно пересчитала количество учеников и сопровождающих нас учителей и пришла к выводу, что большей половине собравшихся, придется топать до Альмэна пешком. Видимо, подобная мысль посетила и остальных ребят. Они застыли в напряженных позах, будто готовые в любой момент сорваться на бег, чтобы успеть занять место в экипаже. В качестве сопровождающих, с нами поехали, мастер Тэйра и мастер Дэйн. Они первыми залезли внутрь, и уже оттуда, преподавательница по бытовой магии, крикнула:
        - Долго вас ждать? Забирайтесь по одному! Не бойтесь, места хватит всем!
        Я живенько представила себе соленые огурцы, плотно уложенные в бочку, и вздрогнула. Но, как оказалось, волноваться было не о чем - экипаж, видимо расширенный заклинанием, легко уместил в своем чреве всех без исключения, мало того, мы смогли разместиться в нем, с максимальным комфортом.
        Лошади тронулись с места, и я поняла, что относительно комфорта, явно погорячилась. Потирая ушибленный затылок, я угрюмо предвкушала поездку, по колдобистой, размытой дороге до Алмэна. Экипаж нещадно раскачивался из стороны в сторону, и к тому времени, как мы доехали до города, половина класса, да и мастер Тэйра, приобрели нежно-салатовый оттенок. Я более стойко перенесла поездку и могла пожаловаться разве что на пару шишек и ушибов, приобретенных мною, когда экипаж подпрыгивал на очередной кочке.
        Когда экипаж наконец, замер, мы со вздохом облегчения, буквально вывалились на дворцовую площадь, под удивленные взгляды горожан. Мастер Дэйн, отправился договариваться с дворцовой стражей о пропусках, а остальные, пытались отдышаться и удержать свои завтраки внутри желудка.
        - А ведь еще обратно ехать. - Прошептала Сун Вэй, которая выглядела бледнее чем обычно. Судя по несчастному виду, ребята думали о той же самой перспективе, с ненавистью поглядывая на экипаж.
        Наконец, мастер Дэйн, договорившись со стражем, бодрой походкой подошел к нам:
        - Строимся парами. Во дворце ведем себя тихо, не разбредаемся, руками ничего не трогаем. Все уяснили?
        - Да мастер Дэйн. - Нестройным многоголосьем ответили мы и зашагали вслед за учителем.
        Сун Вэй оказалась права - королевский дворец, действительно сверкал изнутри золотой отделкой. От такого количества драгметалла, мерцающего в солнечных лучах, у меня тут же разболелись глаза, и я решительно не понимала, щенячьего восторга моих одноклассников, которые с благоговейными ахами и вздохами, крутили головами пытаясь получше рассмотреть вычурное убранство дворца.
        - Это золотой зал. - Мастер Дэйн обвел рукой помещение. - Именно это место, отводится для экскурсий. В зале мы с вами увидим родовые гербы, портреты и вензеля королевской семьи. Прошу следовать за мной.
        Класс послушно потопал за учителем, время от времени, оскальзываясь на натертом до блеска полу. Нас подвели к висящим на стене портретам, тоже разумеется, вставленных в витиевато-резные, золотые рамы.
        Мастер Дэйн, указал на портрет полного мужчины, с жиденькой бородкой клинышком и по-бульдожьи обвисшими щеками. Голову толстяка, помимо белых буклей парика, украшала, усыпанная драгоценными камнями, корона.
        - Как вы видите, это изображение, всеми нами любимого, короля Эльгара четвертого, а рядом, висит портрет его дражайшей супруги, королевы Белатрины.
        Мы перевели взгляд, на запечатленную на холсте женщину. Она была весьма привлекательна: вьющиеся, медового цвета волосы, спокойные, синие глаза, прямой, тонкий нос с трепетными ноздрями и изогнутые в легкой полуулыбке, губы.
        - На следующем портрете, мы с вами можем увидеть старшую дочь супружеской четы, принцессу Ингрит.
        Принцесса Ингрит, явно пошла в отца, молочным поросенком, взирая на нас с картины. Пышнотелая, белокожая, с жиденькими светлыми волосами, непостижимым образом, уложенными в замысловатую прическу. Облаченная в пышное платье, украшенное всевозможными бантиками и рюшечками, она больше всего походила на торт, вышедший из-под руки какого-нибудь безумного кондитера. Рядом со старшей королевской дочкой, располагался портрет средней.
        - Принцесса Филис, между прочим, в этом году поступила в академию межрасовой политики и дипломатии. - Мастер Дэйн, поднял вверх указательный палец, словно призывая нас всех восхититься образованностью принцессы. Средней дочке короля, повезло больше - она была похожа на свою мать: такие же янтарно - медовые локоны и васильково-синие глаза, в обрамлении густых черных ресниц.
        С портрета третьей дочки короля, на нас взирала маленькая, белокурая девочка лет двух - трех. Она была как раз в том возрасте, когда еще трудно определить, на кого же из родителей она похожа больше. Сейчас пухленькая, как и все дети, она могла вытянуться к пяти - шести годам, а белокурые волосы, со временем могли чуть потемнеть, приобретая медовый оттенок. Но если малышка пошла в своего отца, то со временем, из пухленького карапуза, она может вырасти в пышнотелую, румяную деваху, как и ее старшая сестра.
        Мы подошли к следующему портрету, откуда на нас опять взирала… королева.
        - Это леди Касантра - сестра нашей королевы. - Мастер Дэйн указал на изображенную на картине женщину, как две капли воды похожую на свою сестру. Вот только в отличие от королевы Белатрины, данная особа не улыбалась, а взирала на нас холодным, чуть надменным взглядом. И тут я заметила нечто, заставившее меня, беззастенчиво распихать локтями остальных учеников и пододвинуться поближе к портрету.
        - Сун Вэй! - позвала я, когда класс, двинулся дальше по залу. - Быстрее иди сюда!
        Шелкоффка тут же оказалась рядом со мной, глядя встревожено-недоуменным взглядом.
        - Посмотри-ка внимательнее. - Я указала рукой на картину. - Что болтается у нее на шее?
        Сун Вэй всмотрелась в портрет и пожала плечами:
        - Кулон в виде ящерки.
        - Ага! - я возбужденно пихнула ее локтем. - А какая это ящерка?
        - Ну, рубиновая… - и тут же, глаза девушки расширились, от внезапной догадки - Ты думаешь, это и есть тот самый амулет?
        - Рубиновый ящер! - согласно кивнула я, чувствуя, как бешено колотится сердце. - Вопрос только в том, что он делает на шее леди Касантры, и как он тогда попал к господину Эвазу?

* * *
        - Нет. Ничего подобного я не видела. - Растерянно покачала головой Иса. Сегодня у Кано было не многолюдно, поэтому мы могли разговаривать, не опасаясь, что нас подслушают. Мы только что вернулись с экскурсии и закончили свой рассказ, начав со встречи с дворцовым стражем и закончив «рубиновым ящером», украшающим шею королевской сестры. - Поймите, я очень хорошо знаю своего отца и могу вам с уверенностью сказать, что он не крал этот амулет, а тем более не совершал убийство!
        - А никто и не говорит, что господин Эваз, причастен к данным преступлениям. - Попыталась я успокоить разносчицу. - Дело в том, что твой отец, даже попади к нему этот ящер, все равно не смог бы наслать смертельное заклятье, потому что совершенно не знал, как оно насылается. Вопрос в том, кто подкинул эту милую побрякушку твоему отцу? Не сама же леди Касантра, в самом деле…
        - Какое ей дело до простого метеоролога и совершенно посредственного целителя? - удивленно произнесла Сун Вэй. - Зачем столь высокородной госпоже, проворачивать столь сомнительные махинации?
        - А что, если этот амулет, у нее украли? - внесла свою лепту Иса.
        - Но почему тогда, она не обратилась к дворцовым стражам, чтобы они нашли
        грабителя? - скептически покачала головой Сун Вэй. - Это же не просто какая-то безделушка, а очень мощный амулет!
        - Возможно, по какой-то причине, леди Касантра, не хотела огласки. - Задумчиво произнесла я, ковыряя ногтем поверхность стола, за которым мы сидели. - Может быть, кода она узнала, что с помощью этого ящера был убит Корнус Дитто, то решила вообще умолчать о пропаже амулета, чтобы избежать ненужных сплетен и разговоров.
        - Звучит логично. - Согласились со мной девушки, а Сун Вэй со вздохом добавила. - Только это ни на шаг не приближает нас к ответу на вопрос - кто же настоящий убийца?
        Да уж, шелкоффка была права - мы топчемся на одном месте. Вскоре, к нашему столику, не спеша подошел Кано, закончив заниматься своими свитками.
        - Девчата, не подумайте, что я вас выгоняю, но вам еще нужно добираться до школы, а комендантский час вроде бы, никто не отменял.
        Мы с Сун Вэй действительно, засиделись. А учитывая, что топать обратно нам предстояло пешком, то уже катастрофически опаздывали. Попрощавшись с Исой и Кано, мы выбежали на улицу и быстро направились к городским воротам. Солнце, надежно прикрытое темно-серыми кудрями туч, уже практически скрылось за горизонтом, и в воздухе замерцали магические фонарики. Свои двери гостеприимно распахнули ночные питейные заведения, и на льющийся из них свет, словно мотыльки, слетались любители горячительных напитков и продажной любви. В след нам, то и дело, раздавались пошлые комплименты и приглашения хорошо провести время. Сун Вэй, гневно нахмурившись, и натянув капюшон плаща, практически до самого подбородка, рассерженно топала по мощеной дороге. Я же, не обращала на пошляков никакого внимания, но объяснять подруге, что обижаться на инвалидов умственного труда - глупо, не стала.
        Оказавшись за городскими воротами, мы практически бегом припустили по направлению к школе. Очень уж не хотелось схлопотать наказание за нарушение комендантского часа. Неожиданно, в каком-то сантиметре от моего уха, просвистела и скрылась в ночи, выпущенная кем-то стрела. Краем глаза, я успела заметить голубоватое оперение, трепещущее на ветру.
        Сун Вэй удивленно посмотрела, на мое полное ужаса лицо, когда я как вкопанная замерла на месте и теперь, дрожа от страха, озиралась по сторонам.
        - Что слу… - договорить шелкоффка не успела. Все произошло в какие-то считанные секунды: свист второй выпущенной стрелы, мои поднятые руки и полный отчаяния крик:
        - «Геррадо!»
        Стрела, зависла возле самого моего носа, медленно вращаясь вокруг своей оси, надежно застрявшая в магическом щите. Вскоре, к первой стреле присоединилась вторая, на сей раз, направленная мне точно в глаз. Каких усилий мне стоило не поддаться панике и удержать магический щит, известно лишь вседержителю, но неизвестный лучник, взалкавший нашей кровушки, видимо решил, что сегодня не его день и проковырять магический щит стрелами, у него вряд ли получится, поэтому, больше попыток не делал.
        Медленно отступая, мы попятились под спасительный полог сгущающейся тьмы. Я сильно сомневалась, что у лучника имеется ночное зрение, а побежать за нами в открытую, вряд ли входит в его планы, поэтому, отступив достаточно далеко от места нападения, мы, не сговариваясь развернулись, и петляя как зайцы, бросились бежать. Воздух разрывал легкие, в ушах звенел ветер, ноги то и дело норовили запутаться и повалить свою перепуганную насмерть хозяйку, на землю. До магической заслонки, мы добрались уже едва дыша. Маг привратник, завидев запыхавшихся нас, рассерженно скрестил руки на груди:
        - Где, позвольте узнать, вас носило? Комендантский час вступил в силу сорок минут назад.
        - На нас напали! - срывающимся голосом ответила я. - Кто-то пытался подстрелить нас из лука!
        Привратник нахмурился, а ворон, сидящий на его плече каркнул:
        - Не врррут! Карр!
        - Следуйте за мной! - старик провел нас через магическую заслонку и быстрым шагом, пошел по направлению к главному корпусу. Уже поднимаясь на четвертый этаж, я осознала, что мы идем к директорскому кабинету. Директор Раднэ, несмотря на довольно поздний час, находилась на рабочем месте и ответила, как только мы постучали.
        - Опять вы? - женщина глядела на нас с насмешкой и удивлением. - Что на этот раз?
        - Они опоздали к комендантскому часу, и утверждают, что на них напали. - Пояснил маг-привратник, кивая в нашу сторону. - Севастьян подтвердил, что они не врут.
        Директор Раднэ, вопросительно посмотрела на нахохлившегося ворона и дождавшись от него, едва заметного кивка, обратила свой взор на нас:
        - Как это произошло?
        - Мы немного задержались в городе, а когда возвращались в школу, кто-то открыл по нам стрельбу из лука. - Едва слышно шевеля губами, произнесла Сун Вэй. - Нам повезло, что Авика сумела поставить магический щит.
        Теперь, директор Раднэ, смотрела исключительно на меня:
        - Ты смогла поставить действенный щит, не пропускающий стрел? Что-то не припомню, чтобы мастер Йер, говорил мне о ваших столь выдающихся успехах.
        - Он получился у меня в первый раз. - Я понемногу приходила в себя. - Видимо так сильно перепугалась, что заклятие: «Геррадо», вырвалось у меня автоматически.
        - Не врррет! Каррр! - подтвердил ворон.
        Взгляд директора Раднэ смягчился:
        - Девочки, я ввела комендантский час, как раз для того, чтобы избежать подобных происшествий. Двум молодым девушкам, очень опасно находиться за пределами школы после наступления темноты. Наверняка, вы чуть не стали жертвой, какого-нибудь разбойника, решившего подстрелить вас, а затем, обыскать на предмет ценностей. То, что у тебя получилось создать действенный щит, это большая удача, ведь в противном случае, могло случиться непоправимое…
        Да. Мы понимали это. И лишь одна мысль о том, что заклинание «Геррадо» могло не сработать, заставляло чувствовать внутри себя, ледяное дыхание страха.
        - Что ж. - Директор Раднэ устало опустилась в глубокое кожаное кресло. - Я рада, что все обошлось, но, тем не менее, вынуждена вас наказать, в первую очередь, для вашей же безопасности. Вам запрещается месяц, покидать пределы школы. А теперь ступайте к себе в комнату.
        Сун Вэй, сидела на своей кровати, обхватив руками колени. Я присела рядом с Пестриком, и задумчиво поглаживала его по шелковым лепесткам. Цветочек мелко дрожал, потянувшись ко мне своей красной шляпкой, и только что не урчал от удовольствия.
        Неожиданно, шелкоффка глубоко вздохнула, и, посмотрев в мою сторону, произнесла:
        - Это не было простое разбойное нападение, Ави.
        - С чего ты взяла? - удивилась я. - Вроде бы, версия директора Раднэ, звучала вполне логично.
        - Тот, кто стрелял сегодня, целился именно в тебя. - Сун Вэй понизила голос до трагического шепота. - Кто-то объявил на тебя охоту!
        Глава 10
        Урок рунописи
        В школе магии и ведовства, дни текли своим чередом. Лишенные возможности выезжать в город на выходные, мы с Сун Вэй плотнее засели за учебники, а по вечерам, отрабатывали бытовые и защитные заклинания. Кстати, убедившись на своей шкуре в пользе последних, наша ненависть к мастеру Йеру, немного угасла, да и черный эльф, в последнее время, не так уж и злобствовал. Сложнее всего, нам давалось целительство. Бабушка Аглавира заставляла учить нас названия всех магических растений, произрастающих на территории Весгорода и используемых в приготовлении простейших снадобий. Вот и сейчас, мы с шелкоффкой сидели у себя в комнате и штудировали «словарик травника».
        - Выволозень. - Зачитала Сун Вэй. Я напрягла память и заучено протараторила:
        - Выволозень. Произрастает на территории Весгорода, преимущественно в болотистой местности. Любит тепло и влагу, питается перегноем, имеет бледно желтые листья и белый вьющийся стебель, стелющийся по земле, который иногда может достигать полутора метров. Используется для мазей от бородавок и чирьев имеет резкий гнилостный запах. Также его корень добавляют в настойку от икоты и тошноты.
        Сун Вэй пробежала глазами по книге, сверяя мой ответ с написанным, и удовлетворенно кивнув, продолжила проверку:
        - Слепун-трава.
        - Слепун-трава. - Повторила я, извлекая из памяти нужную информацию. - Произрастает на территории Весгорода, иногда ее можно встретить в Древине. Широко распространенный вид целительных растений. Ее можно найти на лесных опушках, рядом с холодными, чистыми ручьями или на берегу небольших озер. Используется как компонент для противопростудных отваров, так же ее соком, разбавленным с теплой водой один к трем, протирают глаза при конъюнктивите и ячмене. Имеет приятный, терпкий запах, узнать ее можно по толстым, сдвоенным стеблям и маленьким желтым соцветиям.
        Сун Вэй вновь сверилась с учебником и продолжила:
        - Пестроцвет.
