Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Ветров Макс: " Цена Победы " - читать онлайн

Сохранить .
Цена победы Макс Ветров
        Мир совсем не такой, как мы о нем думаем. Ещё пару месяцев назад мы были уверены, что слухи о древних машинах, жнецах, это всего лишь легенды, небылицы. Сейчас эти легенды потрошат наши планеты. Всему живому в галактике грозит гибель. И так было уже не раз. Неужели нет никакого способа разорвать порочную цепочку циклов? И если есть, то какую цену придется за это заплатить?
        Макс Ветров
        Цена победы
        Глава 1. Пробуждение
        Этим утром Джон Шепард, капитан фрегата «Нормандия», уже в который раз проснулся на несколько минут раньше будильника. Голова привычно гудела от хронического недосыпа, тело ломало от постоянных перегрузок, как психических, так и физических. Невыносимо хотелось снова лечь, заснуть, и не просыпаться лет пять. С трудом пересилив себя, Шепард встал с кровати и поплёлся в свою личную ванную комнату. Заперто. Несколько секунд ушли на осмысление ситуации, пока догадка не проникла, наконец, во всё ещё спящее сознание. Тихо выругавшись, капитан постучал в запертую дверь:
        - Тали! Ну что же это такое-то?
        - Прости, Джон! - Из-за двери послышался деформированный коммуникатором голос молодой кварианки. - У меня тут срочный ремонт скафандра! Обязательно нужна… э… изолированная комната!
        Как показала практика, женские особи всех рас в сходных ситуациях ведут себя одинаково. Шепард испытал это на своей собственной шкуре, как только его отношения с Тали прошли начальный, романтический этап. Осознав, что никуда от неё бравый капитан теперь не денется, кварианка начала интенсивный «захват территории». Сначала в каюте начали появляться разные милые женские штучки, потом вечно разбросанные вещи капитана чудесным образом оказались аккуратно разложены по полкам и ящикам. Затем начала переставляться мебель и отремонтировалась автоматическая кормушка для рыбок. Финальным аккордом стал переезд сюда Тали на постоянное место жительства и оккупация ванной комнаты.
        - «Ну-ну. Вот что такое нужно по ночам устраивать, чтобы каждое утро был срочный ремонт скафандра? Совсем с фантазией туго» - Шепард ещё раз мысленно выругался и обреченно проследовал в общую душевую на жилой палубе. Холодный душ, наконец, привел капитана в чувство и отчистил мысли от сонного тумана. Обернувшись полотенцем, он подошел к зеркалу и стёр с него конденсат. Светящиеся красным светом глаза и шрамы от имплантантов уже давно стали привычными элементами его внешности. Жутковато, конечно, но Тали на них буквально западает.
        - Капитан, вы опять перепутали душевые. - Только теперь Шепард заметил, что в левом углу специалист Трейнор в коротком розовом халатике невозмутимо сушит феном волосы. - Хотите, я поговорю с Тали? Я уже давно хотела с ней… э-э… немного пообщаться. Она такая своеобразная.
        - Спасибо, конечно, за предложение, но я с этим как-нибудь сам разберусь. - Капитан искоса посмотрел на Саманту. - «Размечталась! Я тебя к ней на пушечный выстрел не подпущу, и не надейся».
        Кое-как натянув повседневную форму, Шепард, уже окончательно пришедший в себя, с головой окунулся в рутину рабочего дня боевого корабля. Бесконечные рапорты и отчёты, споры с Джокером и СУЗИ из-за криво проложенного курса, Гаррус с недооткалиброванным орудием главного калибра, Лиара с тоннами свежеукраденной информации, доктор Чаквас с внезапно закончившимся этанолом, ну и на десерт, Вега с вывихнутым плечом (поспорил с Эшли, что обставит её в армрестлинг).
        Суматоха успокоилась только к обеду, угрожая вскоре начаться с новой силой. Пока экипаж согласно очереди получал свои пайки, капитан, полной грудью вдохнув манящие ароматы камбуза, обреченно поднялся в свою каюту. Нормальной еды он не видел уже давно, и виной этому всему была опять же Тали. В один прекрасный день она вдруг решила, что ей надо срочно лучше понять расу, к которой принадлежит её возлюбленный, то есть человечество. Катастрофы можно было избежать, если бы с этим вопросом она подошла к доктору Чаквас, Веге, Саманте или, на худой конец, к Джокеру или Эшли. Но её что-то дернуло пойти к Лиаре. Последняя, не долго думая, скачала из экстранета большую подшивку человеческих дамских журналов…
        Слава Богу, чтобы разобраться в дебрях человеческой психологии (или того, что называли психологией на страницах виртуального глянца) сумрачного кварианского гения не хватило. Тем не менее, из этого, мягко говоря, бестолкового, чтива Тали вынесла кучу сильно усложняющих жизнь умозаключений. Одно из них привело к тому, что кварианка решила во что бы то ни стало научиться готовить еду для капитана. И если инженером она была просто великолепным, то кулинар из неё вышел специфический. Достаточно сказать, что из-за путаницы декстро- и лево- аминокислотных компонентов Шепард уже несколько раз незапланировано посещал медотсек.
        В этот раз Тали поставила на стол перед капитаном пиалу с белой, булькающей субстанцией, чем-то похожей на манную кашу.
        - Ой, как аппетитно выглядит! - Все силы Шепарда ушли на то, чтобы в его тоне не прорезался сарказм.
        - На этот раз все должно быть нормально! - Тали села напротив своего мужчины. - Я этот рецепт вчера только нашла. Называется «клей обойный».
        - Тали!
        - Шутка! - Кварианка рассмеялась. - Ты такой забавный, когда пугаешься!
        - Что-то мне подсказывает, что на этот раз доктор Чаквас меня не откачает…
        По вкусу субстанция действительно напоминала обойный клей. Но сегодня капитана хотя бы сразу не вырвало, и он не потерял сознания. Покончив с обедом и проводив свою даму сердца до инженерной палубы, Шепард уже было собрался вернуться в боевой информационный центр, как вдруг на него буквально налетела Лиара:
        - Капитан! Я там кое-что накопала! Может быть что-то важное! - Голубые глаза азари горели ярким огнём с элементами типичного для ученых безумия.
        - Ну что опять? Очередное гениальное открытие или супероружие? - Шепард начал излучать волны скепсиса. - В прошлый раз, как ты помнишь, мы благодаря твоим находкам оказались в городской канализации на родной планете ворча. До сих пор кажется, что броня так до конца и не отстиралась.
        - Тут совсем другое дело! Идем, я покажу. - Схватив капитана за руку, Лиара быстро отбуксировала его в свою каюту.
        - Вот! Это оно! - На большом мониторе отобразилась карта какого-то неизвестного капитану звездного скопления.
        - И что сия ахинея обозначает? - Шепард скрестил руки на груди.
        - Это скопление Калахири. Расположено на самом краю шестого рукава галактики, сразу за Вуалью Персея.
        - В смысле? Быть не может! За Вуалью Персея нет ничего, только темный космос.
        - Я тоже так думала. Проблема в том, что в этом скоплении всего одна стабильная звезда, Бренда. Вокруг неё вращается единственная планета, соответственно, Бренда 001, и ретранслятор.
        - Ну, поздравляю с расширением твоих знаний по устройству галактики.
        - Зря стебёшься, капитан. - Лиара нажала пару кнопок на панели управления. - А вот как это скопление выглядело 50000 лет назад, судя по данным из блока памяти Явика.
        Рядом с изображением системы Бренды появились ещё три звезды.
        - Если проанализировать все отрывочные протеанские данные по этому скоплению, можно найти информацию о том, что вот эти две звезды планет не имели, а вот эта образовывала систему из одного газового гиганта и одной планеты земного типа. - Азари победоносно посмотрела на Шепарда. - И, сразу опережая твой следующий вопрос: нет, эти звезды не могли погибнуть по естественным причинам. Что-то их уничтожило. Что-то невообразимое!
        - Ладно, Лиара, ты меня заинтересовала. - Капитан всмотрелся в звездную карту. - Есть идеи, что это могло быть?
        - Ну… супероружие?
        - Банально. К тому же у нас и с «Горном» хлопот хватает. - Шепард крепко задумался и почесал затылок. - А, один хрен хуже уже не будет, давай проверим твою теорию.
        
        «Нормандия» неслась на сверхсвете сквозь звездное скопление Калахири. Давно осталась позади необитаемая система Бренды с едва живым ретранслятором. Корабль жил своей размеренной жизнью и только в рубке ощущалось неслабое напряжение.
        - Ну и какого мы тут забыли? - Джокер недовольно взглянул на Лиару, нетерпеливо наматывающую круги по рубке. - Скопление Калахири - самое убогое и забытое Богом место в галактике, если не во всей вселенной.
        - Я тебе уже сто раз всё объяснила, когда мы курс прокладывали. - Азари явно была не взводе. - СУЗИ вон сразу все поняла.
        - Нашла с кем меня сравнивать. Будь у меня такая прорва процессоров вместо ущербного органического мозга, я бы тоже всё сразу понял. Или сделал вид.
        - Простите, что прерываю вашу высокоинтеллектуальную беседу, но мы через десять минут будем в заданной точке - СУЗИ изобразила игривую улыбку - Требуется присутствие капитана на мостике, а он сейчас в своей каюте. Тали тоже. Логика понятна?
        - Ну и хрен с ними! - Лиара решительно двинулась к креслу Джокера. - Сами как-нибудь разберемся.
        - Давайте хоть кого-нибудь из офицеров, что ли, позовем? Эшли например. Какой-никакой, а СПЕКТР.
        - Да хоть Кортеса зови, или Явика, только порбыстрее!
        - А я уже давно здесь стою. - Только теперь все (кроме СУЗИ) заметили протеанина, каким-то чудом оказавшегося в дальнем углу рубки. - А дисциплинка-то у вас хромает. Не боевой корабль, а детский сад какой-то.
        - Ой, много ты понимаешь! - Джокер обиженно покосился на Явика. - Мы-то жнецам пока ещё не слили, как некоторые.
        - С такими кадрами как ты - вопрос времени. Притом недолгого.
        - А ну-ка хорош собачиться! - В проходе появилась капитан-лейтенант Уильямс. - У меня и без вас голова раскалывается. Вега, скотина, наверное что-то в выпивку подмешал.
        - Ты бы поосторожнее с выпивкой-то - Лиара сочувственно посмотрела на Эшли. - Печень, она же не казенная. Да и к тому же у людей она всего лишь одна.
        - Спасибо за заботу. Просто я когда вижу с Шепардом эту кривоногую, я… - Эшли осеклась. - Кстати, а где капитан?
        - Ну… (Лиара)
        - Э… (Джокер)
        - Понимаешь… (Явик)
        - Капитан Шепард находится в своей каюте вместе с Тали Зорой (СУЗИ)
        - Понятно. - Капитан-лейтенант Уильямс сжала кулаки с такой силой, что затрещали перчатки её брони. - Я сейчас вернусь.
        Когда Эшли покинула рубку, Джокер повернулся к СУЗИ:
        - Это с каких пор ты стала таким толстым троллем?
        - А что не так? Это была всего лишь правда. - На «лице» синтетика появилась характерная кривая усмешка. - К тому же троллить вас гораздо интереснее, чем безобидно шутить.
        - А мы тем временем прилетели. - Явик указал на навигационный экран.
        - О! Точно. - Джокер автоматически перевел двигатели в режим торможения и только потом понял, что это была неудачная мысль. - Ах ты ж твою мать!
        «Нормандия» быстро замедлилась со сверхсвета и оказалась прямо в центре гигантского астероидного облака. Благодаря мгновенной реакции СУЗИ корабль успешно избежал столкновения с несколькими крупными астероидами, пока не замедлился до безопасной скорости. Встряхнуло фрегат при этом немилосердно, кое-кто из команды даже попадал на пол. Через несколько минут после такого фееричного прибытия в пункт назначения злой капитан собрал всех героев дня в центре связи:
        - Ну и что это за самоуправство? Кому пришла в голову блестящая мысль выпрыгивать в незнакомом звездном скоплении без предварительной разведки? И даже меня вызвать не удосужились! Повесить бы кое-кого за это на рее. Вот только реи на космическом корабле нету.
        - Простите, капитан, это была моя идея. - Лиара виновато опустила голову. - Мой инстинкт исследователя заглушил здравый смысл.
        - Ладно, с наказаниями разберемся позже. Докладывайте ситуацию.
        - Ну, мы таки долетели. Почти в целости и сохранности - Джокер сделал вид, что копается в инфопанели. - Как я и предсказывал, по указанным координатам ничего нет, кроме огроменного облака астероидов. Они мне весь сканер своими статичными сигнатурами забили. В этом облаке мы можем годами шариться, и так ничего и не найдем.
        - Предложения? - Шепард в упор посмотрел на Лиару.
        - Есть одна мысль. Можно попробовать перекалибровать сканер на определенные сигнатуры, поля массы, например, или электромагнитные аномалии. Ну и мощности можно добавить. Тут-то жнецов мы точно не привлечем.
        - Интересная мысль (Шепард из последнего монолога Лиары ровным счетом ничего не понял, но решил не подавать вида). Сканером у нас, кажется, Тали занималась. СУЗИ, вызови её.
        После нескольких секунд ожидания в динамиках послышался скрип, потом жуткий грохот, а затем отборный кварианский мат.
        - Инженерная палуба на связи. - Тали быстро успокоилась. - Мы тут последствия вашего пилотажа устраняем. Ещё пара таких заходов, и ядро упокоится с миром.
        - Э… Слушай, Тали, тут вопрос такой возник. - К удивлению всей команды капитан как будто смущенно замялся. - Можно ли на нашем сканере конкретные сигнатуры задать? И ещё этой, как её там, мощности добавить?
        - Да запросто! - Тон кварианки резко поменялся. - Хотя… Вот чего-чего, а «мощности» тебе и так хватает. Вчера ночью ты мне это убедительно доказал. Притом не один раз…
        Лиара прикрыла лицо ладонью. Со стороны Эшли послышался приглушенный металлический треск. Джокер и СУЗИ хранили невозмутимые выражения лиц (при этом синтетик тихо шепнула пилоту: «И ты ещё меня троллем обзывал»), а Явик слегка улыбнулся.
        - Я тут, как бы, не один… - Капитан немного покраснел.
        - Знаю. - Тон Тали не изменился. - Привет, Эшли! Как дела?
        - Замечательно! - Подлокотники кресла, в которые вцепилась капитан-лейтенант Уильямс, начали закручиваться винтом.
        - Так, будем считать, что все нормально. - Шепард изящно вышел из щекотливой ситуации. - Настраиваем сканер и пару дней шерстим это облако. Надеюсь, тебя это удовлетворит, Лиара?
        Не дожидаясь ответа, капитан технично ретировался.
        
        Лиара проснулась и резко села на своей кровати. Плохо запомнившийся ночной кошмар выбил из усталого сознания остатки сна. Азари осмотрелась по сторонам, ещё немного посидела в позе лотоса, затем оделась и вышла из своей каюты, случайно пнув по дороге Глифа. Оставив позади недовольно пищащего дрона, доктор Т’Сони выпила стакан воды на камбузе, и только тогда сообразила, что вокруг никого нет. Часы в униинструменте подтвердили догадку - по 24 часовому циклу сейчас было 4-30 утра. Немного поразмыслив, Лиара прошла к лифту и спустилась на инженерную палубу.
        Прямо за шахтой лифта, там, где когда-то проживала Джек, мотористы обустроили временный центр управления сканированием. Со стороны это было похоже не берлогу геймера-маньяка: высокое кресло окружали несколько больших мониторов, голографические панели управления, куча ещё какой-то непонятной техники и декстроаминокислотная кофеварка. Посреди всего этого великолепия, положив ноги на столешницу, сидела Тали и сосредоточенно читала что-то с небольшого планшета. Заметив Лиару, кварианка обернулась к ней:
        - О! Привет! Что, не спится?
        - Типа того. Дай, думаю, схожу, навещу тебя.
        - Спасибо за заботу, блин! - Тали сложила руки не груди. - Это благодаря тебе я тут в одиночестве тусуюсь. Облака астероидные сканирую. А могла бы мирно спать, прижавшись…
        - А можно без подробностей? Я, конечно, не Эшли, но…
        - Извини - увлеклась.
        - Да ничего. - Лиара ненадолго замолчала. - А что читаешь?
        - Кошмары, ужасы, трэш и расчлененку.
        - В смысле?
        - Историю человечества изучаю. Худшего кошмара даже вообразить невозможно. Ты представляешь: они всю свою историю постоянно воевали! Вырезали друг друга миллионами!
        - Да, я слышала, что у них не простое прошлое.
        - Они взорвали ядерную бомбу! На своей планете! Стерли в прах два города! До такого ещё только кроганы додумались.
        - Ну да, воевать земляне умеют. Вон, турианцам с первого раза так врезали, они до сих пор под впечатлением.
        - А их психология? Это же вообще тихий ужас! Воруй, убивай и так далее. Тысячелетия истории - одни сплошные войны, угнетения, грабеж и разрушение.
        - Посмотри на это с другой стороны: все эти ужасы их неслабо закалили. Они не превратились в каких-нибудь агрессивных чудовищ, не самоуничтожились, наконец.
        - Это как посмотреть. Ты их «шедевры искусства» видела? Современные, я имею в виду. Начиная с их 20 века - сплошная муть. Музыка, фильмы, книги, опять же. Мне после некоторых кошмары по ночам снились!
        - Некоторые есть вполне приличные…
        - Вот именно, что некоторые. И их мало. Большинство можно смело в категорию «ХХХ» отправлять.
        - У всех свои недостатки. Вы, например, умудрились собственноручно сознанному искусственном интеллекту родную планету слить.
        - Это вот ты на что сейчас намекаешь? - Тали отложила планшет и в упор посмотрела на Лиару.
        - Я не то имела в виду. Шепард, он, вообще-то, землянин.
        - Вот и я про то же! Как такая раса, с таким прошлым и настоящим, могла породить такого как он? Ну, или Джокер? Или Вега? Эшли, в конце концов?
        - Очередная загадка вселенной. Не забивай мозг, Тали. Шепард он…
        В этот момент на крайнем левом мониторе замигали красные метки. Кварианка мгновенно рванулась к панели и начала быстро чем-то манипулировать. Лиара молча наблюдала за происходящем, но вскоре не выдержала:
        - Что случилось?
        - Мы что-то засекли.
        - А подробнее?
        - Да черт его знает. Электромагнитная аномалия. Следов нулевого элемента нет. Странно. Сейчас подробнее просканирую.
        Тали мастерски перекалибровала аппаратуру и запустила сканирование заново. Обе девушки всмотрелись в средний монитор, на котором рисовался заинтересовавший их объект. Вместо привычных уже ломаных линий астероидов, их глазам предстал вытянутый, сигарообразный корпус, сотканный их прямых, правильных линий. Можно было различить отсеки и надстройки.
        - Это корабль! - Тали схватила за Лиару руку. - Быстро! Бежим в рубку!
        - Можете не торопиться. - Спокойный голос СУЗИ заставил обеих девушек вздрогнуть. - Я уже запеленговала вашу находку. Через полчаса подлетим.
        
        - Никогда ничего подобного не видела! - Лиара оторвала взгляд от панорамного иллюминатора в комнате отдыха.
        Команда «Нормандии» скопилась на правом борту и через все имеющиеся иллюминаторы с интересом рассматривала странную находку. Вытянутый корпус неизвестного корабля был раза в два длиннее их фрегата. Передняя часть заканчивалась большой, бочкообразной рубкой. Средняя, состоящая из нескольких крупных отсеков, несла две крупных и четыре маленьких турели с орудиями неизвестного типа. На корме размещался огромный моторный отсек, составленный из десятка разделенных двигателей.
        Корабль имел вид крайнего запустения. Внешняя обшивка во многих местах была серьезно повреждена, кое-где отсутствовали целые секции. Большая часть надстроек и внешнего оборудования также представляло собой не более чем металлолом. Одна малая турель была полностью уничтожена астероидом, насмерть застрявшим в искореженном металле.
        - Явик, тебе знакомы такие корабли? - Шепард отошел от иллюминатора и взглянул на протеанина.
        - Нет, капитан. Даже не представляю, что это и откуда взялось.
        - Это поразительно! - Тали, все это время сосредоточенно копавшаяся в своём униинструменте, вдруг проявила небывалую активность. - Нет: это невероятно! Я четыре раза перепроверила: на этом корабле нет ядра нулевого элемента!
        - В смысле? - Капитан подошел к кварианке. - Сперли уже?
        - Нет, его там вообще не было. Я уверена, этот корабль предназначен для межзвездных перелетов, но он основан на абсолютно ином принципе сверхсветового движения! Вы представляете, что это значит?
        - А ты ничего не напутала? - подала голос Эшли.
        - Все верно. - СУЗИ в отличие от органических членов команды не пялилась на странный корабль, а тихо стояла посреди комнаты отдыха, скрестив руки на груди. - Я помогала Тали анализировать объект. Никаких следов нулевого элемента. Только слабое электромагнитное поле.
        - Мне нужно попасть на корабль! Его двигатель просто необходимо исследовать! - Тали схватила Шепарда за плечи. - Джон! Ты себе даже вообразить не можешь, что мы обнаружили!
        - Так! Без фанатизма! - Капитан с трудом освободился из стальных объятий кварианки. - Корабль, само собой, надо исследовать. Только, помнится, СУЗИ говорила, что там слабое поле имеется. Если я правильно понимаю, это какая-то работающая техника?
        - Правильно. - Синтетик повернулась к капитану. - К сожалению, полноценно просканировать корабль не удалось. Также я не могу связаться с их бортовым компьютером. Их протоколы обмена информации абсолютно уникальны и на расшифровку и адаптацию мне потребуется не меньше недели времени. Тем не менее, кое-какую информацию я получила. Корабль почти полностью деактивирован. Многие жизненно важные системы повреждены или аварийно отключены, в том числе жизнеобеспечение и искусственная гравитация. Непонятная активность наблюдается только в носовой части корабля, предположительно, в районе рубки.
        - Ты узнала, кому принадлежит этот корабль? - Шепард скрестил руки на груди. - Или, хотя бы, откуда взялся?
        - Нет. Возможно, эта информация будет в главном компьютере корабля. Но для её извлечения потребуется мое непосредственное присутствие. Тем не менее, на основе анализа метеоритного облака и характера повреждений обшивки, я определила примерное время пребывания этого корабля здесь - около 4000 лет.
        
        - Джокер, ты на связи?
        - Слышу вас, капитан. И вижу. СУЗИ уже частично обработала данные сканирования корабля, так что вы у меня под колпаком.
        - Мы уже разделились. Я, Лиара и СУЗИ идем к рубке, а Тали, Явик и Эшли - к моторному отсеку. Ты их видишь?
        - Не так четко, как вас, но приемлемо. Они идут по центральному коридору, или типа того. Опасностей не обнаружено. Хотя…
        - В чем дело? - Судя по голосу, Шепард мгновенно напрягся.
        - Капитан, вы уверены, что посылать Тали и Эшли вместе была хорошая идея?
        - Нет, конечно. Но больше некого. Вега в лазарете ещё неделю проваляется, а Гарус опять перемудрил с настройками пушки и теперь вообще не может от неё отойти. Калибровщик, мать его.
        - Нда… Проблема.
        - Ладно, не поубивают же они друг друга, в конце концов. Наверное…
        Свет подствольного фонаря выхватывал из непроглядного мрака, царившего на корабле, картины запустения и разрухи. Помещение, куда попала первая группа после шлюзового отсека, когда-то выполняло функции столовой или кают-компании. Сейчас здесь в состоянии невесомости парили необычного вида столы, стулья, столовые приборы и множество других предметов, идентифицировать которые не представлялось возможным. От любого неосторожного касания вся эта масса хлама приходила в движение и серьёзно усложняла перемещение команды.
        - СУЗИ, ты бы гравитацию, что ли включила! - Лиара, шедшая замыкающей, уже устала уворачиваться от летающего мусора.
        - Невозможно. - Синтетик резко пригнулась, уходя от пролетавшего рядом разодранного кресла. - Все линии резервного питания заблокированы физически. Мне нужен доступ к главному компьютеру.
        Не обращая внимания на летающие предметы, Шепард пробился к следующей секции дверей, оказавшихся запертыми, и попытался их открыть. Пульт на стенке возле проема ожидаемо не сработал и капитан попробовал раздвинуть створки руками. С третьего раза и не без помощи СУЗИ и Лиары упорные створки, наконец, разошлись на достаточное для прохода расстояние.
        - Так это и есть рубка? - Лиара водила фонарём своего пистолета по стенам большого помещения с закругленными стенами. - Какая-то необычная. Что-то здесь не так.
        - Да нет, все вполне логично. - Шепард прошел немного вперед. - Вот пульты навигаторов, вот кресла пилотов. А вот это, скорее всего, капитанский мостик. Размещено только все это как-то непривычно. И пульты странные…
        - Вот именно. - СУЗИ усиленно сканировала помещение. - Вы не обратили внимания на самое главное. Вся местная техника нетипична. Нет виртуальных интерфейсов, кругом нажимные механические клавиатуры или аналоговые пульты. Нет даже жидкокристаллических экранов, только электронно-лучевые. Проводка и системы управления тоже либо аналоговые, либо механические.
        - Что за бред? - Капитан подошел к ближайшему пульту и нажал несколько кнопок. - Как такое вообще возможно?
        - Точно не могу сказать. - Лиара с интересом изучала надписи на неизвестном языке. - Возможно, техническое развитие тех, кто построил этот корабль, шло не так, как у нас. Совсем не так.
        - Вот терминал главного компьютера. - СУЗИ проследовала к самому большому выпуклому экрану в рубке. - О! А вот этого я не ожидала. Интерфейс связи тоже аналоговый.
        Шепард проследил взгляд синтетика и увидел чуть ниже экрана несколько штекерных разъёмов.
        - Приехали, блин! И что теперь делать?
        - По-хорошему надо сюда Тали позвать, это, как-никак, её специфика. - Лиара размышляла вслух. - Но, я думаю, мы с СУЗИ с этим справимся. Для начала надо определить какой коннектор за что отвечает…
        
        - И куда теперь, навигатор-самоучка? - Капитан-лейтенант Уильямс оперлась о стену коридора и недружелюбно посмотрела на кварианку сквозь прозрачный щиток своего шлема. - У меня такое ощущение, что мы кругами ходим.
        - Ничего подобного. - Тали копалась в своем униинструменте. -Моторный отсек прямо за этой стеной. Надо только дверь найти. Идем вон туда.
        - Ой, что-то мне все это не нравится. Во многих фильмах ужасов именно в этот момент из темноты выскакивает какой-нибудь монстр.
        - Ага, способный дышать вакуумом. Если все землянки такие как ты, понятно почему ваши мужчины предпочитают азари и кварианок.
        - Не можешь не уколоть, да? Это ты что сейчас имеешь в виду?
        - То, что ты слишком нервная, нетерпеливая и пугливая.
        - Я пугливая? Да у вас все строение тела только под одно заточено - быстро убегать. Что вы и продемонстрировали, сдав свою родную планету гетам.
        - У меня, конечно, на руке всего лишь три пальца, но фигуру из них составить я, тем не менее, могу. - Тали изящно сложила пальцы во всем известный жест.
        - Так, самки! А ну-ка успокоились! Своими разборками вы ставите под угрозу нашу миссию. - Явик, наконец, не выдержал. - Хотя, кому я это все объясняю? Вы как были дикарями, так и остались.
        - Тали меня уже заколебала своими… - Эшли автоматически шагнула в очередной дверной проем, который выходил чуть выше уровня пола моторного отсека.
        Не почувствовав опоры, она инстинктивно попыталась переместить вес тела на другую ногу, но не смогла удержаться и также оторвала её от пола. Магнитные ботинки автоматически деакивировались и капитан лейтенант Уильямс отправилась в свободный полёт. Тали схватила Эшли за руку, но её подвел тот же высокий порог в моторном отсеке. Вскоре обе девушки, вцепившись друг в друга, беспомощно плавали в невесомости.
        Явик встал в дверном проеме моторного отсека, покачал головой и вызвал по связи Шепарда:
        - Капитан, у нас тут ЧП небольшое. Самки в очередной раз поцапались и сейчас летают по моторному отсеку. С одной стороны, их надо бы спасти и на ноги поставить, а с другой - они, наконец, успокоились и замолчали.
        - Понятно. - Капитан тихо выругался. - СУЗИ почти активировала бортовой компьютер корабля. Скоро включит гравитацию. Ага, вот сейчас!
        Тали и Эшли хором крикнули «Нет!», но было уже поздно. В моторном отсеке, где сейчас находилась вторая команда, что-то загудело, начало вибрировать, потом включилось аварийное освещение, а тела обрели свой привычный вес. С высоты двух метров на пол отсека сначала упала капитан-лейтенант Уильямс, а уже на неё сверху мягко приземлилась Тали.
        - Эшли, ты как? - Кварианка быстро пришла в себя.
        - Если слезешь с меня, будет гораздо лучше.
        - Ну, значит, все целы. - Явик безучастно стоял рядом и смотрел на девушек. - А мы уже на месте. Видимо, вот это и есть твои супердвигатели, Тали.
        