        - Пестроцвет. - Я покосилась на задрожавшего Пестрика. - Произрастает на территории Весгорода, Древина и редко, Шелкоффа. Места обитания: преимущественно лес. Имеет ярко-красные лепестки и коричневый стебель. Используется как мощное обезболивающее и заживляющее средство. Толченые листья пестроцвета, хорошо подходят для мази от глубоких рубцов и шрамов. Из корня пестроцвета, готовят отвар, дающий мужскую силу…
        Пестрик мастерски изобразил глубокий обморок, трогательно обвиснув на стебельке, видимо, до глубины своей цветочной души, потрясенный, столь кощунственным использованием его собратьев, среди населения.
        Я сочувственно, похлопала его пальчиком по удрученно осунувшейся шляпке:
        - Не бойся малыш, злые тети не станут пускать тебя на мази от рубцов. У нас их, слава вседержителю, пока что не наблюдается.
        - Ага. Но учитывая, что кто-то мечтает тебя прибить, в скором времени, могут появиться. - Хмыкнула Сун Вэй, захлопывая учебник.
        Лишенные возможности выбираться по выходным в город, мы старались не затрагивать тему недавнего нападения. Я все еще не верила, что кто-то целенаправленно целился из лука именно в мою скромную персону, и склонялась к версии директора Раднэ, что двум припозднившимся ученицам, просто не повезло натолкнуться на жестоких разбойников, стремившихся поживиться за наш счет. Но шелкоффка была уверенна в обратном, и утверждала, что некто, специально пытался нашпиговать мое бренное тело начинкой из стрел, нагло игнорируя стоящую рядышком Сун Вэй. В конце концов, отбросив глупые препирательства, мы вернулись к главному вопросу: как к господину Эвазу попал «рубиновый ящер» и кто наслал смертельное заклятье на Корнуса Дитто?
        - Пока что, ситуация выглядит следующим образом. Кто-то, по непонятным причинам, избавляется от дворцового целителя и подставляет отца Исы. Возможно, этот кто-то знает, что у скромного метеоролога, есть веские основания поквитаться с Дитто, за смерть своей жены, но как говорится, кишка тонка - недостаточный магический резерв. Тогда злоумышленник, подбрасывает господину Эвазу амулет, с помощью которого, даже слабый маг может использовать заклятия высокого уровня. Мужчину тут же обвиняют в преступлении и отправляют в тюрьму, а наш настоящий убийца, продолжает косить смертельными заклятиями направо и налево, причем, последствия его действий держатся в строжайшем секрете от простых обывателей, во избежание паники среди населения. Я ни чего не пропустила? - закончив монолог, я наконец выдохнула.
        - Кое-что забыла. - Сун Вэй посмотрела на меня слегка прищуренным взглядом. - Ты забыла задать, главный на сегодняшний день вопрос: кто пытается тебя убить?
        - Ты опять за свое? - возмущенно воскликнула я. - Повторяю еще раз: это просто случайность!
        - Ну почему ты не хочешь признавать очевидное? - в свою очередь возмутилась подруга. - Ведь это уже второе покушение на твою жизнь!
        - В смысле? - я даже рот открыла от удивления, напрочь позабыв все свои контраргументы. Шелкоффка с победным видом усмехнулась и произнесла:
        - А те орки, что напали на тебя в Альмэне? Что-то сомневаюсь, что они хотели тебя просто ограбить.
        - Почему бы и нет? - я решила отстаивать свою позицию до конца, ведь признать, что кто-то действительно начал охоту за моей белобрысой, глупенькой головой, мне было страшно. Но следующие слова Сун Вэй, окончательно растоптали мои последние надежды:
        - Сама подумай. В тот день, они вели себя не как обычные грабители: они не требовали отдать кошель и прочие ценности, а молча собирались тебя пристукнуть в глухом переулке.
        Я вспомнила детали того памятного вечера, вспомнила глумливо ухмыляющегося орка с зазубренным ножом в руках. А ведь они действительно не грабили - просто убивали, по чьему-то приказу. Мне даже стало не хорошо. Кому это интересно, я могла так помешать. Сун Вэй как всегда, выразила мои мысли вслух:
        - Убедилась? Видимо, кое-кому, ты как кость в горле. А что это значит?
        - Он попытается убить меня еще раз. - Испуганно прошептала я.
        - Разумеется. - Кивнула Сун Вэй, не замечая потрясения, возникшего на моем лице.
        - Но прежде всего, это значит, что мы сами того не ведая, подобрались к убийце достаточно близко и он решил, что ты для него потенциально опасна. А это значит, что сейчас мы тем более не должны отступать!
        - Ага, тебе легко говорить! - буркнула я, не прельщенная подобной перспективой. - Не на тебя же натравливают орками, а потом еще и лучника подсылают, чтоб уж наверняка.
        - Не обижайся, пожалуйста. - Виновато вздохнула подруга, отводя глаза. - Но ты ведь не остановишься на полпути, правда?
        - Разумеется, нет! - с преувеличенной бодростью ответила я, хотя у самой, сердце в груди сжалось в маленький, изнывающий от ужаса комочек. - Я еще покажу этому вредителю, как насылать на меня орков! Только вот в ближайшие пару недель, нас все равно с территории школы не выпустят, так что таинственному злодею придется немного потерпеть.

* * *
        Учитель по рунописи, невысокий, подтянутый мужчина средних лет, с выдающейся чуть вперед челюстью, обвел наш класс по-отечески строгим, взглядом:
        - Итак - рунопись. Руны, это специальные символы, наполненные магической энергией и несущие в себе ту или иную программу. Написанная по всем правилам руна, начинает действовать не сразу, а постепенно, в итоге делая процесс необратимым. Самые простые руны, обычно используют для охраны жилища или в качестве оберега от нечисти - они довольно безобидные, но, тем не менее, действенные. Руна, это тоже самое заклинание или заклятие, только вы не произносите его вслух, а наполняя своей энергией, выводите на какой-либо поверхности. Возможно, вам кажется, что все это действо, дается легко, но в таком случае, вы глубоко заблуждаетесь, ибо чтобы активизировать руну, нужна магия довольно высокого уровня, да и сам ритуал начертания, должен производиться в строжайшей последовательности, поэтому, данный вид магии, не пользуется большой популярностью, несмотря на свою действенность.
        - Мастер Ридгар. - Гробу Ахлла, как всегда не смог удержаться от вопроса и высоко поднял руку, привлекая внимание учителя к себе.
        - Слушаю вас, ученик. - Мужчина всем своим видом показывал готовность, ответить на любой вопрос.
        - Вы сказали что руна, это тоже самое заклинание или заклятие. То есть, бывают смертельные руны?
        Весь класс, обратившись в слух, уставился на учителя. Тот, видимо не собирался затрагивать данную тему, но решил не уходить от ответа.
        - Есть руна смерти. Ее начертание держится в строжайшем секрете и запрещена к использованию наравне со смертельными заклятиями.
        - А как она действует? - не унимался любопытный гном. - В смысле, вы же говорили, что действие руны проявляются не сразу, а постепенно набирает силу.
        - Вы совершенно правы, господин Ахлла. - Мастер Ридгар, отвечал неохотно, явно желая поскорее закончить столь щекотливый разговор. - Смертельную руну, чертят, как правило, в спальне предполагаемой жертвы, стараясь сделать это в как можно более незаметном месте, чтобы руну не обнаружили раньше времени. Жертва начинает постепенно угасать: у нее пропадает аппетит, она сбрасывает вес, плохо спит, пока, в конце концов, не умирает. Еще раз повторяю, это запрещенный материал, поэтому, впредь, я прошу вас не задавать мне подобные вопросы. А теперь, переписываем вот эти руны. - Он взмахнул рукой, и над классом зависло шесть хитросплетенных рун. - Ваше домашнее задание, найти в учебнике, обозначения данных символов и их применение. И будьте внимательны, одна лишняя черточка полностью меняет смысл руны.
        Класс старательно заскрипел перьями.

* * *
        До окончания срока наказания оставалась неделя. Я не знала, радоваться ли мне этому факту, ведь теперь, походы в город, стали просто-напросто не безопасны, но с другой стороны, днями напролет, безвылазно находиться в школьных застенках, уже порядком надоело. Сун Вэй конечно, разделяла мои опасения, но я сомневалась, что она в полной мере понимала, как мне страшно. (Ну конечно, не ее же так настойчиво, и к счастью пока безуспешно, пытались убить). Шелкоффка с нетерпением, ждала возможности вырваться в Альмэн, и с удвоенными усилиями, приступить к поимке загадочного убийцы. Я же, старалась немного отвлечься от всей этой истории со смертельными заклятиями и «рубиновым ящером», поэтому, особо остервенело, штудировала учебники и допоздна засиживалась над домашними заданиями.
        У нас с Сун Вэй, была еще одна маленькая проблемка - Медея. Завидев нас, девушка каждый раз, в ярости сжимала кулаки и только что не шипела как рассерженная кошка. Всякий раз, проходя мимо третьегодницы, я опасалась, что та не сдержавшись, пошлет мне в спину какое-нибудь малоприятное заклятие, поэтому, как это не унизительно звучит, старалась вообще избегать встреч с этой взбалмошной особой. Вот и в этот раз, едва завидев Медею с компанией по пути к столовой, я попыталась позорно ретироваться в обратном направлении, ухватив, недоуменную Сун Вэй под локоток, но тут, я услышала мягкий, дружелюбный голос:
        - Да не бойтесь вы ее так, девочки! - обернувшись, мы увидели чуть улыбающуюся Сирин, весело взирающую на нас своими желтыми глазами. - Вряд ли, после такого наказания, Медея захочет вновь лишиться возможности выбраться в город. Это для нее целая трагедия: ни походов по магазинам, ни свиданий с поцелуями.
        - Свиданий? - недоверчиво хмыкнула я. - А я думала, что она по Бриану сохнет.
        Оборотень улыбнулась еще шире, обнажив чуть выступающие вперед, клыки:
        - Бриан - это ее недосягаемая мечта. Она конечно же уверена, что рано или поздно, парень сломается, и упадет в ее объятия, сгорая от страсти. Но Медея из тех девушек, которая привыкла, чтобы ей восхищались, поэтому, ей просто необходимы постоянные воздыхатели, заваливающие ее цветами и подарками. А в пределах школы, зная ее скверный нрав, таковых не имеется.
        За разговорами, мы как-то незаметно дошли до столовой и с трудом отыскав свободный столик, втроем разместились за оным. Приняв наш заказ, шустрый домовенок скрылся на кухне, а спустя пару минут, к нам подсел чем-то недовольный Бриан. Кивнув всем в знак приветствия, он запустил руку в корзинку с солеными сухариками, которые подавались к первым блюдам и сосредоточенно ими захрустел. Убедившись, что мы не спешим с жалостливыми вопросами, типа: «Брианчик, что случилось?» или «Кто обидел нашего Брианчика?», юноша испустил тяжкий, протяжный вздох. Первой не выдержала Сун Вэй, и со свойственной ей «тактичностью», обратилась к страдальцу:
        - Ну, давай уже, выкладывай, что случилось?
        Бриан, скорбно махнул рукой, мол, ничего особенного, кушайте - кушайте, бесчувственные женщины. Я сжалилась, над лицедействующим другом и сочувственно похлопала его по плечу:
        - Ну, давай же, расскажи что случилось! Мы же твои друзья, мы поймем, поддержим…
        - Ага, а если что, догоним и добавим. - Хихикнула Сун Вэй, ни капельки не впечатленная, разыгрываемыми перед нами душевными терзаниями. Бриан метнул в шелкоффку негодующий взгляд, но все же решил не томить нас напрасными вздохами:
        - Сегодня получил письмо от отца, в котором он сообщал мне, что уже выбил мне место в Совете магов, и после окончания школы, я должен немедленно приступать к работе. - Юноша обвел нас печальным взглядом и с очередным, душераздирающим вздохом, продолжил. - Если он настолько серьезно настроен, то плакали мои мечты стать боевым магом.
        - Послушай, Бриан. - Попыталась успокоить его, Сирин. - До окончания школы, еще целых два года. Многое может измениться. Может быть, твой отец еще передумает.
        - Ага, как же. - Ухмыльнулся парень. - Папа спит и видит, как я займу место рядом с ним, тем самым, укрепив его позиции в Совете. И теперь вот, он перешел к активным действиям, обрубив мне все пути к отступлению.
        - А что будет, если ты его не послушаешься? - поинтересовалась Сун Вэй, аппетитно похрустывая последним соленым сухариком.
        Бриан грустно ухмыльнулся:
        - В этом случае, я лишаюсь всего: права проживать в родовом замке, права на титул, ну и разумеется, я прекращаю быть наследником рода Вальмант. Проще говоря - либо членство в Совете магов, либо я остаюсь без средств к существованию.
        - Сурово. - Покачала головой я. - И что ты думаешь?
        - Посмотрим. - Бриан встряхнул головой, словно пытаясь выгнать из нее остатки плохих мыслей, от чего его темные волосы живописно разметались по плечам. - Кстати, а какие у вас планы на праздники?
        Мы с Сун Вэй грустно переглянулись и со вздохом ответили:
        - Да никаких. Мы все еще наказаны, забыл? На эти выходные, мы не имеем права выбираться в город.
        - Да вы чего! - Бриан и Сирин весело рассмеялись. - Праздник будет проводиться в школе! Это же Исход года! Директор Раднэ, всегда устраивает своим ученикам незабываемые праздники. А салют в Альмэне, прекрасно наблюдается и отсюда.
        После его слов, настроение у нас с Сун Вэй, значительно поднялось. Я-то признаться, думала, что все учащиеся, поспешат праздновать Исход года, в Альмэн, а провинившимся ученикам, придется проторчать в школьных застенках, с завистью думая о том, как сейчас веселятся их более удачливые одноклассники.
        Находясь в прекрасном расположении духа (лишь Бриан все еще выглядел немного расстроенным), мы вышли из столовой.
        Глава 11
        Праздник Исхода года
        Исход года праздновался в ночь наступления зимы. Это был самый любимый праздник жителей Весгорода. Природа, уже практически обнаженная, одевалась в белоснежный зимний наряд, словно целомудренная невеста, чтобы по весне разродиться набухшими почками, веселыми, журчащими ручейками и молодой зеленью травки.
        Этот праздник, обычно отмечали застольем, песнями, плясками, веселыми конкурсами и разноцветными фейерверками. А после, все без исключения, представительницы слабого пола, гадали на женихов, считая, что в такую ночь, любое гадание будет правдивым. В крупных городах, помимо всего прочего, проводились праздничные мессы в храмах вседержителя, где Светлые Жрецы, отпускали страждущим накопившиеся за год грехи.
        Я помню, как мы праздновали последний день года в моем родном селе. Отец, вместе с остальными мужчинами, накрывали столы прямо на улице, а женщины, объединив усилия, готовили такое количество всяческих кушаний, что даже самый ненасытный едок, с трудом выходил из-за стола, сыто икая. После трапезы, мужчины доставали лютни, свирели и балалайки, и начинался настоящий праздник: женщины и дети пускались в пляс, обнаглевшие собаки, уже не таясь, тащили со стала оставленные без присмотра лакомые кусочки, а в воздухе, медленно, в своем чарующем и совершенно неповторимом танце, кружились первые хлопья снега…
        Здесь, в школе магии и ведовства, ощущение праздника было повсюду: в столовой, украшенной гледолистами - снежными цветами и пушистыми еловыми веточками, в разноцветных магических фонариках, мерцающих чуть ли не на каждом деревце и кустике, в ярких нарядах учеников и учителей. Все словно трепетало, в предвкушении предстоящей, праздничной ночи.
        - Ну как я тебе? - Сун Вэй изящно повернулась вокруг своей оси, демонстрируя удивительной красоты, бордовое, облегающее платье, с провокационным вырезом до середины бедра. Ее густые черные волосы, были уложены в традиционную шелкоффскую прическу: пучок, зачесанный надо лбом и выпущенные по бокам локоны. Обута подруга была в сапоги, чуть ниже колен, на умопомрачительных каблуках, с декоративными, золотыми клепками по бокам.
        - Сун Вэй! - восхищенно выдохнула я. - Ты выглядишь просто потрясающе!
        Шелкоффка довольно хмыкнула, и немного повертевшись перед зеркалом, удивленно взглянула на облачившуюся меня:
        - Ты что, в ЭТОМ пойдешь?
        Я оглядела свою теплую кожаную куртку и широкие, черные с блестками брюки, заправленные в черные же сапоги на низком каблуке.
        - Ну да, а что? - поежилась я, под негодующим взглядом подруги. - У нас в селе все так одеваются на последний день года: тепло, удобно, и не повседневно.
        - Ты забыла добавить: ужасно, отвратительно и совершенно не женственно! - Сун Вэй не спрашивая разрешения, распахнула мой шкаф и с обреченным видом начала перебирать вещи. - Поразительно! Ни одного платья! Авика, ну ты же девушка!
        Я презрительно фыркнула, мол, плевать я хотела на ваши стереотипы - как хочу, так и хожу. Шелкоффка закатила глаза и открыла, на этот раз, свой шкаф.
        - Вот, примерь-ка! - она бросила мне что-то серебристое и практически невесомое. - Мне оно по длине велико, а тебе в самый раз будет.
        Я с восхищением разглядывала серебристое, струящееся, словно сотканное из лунного света платье, с длинным рукавом и небольшим шлейфом.
        - Из чего оно? - спросила я, проводя рукой по приятной, чуть шероховатой, словно осыпанной бисером поверхности.
        - Это обработанная чешуя молодого серебристого дракона. А сделано оно в Древине. Так что, несмотря на то, что платье такое легкое, оно еще и очень прочное.
        - Откуда оно у тебя? - ошеломленно спросила я, прикидывая, сколько может стоить подобная красота.
        - Сам император подарил моему отцу! - с нескрываемой гордостью ответила Сун Вэй. - Когда великий Мин Чен Джий, за оказанную ему услугу, предложил отцу на выбор: заговорной меч, гномьей работы, усыпанный изумрудами, самого быстрого и выносливого коня в Шелкоффе и это платье, отец не долго думая выбрал последнее и подарил его мне.
        - Ух ты! - я не отрываясь, разглядывала серебристый, почти невесомый материал, все еще не решаясь в него облачиться.
        - Ну что, так и будешь стоять? - Сун Вэй нетерпеливо потопала ногой. - Давай-ка, переодевайся! Тебе еще причесаться надо, а то ходишь вечно, как озорной мальчишка
        - вихры в разную сторону торчат! Кстати, почему ты так коротко стрижешься?
        Я пожала плечами:
        - Не знаю… С детства пошло наверное… понимаешь, я все больше с мальчиками общалась, по деревьям лазила, кур соседских гоняла, да если честно, и не представляю себя с длинной косой. С короткими волосами намного удобнее.
        Сун Вэй ничего не ответила, лишь слегка улыбнулась, наблюдая, как я переодеваюсь в платье. Наконец, я справилась с застежкой на спине (не без помощи подруги) и взглянула на себя в зеркало.
        - Не верится, что это я! - моему восхищению не было предела: серебристое, мягко мерцающее платье, легло точно по фигуре, подчеркивая тонкий стан и длинную стройность ног. Даже мои белоснежные волосы, теперь казались не такими взъерошенными, а довольно экстравагантными.
        - Ни дать, ни взять - Хладгородская ледяная королева! - Сун Вэй довольным видом крутилась вокруг меня, поправляя мою растрепанную прическу. - Смотри, будь аккуратнее, а то влюбленные воздыхатели начнут дуэли проводить, сражаясь за твою руку и сердце - тогда весь праздник насмарку.
        Ну, по поводу воздыхателей, подруга явно перегнула, но я не могла не согласиться, что сегодня, я выглядела просто сногсшибательно. Эх, жалко меня родители да односельчане не видят…

* * *
        - Авика! Сун Вэй! Отлично выглядите! - весело сказала, присоединившаяся к нам по дороге в столовую, Сирин. Оборотень тоже выглядела довольно эффектно: ярко-желтое, под цвет глаз, платье в пол, туфли с заостренными носками на высоком каблуке, и замысловато начесанная грива темно-русых волос.
        - О! Шелкоффский бархат! - Сун Вэй, с выражением знатока потрогала материал Сирининого платья. - Если не ошибаюсь, ручная работа?
        - Да. - Девушка-оборотень расправила невидимые складки на желтом материале платья.
        - Мама сшила.
        Пока подруги обсуждали модные в этом сезоне фасоны, я огляделась: со стороны жилых корпусов, по направлению к столовой, где должен был пройти праздничный банкет и танцы, стекались нарядные ученики. Практически сразу, мой взгляд уткнулся в Медею, окруженную своей верной свитой из подружек. Третьекурсница, к моему неудовольствию, выглядела как настоящая принцесса из сладкоречивых серенад менестрелей: белокурые завитые волосы, доходящие ей почти до пояса, большие, чуть подкрашенные глаза, пухлые губки и изумительное кораллового цвета платье с весьма откровенным декольте. «Даже странно, что ей до сих пор не удалось захомутать Бриана. - Подумала я, продолжая разглядывать Медею. - Хотя, зная ее скверный характер, не мудрено, что бедному парню, всякий раз, хочется убежать куда подальше»
        - О! Здравствуй, Бриан! - услышала я приветливый голос Сун Вэй.
        - Привет девчонки! Вы просто неописуемо прекрасны сегодня! - послышалось в ответ от подошедшего к нам парня. Я наконец оторвалась от созерцания Медеи со стайкой подружек и тут же встретилась взглядом с темными, мерцающими глазами Бриана. Юноша был одет в золотисто-коричневый камзол с богато украшенным галуном и с отложным воротником, наброшенный под темно-зеленый, бархатный кафтан, а так же в невысокие кожаные сапоги с серебряными наклепками в виде двух рогатых месяцев, заправленные в плотные, черные штаны. Да уж, сегодня он выглядел просто потрясающе! Я даже залюбовалась немного, глядя на его вьющиеся волосы, небрежно разбросанные по зеленому бархату кафтана.
        - Привет Авика! - Бриан улыбнулся, обнажая ровные зубы. - Готова повеселиться?
        Я быстро кивнула, стараясь больше не смотреть в его сторону, а то еще подумает, что я подозрительно много уделяю ему внимания…
        Перед входом в столовую, юноша галантно пропустил нас вперед и мы, едва войдя в зал, не смогли удержать восхищенного вздоха.
        - Каждый год это вижу, а все не могу привыкнуть! - прошептала Сирин, глядя как под потолком, кружат не менее пяти десятков лунных фей, щедро осыпающих празднично украшенный зал, разноцветными конфетти. Теперь столы стояли не так как обычно, а были расставлены по кругу комнаты, а на свободном пяточке, в самом центре, возвышался подиум, с которого, как я предполагала, директор Раднэ, будет толкать поздравительную речь.
        Мы расселись ближе к центру круга из столов, с трудом отвоевав места у наглого полуэльфа, пятой точкой, вальяжно разместившегося на одном стуле и уложив вытянутые ноги на два других. Златовласый полукровка-первокурсник, поначалу возмущался, мол, мы простые людишки и стоя поесть можем, но получив увесистый подзатыльник от Бриана, быстренько ретировался в противоположный конец зала, сохраняя при этом вид оскорбленного в лучших чувствах, достоинства.
        Когда все ученики и учителя заняли свои места за столами, на подиум взошла директор Раднэ. Сегодня, она нарядилась в приталенное черное платье, расшитое бриллиантами звезд и короткий серебристый жакет со стоячим воротничком. Ее густые, черные как смоль волосы, плотными, упругими кольцами струились по плечам собранные на висках блестящими заколками, в которых поблескивали алмазные камушки. Директор, обвела собравшихся веселым, лучистым взглядом и произнесла:
        - Приветствую вас, дорогие мои ученики и преподаватели школы магии Весгорода!
        Зал тут же разразился аплодисментами, отвечая на приветствие. Директор Раднэ, с улыбкой дождалась, пока стихнут овации и продолжила:
        - Сегодня, мы отмечаем Исход года! Это воистину великий праздник, знаменующий обновление, зарождение новой жизни и возможность, исправить и исправиться! Я бесконечно рада, что в следующий год, мне выпала честь, вступить вместе с вами, мои уважаемые коллеги и их подопечные! Я хочу, чтобы в наступающем году, вы сумели воплотить в жизнь то, что не успели в этом, пусть все ваши самые чистые помыслы и все ваши великие цели обязательно осуществятся! Давайте же начнем наш банкет!
        Директор Раднэ хлопнула в ладоши, и тут же из помещения кухни в зал выбежали десятки домовых, домових и домовят, нагруженных разнообразными блюдами и подносами. Я, сглатывая голодную слюну, в восхищении любовалась аппетитными рябчиками в клюквенном соусе, фаршированной зеленью и лимоном щукой, отварной, золотистой картошечкой, щедро сдобренной сливочным маслом и укропом, запечёнными ребрышками с чесночком, ароматной, тушеной с овощами курочкой и множеством других, не менее лакомых блюд. Бриан, уже успел наложить себе в тарелку всего понемногу и теперь споро жевал предложенные яства. Я первым делом, попробовала зеленый салат с огурцом и молодой спаржей, сдобренной виноградным уксусом, солью и сахаром, а нагуляв аппетит, положила себе в тарелку большую, сочную куриную ножку. Сун Вэй предпочла более легкие закуски, и теперь, чуть ли не жмурясь от удовольствия, вкушала маленькие канапе со слабосоленой красной рыбкой. Сирин, как и положено оборотню, налегала в основном на мясо, игнорируя свежие, тушеные и вареные овощи. Директор и преподаватели, разместившиеся за центральным столом, разлили по высоким
бокалам золотистое эльфийское вино из фирменных, бутылок, на которых были изображены изумрудно-зеленые виноградные листья. К моему немалому удивлению, даже мастер Йер, сегодня был необычайно улыбчив и оживленно беседовал с мастером Тэйрой и мастером Даэной (преподавательницей астрологии). Наевшись до отвала, я довольная и сытная, откинулась на спинку стула и с некоторой ленцой подумала: а ведь еще и танцы…

* * *
        Сразу же после банкета, парни - пятикурсники, под руководством мастера Йера и мастера Дэйна, вынесли из зала столы, освободив место для танцев. Домовые не спешили уходить обратно на кухню, а возбужденно шушукаясь, пристроились у дальней стеночки, видимо не собираясь отказываться от того, чтобы тоже принять непосредственное участие в празднике. Вскоре, на новоявленной танцплощадке, появились музыканты, и, взгромоздившись на подиум, принялись настраивать инструменты.
        Я в отличие от возбужденно приплясывающей на месте Сун Вэй, совершать каких-либо телодвижений на полный желудок, не хотела совершенно, решив скромно притулиться где-нибудь «в уголке», поближе к домовым. Грянула музыка и круглый зал столовой, постепенно наполнился лихо отплясывающими учениками и учителями. Несмотря на возмущенный возглас шелкоффки, я поспешно выполнила свой план по отступлению к стеночке и уже оттуда, благодушно взирала на всеобщее веселье. К моему немалому удивлению, домовые вовсе не собирались только лишь лицезреть праздничное действо, а азартно подключились к оному, так залихватски закружившись в танце, что от них шарахались ученики.
        Веселенький мотивчик, вскоре сменился медленной, грустной мелодией, и один из музыкантов, перебирая струны лютни, красивым, глубоким голосом запел про красавицу Гринэльду и храброго Делеграха, разлученных злой судьбой и стремящихся, несмотря на все преграды воссоединиться вновь. Я аж заслушалась…
        Зал разбился на парочки, кружась в танце в такт музыке. Счастливая Сун Вэй, обнимала за плечи, пригласившего ее, второкурсника, с явно эльфийскими чертами лица и с коротко подстриженными, золотистыми волосами - свидетельствующими о наличии родства со светлыми эльфами, только последние, никогда не позволили бы обкорнать свою роскошную шевелюру. Я перевела взгляд, на не менее довольную Сирин, которую ангажировал высокий, стройный юноша с темно-пепельными волосами, торчащей в ухе серьгой-клыком и глядящий на оборотня своими желтыми глазами, с вертикальными полосками зрачков.
        - Может, потанцуем?
        От неожиданности, я шарахнулась в сторону и чуть не упала, запутавшись в подоле собственного платья, но Бриан успел вовремя подхватить меня под руки.
        - Теперь понятно, почему ты не танцуешь вместе со всеми. - Ехидно заметил третьекурсник, глядя на меня с веселым прищуром. - Ты даже на месте устоять не можешь без того, чтобы не упасть! Скажи, может тебе по ошибке вместо сока, вина подлили?
        - Да пошел ты! - гневно воскликнула я, чувствуя, как краснею под его насмешливым взглядом. - Иди лучше Медею пригласи, а то она сейчас лопнет от злости, вон как пялится на тебя!
        Обиженная до глубины души, я отпихнула растерянного Бриана локтем, и поспешила на выход из помещения. Успокоилась я, только оказавшись на свежем воздухе, да и то, чувство обиды все еще не давало мне покоя. Бредя по опустевшей школьной территории, я размышляла о произошедшей только что, ситуации: «И чего я так взъелась? Он и раньше часто подшучивал надо мной и Сун Вэй, а теперь… теперь почему-то обидно и неприятно… Теперь хочется, чтобы он смотрел на меня не как на неуклюжего подростка, а как… как на девушку… Стоп? Что это я? Ой нет, нет Авика! Неужели ты влюбилась в него? Похоже, и правда влюбилась… только этого мне еще не хватало!»
        От неожиданного открытия, меня отвлек громко треснувший под ногой, сук. Я растерянно огляделась, и с удивлением обнаружила себя на опушке леса, сама не понимая, как здесь оказалась.
        - Да постой же ты, Авика!
        Я обернулась, и увидела спешащего ко мне, запыхавшегося Бриана. По телу тут же пробежали мурашки, и я очень надеялась, что от холода, а не от взгляда этих темных глаз… все - приехали…
        - Можешь ответить, чего тебя в лес-то понесло? - раздраженно поинтересовался Бриан, все еще пытаясь отдышаться. - На-ка, накинь, а то совсем околеешь.
        С этими словами, юноша снял с себя кафтан и набросил мне на плечи. Только тут я почувствовала, что действительно замерзла, и зябко поежившись, поплотнее закуталась в теплую, бархатную ткань
        - Спасибо. - Тихо произнесла я, собираясь, пройти мимо него по направлению к школе. Неожиданно, я почувствовала, как Бриан, остановил меня, мягко взяв за руку. Теперь по телу бегали не только мурашки - его словно пронзило электрическим разрядом.
        - Авика. - Так же тихо, почти прошептал он, привлекая меня к себе. - Больше никогда так не делай!
        - Как? - я растерянно смотрела на его лицо - такого выражения на нем, я раньше не видела: грустное и… робкое?
        - Не убегай. - Бриан склонился ко мне так близко, что я могла не только слышать его прерывистое дыхание, но и ощущать его на своей коже. - Извини, если я вел себя как последний дурак, но это только потому, что ты очень нравишься мне, Авика.
        Я затаила дыхание, все еще не веря, что это происходит со мной. А затем, я почувствовала, как его теплые губы, сначала слегка, а потом более настойчиво, касаются моих губ. Закрыв глаза, я ответила на поцелуй, чувствуя как его крепкие руки, нежно обнимают меня за талию. В этот момент, казалось, что время остановилось, и наш с Брианом поцелуй, продлиться целую вечность… но…
        - Ах, романтика! - Ландыш, пристроившись на выступающем корне толстого дуба, смотрела на нас как на актеров, разыгрывающих интереснейшее представление. Сдавлено воскликнув от неожиданности, я рывком отстранилась от Бриана, снова чуть не упав, а тот в свою очередь, кипя праведным негодованием, воскликнул:
        - Великая тьма! Лана? Что ты тут забыла?
        - Привет Брианчик, привет Авика! - весело помахала нам нимфа.
        - Вы что, знакомы? - хором поинтересовались мы друг у друга и перевели удивленный взгляд на нарушительницу спокойствия.

* * *
        Как оказалось, Бриан хорошо знал лесную нимфу, и та часто помогала ему добывать необходимые для уроков по целительству, травы. Мою историю, знакомства с Ландышем, третьегодник выслушал с еще большим интересом.
        - И что, ты назвала его Пестриком? - улыбаясь, спросил он, незаметно от нимфы, поглаживая мои пальцы.
        - У тебя очень доброе сердце, Авика. - Лана улыбнулась мне теплой, дружелюбной улыбкой. - Молодец, что сохранила пестроцвет. Многие даже не догадываются, какими невероятными свойствами он обладает.
        - Например? - живо заинтересовались мы с Брианом, но нимфа, видимо не особо хотела нам отвечать, лишь, загадочно пожала плечами:
        - Разными. Придет время, он сам тебе покажет.
        - Кстати, Ланка, а ты почему из леса-то вышла? - поинтересовался Бриан. - Салют посмотреть захотелось? А что без сестер?
        Нимфа презрительно фыркнула:
        - Видала я ваши салюты! Смотреть не на что! Дешевое балаганное представление и только. Я вообще-то, к директору Раднэ шла.
        - Зачем? - я не удержалась-таки от вопроса, хотя сомневалась, что Ландыш, поведает мне о цели своего визита к директору школы. Но нимфа, к моей радости и удивлению, удостоила нас ответом:
        - Сегодня, в лесу, кто-то посторонний бродил. Ее Василек заметила.
        - Ее? - мы с Брианом, переглянулись.
        - Ну да. Женщина какая-то. Невысокая, в черном плаще с капюшоном, в руках сверток какой-то несла. Вот мой отец и посчитал нужным сообщить обо всем вашему директору.
        - Интересно, кого это в праздничную ночь понесло в лес? - удивленно пробормотал Бриан.