        - Вторая команда, прием! Вы там что, уснули что ли? - Шепард уже нешуточно напрягся
        - Капитан, это Эшли. У нас всё нормально. Просто Тали закопалась по пояс в каком-то здоровенном агрегате. Изучает его, записи делает. Мы с Явиком ей помогаем. Это, судя по всему, надолго и оторвать её совершенно невозможно.
        - Вас понял. Поаккуратнее там.
        Шепард ещё раз прошелся по рубке странного корабля, посмотрел на ожившие мониторы с текстовыми данными на неизвестном языке, и снова подошел к СУЗИ:
        - Что нового?
        - Их базу данных я уже скачала. Протоколы и язык расшифровываю. Бортовой журнал в процессе скачки. Расчётное время окончания - 15 минут. Есть ещё кое-что. Резервных батарей, которые мы активировали, надолго не хватит. Местный источник энергии сильно поврежден, но я засекла ещё одну слабую электромагнитную сигнатуру. Вот здесь.
        Синтетик вывела на свой виртуальный проектор схему корабля.
        - Так, это на уровень ниже шлюзовой камеры. Ага, я понял куда идти. Заканчивай здесь, а мы с Лиарой проверим.
        Капитан и доктор Т’Сони медленно, прижимаясь к стене, спустились по узкой лестнице и оказались в очередном захламленном коридоре с множеством дверей. Оглядевшись, Шепард проговорил:
        - Это, наверное, жилая часть корабля. Судя по количеству кают, команда здесь обитала не маленькая.
        - А судя по форме и длине кроватей, они не должны сильно от нас отличаться. - Лиара заглянула в одну из кают. - Дизайн типичный: Двухъярусные кровати, шкафчики, стол.
        - Так, наша цель в конце коридора справа. Идем.
        Через несколько десятков метров перед человеком и азари предстала более крупная комната с несколькими большими столами, причудливыми приборами и манипуляторами.
        - Это медотсек! Точно! - Шепард прошел вглубь комнаты. - Оборудование сильно отличается от нашего.
        - Готова поспорить, что панацелина мы тут не найдем. И что же, интересно, создавало здесь аномалию?
        - Вот это.
        Капитан указал на одну из четырех больших цилиндрических капсул, лежащих вдоль дальней стены медотсека. В отличие от трех других она была герметично запечатана, а на маленькой панели в её средней части перемигивались зелёные огоньки.
        - Ты думаешь о том же, о чем и я? - Вопрос Лиары был риторическим.
        - СУЗИ, ты мне срочно нужна здесь. Явик, ты тоже.
        - Ещё раз повторяю: нет, это не протеанская технология, хотя и похоже. - Явик, капитально выведенный из себя ещё в начале миссии, всем своим видом показывал недовольство.
        - Я просканировала объект. - СУЗИ сделала театральную паузу. - Вы правы, это криокапсула. Внутри живой организм. Принцип работы этого устройства я пока не выяснила. Думаю, на борту «Нормандии» с помощью доктора Чаквас и Тали его удастся открыть.
        - Стоп-стоп! Вы что, собираетесь тащить ЭТО на «Нормандию»? - Эшли вышла вперед из-за спины Лиары. - А вдруг там… ну, монстр какой?
        - Судя по данным сканирования, там гуманоидная форма жизни. - СУЗИ посмотрела на капитана. - Риск в пределах допустимого.
        - Тали, ты что скажешь?
        - Тут все то же самое, что и во всем корабле. - Кварианка внимательно осматривала капсулу. - Механика, аналоговые приборы и примитивные логические схемы. Думаю, я с этим разберусь. К тому же мне бы очень хотелось пообщаться с тем, кто сидит внутри. У меня куча вопросов по их двигателям.
        - Я согласна с Тали. - Лиара скрестила руки на груди. - Если сможем наладить контакт с этим существом, получим много информации.
        - Ладно, уболтали. - Шепард оглядел свою команду. - Тащим капсулу на «Нормандию». Надеюсь, оно того стоит.
        
        - Капитан, мы закончили.
        Голос СУЗИ буквально вырвал Шепарда из полудремы, в которой он прибывал последние полчаса. По протоколу, при проведении потенциально опасных мероприятий на борту корабля, капитан должен находиться в рубке и осуществлять оперативное управление. В данном случае Шепард просто завалился в кресло навигатора и вырубился.
        - Доложи подробнее, СУЗИ. - Голос капитана все ещё не пришел в норму.
        - Капсула вскрыта. Объект выведен из состояния анабиоза, проведены предварительные тесты. Это кислородная форма жизни, гуманоидная. Сейчас приходит в сознание.
        - Понял, сейчас спущусь посмотреть. - Шепард обернулся к Джокеру. - Что у нас со связью?
        - Все в порядке. - Пилот развернул свое кресло. - Сбоила задняя антенна. Видимо, повредили, когда тормозили в астероидном облаке. Я уже связался с командованием. Они выслали к нам исследовательскую партию. Будут здесь через пару дней. До этого момента рекомендовали на объект больше не ходить.
        - Держи меня в курсе.
        Последнюю фразу капитан бросил, уже покидая рубку. Проходя боевой информационный центр, он заметил, что на своих постах только двое из положенных по штату десяти офицеров. Охрана штаба тоже куда-то подевалась. Догадка подтвердилась, когда Шепард спустился на жилую палубу. Команда почти в полном составе буквально облепила закрытые жалюзями окна медотсека. Все пытались рассмотреть неизвестное существо, но, очевидно, безуспешно. Толпа постоянно перемещалась, кто-то оживленно комментировал уведенное за окном, кто-то спорил, кто-то делал ставки.
        - Это что за базар вы тут устроили! - Голос капитана заставил многих вздрогнуть. - А ну бегом не посты, пока я наряды на очистку унитазов раздавать не начал!
        Эффект получился даже лучше, чем планировалось: от медотсека убежали все, в том числе и вооруженные охранники, которые должны были в крайнем случае деактивировать враждебную форму жизни. Ещё капитан заметил мелькнувшую спину Гарруса, которая тут же скрылась в дверях орудийной.
        - Совсем распустились!
        Ещё раз выругавшись, Шепард вошел в медотсек. Возле раскрытой капсулы, лежащей на полу, суетились Тали, Лиара и СУЗИ. Они что-то живо обсуждали и ни на что не реагировали. Заметила вновь прибывшего только доктор Чаквас. Сбросив хирургический халат, она провела капитана к огороженной специальными щитами койке.
        - Ну, вот, собственно. Объект выходит из состояния криостазиса. Очнется где-то через сутки.
        Любопытство взяло верх, и Шепард заглянул за непрозрачные щиты. Сначала он подумал, что команда его разыгрывает. На кровати лежала вполне человеческого вида женщина. Лет 30-35, атлетичная, с густыми черными волосам ниже плеч, приятными чертами лица и бледной кожей.
        - Ага, мы тоже удивились. - Доктор Чаквас ответила на немой вопрос капитана. - Сразу уточню - она не человек. Генотип очень схож, но не идентичен.
        - Так кто же она?
        - Понятия не имею. Очнется - сама расскажет, наверное.
        
        - Капитан, я в порядке! - Вега попытался поднять поврежденную руку и снова согнулся от приступа боли.
        - Так, это что за капризы? - Шепард скрестил руки на груди. - Тебе назначили неделю отдыха, так иди и отдыхай. Зачем ты в арсенал приперся?
        - Не могу я бездельничать! Мысли разные в голову лезут, воспоминания…
        - Ну-ну. Это ты из-за этого постоянно дурью маешься? То все жалование на Цитадели спускаешь, то алкоголь откуда-то достаешь. В этот раз вон умудрился Эшли из себя вывести.
        - А что она хвасталась, что может лом узлом завязать?
        - Она не хвасталась. Она реально может. Тебе ещё повезло, что вывихом отделался. Что дальше придумаешь? Голову в ядро засунешь? Или с Лиарой силой померяешься?
        - А это мысль!
        - Так, отставить! После биотического удара тебя доктор Чаквас уже не починит.
        - Я все понял, Локо. Впредь буду э… осторожнее.
        - Надеюсь.
        Шепард быстрым шагом покинул арсенал и сел в лифт. Вега тем временем попытался снова поднять поврежденную руку с прежним результатом. Когда красные круги перестали летать перед глазами, лейтенант увидел прямо перед собой что-то расплывчатое и синее.
        - Во! Теперь ещё и глюки. Чем это меня доктор Чаквас накачала?
        - Я не глюк. - Голос определенно принадлежал капитан-лейтенанту Уильямс.
        - Эшли! - Джеймс, наконец, прозрел, и некоторое время пристально рассматривал девушку. - Я тут вдруг сообразил, что ещё не придумал тебе кличку. Есть два варианта: Феникс, это типа в честь твоего удачного воскрешения после Марса, и Фурия, тут без комментариев. Тебе какой больше нравится?
        - Я, вообще-то извиниться пришла. Погорячилась в тот раз немного. - Эшли слегка улыбнулась. - Но, судя по твоей последней фразе, я тогда ещё была излишне милосердна.
        - Да ладно, проехали. - Вега присел на стол и хитро прищурился. - Давай так: с тебя ужин на Цитадели, и мы в расчете.
        - А ты, однако, нахал. - Эшли улыбнулась ещё шире. - Не боишься, что я тебе ещё что-нибудь вывихну?
        - А я не ищу легких путей.
        - Ладно, здоровяк, договорились. Я как раз знаю одно приличное место в Президиуме. Не терпится посмотреть, как на твоей фигуре будет сидеть вечерний костюм.
        
        - Капитан, наша гостья очнулась. - СУЗИ застала Шепарда за просмотром очередного отчета. - Ведет себя адекватно. Я перепрограммировала наши лингвоадаптеры, так что вы можете попробовать сами с ней пообщаться.
        Капитан быстро спустился в медотсек и застал интересную картину. Гостья уже уверенно сидела на своей кровати. Тали только что закрепила на её запястье упрощенную версию униинструмента и сейчас активировала её. Доктор Чаквас усердно изучала показатели жизнедеятельности «объекта», а Лиара нетерпеливо переминалась возле неё. Идиллию портили только четыре вооруженных до зубов пехотинца - обязательная страховка во время первого контакта.
        Собравшись с мыслями, Шепард подошел к кровати. Гостья, наконец, обратила внимание на него и подняла свои большие глаза с желтоватыми зрачками. Активировав линвоадаптер, капитан произнес.
        - Я Джон Шепард, капитан фрегата «Нормандия», Альянс Систем. Вы понимаете меня?
        - Да, капитан. - Гостья обладала приятным грудным голосом.
        - Мы обнаружили вас на брошенном корабле. По предварительной оценке вы были в стазисе порядка 4 тысяч лет.
        - Долго. Слишком долго. - В её голосе не было и намека на эмоции.
        - Вы можете рассказать кто вы и откуда?
        - Это очень долгая история, капитан. - Женщина слегка улыбнулась, но всем присутствующим от этой улыбки стало немного не по себе. - Позвольте для начала представиться. Меня зовут Реван. Если быть точнее, Дарт Реван…
        Глава 2. Сущность Силы
        Реван села поудобнее на своей кровати и ещё раз оглядела присутствующих. Дольше всех её взгляд задержался на только что подошедшем Явике. Эшли, Вега и Гаррус подобной заинтересованности не вызвали.
        - Давайте кое-что уточним. - Загадочная гостья ненадолго замолчала, собираясь с мыслями. - Вы знаете, что такое жнецы?
        - Да. - Капитан сильно удивился, хотя и не подал вида.
        - Давно?
        - Несколько месяцев. - Шепард сжал кулаки. - Хотя я лично воюю с ними уже два с лишним года. Просто раньше мне никто не верил. За что сейчас и поплатились.
        - До боли знакомая ситуация. - Реван усмехнулась. - Что ж, тогда вам будет проще понять кто я такая и откуда. Но для начала объясните мне, пожалуйста, каким образом в вашем экипаже оказался живой протеанин? Они ведь уже пятьсот веков как уничтожены?
        На этот раз удивления никто не скрывал, особенно Явик:
        - Я последний из своего народа! Был в стазисе, как и вы, пока капитан Шепард не нашел меня и не дал шанс отомстить!
        - Понимаю. Проще всего мне будет начать объяснения с того, откуда я. Если в двух словах - из другой галактики.
        - Но это же невозможно! - Тали не выдержала. - Без ретрансляторов до ближайшей галактики придется лететь десятки тысяч лет!
        - То есть вы так и не изобрели гипердвигатели? - Реван задумалась. - Хотя, это вполне логично. Вы пользуетесь сетью ретрансляторов, которые для вас расставили жнецы. Вы зависите от них и сами уже ничего прорывного не изобретаете. Вы развиваетесь только в том направлении, которое вам указали. Надо отдать должное этим синтетикам - они придумали практически идеальную ловушку. Но 50 тысяч лет назад их правила были нарушены.
        - Я… я, кажется, понимаю. - Впервые за все время пребывания на «Нормандии» Явик выглядел сбитым с толку. - Когда я ещё только начинал обучаться искусству войны, наш инструктор часто рассказывал истории о том, какой великой была наша империя в прошлом. Он часто повторял, что незадолго до вторжения жнецов нам даже удалось установить контакт с разумными существами из другой галактики. Я думал, что это выдумки.
        - Ваш инструктор был не до конца честен. В то же самое время, когда существовала ваша Протеанская империя, в нашей галактике раса Раката создала свою империю, которую называли Бесконечной. Они достигли такого рассвета, который ни нам, ни вам даже и не снился. Именно они 50 000 лет назад смогли совершить путешествие в вашу галактику и установить контакт с протеанами. Это их и погубило.
        Все сосредоточенно слушали гостью, даже не лице СУЗИ появилось соответствующее выражение. Реван тем временем, откинулась на подушку и продолжила:
        - Когда-то в этом скоплении была звездная система Мирима, что в переводе с языка раката означает «Долгий путь». На одной из планет этой системы пришельцы из моей галактики основали колонию и свое посольство в Протеанской империи. Оно не просуществовало и пары лет. Жнецы пришли. Одной из первых под удар попала именно система Мирима. В руках жнецов оказалось много пришельцев, их корабли и технологии. Кое-что, как я понимаю, они освоили, но гипердвигатели почему-то продублировать не смогли. Вместо этого на орбите бывшей колонии раката они построили огромный суперретранслятор. Думаю, понятно, куда он вел? Так эти разумные машины и попали в мою галактику. Позднее на её окраине они построили ещё один колоссальный ретранслятор, таким образом замкнув пару. Бесконечная империя была обречена. Развитая культура, наука и искусство не устояли против гигантских боевых машин и одурманивания. Её руины ныне разбросаны по всей галактике. Некоторые их технологии мы так ещё и не освоили. Наши исследователи не смогли понять, что же вызвало такое тотальное вымирание. Но мы-то знаем.
        Гостья замолчала, тяжело переводя дух. Явик весь рассказ стоял, словно по стойке смирно, и смотрел себе под ноги. Лиара что-то лихорадочно записывала, а Тали незаметно прижалась к Шепарду.
        - Что же было дальше? - Первым не выдержал Вега. - Как вы вообще узнали про жнецов? Они обычно мастерски зачищают следы.
        - Правильный вопрос. - Реван снова оперлась о стенку кровати. - Наша галактика была им не знакома. Систему ретрансляторов они в тот раз не развернули, а для перемещения пользовались трофейными транспортами, что ограничивало их силы. Видимо, для них это было пробной вылазкой в новые охотничьи угодья. Короче говоря, после их ухода кое-кому все-таки удалось уцелеть. Жалкая горстка раката, деградировавших до примитива, до сих пор живет на своей родной планете среди руин былого могущества. Остатки уцелевших молодых рас собрались на единственной не пострадавшей планете, суровом вулканическом мире Коррибан. Уже тогда они понимали сущность циклов жатвы. Они знали, что жнецы вернуться. Все выжившие поклялись не допустить этого. Любым способом. Они стали называть себя хранителями. Или, на языке раката, ситхами. Тем не менее, 50 000 лет большой срок. Новые расы появлялись и исчезали в бесконечных войнах, пески времени хоронили руины Бесконечной империи, а память о жнецах постепенно стиралась. Но ситхи помнили. Они понимали, что против такого мощного врага, как жнецы нужно будет выставить просто невообразимую
силу. Они пытались снова объединить галактику в единую империю, но их методы были далеки от гуманизма. Они потерпели поражение и стали изгоями. Им пришлось действовать в тени, через других. Влияние, подкуп, шантаж, подстрекательство. Я была военачальником на одной из войн, которые они спровоцировали. Я искренне полагала их злом. Вот тогда мне и открылась страшная правда.
        Реван опустила голову, и некоторое время собиралась с силами.
        - Выбора у меня не было. Суперретрансляторы нужно было уничтожить, притом оба: в моей галактике, и в вашей. Они очень хорошо охранялись, но я смогла собрать целую армаду боевых кораблей. В этом мне помог древний военный завод, построенный раката незадолго до того, как их империя пала. Он назывался «Звездная кузница». Там же было много информации по вашей галактике. Я смогла запустить завод, не без приключений, правда. Затем мои силы ударили по охранникам жнецов. Потери в том бою были просто невообразимыми, но, в конце концов, мы уничтожили ретранслятор. Второй подобный бой моя армия выдержать не смогла бы, и я решила изменить тактику. Мы точно определили координаты второго суперретранслятора и подготовили одно специальное устройство - антивещественный конденсатор. Штука крайне опасная. Сбрасывается непосредственно на поверхность звезды и изменяет её структуру. Звезда начинает лавинообразно деградировать и в течении нескольких часов буквально разваливается на части, излучая мощнейшие атинейтринные волны. Всё в радиусе десятков световых лет превращается в выжженные астероидные облака. План был
простой: один корабль, одна бомба, одна звезда. Естественно, не все пошло гладко. Сразу после гиперпрыжка мы напоролись на патруль жнецов, пару эсминцев и несколько десятков истребителей. Пытались прорваться к звезде, получили несколько серьезных повреждений, в том числе источник энергии частично вышел из строя. Тем не менее, к звезде мы подлетели, я дала приказ запустить бомбу. Уйти, естественно, возможности уже не было. Когда звезда начала разваливаться, я полностью сконцентрировалась на Силе и попыталась защитить корабль от излучения. Я держала барьер почти сутки. Жнецы, ретранслятор и несколько соседних звезд за это время перестали существовать. За эти сутки я капитально обессилила. Когда мой барьер разрушился, выяснились две вещи: во-первых, излучение уже перестало быть опасным, и во-вторых, мощности моего барьера хватило чтобы спасти меня и корабль, но не экипаж… Задачу свою я, тем не менее, выполнила. Моя галактика избавлена от жнецов, надеюсь, навсегда. Что я сделала дальше, думаю, вы сами понимаете.
        Реван замолчала и снова подняла свои большие глаза на капитана. Все присутствующие были, мягко говоря, подавлены услышанным. Первой опомнилась Лиара:
        - Вы упомянули какой-то барьер. Что это? Я не чувствую, чтобы Вы обладали биотическими способностями.
        - Биотическими? Ах, да. Мутации под действием нулевого элемента. У меня их действительно нет. В вашей галактике это вещество распространено несоизмеримо шире, чем в моей. - Гостья повернулась к рабочему столу доктора Чаквас и протянула руку в сторону пластиковой бутылки с водой. - Что-то мне пить захотелось.
        К немалому удивлению всей команды (особенно Лиары и Явика) бутылка плавно взлетела и послушно устремилась в протянутую руку Реван. Опустошив её наполовину, девушка устало откинулась на подушку:
        - Мои способности несколько другого рода, чем те, к которым вы привыкли. Насколько я поняла, ваш андроид скачал базу данных с моего корабля?
        - Вообще-то, я не андроид. - СУЗИ очень натурально съэмитировала обиду. - Я искусственный интеллект «Нормандии», а это тело лишь мобильная платформа.
        - Нда, мне тут ко многому придется привыкать. Тем не менее, в этой базе вы найдете всю необходимую информацию по моей галактике. Если будут вопросы - не стесняйтесь, задавайте. А сейчас прошу простить, мне необходимо отдохнуть.
        
        Команда покинула медотсек и разбрелась по кораблю. Гаррус сразу же убежал успокаивать нервы к своему орудию, Вега съел все остававшееся у него обезболивающее и ушел спать, а Тали, Лиара, Явик и Шепард быстро проследовали в командный зал. Несколько следующих часов они разбирались в скачанных с корабля Реван данных, увлеченно спорили, строили планы и пару раз связывались с адмиралом Хэкетом. Особенно усердствовали Тали, зациклившаяся на гипердвигателях, и Лиара, в голове которой уже составлялись чертежи торпед с антивещественными конденсаторами.
        Быстро оставшись одна на жилой палубе, капитан-лейтенант Уильямс сначала немного растерялась. Идти спать ей совершенно не хотелось, а присоединяться к капитану и остальным не имело смысла. Так уж получилось, что, несмотря на свое офицерское звание и статус СПЕКТРа, Эшли по сути осталась солдатом. Она мало что понимала в истории древних цивилизаций, а из образцов современной техники была хорошо знакома только с оружием и боевыми машинами. С политикой ей тоже как-то не особо везло, чем в свое время легко воспользовался покойный ныне Удина.
        Походив немного кругами по столовой, Эшли стащила из холодильника упаковку сока и двинулась в сторону лифта. Ей нужно было срочно отвлечься от всего произошедшего и привести мысли в порядок, а самым лучшим способом это сделать для потомственного солдата могло быть только «общение» со своим оружием. Девушка быстро спустилась в арсенал на палубе челноков и открыла оружейный шкаф, где хранилось её маленькое сокровище.
        Характерной особенностью капитан-лейтенанта Уильямс была внушительная физическая сила, которую она унаследовала от своего отца. Суровые тренировки и нечеловеческие физические нагрузки, с помощью которых ковались кадры пехоты Альянса, серьезно усилии эту её способность. Даже самые отчаянные бойцы не рисковали соревноваться с Эшли в силе, а количество вывихнутых ею конечностей и сломанных ребер уже не поддавалось подсчету.
        Второй особенностью этой незаурядной девушки была большая любовь к мощному оружию, что в совокупности с силой и определило её боевую специализацию: тяжелое, станковое и крупнокалиберное снайперское оружие. Только сжимая рукоятки здоровенного пулемёта или чудовищной снайперки, капитан-лейтенант Уильямс чувствовала себя полноценным человеком.
        Неудивительно, что, получив статус СПЕКТРа, Эшли первым делом заказала для себя крайне специфическое оружие. Разработанная азарийскими оружейниками ещё во времена восстаний кроганов, эта пушка носила поэтическое название «Полуночный шепот». Для тех, кто плохо знаком с древней поэзией азари, необходимо уточнить, что столь нехарактерное для машины смерти название является прямой отсылкой к четверостишью матриарха Андариэллы:
        … как будто полуночный шепот,
        Как время, что несётся мимо,
        Смерть приходит за тобой
        Безжалостно, неумолимо…
        Внешне «Полуночный шепот» выглядел крайне внушительно: большие габариты, резкие, рубленные грани, совершенно не характерные для дизайна азари, и шесть стволов неслабого калибра. Легкое нажатие на спусковой курок отправляло в сторону неудачливого противника облака снарядов, что гарантированно превращало даже таких серьезных врагов, как тварь или банши в подобие швейцарского сыра. Безжалостно и неумолимо.
        Бережно достав свое сокровище из оружейного шкафа, Эшли, с видом шамана, совершающего ритуал, начала процедуру его обслуживания. Как-то совсем незаметно рядом материализовался лейтенант Кортес, пилот десантного челнока.
        - Уже в который раз смотрю на вашу красавицу, и никак не могу налюбоваться!
        - Да уж, она у меня дама серьезная. - Эшли не отвлекалась от своего дела. - Вот только, боюсь, ты бы её от земли не смог оторвать. Тяжелая, зараза. Ты, кстати, что не спишь? Отбой уже был.
        - Да вот не спится что-то… - Кортес отвел глаза. - Стараюсь не думать о прошлом. Вообще ни о чем стараюсь не думать. Вожусь с шатлом, пока от усталости не упаду.
        - А, ну понятно. - Девушка ловко извлекла из корпуса своей пушки блок ускорителя. - Все-таки шел бы ты отдохнул. Завтра работы невпроворот, а на тебя смотреть страшно. Попутаешь того и гляди что-нибудь с недосыпа.
        - Как скажете, госпожа капитан-лейтенант.
        Грустно вздохнув, Кортес ещё немного постоял возле оружейного стола, а затем, опустив голову, направился к лифту.
        - «Вот бедолага, совсем раскис» - Эшли покачала головой вслед ушедшему. - «Шепард мог бы воодушевить его, уж это он умеет. Вот только после того, как капитан услышал слезливую историю про погибшего мужа нашего пилота, стал его рабочее место за километр обходить. Нда…»
        Полностью сосредоточившись на своей работе, девушка постепенно успокоилась. Мысли, наконец, пришли в порядок, а вся сюрреалистичность нескольких прошедших дней перестала так сильно угнетать сознание. Долгие манипуляции со сложной смертоносной техникой постепенно вернули гармонию в душу Эшли, а на её губах даже появилось подобие улыбки.
        