        - Того, кто решил, что сможет под шумок, незаметно смотаться туда и обратно, не привлекая внимания. И вероятно, что-то хорошенько спрятать. - Тихо ответила я и поспешила по направлению к жилым корпусам.
        Глава 12
        Томительное ожидание
        Как же трудно нам было дождаться окончания срока наказания! Мне не терпелось уже, покинуть школьные застенки, и выехать в Альмэн. Даже, страх того, что моей жизни может угрожать опасность, за месяц немного притупился, и теперь, я уже не шарахалась от каждой подозрительной тени или громкого скрипа. Когда мне и Сун Вэй сообщили, что на следующих выходных, нам разрешается выехать в город, нашей радости не было предела. Нам не терпелось поскорее поговорить с Исой, и намекнуть ей, что по всей видимости, мы достаточно близко подобрались к злоумышленнику (или, в связи с последними событиями, злоумышленнице).
        Конечно же, едва вернувшись из леса, я отвела шелкоффку в сторонку и рассказала ей о разговоре с Ландышем, благоразумно не упомянув о том, что нимфа застала нас с Брианом за весьма пикантным занятием… Как ни странно, во всей сложившейся ситуации, поцелуй с третьекурсником, волновал меня не так сильно, как если бы это произошло недели три назад… В любом случае, болтать об этом направо и налево я не собиралась.
        В наш первый, после наказания выходной, мы с Сун Вэй проснулись еще засветло. За окном валил густой, кипельно-белый снег, пушистым ковром устлавший всю территорию школы. Тут же захотелось, как в детстве, одеться потеплее, выбежать на улицу, полной грудью вдохнуть свежий, морозный воздух, и, прихватив санки, помчаться с друзьями кататься с крутой, политой с вечера водой, заледеневшей, горки. Вместо этого, я направилась в душ и смыв с себя остатки сладкого сна, переоделась в теплый свитер из овечьей шерсти и плотные, зимние штаны. Сун Вэй же, предпочла облачиться в длинное, шерстяное платье и отороченные мехом, сапоги. Удостоверившись, что одеты достаточно тепло и накинув зимние куртки, мы поспешили к конюшням. Завтрак мы с подругой, решили пропустить, решив, что можем подкрепиться и «У Кано».
        Увидев меня, Галка радостно всхрапнула, и нетерпеливо перебирая передними ногами, ткнулась мордой мне в плечо, словно здороваясь.
        - Здравствуй, здравствуй, моя хорошая! - я провела рукой по ее расчесанной гриве, и, достав из кармана припрятанное с вчера яблоко, на раскрытой ладони, поднесла ей. Лошадь смачно захрустела подношением, все еще укоризненно поглядывая на меня из-под длинных ресниц. - Ты уж извини, что тебе пришлось простоять здесь так долго. Ну как ты? Не прочь прогуляться?
        Галка ответила мне утвердительным ржанием и с нетерпением ждала, пока я ее оседлаю. Сун Вэй, верхом на Чу, уже ждала меня возле конюшен. Шелкоффский жеребец то и дело трепал чубатой головой - по всей видимости, ему тоже уже не терпелось размяться, после длительного пребывания в деннике.
        Подъехав к невидимой заслонке, мы натолкнулись на недоверчивый взгляд мага-привратника:
        - И куда это мы собрались?
        - В город. - Растерянно произнесла Сун Вэй, удивленно взирая на старого мага.
        Тот в свою очередь насупился, словно мы нанесли ему страшнейшую обиду, и мне на секунду показалось, что даже ворон презрительно фыркнул.
        - Мне приказано не выпускать вас за пределы школы! - сообщил нам маг-привратник, для пущей убедительности, сложив сухопарые руки на тощей груди. - Так что, разворачивайте-ка коней девочки!
        - Эй, секундочку! - я чуть не задохнулась от возмущения. - Вообще-то срок нашего наказания уже истек!
        - Ничего не знаю. - Непреклонно сказал старик. - Приказ директора. Так что, все вопросы к ней!
        - Ну и пожалуйста! - Сун Вэй грозно сверкнула на него своими черными глазами так, что даже ворон, поежился и на всякий случай, перелетел с плеча привратника на ветку ближайшего дерева.
        Нам ничего не оставалось, как развернуться обратно к школе. Моему, да и подругиному возмущению не было предела! Что это у них за штучки такие? Мы же честно отбыли наказание, не покидая пределов учебного заведения! Так за что с нами так, позвольте узнать? Сун Вэй тоже предпочитала держать свои мысли при себе, видимо как и я, не находила цензурных слов для их описания.
        Неожиданно, со стороны мужских корпусов, показался Бриан, который, по всей видимости, направлялся к конюшням. Решение созрело моментально, и я пришпорив Галку, в считанные секунды нагнала юношу.
        - Привет! - весело поздоровалась я, искренне надеясь, что он не заметит моего смущения. - Ты в город?
        - Привет! - Бриан улыбнулся в ответ. - Ну да. Хочешь прокатиться со мной?
        - Извини, но никак не получится. - Грустно вздохнув, ответила я, и, видя, как на лице парня промелькнула тень обиды, поспешила добавить. - Нас этот противный привратник не выпускает.
        - Альгерт? - удивился Бриан. - Чего это он?
        - Говорит не велено и все тут. - Я еще раз издала печальный вздох, и наконец, сказала то, зачем я все-таки решилась к нему подъехать. - Слушай, у меня к тебе маленькая просьба.
        - Я весь во внимании. - Ухмыльнулся Бриан и только что поклон не изобразил. Вот же язва! Лишь бы поглумиться ему.
        - Ты не мог бы передать кое-кому записку. - Осторожно начала я, доставая из чересседельной сумки канцелярские принадлежности. - Это очень важно и срочно!
        Третьегодник нахмурился и сухо спросил:
        - Надеюсь это не любовное послание для твоих воздыхателей?
        Сун Вэй, которая до этого молча наблюдала за развивающимися событиями в сторонке, удивленно хмыкнула. Я же, чуть улыбнувшись, отрицательно покачала головой:
        - Нет. Это для одной девушки. Ее зовут Иса, и она работает на постоялом дворе «У Кано». Поверь, я бы не стала тебя так утруждать, но это действительно очень важно!
        Бриан пожал плечами и взял протянутую, наспех написанную записку, в которой я вкратце поведала о наказании и последних событиях. Надеюсь, Иса сможет разобрать мой подчерк…
        Когда Бриан, провожаемый нашими взглядами, скрылся из виду, Сун Вэй с решительным видом направила, Чу к конюшням.
        - Я думаю, нам стоит поговорить с Раднэ. - Сказала она. - Это несправедливо!
        Я была полностью согласна с подругой, вот только идти к директору было как-то боязно. Но и дальше оставаться на территории школы, не имея возможности выехать в Альмэн, совершенно не входило в наши планы.
        Когда я завела Галку обратно в денник, та посмотрела на меня как на предательницу и обиженно фыркнув, повернулась ко мне крупом.
        - Извини, девочка. - Печально вдохнула я. - Придется тебе немного подождать.

* * *
        Где находится кабинет директора, мы теперь знали хорошо - двух раз, когда нас вызывали к ней, хватило с лихвой. Главный корпус, казался нам непривычно пустым и наши с Сун Вэй шаги, когда мы проходили через парадную залу, отдавались гулким эхом. Главная зала, представляла собой большое, прямоугольное помещение, с правой и с левой стороны которого, располагались застланные бордовым ковром лестницы, ведущие на верхние этажи. Стены зала, украшали портреты выдающихся магов - выпускников школы, как правило, известность они приобретали в довольно почтенном возрасте, поэтому, с холстов на нас взирали умудренные сединами старцы. Мы свернули к правой лестнице и поднялись на четвертый этаж. У самой двери директора Раднэ, мы остановились, чтобы перевести дух, и тут же услышали приглушенные голоса, доносящиеся из кабинета:
        - А я еще раз повторяю, что это глупо! - голос директора звучал раздраженно. - Я не смогу удерживать их на территории школы, не объясняя причин!
        Шелкоффка едва слышно вздохнула - видимо, тоже догадалась, что речь идет о нас. Я почувствовала, как между лопатками пробежал холодок, а когда я узнала, ответивший директору голос, то едва удержалась, от испуганного вскрика.
        - Ты же знаешь, что это необходимые меры, Меледа. - Мастер Йер говорил тихим холодным голосом, заставившим мои волосы зашевелиться на макушке. - Девочки находятся в опасности, и было бы безумием, отпускать их в город. Я не могу каждый раз, посылать за ними сущность-хранителя, так что, пока мы не разберемся с этим делом, им лучше не высовываться за пределы школы.
        - Послушай меня, Эллан! - голос директора Раднэ, отдавал металлом. - Ты не хуже меня знаешь, что пока, в поимке преступника, мы не продвинулись ни на шаг! Великая тьма, побери! Да эти первокурсницы, кажется и то больше нас знают! А теперь еще, некто, неизвестно как, заявляется на территорию школы, и бродит по нашему лесу! Ты думаешь, у меня есть время возиться с двумя взбалмошными девчонками?
        - И все же я настаиваю. - мастер Йер ничем не выдавал своего раздражения, лишь тон его стал еще более ледяным.
        - Как ты смеешь мне перечить, мальчишка! - послышался звонкий хлопок, похожий на… пощечину! И в кабинете воцарилась звенящая тишина. Я боялась шелохнуться, и даже дышала, казалось через раз. Наконец, мы услышали тихий, усталый голос директора:
        - Извини, Эллан… просто я очень устала… со всей этой историей, мне кажется, я скоро с ума сойду…
        И голос Йера, неожиданно мягкий, в ответ:
        - Все в порядке, Меледа. Я все понимаю… тебе просто нужно отдохнуть…
        - Эллан, как ты думаешь, она точно не могла проникнуть через тот лаз в лесу? - спросила директор Раднэ. Мастер Йер медлил с ответом и наконец, произнес:
        - Мы изучили его вдоль и поперек. Он кончается тупиком, а следов заклинаний, открывающих скрытый проход, мы не обнаружили, как и присутствие вообще, какой-либо магии. Так что, предлагаю сосредоточить свое внимание на том, что она могла спрятать в лесу, и мне кажется, если мы найдем это, то сможем пролить свет на некоторые обстоятельства.
        - Ты прав, Эллан. - Голос директора Раднэ, снова звучал уверенно. - Знаешь, а твой отец гордился бы тобой. Из тебя вышел хороший учитель и друг.
        - Меледа, ты прекрасно знаешь, что если бы ты не была хорошей подругой моего отца, я не за что на свете, не согласился преподавать в школе. Не мое это…
        Директор неопределенно хмыкнула и немного помедлив, произнесла:
        - Я приказала привратнику, не выпускать девочек сегодня. Но ты сам понимаешь, я не имею права, просто так удерживать их в школе.
        - Значит, удерживай не просто так. - Ровным голосом ответил Йер.
        - Что ты имеешь в виду, Эллан? - удивленно спросила директор Раднэ.
        Если попытаются высунуть нос за магическую заслонку, придумай, за что их наказать.
        - Пояснил черный эльф. - Возможно, это не справедливо и даже жестоко, но это для их же блага.
        - Хорошо Эллан, будь, по-твоему. - Вздохнула директор Раднэ. - Когда займемся поисками в лесу?
        - Сегодня же, после полудня, когда в школе практически не останется учеников. Возьмем с собой Калиссу - она хороший поисковик, с ней наши шансы найти спрятанное, гораздо выше.
        - Ты прав, я предупрежу мастера Тэйру, чтобы до полудня, она не отлучалась в город. - Судя по звуку шуршащей ткани, директор облачалась в зимний плащ, а это означало, что она вот-вот выйдет из кабинета.
        Не сговариваясь, мы с Сун Вэй, на цыпочках, как можно тише, побежали по направлению к ведущей вниз лестнице. Уже на третьем этаже, мы услышали, как хлопнула дверь директорского кабинета.

* * *
        - Ну и как, все это понимать? - спросила Сун Вэй, едва мы отдышались, добежав до своей комнаты. - Значит, теперь нам не дадут выйти за пределы школы?
        - Да нам собственно, вполне хватит и леса. - Задумчиво ответила я, расстегивая куртку.
        - Что ты имеешь в виду? - шелкоффка удивленно воззрилась на меня, явно не понимая, к чему я клоню. - Хочешь найти то, что спрятала там эта таинственная особа, быстрее учителей?
        - Нет. Этим пусть Йер с директором занимаются. А нам нужно найти тот самый лаз, о котором они упоминали. - Пояснила я, чувствуя, как нарастает внутри нетерпеливое возбуждение.
        - Ты же сама слышала, что это тупик! И никаких магических потайных дверей там нет!
        - возразила Сун Вэй, нервно вышагивая по комнате.
        - Магических, может и нет, а вот обычный скрытый механизм, вполне имеет место быть. - Я подошла к окну и вгляделась в заснеженную кромку леса. - Сама подумай, ведь эта женщина как-то проникла на территорию школы! Вряд ли она смогла бы незаметно пройти через магическую заслонку, скорее всего, она пришла через потайной ход.
        - Возможно. - Осторожно согласилась со мной подруга. - Но даже если это и так, то каким образом, мы отыщем этот самый лаз? Подозреваю, что раз о нем до сих пор никто не знал, кроме директора и Йера, то он надежно укрыт от чужих глаз.
        - К счастью, у нас есть одна знакомая нимфа. - Ответила я. - А уж лес-то она знает, как своих пять пальцев.
        - Тогда чего же мы ждем? - Сун Вэй уже было поспешила к двери, но я остановила ее, положив руку на плечо:
        - Постой. Давай-ка сначала Бриана дождемся. Может быть, у Исы есть какие-нибудь новости?
        Судя по всему, шелкоффке хотелось как можно быстрее проверить мою догадку, но она все же нехотя отошла от двери и присела на краешек своей кровати:
        - Надеюсь, Бриан не задержится в Алмэне до вечера.

* * *
        К нашему разочарованию, до обеда, Бриан так и не появился, и нам ничего не оставалось делать, как отправиться в столовую, нетерпеливо ожидая появления друга.
        - Может, все-таки не будем его дожидаться? - Сун Вэй лениво ковыряла ложкой густые, наваристые щи. - Вернемся из леса, а там глядишь, и Бриан объявится.
        - Давай все же немного обождем. - Я с надеждой посмотрела на двери, будто ожидая, что из них вот-вот появится третьекурсник с запиской от Исы. Двери действительно отворились, но в столовую вошла, Сирин и, заметив нас, тут же поспешила к нашему столику.
        - Привет! А вы что, в город не ездили? - поинтересовалась она, жестом подзывая расторопного домовенка. Продиктовав ему заказ, оборотень озадачено посмотрела на нас: - А вы чего такие хмурые? Опять наказание схлопотали?
        - Почти. - Буркнула Сун Вэй, отодвигая от себя тарелку с так и не тронутыми щами.
        - Слушай, а ты Бриана случайно не видела?
        Сирин окинула нас удивленным взглядом:
        - Чего это с вами?
        - Не бери в голову. - Я выдавила из себя улыбку, но та получилась не очень убедительной. - Просто он должен был кое-что передать через нас одной нашей знакомой в городе. Вот мы и волнуемся - не забыл ли?
        - Бриан очень ответственный. Если что пообещал, то будь спокойна - выполнит. - Оборотень потянула носом воздух и ухмыльнулась. - Кстати, а вот и он - легок на помине!
        Я едва удержалась, чтобы не вскочить с места и не броситься на встречу вошедшему в столовую, юноше. Бриан выглядел растерянно и как-то отрешенно. Завидев нас, он быстро подошел к нашей маленькой компании и отрывисто бросил:
        - Нам нужно поговорить.
        - Что-то случилось? - осторожно поинтересовалась я, и тут же изумленно воскликнула, когда третьекурсник схватил меня за руку и рывком поставил на ноги. Сун Вэй угрожающе приподнялась из-за стола, а Сирин удивленно взирала на происходящее, распахнув свои желтые глазища.
        - Бриан, что происходит? - прошептала я, замечая, как на нас начинают оборачиваться немногочисленные ученики за соседними столиками.
        - Не здесь. - Тихо сказал он и кивнул на выход. - Пойдемте в более укромное место.
        С этими словами, он буквально силой поволок меня к двери. Сун Вэй и Сирин, ничего не понимая, поспешили за нами следом.
        Он остановился лишь у нашего корпуса и поднял голову вверх, глядя на окна второго этажа.
        - Давайте поднимемся к вам в комнату.
        - Да что ты себе позволяешь? - видимо, нервы Сун Вэй не выдержали, и она довольно болезненно выдернула мою руку из цепких пальцев Бриана. - Либо ты сейчас же говоришь нам, что на тебя нашло, либо… я за себя не ручаюсь!
        Бриан с легким удивлением изогнул бровь, но видимо, решил не спорить с воинствующе настроенной шелкоффкой и тихо произнес:
        - Я предпочел бы поговорить в более укромном месте. Это по поводу Исы.
        Без лишних вопросов, мы с Сун Вэй повели друзей в свою комнату, и я плотно закрыла за нами дверь. Бриан взмахнул рукой и едва слышно пробормотал что - то непонятное.
        - Звукоизоляционное заклинание. - Пояснил юноша, усаживаясь на мою кровать. - Чтобы посторонним не вздумалось погреть уши.
        - Да объясни ты, наконец, что случилось? - не выдержала я и, скрестив руки на груди, грозно нависла над третьегодником.
        - Это я у тебя спросить хотел! - в свою очередь воскликнул Бриан, чьи темные глаза, сейчас сверкали от переполнявших его чувств. Увы, не очень приятных. - Куда вы влезли? Что за покушения? Вы что, совсем с ума сошли?
        - Ты читал мою записку? - я даже поперхнулась от возмущения.
        - За кого ты меня принимаешь? - обиженно скривился Бриан. - Иса сама мне ее показала.
        - Ой, ли? - недоверчиво хмыкнула Сун Вэй. - И зачем ей это? Она же тебя даже не знала до сегодняшнего дня.
        - У нее катастрофическое положение. - Бриан вытащил из кармана помятый обрывок пергамента и молча передал его мне. Пробежав глазами по строчкам, я охнула и выпустила послание из рук.
        - Ави? - Сун Вэй с тревогой посмотрела в мои полные страха и отчаянья глаза. - Авика, что случилось?
        - Отца Исы решено предать смертной казни. Его казнят завтра на рассвете.
        Глава 13
        Плененный демин
        В лес мы шли уже вчетвером. Бриан и мысли не допускал, чтобы отпустить нас одних, на поиски таинственного лаза, который еще неизвестно куда приведет. Сирин же, намекнула нам, что оборотни в лесу ориентируются ничуть не хуже чем нимфы, и мы без разговоров взяли ее с собой - все-таки с оборотнем под боком не так страшно. Едва зайдя под заснеженный лесной полог, мы наткнулись на цепочки следов, чуть припорошённых снегом, а это означало, что директор Раднэ с остальными учителями, уже приступили к поискам загадочного схрона.
        - Главное, не попасться на глаза Йеру. - Бриан вглядывался в лесную чащу, будто ожидая, что из-за деревьев выбежит, притаившийся там, черный эльф. - У него слух, не хуже чем у волка.
        - Но он уступает слуху оборотня. - Хмыкнула, Сирин и кивнула прямо и чуть влево. - Они сейчас достаточно далеко, так что пока, можем, смело продвигаться дальше.
        Мы побрели по протоптанной учителями тропинке и, пройдя метров тридцать, свернули вправо - то бишь в противоположную от директорской компании, сторону.
        - Как вы думаете, если я позову Лану, Йер меня услышит?
        Друзья пожали плечами, за всех ответил Бриан:
        - Думаю, лучше не рисковать.
        - И я так думаю. - Послышался откуда-то сверху веселый голосок. Вскинув головы в нужном направлении, мы увидели улыбающуюся от уха до уха, совсем еще молоденькую нимфочку. Девчушка восседала на толстой еловой ветке и задорно болтала ножками.
        - Привет малышка! - я помахала нимфе рукой и выдала свою самую дружелюбную улыбку.
        - А как тебя зовут?
        - Колокольчик. Можно просто Колли.
        - Слушай, Колли, а почему ты здесь одна, без присмотра? - Бриан потер рукой затекшую, от долгого глядения вверх, шею. Малышка гордо вздернула нос и произнесла:
        - Я уже большая. Где хочу, там и гуляю. Тем более все взрослые помогают вашим магам что-то искать. - Судя по расстроенному личику нимфы, ее до глубины возмущал тот факт, что ее не позвали поучаствовать в столь интересном мероприятии.
        - А почему тебя с собой не взяли? - Сун Вэй первой включилась в игру по выманиванию у девчушки сведений о местонахождении лаза. - Ты, наверное, еще плохо в лесу ориентируешься?
        - Кто?!! - судя по виду нимфочки, та была готова запустить в наглую шелкоффку
        шишкой. - Да я все-все в этом лесу знаю! Так-то!
        - А я тебе верю! - я весело подмигнула Колли и с притворной строгостью погрозила пальчиком Сун Вэй. - Ты наверняка знаешь лес как своих пять пальцев!
        Колокольчик деловито подбоченилась, чуть надменно, поглядывая на Сун Вэй, и важно кивнула. Та в свою очередь скептически хмыкнула:
        - Ну, может ты, и знаешь, где какая травка там, растет или деревце. А вот что-нибудь интересное, наверное, знают только взрослые.
        - А вот и нет! Я знаю, откуда та злая тётька вылезла, которую все ищут!
        Мы обрадовано переглянулись, а я недоверчиво поинтересовалась:
        - А почему тогда, ты ничего не рассказала директору или своим сестрам на худой конец?
        - Говорила. - Буркнула девочка и так трогательно вздохнула, что я едва подавила в себе желание улыбнуться. - Только меня никто не слушает. Думают, что я опять все напридумывала.
        - А ты можешь нас туда отвести? - осторожно попросила я. Колокольчик задумалась, наморщив лобик, а затем с серьезным видом кивнула:
        - Ладно уж. - С этими словами, она легко соскочила с дерева, и едва касаясь босыми ногами снега, скрылась среди стволов. Не раздумывая, мы поспешили за ней.
        Лаз находился довольно-таки далеко от опушки, и на первый взгляд, выглядел как обычный припорошенный снегом валежник. Лишь подойдя поближе, мы разглядели узкий, похожий на нору проход, уходящий под землю. Я в нерешительности застыла перед неприглядным потайным ходом, гадая, действительно ли это искомый лаз, или забравшись в него, я рискую нос к носу столкнуться с какой-нибудь недружелюбно настроенной зверюшкой, разбуженной моим неожиданным появлением.
        Первым решился пойти Бриан.
        - Держитесь ближе друг к другу, старайтесь не отставать. - С этими словами, он скрылся в черном провале лаза и уже оттуда донеслось: - Пока все нормально, можете идти за мной.
        Я тут же, пригнувшись, вошла вслед за юношей, задев макушкой земляной потолок, от чего за шиворот мне осыпалось несколько мелких камушков. За своей спиной, я почувствовала дыхание Сун Вэй, которая опасливо шла следом. Замыкала процессию, бесшумно двигающаяся Сирин. Я слишком поздно сообразила, что именно оборотня, надо было посылать первой, ибо, как известно, они видят в темноте, гораздо лучше обычного человека. Но как говорится, дорога ложка к обеду, а теперь, у нас не было не единого шанса перестроиться, так как лаз был слишком узким. Темный тоннель, кончился неожиданно, выведя нас в округлую каменную комнату, мерцающую в свете чуть чадящего факела.
        - Магическое освещение. - Пояснил Бриан, глядя на наши удивленные лица. - При приближении человека, факел самопроизвольно загорается. Странно что Йер об этом не упомянул…
        Я обвела взглядом сплошную каменную стену, без какого-либо намека на дверь или проход.
        - Нужно рассредоточиться. - Произнесла я, первой подходя к стене и начиная ощупывать ее на предмет скрытых рычагов или механизмов. - Ищите любые выступы или необычные камни, в общем, все, что может послужить открывающим механизмом. Друзья добросовестно принялись ощупывать, давить и просто пинать холодную стену, но та предательски не хотела открыть нам потайной вход.
        - Это бесполезно! - обреченно воскликнул Бриан, заходя на второй круг по обшариванию стены. - Может проход вообще односторонний!
        - Хватит ныть! - Сун Вэй раздраженно откинула со лба, мешающую глазам челку. - Тебя никто не просил тащиться с нами!
        - А я конкретно с тобой и не тащился! - огрызнулся Бриан, продолжая давить на неподатливую стену.
        - Вот и сидел бы себе дома! - резко бросила шелкоффка, не обращая внимания, на наши с Сирин недоуменные взгляды. - А то толку с тебя, что с козла молока!
        - Кто это козел?!! - Бриан покраснел от злости и прежде чем мы успели отреагировать, парой быстрых пассов сплел заклинание и ударил им прямо в грудь Сун Вэй. Та коротко вскрикнула и ударилась спиной об стену. Тут же что-то громко заскрежетало и камни, медленно, словно нехотя, разъехались в сторону, образуя узкий проход. Я переводила взгляд с испуганно-растерянного Бриана, на злую, словно горный тролль шелкоффку.
        - Сам дурак! - проворчала Сун Вэй, поднимаясь с земли и потирая отбитый копчик. Затем перевела взгляд на образовавшуюся дверь и покачала головой. - Интересно, каким местом я ее открыла?
        Увидев, что с шелкоффкой все в порядке, мы облегченно вздохнули, а пришедший в себя Бриан, виновато произнес:
        - Слушай, ты уж извини, я сам не знаю, что на меня нашло…
        - Да ладно… - ответила деловито отряхивающаяся от пыли Сун Вэй. - Сама виновата. Нервы не выдержали, вот и напросилась на магическую «затрещину».
        Убедившись, что в нашем небольшом отряде воцарились мир и согласие, я решительно направилась к потайному входу, который вывел меня в узкий каменный коридор крутым поворотом уходящим направо. В нос ударил запах сырости и плесени, коей была покрыта большая часть стен. Тусклого света от дверного проема едва хватало, чтобы не оступиться на усыпанном камнями полу, а свернув в погруженный в кромешную тьму коридор, пришлось полагаться только на свои тактильные ощущения. Я почувствовала, как прижав меня к стене, вперед протиснулась Сирин:
        - Так безопаснее, я в отличие от вас, хоть что-то вижу. - Пояснила она и добавила.
        - Держитесь меня.
        Я схватила оборотня за руку, за меня в свою очередь ухватилась Сун Вэй, не знаю как там Бриан, но судя по недовольному ворчанию шелкоффки, он тоже не постеснялся использовать подругу как поводыря. Вот так, по цепочечке, шаг за шагом, мы углублялись все дальше и дальше в черное чрево загадочного лаза.

* * *
        - Там впереди дверь! - наконец прошептала Сирин, инстинктивно, до хруста в онемевших пальцах, сжав мою руку. Уж не знаю, сколько мы брели, поэтому погруженному во тьму коридору, но лично мне показалось, что прошла уже целая вечность. Оборотень остановилась так неожиданно, что я чуть не клюнула ее носом в затылок. - Сейчас нащупаю ручку!
        Послышался противный скрип не смазанных петель и перед нами образовался серый, прямоугольный просвет.
        - Я чую людей, но они далеко. - Втянув носом воздух, сообщила Сирин, первой переступая порог. - Где это мы, интересно?
        Я вошла вслед за оборотнем и с любопытством огляделась, изучая все те же каменные стены и прибитые к ним железные кольца с тяжелыми цепями.
        - Похоже, мы находимся в королевских темницах. - Заключил Бриан, указывая на три ведущих в разные стороны коридора. - Там дальше, по идее, должны находиться камеры с заключенными.
        - А ты и в королевской тюрьме побывать успел? - ехидно спросила Сун Вэй, последней появившись из тоннеля и закрывая дверь, которая с этой стороны, была отделана камнем и захлопнувшись, слилась со стеной. Бриан закатил глаза, но все же снизошел до ответа:
        - Нам на уроке рассказывали, когда мы магических преступников проходили.
        - Так! Сейчас не время выяснять отношения. - Осадила я воинствующую парочку. - Лучше давайте думать, куда двигаться дальше. Коридора-то, три!
        - Прости, я что-то не понимаю. - Сирин растерянно посмотрела на меня. - А зачем нам собственно куда-то дальше идти? Мы вроде посмотрели, куда ведет этот потайной лаз, а по темницам зачем бродить? Еще не хватало, чтобы нас тюремщики, или того хуже, дворцовая стража схватила!
        Я вздохнула:
        - И вправду. Давайте-ка возвращаться.
        Сун Вэй первой повернулась в обратном направлении и растерянно замерла, разглядывая сплошную каменную стену.
        - Тааак… - протянула она, потрогав рукой холодный камень. - И что теперь?
        - Видимо, придется искать другой выход. - Заключил Бриан, направляясь к центральному коридору. Нам ничего не оставалось, как согласившись с ним, зашагать следом. Пока нам везло, и мы не встретили ни одного тюремщика или стража, да и Сирин, постоянно принюхивалась и прислушивалась, во избежание неожиданных встреч. Вскоре, вдоль стен, потянулись узкие, металлические двери с маленькими, зарешеченными окошками из-за которых то и дело доносились малоприятные звуки: натужный кашель, стоны, невнятное бормотание, в общем, все, как и в любой другой тюрьме.
        - Тихо! Кажется, кто-то идет! - Сирин вся подалась вперед, мерцая ярко-желтыми глазами. - Человек. Скорее всего, тюремщик.
        На размышления не было времени. Увидев, щелку от неплотно прикрытой, по всей видимости, пустой камеры, мы быстро сиганули туда, пригнувшись, и как можно тише и плотнее прикрыв за собой дверь. Затаив дыхание, мы дождались, пока тюремщик, постукивая тяжелой металлической дубинкой (какие они носили для успокоения особо буйных) по стене и дверям, пройдет мимо и только потом, решили оглядеться. Камера была маленькая, с устланным соломой полом и грудой прогнившего тряпья, по всей видимости, призванного служить кроватью.
        - Пора выбираться отсюда. - Одними губами прошептал Бриан и чуть приоткрыл дверь камеры. Неожиданно, прямо возле моей ноги, из соломы высунулась наглая крысиная морда. Я открыла рот для крика, и резко сделав шаг назад, провалилась под землю.

* * *
        Боль - нестерпимо резкая, отдающаяся пульсацией в висках. Я попыталась открыть глаза и тихо застонала, пытаясь рукой определить целостность черепа. Пальцы тут же испачкались в чем-то липком и я с ужасом осознала, что это моя собственная кровь. Уставившись мутным взглядом в потолок, я обнаружила квадратный, черный проем, в который, я по всей видимости, и провалилась.
        - Так и будешь здесь валяться? - услышала я незнакомый, насмешливый голос и тут же попыталась сесть. Получилось это только с третьей попытки. Перед глазами все плыло, меня нестерпимо мутило, а голова, казалось, была готова расколоться на части. Сфокусировав взгляд, на темной фигуре в углу я облизала засохшие губы и хрипло спросила:
        - Где я?
        - В тюремной камере, разумеется. - Ответил все тот же насмешливый голос, явно принадлежащий женщине. Незнакомка подалась вперед, и я смогла ее разглядеть. Лучше бы я этого не делала!
        - Демин! - в ужасе прошептала я, пытаясь забиться в угол и не в силах оторвать взгляд от смуглого лица, на котором алели, словно налитые кровью глаза, с вертикальными, узкими зрачками. Демин улыбнулась, обнажив острые как бритва, выступающие вперед клыки.
        - Признала, значит? - довольно произнесла она, поигрывая длинным хвостом, увенчанным черной кисточкой. - Да не бойся - не сожру я тебя, даже при всем желании не дотянусь.
        Демин показала на толстый металлический ошейник, закрепленный на шее и тянущуюся от него цепь, оканчивающуюся кольцом, намертво впаянном в каменную стену. Это меня конечно успокоило, но честно говоря, мало.
        - Я и не знала, что вы на самом деле существуете… - пробормотала я, осторожно ощупывая созревшую на затылке, шишку. Может это создание всего лишь плод моего воображения, возникший вследствие сотрясения мозга. (Ох, было бы чего сотрясать!)
        - А куда ж мы денемся? - ухмыльнулась демин, вновь показывая свои внушительные клыки. - Просто, к вам не выходим, чтобы не пугать лишний раз.
        Я удивленно заморгала, и тут же расплатилась за это новой порцией боли в висках. Демины, считались больше мифическими существами, чем реально существующей расой, так как последние упоминание о них, насчитывало не одну сотню лет. Демины были порождениями Великой тьмы и обитали соответственно в ней же, изредка выходя в наш мир, чтобы совершать различные пакости. Насколько я знала из легенд, эти создания обладали небывалой силой и ловкостью, а еще без особых усилий, могли телепортироваться в любую точку мира. Так же поговаривали, что демины не гнушались и человеческой кровью, в качестве десерта…
        - Что ты здесь делаешь? - конечно, более глупого вопроса я задать не могла…
        - А как по-твоему? - демин еще раз подергала цепь, словно проверяя ее на прочность. - Эта мегера, пленила меня!
        - Кто? - тут же заинтересовалась я, и даже чуть поближе придвинулась.
        - А я почем знаю? - пожала плечами дитя Великой тьмы. - Она мне не представлялась. Я на нее уже не один год батрачу. То, понимаешь, труп ей перемести, то амулет подбрось, то книгу ей какую-то раздобудь… Неугомонная же тетка скажу я тебе.
        - Стоп! - я, не обращая внимание на боль, резко вскочила на ноги и тут же, охнув села обратно, проклиная себя за столь необдуманный порыв. Отдышавшись, я все же смогла задать свой вопрос. - Скажи, а тот медальон, который тебе приказали подбросить… можешь описать его?