        - Нет. Совсем не так. Дай я покажу. - Реван взяла из рук Тали большой инженерный планшет и непривычным для себя жестом сдвинула изображение. - Вот этот блок и есть генератор гиперполя. Запитывается напрямую от бортового источника энергии. Суть гиперполя, как я уже говорила, сводится к созданию вокруг корабля оболочки из тахионов, то есть частиц, движущихся быстрее скорости света. Таким образом, в момент генерации гиперполя корабль пробивает потенциальный барьер скорости света и «прыгает» на заданное расстояние, которое определяется при прокладке курса. Интенсивность и плотность гиперполя задают скорость прыжка, а курс необходимо прокладывать так, чтобы не «вынырнуть» случайно в ядре звезды.
        - Ну, это вроде понятно. - Тали изящно увеличила изображение на планшете. - А это что такое?
        - Индуктивные накопители. Ну, или, по-вашему, катушки Тесла. Просто КПД генератора гиперполя не превышает 60%, и часть энергии рассеивается в виде паразитного излучения. Катушки его улавливают и возвращают энергию в буферные накопители.
        - Стоп! 60%? Так сколько же энергии нужно на создание гиперполя? - Даже не видя лица кварианки можно было легко понять её эмоции. - Я изучила источник энергии вашего корабля - это примитивный дейтериевый термоядерный реактор со спиральными плазмогенераторами! На «Нормандии» реактор раз в 10 мощнее!
        - И что тебя удивляет? - Реван холодно улыбнулась. - Да, эта технология сверхсветового движения на порядки экономичнее ваших ядер нулевого элемента. Но, поверь мне, на самом деле она несоизмеримо сложнее, чем кажется. Даже жнецы её не осилили…
        Все время этого заумного диалога Шепард стоял буквально в метре от кровати гостьи и изо всех сил старался понять суть хотя бы частично. Окончательно отчаявшись, капитан решился вмешаться:
        - Тали, по-моему, ты её уже порядком утомила.
        Обе девушки синхронно повернули головы в сторону говорившего:
        - О! Извини Джон, я тебя не заметила. - Кварианка вскочила с кровати и чуть не уронила планшет. - Извините, если я вас перенапрягла. Просто мне не терпится разобраться в этом потрясающем устройстве...
        - Все в порядке, Тали. - Реван села немного повыше. - Позже мы обязательно продолжим.
        Кварианка быстро убежала, судорожно копаясь в своем планшете, а Шепард пододвинул стул и сел возле гостьи.
        - Я полагаю, у вас появились вопросы. - Манера общения, осанка и голос Реван выдавали прирожденного лидера.
        - Да. Мы вчера долго разбирались с данными с вашего корабля. Кое-что я не совсем понял.
        - Охотно разъясню.
        - Кто такие джедаи?
        - О, это действительно так просто не понять. Для начала поясню кое-что: те способности, которыми я владею, мы называем Силой. Природа её до конца не изучена, но в упрощенном виде она аналогична вашей биотике. Так вот, для контроля за теми, кто владеет Силой и был создан орден джедаев. Одаренных Силой выявляли и забирали из их семей ещё в детстве. Всю свою жизнь они посвящали тренировкам и медитациям. Они учились контролировать Силу и использовать её.
        - Как?
        - Как и ваши биотики - в бою. Орден джедаев подобен рыцарским орденам из вашей истории (не удивляйтесь, я попросила СУЗИ дать мне информацию по вашей расе). Формально он не подчинялся никому. По факту - служил правительству республики. Рыцари-джедаи - очень сильный аргумент в любом конфликте. - Голос Реван стал жестче, взгляд устремился в бесконечность. - Само собой, все обставлено очень красиво: есть кодекс, которому каждый джедай слепо следует, и которым магистры в совете могут вертеть, как захотят. Есть аура таинственности и избранности, что заставляет юных джедаев верить в то, что они способны изменить мир…
        - Вы так говорите… - Шепард задумался. - Вы были джедаем?
        - Да. Была. - Девушка посмотрела на капитана. - Я верила во все это. Гордилась собой. Пока однажды, во время очередной войны, совет джедаев не бросил на произвол судьбы десятки миров. Им было не выгодно вмешиваться. Я не согласилась.
        - Я читал про это. Вы, фактически, возглавили войска и разбили захватчиков.
        - Это все на самом деле было не важно. Я не знала всей правды. Я видела лишь верхушку айсберга. - Реван глубоко вздохнула и слегка улыбнулась. - Эти воспоминания вгоняют меня в тоску. С вашего позволения, давайте продолжим позже.
        - Конечно. - Шепард встал со стула и попятился к выходу из медотсека. - Отдыхайте. Я распоряжусь, чтобы к вам никого не пускали.
        - Спасибо, капитан.
        
        - Твою ж мать! Больно-то как! - Вега сорвался с турника, не сделав и трех подтягиваний, и упал на пол. - Оказывается, док Чаквас не шутила, когда говорила про недельную реабилитацию!
        Слова эти он сказал сам себе, ибо в ангаре челноков кроме него сейчас никого не наблюдалось. На корабле было ночное время. Поскольку лейтенант благополучно проспал весь вчерашний день, сейчас ему спать совершенно не хотелось.
        Снова крепко выругавшись, Джеймс с трудом сел на ящик возле своего оружейного стола и активировал униинструмент. Так как сразу перейти к силовым нагрузкам у него не получилось, было благоразумно решено начать с малого. Несколько простых манипуляций с голографическим устройством активировали одну специфическую функцию: две планки разъехались в разные стороны примерно на метр, а между ними натянулись шесть тонких проволок. Высокотехнологичная, но, все-таки, гитара. За эту примочку к униинструменту Вега в прошлый визит на Цитадель отдал ползарплаты.
        Звучал этот инструмент, понятное дело, хуже настоящей гитары, но Джеймс быстро к нему приспособился. Аккорды мягко полились по пространству отсека шатлов. Какая-то старая, давно забытая мелодия.
        Кое в чем лейтенант все-таки ошибся. В отсеке он был не один. В самом дальнем углу постоянно заваленного ящиками дока челноков на сломанном генераторе сидела Лиара. Бессонница сегодня с новой силой мучила истощенное сознание, а эпический объём информации, ежедневно проходящей через её уже не совсем светлую голову, не позволял расслабиться ни на секунду. В такие минуты доктор Т’Сони забивалась в самую глухую и темную дыру корабля и часами слушала тишину. Сегодня у неё это не получилось.
        Первые же аккорды вырвали Лиару из состояния покоя. Сначала она не сообразила что это такое, но потом быстро догадалась. Медленно и тихо, чтобы не выдать себя, девушка выбралась из своего угла и присела около оружейного стола, буквально в двух метрах от музицирующего Веги.
        Мелодия была простенькой, незамысловатой, совсем не похожей на так любимые Лиарой классические азарийские арии или кварианскую оперу. И все-таки что-то в ней было, что-то неуловимое. Она расслабляла и успокаивала. Такое бывает только в живой музыке, когда исполнитель поет от души.
        Вега тем временем прервал мелодию, погрузив слабо освещенный дежурными лампами отсек в звенящую тишину. Несколько секунд он собирался с силами, пока снова не ударил по струнам. Зазвучала совсем другая мелодия. Изменилось настроение, зазвенели резкие переходы. Вместо прежней расслабленности музыка несла теперь целый водопад непередаваемых чувств. После недолго вступления Джеймс слегка приглушенным голосом запел:
        Жаль подмога не пришла, подкрепленья не прислали.
        Нас осталось только два. Нас с тобой уже списали.
        Все ребята полегли и с зарядами напряжно.
        Но мы держим рубежи, мы сражаемся отважно.
        Пушка сдохла. Все. Конец. Больше нечем отбиваться.
        Что ж, простимся, брат боец, нам от смерти не смотаться.
        Жаль подмога не пришла, подкрепленья не прислали.
        Что ж, обычные дела. Нас с тобой уже списали.
        Маленькая бриллиантовая слезинка скатилась по нежно-голубой щеке Лиары и упала на грудь. Сейчас она совершенно ясно чувствовала все, что вложил в эти строчки Вега. Боль, досада, безысходность, одиночество… Эмоции буквально захлестнули девушку, и она в какое-то мгновение потеряла над собой контроль. Это было бы не так опасно, не будь Лиара биотиком.
        Не трудно догадаться, какие красочные выражения испанского языка воспроизвел Вега, когда совсем рядом с ним внезапно вспыхнуло яркое голубоватое свечение. Ещё красочнее они стали, когда, вскакивая с ящика, он автоматически оперся о поврежденную руку.
        Лиара быстро сориентировалась, но не смогла полностью справиться с вышедшей из под контроля энергией. Слабая биотическая волна раскидала легкие ящики, опрокинула Джеймса, а его винтовку, лежавшую на оружейном столе, зашвырнула на стоящий рядом шатл. Азари несколько секунд наблюдала последствия собственной ошибки, потом резко рванулась к Веге и помогла ему встать на ноги:
        - О, Богиня! Прости, Джеймс! Я… я не хотела… - Доктор Т’Сони торопливо осмотрела мужчину. - Ты в порядке?
        - Как бы так тебе сказать, чтобы не обидеть. - Лейтенант с трудом потянулся. - В моей жизни бывали моменты и поприятнее.
        - Ещё раз извини. Просто ты так пел! Я заслушалась! - Лиара подняла свои голубые глаза и в упор посмотрела на Вегу. - А я и не догадывалась, что ты такой… э… талантливый.
        На самом деле Лиара хотела сказать «чувствительный», но в последний момент поняла, что это слово ну никак не вязалось ни с внешностью, ни с характером Джеймса.
        - Спасибо, блин, большое. Рад, что тебе понравилось. Только ребятам не говори - задолбают. Особенно Шепард.
        - Почему? - Азари искренне удивилась. - Это ведь так прекрасно!
        - Вот что меня в тебе радует, Лиара (мысленно: «кроме фигуры»), так это незамутненность. - Вега уже пришел в себя. - Серым посредником стала, всей галактикой, фактически, крутишь как хочешь, а детской наивности не растеряла.
        - О, я понимаю, о чем ты. Эта жуткая штука - человеческая психология. Сборник бессмысленных понятий и взаимоисключающих определений. Ладно, Джеймс. Я никому не расскажу. Но с условием.
        - О, нет!
        - Да! Я вижу, ты догадался. Будешь иногда петь для меня. Я это оценю гораздо лучше, чем твои предыдущие слушатели: оружейные ящики и наш шатл.
        - Деваться мне, похоже, некуда. Ну да ладно. - Лейтенант хитро прищурился. - Поправь меня, если я ошибаюсь, но ведь биотики твоего уровня крайне редко теряют над собой контроль?
        - Да. Крайне редко. - Доктор Т’Сони опустила глаза. - У меня всегда с этим были проблемы. Мама часто говорила, что у меня большой потенциал, но моя эмоциональность и романтичность мешают его раскрыть.
        - А вот это, по-моему, не правильно. - Обычная отстраненность Веги куда-то исчезла, и на Лиару он сейчас смотрел серьезным, сосредоточенным взглядом. - Кем бы мы были без эмоций? Без чувств? Чем бы мы были лучше жнецов? Вот что я тебе скажу: не слушай никого. Твоя эмоциональность, романтичность, незамутнённость и ещё тысяча качеств делает тебя тем, кто ты есть. И не вздумай меняться.
        Азари некоторое время пораженно смотрела на Джемса, пока, наконец, не подобрала нужных слов:
        - Хотя я и думала, что это невозможно, но ты меня удивил. Ты не так прост, как хочешь казаться.
        - Как ты недавно правильно подметила, у меня много талантов. Только большинство из них зарытые. Я рос не в самой благоприятной среде. Да и на службе все было не так гладко, как хотелось. А сейчас вообще черт знает что творится. И чем больше я обо всем этом думаю, тем отчетливее понимаю, что не хочу в этом разбираться. Жить прямолинейно гораздо проще: есть приказ, есть враг. Иди и убивай. Жаль, что не всегда получается.
        - Ты поэтому последнее время так чудишь? - Лиара резко приблизилась к Веге и положила руки ему на плечи. - Нет ничего удивительного в том, что ты потерял душевную гармонию, учитывая все произошедшее.
        - Не в этом дело, док. - Джеймс устремил взгляд в бесконечность. - Вся эта тема со жнецами… Она как будто нереальная. Как будто играешь в компьютерную игру. Ага, без сохранений, мать её!
        Лиара аккуратно, но настойчиво повернула голову Веги так, что их глаза оказались очень близко друг к другу:
        - Поверь мне, Джеймс: не у тебя одного такие мысли и ощущения. Но это не игра. Это, к сожалению, реальность. И здесь ты не один. У тебя есть друзья. Шепард, Гарус, Тали, Джокер и все остальные. И я.
        Они отражались в глазах друг друга. В темно-карих и небесно-голубых. Азари и человек, одни в большом, тускло освещенном отсеке. Взаимная слабость была неизбежна. В какое-то мгновение все вокруг перестало существовать, время замерло, а их губы соединились. И вновь по ангару шатлов разлилось голубое сияние…
        - О, Боже! - Вега немного отстранился и замер в нерешительности. - Лиара, извини! Я… Только не подумай…
        - Нет, все в порядке… - Азари через силу взяла свою биотическую энергию под контроль. - Просто… Я хотела…
        В этот момент доктор Т’Сони сообразила, что все ещё мертвой хваткой сжимает бицепсы Веги и резко отступила на шаг. Будь она человеком, её щеки сейчас бы заливал румянец. Неловкая пауза грозила затянуться, и Лиара не придумала ничего лучше, чем сменить тему:
        - Я тут, это, твою винтовку случайно на шатл закинула. Сейчас залезу, достану.
        - Ну уж нет. - Джеймс охотно соскочил с неловкой темы. - Не думаешь же ты, что я позволю даме лазить по шатлам.
        - Ты уверен? У тебя ведь травма.
        - Справлюсь.
        Все также нерешительно Вега подошел к скобам на борту маленького челнока и полез на его крышу, опираясь только на здоровую руку. Винтовку он нашел очень быстро, вот только на обратном пути не заметил навигационной антенны и споткнулся. Будь у него обе действующих руки, проблем бы не возникло, но сейчас… Не успев схватиться за скобу, Вега благополучно соскользнул с крыши и полетел вниз с четырехметровой высоты. Следующее действие Лиары было вполне предсказуемым: прямо под пикирующим Вегой она тут же поставила сгусток сингулярности, что и спасло его от жесткой посадки.
        Вот в этот самый момент в отсек и вошел Шепард. Зрелище, представшее его глазам, не могло не удивить: парящий в искусственной невесомости Вега сжимал здоровой рукой винтовку и комично дрыгал ногами, а Лиара изо всех сил держала сингулярность, не давая лейтенанту упасть. Естественно, что капитан расценил эту сцену не так, как было на самом деле.
        - Твою ж мать! Джеймс! Ты совсем с головой не дружишь? Ну ладно с Эшли силой мериться, но Лиара - это уже перебор!
        - Капитан, это совсем не то, что вы думаете!
        Доктор Т’Сони отвлеклась и не удержала парящего Вегу. С высоты метра он свалился на пол. На этот раз удачно. Быстро встав, лейтенант вытянулся по стойке смирно и четко отрапортовал:
        - Господин капитан, сер! Доставая личную винтовку с крыши шатла, не удержался и упал. Доктор Т’Сони своей биотикой спасла меня от перелома шеи.
        - Да ну? - Шепард внимательно осмотрел и замершего Вегу и переминающуюся с ноги на ногу, немного смущенную Лиару. - Предположим, я вам поверю. Даже не спрошу, как винтовка на крышу шатла улетела. Тем не менее, я тут по ночам не просто так шатаюсь. СУЗИ перевела ещё один большой фрагмент информации с корабля. Нужна твоя консультация, Лиара.
        Азари поспешно пошла к лифту вслед за капитаном, но, пройдя шагов десять, обернулась, и одарила Вегу очень недвусмысленным взглядом.
        Лифт уже давно покинул отсек шатлов, а Джеймс все ещё стоял на том же самом месте, сжимая свою винтовку. Мыслей в голове было слишком уж много. Почему-то откуда-то из памяти выплыла пропагандистская листовка с лозунгами «Секс с азари опасен для мозга!» и «Земляне для землянок!»
        - «Тьпфу ты, блин! И вот что теперь делать? Надо в следующий раз на Цитадели цветов нарвать, что ли? Или что там у азари принято?»
        Осознав, что мысли окончательно запутались, Вега глубоко вздохнул, положил винтовку обратно на стол и пошел спать.
        
        - Вот, капитан, уточненный список. - Джокер вывел на вспомогательный экран небольшую таблицу. - Командование конкретно заинтересовалось нашей находкой. От Альянса летят крейсер «Магадан» и два фрегата: «Цусима» и «Дамаск». От азари тоже крейсер, «Ариана». Ну, и ещё штук десять исследовательских судов. Ах, да! Кварианцы ещё будут. А они обычно по одному не летают, так что скоро здесь будет от кораблей не протолкнуться.
        - Оперативно. - Шепард внимательно изучал таблицу. - Так, особых проблем я не предвижу, вот только и «Ариана» и «Магадан» здоровенные слишком. Нужно будет найти в астероидном облаке более-менее свободные участки и навести их туда.
        - Отлично, капитан. Мы с СУЗИ займемся.
        Покинув рубку, Шепард двинулся к своему личному терминалу, но был на полпути перехвачен Самантой:
        - Вас доктор Чаквас искала. Что-то на счет нашей гостьи.
        Быстро спустившись на уровень ниже, капитан застал интересную картину: Реван сидела за обеденным столом и за обе щеки уплетала немаленький кусок синтетической говядины. Рядом стоял полупустой двухлитровый кофейник. Лиара, Тали и доктор Чаквас курсировали рядом и живо обсуждали ситуацию:
        - А ей это не навредит? - Как истинной вегетарианке, Тали поедание мяса казалось варварством.
        - Нет. Надеюсь. - Доктор Чаквас листала свой планшет. - Организм быстро восстанавливается. Ему нужны ресурсы.
        - Это четвертая порция! Ничего себе ресурсы.
        Гостья при этом четко выдерживала тактику «Слушаю и ем».
        Не долго думая, капитан сел напротив Реван и поинтересовался:
        - Я смотрю, вы быстро поправляетесь.
        Проглотив очередной кусок, девушка ответила:
        - Ваш медик прав: мне нужна энергия. И мне очень понравился этот ваш горячий напиток. Как его называют? А, «кофе»!
        Реван доела мясо, опустошила кофейник и встала из-за стола. Хотя она и вела себя гораздо энергичнее, чем раньше, нездоровая бледность так и не покинула её лица. Повседневная форма Альянса, которую для неё подобрали, эффектно сидела на статной фигуре, выгодно подчеркивая все немалые достоинства, ранее скрытые бесформенной пижамой. (Проследив взгляд Шепарда, направленный явно ниже лица гостьи, Тали незаметно наступила ему на ногу).
        - Я уже достаточно восстановилась, чтобы самостоятельно передвигаться. - Реван грациозно прошлась по палубе и снова обернулась к Шепарду. - Помниться, вы обещали мне показать корабль, капитан?
        - Конечно, с удовольствием (Взгляд опять поехал вниз).
        - Я помогу. - Вклинилась Тали.
        
        - Вот, а это отсек шатлов. Тут же у нас и арсенал. Ещё лейтенант Вега здесь себе тренировочный уголок обустроил. - Шепард оглядел помещение в поисках ещё каких-либо достопримечательностей, но так ничего и не обнаружил.
        Реван с интересом изучила челнок, висящий на подъёмниках, прошлась вдоль отсека и снова вернулась к капитану, Лиаре и Тали:
        - Интересный у вас кораблик. Только маловат он для фрегата, по нашим меркам. Башня главного калибра всего одна, да и десанта много не загрузишь. Полагаю, основной козырь «Нормандии» это скрытность?
        - А вы неплохо в этом разбираетесь. - Лиара почему-то все время смотрела на гостью как на какую-то реликвию, требующую изучения.
        - Опыт. Что тут скажешь. - Реван обратила внимания на оружейный стол. - О! Метательное оружие? Серьезно?
        - Ну, вообще-то большая часть нашего индивидуального оружия основано на эффекте массы. - Попыталась разъяснить Тали.
        - Ни бластеров, ни лазеров. Потрясающе! Вы против жнецов воюете вот этим? Корабельные орудия тоже такие?
        - Дальнобойные - да. - Шепард слегка покраснел. - На близкой дистанции используем лазеры.
        - Ну, могло быть хуже. Хорошо хоть не огнестрельное. - Реван задумалась. - Тали, как твои успехи с изучением наших двигателей?
        - Это невероятно! - Кварианка снова села на любимого конька. - Я за пару дней узнала столько, сколько за всю жизнь не осилишь!
        - Отлично. Про наше оружие я тебе тоже расскажу все, что знаю. Не помешает. - Гостья несколько раз прошлась туда-сюда перед столами арсенала. - Капитан, надо определиться с моей дальнейшей судьбой.
        - Что вы имеете в виду?
        - Я вижу два выхода. Первый - сюда прилетает ваш флот, разбирает мой корабль по винтикам, вы передаете им меня, и остаток жизни (короткой, надо полагать) я отвечаю на их идиотские вопросы. Второй - вы берете меня в команду. Не факт, что в этом случае я проживу намного дольше, но так от меня хотя бы польза будет. Получилось с протеанином, получится и со мной.
        - Я об этом уже задумывался. - Шепард немного растерялся из-за того, что гостья все время на несколько шагов опережала его, но вида не подал. - Думаю, второй вариант я смогу устроить. Возникает только один вопрос…
        - Насколько я буду полезна в качестве члена команды? - Реван усмехнулась. - Что ж, я достаточно набралась сил для небольшой демонстрации. Тали, помнишь, я просила тебя достать кое-что из моей криокапсулы?
        - Да, конечно. - Кварианка извлекла из своей поясной сумочки небольшой продолговатый предмет, похожий на искусно сработанный жезл. - Вот он.
        Реван взяла жезл, несколько раз перекатила из руки в руку, размяла пальцы и отошла к центру отсека шатлов.
        - Лиара, видишь вон ту балку? - Гостья указала на большой обрезок толстого каленого профиля, лежащий на полу. - Брось её в меня.
        - Вы уверены? - Азари немного опешила. - Она под центнер весит!
        - Уверена.
        Лиара пожала плечами, затем, сильно напрягая свои биотические поля, оторвала балку от пола и швырнула ей в сторону Реван.
        То, что произошло дальше, более-менее смогла рассмотреть только Тали благодаря особенностям кварианского зрения. Жезл в руках Реван выпустил яркий красный луч, образовавший светящееся и вибрирующее лезвие длиной чуть больше метра. В два быстрых, изящных движения гостья легко разрубила летящую на нее здоровенную балку на три части. Куски металла упали возле девушки, шипя свежей окалиной. Реван, однако, на этом не остановилась. Отведя правую руку с горящим лезвием за спину, она подняла левую вверх, и вместе с этим движением самый большой кусок балки взлетел метра на два. Пальцы гостьи начали сжиматься в кулак, а левитирующий обрубок при этом деформировался словно под гидравлическим прессом, пока не развалился на куски.
        - Ничего себе! - Первым пришел в себя Шепард - Вот это я понимаю Сила! Скажите, а жнеца вот так вот можете спрессовать?
        - Нет, к сожалению. - Реван деактивировала свое оружие. - Хотя, я ещё не пробовала этого делать.
        - Так вот что такое световой меч! - Лиара, наконец, вышла из ступора. - А я думала, что СУЗИ просто неправильно перевела текст.
        - Да, это именно он. Все ситхи и джедаи носят такие. Создание меча собственными руками - часть ритуала посвящения. - Гостья улыбнулась. - И, сразу опережая твой вопрос, Тали: это сфокусированный пучок высокотемпературной плазмы, изолированный удерживающим полем. Будет интересно - я тебе расскажу.
        - А можно… - Кварианка сейчас была похожа на котенка возле миски со сметаной.
        - Да, пожалуйста. - Реван подала меч Тали. - Только осторожнее с ним. Активируется вон той гашеткой.
        Вновь засветилось красное лезвие, и по ангару разнесся вибрирующий звук. Покачав мечом из стороны в сторону, Тали вполне профессионально сделала несколько полных оборотов, а потом ещё и перехват. Сияющая плазма при этом выписывала совершенно фантастические фигуры. Встав в правую стойку с мечом на изготовке, кварианка эмоционально выдала:
        - Охренеть!
        Тем временем в ангар сбежалось уже довольно много народу. Мотористы наблюдали за происходящем из окон на инженерной палубе, кое-кто из команды залез на ящики. Откуда-то материализовалась специалист Трейнор. Даже унылый Кортес забросил свой шатл и с интересом наблюдал небывалое зрелище.
        Пары громких команд, приправленных высокохудожественной нецензурщиной, хватило Шепарду, чтобы отсек полностью отчистился от излишне любопытных. Остался только Кортес и спрятавшаяся за него Саманта.
        - Есть ещё кое-что, капитан. - Реван ненадолго задумалась. - Думаю, настало время раскрыть вам один очень важный аспект сущности Силы.
        Девушка грациозно прошлась по отсеку и остановилась напротив Кортеса и Саманты. Изучающе посмотрев на них какое-то время, Реван слегка улыбнулась и сказала:
        - Лейтенант Кортес, не могли бы вы поцеловать специалиста Трейнор?
        - Что… я… э… ну… - Пилот заговорил междометиями, правда, не долго.
        Гостья сделала непонятный пас рукой и повторила более жестким тоном:
        - Поцелуйте специалиста Трейнор.
        К неслабому удивлению всех присутствующих Кортес и Саманта немного замедленно обнялись и слились в страстном поцелуе. Продолжалось это не долго. Когда Реван вернулась к Шепарду и остальным, смущенные пилот и специалист ошарашено кидали взгляды то на гостью, то друг на друга.
        - Вот это уже совсем круто! - На этот раз первой от шока отошла Лиара. - Что это было? Гипноз? Телепатия?
        - Близко. - Реван присела на оружейный стол. - Вы ведь уже с чем-то подобным сталкивались, не так ли?
        - Одурманивание! - Догадались все одновременно.
        - Именно! Жнецы и их создатели могут пользоваться Силой. Хоть и в урезанном виде, но тем не менее. - Гостья расправила плечи и с менторским тоном продолжила. - Я читала ваш отчет по расе Левиафанов. Так вот эти самые кальмары-переростки, а потом и их творение, полностью узурпировали контроль над Силой. На самом деле, наделенные Силой рождались и в вашей галактике, только Левиафаны, а потом и жнецы, старательно «выводили» эту особенность из генофонда молодых рас. Думаю, понятно почему? Искусственно выведенная и привитая молодым расам биотика не идет ни в какое сравнение с Силой. Биотику жнецы использовали для контроля за вами, и ускорения циклов, как и сеть ретрансляторов. А вот Сила для них стала самым эффективным оружием. Если все ещё не верите мне, то вот вам другой пример: наверняка в древних мифах ваших рас остались упоминания о ком-то, кто был наделен сверхъестественными способностями? У человечества это были разнообразные маги, колдуны, ведьмы. Их дар не имел ничего общего с биотикой. И где они сейчас?
        Реван замолчала и внимательно осмотрела капитана, азари и кварианку.
        - Я вижу, вы немного шокированы. Добавлю ещё немного. Поскольку я владею Силой, одурманивание не меня не действует. Ну что? Берете в команду?
        Глава 3. Смена курса.
        - Все! Мне это надоело! - Шепард вскочил с кресла. - Я использую право СПЕКТРа и оставляю объект… то есть Реван на своем корабле!
        - Вы не имеете такого права! Это не в вашей юрисдикции! - Джина Вонг, капитан крейсера «Магадан» и Лилиана Т’Ради, капитан крейсера «Ариана», тоже резко соскочили с кресел и начали хором доказывать свою правоту. - Это уникальный случай!
        - Вам кодекс совета принести? Или с Цитаделью свяжемся? - Капитан физически ощутил, что дело движется к поножовщине. - Распоряжения СПЕКТРа не обсуждаются! Найденный корабль я вам передал, а Реван теперь часть моей команды. Сегодня мы уходим.
        Ещё полчаса спустя, поняв, что крыть им нечем, землянка и азари вынуждены были согласиться. Подчеркнуто вежливо, с соблюдением всех воинских ритуалов, Шепард попрощался с капитанами и быстрым шагом покинул брифинг-центр «Магадана». Десять минут спустя он, наконец, добрался до стыковочного шлюза, к которому была пришвартована «Нормандия».
        Джину и Лилиану Шепард знал со времен нападения «Властелина» на Цитадель. Девчонки они были отличные, но уж слишком упертые. Обе за ту битву получили по паре орденов, и более чем заслуженно. Капитан Т’Ради, тогда ещё бывшая капитан-лейтенантом, командуя фрегатом «Селестина», смогла вывести из строя три крейсера гетов. Ну а капитан Вонг отличилась при защите дредноута азари «Путь предназначения». После прямого попадания в рубку крейсера «Новый Орлеан», где она служила старпомом, Джина осталась единственной выжившей. Переведя горящий корабль в ручной режим управления, она протаранила дредноут гетов. Невероятно, но после этого ей удалось выжить. Три дня спустя поисковая команда нашла Джину среди обломков судна по аварийному маячку скафандра. С тех пор за ней четко закрепился позывной «Камикадзе».
        Взмахнув головой, Шепард отвлекся от нахлынувших воспоминаний и, дождавшись выравнивания давления, шагнул на свой корабль.
        - Надеюсь, я не доставила вам слишком много хлопот? - Опершись о стенку, возле шлюза стояла Реван. - Вас долго не было.
        - Все в порядке. - Капитан усмехнулся. - Такого ценного члена команды я никому не отдам.
        - Спасибо. - Девушка ответила милой, но абсолютно ледяной улыбкой. - Я хотела выпить немного кофе. Если у вас нет срочных дел, не могли бы вы составить мне компанию?
        Дела у Шепарда были, притом не просто срочные, а смертельно важные, но он, не задумываясь, свалил все на Джокера и Эшли. Он все больше и больше увлекался общением с таинственной гостьей. И каждый новый её рассказ ставил весь привычный мир с ног на голову.
        Под понятием «немного кофе», Реван подразумевала полный кофейник. Видя, как она глушит одну чашку за другой, Шепард решил предупредить:
        - А вам говорили, что в таких количествах кофе вредно для сердца?
        - В нашем случае заботиться о здоровье, значит быть неисправимым оптимистом. - Девушка опустошила очередную чашку. - Что-то мне подсказывает, что шансов умереть от болезни сердца у меня гораздо меньше, чем от прямого попадания жнеца.
        - Трудно с вами не согласиться. - Шепард безрадостно усмехнулся. - Главное - не зацикливаться на этом и не впадать в отчаяние.
        - А я и не впадаю. Я за свою не особо долгую жизнь такого повидала… - Реван сразу стала очень серьезной. - Уж что-что, а переоценку ценностей я четко почувствовала на собственной шкуре. Когда все, во что веришь, оказалось ложью. Когда понимаешь, что тобой манипулировали. Поверьте мне на слово, капитан, это очень сложно пережить, не потеряв рассудка.
        - Вы имеете в виду ваш уход от Джедаев?
        - Именно. Как вы помните, я не подчинилась приказу Совета джедаев и возглавила войска республики в войне против захватчиков, мандалорианцев. За мной пошли многие джедаи, в том числе и мой ученик, Малак. Война была жуткой. Я видела выжженные дотла планеты, ещё недавно бывшие цветущими садами. Я вела в бой целые эскадры боевых кораблей. Друзья умирали у меня на руках. Но чем дольше длилась война, чем ближе мы были к победе, тем четче я осознавала, что за захватчиками кто-то стоит. Уже прямо перед последней битвой мы смогли перехватить скоростной корабль. Экипаж уничтожил все документы и покончил с собой ещё до того, как мои солдаты ступили на борт. Но я кое-что почувствовала. Силу. Тогда ещё чуждую мне. Темную. Мы перетрясли судно до последнего винтика, и все-таки нашли зацепку. В резервном хранилище навигационного компьютера остались координаты места назначения.
        Реван встала из-за стола, прошлась по обеденной части жилой палубы, и встала возле Шепарда.
        - Я не поверила своим глазам! Это были координаты древней столицы ситхов, которую все считали легендой. Планета Дромунд-Каас. Скрытая в глубинах неисследованных территорий моей галактики. Сразу после победы над захватчиками, я собрала большую экспедицию. Я хотела покончить с этим злом раз и навсегда. Все уцелевшие джедаи снова пошли за мной. Малак тоже. У столицы ситхов была впечатляющая защита, но мы пробили её. Вся орбита Дромунд-Кааса была усеяна обломками кораблей. Я уже готовилась начать высадку десанта, когда император ситхов лично обратился ко мне. Он сказал, что чувствует во мне сильного противника и готов сразиться со мной в поединке. Победитель в поединке побеждает в войне. Так можно было избежать лишнего кровопролития. Древний красивый ритуал. Я согласилась, хотя и не доверяла ситхам. А когда мы прибыли во дворец…
        - Вас схватили? Обманули?
        - Нет, к сожалению. Мне просто открыли глаза. Нет оружия более мощного, чем правда. - Девушка ненадолго задумалась, но потом продолжила. - Вся история ордена джедаев оказалось совершенно не такой, как рассказывали нам наставники. Да что там орден! Вся история моей галактики оказалась мифом! Красивой сказкой, скрывающей чудовищную суть!
        Реван сжала кулаки, но быстро взяла себя под контроль.
        - Скажите, капитан, вы уже ознакомились с информацией о двух путях Силы?
        - Да. Я очень заинтересовался этим. - Шепард сел в кресле поудобнее, и отхлебнул остывшего напитка. - У нас ничего подобного нет, но мне эти пути показались слишком упрощенными. Темный и Светлый. Такое ощущение, что кто-то специально ввел такое безальтернативное противопоставление.
        - Вы углядели суть, капитан. Я приятно удивлена. - Гостья уважительно посмотрела на Шепарда. - Вот именно, что специально. И, как вы уже, наверное, догадались, это сделали джедаи. Но обо всем по порядку. Дело в том, что Сила, по своей сути, нейтральна. Она инструмент, которым чувствительное к Силе разумное существо может пользоваться. А вот путей постижения Силы действительно два. Первый, называемый «светлым» (угадайте, кто это название придумал), основан на отрешении от себя во имя познания Силы. Джедаи учат, что эмоции мешают управлять Силой, что переживания и даже жизненный опыт должны быть отринуты. Медитации, жесткий самоконтроль и внутренняя гармония составляют основу жизни любого джедая. А любое проявление эмоций, индивидуальности или инициативы сразу пресекается и объявляется «путем, ведущим на темную сторону». Понимаете, к чему я веду?
        - Ещё бы! - Шепард чуть не расплескал остатки кофе. - До боли напоминает наши тоталитарные секты.
        - Точно. Так вот темная сторона, наоборот, опирается на индивидуальность и собственные резервы постигающего. Джедаи учат, что пасть на темную сторону легко, а темный путь отвратен и примитивен. Это ложь. Темный путь гораздо сложнее светлого. Здесь Силу приходится искать внутри себя. Любые сильные эмоции идут в дело: страх, злость, ненависть, жажда мести, радость, любовь… - Реван осеклась и ненадолго замолчала. - Они питают Силу внутри тебя, но совладать с ними гораздо сложнее, чем отрешиться от них. Брать под контроль приходится самого себя, свои эмоции, а это невероятно сложно. Больше того, темная сторона сильно воздействует на организм. Я ещё легко отделалась - у меня лишь побледнела кожа и глаза сменили цвет с карего на желтоватый. Но результат того стоит - темная сторона дает гораздо больше возможностей, чем светлая. Проблема в том, что темные, особенно те, кто так и не совладал до конца с собой, постепенно становятся слишком уж индивидуальными, неуправляемыми. Естественно, ситхи избрали темный путь, а это определило их уклад жизни. Вот такие две крайности, между которыми приходится
балансировать.
        Реван вылила в свой стакан остатки кофе и залпом осушила его. Подумав немного, она села напротив капитана и продолжила:
        - После того, как жнецы покинули мою галактику, ситхи начали восстановление империи. С нуля. Почти все молодые расы, не собранные жнецами, ещё даже до изобретения пороха не додумались. Приходилось их в экстренном порядке окультуривать. Естественно, что такое эпическое дело, как построение галактической империи мягко и гуманно происходить не могло. Пятьсот веков, хотя и кажутся гигантским временным промежутком, на самом деле таковым не являются. В вашей галактике были уже готовые ретрансляторы, обломки предыдущих циклов и много чего полезного, а у ситхов не было ничего. Поначалу даже звездолеты можно было по пальцам пересчитать. Они прекрасно осознавали, что могут не успеть. И тогда они выработали свою философию жизни. То, что потом и назвали «темным путем». Суть в том, чтобы использовать все, что возможно, во имя достижения цели. Постижение всех аспектов и возможностей Силы, даже самых отвратительных и опасных, насильственное окультуривание молодых рас и привлечение к строительству империи, постоянное совершенствование себя и жесточайшая конкуренция с другими ситхами. Править должен сильнейший. -
Реван глубоко вздохнула. - Проблема в том, что при таком подходе постепенно формируется культ безграничной власти. А это сильно развращает. Власть, как и Сила, всего лишь инструменты для достижения целей. Если власть нужна ради власти, это обычно плохо кончается. Однако, пока была цель, все отлично работало. Ситхи создавали свою империю, растили молодые расы, строили города и орбитальные станции, разрабатывали новые корабли и оружие. Но их предали. Те, кого они всему научили, отказались верить «легендам о злых машинах» (что, знакомая ситуация?). Началась война. В её итоге ситхи были изгнаны из своей же империи в неизведанные регионы. Так родилась республика.
        - Это все абсолютно отличается от того, что я узнал из базы данных вашего корабля. - Шепард выглядел сбитым с толку.
        - Естественно, ведь историю пишут победители. - Девушка снова встала и сделала несколько шагов по палубе. - Вот только те самые «победители» не учли стойкости ситхов. Лично я думаю, что окончательно сломаться им не дала их миссия. Хоть их и мало осталось после «чисток», они не отступились. Они бежали в неисследованные области и начали все заново. Так появилась их древняя столица на Дромунд-Каасе. Именно там они начали готовить реванш. Шли века, республика морально разлагалась, её постоянно лихорадило от междоусобиц, а ситхи копили силы. И они вернулись. Я, честно говоря, когда смотрела архивные записи в библиотеке ситхов, своим глазам не верила: после всего, что случилось, ситхи все ещё надеялись на мирный исход. Они на полном серьезе полагали, что смогут договориться с республикой. Только те отмахнулись от всех этих «сказок о страшных древних машинах» и повели себя агрессивно. Тогда ситхи обратились к совету джедаев. Самое поразительное, что магистры в совете прекрасно знали, что жнецы являются реальной угрозой. Более того, у них были и документальные свидетельства (ещё бы, ведь орден джедаев
тоже, как выяснилось, был основан ситхами ещё до их исхода в неисследованные области). И что же они сделали? Да как всегда ничего! Предпочли не вмешиваться, дабы «не нарушать гармонии». Вот тут-то ситуация и вышла из-под контроля. Окончательно отчаявшись, ситхи напрямую обратились к рядовым членам ордена и раскрыли карты. Магистры не смогли замять этого и начали, как бы так аккуратно выразиться, «изгонять» ситхов. Но теперь уже многие джедаи встали на их сторону. Это событие потом назвали «Расколом», а последующие - джедайскими гражданскими войнами. Как раз тогда окончательно и сформировались два пути постижения Силы, светлый и темный. Бывшие джедаи, перешедшие к ситхам, буквально вдохнули в них новую жизнь. Следуя темным путем, они добивались потрясающих результатов. С их помощью Империя ситхов начала уверенно теснить республику. Вот в таком мире я и родилась. Точно как же, как те джедаи, я узнала правду и сознательно ушла на темную сторону (как бы пафосно это не звучало). Такие как я, командиры ситхов, обладающие большой чувствительностью к Силе, носят титул «Дарт», то есть DARk lady of the siTH.
Самый сильный из нас носит титул «Император».
        Реван замолчала, и некоторое время в упор смотрела на капитана, но потом продолжила:
        - Даже представить не могу, что могло произойти после моего ухода. Понимаете, капитан, вся суть империи ситхов держалась на борьбе со жнецами. Когда эта угроза исчезла, принцип максимальной силы и абсолютной власти мог сыграть против империи. Не удивлюсь, если моя галактика до сих пор утопает в крови от постоянных войн. - Девушка сжала кулаки, в голосе зазвенел металл. - А ведь я все могла изменить! Когда мой флот отправлялся на штурм суперретранслятора, уже было очевидно, что по Силе я превосхожу Императора! Если бы я тогда вернулась…
        Встряхнув головой, Реван снова села напротив Шепарда и уже гораздо более спокойным голосом продолжила:
        - Но все это было очень давно, и, наверняка, не имеет никакого значения. Битва со жнецами ещё далека от завершения.
        Шепард все это время очень внимательно слушал гостью, но теперь, когда она закончила, решился задать волновавший его вопрос:
        - Скажите, Реван, ведь у себя на родине вы занимали очень высокие посты, командовали целыми флотами. И, как я понимаю, очень успешно. А теперь будете подчиняться обычному капитану. У нас с этим не будет проблем?
        - Как бы это не было иронично, но мне не впервой начинать все с нуля. - По лицу Реван скользнула тень. - Был такой невеселый опыт. Но об этом я расскажу вам позже. А сейчас, я думаю, вам надо пройти на мостик: я чувствую, что «Нормандия» движется.
        - Да, я тоже почувствовал. Джокер, наверное, отстыковался от «Магадана» и ищет удобную позицию для… - Тут капитан заметил, что гостья как-то странно на него смотрит. - Что-то не так?
        - Вы почувствовали? - На лице девушки читалось ранее несвойственное ей удивление.
        - Ну да. - Шепард немного растерялся. - Я ещё в академии всех этим удивлял. Даже если корабль начинал движение с избыточной гравитационной компенсацией, я все равно это чувствовал. Инструктора, помню, на меня ставки делали.
        - Интересно. - Снова покинув кресло, Реван встала возле капитана, и некоторое время просто смотрела на него. - Скажите, а других странностей вы за собой не замечали?
        - Ну, кроме того, что почти три года воюю с древними разумными машинами, притом иногда чуть ли не в одиночку, вроде, больше ничего.
        - Ну да, конечно. - Темная леди усмехнулась. - В этом мы с вами очень похожи.
        После ухода Шепарда Реван ещё долго сидела на жилой палубе и о чем-то сосредоточенно размышляла.
        
        - Джокер, СУЗИ, что у вас? - Капитан быстрым шагом вошел в рубку.
        - Все проверки проведены, все системы готовы к прыжку. - Пилот не отрывался от своих манипуляций с виртуальным интерфейсом. - Сейчас вырулю на более-менее свободное место, и можно прыгать.
        «Вырулить» было довольно-таки проблематично. Если корабли азари и Альянса держались более-менее упорядоченными построениями, то кварианцы, которых налетело бортов тридцать, абсолютно хаотично расползлись по всему пространству. Часть из них плотно облепили корабль Реван, некоторые сразу начали потрошить ближайшие астероиды (сработала привычка «тащить все, что к полу не приколочено»), но большинство просто беспорядочно шаталось по округе. Что-то подсказало капитану, что в таком набеге кварианцев была виновата его возлюбленная. Подтверждалось это тем, что все прибывшие корабли относились к разведывательному флоту, а командовала ими лично адмирал Зен. Всю прошедшую после прибытия неделю она почти безвылазно торчала возле Тали (в капитанской каюте!!!) и что-то живо с ней обсуждала. Адмирал Зен покинула «Нормандию» буквально пару часов назад с очень довольным видом. Наверняка что-то подлое задумала. Надо будет по этому поводу серьезно поговорить с Тали. Хотя… последнее время все самые серьезные разговоры с ней заканчиваются одинаково. Нда. Кто ж знал, что кварианки такие темпераментные?
        От приятных мыслей капитана отвлекла СУЗИ. Вышла на связь капитан фрегата «Цусима», Ангелина Штаер, старая знакомая Шепарда по академии, просто хотела пожелать счастливого пути. Странное совпадение, но всеми кораблями Альянса, прибывшими к объекту, командовали женщины. Капитаном второго фрегата, «Дамаск», была Сантаника Орейро, миловидная, невысокая девушка, за боевые заслуги получившая позывной «Вампирша».
        - Активировать ядро. Маршевые двигатели перевести в режим ускорения. - Джокер пробежался пальцами по паре виртуальных панелей. - Подготовить щиты к прыжку.
        - Выполнено. - СУЗИ зачем-то откинулась в кресле. - Курс 16.144. Парабола 13. Точка торможения 159.6
        - Принял. Ускорение.
        Корабль привычно тряхнуло, а равномерно гудящее ядро на инженерной палубе несколько раз сменило тональность. Через мгновение «Нормандия» ушла не сверхсвет, и за иллюминаторами понеслись голубоватые «облачка».
        - Прыжок прошел в штатном режиме. Ускорение равномерное, сбоев нет. - Пилот повернулся к капитану. - А мы, кстати говоря, так и не определились, куда летим.
        - Пока - до ретранслятора. - Шепард задумался. - А там посмотрим.
        
        - Таким образом, милые дамы, ситуация у нас, как всегда, катастрофическая. - Шепард облокотился о большой голографический стол в центре командного зала. - И это я ещё оптимист.
        Кроме капитана и операторов командного центра вокруг стола равномерно стояли Тали, Лиара и Эшли. Реван расположилась чуть дальше, присев на пульт и положив ногу на ногу. Шепард продолжил:
        - «Горн» худо-бедно строится. Из активных боевых сил можно полноценно рассчитывать только на Альянс, турианцев с кроганами и кварианцев с гетами. Ну, есть ещё всякая мелочь типа ханаров, дрелов, рахни, волусов и остатков батарианцев. А, ещё Ария со своей бандой. Соларианцы из-за разногласий по поводу генофага благополучно послали нас по известному адресу, а азари, как всегда, темнят и тянут время. Беженцев уже пихать некуда. Ну и, конечно же, «Цербер», куда без него. Вот примерно такая ситуация. Какие будут предложения?
        Обычно, когда нужно было решать какие-либо сложные стратегические вопросы, Шепард, по вполне понятным причинам, пытался советоваться со своей командой, вот только из всей команды на таких совещаниях стабильно появлялись только Лиара и Тали. Эшли, недавно ставшую СПЕКТРом, капитан усиленно натаскивал в плане принятия ответственных решений, и постоянно вытягивал на такие совещания, но она тут большую часть времени изучала потолок. Явик появлялся только если его что-то интересовало, Гарус отмазывался срочными перенастройками пушки, а Вега просто все время «забывал». Реван же, наоборот, появилась самостоятельно и внимательно слушала капитана.
        После недолгой паузы Лиара, наконец, сформулировала:
        - Я думаю, надо сосредоточиться на азари. У моих соотечественниц мощный флот и отличные ученые. Я могу пробить эту тему по своим каналам.
        - Это разумно. - Тали переступила с ноги на ногу. - Тессия пока ещё не попала под удар и их флоты толком не воевали.
        - Да, я тоже так думаю… - начал капитан, но был прерван.
        - Извините, что встреваю, но, мне кажется, вы неправы с выбором приоритета. - Реван встала с пульта и грациозно прошла к столу. - Могущественные союзники, это, конечно, хорошо, но в данный момент есть фактор, ставящий под угрозу все планы.
        - Вы имеете в виду «Цербер»? - Шепард выглядел сбитым с толку.
        - Именно. Судя по данным из протеанских архивов, у них тоже существовала подобная организация. Даже цели были точно такими же. И навредила она очень сильно. Свой «Горн» протеане не построили как раз из-за них. Да и вам эта контора уже успела основательно насолить. Я думаю, сейчас самое время взяться за решение этой проблемы.
        - И как вы себе это представляете? - Лиара скрестила руки под грудью.
        - «Цербер» постоянно опережает нас на пару шагов, у них продвинутое оружие и снаряжение. - Реван обошла стол и встала около Шепарда. - Я считаю, нужно начать поиск и захват их производственных баз. «Атласы», к примеру, очень помогут нашим войскам в сражениях на поверхности планет. Особые усилия необходимо сосредоточить на поиске их научных разработок.
        - Да, это имеет смысл. - Капитан оживился. - Точно! Ведь они узнали про «Горн» раньше нас! У них может быть информация, которая позволит понять, что такое катализатор. Или, хотя бы, где его искать.
        - Мысль, конечно, интересная, но как все это возможно осуществить? - В диалог вступила Тали. - «Цербер» очень хорошо маскируется и заметает следы. Как напасть на их след?
        - А на этот вопрос, я думаю, лучше всего сможет ответить тот, кто занимается поиском информации. - Темная леди, а вместе с ней Тали и Шепард, обернулись в сторону Лиары.
        - Ну… Я могу попробовать поискать. - Азари задумалась. - Да, нужно будет основательно напрячь своих агентов. Что-нибудь, да отыщется.
        - Что ж, на том и порешим. - Капитан взглянул на Реван. - Так или иначе, с «Цербером» придется разбираться.
        
        Как это ни странно, но Лиара довольно быстро смогла найти зацепку. Один из её агентов вышел на нужного человека на «Цитадели». Туда «Нормандия» и отправилась.
        После выхода из ретранслятора возле «Цитадели» фрегат лег на курс стыковки, а вся команда начала готовиться к посещению станции. «Цитадель» стала единственным местом, где можно было хоть немного передохнуть, забыть про войну и про все, что случилось за последние месяцы. Все, от капитана до младшего техника, готовились прожить эти несколько дней так, как будто они последние в жизни. Ведь они действительно могли быть последними.
        Еще раз обсудив с Лиарой детали предстоящей встречи, Шепард прошел на обзорную палубу, но вместо Эшли, обычно торчавшей здесь, обнаружил Реван. Темная леди стояла возле обзорного окна и, не отрываясь, смотрела на приближающуюся «Цитадель»
        - Впечатляет, да? - Капитан встал рядом с девушкой. - Каждый раз поражаюсь, какая же она огромная.
        - Да уж. - Реван не шевелилась. Её взгляд все также упирался в исполинскую космическую станцию. - Скажите, капитан, что вам известно об истинном предназначении этой станции.
        - Ну, как нам удалось выяснить после экспедиции на Ил, «Цитадель» это большой ретранслятор, ведущий в темный космос. Туда, где жнецы ждут своего часа, чтобы начать жатву. В конце прошлого цикла протеане испортили систему активации ретранслятора, и жнецам пришлось добираться до нашей галактики своим ходом. Быстро добрались, гады. Всего за пол года.
        - Все верно. Я уже имела дело с такими штуками. - Девушка оторвала взгляд от станции и в упор посмотрела на Шепарда. - Суперретрансляторы, которые жнецы построили для прохода в мою галактику. Они выглядели точно так же, как ваша «Цитадель». Две таких штуки я уже распылила на атомы.
        - Вам, наверное, нелегко сейчас смотреть на это? - Шепард положил руку на плечо Реван.
        - Нет, капитан, все в порядке. - Девушка, наконец, улыбнулась. - Я все время хотела узнать, как эти эпические ретрансляторы устроены внутри. Кроме того, Тали и Лиара обещали помочь мне подобрать некоторые вещи в местных магазинах, в том числе хорошую броню. Не могу же я воевать в комбинезоне.
        
        Весь старший состав фрегата «Нормандия», то есть те, кто вместе с капитаном участвует в десантных операциях, сбились в жалкое подобие строя воле воздушного шлюза. Оглядев свое грозное воинство, нетерпеливо рвущееся в увольнение, капитан сложил руки на груди и громко произнес:
        - Так, команда, перед высадкой на станцию я по традиции обязан напомнить вам всем о правилах поведения и технике безопасности. Кто это там издал недовольный звук? Я прекрасно понимаю, что увольнительная не резиновая, и всем уже невтерпеж, но мне, честно говоря, надоело вытаскивать некоторых из вас из застенков СБЦ и извиняться перед командором Бейли. - Шепард глубоко вздохнул. - Итак, во время увольнительной рекомендуется избегать злоупотребления спиртными напитками и азартными играми. А так же участвовать и провоцировать драки. Это особенно касается лейтенанта Веги и капитан-лейтенанта Уильямс.
        - Не, ну это жестоко, капитан! - Вега, вопреки своим привычкам облаченный в хороший гражданский костюм, недовольно пожал плечами. - Ну, подумаешь, проигрался пару раз, не сошелся во мнениях с несколькими батарианцами, так это что же, уже преступление?
        - За последние шесть посещений цитадели я вытаскивал тебя из СБЦ восемь раз! - Шепард из последних сил старался хранить хладнокровие. - А Эшли - четыре. Я вот совершенно не понимаю, неужели нельзя отдыхать как-нибудь поцивилизованнее? Почему я ни Лиару, ни Тали никогда ниоткуда не выручаю? Почему все косяки исключительно за человеческой частью команды?
        - Однако, тенденция… - Подал голос Гарус.
        - А у тебя, уважаемый, я хотел спросить вот о чем: в последнее время на «Цитадели», особенно в секторах беженцев, стали часто обнаруживать трупы с простреленными головами. Притом все трупы, как на подбор, при жизни были отъявленными негодяями, ворами, убийцами и мародерами. Ты, часом, ничего об этом не знаешь?
        - Неа. Совсем ничего. - Турианец попытался изобразить честное выражение лица и технично спрятался за спиной Веги.
        - Ну-ну. - Капитан снова оглядел неровную шеренгу. - Далее. Явику я персонально запрещаю появляться в местах компактного проживания ханаров.
        - Ну вот. И за что же? - Протеанин попарно моргнул всеми своими глазами. - Я, вроде, ничего антиобщественного не устраивал. Культурно отдыхал.
        - Культурно? Ханары на тебя как на живое божество смотрят, а ты этим подло пользуешься. Вот объясни мне, пожалуйста, как ты вообще догадался попросить у них запеченную соларианскую печень? Ты чем думал? Они ведь реально чуть пару соларианцев не зарезали!
        - Блин, накрылась увольнительная. - Явик недовольно скрестил руки на груди. - Надо было просить варенье из землян.
        - Ну и напоследок у нас остался Джокер и СУЗИ. Тут слов нет - одни буквы и междометия. Какую часть фразы «не палиться» вы не понимаете? Мне Бейли в прошлый раз планшет притащил с целой кучей сообщений, где бдительные граждане в деталях описывали странного синтетика, который разгуливает по «Цитадели», ходит в кино и, самое живописное, «целуется с каким-то землянином»! А не проще на грудь табличку повесить: «Я ИИ!»?
        Шепард остановился, протер глаза, и продолжил:
        - Надеюсь, все всё поняли. Отдельно хочу напомнить, что Реван раньше не бывала на «Цитадели». Убедительно прошу помогать ей ориентироваться. На этом инструктаж окончен. Всем удачного увольнения. Разойдись.
        После того, как основная часть команды толпой рванула к стыковочному шлюзу, капитан подошел к оставшимся Лиаре и Тали:
        - Ну а мы с вами, девчонки, вместо отдыха пойдем на встречу с информатором. Как типично.
        - Простите, что встреваю, капитан, но мне бы хотелось сопровождать вас, если позволите. - Реван появилась будто из ниоткуда и встала возле азари и кварианки. - Не хочу ничего упускать.
        - Что ж, думаю, лишний опытный боец нам не помешает. А то ведь кто знает, что там нас ждет.
        - Вообще-то, я знаю. - Лиара загадочно улыбнулась. - Это, как бы, не совсем информатор. Я сама буквально час назад узнала, кто на самом деле располагает интересующей нас информацией. Вы не поверите - это Ария.
        