        Демин задумалась лишь на секунду, а затем ответила:
        - Небольшой такой, из белого золота, с рубиновой ящеркой. Сильный амулет - я магию хорошо чувствую. Она его мужичку какому-то плешивому приказала подбросить…
        - Господину Эвазу… - чуть слышно прошептала я. Демин пожала плечами, мол какая разница как его звали - приказ есть приказ.
        - Слушай, а почему ты не сбежишь отсюда? Ты же умеешь телепортироваться. - Поинтересовалась я, внимательно разглядывая мою неожиданную сокамерницу. Если привыкнуть к внушительному оскалу и ярко-алым глазам, то демин была даже чем то симпатичной. Высокая, стройная, облаченная в облегающий костюм из черной кожи, а также рыжие, с черными пятнышками, как у леопарда волосы, львиной гривой спускающиеся до самого пояса. Одним словом - хищница.
        - Думаешь, я не сбежала бы, если могла? - демин досадливо поморщилась. - Она одела на меня магический ошейник, который подчиняет меня ее воле. С какой радостью, я перегрызла бы этой бабе глотку!
        Неожиданно, Демин вперила в меня свой светящийся алым, взгляд:
        - Как я сразу не подумала! - она хлопнула себя полбу, а длинный хвост со свистом замотался из стороны в сторону. - Ты же можешь его снять!
        - Как? - опешила я, опасливо отползая обратно к стеночке.
        - Ты же человек! А ошейник заговорен только на деминов! - жарко заговорила сокамерница. - Сними его и я смогу телепортироваться обратно в Великую тьму! Мне уже надоело исполнять глупые прихоти этой взбалмошной особы!
        Я нерешительно, мелкими шажками подошла к замершей демину и медленно протянула руку к ошейнику, ожидая, что порождение Великой тьмы, вот-вот отхватит мне кисть. Но та сидела спокойно, наблюдая, как я дрожащими пальцами расстегиваю замок. Едва ошейник с глухим стуком упал на устланный соломой пол, демин улыбнулась, заставив меня поежиться и сняв с шеи кулон с черным, блестящим камнем, протянула его мне со словами:
        - Вот держи. Если понадобиться моя помощь, просто позови меня по имени - Глэйз. Сейчас, увы, я слишком слаба, и у меня едва хватит сил на собственную телепортацию, так что, отсюда, тебе придется выбираться самой. Но если твоей жизни будет угрожать реальная опасность, я буду тут как тут. Запомни, демины добра не забывают… как и зла…
        Сказав это, она исчезла с легким хлопком, предварительно, подмигнув мне и сорвав с двери тяжелый замок.
        Я еще какое-то время разглядывала то место, где еще минуту назад стояла демин и направилась к двери. Хотя выйти из нее я так и не успела - в глаза ударил резкий, голубоватый свет. Последнее что я слышала, прежде чем потерять сознание, был холодный женский голос:
        - Ах, вот ты где! Твои друзья уже по тебе соскучились! Несите ее в пыточную камеру!
        Глава 14
        Родственные узы
        Весна. Молодая травка, только-только, проклюнулась из-под оттаявшей земли. Солнышко, еще не уверенно, будто пробуя свои силы, пытается согреть остывшую после холодных зимних заморозков, землю. Детвора, в расстегнутых куртках с веселыми криками запускают самодельные кораблики, сплавляя их по журчащим, стремительным ручейкам. И я: волосы заплетены в короткую косу, совсем еще новые сапожки, подаренные мне на пятый день рождения, шейный платок, который я давно уже сняла и засунула в карман, потому что мне стало жарко от бега. А вот из дома выходит папа
        - еще совсем молодой, с аккуратно остриженной бородкой. Он улыбается, тянет ко мне свои сильные руки, и я со счастливым криком прыгаю прямо в них, и тут же кружусь над землей, а папа… папа тоже смеется и подбрасывает меня высоко-высоко, так что аж дух захватывает. На крыльце появляется мама, смотрит на нас и улыбается, от чего у нее на щеках появляются забавные ямочки. Ее белоснежные волосы заплетены в толстую косу, перевязанную алой лентой, а большие голубые глаза, лучатся непередаваемой теплотой и любовью. Но тут, небо нахмурилось, заволоклось черными тучами и брызнуло на землю потоками ледяной воды…
        Я сделала глубокий вздох и тут же закашлялась, сплевывая затхлую воду. Мне с трудом удалось разлепить веки и оценить окружающую меня обстановку: знакомые уже каменные стены, тусклый свет факелов, угрюмый, небритый тип с пустым деревянным ведром, из которого, по всей видимости, он и устроил мне столь оригинальный душ. В голове шумело так, как если бы ее использовали вместо тарана при осаде замка… Я попыталась собраться с мыслями и хоть немного понять, где я собственно нахожусь, и что происходит? Итак, я прикована к стене, на ногах тяжелые кандалы, руки, перетянутые мерцающими магическими путами, уже практически онемели, череп, словно сжали тисками - по всей видимости, я действительно сильно приложилась головой. В глаза бросилась устрашающего вида дыба, а еще полный набор пыточных инструментов, кем-то любовно начищенных до блеска - ну просто мечта садиста! По всей видимости, меня приволокли в пыточную, а судя по темнеющим тут и там, засохшим, бордовым подтекам, я здесь далеко не первый гость.
        - Ну что, очнулась, красавица? - голос палача - тюремщика был грубый и хриплый как у любителя дешевых и крепких курительных смесей. Он окинул меня наглым взглядом маленьких водянистых глазок и ухмыльнулся. Ухмылка вышла достаточно жуткой, так как половина зубов мужчины были желтыми с кариозными дуплами, а вторая половина представляла собой железные, чуть заостренные протезы. У меня вырвался непроизвольный вскрик, едва я увидела этот кошмар любого зубного лекаря, чем вызвала у тюремщика прилив мрачного веселья:
        - Боишься? - радостно осклабился он. - Ну и правильно! Поверь, детка - живым от меня еще никто не уходил! Знаешь, за что меня провали Терзателем?
        - Догадываюсь. - Проворчала я, стараясь по возможности не дышать, так как смердело изо рта Терзателя хуже, чем из выгребной ямы. Мужчина видимо принял мое сморщившееся от отвращения лицо за выражение благоговейного ужаса, потому что он, самодовольно выпятив грудь, поинтересовался:
        - Уже трепещешь?
        - Ага… - согласилась я, жалея о том, что не могу зажать нос рукой. У меня даже появилось подозрение, что самый страшный пыточный инструмент в этой комнате, это дыхание палача-тюремщика.
        Внезапно, из-за закрытой двери, раздались странные звуки, похожие на борьбу и через секунду, в помещение втолкнули избитого Бриана, чьи волосы слиплись от запекшийся крови. Следом, тюремщики завели связанную по рукам и ногам Сун Вэй изо рта которой, торчал засаленный кляп. Замыкал процессию огромный серый волк, спелёнатый словно младенец, какими-то грязными тряпками и железными цепями. Огромную морду зверя украшал металлический намордник, намертво стиснувший челюсти животного.
        Пленников надежно приковали к стене и, убедившись, что те лишены возможности передвигаться, тюремщики вышли из пыточной. Я с тревогой посмотрела на друзей. Бриан находился в полубессознательном состоянии, сидя на коленях и низко склонив пробитую голову. Сун Вэй гневно сверкала единственным уцелевшим глазом (второй был подбит, и налившись кровавым багрянцем, заплыл, оставив едва заметную щелочку), а волк вообще не подавал каких-либо признаков жизни. «Ох, надеюсь, Сирин еще жива!
        - подумала я, в ужасе глядя на распростертого, на полу зверя, который, как я уже догадалась, являлся моей подругой, сменившей ипостась с человеческой на животную.
        - Эй! Ребята, вы меня слышите? - хриплым шепотом позвала я, но так и не добилась ответа, если не считать таковым глухой стон Бриана и сердитое мычание Сун Вэй, усиленно работающей челюстями и пытающейся выплюнуть кляп.
        Я попыталась пошевелить затекшими кистями рук и тут же сморщилась от боли, которая вспыхнула в вышеозначенных конечностях. Да уж, положеньице вырисовывалось хуже некуда, а уродливая дыба, то и дело попадающаяся на глаза, оптимизма отнюдь не прибавляла. Ну, зачем я потащилась в этот лаз? Да еще и друзей с собой взяла. А теперь нам всем конец - уж на этот счет, ложных иллюзий я не питала.
        В коридоре послышались быстрые, уверенные шаги, Судя по всему, женские, так как я отчетливо различала стук каблуков. Дверь вновь отворилась и в пыточную вошла… королева! У меня, помимо воли, вырвался удивленный вздох, и даже Сун Вэй, оставила свои тщетные попытки высвободиться и испуганно притихла. Но, приглядевшись повнимательней, я поняла, что передо мной стоит ее сестра Касантра. От королевы, женщину отличал жесткий, самоуверенный взгляд и неприятная, надменная улыбка, портящая довольно красивое лицо.
        - Так-так-так… - протянула она, подходя ко мне практически вплотную, так, что я смогла уловить запах дорогих, шелкоффских духов. - Кого я вижу! Это же та самая, неугомонная школьница, которая любит совать нос не в свои дела!
        Касантра взяла пальцами мой подбородок, и рывком подняв голову, заставила заглянуть в свои холодные глаза. Мне нестерпимо захотелось плюнуть прямо в ее наглое, ухмыляющееся лицо, но в моем беспомощном положении, глупо было бы так геройствовать.
        - И что мне теперь с тобой делать? - задумчиво спросила женщина, пристально изучая меня чуть прищуренными глазами.
        - Отпустить? - с надеждой подсказала я, но королевская сестра лишь досадливо отмахнулась от меня, словно от назойливой мухи.
        - Что за глупости, девочка моя? - женщина укоризненно погрозила мне пальцем. - Ты вот уже несколько месяцев, упорно пытаешься выйти на мой след, вместе со своими друзьями, проникаешь сюда через мой секретный лаз, освобождаешь моего демина… извини, дорогая, но я никак не смогу тебя отпустить.
        - Зачем ты убила Корнуса Дитто? - неожиданно, даже для самой себя выпалила я.
        Касантра задумалась, словно решая, стоит ли снизойти до ответа, и видимо решив, что мне все равно уже не жить, произнесла:
        - Он догадался о том, что я пытаюсь убить королеву.
        - Что? - я недоуменно воззрилась на Касантру. - Она же ваша сестра!
        - Она не достойна править Весгородом! - внезапно выкрикнула женщина, чье лицо исказила гримаса злобы. - Притворяется добренькой а сама…!!! С самого детства только и слышу: Белатрина умница, Белатрина талантливая! Тьфу!
        Касантра гневно сплюнула на пол, что никак не соответствовало ее высокопоставленному статусу, но видимо обида и злость, копившиеся внутри долгие годы, вырвалась наружу:
        - Ненавижу ее! Я! Я была единственной ведьмой в семье, и думаешь меня любили? Мной гордились? Нет! Меня считали опасным уродом - порождением Великой тьмы! Меня чурались словно прокаженную и сослали в школу магии! - лицо женщины раскраснелось от гнева и обиды, ее грудь тяжело вздымалась, словно Касантра только что пробежала не одну сотню метров. Немного придя в себя, она злобно продолжила. - Зато сестренку любили все: добрая, трудолюбивая, веселая… Одна я знала, кто она на самом деле - волк в овечьей шкуре! Соблазнила короля и вышла за него замуж, чтобы прибрать к своим рукам весь Весгород!
        - А может, она действительно любит короля? - спросила я, понимая, что пока Касантра будет говорить, нас не тронут. Хотя… перед смертью не надышишься…
        - Любит короля?!! - на губах женщины заиграла ехидная ухмылка. - Девочка моя, как можно полюбить этого порося в короне? Эльгар всегда был инфантильным, незрелым мечтателем, только и знающим, что днями напролет писать никому не нужные мемуары, запершись у себя в кабинете. Белатрина давным-давно, заправляет всеми королевскими делами.
        - Пусть даже и так. - Согласилась я, стараясь незаметно повернуть голову и посмотреть на друзей: Сун Вэй с обреченным видом глядела куда-то вдаль, а Бриан и Сирин, так и не пришли в себя. Убедившись, что сними все в относительном порядке, я продолжила свои попытки заговорить зубы Касантре - Но ведь королева Белатрина правит достаточно мудро: Весгород процветает.
        - Весгород разлагается! - гневно воскликнула Касантра, стиснув кулаки так, что побелели костяшки пальцев. - Она пускает на территорию нашего королевства эмигрантов из Пещерных остовов, Дальней гряды и прочих субгосударств. Весгород с ее легкой руки буквально наводнили орки, гномы, оборотни и прочие низшие расы!
        - Но они живут в мире с нами, и не причиняют никаких неудобств! - возразила я. Правда, тут я немного слукавила, припомнив свою встречу с тремя отнюдь немирно настроенными орками. - Например, у нас в школе оборотни и гномы учатся бок о бок с Весгородцами, Хладгородцами и Шелкоффцами.
        - Вот видишь?!! - Касантра нервно зашагала по комнате. - А раньше в школу принимались только человеческие дети! Нам давно стоит брать пример с эльфов, которые рьяно оберегают свои территории и свято хранят мудрость и силу своего народа! Поэтому, именно эльфы самые искусные воины и сильнейшие боевые маги! А мы… мы вырождаемся, смешивая свою кровь с представителями других рас, теряя при этом свою первозданную силу.
        Касантра замолчала, глядя на меня с нескрываемой ненавистью:
        - В результате на свет появляются полу-орки, полу-оборотни и полу-гномы! Когда я займу место своей сестры, я изгоню из королевства всех этих «полу» и оставлю только чистокровных людей.
        Я услышала, как нервно зашевелилась связанная Сун Вэй. Касантра тоже повернула голову в сторону шелкоффки и криво усмехнулась:
        - А вот и еще одна любительница лезть не в свои дела! - женщина подошла к прикованной к стене девушке, и с каким-то брезгливым выражением на лице, пнула ее носком туфли, от чего Сун Вэй глухо застонала сквозь кляп. - Вы двое здорово подпортили мне нервы! Особенно ты, хладгородка! - ее ненавидящий взгляд вновь обратился ко мне. - Два раза подсылала к тебе убийц, и два раза тебе удалось выйти сухой из воды! Либо ты очень везучая, либо, тебе помогали какие-то высшие силы. Ну же, девочка моя, расскажи мне, в чем твой секрет?
        Я пожала плечами, не зная что ответить, ведь мне действительно удалось избежать смерти лишь благодаря чистой случайности: в первый раз, помогла сущность хранитель мастера Йера, неизвестно откуда появившаяся в тот вечер в темном переулке, а во второй раз… во второй раз я каким-то непостижимым образом смогла воспроизвести заклятие: «Геррадо». Касантра, все это время наблюдавшая за моей бурной умственной деятельностью, презрительно скривилась:
        - Так я и знала… ты довольно посредственная девочка, только любопытная не в меру. Возможно, в прошлом тебе повезло, и ты смогла избежать печальной участи, но в этот раз я лично прикончу тебя!
        - Можно, последний вопрос? - несмотря на охвативший меня ужас, я лихорадочно искала способ, потянуть время, и по всей, видимости, мне это удалось, так как Касантра удивленно изогнув бровь, поинтересовалась:
        - И что же тебя интересует?
        - Как во всей этой истории замешан Нарус Эваз, и зачем вы продолжили убийства с помощью смертельных заклятий?
        Сестра королевы рассмеялась, холодным, совсем не веселым смехом, от которого по спине побежали мурашки. Отсмеявшись, женщина все же снизошла до ответа:
        - Поразительно, что тебя интересует именно это! Но так уж и быть, я исполню твое последнее желание… - Касантра вперила в меня насмешливый взгляд. - Корнус Дитто, застал меня за ритуалом начертания смертельной руны, в комнате моей сестры. Я убила его на месте, заклятием каменного сердца и приказала своему демину телепортировать тело к нему домой. Когда подозрение пало на метеоролога, я поняла, что это прекрасный шанс свалить всю вину за убийство на Наруса Эваза, у которого был веский мотив для убийства целителя. Но в этом плане, имелся один существенный изъян - мужчина был очень слабым магом, и любой член Совета магов, или же проводящий расследование дворцовый страж, тут же понял бы, что метеоролог просто физически не был способен убить Корнуса с помощью смертельного заклятия…
        - Тогда вы решили подбросить ему свой амулет. - Кивнула я, убеждаясь, что наши предположения оказались верны. - Ведь «рубиновый ящер» позволяет увеличить магический потенциал и дать возможность, использовать заклинания высокого уровня.
        - Верно. - Согласилась Касантра. - Я приказала демину, подбросить «ящера» метеорологу и когда к нему явились проводить обыск, то естественно сразу же нашли эту улику.
        - Но как же демину удалось обойти охранное заклинание наложенное на дворец? - спросила я, вспомнив слова мастера Дэйна. - Ведь никто посторонний, не смог бы вынести из дворца ничего ценного, а амулет как раз являлся таковым.