        Тяжелые басы «Чистилища» легко пробивали многослойную звукоизоляцию и ритмично встряхивали пол и стены близлежащей галереи. Парковочная площадка возле клуба была под завязку забита автолетами, как и все остальные ближайшие площадки. Представители всех известных рас группами или поодиночке постоянно перемещались по нескольким уровням галерей президиума, ожидая возможности просочиться в увеселительное заведение и за кровно заработанные кредиты купить возможность отвлечься от всего, подарить себе несколько часов полного забвения.
        Вновь прибывшая группа, состоявшая из двух человек, азари и кварианки, вместо того, чтобы занять какой-нибудь темный угол и покорно ждать своей очереди, сразу двинулась к дверям. Напрягшаяся поначалу охрана быстро опознала гостей и молча расступилась в стороны, пропуская всех четверых внутрь развлекательного заведения.
        Преодолев внутреннюю дверь «Чистилища», Реван остановилась и с интересом оглядела танцполы и бары клуба, переполненные посетителями и расцвеченные множеством огней. Девушка улыбнулась, и обернулась к шедшему следом Шепарду:
        - Забавно, капитан. Моя родина находится в тысячах световых лет отсюда, а бары у вас точно такие же, как и у нас. Страсть, похоть, алкоголь и наркотики - любой порок по сходной цене. Видимо, все разумные существа одинаковы. Музыка только у вас повеселее, да и танцовщицы посимпатичнее.
        Эту фразу Реван буквально прокричала на ухо Шепарду, поскольку убойная мелодия, сотрясавшая своими басами весь сектор, как раз подошла к своей кульминации. Лиара и Тали, немного задержавшиеся на входе, наконец, догнали капитана с темной леди, и вся группа направилась в VIP-зону. Благодаря специальным глушилкам музыка здесь не мешала спокойно разговаривать, а суровые охранники не пропускали никого лишнего.
        Королева «Омеги» вопреки своим привычкам не восседала на огромном диване, а стояла в самом конце просторной лоджии, грациозно опершись о стену, и внимательно изучала соседний танцпол. Рядом на небольшом столике обнаружился полупустой бокал безумно дорогого коньяка в компании с несколькими дольками соларианского лайма.
        - Здравствуй, Шепард! - Ария неспешно приблизилась к капитану, демонстративно проигнорировав всех остальных. - Я рада, что ты уже пришел в форму. После нашего совместного штурма «Омеги» выглядел ты, мягко говоря, потрепанным.
        - Само собой. Мы же там чуть ли не вдвоем с целой армией «Цербера» воевали. - Капитан сложил руки на груди. - А ещё эти их милые адъютанты…
        - Ну, судя по тому, что я слышала, тебе все ещё не хватает общения с «Цербером»?
        - Можно и так сказать. Насколько я понимаю, у тебя есть интересующая меня информация.
        - Есть. Но в свете последних событий все, что связано с этой подлой конторой и её излишне самоуверенным руководителем входит в сферу моих интересов. - Несмотря на содержание монолога, голос Арии оставался мягким, что было для неё крайне нетипично. - Поэтому сначала объясни мне, Джон, зачем тебе эта информация.
        К концу последней фразы королева «Омеги» приблизилась к капитану практически вплотную и впилась своими большими голубыми глазами в его глаза. Эта игра в гляделки грозила затянуться, ибо никто не хотел уступать.
        - Я, конечно, мог бы начать вешать тебе лапшу на уши про военную тайну и спасение галактики, только, зная тебя, прекрасно понимаю, что такая тактика тут не прокатит. - Капитан упорно не сдавался и не отводил глаз. - Так что я скажу как есть. Я меняю приоритеты. С «Цербером» нужно покончить раньше, чем Призрак натворит что-нибудь непоправимое.
        Ария улыбнулась и отступила на шаг:
        - Сам догадался, или подсказал кто?
        - У меня появился новый член команды. У неё очень свежий взгляд на ситуацию.
        - А, понимаю. - Ария загадочно улыбнулась. - Вот что-что, а подбирать толковую команду ты всегда умел. Ладно, к делу. Интересующая тебе информация у одной милой юной особы. Она сейчас в соседнем блоке VIP-зоны, возле бара. Охрана в курсе, они вас проводят.
        Хотя разговор, казалось, был уже окончен, Ария, вопреки своему обыкновению, не отвернулась от Шепарда с надменно безразличным выражением на лице. Наоборот, немного подумав, она вновь резко приблизилась к капитану и все таким же мягким тоном проговорила:
        - Слушай, Джон, я ведь так тебя толком и не поблагодарила за помощь с «Омегой». Зайди как-нибудь. Только один, без своих напарников (на ухо почти шепотом: «Особенно без своей кварианской подружки»)
        - «Вот это номер!» - Подумал Шепард, покидая лоджию.
        Тали шла рядом, как ни в чем не бывало, но от опытного глаза капитана не скрылись явные признаки её глубокого недовольства: постоянно сжатые до хруста кулаки, учащенное дыхание и слишком ярко сияющие глаза. Разборок, похоже, избежать не удастся. Вот ведь подстава: Ария не могла не знать, что сказанное даже самым тихим шепотом, будет легко воспринято чутким кварианским слухом, усиленным специальными устройствами скафандра.
        Охрана возле входа в нужный блок VIP-сектора без лишних вопросов проводила Шепарда и его спутников внутрь. В полумраке роскошной залы находилась всего одна посетительница. Это была высокая, статная азари с темно-синей кожей и большими выразительными глазами карего цвета. Одета она была в дорогую, идеально подогнанную броню, эффектно подчеркивающую достоинства фигуры. Явный излишек ювелирных украшений немного портил общую картину, зато прозрачно намекал на род занятий.
        - О! Неужели это и вправду легендарный Шепард! - Азари отошла от барной стойки и встала напротив капитана. - А живьем ты не так эпично смотришься, как в новостях.
        - Журналисты любят все приукрашивать. - Шепард скрестил руки на груди. - Ария сказала, что у тебя есть информация для меня.
        - Узнаю землян - никаких прелюдий, сразу к делу. Черт! Я совсем забыла представиться. Меня зовут Даниэлла. Раньше звали «капитан Даниэлла», вот только без корабля это как-то не звучит.
        - А что случилось с кораблем?
        - А вот это, как раз и есть та самая информация. Как ты, наверное, уже догадался, я занималась, скажем так, не совсем легальным бизнесом в неподконтрольных Совету системах. У меня был неплохой корабль: бывший военный транспорт азарийской постройки. Хоть и устаревший, но крепкий и резвый. Назывался, если дословно перевести, «Зов сирены». Так вот, после вторжения жнецов самым выгодным товаром для перевозки стал не красный песок, а беженцы.
        Капитан нервно переступил с ноги на ногу, Лиара и Тали многозначительно переглянулись, а Реван даже не шевельнулась. Даниэлла тем временем продолжала:
        - Я работала, в основном, в колониях землян. Вы себе не представляете, на что могут пойти ваши соотечественники, чтобы выжить. В тот рейс мой корабль буквально ломился от пассажиров. Мы должны были дозаправиться перед прыжком к Цитадели и взяли курс к системе Нирна в скоплении Песочных часов. В этой системе всего две планеты - обе газовые гиганты. Звезда Нирна нестабильна, и в её системе постоянно бушуют аномальные магнитные бури. Вот из-за них мы и не заметили, как попали в ловушку.
        - «Цербер»?
        - Он самый. Два корабля: крейсер и фрегат. Ещё истребители. Пар пять, как минимум. Фрегат очень резвый, перехватил нас почти сразу. Абордажные команды посыпались со всех сторон. Мои ребята сопротивлялись, но не долго.
        - И что было дальше? - Не выдержала Лиара.
        - А что могло быть? Всех землян они забрали, а не землян расстреляли. Так я потеряла и команду и груз и корабль. Они его взорвали. Твари!
        - Интересно. Вот только не ясно, каким образом при таком профессиональном нападении смогли уцелеть вы? - Реван прошла немного вперед и встала рядом с Шепардом.
        - Ну, вы же понимаете, что с моим образом жизни нужно всегда иметь запасной вариант. Так, на всякий случай. Вот у меня таким вариантом был скоростной челнок, удобно расположенный возле рубки и замаскированный под надстройку. Жаль, что добраться до него смогла только я.
        - Что ж, спасибо за информацию. - Капитан задумался. - Значит, система Нирна…
        - Удачи, капитан… - Даниэлла осеклась. - Вломите им там, за моих ребят!
        Когда автолет с четырьмя пассажирами резво покинул стоянку в секторе «Чистилища», единственный мужчина на борту задумчиво проговорил:
        - Так, ну и что же мы в итоге имеем?
        - На самом деле, не мало. - Ответила Реван, сидевшая возле Шепарда на переднем сидении. - Насколько я поняла, «Цербер» перехватывает много кораблей с беженцами. (Интересно: зачем?) У нас есть точные координаты места их «охоты». Дело за малым: выследить и напасть.
        - Ничего себе, «за малым»! - Лиара села на край заднего дивана. - Это вы как вообще себе представляете?
        - Единственный оптимальный вариант - проследить за кораблями с беженцами, проходящими через тот район. Точнее, через систему Нирна. - Шепард развил идею темной леди. - Командир боевого соединения «Цербера» пользуется магнитными бурями как прикрытием. На «Нормандии» стоят усовершенствованные сканеры, ведь так, Тали?
        - Да. Неделю назад я как раз обновила их программы поиска. Никакие бури им не страшны. - Кварианка задумалась. - Я вот только не понимаю, а что будет с кораблем беженцев, на который они нападут?
        - Отличная идея, Тали! - Реван как-то зловеще улыбнулась. - Пока «Цербер» будет занят беженцами, мы проникнем на крейсер.
        - Я не имела ввиду… - Начала кварианка, но сбилась.
        - Ладно, предположим, напали. - Шепарда нисколько не смутила идея использовать беженцев как наживку (Тали и Лиара многозначительно переглянулись) - Дальше что?
        - Нам нужен капитан крейсера. - Темная леди говорила совершенно уверенно. - При быстром штурме мы должны успеть проникнуть на мостик прежде, чем они успеют принять радикальные контрмеры. Память компьютера они, наверняка, успеют подчистить, а вот мозг капитана - нет.
        - И как достать оттуда информацию. - Лиара выглядела сбитой с толку.
        - Я сумею это сделать, вы уж поверьте. - Реван снова хищно улыбнулась.
        - Отлично! - Капитан деактивировал автолет, к тому времени уже успешно севший на стоянке общины президиума. - План рисковый, но выполнимый. Завтра вылетаем.
        Высадив Лиару, Реван и Тали, Шепард сразу же отправился на встречу с Советом: предстояла очередная бестолковая словесная баталия. Оставшись одни, женщины, наконец, получили возможность заняться своим любимым делом - пройтись по магазинам. Вот только сразу же возникла проблема: Тали предлагала идти к лавкам кварианцев, а Лиара упорно настаивала на торговых рядах сектора азари. Спор начал безобразно затягиваться, когда Реван, молчавшая все это время, не выдержала и вмешалась:
        - А не логичнее ли было подыскать для меня что-нибудь из земной брони? Я ведь больше на землянку похожа?
        Лиара и Тали замерли на полуслове и синхронно обернулись к темной леди:
        - Человеческую броню? Серьезно? - Азари уперла руки в бока. - Да у них там конструктора что-то нездоровое в пищу употребляют. Или курят. Они свято верят, что чем больше на солдата понавешано разных железяк, тем он эффективнее.
        - Вот-вот! - Кварианка шагнула вперед. - Ты на Вегу посмотри, или, хотя бы на Эшли. Это же шагающие танки, а не бойцы. Особенно Вега. Если их рядом с «Атласом» поставить, то ведь не сразу поймешь, кто есть кто.
        - Что-то я об этом не подумала. - Реван примирительно улыбнулась. - Лично я предпочитаю что-нибудь более подвижное.
        - Я так и поняла. - Лиара поправила воротник. - Азарийская броня очень удобная, изящная и легкая, а защищает не хуже человеческих панцирей.
        - Снова здорова! - Тали демонстративно хрустнула всеми шестью пальцами и повернулась к Лиаре. - Ваши гламурные шмотки в ближнем бою не эффективны. Тут нужна адаптивная броня с прогрессивным распределением нагрузки. А такая есть только у нас.
        - А тот факт, что у неё ноги в другую сторону загнуты, тебя не смущает?
        - Так, дамы! - Темная леди встала между спорщицами. - Я не понимаю, а что нам мешает сходить и туда и туда?
        Лиара и Тали некоторое время смотрели то на Реван, то друг на друга, пока азари, наконец, не выдала:
        - В общем-то, ничего…
        
        - Я себя в этом костюмчике как-то неуютно чувствую. - Вега неестественно выгнулся и не без труда пододвинул стул поближе к столу. - Да и смотрится он на мне как чехол на танке.
        - Да не, нормально смотришься. Даже неплохо. - Эшли, облаченная в короткое обтягивающее платье, изящно подхватила парой деревянных палочек большой ролл, макнула его в соус и отправила в рот. - Расслабься, здоровяк.
        - Да я пытаюсь.
        В небольшом суши-баре, где обедали офицеры «Нормандии», было совсем мало народу. Приглушенное освещение и расслабляющая музыка создавали атмосферу полной безмятежности. Однако Вега здесь почему-то чувствовал себя не в своей тарелке. Возможно, причина крылась в том, что он совершенно не умел обращаться с палочками для еды. Эшли, наблюдавшая его неуклюжие попытки подцепить постоянно разбегающиеся роллы, поначалу сдерживалась, но вскоре начала ржать в полный голос.
        - Смейся, смейся. - Джеймс отбросил непокорный столовый прибор. - Мои руки под такое не приспособлены.
        - Само собой, это же не пулемет. Хотя, я вот тоже имею дело с большими пушками, а палочки освоила почти сразу. - Капитан-лейтенант Уильямс хитро улыбнулась. - Так что дело не в руках.
        - Все, сдаюсь! - Вега махнул официантке. - Принесите мне вилку.
        Справившись с закусками и поговорив на пару отвлеченных тем, Джеймс и Эшли заказали кое-что повеселее. После второй бутылки общение пошло гораздо живее. Вега травил свои армейские байки, Уильямс хихикала и рассказывала свои. Где-то через пару часов Джеймс наконец выпил достаточно, чтобы поговорить на интересующую его тему:
        - Слушай, Эш, я тут с тобой поговорить хотел…
        - Да? - Уильямс широко улыбнулась. - Интересно, а чем мы, по-твоему, последние несколько часов занимались?
        - Ну да, точно. Я это… Спросить, хотел: ты же ведь женщина?
        - Как бы да, с утра была. - Эшли с удивлением посмотрела на Вегу. - А ты сомневаешься?
        - Нет, я не про то. Просто…
        - Рожай уже!
        - Тут такое дело. Короче, что ты думаешь про Лиару?
        - Э… - В помутневшем сознании капитан-лейтенанта Уильямс начали зарождаться какие-то призрачные подозрения. - А ты с какой целью интересуешься?
        - Да так, чисто просто интересно, как бы…
        - Ага, понятно. Ну, что я могу сказать: азари, биотик, ученая. Симпатичная, умная, заносчивая, как и все голубокожие. И ещё ей сто лет. Держится всегда высокомерно. И смотрит на всех как на низшие формы жизни.
        - Ого! Какая однобокая характеристика. Что-то я раньше не замечал, чтобы ты к ней неприязненно относилась.
        - Это разве неприязненно? Ты бы ещё про Тали у меня спросил. Просто она… ну… чужая.
        - Точно. Все время забываю, что ты недолюбливаешь инопланетян.
        - Не в этом дело! - Эшли эмоционально взмахнула руками и чуть не опрокинула полупустую бутылку. - Одно дело, когда инопланетяне суются в наши дела и указывают что нам делать, и совсем другое, когда одна из них уводит… э… ну ты понял.
        - Конечно, понял, что тут непонятного.
        - И все-таки, Джеймс, с чего это ты вдруг заговорил о Т’Сони? Есть что-то, чего я не знаю?
        - Как бы да. Есть. У меня с ней вроде как интрижка наклевывается. Ну, или роман. Не силен я в терминологии.
        - Э…- Откровенность немного шокировала. - И как… что… э…
        - Да я не знаю. Вот, посоветоваться хотел. Думал с Шепардом поговорить, так они с Лиарой и Тали по делам убежали.
        - Ну, тут я тебе много не насоветую. У меня опыта общения с однополыми инопланетянами не было.
        - Нда. Неудачная была идея. Ещё по стакану?
        - Само собой.
        Несмотря на изрядное количество выпитого, общение далее развивалось как-то вяло. Некоторое время спустя, Вега попрощался и ушел. Эшли осталась и заказала ещё одну бутылку.
        
        - О! Шепард! - Тали вскочила с клиентского кресла и отбросила журнал. - Ты нас нашел!
        - Ага. Всего-то полчаса бродил среди платьев, белья и женской брони. А где Лиара и Реван?
        - Примеряют обновки. Как прошло общение с Советом?
        - Как всегда бессмысленно. Тали я…
        - Капитан! Вы как раз вовремя! - Из ближайшей примерочной вышла Лиара. Вместо своего привычного костюма она была одета в длинное облегающее вечернее платье бирюзовой расцветки. - Мы все-таки подобрали броню для Реван. Для этого потребовалось объединить кварианскую практичность и азарийскую изящность.
        Из-за занавески примерочной появилась темная леди. Идеально подогнанный корсет с наплечниками как влитой сидел на фигуре, акцентируя её немалые достоинства. Аккуратные перчатки и налокотники смотрелись очень гармонично, а ниже пояса и до пола располагалась свободная юбка. Надо ли говорить, что вся броня была черного цвета? Общее впечатление складывалось, мягко говоря, внушительное. Реван грациозно проследовала к капитану.
        - Ну вот, теперь я, наконец, чувствую себя готовой к чему угодно. - Темная леди расправила грудь - Отличная броня. Спасибо, девочки.
        - А вам не сложновато будет бегать с такой длинной юбкой? - Шепард не мог отвести взгляд.
        - О, нет. У себя на родине я все время носила нечто подобное. Правда, у меня ещё был капюшон и маска.
        - Точно! Мы шлем забыли подобрать! - Лиара чуть не ударила себя по лбу.
        - Я надеюсь, вы не сильно обидитесь, если я заберу Тали? - Капитан слегка улыбнулся.
        - Да нет, конечно. Развлекайтесь.
        
        Вечер на Цитадели был весьма условным. Голографические «облака» на кольце президиума сменили «сумерки», и просторные галереи осветила подсветка и иллюминации множества магазинов кафе и ресторанов. На балконе маленькой кофейни, на самом верхнем ярусе президиума (почти под «облаками») за двухместным столиком сидели землянин и кварианка. Две чашки с кофе, черным левоаминокислотным и синим декстроаминокислотным, исходили паром и распространяли приятный аромат. Тали любовалась видом с балкона, а Шепард все никак не мог собраться с мыслями. Наконец, это у него получилось:
        - Слушай, я на счет Арии…
        - Все в порядке, дорогой.
        - Э… в смысле?
        - По началу мне, конечно, хотелось устроить тебе сцену, но потом я вдруг поняла, что это ни к чему. Я доверяю тебе, Джон.
        - Ух ты… Спасибо.
        - Знаешь, я раньше не понимала, что значит любить кого-то. Романтика и физическое притяжение, это только верхняя часть айсберга. И чем глубже, тем айсберг больше. Когда ты рядом, я чувствую, что способна горы ворочать! И я отказываюсь допускать даже малейшую вероятность, что ты променяешь меня на кого-нибудь… другого.
        - Не бойся, не променяю. Даже не подумаю.
        - Верю. Потому что если бы это было не так, я бы не посмотрела, что ты герой галактики, и собственноручно закатала в асфальт. - Изящная кофейная ложка, зажатая между пальцами кварианки начала загибаться. - На три метра в глубину. Вместе с Арией.
        - Иногда ты меня пугаешь. - Шепард сдавленно улыбнулся. - Но за это я тебя и люблю.
        Идиллию прервал вызов коммуникатора. Капитан тихо выругался и ответил. Звонил командор Бейли:
        - Привет, Шепард! Угадай, кто сидит у меня в КПЗ?
        
        Ранним утром в столовой «Нормандии» собрался весь личный состав десантной партии.
        - Итак, господа и дамы, подведем итоги очередного эпичного фэйла, которым у нас обычно заканчиваются увольнительные. - Шепард прошелся вдоль жилой палубы и остановился возле обеденного стола, за которым сидели все герои минувшего дня. - Начнем с абсолютного лидера. Итак, лейтенант Вега, объясните, пожалуйста, зачем вы полезли в клумбу перед посольством азари?
        - Ну… Я это… цветов нарвать хотел. - Джеймс сидел возле стенки, упершись в неё больной головой.
        - А что такое цветочный магазин, ты, естественно, не догадываешься? - Капитан размял пальцы. - Ну ладно, пусть так. Но что тебе мешало устроить налет на любую клумбу в президиуме? Зачем ты именно туда полез?
        - Там цветы такие красивые были… Думал, Лиаре понравятся.
        - Ладно. Предположим. Тогда объясни, зачем ты полчаса убегал от охраны посольства, а потом от СБЦ?
        - Ну… Они побежали, я тоже побежал…
        - Исчерпывающее объяснение. Видимо, несколько разнесенных лавок и разбитых витрин будут объяснены не менее адекватно. Повторяю в последний раз: больше я тебя из неприятностей вытаскивать не буду! - Шепард обошел стол с другой стороны. - Капитан-лейтенант Уильмс! Вы меня удивили!
        Эшли подняла мутные глаза на капитана и попыталась что-то сказать:
        - Простите, сэр, я это… Немного увлеклась… опять…
        - Вы вообще помните, откуда мы вас вчера вытащили?
        - Нет, сэр. Я вообще сейчас почти ничего не помню.
        - Жаль. А мне бы очень хотелось услышать, как вы оказались в фонтане в квартале красных фонарей сектора ханаров?
        - Нифига себе! - Эшли резко отпустило. - Капитан, я не в курсе! Вообще не помню такого!
        - Немудрено. После трех бутылок «Старой Тессии».
        Шепард глубоко вздохнул и вышел на середину палубы:
        - За остальными на этот раз особых косяков замечено не было. Тем не менее, времени приходить в себя у нас нет. Через два часа мы покидаем Цитадель и берем курс на систему Нирна…
        Глава 4. Бремя лидерства.
        «Нормандия» покинула свой док на Цитадели и направилась к ретранслятору. Жизнь на корабле постепенно возвращалась в свое привычное русло. Потянулись бесконечные отчеты, сводки, наряды, дежурства и прочая рутина, занимающая на войне, на самом деле, гораздо большее время, чем сражения и подвиги. Капитан по своему обыкновению раскидал обязанности по экипажу, утвердил дежурные листы и наряды, и уже было собрался начать разгребать накопившуюся за последние дни аналитику, как вдруг в каюте внезапно появились Тали и Реван.
        - Джон, у нас для тебя сюрприз! - Кварианка вертела в руках небольшой планшет. - Вернее даже не столько для тебя, сколько для всей команды.
        - Только не говори, что опять накупила сувениров не Цитадели.
        - Нет, капитан. - Реван слегка улыбнулась. - Вам это понравится, поверьте.
        - Короче говоря, кода мы ещё были в скоплении Калахири, я попросила адмирала Зен кое-что сделать. - Тали немного замешкалась. - В общем, вот!
        Она протянула Шепарду планшет, на котором подробно расписывались какие-то странные орудия. Из всего этого нагромождения таблиц, графиков и схем капитан ровным счетом ничего не понял и решил уточнить:
        - Э… И что это за девайс?
        - Позвольте я поясню. - Реван вышла немного вперед. - Суть в том, что Тали смогла разобраться в устройстве орудий с моего корабля. На этих принципах её сородичи разработали несколько принципиально новых пушек для боевых кораблей.
        - Серьезно? Так быстро?
        - Это пока только экспериментальные образцы. - Тали, наконец, собралась с мыслями. - Но я уболтала Зен изготовить кое-что специально для «Нормандии». Перелистни планшет в конец файла.
        Шепард несколько раз провел рукой по экрану, пока там не появилась схема корабля. Кварианка продолжила:
        - Вот смотри: это импульсные лазеры. Мы разместим их в крыльях, там, где двигатели. А вот это - скорострельная сдвоенная плазменная пушка. Она сконструирована в виде турели, и её можно поставить в верхней части корпуса. В режиме полета она будет прятаться в специальной нише, а во время боя выдвигаться и вести огонь во все стороны.
        - Ага, понятно. - Капитан еще раз пробежался по таблицам. - Но это же целых шесть энергетических орудий! Откуда мы их запитаем?
        - Не проблема. - Тали открыла нужную страницу. - Орудия, которыми был оборудован корабль Реван, самое настоящее инженерное чудо. Мы не все смогли воспроизвести, но энергопотребление получившихся образцов на порядок ниже чем у того же «Таникса». И не нужно никакого нулевого элемента! Тем не менее, я на всякий случай поставлю в моторном отсеке ещё один резервный реактор.
        - Хорошо девчонки. - Шепард задумался. - И что нам это в итоге даст?
        - Да так, самую малость. - Реван слегка прищурилась. - Всего на всего в три раза возрастет суммарная мощность залпа.
        - В три раза! Это же…
        - Сопоставимо с огневой мощью тяжелого крейсера. - Кварианка с напускным высокомерием скрестила руки на груди. - Вот «Цербер» удивится.
        - Ну, наконец-то, хорошие новости. - Шепард довольно потер руки. - Когда сможем установить обновку? И сколько времени это займет?
        - Для «Нормандии» уже готов ремонтный док на кварианских верфях. Как только прилетим в скопление Дальнего обода, можем сразу вставать на модернизацию. Насколько я знаю техников адмирала Зен, дня за четыре они управятся.
        - Отлично! Этот апгрейд нужно сделать срочно, до того, как мы начнем активно воевать с Цербером. - Капитан активировал коммуникатор. - Джокер, смена курса. Летим на Дальний обод.
        
        - Капитан-лейтенант Уильямс, вы так окончательно пушку доломаете. - Кортес помог Эшли вставить ствол её снайперки обратно в корпус. - Вы уже полчаса над оружием издеваетесь.
        - А что я могу сделать? У меня руки трясутся. Попасть стволом в отверстие уже проблема.
        - Понимаю. Вообще, арсенал не то место, куда стоит идти с похмелья.
        - Спасибо, блин, за ценный совет.
        - Нет, я серьезно, Эшли. В этот раз вы превзошли саму себя. Ну, я понимаю, выпила рюмочку, ну две. Но вот так-то вот зачем было нажираться?
        - Слушай, Кортес… короче, ты не поймешь. - Уильямс задумалась, потом взглянула на лейтенанта, слегка прищурившись. - Хотя, как раз ты, наверное, и поймешь. Ты ведь в курсе моих отношений с капитаном?
        - Ну ещё бы. Это, считай, локальная легенда.
        - Легенда? Как он променял меня на кварианку?
        - Нет. Легенда начинается с того момента, как он спас тебя и почти всю колонию на Иден-прайм, а ты его жестоко отшила, обозвав предателем вдогонку.
        - Твою мать, Стив! Я не про то! Тем более, что я потом извинилась.
        - Да, это тебя полностью оправдывает.
        - Короче, мало того, что наша кривоногая мотористка теперь живет в капитанской каюте, так она ещё и при всяком удобном случае умудряется напомнить мне…э… ту историю.
        - Ну, что тут скажешь? - Кортес развел руками. - Все вполне логично.
        - Это не все ещё. Не знаю, заметил ли ты, но в последнее время у нас с Джеймсом начало что-то наклевываться.
        - Ага. Это было до или после того, как ты ему чуть руку не оторвала?
        - Слушай, ты меня уже немного бесишь. - Эшли чуть не согнула приклад своей винтовки. - Хотя… Вчера на Цитадели он сказал мне, что у них с Лиарой… Короче я опять в пролете.
        - Нда. Теперь понятно, почему ты так нагрузилась. Что называется, не прет, так не прет.
        - Точно подмечено. А ведь если бы тогда, после нападения коллекционеров, я повела себя по-другому…
        - Вот только не надо гадать. Хуже будет. Посмотри на все это с другой стороны: у тебя никого нет, значит тебе некого терять.
        - Очередной ценный совет. Спасибо, блин, большое.
        - Нет, на самом деле, Шепард и Вега не последние мужики в галактике. Есть ещё, хотя бы, Гаррус. Ну, или Трейнор, на крайняк.
        - Нет уж, спасибо! Я уж как-нибудь без этого обойдусь. Ладно, пойду в боевой центр схожу. Вроде как капитан просил подойти.
        
        Сегодняшний день у лейтенанта Веги совершенно не задался. Во-первых, после вчерашних подвигов на Цитадели его мучило неслабое похмелье. А во-вторых, нехитрые планы раздобыть что-нибудь в подарок Лиаре благополучно накрылись медным тазом. В итоге первую половину своей смены Джеймс проспал в шатле (за что получил наряд от Шепарда), а всю вторую половину пришлось заниматься высокоинтеллектуальным трудом: таскать ящики с каким-то хламом. Ближе к вечеру, уставший и раздосадованный, но более-менее пришедший в форму Вега, с удовольствием забился в свой угол в опустевшем отсеке шатлов и занялся переборкой снаряжения.
        - Значит, говоришь, ты забрался в посольский цветник, чтобы нарвать для меня букет? - Голос доктора Т’Сони заставил лейтенанта вздрогнуть.
        Подняв глаза и рассмотрев повнимательнее Лиару, Вега, мягко говоря, удивился. И дело даже не в том, что вместо своего обычного строго костюма или брони азари была облачена в короткое открытое платье. Самое поразительное - в руках она держала тот самый букет из ярких голубоватых цветов.
        - Нифига! Но как? Откуда? - Джеймс никак не мог справиться с эмоциями. - У меня же в СБЦ все забрали!
        - Ну, ты, наверное, забыл, кто я такая? - Лиара мило усмехнулась. - Я чертежи «Горна» умудрилась достать из древних архивов. А это было немного сложнее, чем букет из СБЦ.
        - Ну да, точно. - Вега улыбнулся и подошел к азари. - Извини, я это себе немного не так представлял. Надеюсь, цветы тебе, хотя бы, понравились?
        - Как тебе сказать… Ты, вообще, знаешь, что это за цветы?
        - Ну… Они, очевидно, с Тессии…
        - Они называются «Лепестки лазури» и с ними связана одна древняя легенда. Вернее сказать, ритуал. Когда одна азари хотела связать свою судьбу с другой, но не находила слов, чтобы выразить свои чувства, она дарила букет из этих цветов. Из-за переизбытка нулевого элемента в почве Тессии эти милые цветочки приобрели очень интересный эффект: они светятся в темноте и чуть слышно звенят. - Лиара облокотилась об оружейный стол и полной грудью вдохнула аромат. - Считается, что, вслушиваясь в их тонкий мелодичный перезвон, можно услышать все, что не прозвучало вслух. Музыку души и сердца.
        Доктор Т’Сони некоторое время смотрела на лейтенанта, мило улыбаясь, но вскоре, не меняя тона и выражения, продолжила:
        - Красивая древняя легенда. Однако в современной культуре азари подарить букет этих цветов, значит предложить интимную близость.
        - Опа…- Вега натуральным образом покраснел. - Лиара, я честно не знал… (мысленно: хотя все вроде как правильно).
        - Все в порядке. Как бы там ни было, а получать подарки всегда приятно. Тем более так неожиданно. - Азари загадочно улыбнулась. - Все-таки интересный ты человек, Вега. Я не перестаю тебе удивляться.
        - Я последнее время сам себе не перестаю удивляться. Меня столько раз ребята из СБЦ арестовывали за разные милые шалости: драки там, дебош и тому подобное, но за порчу клумб - впервые.
        - Хорошо хоть ты у посольства элкоров в клумбу не полез. Они у них считаются священными, тебе бы ещё вандализм припаяли.
        - Правильно говорят: век живи век учись. Буду знать. - Джеймс усмехнулся и хитро взглянул на Лиару. - Слушай, у меня тут мысль появилась. Идем, кое-что покажу.
        Вега открыл люк ближайшего шатла, помог даме забраться в него, и сел в кресло пилота. Азари, не долго думая, заняла соседнее кресло. После нескольких хитрых манипуляций с виртуальными панелями управления боевой машиной перед изумленной Лиарой вспыхнули обзорные экраны. Джеймс переключил на них изображение с носовых камер фрегата. Поскольку «Нормандия» сейчас шла не сверхсвете, всю огромную поверхность панорамных обзорных экранов шатла заполнила невообразимая, постоянно меняющаяся какофония голубых всполохов. Хаотичный хоровод размазанных лучей света создавал ощущение живого движения, позволял физически почувствовать безумную скорость, с которой маленький кораблик несся сквозь вселенную.
        - Джеймс, это… потрясающе! - Лиара не могла оторвать взгляд от чарующего зрелища. - Я никогда не думала, что это так…Слов нет.
        - Я рад, что тебе понравилось. Иногда, когда меня совсем придавит, я прихожу сюда в ночное время и просто смотрю в глаза вселенной. Успокаивает.
        - Да уж. Такое ощущение, что это не корабль, а ты сам несешься со сверхсветовой скоростью. А все проблемы и переживания остаются где-то позади. Не могут догнать.
        - Cдается мне, чего-то не хватает. - Вега потянулся за кресло и достал большую старомодную бутылку с парой бокалов. - Это, конечно, не ваши утонченные вина, но, надеюсь, тебе понравится.
        - Надо же! Шампанское, если не ошибаюсь? И как ты его на борт протащил?
        - Ну, у всех свои таланты. Ты вот можешь букеты из СБЦ доставать, а я… Вот, твой бокал. Просто так пить нельзя: надо тост придумать.
        Лиара взяла изящный стеклянный сосуд, посмотрела на Вегу и проговорила:
        - За объятия вечности.
        
        «Нормандия» уже двое суток висела на кварианских верфях. Шепард и Тали в первый же день куда-то сорвались, оставив за старшую Эшли. Модернизация фрегата шла очень бурно: техники верфей на пару с гетами уже установили плазменную турель и сейчас перебирали крылья «Нормандии».
        Ближе к вечеру в кают-компании на жилой палубе начал собираться уставший за день народ. Гарус пил какую-то зеленоватую муть и внимательно изучал характеристики новых пушек на небольшом планшете. Саманта и Реван играли в шахматы, а СУЗИ с Джокером сидели возле обзорного иллюминатора и любовались на гигантский орбитальный комплекс, к которому была пришвартована «Нормандия». На соседней верфи сейчас как раз достраивался крейсер.
        - Если не ошибаюсь, подобная комбинация фигур называется «мат»? - Реван откинулась в кресле.
        - Да как так-то? Вы час назад даже названия этой игры не знали! - Трейнор аж вскочила с кресла. - Три мата подряд!
        - Признаюсь честно: у нас тоже есть подобная игра. Правила, конечно, другие, но принцип тот же.
        - Все равно это не объясняет того, как вам удалось так разнести меня в клочья! - Саманта состроила недовольное выражение лица. - По шахматам я была лучшей в колледже! И на службе тоже!
        - Все очень просто: ты смотришь на три шага вперед, а я на десять.
        - То есть?
        - Пойми одну простую вещь: в любой схватке важно изучить противника, понять ход его мыслей. Тогда он становится предсказуемым, и ты начинаешь легко просчитывать его дальнейшие шаги.
        - То есть вы изучили меня?
        - Конечно.
        - И… что вы поняли? - Специалист Трейнор села чуть боком и накрутила локон на палец.
        - Сразу огорчу: я не интересуюсь женщинами.
        - Вот как… - Саманта разочарованно пожала плечами. - А мне показалось…
        - Ну а что касается того, что я поняла о тебе, то, по моему мнению, ты очень осторожна. Иногда слишком осторожна. Ты не сделаешь следующего хода, пока полностью не вникнешь в ситуацию. Ты предпочитаешь хорошо опробованные и известные методики, никогда не рискуешь. Твоя аккуратность и дотошность это одновременно твои сила и слабость. Сила заключена в том, что любою задачу ты сначала изучаешь до мельчайших подробностей и только потом решаешь с учетом всех факторов. - Темная леди сдержанно улыбнулась. - Ну а слабость заключается в том, что если подкинуть тебе нестандартную задачу, требующую немедленного решения и со множеством неизвестных величин, ты пытаешься разложить все по полочкам и теряешься. Вот так я тебя и поймала все три раза.
        - Надо же! Оказывается мной так легко манипулировать!
        - О, нет. Это не манипуляция. Это как раз честный бой.
        - Я давно хотела спросить вас, Реван… - Саманта замялась - Тогда, возле шатлов, когда вы заставили меня поцеловаться с Кортесом… Как вам это удалось? Я ведь всерьез думала, что сама этого хочу!
        - А вот это как раз манипуляция. Объяснить это трудно, но смысл заключается примерно в следующем: Сила позволяет мне чувствовать других людей. Я могу распознать их эмоции, чувства, потребности. Это позволяет мне найти слабые места, на которые можно воздействовать.
        - Это… как? - Трейнор удивленно уставилась на Реван.
        - Ну, в твоем случае я почувствовала ярко выраженную не реализованную сексуальность. У Кортеса было что-то похожее. Затем легкое воздействие в нужном направлении - и вы оба в моей власти.
        - Как-то это… жутковато.
        - Принципиальный момент тут - найти слабое место. Именно поэтому я заставила вас поцеловаться. К примеру, заставить тебя убить кого-нибудь или ограбить было бы гораздо сложнее. Но не невозможно.
        Шокированная Саманта хотела ещё что-то спросить, но, пока она собиралась с мыслями, в кают-компанию вошел Явик. Протеанин огляделся, затем подошел к Реван и положил перед ней на стол маленький необычный пистолет.
        - Вот. Я для вас сделал.
        - Спасибо, конечно, но…
        - Я из ваших рассказов понял, что для вас привычнее лучевое оружие, а не те примитивные устройства, с которыми воюют в этом цикле. Вот и собрал этот пистолет по памяти. Световой меч это, конечно, хорошо, но толковый ствол тоже не помешает.
        - Точно! Ещё раз спасибо, Явик. Вы, кстати, в прошлый раз пообещали рассказать про битву за Пакмар.
        - Хорошо.
        Протеанин сел рядом с темной леди и взял её за руку. Некоторое время они оба сидели молча и закрыв глаза, но вскоре Реван оживилась:
        - Да, это была настоящая мясорубка. Вы чудом уцелели.
        - Извините, что прерываю. - Подала голос Саманта. - Но что это сейчас было?
        - А вы не догадываетесь? - Явик усмехнулся. - Просто Реван единственная, с кем я могу общаться напрямую, не прибегая к примитивным методам коммуникаций. Как же мне этого здесь не хватало.
        - Так! Мне срочно нужно что-нибудь выпить! - В помещение быстрым шагом вошла Эшли. - Что-нибудь с большим содержанием спирта!
        - Антифриз из реактора подойдет? - Гарус оторвался от своего планшета. - У нас вроде как сухой закон на борту.
        - Очень смешно, Вакариан! Я точно знаю, что у Веги есть заначка. Колись, где она.
        - Мне-то это зачем? Я вашу выпивку не употребляю. - Турианец сел поудобнее. - И вообще, с чего у вас такая жажда проснулась?
        - Да я уже два дня продохнуть не могу: отчеты, наряды, ЧП, жалобы, накладные. Кварианцы с гетами везде бегают, того гляди свинтят что-нибудь ценное и утащат. Как Шепард с этим справляется?
        - Скажи, землянка, а чем, по-твоему, должен заниматься капитан корабля? Спасать невинных? Наказывать злодеев? - Явик рассмеялся. - Или, может быть, стоять в пафосной позе на мостике и произносить громкие речи?
        - Всем огромное спасибо за поддержку! - Уильямс тихо выругалась. - Нет, ну это вообще кошмар какой-то. Мы даже не летим никуда! На верфях висим! А я уже все нервы кончала.
        - Это только поначалу тяжеловато. - Реван обернулась к Эшли. - Потерпите немного, и скоро полностью освоитесь.
        - Очень ценный, блин, совет. Кстати говоря, Шепард кому-нибудь говорил, когда вернется?
        - Скорее всего, ближе к концу работ. - Обозначилась молчавшая до того СУЗИ. - Я подслушала его разговор с Тали, так вот она упомянула, что хочет представить его всем своим родственникам и друзьям. И что обязательно нужно приготовить подарки.
        - Так-так. Погодите-ка! - Гарус чуть не расплескал свой напиток. - А разве по кварианским обычаям это не значит…
        - Да! Точно! - Саманта резко встала из-за стола. - Возможно, скоро у нас будет межрасовая свадьба!
        - Тьпфу ты! - Эшли снова выругалась. - Мне определенно нужно выпить!
        
        - Прямое попадание! Четвертая цель в щепки! Всего с двух залпов! - Джокер попытался исполнить победный танец, не покидая своего кресла. - Да мы с такой огневой мощью весь «Цербер» в одиночку вынесем!
        - Вы явно переоцениваете наши возможности. - Отозвалась со своего рабочего места СУЗИ. - Но с одним тяжелым крейсером потягаться можно.
        «Нормандия» сделала широкую петлю среди обломков только что разнесенных ею учебных целей и направилась обратно к верфям. Удачные стрельбы означали, что модернизация фрегата завершена, и теперь команде предстоит вернуться к своей боевой задаче.
        - Отлично! Кварианцы идеально настроили все новые орудия. - Шепард прошелся вдоль рубки. - Теперь самое главное - следить, чтобы Гарус их перекалибровать не удумал.
        - Точнее не скажешь! - Джокер поднял большой палец вверх. - Что теперь, капитан?
        - Теперь дозаправимся на верфях и сегодня же летим охотиться на церберовский крейсер. СУЗИ, как только покинем скопление Дальнего обода, собери всю команду.
        - Ну что же, дорогие мои дамы, господа и Лиара. - Шепард вышел в центр командного зала. Вся десантная партия расположилась вокруг голографического стола и внимательно слушала капитана. - «Нормандия» полностью готова к предстоящей операции. Пока мы прохлаждались на верфях, доблестные агенты Серого посредника вычислили транспортные корабли, которые в ближайшее время пройдут через систему Нирна. Груз, само собой - беженцы. Двое из них идут с территорий батарианцев и турианцев, а вот третий грузовик, «Ишимура», стартовал с человеческих колоний. На борту примерно четыре тысячи землян. Все верно?
        - Да, капитан. - Лиара едва заметно склонила голову. - Они с колоний в системах Терминус. Жнецы уже добрались туда. Среди беженцев много детей и раненых.
        - Это вы сейчас к чему уточнили? - Реван незаметно оказалась около Шепарда.
        - Я просто…- Азари осеклась.
        - От первоначального плана мы откланяться не будем. - Капитан соединил руки в замок. - Церберовцы атакуют под прикрытием магнитных бурь. Крейсер с дальней дистанции выводит из строя двигатели грузовика, затем фрегат и истребители его перехватывают. Мы дожидаемся этого момента и десантируемся на крейсер. «Нормандия» тем временем атакует фрегат. Задача: отвлечь противника. Спасение транспорта не является приоритетом.
        Шепард поднял отсвечивающие красными светом глаза и оглядел присутствующих.
        - Я надеюсь, все это понимают? Отлично. Теперь определимся с составом штурмовых команд. На этот раз в бой пойдем все. Реван расскажет подробности.
        Команда начала удивленно переглядываться и перешептываться.
        - Капитан и я вчера вечером составили план штурма крейсера. - Ледяной тон темной леди заставил всех затихнуть. - Естественно, такой большой корабль невозможно захватить в лоб. Для операции нам потребуется три группы по три бойца в каждой, и два шатла. Первый шатл повезет группу саботажа (Тали, СУЗИ и Вега в качестве прикрытия). В стелс-режиме он пристыкуется к аварийному люку на корме крейсера. Задача: захватить и заблокировать моторный отсек. Охраны там не должно быть много.
        На поверхности голографического стола возник объёмный план церберовского крейсера, где Реван указала место стыковки и маршрут к моторному отсеку.
        - Как только группа саботажа закрепится в центре управления силовой установкой, Тали отключит энергоснабжение корабля, гравитацию и разгерметизирует все отсеки. С этого момента начинают действовать вторая и третья группы: блокирования (Эшли, Гарус и Явик) и прорыва (Шепард Лиара и я) соответственно. Их шатл залетит непосредственно внутрь крейсера, в отсек истребителей. Вторая группа отрезает носовую часть корабля, где находится боевой информационный центр и рубка, от жилой части, а третья - прорывается в рубку. Задача второй группы - связать боем выжившую часть команды крейсера и не допустить их прорыва к рубке. Задача третьей группы - как можно скорее добраться до капитана. Вопросы?
        - У меня вопрос всего один. - Гарус подошел к плану крейсера. - Аварийный люк и отсек истребителей, конечно, идеальные места для стыковки, но ведь переходные шлюзы будут заперты. Как мы их откроем?
        - Эта моя задача. - Ответила СУЗИ. - Кодировка «Цербера» особой сложностью не отличается, да и ВИ, управляющий вспомогательными системами крейсера долго сопротивляться мне не сможет. Более того, я смогу заставить их систему опознавания принять наш челнок за их собственный.
        - Хорошо, предположим, нам удалось захватить силовую установку и десантироваться через отсек истребителей. - Эшли медленно прошлась вдоль стола. - А что, если там целый полк их штурмовиков? Или фантомы? Или ещё что похуже?
        - По штатному расписанию на борту крейсера должно быть четыре абордажных команды и два взвода поддержки. - Шепард оперся о стол. - Мы дождемся, пока все абордажники покинут судно. Их шатлами позже займется «Нормандия». Основная часть экипажа будет выведена из строя при разгерметизации отсеков. С остальными мы справимся.
        - Выведена из строя? - Лиара вышла вперед. - То есть задохнется. А это не перебор? Там ведь немало народу будет!
        - А ты марсианские архивы вспомни. Там тоже было много народу. - Капитан вытянулся в полный рост. - У кого-нибудь еще есть возражения или дополнения? Нет? Отлично. Завтра утром будем в системе Нирна. По прибытию объявляется полная боевая готовность. Все свободны.
        - Лиара, с тобой можно поговорить? - Капитан-лейтенант Уильямс вошла в каюту азари.
        - Конечно.
        - Ты можешь сделать так, чтобы нас никто не слышал?
        - Уже сделала. Послушай, Эшли, если ты на счет Веги, то…
        - Нет. Я на счет капитана.
        Лиара некоторое время собиралась с мыслями:
        - Ты тоже заметила?
        - Да. Что-то с ним не то.
        - Нет, он и раньше образцом гуманиста не был, но теперь…Беженцы, разгерметизация отсеков…
        - Что говорят другие? - Эшли села в кресло и положила руки на колени. - Ты ведь наверняка это уже знаешь.
        - Конечно. Явик, Гарус и Вега с ним согласны.
        - Мужики, что с них взять.
        - СУЗИ тоже.
        - Не удивила. Остается только Тали.
        - Я не знаю, что она думает по этому поводу.
        - Значит, беспокоимся пока только ты и я. Ну и что ты сама думаешь?
        - Все это началось с появлением Реван. - Лиара прошлась вдоль каюты. - Шепард проводит с ней очень много времени. Кстати, Тали это должно беспокоить.
        - Само собой. Так ты считаешь, Реван как-то влияет на капитана?
        - Возможно. Учитывая, кто она такая.
        - Что ж, с этого дня надо быть настороже. У меня плохое предчувствие.
        