        - На деминов не действует магия, хотя они сами очень хорошо ее чувствуют. - Пояснила сестра королевы. - Так уж устроены эти существа, что их аура поглощает любое магическое колебание. Поэтому деминов невозможно отследить. Удобно, не правда ли?
        - Ага. Особенно если ты безжалостный убийца, пытающийся замести следы. - Угрюмо кивнула я, мрачно взирая на нависшую надо мной Касантру. - Только вот я одного не понимаю - откуда вам столько известно о смертельных рунах и заклятиях? Ведь это надежно сокрытая информация.
        Женщина самодовольно хмыкнула:
        - Я сестра королевы, поэтому владею некоторыми привилегиями. Мне удалось выяснить, где храниться запрещенный «трактат о сущности смертоносных заклятий» и подговорить одного светлого эльфа, похитить эту книгу. Кстати, именно мой древинский друг нанял тех трех орков-наемников и самолично пытался пристрелить вас из лука… увы, неудачно.
        - И что же вы пообещали ему за помощь? - иронично поинтересовалась я. - Небось, наплели, что когда станете королевой, отдадите ему полкоролевства? А тот и рад был уши развесить.
        Лицо Касантры вновь вспыхнуло гневом:
        - Тирилл любит меня! Все что он делал, он делал ради любви ко мне! Когда я взойду на трон, он будет править вместе со мной!
        - А вы уверены, что король Эльгар будет не против, незапланированной рокировки?
        - Король Эльгар, к тому времени будет мертв! - Касантра злобно ухмыльнулась. - Правитель падет от руки орка или гнома, после чего, безутешная вдова-королева, будет вынуждена выслать из Весгорода представителей всех низших рас. А когда я разберусь со всеми эмигрантами, я представлю народу своего нового мужа - Тирилла!
        - Я думаю, никто не поверит что вы, Белатрина. - Скептически хмыкнула я, глядя в жестокое лицо Касантры. - Вы с ней слишком разные.
        - Мы близнецы! - раздраженно возразила королевская сестра. - Никто не заподозрит подмены!
        - Посторонние, может и нет, но у королевы есть дочери! - напомнила я, пытаясь оттянуть момент развязки нашего диалога, который должен был закончиться моей мучительной смертью.
        - Не смеши меня! - Касантра закатила глаза. - Старшая Ингрит - совершенно глупа, и ей дела нет ни до чего, кроме новых нарядов и сладостей. Средняя Филис, отправляется учиться в академию, а когда она вернется, будет уже слишком поздно. Младшую же, вообще смешно брать в расчет - она и говорить-то толком не умеет. - Женщина самодовольно улыбнулась, но через мгновение, ее взгляд вновь наполнился злобой.
        - И все же. - Я во что бы то ни стало, пыталась отсрочить трагическую развязку. - Зачем тебе понадобилась сыпать смертельными заклятиями направо и налево? Не проще было бы затаиться?
        Королевская сестра скривилась в презрительной ухмылке:
        - Мне нужно было отработать на ком-нибудь полученные из трактата знания. А то, что от этого всполошились стражники… оно было и к лучшему, ведь пока они бегали по всему королевству в поисках неуловимого убийцы, я преспокойненько занималась своими делами.
        И тут я поняла - это конец. Касантра медленно, словно наслаждаясь моментом, делала в воздухе пассы руками и беззвучно шептала слова заклятия. Тут же, в глаза мне ударил яркий всполох холодного, голубоватого цвета и все мое тело, словно насквозь прошило миллиардом острых иголок. Я закричала, не в силах терпеть такую боль. Словно бы издалека, до меня донесся полный ужаса крик Сун Вэй, которая, видимо все-таки сумела освободиться от кляпа:
        - Не трогай ее! Оставь ее в покое, слышишь ты, ведьма!
        В глазах потемнело. Больше я ничего не слышала - лишь мерный гул бьющейся в висках крови и глухие, неровные удары собственного сердца. Где-то хлопнула дверь, и будто сквозь толстый слой ваты, до меня донесся красивый мужской голос:
        - Ты еще не закончила с ними? Родная, у нас очень мало времени…
        - Ты прав, Тирилл, что-то я увлеклась. - Послышался в ответ голос Касантры.
        Попытавшись открыть глаза, я лишь с третьей попытки смогла разглядеть высокого, золотоволосого эльфа и с удивлением, узнала в нем того юношу, который сцепился с мастером Йером на постоялом дворе «у Кано». Заметив, что светлый эльф смотрит в мою сторону, я тут же снова прикрыла глаза, делая вид, что до сих пор нахожусь в обмороке, но обмануть Тирилла не получилось. Я услышала быстрые шаги, а затем мою голову резко приподняли за волосы:
        - Ты еще жива? - презрительно бросил он мне в лицо. - Ну, это не надолго! Касси, дорогая, подай-ка мне свой ритуальный кинжал.
        - Что ты собираешься сделать? - с легким удивлением поинтересовалась сестра королевы. - Не проще ли, убить ее заклятием?
        Тирилл ненадолго замолчал, видимо размышляя над ответом и наконец, произнес:
        - Касси, неужели тебе не любопытно будет увидеть действие проклятой руны?
        - Любимый, это было бы весьма интересно. Я давно интересовалась действием этой руны. - Теперь в голосе Касантры слышалось возбуждение. - Ты прав, это потрясающий шанс наконец-то ее испробовать!
        - Не трогайте ее! - до меня вновь донесся приглушенный голос Сун Вэй.
        - Родная, будь добра, закрой этой шелкоффке рот. - Раздраженно произнес светлый эльф. - Мне нужно сосредоточиться.
        Сквозь сомкнутые веки, я почувствовала, как полыхнуло красным и в ту же секунду, раздался нечеловеческий вопль Сун Вэй. Еще немного, и все стихло, заставив мое сердце замереть от ужаса. Не в силах больше терпеть неизвестность, я открыла глаза и с огромным усилием посмотрела на подругу. Голова Сун Вэй безжизненно покоилась на груди, а изо рта, на пол стекала струйка крови.
        - Нееет! - я вложила в свой крик всю свою боль и отчаянье, охватившие меня в тот момент. - Вы убили ее! Вы убили ее…
        К горлу подступили рыдания и я почувствовала, как по щекам градом льются соленые слезы. «Ее больше нет! - билась в голове одна и та же мысль, словно пыталась достучаться до моего сознания. - Ее больше нет! Моей веселой, жизнерадостной Сун Вэй, хрупкой шелкоффской девушки, которая, несмотря на традиции своего рода, так мечтала стать дворцовым стражем…» Я плакала, осознавая, что вот теперь, именно сейчас, все кончено. Они не отступят и не пощадят. Меня охватила какое-то тупое безразличие ко всему, и открыв глаза я смотрела, как жутковато улыбающийся Тирилл, снимает с моих рук магические путы, и резким движением, отрывая от моей куртки рукав, подносит, к открывшемуся запястью ритуальный кинжал. Касантра стояла чуть поодаль, жадно ловя каждое движение светлого эльфа, который начал что-то беззвучно шептать. Когда острое лезвие кинжала, коснулось моей кожи, и стало вычерчивать хитросплетенную руну, оставляя за собой глубокие, кровавые следы, я вновь закричала. Почти ослепнув от нестерпимой боли, я попыталась вырваться, но тут же получила звонкую пощечину от бдительной Касантры.
        - Готово. - Наконец произнес Тирилл и тяжело дыша, отошел в сторону, бросая на пол, не нужный уже, окровавленный кинжал.
        В пыточной воцарилась тишина. Все, включая меня, ждали что же произойдет. Я на всякий случай, зажмурилась, готовая встретить смерть и теперь старательно прислушивалась к своим внутренним ощущениям. Ничего. Первой, терпение лопнуло у Касантры:
        - Почему она еще жива? - злобно прошипела женщина. - Ты уверен, что правильно начертал руну?
        - А ты как думаешь? - огрызнулся светлый эльф. - Я изучил ее написание от начала и до конца, да и слова заклятия помню наизусть! Ничего не понимаю… она должна была уже подействовать!
        Не размыкая век, я затаила дыхание, испуганно вслушиваясь в диалог Касантры и Тирилла. Может конвульсивно подергаться для вида? Вдруг сработает и они, сочтя меня благополучно почившей, разойдутся по своим делам? Но привести свой план в исполнение, я не успела, за дверью пыточной послышался оглушительный грохот и в ту же секунду, эта самая дверь, с треском вылетела из петель, являя взору отчаянно сражающихся с кем-то тюремщиков.
        Глава 15
        Заклейменная
        - Что здесь происходит?!! - Касантра взирала на разворачивающееся перед нами действо со смесью изумления и ужаса. Тирилл оскалился не хуже оборотня и вытащил из болтающихся на поясе ножен, легкий, чуть изогнутый меч, эльфийской работы. В помещение пыточной камеры, сражаясь сразу с десятком стражников, ворвались мастер Йер и директор Раднэ. Со спины их прикрывали мастер Дэйн и мастер Тэйра. Я увидела, как черный эльф, повернул голову и встретился взглядом с Тириллом:
        - Ты! - яростно прошипел он, начиная молниеносно плести заклятие. С пальцев мастера, сорвались ярко-алые молнии и ударили прямо по светлому эльфу, который без особого труда отбил их в сторону подвернувшегося стражника, тут же бездыханно упавшего на пол. Тем временем, директор Раднэ, отбивала непрекращающиеся атаки тюремщиков и не заметила, как Касантра, беззвучно что-то шепча, делает быстрые пассы руками, еще не много и…
        - Директор Раднэ, берегитесь! - что есть мочи закричала я, чувствуя, как каждое мое слово, болью отдается в голове. Меня услышали. Меледа Раднэ, успела поставить магический щит, а Касантра, зашипела от злости, словно расстроенная кошка.
        - Что же ты, Касси, так непочтительно относишься к своей подруге? - взгляд директора, не сулил королевской сестре ничего хорошего. - А я ведь до последнего не хотела верить, что все это, твоих рук дело!
        - Не смей называть себя моей подругой, предательница! - Кассанра ненавидящим взглядом, буравила свою оппонентку.
        - Ты права. - Спокойно согласилась Раднэ. - Слова: дружба, любовь, благородство, тебе, увы, не ведомы.
        - Да что ты знаешь о любви? - лицо Касантры исказилось от боли и негодования. - Ты увела у меня Роланда! Ты заставила страдать свою лучшую подругу!
        Женщины смотрели друг на друга, с нескрываемым презрением, готовые в любую секунду, сорваться в бой. Даже черный и светлый эльфы, вместе с остальными, дрались уже не так яростно, вполуха прислушиваясь к разговору двух бывших подруг.
        - Ты знала, как я отношусь к нему, и тем не менее забрала его у меня! - щеки Касантры, полыхали от негодования, директор же, теперь смотрела на свою соперницу с легким налетом жалости.
        - Он был подлецом Касси. - Спокойно произнесла она, магическим импульсом отмахиваясь от стражника попытавшегося подкрасться к ней сзади и рубануть мечом. Незадачливый стражник, на бреющем полете, отлетел в противоположный конец пыточной. - Я не уводила его. Роланд зажал меня возле школьных конюшен и начал грубо приставать… пришлось оглушить его заклятьем, а он в отместку за свое унижение, распустил слух, что я была в ту ночь с ним.
        - Ты все выдумываешь! - Касантра попыталась вновь ударить по директору магическим заклятием, но та, снова с легкостью его отразила.
        - Почему тебе так хочется кого-то ненавидеть? - Меледа Раднэ подошла ближе. В ее глазах застыла надежда на то, что она все же сможет достучаться до своей бывшей подруги. - Я не узнаю тебя, Касси! Когда ты успела превратиться в безжалостную убийцу? А твоя сестра? Чем она заслужила смерть? Зачем ты связалась с этим эльфом?
        Этот эльф», тем временем, воспользовавшись секундным замешательством мастера Йера, сделал быстрый выпад и ударил по сопернику мечом. Черный эльф, попытался увернуться, но, увы, слишком поздно - лезвие меча, наискосок распороло ему грудь и предплечье. Мастер Йер со стоном осел на землю, с некоторым недоумением, взирая на обильно сочащуюся из раны, кровь. Тирилл торжествующе воскликнул, и занес оружие для завершающего удара.
        - Нееет! - я попыталась дернуться, но тут же почувствовала ужасную боль в онемевших конечностях и многострадальной голове. Мастер Тэйра и мастер Дэйн тем временем, хотели было прорваться на помощь своему коллеге, но плотно окруженные кольцом разъяренных стражников, вынуждены были отбиваться от многочисленных ударов мечами. Директор Раднэ, взмахнула рукой, намереваясь ударить по светлому эльфу заклятием, но тут же сама схлопотала заклятие от Кассатры. Директора подбросило в воздух, словно тряпичную куклу, и она, пролетев несколько метров, тяжело упала на пол, прямо возле моих ног. Я в ужасе взирала на поверженную Меледу Раднэ, не веря в происходящее. Наш директор, считалась одной из самых выдающихся магов в Весгороде, и было просто невыносимо наблюдать, как она без движения, в неестественной позе, распростерлась на грязном полу пыточной.
        Тем временем, Тирелл ударил по мастеру Йеру, но тот, собрав в кулак последние силы, перекатился по полу и прошептав что-то побледневшими губами, магическим импульсом, отшвырнул от себя противника. Светлый эльф устоял на ногах, и даже меч не выронил. Изогнув губы в презрительной усмешке, Тирилл пнул мастера Йера ногой, от чего тот, со стоном согнулся, прикрывая руками кровоточащую рану. И вновь магический импульс, но на этот раз, совсем слабый, так что Светлый эльф даже не вздрогнул, а лишь слегка пошатнулся.
        Внезапно, помещение пыточной, заполнилось раскатистым, угрожающим рычанием. Посреди охваченной боем комнаты, появился огромный черный волк - сущность-хранитель мастера Йера. Оценив обстановку, волк, оскалившись, бросился на светлого эльфа, пытаясь впиться огромными зубами в его шею. Тирилл резко развернулся и проворно выбросил вперед свой меч. Послышался душераздирающий визг и полный боли крик мастера Йера:
        - Олэйна! Нет!
        Черный волк, замер на полу, закрыв свои изумрудно-зеленые, как и у хозяина, глаза. Под густой шерстью, медленно растекалось пятно крови. Мастер Йер, рывком поднялся на ноги, и, пошатываясь, выставил вперед руку. Заклятие, ударной волной обрушилось на Тирилла, радостное злорадство которого, тут же сменилось изумлением и ужасом. Светлый эльф взвыл от боли, когда сотни электрических разрядов, плотным коконом окутали его, заставляя тело конвульсивно дергаться. Тяжело дыша, мастер Йер нетвердой походкой направился к распростертому на полу телу волка. Приложив руку к его груди, он облегченно вздохнул, и перевел холодный взгляд, на застывшую в ужасе Касантру, которая в свою очередь, в панике смотрела на упавшего на пол, и продолжающего дергаться, Тирилла.
        Тут, я заметила, как зашевелилась директор Раднэ, медленно приходя в себя.
        - Эллан, займись лучше стражниками. Калисса и Лилан не справляются!
        Черный эльф отрывисто кивнул и направился на подмогу своим коллегам, на ходу оглушая боевым заклятием, сунувшегося было к нему, стражника. Бой закипел с новой силой. Директор, быстро приходила в себя, одно за другим, посылая заклятия в Касантру и уворачиваясь от встречных боевых импульсов. Видимо, поняв, что ее силы на исходе, королевская сестра медленно отступила к стене, и нажав на один из камней, открыла потайную дверь. Меледа Раднэ, бросилась в погоню, но наткнулась, на ставшую вновь, цельной, стену. Мастер Йер, мастер Тэйра и мастер Дэйн, тем временем, расправились с последним стражником, приведенным в бессознательное состояние, и поспешили к директору. Черный эльф, быстро окинул взглядом каменную стену и без труда нашел скрытый механизм. Потайная дверь, открылась вновь.
        - Позаботьтесь об учениках. - Директор Раднэ, первой шагнула в проход. - Я сама с ней справлюсь. Ах да, и сдайте Тирилла дворцовой страже.
        Черный эльф кивнул, и, развернувшись, направился к потерявшему сознание, Тириллу. Мастер Йер, быстро прошептал заклинание, и запястья противника, тут же сковали святящиеся голубым, электрическим светом, наручники, на толстых цепях. Я услышала, как с глухим стоном, очнулся Бриан, мутным взглядом обводя пыточную. Сирин все еще лежала без чувств, а Сун Вэй… по сердцу будто полоснули ножом, и я тут же отвернулась от бездыханной шелкоффки, чувствуя, как щиплют глаза от выступивших на них, слез. Вдруг, мою израненную руку, будто прожгло огнем. Боль, нестерпимая, пульсирующая, словно кровь в моих жилах, превратилась в раскаленный, расплавленный свинец. В глазах все сначала побелело, а затем я погрузилась в спасительную темноту. Проклятая руна, хоть и с опозданием, но все-таки подействовала. Где-то вдалеке, сквозь плотный кокон, окутавший мое умирающее сознание, я слышала голос мастера Йера:
        - Авика! Авика, что с тобой? Держись… только держись, девочка!