        Предварительные прогнозы полностью оправдались: как только «Ишимура» вошла в систему Нирна, на дальних сканерах следующей за ней в стелс-режиме «Нормандии» тут же появились характерные сигнатуры крейсера и фрегата церберовской постройки. Под прикрытием магнитной бури боевые корабли подошли к транспорту на расстояние гарантированного поражения и крейсер двумя меткими выстрелами повредил силовую установку грузовика. Если бы цель полностью лишилась хода, то захват крейсера стал бы практически невозможен. Но на этот раз команде «Нормандии» повезло: на «Ишимуре» уцелело два маневровых двигателя из шести, чем капитан грузовика тут же и воспользовался. Выжимая из устаревших машин все возможное и невозможное, транспорт начал довольно резво маневрировать и разрывать дистанцию. Видимо, команда надеялась привести в чувство поврежденное ядро и уйти на сверхсвет. Фрегат цербера сразу же рванул на перехват. Из стыковочного отсека крейсера посыпались истребители и шатлы с абордажными командами. Сам крейсер в погоню, естественно, не бросился: свою задачу он выполнил, и теперь оставалось только ждать, когда с
захваченного транспорта начнут перевозить «груз». Никто и не заметил, как невидимый для сканеров маленький челнок пристыковался к аварийному люку на корме грозного боевого судна.
        Старший офицер моторного отсека крейсера возвращался к своему пульту с чашкой зеленого чая, когда рядом с ним внезапно зашипел и открылся внешний аварийный люк. Из темноты стыковочного шлюза прямо на него шагнула кварианка:
        - Пустите переночевать!
        Офицер хотел что-то сделать, но тяжелый приклад дробовика выбил из его головы все мысли и навсегда погасил сознание.
        - Вега, СУЗИ! Бегом к входу в моторный отсек. Я займусь техниками. - Тали активировала своего боевого дрона и короткими перебежками рванула к залу управления силовой установкой.
        Захват продолжался не долго: уже в начале штурма СУЗИ взяла под контроль локальные вспомогательные системы корабля. Первое, что она сделала - опустила изолирующую переборку, отрезав таким образом моторный отсек от остальных помещений крейсера. Более менее серьезное сопротивление оказали только два солдата возле входа в отсек, но метко запущенная лейтенантом Вегой осколочная граната поставила большой и жирный крест на их героической обороне.
        Техники тоже пытались сопротивляться, но против кварианки с боевым дроном и дробовиком долго продержаться не смогли. Когда Джеймс и СУЗИ прибежали в зал управления, Тали как раз добивала последнего техника. Опять прикладом.
        - Отсек зачищен. - Вега перезарядил винтовку. - Потерь нет.
        - Отлично. - Кварианка резво запрыгнула в операторское кресло. - Ну, естественно. Эти гады перед смертью успели заблокировать панели управления. Ожидаемо.
        - И что делать?
        - Врезаться напрямую в систему управления силовой установкой. СУЗИ, локализуй местоположение центрального сервера.
        - Выполняю. - Синтетик на несколько мгновений «завис». - На уровень ниже, прямо под нами.
        Под залом управления оказалась просторная комната с множеством больших оплетенных проводами ящиков, гудящих и перемигивающихся диодами. В центре комнаты до потолка возвышалась целая колонна, к многочисленным разъёмам которой стекались все провода.
        - Вот он, центральный сервер моторного отсека. - СУЗИ указала на колонну. - Доступ блокирован физически и программно. Я не смогу взять его под контроль.
        - Без паники, сейчас взломаем. - Тали активировала свой униинструмент и некоторое время выполняла какие-то манипуляции, затем достала из-за спины дробовик и со всей силы врезала прикладом по одной из панелей сервера. Толстая пластина, искрясь, отлетела в сторону, обнажив процессорные платы. Путь для прямого подключения был открыт.
        - Что-то я не понял. - Вега почесал затылок. - А зачем ты в униинструменте копалась?
        - А какой я хакер без униинструмента?
        - Логично.
        СУЗИ тем временем взломала протоколы безопасности сервера и сняла блокировку с панелей управления. Вернувшись в зал, кварианка снова села в операторское кресло и вскоре вызвала по связи второй челнок:
        - Внимание, группы два и три. Моторный отсек под контролем. Приготовиться к десантированию. Начинаю диверсию. - Глаза кварианки горели недобрым огнем, а пальцы молниеносно бегали по виртуальным панелям. - Ну что, церберовские отродья, вот вам конец света, вот вам конец гравитации, а вот вам конец воздуха!
        Получив подтверждение об успешной диверсии на крейсере, Джокер перевел маневровые двигатели в режим форсажа и начал заходить на вражеский фрегат. Угол атаки он выбрал очень удачно: «Нормандия» буквально свалилась на ничего не подозревающего противника с верхней полусферы, лишая его возможности успешно уклониться. Стелс-система вырубилась за пару мгновений до первого залпа, так что церберовцы не успели даже удивиться. Импульсы когерентного света из новых орудий «Нормандии» без труда пробивали кинетический щит и легкую броню вражеского корабля. Четырех залпов хватило, чтобы фрегат «Цербера» превратился в горящую и разваливающуюся на части груду космического мусора. Джокер, не сбавляя темпа, заложил крутой вираж и развернулся в сторону истребителей и абордажных шатлов. Дальнейшее действие очень напоминало избиение младенцев. «Ишимура» тем временем продолжала энергично валить куда подальше.
        Шатл со второй и третьей группой без каких-либо осложнений влетел в стыковочный отсек крейсера и приземлился на платформу одного из абордажных челноков. Поскольку на корабле к тому времени не было ни воздуха, ни гравитации (которую Тали вскоре вернула), ни света, некому было удивляться такой наглости. Оглядевшись на местности, обе группы направились к своим целям: жилому отсеку и рубке.
        Первый огневой контакт с противником случился у группы блокирования в столовой, почти сразу после того, как Эшли, Гарус и Явик поднялись на жилую палубу. Четыре штурмовика «Цербера» засели за толстой барной стойкой и вели плотный огонь. Биотика протеанина плюс две снайперские винтовки решили эту маленькую проблему.
        Сразу после столовой, возле ванных комнат, команда напоролась на трех стражей.
        - Да ё...! Откуда их здесь столько? - Капитан-лейтенант Уильямс укрылась за переборкой. - Они же должны были сдохнуть!
        - В их броне есть системы жизнеобеспечения, как и в нашей. - Гарус всадил заряд точно в смотровую щель одного из стражей. - А броню эти ребята, похоже, никогда не снимают.
        - Хорош болтать! - Явик подбросил биотикой ближайшего стража. - Сначала стреляем, потом разбираемся.
        - Трудно с вами не согласиться.
        Дальше подобных сюрпризов не было. Пройдя бытовые помещения, группа блокирования, наконец достигла своей цели - жилого отсека. Дверь в отсек была заперта и, скорее всего, заблокирована.
        - Я чувствую присутствие за переборкой. - Протеанин приник к двери. - Нас ждут. Их там полтора десятка, может больше.
        - Можешь описать, как они расположились? - Гарус присел напротив Явика. - Нужно будет осторожно снести дверь, потом…
        - Эй, мужики! - Интонация голоса Эшли заставила двух других членов команды синхронно повернуть головы в её сторону. - А ну-ка разбежались в стороны.
        Капитан-лейтенант Уильямс стояла прямо напротив двери, сжимая рукоятки своего чудовищного пулемета. Стволы «Полуночного шепота» уже начали раскручиваться, готовясь выплевывать концентрированную смерть со скоростью 6000 бронебойных патронов в минуту.
        Сообразив, что девушка не шутит, протеанин и турианец переглянулись и резко рванули в разные стороны. Как раз во время. Облака ускоренной материи легко прошили тонкие корабельные переборки и за несколько секунд превратили все, что было в жилом отсеке в мелко нарубленный фарш.
        - Ну вот, постреляли. - Эшли эпично закинула пулемет на плечо. - Теперь можно и разбираться.
        Группа прорыва поднялась по аварийной лестнице на верхнюю палубу, где размещался узел связи, арсенал, боевой информационный центр и рубка. Конструкция крейсера сильно напоминала «Нормандию», только отсеки были гораздо больше, а коммуникации сложнее.
        В арсенале, куда выводила аварийная лестница, живых противников обнаружено не было. Узел связи и БИЦ команда также прошла без особого труда: кроме мертвых операторов, пристегнутых к своим креслам, в мрачных отсеках, освещаемых лишь аварийными лампами, не было ни души.
        К рубке крейсера вел длинный широкий коридор с размещенными вдоль стен терминалами. Возле самой рубки располагалась комната отдыха экипажа, в данных обстоятельствах - идеальное место для засады.
        - Мы почти на месте. - Лиара сверилась с картой на её униинструменте. - В рубке автономное питание и аварийная изоляция, так что командный состав корабля, скорее всего, уцелел, как и все, кто там был в момент диверсии.
        - У меня такое ощущение, что нас там кто-то с нетерпением дожидается. - Шепард проверил боезапас своей винтовки. - Готов поспорить, в комнате отдыха будет неслабый заслон.
        - Совершенно верно. - Реван в своем черном шлеме с красными полосами выглядела, мягко говоря, устрашающе. - Я чувствую, как минимум шестерых противников.
        - Выбора нет: придется штурмовать. - Лиара деактивировала карту. - Каждая секунда на счету.
        - Верно. Вперед!
        Дверь в комнату отдыха открылась без проблем. За ней, как и ожидалось, обнаружились на скорую руку сооруженные укрытия и огневые точки, в которых удобно обосновались несколько стражей с центурионами и, что самое не приятное, два фантома.
        Крепко выругавшись, Шепард перекатился за внутреннюю стенку комнаты, всадив по ходу пару зарядов в голову ближайшего центуриона. То же самое сделала и Лиара. А вот Реван повела себя совсем по-другому. Красное световое лезвие в её руках начало вращаться с бешеной скоростью, отбивая все летящие в неё снаряды. Даже не пытаясь укрыться, темная леди спокойно пошла вперед. В этот момент один из центурионов как раз бросил дымовую шашку, полностью скрыв все, что сейчас происходило в комнате. Когда дым рассеялся, глазам капитана и азари предстала весьма интересная картина. Реван стояла возле запертой двери, ведущий в рубку. Вокруг неё валялись фантомы, буквально порубленные на куски. Чуть дальше лежали относительно целые стражи (один из них все ещё сжимал в руках разрезанный пополам щит) и центурионы.
        - Впечатляет… - Шепард подбежал к темной леди.
        - Да. Неплохая разминка получилась. Жаль, что враги так быстро кончились.
        - Дверь заблокирована. - Лиара копалась в панели замка. - Нужно вызвать СУЗИ и подобрать алгоритм взлома…
        - Зачем так усложнять? - Реван активировала свой меч. - Приготовьтесь к штурму. Как войдем, я перехватываю капитана, вы меня прикрываете.
        Прежде чем капитан и доктор Т’Сони успели что-то сообразить, темная леди описала своим лезвием большой овал прямо сквозь дверь переборки. Горячая плазма прошла через металл как нож через масло, и уже в следующую секунду овальный кусок двери ввалился внутрь рубки. Вслед за ним в помещение проникла вся группа прорыва.
        Воздух из рубки вышел не сразу, так что капитан крейсера, пилоты и навигаторы успели надеть кислородные маски. Сейчас ухудшенный обзор этих неудобных агрегатов сыграл с ними злую шутку: они не смогли даже нормально прицелиться во внезапно ворвавшихся в рубку захватчиков. Реван эфесом меча выбила пистолет из рук капитана, а Шепард и Лиара легко перестреляли всех остальных.
        Темная леди стояла напротив церберовского капитана, деактивировав световой клинок. Это был высокий, крупный мужчина лет сорока, слегка смуглый, с подернутыми сединой черными волосами. Под взглядом Реван выражение ненависти и решительности в его глазах сменилось сначала растерянностью и страхом, а потом ужасом. Он закашлялся и схватился за горло, затем его тело словно что-то вытянуло в струну. Из глаз потекли слезы, из ушей - кровь.
        - Прекратите… - Голос пленника сорвался. - Я вас умоляю…
        - Отмени удаление информации с главного терминала. И сними блокировку с доступа.
        - Х… хорошо… только прекратите!
        Мужчина, спотыкаясь, рванулся к ближайшей консоли, быстро активировал несколько панелей и ввел длинный код.
        - СУЗИ, подтверди контроль над главным терминалом. - Реван скрестила руки на груди.
        - Подтверждаю. Форматирование баз данных отменено. Начинаю поиск информации.
        В то же мгновение капитан крейсера замертво свалился на пол.
        - Если память мне не изменяет, по плану ты должна была допросить его. - Лиара осмотрела лежащее на полу тело.
        - В «Цербере» не дураки сидят. Даже их капитаны не знают точных координат баз. Только кодовые названия. Он бы с радостью мне их выдал, только толку от них? - Темная леди прошлась по рубке. - Единственный вариант добыть интересующую нас информацию - перетрясти навигационный компьютер. Будем надеяться, базы не сильно пострадали.
        - Понятно. - Шепард сел за один из терминалов. - А зачем было его сразу убивать? Может быть, он ещё что-то знал?
        - А это не я. Он принял яд, как только мы вошли. Все это время я поддерживала в нем жизнь. Не давала отключиться.
        - Это… Жутко. - Лиара отошла от тела капитана.
        - Зато эффективно. - Резюмировал Шепард.
        - Обнаружена информация о расположении баз «Цербера» - голос СУЗИ разрядил обстановку. - Навигационные данные частично повреждены. Копирование невозможно. На восстановление и дешифровку мне потребуется до получаса времени.
        - Плохо. - Капитан задумался. - Надеюсь, у этих тварей не было группы прикрытия.
        - Докладываю: жилые отсеки, оружейные и бытовые помещения зачищены. Выживших противников нет. - Эшли устало опустилась на одно из кресел в рубке крейсера. - Давайте уже сваливать отсюда, капитан.
        Остальные члены группы блокирования, Гарус и Явик, притащили из комнаты отдыха экипажа уцелевший диван и с комфортом на нем устроились. В отличие от них, Реван и Лиара усердно копались в терминалах крейсера, оживлённо о чем-то переговариваясь. Шепард ещё раз внимательно оглядел свою команду и вызвал группу саботажа:
        - Тали, что там у вас?
        - Все в порядке, капитан. - Судя по голосу, кварианка была чем-то занята. - Ядро дестабилизировалось, когда я его заглушила. Сейчас пытаюсь отбалансировать. Так что если гравитация будет иногда понижаться, особо не удивляйтесь.
        - Вас понял.
        Шепард несколько раз обошел рубку, пока не остановился напротив темной леди.
        - Вас что-то беспокоит, капитан? - Сквозь шлем не было видно глаз Реван, но Шепард как будто почувствовал её взгляд.
        - Я… не знаю, как будто что-то не так. Не понимаю. У меня какое-то странное чувство…
        - На что это похоже?
        - Как будто кто-то прошел по моей могиле.
        - Так. Это уже интересно…
        - Объекты на дальних сканерах! - Голос Лиары буквально встряхнул всех, кто был в рубке. - Судя по сигнатурам, два церберовских крейсера! Идут на сближение!
        - СУЗИ! Сколько тебе ещё надо времени? - Шепард мгновенно оценил ситуацию.
        - В лучшем случае, пятнадцать минут. - Голос синтетика в интеркоме показался капитану испуганным.
        - Черт! Через пятнадцать минут от нас одни обломки останутся! - Эшли вскочила с кресла и схватила свой пулемет. - Валить надо! Притом быстро!
        - Отставить панику. - Шепард на мгновение задумался и снова посмотрел на Реван. Её лица не было видно, поэтому капитан так и не понял, сказала ли она следующую фразу, или голос темной леди прозвучал у него в голове:
        - «Вы знаете, что делать, капитан»
        - Мы должны получить эту информацию! - Шепард резко развернулся к другим членам команды. - А, значит, мы продержимся эти пятнадцать минут. Во что бы то ни стало.
        Гарус попытался возразить:
        - Но ведь…
        - Отставить! - Капитан шагнул к центру рубки и резко повысил тон. - Разбираться будем потом!
        Встряска подействовала: возражать больше никто не пытался.
        - У нас есть несколько минут, чтобы привести это корыто в боевую форму. Эшли и Гарус - бегом за артиллерийские пульты. Гарус на главный калибр, Эшли - на лазеры ближнего боя. Лиара и Явик - за вами навигация. Реван, мы с тобой будем пилотами.
        Наблюдая, как команда разбегается по боевым постам, Шепард вызвал Тали:
        - Что у нас с двигателями?
        - Маневровые в порядке, хоть сейчас стартуй. - Дрожь голоса выдавала волнение кварианки. - Сверхсвет заработает, только если ядро активировать. Главная батарея тоже. В кормовом торпедном аппарате три готовых к старту торпеды… Джон я…
        - Все нормально, Тали. Слушай меня внимательно. Как только я скажу, выведи маневровые двигатели на форсаж. Выжми из них все, что можно. Сразу после этого запускай ядро. Сколько времени нужно, чтобы заработал главный калибр?
        - Минут пять.
        -У тебя будет три.
        - Поняла. Сделаю.
        Шепард переключил связь на «Нормандию»
        - Джокер, прием.
        - Капитан! Вы на сканеры смотрите? На нас надвигается капитальный экстерминатус!
        - Да, я в курсе. И мы от них бежать не будем.
        - Вы собираетесь драться? С двумя крейсерами? Я, конечно, верю в «Нормандию», но...
        - А я не прошу верить! Просто выполняй, что я приказываю, понятно?
        Жесткий голос капитана выбил пилота «Нормандии» из привычной колеи:
        - Так точно!
        - Отлично. Слушай, что ты должен будешь сделать…
        Командующий соединением «Цербера» сразу же понял, что произошло. Разорванный в клочья фрегат, обломки истребителей и дрейфующий крейсер с заглушенным ядром не могли быть истолкованы как-то по-другому. Возможно, эта группа натолкнулась на патруль Альянса, или беженцы на этот раз раскошелились на хорошо вооруженный эскорт. Последней передачей от группы был отчаянный призыв о помощи, который быстро прервался. Ну, что ж, неудачи случаются. Нападавшие, наверняка, уже покинули место боя. Однако по инструкции положено осмотреть обломки и собрать все ценное.
        Оба церберовских крейсера начали на средней скорости приближаться к своему поврежденному коллеге. Внезапно сканеры на обоих кораблях стали выдавать какой-то бред. Один из навигаторов почуял неладное и просканировал визуальный диапазон. Результат всех удивил: прямо на боевое соединение «Цербера» в стелс-режиме несся небольшой кораблик с эмблемами Альянса на бортах. Почти сразу после обнаружения он обстрелял ближайший крейсер и тут же начал закладывать крутую петлю и выходить на обратный курс.
        Церберовские командиры, мягко говоря, удивились. Смысл в этой атаке отсутствовал абсолютно: даже «Таникс» с такой дистанции большого вреда не нанесет. Да и вообще, атаковать фрегатом два крейсера, по меньшей мере, глупо. Любой, даже самый слабый командир в такой ситуации приказал бы уходить на сверхсвет. Вывод напрашивался только один: во время боя «Нормандия» (а это была именно она!) получила повреждения и не способна развивать сверхсветовую скорость! А атака - всего лишь акт отчаяния капитана Шепарда, понявшего, что ему не уйти от заслуженного наказания! А награду за его голову ещё никто не отменял.
        Недолго думая, командующий соединения приказал начать преследование неуловимого фрегата. Крейсера выстроились в боевой порядок (ведомый шел за ведущим с небольшим смещением, прикрывая его корму) и начали выпускать истребители. Заработали орудия главного калибра. И хотя поразить постоянно петляющий фрегат не представлялось возможным, плотный огонь должен был серьезно уменьшить ему пространство для маневра, что упрощало задачу истребителей. Увлекшись погоней, корабли «Цербера» постепенно приближались к дрейфующему крейсеру.
        - Джокер, доложи ситуацию. - Голос капитана был абсолютно холоден.
        - А что тут докладывать? Верчусь как уж на сковородке! По мне долбят два крейсера! Одновременно! Второй левый двигатель подбили. В технических отсеках пробоины. Кого-то из навигаторов стошнило.
        - Ещё немного. Они почти попались. Держись.
        - Да я держусь! Зубами за вакуум! Ещё одно попадание, и щиты накроются. И можно смело заказывать венки и музыку.
        Ведомый крейсер «Цербера» прошел совсем близко от своего дрейфующего коллеги и начал удаляться. Глубоко вздохнув, Шепард скомандовал:
        - Тали! Двигатели на форсаж. Жми на полную и сразу активируй ядро. Гарус! Запускай в ведущий крейсер все оставшиеся торпеды. Облегчим жизнь Джокеру. Эшли! Активируй лазеры ближнего боя. Понеслась.
        В следующие мгновения одновременно произошло несколько событий, поставивших ситуацию с ног на голову. Оживший крейсер выпустил торпеды и начал на немыслимой скорости (Тали успела немного подшаманить маневровые двигатели) сближаться с ведомым кораблем соединения противника. Отвлекшись на торпеды, капитан ведущего корабля пропустил момент когда «Нормандия» с ходу заложила очень крутую шпильку и, раскидав преследующие её истребители, пошла не него вектором атаки. Толстая броня и мощные щиты церберовского крейсера были отличной защитой от обычных орудий фрегата, но на этот раз Джокер имел козырь в рукаве.
        - Эшли, приготовься. Сейчас все зависит от тебя. - Шепард откинулся в кресле первого пилота. - Лиара и Явик, на вас оперативный анализ боевой обстановки. Реван, дублируешь меня. Активирую ручное управление.
        На панели первого пилота появился виртуальный штурвал. Точно такой же девайс возник перед темной леди.
        - Справитесь с таким большим кораблем? - Капитан аккуратно взялся за голографические рукоятки.
        - Я и более крупными корабликами рулила. - Реван пробежалась пальцами по контрольным панелям. - А виртуальный интерфейс я уже хорошо освоила. Спасибо Тали и Джокеру.
        - Ну, в любом случае, назад дороги нет. - Шепард резко подал штурвал от себя. - Покувыркаемся.
        Вероломный враг, внезапно возникший за кормой, неумолимо приближался к ведомому крейсеру «Цербера». Ведущий корабль основательно завяз в маневровом бою с «Нормандией», уцелевшие истребители бестолково мотались по местности, иногда нарываясь на лазерные лучи или плазменные сгустки. Ловушка сработала просто великолепно, не оставив свободы действия для церберовских командиров.
        Крейсер Шепарда заходил на свою цель под удачным углом: с верхней полусферы со стороны кормы. Это не позволяло кораблю «Цербера» использовать орудия главного калибра. Лазеров ближнего боя при таком раскладе тоже было не достаточно для того, чтобы нанести врагу сколько-нибудь ощутимый урон. Корабль Шепарда, наоборот, мог вести огонь почти со всех своих лазеров, чем капитан-лейтенант Уильямс и воспользовалась, как только суда сблизились на достаточное расстояние. Сгруппировав все лучи в один квадрат, Эшли начала методично выжигать броню в верхней части корпуса вражеского крейсера. С четвертого попадания броня была пробита и лазерные лучи мгновенно испепелили офицерскую столовую на жилой палубе.
        Заложив несколько хитрых петель, лейтенант Моро вывел «Нормандию» точно на правый борт противника и активировал лазеры и плазменную турель, которые не использовал при первой атаке на крейсеры. После секундной коррекции прицела в сторону вражеского корабля в огромном количестве полетели ускоренные болванки, пучки когерентного света и сгустки горячей плазмы.
        Первые же попадания из энергетического оружия снесли кинетический щит крейсера. Для его капитана это стало неприятным сюрпризом, и он приказал начать маневрирование с целью навести на резвый фрегат орудия главного калибра. Сделай он это чуть раньше, и исход боя мог бы быть иным, но тут вмешалась случайность. Если вкратце, то удача сегодня была на стороне Джокера. Если подробно: кому-то из механиков стыковочного отсека крейсера пришла в голову блестящая мысль: хранить охлаждающую жидкость для двигателей прямо возле ангаров истребителей. Сложные композитные эфиры, из которых состояла охлаждающая жидкость, в условиях штатной эксплуатации вполне стабильны, но вот если их очень быстро нагреть до очень высокой температуры… Несколько прямых попаданий «Нормандии» разорвали толстый броневой пояс стыковочного отсека крейсера. Следующим залпом в эту пробоину прилетел сгусток плазмы, который угодил точно в бочки с охлаждающей жидкостью.
        Со стороны казалось, что крейсер начало раздувать изнутри. Ровно по центру корабля броневые листы сначала вспучились, как будто брюхо у протухшей рыбы, а затем разлетелись в разные стороны. Взрыв был просто чудовищный: толстенные балки силового каркаса крейсера разрывало словно спички. Вся центральная часть корабля за несколько мгновений была уничтожена. Стыковочный отсек просто исчез, инженерные палубы превратились в жуткое месиво из арматуры и проводов, а жилую и командную палубы сильно деформировало и лишило брони. Кое-где в корпусе зияли огромные пробоины. Продолжая по инерции разворачиваться, крейсер начал складываться пополам, пока не развалился на две части.
        - Получил, сволочь! - Джокер поднял обе руки вверх. - Счет 2:0 в мою пользу!
        Понимая весь ужас ситуации, капитан оставшегося корабля принял отчаянное решение начать резкий разворот. Единственной его надеждой на спасение было то, что крейсер Шепарда ещё не активировал ядро и пока не мог использовать свои орудия главного калибра. Это значило, что при удачном маневре его можно будет вывести из строя и быстро рвануть на сверхсвет, пока не подоспела «Нормандия». Истребители придется бросить. Ну да и черт с ними.
        Естественно, Шепард предвидел такую возможность, и, как только крейсер «Цербера» начал закладывать крутую петлю, бросил свой корабль ему на перерез. Удерживая огромную машину практически перпендикулярно к противнику, Шепард приблизился к нему настолько, что начали взаимодействовать кинетические щиты кораблей. Новые удары лазеров Эшли сфокусировала на антеннах и надстройках крейсера. Вскоре оба корабля закружились в жутком смертельно опасном танце.
        - Коммутаторы перегреваются! - Тали копалась в консоли управления силовой установкой. - СУЗИ, перераспредели охлаждение с орудий. Они все равно пока не активны.
        - Выполняю. - Синтетик работала одновременно с двумя панелями. - Ядро активно на 27%.
        - Боштет! Что так медленно? - Кварианка переключила консоль на управление активацией ядра. - Все настройки на максимуме! Что с этой машиной не так?
        - Все в норме, Тали. - В голосе СУЗИ чувствовалось дружелюбие. - Активация идет даже быстрее, чем мы предполагали. Ещё две-три минуты…
        - У Джона их может не быть! Как ты не понимаешь…
        - Я понимаю. Джеф там вообще в одиночку с крейсером воюет.
        - Прости, СУЗИ. - Тали глубоко вздохнула. - Просто я боюсь за него. Но сейчас не время. Нужно сосредоточиться. Война просто так не кончится. Как с активностью?
        - 31%
        - Работаем.
        - Отклонение кормы 44 градуса. - Реван переключила обзорную панель. - При таком положении мы не успеем увернуться от орудий вражеского корабля.
        - Проскочим. - Шепард заложил совершенно невообразимую фигуру. - Эта посудина хоть и здоровенная, но руля слушается.
        Крейсер «Цербера» все-таки успел дать залп главным калибром, но все заряды хоть и были близки к цели, благополучно умчались в глубины космоса.
        Перестрелка из лазеров ближнего боя продолжалась с нарастающей активностью. Эшли теперь уже не выжигала все подряд, а целенаправленно метилась в орудия и двигатели вражеского корабля. Ей отвечали тем же. «Нормандия» после победы над вторым крейсером основательно завязла в маневровом бою с целой кучей истребителей.
        Капитан церберовского крейсера бросал свой корабль из одной хитрой петли в другую, стараясь всеми правдами и не правдами зайти в борт крейсеру Шепарда. В этом ему серьезно помогало полностью активное ядро нулевого элемента, что, в итоге, и позволило добиться своего. Отчаянный разворот с хода увенчался успехом, и все четыре орудия швырнули в сторону врага ускоренные куски металла.
        - Маневр уклонения! - Шепард резко накренил виртуальный штурвал, заставляя тяжелый крейсер вращаться вокруг своей оси.
        Два снаряда из четырех прошли мимо, но остальные все-таки нашли свою цель. Крейсер немилосердно встряхнуло.
        - Прямое попадание! Шиты пробиты! - В голосе Лиары слышался едва скрываемый страх.
        - Левый двигатель поврежден. Пробит корпус на жилой палубе. - Явик, наоборот, оставался абсолютно спокоен.
        - С такими повреждениями мы не сможем активно маневрировать. - Реван быстро переключала информационные экраны. - Без помощи «Нормандии» долго нам не протянуть.
        - Это мы ещё посмотрим. - Шепард рванул штурвал от себя. - Сближаемся. Приготовиться к удару!
        После удачного попадания капитан церберовского крейсера уже было начал праздновать победу, но Шепард его снова удивил. Вместо вполне логичных попыток оторваться от противника, он повел свой корабль прямо на него. Повторить залп возможности не было - орудия перезаряжались - и вскоре сближение стало неотвратимым. Лазеры обоих кораблей перегревались, силясь сорвать с врага как можно больше брони. Какое-то время казалось, что сумасшедший капитан Альянса собрался протаранить церберовский крейсер, но это было не так. Прижавшись вплотную, снося корпусом надстройки, Шепард провел своё судно вдоль вражеского борта и начал резкий разворот. К этому моменту у Эшли перегрелись последние остававшиеся в строю лазеры, и стрелять стало совсем не из чего. В результате удачного маневра Шепард зашел врагу в корму, вот только воспользоваться своим преимуществом не мог. Понимая это, капитан «Цербера» также начал боевой разворот. Его орудия уже были перезаряжены и ждали команды открыть огонь. Шепарду, Реван, Лиаре, Явику, Гарусу и Эшли оставалось только наблюдать как на них медленно и неминуемо надвигается неизбежное.
        Ровно до того момента, как в коммуникаторе прозвучал голос Тали:
        - Ядро активировано!
        - Гарус! Вали урода! - Шепард взглянул на турианца. - Залп!
        Все четыре орудия главного калибра крейсера разом разрядились в противника. Почти в упор. Все легли в переднюю часть корпуса. Четыре взрыва, слившихся в один, разорвали рубку церберовского крейсера, разнесли орудийные гнезда, разрушили переборки и носовой силовой каркас. В следующее мгновение смертоносная боевая машина начала разваливаться на части.
        - Что, вроде как победили? - Эшли нервно сцепила руки. - Да ну, нафиг, такие расклады. Я лучше в одиночку против сотни хасков выйду, чем ещё раз на такое подпишусь!
        - Привыкай, землянка. -Явик, как ни в чем не бывало, скрестил руки на груди. - Вот это уже похоже на нормальную войну.
        - Тали, что там у вас? - Капитан устало откинулся в кресле.
        - Все в порядке. Встряхнуло пару раз немилосердно. Вега головой об переборку приложился, ничего серьезного.
        - СУЗИ, что с информацией по базам «Цербера»?
        - Я восстановила все, что было возможно. Как минимум четырнадцать баз локализованы точно. Ещё штук десять придется поискать.
        - Отлично! - Шепард слегка ударил кулаком по панели. - Джокер, прием!
        - Слушаю вас, капитан.
        - Должи обстановку.
        - Гоняю последних истребителей. Минут через десять освобожусь и вернусь за вами.
        - Свяжись с командованием Альянса. Объясни ситуацию. Пускай пришлют призовую партию и заберут этот крейсер. Нечего разбрасываться военными ресурсами.
        - Вас понял.
        Шепард тяжело поднялся с пилотского кресла и прошелся по рубке. Команда медленно приходила в себя. Все, кроме Реван, подавленно оглядывались по сторонам и пытались осознать произошедшее. Темная леди спокойно покинула кресло второго пилота и прислонилась к навигационной панели, хладнокровно скрестив руки на груди.
        - Все сработали отлично. - Капитан поправил шлем. - Конечно, не все прошло по плану…
        - Ничего себе не по плану! - Гарус резко выскочил в центр рубки. - Джон, ты нас чуть не угробил! Я уже мысленно со всеми попрощаться успел! Это чистое везение, что Тали успела активировать ядро!
        - Не везение, а расчет. - Капитан мгновенно собрался. - Ты не хуже меня понимаешь, что это был единственный шанс. Риск велик, но вполне оправдан.
        - Вся эта затея изначально была одним большим риском. - Турианец встряхнул головой. - Я понимаю, шанс прижать «Цербер» упускать было нельзя, но не слишком ли многим ты готов был пожертвовать ради этого?
        - Я не понимаю, к чему эти разборки? - Реван внезапно оказалась возле Шепарда. - Все окончилось более, чем удачно: информация у нас, враг уничтожен. Что тебя не устраивает, Гарус?
        Под напором темной леди запал у турианца резко кончился.
        - Я… Не знаю, не правильно это как-то.
        - Ладно, разбор полетов устроим на «Нормандии». Начинаем подготовку к эвакуации.
        Глава 5. Они должны понять
        Перед тем, как покинуть захваченный крейсер, Шепард разрешил команде пробежаться по кораблю в поисках чего-нибудь ценного. Мародерство во флоте Альянса, конечно, не одобрялось, но терять уже было особо нечего.
        Гарус, Эшли, Явик и Вега капитально подчистили арсенал корабля. Оружия натащили целую гору. Лиара прошлась по жилым отсекам и медблоку. Обнаружила новую модификацию имплантантов для фантомов. Капитан и темная леди прошерстили офицерские комнаты. Нашли немного кредитов и много спиртного. Даже СУЗИ не осталась в стороне от общего дела: утащила из комнаты отдыха две картины в импрессионистском стиле. Но больше всех отличилась Тали. Она прихватила целый шатл!
        В стыковочном отсеке в отдельном ангаре висел небольшой кораблик, который очень заинтересовал кварианку. Короткий, сплющенный корпус вмещал всего четыре-пять человек, но при этом на его корме было установлено целых четыре двигателя. По скорости и маневренности это суденышко, судя по всему, могло дать сто очков вперед самым резвым истребителям, не говоря уже о кораблях побольше. На все возражения Шепарда о том, что стыковочный отсек «Нормандии» рассчитан только на два шатла, Тали с уверенностью отвечала следующее:
        - «Не боись, запихаем».
        И она действительно запихала. Правда, теперь в отсеке шатлов стало тесновато, а уютный уголок Веги пришлось перенести ближе к лифту. Кроме скоростного шатла кварианка привезла ещё кучу запчастей и агрегатов, которые поснимала с крейсера.
        По окончании разграбления захваченного корабля, капитан приказал уходить из системы Нирна, не дожидаясь призовой команды. После тяжелого боя фрегат был довольно серьезно поврежден, и для ремонта требовалась либо оборудованная верфь, либо посадка на планету. Шепард остановился на втором варианте.
        Пантея, третья и последняя планета в системе Скорбо скопления Песочных часов, относилась к редкому виду «мертвый сад». Когда-то давно она была обитаема, но цивилизация, развившаяся на ней, уничтожила сама себя, а вместе с собой и все живое. Больше пяти шестых поверхности Пантеи покрывают мелкие соленые океаны, а вся оставшаяся суша представляет собой бесконечную песчаную пустыню. Атмосфера пригодна для дыхания кислородных форм жизни, а уровень ионизирующих излучений ниже опасного предела. Дивный мертвый мир, где, казалось бы, само понятие времени теряет смысл.
        «Нормандия» села в северном полушарии планеты прямо на берегу одного из множества её безымянных морей. За пару дней команде предстояло вернуть фрегат в строй, что подразумевало ремонт поврежденного двигателя, заделку пробоин и перепроверку всех систем. Основные работы по воскрешению маневрового двигателя легли на инженера Адамса и обоих мотористов, Кена и Гэбби. Тали с момента возвращения с церберовского крейсера безвылазно сидела в своем новом шатле, буквально закопавшись в различных хитрых устройствах и агрегатах. Часто вместе с ней там зависала Реван.
        Заделкой пробоин, ремонтом поврежденных коммуникаций и перепроверкой систем занимался, по большей части, вспомогательный персонал, включая Саманту, Кортеса и Джокера с СУЗИ. Шепард разрывался между контролем над восстановительными работами и руганью с командованием. Адмирал Хэкет был сильно не доволен всем произошедшим, но когда узнал, что за информацию удалось добыть, кинулся срочно разрабатывать план крупномасштабной атаки на базы «Цербера». Лиаре эта идея пришлась по душе, и она тут же запрягла своих агентов установить точное местоположение всех баз и, заодно, раздобыть о них побольше информации.
        Всем остальным работы не нашлось, и они развлекались как могли: Вега оборудовал себе новый уголок для накачки мышц, Эшли перебирала, а Гарус и Явик пристреливали трофейные винтовки и пистолеты.
        Вечером, когда угасающая голубая звезда Скорбо клонилась к горизонту, работы были приостановлены, и по распоряжению капитана все получили дополнительные часы на отдых. Это вызвало резкое разделение команды по половому признаку: женская часть экипировалась в купальники и загорала на крыльях фрегата, а мужская либо отсыпалась, либо резалась в покер, либо пыталась как-нибудь сообразить на троих.
        Шепард сидел в своей каюте и уже несколько часов пытался разобраться со скопившимися отчетами. Нервное напряжение последних дней до сих пор не ослабило свою стальную хватку, и самочувствие капитана оставляло желать лучшего. Тали, обычно спасавшая его от проклятой рутины, теперь почти не покидала отсека шатлов, что уже начинало беспокоить.
        Погруженный в свои мысли, Шепард не заметил, как дверь открылась и в каюту вошла темная леди:
        - Капитан, вы не заняты?
        - Нет. - Планшеты с отчетами не без удовольствия были отправлены куда подальше. - Заходите, присаживайтесь. Что-нибудь выпьете?
        - Спасибо. - Реван удобно расположилась на диване возле рабочего стола капитана. - У вас есть кофе?
        - Само собой. - Зная пристрастия гостьи, Шепард запрограммировал свою личную кофеварку на самый большой объем. - Вы как будто знали, что я хотел поговорить с вами.
        - Не «как будто», а действительно знала. - Темная леди улыбнулась. - Простите, что не смогла прийти раньше. Тали требовалась моя помощь.
        - Вот как? Может, хоть вы мне скажите, чем она там все время занимается? А то из неё последнее время слова не вытянешь.
        - Ну, тут в двух словах не объяснишь. Вы лучше сами к ней сходите, поинтересуйтесь.
        - Ладно, попробую.
        Шепард разлил горячий напиток по кружкам, передал одну Реван, и сел на диван напротив неё. Тут надо отметить, что приобретенное на Цитадели легкое длинное платье, в которое сейчас была облачена темная леди, хоть и скрывало тело, но при этом очень удачно облегало и подчеркивало все «особенности рельефа». Это было ещё заметнее в той позе, в которой сейчас сидела Реван: в пол оборота, положив ногу на ногу и подперев рукой голову. Её густые волосы были распущены и как будто струились по плечам черными ручьями. Невольно залюбовавшись, капитан ненадолго выпал из реальности.
        - О чем вы хотели поговорить? - Мягко улыбнувшись, Реван прервала затянувшуюся паузу.
        - О последней миссии. - Шепарду было слегка неловко, но он старался не показывать вида. - Я имею в виду наш бой с крейсерами «Цербера».
        - И что же не дает вам покоя?
        - Не знаю, я… Тогда, за штурвалом я был совершенно уверен в своих действиях, я каким-то образом точно знал, что Тали успеет активировать ядро. Сейчас, взглянув на ситуацию со стороны, поговорив с командой, я начинаю думать, что Гарус был прав. Я рискнул очень многим тогда. Своей жизнью, их жизнями…
        - И победили.
        - Но если бы…
        - Не было никакого «если бы». Вы все сделали правильно. Война заставляет нас расставлять приоритеты, рисковать и приносить жертвы. Иногда очень болезненные жертвы. - Реван осеклась, но быстро совладала с собой. - Без этого невозможно стать командиром. Невозможно побеждать. В последнем бою вы показали, на что способны. Не позволяете сомнениям овладеть вами. Это самый опасный внутренний враг.
        - Я это понимаю, но принять подобное… сложно.
        - А никто и не говорил, что битва со жнецами будет легкой. - Темная леди отхлебнула кофе и села ближе к капитану. - Вы ведь это сами прекрасно понимаете.
        В желтоватых глазах Реван заиграли огни. Каюта капитана как будто наполнилась чем-то чужеродным, невидимым, но осязаемым. Словно воздух стал тяжелее, начал давить.
        - Настало время определиться, капитан. - Продолжила темная леди. - Вы должны признаться, хотя бы самому себе, на что вы готовы пойти ради победы? Чем вы готовы рискнуть? Какие ужасы способны сотворить ради своей цели?
        - Чтобы избавить галактику от жнецов, я готов пойти на что угодно. - Шепард сжал кулаки, чуть не расколов свою кружку. - На любой ужас, черт побери!
        - В самом деле? На любой? Поймите, здесь на кону будет стоять не только ваша жизнь. Это будут целые планеты, которые придется приносить в жертву. Это будут миллионы и миллионы жизней. Это, в конце концов, могут быть близкие вам люди. Вспомните, хотя бы, лейтенанта Аленко. Сможете ли вы, если того потребует ситуация, принести в жертву «Нормандию»? Джокера? Эшли? Лиару? Тали? - Атмосфера в каюте стала совсем невыносимой. Воздух, словно ртуть, тяжело затекал в легкие. - Очень многие лидеры ломались именно на этом. На своем личном. На привязанностях, на чувствах.
        Как будто сама тьма сгустилась вокруг капитана. За одно мгновение он вспомнил весь свой долгий путь от протеанского маяка на Иден Прайм до сегодняшнего дня. Все потери, неудачи, весь ужас осознания суровой реальности.
        - Я не сломаюсь… - Шепард через силу вдохнул. - Я прекрасно понимаю, что стоит на кону…
        В следующую секунду все исчезло. Воздух в каюте снова стал невесомым и свежим, воспоминания о пережитом развеялись как смутный ночной кошмар. Реван все так же сидела напротив и внимательно изучала капитана.
        - Что это было? - Шепард встряхнул головой.
        - Небольшая проверка. У нас это называется «Пресс истины». Помогает очистить разум и получить ответ на трудный вопрос прямо из своего подсознания. Теперь вы точно знаете, на что готовы пойти ради победы. Хотя, вы и раньше знали, но теперь вы смогли это принять.
        - Да, пожалуй. - Капитан задумался. - Как-то даже легче стало. Но поймет ли моя команда?
        - Хороший вопрос. Вот что вам лучше всего удается, так это подбирать себе команду. У вас турианский генерал пушку калибрует, кварианский адмирал в моторе копается, а кораблем управляет полноценный ИИ. И это я ещё не упомянула последнего протеанина и второго в истории человека-СПЕКТРа. Или самого могущественного торговца информацией. Вы собрали их всех вместе. Вы их лидер. Они поймут, либо… придётся что-то решать.
        Реван замолчала и некоторое время в каюте стояла напряженная тишина, прерываемая лишь всплесками воды в аквариуме.
        - Скажите, а вы сталкивались с чем-то подобным? - Шепард уже полностью пришел в форму.
        - Да. - Темная леди в упор посмотрела на капитана. - Это долгая и тяжелая история. Я думаю, пришло время её вам рассказать.
        Отпив немного кофе из своей кружки и собравшись с мыслями, Реван продолжила:
        - Когда я уже нашла «Звездную кузницу» и готовилась к штурму суперретранслятора, произошло то, на что я никак не рассчитывала. Малак, мой ученик и близкий друг, предал меня. Да не просто так предал. Он сдал меня республиканцам и джедаям. Во время очередного сражения с флотом Республики он открыл огонь по моему флагману. Причины этого вполне понятны: он хотел занять мое место. Как я уже говорила, темный путь очень сложен для постижения. Не у всех хватает воли взять под контроль собственные страсти и желания. Не хватило и у Малака. Жажда власти пересилила в нем не только дружбу, но и здравый смысл. В результате этого предательства я попала в руки Совета джедаев. У них были обрывочные сведения о том, что такое «Звездная кузница», и они понятия не имели как и против кого я хотела её использовать. Поэтому, вместо того, чтобы просто казнить меня, они переписали мне личность. Да, какое-то время я была совершенно другим человеком.
        - Это как это?
        - Тонкостей процесса я не знаю, но смысл в том, что у меня были заменены воспоминания и ограничена чувствительность к силе (как показала практика, временно). Джедаи, очевидно, поняли, что договориться со мной не смогут, вот и пошли на такой оригинальный шаг. По их задумке, я должна была постепенно вспоминать свои недавние деяния и привести их прямо к «Звездной кузнице». Для контроля ко мне приставили молодого джедая - Бастилу. Она должна была направлять поиски и контролировать меня. Как ни удивительно, но этот хитрый план почти сразу же начал трещать по швам. Корабль, на котором мы летели к месту поисков, был уничтожен силами Малака на орбите планеты Тарис. Я успела добраться до спасательной шлюпки и вместе с пилотом корабля, Картом, эвакуировалась на планету. Бастила тоже спаслась, но угодила к местным бандитам. Не буду утомлять вас рассказом обо всех моих приключениях под другой личностью, скажу лишь, что «Звездную кузницу» я снова нашла. За время поиска я обзавелась скоростным кораблем и собрала неплохую команду. Помимо Бастилы и Карта, в неё вошли ещё два джедая: Джоли и Джухани, молодая
девушка-тви’лек Миссия со своим здоровенным другом-вуки, пара дроидов и бывший мандалорианский солдат, а ныне наемник, Кандерус Ордо. В конце поисков, подгоняемые Советом джедаев с одной стороны и Малаком с другой, мы попали на родную планету древней расы Раката. Это было жуткое зрелище. Столица Бесконечной империи, самого могущественного, легендарного государства лежала в руинах, а немногочисленные потомки некогда самой продвинутой расы полностью одичали и влачили жалкое существование на осколках былого могущества. Тем не менее, кое-что уцелело. Местные называли это строение храмом, но на самом деле это был узел генерации защитного поля, которое надежно защищало «Звездную кузницу» от атак республиканского флота. Вот это самое поле мне и нужно было отключить.
        Реван встала с дивана, прошлась по каюте и продолжила:
        - Понимаете, капитан, я тогда была совсем другим человеком. То есть это была я, только с другой памятью, другими убеждениями и целями. Я думала, что все делаю правильно. И моя команда тоже так думала. И Карт… За время моих поисков он стал для меня больше, чем просто членом команды. Гораздо больше. Как и я для него. Он не отвернулся от меня даже тогда, когда стало известно кто я на самом деле…
        Темная леди снова села не диван и долго собиралась с мыслями.
        - В храм я пошла с двумя джедаями, Джоли и Джухани. Буквально прорубив себе дорогу через толпы врагов, мы добрались до крыши храма. Там нас ждала Бастила, незадолго до этого попавшая в плен к Малаку. И перешедшая на темную сторону. Она пыталась помешать мне, и поединка, естественно, было не избежать. Но когда наши мечи скрестились, я почувствовала возмущение силы. Теперь уже знакомое, темное. Я вспомнила все. Мгновенно.
        Реван сначала вытянулась, потом положила голову на руки и продолжила:
        - Бастила тоже почувствовала, что вернулась настоящая дарт Реван и склонилась передо мной. Джоли и Джухани все поняли и им это очень не понравилось. Они были джедаями до мозга костей, и переубедить их было невозможно. Короче говоря, живыми храм покинули только двое: я и моя новая ученица, Бастила. Остальная команда тоже была в шоке. Безоговорочно меня поддержал только мандалорианец Ордо и, само собой, дроиды. Карт не стал даже слушать и убежал, а Миссия… она и вуки тоже не приняли моего решения. Отпустить я их не могла. Так я потеряла ещё двух членов моей команды. А потом был штурм «Звездной кузницы» и битва с Малаком. Долго против меня он не продержался и вскоре контроль над древним заводом и армией ситхов снова перешел ко мне. Оставалось только разбить флот Республики, атакующий «Звездную кузницу». И тут внезапно появился Карт. Каким-то образом он проник на станцию и нашел меня. Он искренне верил, что сможет переубедить меня. Спасти от падения на темную сторону. Он не мог понять… слушал, но не слышал моих доводов. Оставался только один выход. Одно решение. Теперь я, наконец, была готова
выполнить свою миссию.
        - Это… просто слов нет. - Шепард пораженно смотрел на темную леди. - Как вы после этого рассудок не потеряли?
        - Сходить с ума для таких, как я и вы - непозволительная роскошь. Безусловно, спокойно спать я перестала, меня постоянно мучили сомнения в правильности выбранного пути и методов. До того момента, как я попала в вашу галактику. То, что я там увидела, развеяло любые сомнения. Около суперретранслятора, ведущего в мою галактику, жнецы создали огромные строительные комплексы. Они делали ретрансляторы. Готовились развернуть в моей галактике свою сеть и начать циклы жатвы. Любые жертвы были оправданы, любая цена должна была быть заплачена, чтобы не допустить этого. И я заплатила страшную цену. Боюсь, капитан, вам это тоже предстоит.
        