        А затем - тишина.

* * *
        Тьма постепенно рассеивалась, уступая место, тусклому свету, проникающему сквозь сомкнутые веки. Глаза открывать не хотелось, ведь так хорошо было просто лежать и не чувствовать ни-че-го. Я все еще, будто парила, где-то на границе света и тьмы, находясь в безмятежно-спокойном состоянии и оставив позади пережитые ужас и боль утраты. Как же хорошо не чувствовать, не страдать, не бояться…
        Просто быть и не быть одновременно. Нет, я не буду возвращаться, ведь здесь значительно лучше.
        - Она приходит в себя. - Услышала я, знакомый голос мастера Йера. - Позовите директора.
        Я возмутилась (а вот и не прихожу!), и тут же почувствовала, будто срываюсь вниз, с большой высоты. Тело сразу наполнилось тяжестью, а с этим, вернулась и боль в руке, сильная, но терпимая. Послышался звук хлопнувшей двери, и быстрые шаги, а затем взволнованный голос Меледы Раднэ:
        - Как она? Ты сказал, что Авика уже очнулась…
        - Она очнулась. - Согласился черный эльф. - И сейчас, девочка слышит каждое наше слово. Верно, Паллада?
        Пришлось открыть глаза. Я взглядом обвела небольшую, светлую комнату и мастера с директором, присевших у моей кровати.
        - Ну как ты себя чувствуешь? - ласково поинтересовалась Меледа Раднэ, проводя своей теплой рукой, по моим волосам. - Здорово же тебе досталось.
        - Что с остальными? - хриплым шепотом, спросила я. Мастер Йер и директор, переглянулись. Ответил черный эльф:
        - Твои друзья сейчас тоже находятся в целительском центре Альмэна. Меньше всех досталось Сирин, она быстро идет на поправку, видимо, сказывается кровь оборотня. Бриан и Сун Вэй, пробудут под присмотром целителей чуть дольше.
        Я подумала что ослышалась, поэтому, с замиранием сердца, переспросила:
        - Вы сказали Сун Вэй? Она жива?!!
        - Да. - Директор Раднэ, чуть улыбнулась, глядя на мое, светящееся от счастья лицо.
        - Ее оглушили мощным заклятием, но сейчас она постепенно приходит в себя.
        - А что стало с Тириллом и Касантрой? Их задержали? - я чуть приподнялась на подушке, морщась от резкой боли, тут же давшей о себе знать в раненой руке.
        - Тирилл был передан дворцовой страже и теперь ожидает приговора. - Ответила директор. - А Касантра… ее больше нет.
        - Вы убили ее? - удивленно воскликнула я, глядя на расстроенную Меледу Раднэ, и на нахмурившегося черного эльфа.
        - Когда я нагнала ее у выхода из тайного лаза, перед нами неожиданно телепортировалась демин. - Лицо директора приобрело растерянно-озадаченное выражение. - Я не успела ничего сделать. Касантра умерла быстро… Кстати, эта демин, просила передать тебе привет. Откуда она тебя знает?
        - Это Глэйз. Я освободила ее из плена Касантры. - Я машинально потрогала все еще покоящийся на груди, кулон, подаренный демином.
        - С твоей стороны, было не очень разумно, освобождать ее. - Заметил мастер Йер. - Демины очень жестоки и опасны. Я вообще удивляюсь, как она тебя тут же не убила.
        - Глэйз не злая! - возразила я. - Она не хотела работать на Касантру, просто у нее не было другого выбора. Я вообще предполагаю, что демины только считаются порождениями Великой тьмы, но они значительно лучше, чем все привыкли думать.
        - Что ж. - Директор Раднэ, вновь мягко улыбнулась. - В любом случае, теперь все закончилось. Касантры больше нет, а Тирилла, скорее всего, ожидает смертная казнь.
        Меня тут же, словно током прошибло! Как я могла забыть?
        - Казнь! На рассвете должны были казнить невиновного человека! Ведь Нарутис Эваз не убивал Корнуса Дитто!
        - Успокойся, Авика. - Директор тихо рассмеялась, и вновь уложила меня на подушки, едва я попыталась подняться. - Господина Эваза отпустили из-под стражи, как только стало известно, что настоящая убийца - Касантра. Королева лично подписала приказ о его помиловании, и, кроме того, из королевской казны, ему был пожалован дом с собственным хозяйством и солидная пенсия, позволяющая Нарутису Эвазу и его детям, безбедно прожить до конца своих дней.
        Я мысленно порадовалась за господина Эваза и Ису, которая теперь, наконец - то сможет пойти учиться, и ей больше не нужно будет подрабатывать разносчицей на постоялом дворе. От радостных мыслей, меня отвлек требовательный стук в дверь. Мастер Йер, быстро поднялся со своего места и произнес:
        - Входите!
        В комнату вошел наш учитель по рунописи - мастер Ридгар. Окинув беглым взглядом нашу компанию, он почтительно кивнул директору и направился к моей кровати.
        - Авика, позволь взглянуть на твою руку. - Мастер пытался говорить преувеличенно бодрым голосом, но в его глазах читалось беспокойство. Я послушно закатала рукав ночной рубашки и в первый раз, взглянула на то, что так старательно вычерчивал лезвием Тирилл. Руна была причудливо изогнута, и по форме, напоминала дерево с пышной кроной. Витиеватые линии и черточки, запечатлелись на моей коже красными, чуть воспаленными рубцами. Мастер Ридгар, нахмурился и внимательно изучил проклятую руну.
        - В первый раз вижу подобное… - пробормотал он, бережно беря мою руку в свои теплые ладони. - Очень похожа на руну смерти, но вот здесь… и вот здесь… линии прерываются и уходят в другом направлении, а вот эта черточка, должна располагаться слева а не справа.
        - Может, эта книга поможет? - Мастер Йер, подошел к приставленному к окну столу и извлек из находящейся там сумки, старый, потрепанный временем, фолиант.
        - Неужели это… - руки мастера Ридгара задрожали. Он, не отрываясь, глядел на книгу.
        - Да-да. - Директор Раднэ, приняла фолиант из рук черного эльфа и передала его учителю по рунописи. - Знаменитый трактат о «сущности смертельных заклятий».
        - Вот что спрятала в лесу Касантра! - догадалась я, тоже внимательно изучая, потертый, выцветший переплет. - Таким образом, она пыталась замести следы своих преступлений.
        - Ты совершенно права, Авика. - Кивнула директор, глядя, как мастер Ридгар увлеченно листает пожелтевшие страницы. - Когда мы нашли тайник, я тут же применила отслеживающее заклятие, которое и привело нас сначала во дворец короля, а за тем и в тюремные коридоры.
        - Вот она! Вот эта проклятая руна! - неожиданно воскликнул мастер Ридгар, показывая нам начертанный на странице символ - точную копию того, что был вырезан на моей руке.
        - Отлично. - Мастер Йер, сложил руки на груди, и, прищурившись, воззрился на своего коллегу. - Давайте, наконец, избавим Авику от этой руны, и от ее последствий.
        - Все не так просто… - покачал головой мастер Ридгар. - Тут не хватает страницы. Вот, сами посмотрите. Здесь название и указания, как правильно начертать проклятую руну, а дальше, текст обрывается, так что ни то, как избавиться от проклятия, ни действия этого самого символа, нам, увы, не известно.
        - А это что? - мастер Йер ткнул пальцем в едва заметную строчку, в углу страницы, написанную на непонятном языке.
        - Если я не ошибаюсь, это мертвый язык деминов. К сожалению, я не знаю никого, кто мог бы перевести то, что здесь написано.
        - А я кажется, знаю. - С этими словами, я вытащила из под ночной рубашки, кулон, с блестящим черным камнем, и, сосредоточившись, произнесла. - Глэйз! Глэйз, ты нужна мне!
        Послышался легкий хлопок, и перед нашими удивленными взглядами предстала довольно улыбающаяся демин. На этот раз, густые рыжие с черным волосы Глэйз, были собраны в высокий хвост, а алые глаза, взирали на меня приветливо, но в то же время, чуть насмешливо.
        - Не думала, что так скоро понадоблюсь тебе, Авика. - Весело произнесла она, не обращая внимания, на напряженно застывших директора и учителей.
        - Глэйз, мне нужна твоя помощь! - попросила я, передавая старый фолиант в руки демину (увидев это, мастер Ридгар возмущенно засопел, но препятствовать не стал).
        - Можешь прочесть, что здесь написано?
        Глэйз пробежала глазами по строчке и ухмыльнулась:
        - Прочесть-то могу. Но ты уверенна, что хочешь знать, значение этой надписи?
        - Мне необходимо это знать. - Я вновь закатала рукав, и показала демину свою руку. Глэйз тут же перестала улыбаться и произнесла:
        - Здесь написано: «Отныне и навсегда, принадлежащий Великой тьме».
        - Что все это значит? - спросил мастер Йер, пока я переваривала услышанное.
        Демин, наконец, обратила на него внимание, и немного подумав, ответила:
        - Это значит, что теперь у Авики… своего рода контракт…с Великой тьмой.
        - Как это? - я в ужасе разглядывала свою руку, пытаясь осмыслить происходящее.
        Демин пожала плечами и произнесла:
        - В этой книге, данную руну, перевели не правильно. Здесь она называется
«проклятая руна», что подразумевает смертельное проклятие, но на самом деле, в точном переводе с мертвого языка, этот символ обозначает «печать Великой тьмы». Это своего рода клеймо, и заклейменный таким образом, больше себе не принадлежит.
        - Что теперь со мной будет? - едва слышно, прошептала я, чувствуя, как обрывается что-то, внутри меня.
        - Пока ничего. - Глэйз передала книгу мастеру Йеру. - Живи как жила. Просто, не исключай возможности, что когда-нибудь, ты можешь понадобиться Великой Тьме. А пока, мой тебе совет - не забивай этим голову.
        - Тебе легко говорить. - Хмуро произнесла я, глядя на то, как за окном, проплывают безмятежные облака. Смогу ли я смириться с этим? Знать, что теперь, я не принадлежу самой себе? Погрузившись в свои мысли, я услышала легкий хлопок, с которым исчезла демин.
        - Все будет хорошо, Авика. - Директор Раднэ, аккуратно, взяла меня за руку. - Мы обязательно что-нибудь придумаем!
        Я не ответила, откинувшись на подушки и прикрыв глаза. Учителя и директор, еще какое-то время, находились в моей комнате, а за тем, вышли, плотно прикрыв за собой дверь.

* * *
        Дядя почти не изменился, только борода еще больше поредела, видимо, как результат бурной умственной деятельности. Увидев меня, он широко улыбнулся, и раскинул для объятий, свои могучие руки:
        - Ну, племяшка! Ну, ты и вымахала! Иди же сюда скорей!
        Я спешилась с Галки, и с радостью кинулась в объятья к дяде. Как же я соскучилась! Не терпелось скорее попасть в свое родное село и вновь увидеть отца и мать. Как же хорошо становилось от одной только мысли, что впереди меня ожидают три месяца каникул, свободных от бесконечной учебы и коварных козней жестоких убийц.
        - Ну как, сдала экзамены? - весело спросил дядя, потрепав меня по и так взлохмаченной шевелюре. Я утвердительно кивнула, вспоминая, как проходили выпускные экзамены.
        Больше всего, ученикам досталось, разумеется, от мастера Йера, но к счастью мы с Сун Вэй, почти единственные из всего класса, смогли поставить действенный магический щит, успешно отразив десяток слабо-заряженных боевых импульсов. А вот в бытовой магии, мне повезло чуть меньше. Предложенная для уборки комната, была настолько захламлена и разгромлена, что складывалось впечатление, будто в ней гостила дюжина в стельку пьяных троллей. С пылью на полках и разбросанными тут и там, вещами, я справилась довольно быстро, а вот когда дело дошло до того, чтобы подмести… Ну не дается мне заклинание: «Овус-вениос-чистус!». Вдоволь набегавшись от взбесившегося веника, я все же заслужила оценку: «удовлетворительно». Остальные экзамены, дались мне значительно проще, а уж мой доклад о необычных свойствах пестроцвета, написанный мной в ходе наблюдения за Пестриком, вообще вызвал дикий восторг у бабушки Аглавиры, и она не задумываясь, поставила мне «отлично». В общем, школу я покидала, со спокойным сердцем и лишь где-то в глубине души, все еще ворочалось чувство страха, возникающего каждый раз, как я смотрела на
красные рубцы проклятой руны. Дав самой себе обещание, перестать терзать себя этим, и жить дальше, я постепенно успокоилась.
        Пока мы ехали до Альмэна, я то и дело возвращалась к воспоминаниям, о моем прощании с друзьями. Сначала Сун Вэй - слезы, заверения в вечной дружбе и разговоры ночь напролет. Затем Сирин - пожелание отлично провести каникулы. И наконец, Бриан - долгий поцелуй, темные глаза, наполненные теплотой и тихое:
        - Будь осторожней, Ави. Уже не могу дождаться окончания каникул. Я буду скучать по тебе.
        - Я тоже.
        И вновь, поцелуй, заставляющий забыть обо всем на свете и тихое осознание того, что вот оно - счастье! Верные друзья, ставшая такой родной школа и он, темноволосый парень, мечтающий стать боевым магом.
        На постоялом дворе «У Кано», было непривычно пусто. Хозяин заведения сам вышел встречать нас на порог, и, завидев меня, весело произнес:
        - А вот и наша маленькая героиня! Наслышан о твоих приключениях, Авика!
        Я взволнованно посмотрела на дядю - неужели, Кано рассказал ему о нашем расследовании? Заметив мой взгляд, дядя улыбнулся в бороду и подмигнул:
        - У твоих родителей сердце остановится, если я поведаю им про твои приключения! Поэтому, я решил держать язык за зубами.
        Едва зайдя в общий зал, я тут же оказалась в объятиях счастливой Исы:
        - Как я рада тебя видеть, Ави! - воскликнула она, не переставая сжимать меня в объятиях. - Спасибо тебе за все! Моего отца отпустили, а еще, нам дали дом! Представляешь, свой собственный дом с садом и домашней скотиной! Теперь у нас достаточно денег, и я смогу пойти учится!
        - Я так рада за тебя, подруга! - искренне произнесла я, глядя на приближающегося к нам рыжеволосого мужчину, с небольшой проплешиной на висках и затылке.
        - Госпожа Паллада, очень рад с вами познакомиться. Меня зовут Нарутис Эваз. - Отец Исы улыбнулся и пожал мне руку. - Не могу выразить, как я признателен вам, за то, что вы сделали для меня и моей дочери!
        - На самом деле, настоящих преступников удалось задержать благодаря нашим учителям и директору. - Ответила я, чувствуя, как краснею от похвалы.
        - Но без вашего участия, меня давно бы уже казнили! - возразил господин Эваз, продолжая трясти мне руку. Я смущенно улыбнулась, и аккуратно высвободила пожимаемую конечность.
        - А теперь, давайте отметим это событие! - Кано хлопнул в ладоши и две симпатичные разносчицы, споро принялись собирать на стол.
        Праздничное застолье затянулось до глубокой ночи, так что в кровать я легла, вымотанная до предела. Едва закрыв глаза, я услышала легкий хлопок.
        - Привет! - послышался голос демина. - Поздравляю с окончанием первого года учебы.
        - Спасибо. - Сонно ответила я, глядя на стройную фигурку, темным силуэтом вырисовывающуюся на фоне окна. - Чем обязана столь поздним визитом?
        - Если скажу что соскучилась, ты мне конечно же не поверишь? - шутливым тоном спросила Глэйз, на что я скептически хмыкнула. Тогда демин произнесла. - Не в моих правилах предупреждать кого-то, обычно мы не вмешиваемся в людские дела, но, тебя я решила предупредить.
        - О чем? - я тут же присела на кровати, забыв о сонливости.
        - Что-то назревает. - Демин наклонилась ко мне и заглянула в мои глаза, своим пронзительным, хищным взглядом. - Что-то должно произойти…
        - Что именно? - взволнованно спросила я, машинально потирая клеймо на руке.
        - Не знаю. Но мы демины, чувствуем зло, и я могу сказать, пробуждается нечто злое, черпающее силу от Великой Тьмы. Поэтому, будь осторожней, и постарайся больше никуда не влезать.
        - Хорошо. - Тихо произнесла я, глядя, как Глэйз вновь подходит к окну. - Спасибо тебе за все.
        - Я же сказала, что не забываю добра. - Сказала она и, подмигнув алым глазом, с легким хлопком исчезла.
        Я вновь легла на кровать и долго не могла заснуть. Через пару дней, я увижу своих родителей, а через три месяца, я вновь встречусь со своими друзьями… Так к чему забивать себе голову мрачными мыслями? А руна… ну уж нет! Перебьется Великая тьма!
2012 - 2013г.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к