        Планета Пантея, как и подобает мертвому саду, имела очень спокойный климат. Массы воздуха лениво перетекали из одного полушария в другое, медленные течения нехотя ворочали толщи соленой воды. Мелкий светлый песок веками лежал без движения, надежно скрывая следы давно погибшей цивилизации. Даже облаков здесь не было, лишь тонкая призрачная дымка, проявляющаяся на закате и восходе.
        Почти весь женский состав команды «Нормандии» расположился на крыльях фрегата и загорал в лучах звезды Скорбо. Навигаторы и техники быстро сбились в кучки и начали высокоинтеллектуальные беседы на вечные темы (мужики, шмотки, сериалы). Обособленно загорали только инженер силовой установки Габлиэлла Дэниелс и специалист Саманта Трейнор. Когда доктор Т’Сони, облаченная в узкий белый купальник, прибыла к месту спонтанного девичника, она, не долго думая, обосновалась рядом с ними.
        Лиара провела рукой по нагревшейся за день обшивке крыла «Нормандии», отхлебнула немного лимонада из большого бокала, постелила свое полотенце и расположилась на нем, подставив спину лучам заходящей звезды.
        - Надо же! А я и не знала, что азари могут загорать! - Инженер Дэниелс повернулась в сторону Лиары. - Интересно, какой цвет при этом приобретает ваша кожа?
        - Наша кожа не меняет цвета. Пигментация у азари очень устойчивая, так что «загореть» у меня не получится. - Доктор Т’Сони улыбнулась. - Но ультрафиолет очень полезен для моего организма. Я где-то читала, что он даже биотические способности повышает.
        - Девчонки! Вам лимонад пить не надоело? - Специалист Трейнор, лежавшая чуть дальше Габриэллы, приподнялась на локтях и вопросительно смотрела на соседок.
        - А что? Есть предложения? - Заинтересовалась Лиара.
        - А то! - Саманта откинула угол своего полотенца, продемонстрировав изящную тонкую фляжку. - Чистейшая текила в 84 градуса. Если добавить в лимонад, получится убойный коктейльчик. Не «Маргарита», конечно, но что-то близкое.
        - Я, пожалуй, рискну здоровьем. - Доктор Т’Сони протянула свой бокал.
        - А я пас. - Габриэлла перевернулась на спину. - Мне сегодня на дежурство выходить, так что…
        - Так-так! - Специалист Трейнор хитро улыбнулась. - Вот мне интересно, а почему это ты последние две недели все время дежурства меняешь. Ведь сегодня по расписанию должны быть Тали с Кеном.
        - Да, но… Тали возится со своим шатлом, вот я и подумала…
        - Что-то мне подсказывает, что дело тут совсем не в Тали. У тебя ведь все последние дежурства совпадают с дежурствами Кена?
        - Да что ты к ней пристала? - Лиара сделала большой глоток своего «коктейля». - Ну не хочет человек посвящать нас в свои маленькие секреты. Ну что тут сделаешь? Хотя нам и очень интересно.
        - Ладно. Ладно! - Инженер Дэниелс махнула рукой. - Шила в мешке не утаишь. Короче, мы с Кеном решили попробовать… ну… короче вы поняли. Мы так давно дружим, через столько прошли. Одна база Коллекционеров чего стоит. Все, сдаюсь! Трейнор, плесни своей отравы.
        - А что здесь, собственно, происходит? - Совершенно неожиданно возле девушек материализовалась капитан-лейтенант Уильямс, облаченная в раздельный купальник камуфляжной расцветки. - Сухой закон, вроде как, никто не отменял.
        - Привет, Эшли! - Лиара откинулась на спину. - Ты текилу с лимонадом будешь?
        - Текилу? - Уильямс бросила на обшивку свое полотенце и села рядом с азари. - Текилу буду.
        Беседа заметно оживилась. Этому дополнительно поспособствовала Диана Аллерс, словно учуявшая запах спиртного и присоединившаяся к компании. После личной жизни инженера Дэниелс долго обсуждали последнее новости, затем капитана и его кварианку (благо Тали по близости не было). Затем была попытка поговорить об искусстве, но в итоге все скатилось к тем же самым вечным темам, что и всегда.
        После того, как Саманта и Диана чуть было не подрались из-за разногласий в вопросах одежды, Лиара решила, что пора покидать эту чудесную компанию и тихо шепнула Эшли:
        - Надо поговорить. Приходи в душевую.
        Посидев для вида ещё минут пять, капитан-лейтенант Уильямс собрала свое полотенце, залпом осушила бокал и отправилась в след за азари. Последняя, как и ожидалось, обнаружилась в душе. Сбросив купальник, Эшли присоединилась к Лиаре.
        - Я надеюсь, ты «мыло ронять» не планируешь?
        - Вот сейчас не поняла юмора. - Доктор Т’Сони выглядела расстроенной.
        - Потом объясню. Ты хотела поговорить?
        - Помнишь наш разговор перед штурмом крейсера?
        - Ещё бы.
        - Сдается мне, наши опасения были не напрасны. Шепард меняется на глазах. И не в лучшую сторону.
        - Согласна. - Эшли задумалась. - Что будем делать?
        - Сначала надо выяснить, что на уме у всех остальных. Думаю, на нашу сторону точно удастся привлечь Гаруса. Ещё я поговорю с Вегой. Джокер под вопросом. СУЗИ… ну я даже не знаю.
        - Остается Тали.
        - С ней тоже нужно будет поговорить, но крайне осторожно. И будет лучше, если это сделаю я.
        - Это все, конечно, замечательно. - Эшли запнулась. - Но что мы можем сделать? Как мы сможем повлиять на ситуацию?
        - Пока не знаю. - Лиара отключила свой душ и взяла полотенце. - В лучшем случае как-нибудь договоримся.
        - А в худшем?
        - В худшем… в худшем у нас на борту есть ещё один СПЕКТР.
        
        - Тали! Ты где? - Шепард медленно шел по отсеку шатлов. - Ты ужин пропустила. Я тебе тут принес кое-что.
        Стыковочный блок, получивший несколько пробоин в прошлом бою, на время ремонта корабля освободили от всего лишнего: оба десантных шатла расположили возле фрегата, а бесчисленные коробки и ящики сложили (а вернее сбросали) куда попало. Этим тут же воспользовалась предприимчивая кварианка: её трофейный шатл сейчас висел на освободившемся ремонтном подъёмнике, окруженный целой стеной разнообразного оборудования. Вот из этой высокотехнологичной груды металлолома и послышался голос возлюбленной капитана:
        - Я здесь, Джон! Подожди минутку.
        В недрах кораблика что-то зашевелилось, потом что-то громко упало, сопровождаемое кварианской нецензурщиной, и, наконец, перед глазами Шепарда предстала Тали. Поверх скафандра она была облачена в специальную разгрузку, увешанную инструментами и приборами, а на шлеме присутствовал дополнительный инженерный визор. Общее впечатление от её внешнего вида складывалось внушительное.
        Заметив в руках капитана термос с декстрааминокислотной пищей, кварианка буквально засияла:
        - Джон! Ты принес мне еды! Как мило! - Сбросив разгрузку и визор, Тали вцепилась в термос. - Я как раз так проголодалась!
        - Ну так! Ты тут безвылазно уже черт знает сколько времени торчишь. - Шепард присел на одну из консолей арсенала. - Иногда даже ночевать не приходишь.
        - Соскучился? - Кварианка покончила с ужином, присела возле капитана и провела рукой по его голове.
        - Само собой. Однако, зная тебя, я уверен, что за просто так ты бы столько времени не угробила. Да и Реван мне прозрачно намекала, что ты тут что-то эпическое творишь. - Шепард скрестил руки на груди и хитро взглянул на Тали. - Ну? Посвятишь меня в свои маленькие секреты?
        - Ой, да разве это секреты? Я всем, кто интересовался, отвечала, что смогла продублировать тахионный генератор с замкнутой рекуперацией паразитного излучения!
        - А ты можешь это все нормальным языком сказать?
        - Я разобралась как устроен сверхсветовой двигатель корабля Реван.
        - Ты… что? Серьезно? - Шепард чуть не свалился с консоли. - Но как же? Ведь даже жнецы не смогли…
        - А я смогла. - Тали пафосно уперла руки в бока. - Более того, я уже построила первый экспериментальный образец.
        - То есть твой шатл…
        - Может летать быстрее света без использования нулевого элемента. Ну, пока только теоретически. Надо провести кучу испытаний, тестов, сделать все необходимые расчеты. Ну и проблема навигации все ещё не решена. Для гиперпрыжка нужно точно рассчитать координаты места назначения. Иначе рискуешь влететь точно в ядро звезды или ещё куда похуже. Однако, в пределах скопления, думаю, уже прыгать можно.
        - Нда…впечатляет. - Шепард встряхнул головой. - У меня последнее время такое ощущение, что теперь я рядом с тобой выгляжу неудачником.
        - Не говори глупостей, Джон. Ты же у нас герой галактики, капитан Шепард! - Тали игриво рассмеялась. - А я всего лишь гениальный инженер и адмирал кварианской флотилии.
        - А ещё юмористка вдогонку. Ну-ну. Смотри, не зазнайся. - Шепард усмехнулся. - Сверхсветовые двигатели это, конечно, хорошо, но я в этой ситуации оказался крайним.
        - Это каким же образом?
        - Да очень просто: тебе в последнее время после работы сил хватает только на то, чтобы дотащиться до каюты и упасть на кровать. Я уже стал забывать, как ты без скафандра выглядишь.
        - О, прости Джон! - Тали прижалась к капитану. - Я тебе обещаю, что обязательно это исправлю.
        - Да? Интересно, как?
        - Ну… на ум приходит только один способ... - Парой точных движений Тали отстегнула маску и сбросила капюшон, выпустив на волю роскошную гриву своих тугих черных волос. Её ярко светящиеся глаза недвусмысленно намекали на способ «исправления».
        - Погоди, а разве для тебя не опасно снимать тут скафандр?
        - Теперь уже нет. Зен мне одну интересную штучку подарила. Новое поколение имунобустеров. Разработаны по технологиям гетов. Я теперь без вреда для здоровья могу находиться в нестерильном помещении до двух часов.
        - Двух часов? - Шепард хитро улыбнулся. Руки привычно пробежались по застежкам скафандра кварианки. - Боюсь, не хватит…
        
        Явику не повезло дважды. Во-первых, его скромное жилище на инженерной палубе в последнем бою получило несколько неслабых пробоин. Ну, если быть до конца откровенным, пробит был только внешний бронированный корпус, а внутренние герметичные отсеки отделались лишь несколькими царапинами. Тем не менее, для ремонта перебитых коммуникаций и восстановления брони техникам после посадки на планету пришлось разобрать стенки грузового трюма, где проживал протеанин. Жить не свежем воздухе Явик отказался, но и в общую каюту не пошел. И дело здесь не только в пренебрежении к низшим формам жизни. Просто место обитания стольких людей несло безумное количество «отпечатков» и перегружало органы чувств протеанина. Смирившись с судьбой, Явик решил переночевать на нижнем ярусе моторного отсека. Следы Джек оттуда уже приемлемо стерлись, а «отпечаток» Реван, часто там медитирующей, совершенно его не раздражал.
        Но здесь его ждало второе разочарование. Как раз в том месте, где хотел отдохнуть протеанин, два молодых инженера-моториста, Кен и Гэбби, самым наглым образом игнорировали свои служебные обязанности. Вместо того, чтобы дежурить возле силовой установки, они… скажем так, использовали не по назначению один из больших оружейных ящиков.
        Мысленно выругавшись, Явик покинул моторный отсек и, не долго думая, направился к лифту. По его логике, поскольку на планете уже давно настала ночь и был объявлен общий отбой, в отсеке шатлов никого быть не должно. Пробоины там уже практически заделали. В крайнем случае можно забраться в кораблик Тали и отдохнуть там.
        Двери лифта почти бесшумно разъехались в стороны, и всеми своими четырьмя глазами последний протеанин увидел капитана и кварианку, которые не по назначению использовали одну из консолей арсенала. И если виденные им недавно земляне-мотористы никаких чувств, кроме пренебрежения, не вызывали, то вид тесного межрасового контакта, считавшегося в Протеанской империи верхом аморальности, чуть не вывернул Явика наизнанку. Двери лифта уже закрылись, а перед его глазами все ещё стояла эта жуткая картина, а в ушах звенел обрывок страстного диалога:
        - « …ух, ты! Где ты этому научилась?
        - Взломала базу Джокера и скачала кое-какие обучающие материалы…
        (Вздохи и междометия из цитаты удалены) »
        Встряхнув головой, Явик снова мысленно выругался и решил пойти прогуляться вокруг корабля.
        Как только полностью стемнело, все освещение на ремонтирующемся корабле и вокруг него было погашено в целях светомаскировки. Мертвая тишина нарушалась лишь ленивым шелестом морских волн, а от абсолютной темноты спасал свет миллиардов звезд и двух маленьких лун Пантеи. Какое-то время спустя, когда почти вся команда «Нормандии», кроме дежурных, уже видела третий сон, на крыле фрегата появились двое: человек и азари. Ночь была теплая, даже жаркая, и обшивка фрегата так и не успела остыть. Вскоре парочка уютно расположилась на крыле возле маневрового двигателя. Джеймс что-то увлеченно рассказывал, а Лиара внимательно слушала и мило улыбалась.
        - …вот, а если внимательно приглядеться, то это созвездие похоже на насекомое. Я бы назвал его «созвездие таракана» - Вега лег поудобнее, и крепче прижал к себе Лиару. - У нас, на Земле, все видимые созвездия имеют свои названия.
        - Серьезно? - Доктор Т’Сони усмехнулась. - Вашим предкам действительно заняться было больше нечем?
        - Ну, ты понимаешь, раньше люди верили, что по звездам можно прочитать свое будущее, вот и наделяли их мистическим смыслом.
        - А сейчас верят?
        - Нет, наверное. Мистическим и загадочным может быть только что-то далекое, недостижимое, не доступное пониманию. А до звезд мы уже дотянулись.
        От простоватого апатичного вояки, которым всегда хотел казаться Джеймс, сейчас не осталось и следа. Наедине с Лиарой он был собран, уверен в себе. Даже взгляд его изменялся. А умозаключения и выводы, которыми он в последнее время с ней делился, не раз буквально ставили доктора Т’Сони в тупик и говорили о неслабых интеллектуальных способностях лейтенанта Веги.
        Немного подумав, Лиара спросила:
        - Интересно, а со мной также будет?
        - В смысле?
        - Когда я перестану для тебя быть недостижимой и недоступной пониманию? Я тоже перестану быть мистической и загадочной?
        - Ах вот ты о чем. - Джеймс нежно провел рукой по плечу азари. - Что такое звезда? Всего лишь, огромная термоядерная топка. А что такое ты? Целая бесконечная вселенная. И чем больше я с тобой общаюсь, тем все более непостижимой ты мне кажешься. Так что нет, не перестанешь.
        - Вот ведь умеешь ты вскружить голову! - Лиара немного смущенно рассмеялась. - Удивляюсь я тебе.
        - Ты мне это каждый раз говоришь. Так что же тебя так удивляет?
        - Как в тебе могут уживаться сразу два разных характера? Я ведь поначалу была абсолютно уверена что ты…
        - Тупой перекачанный солдафон?
        - Ну… типа того.
        - Ты ведь в курсе того, что со мной произошло на Фел Прайм?
        - Да. И я прекрасно понимаю твои чувства. Но ведь с тех пор прошло много времени. Случилось много совершенно невообразимых вещей.
        - Это ничего не изменило. До последнего времени я всеми правдами и неправдами старался избегать ответственности. И в отношениях и на службе.
        - А сейчас?
        - Сейчас… - Вега всмотрелся в звездное небо. - Сейчас у меня появилась ты. И я больше не хочу ничего избегать. Именно по этому, Лиара, меня сильно беспокоит то, что вы задумываете с Эшли.
        - Но как ты… - Азари аж привстала. - Откуда?
        - Конспираторы из вас как из Джокера балерина. Достаточно немного понаблюдать за вами обеими и вспомнить, как вы вели себя на последних совещаниях.
        - И что ты сам по поводу всего этого думаешь?
        - Не важно, что я думаю. Важно, что нужно сделать, чтобы победить. Шепард как раз это и делает. Мы ввязались в очень серьезную переделку. Так или иначе, капитану придется принимать непопулярные решения. Он это может, как мы недавно видели.
        - А что на счет Реван?
        - Она хороший боец. Даже отличный.
        - Мы с Эшли считаем, что она может влиять на капитана.
        - Если только положительно. С тех пор, как она появилась, Шепард не допустил ни одного промаха. Все решения, которые он принимал, в итоге оказывались верными. Так что я ничего плохого тут не вижу.
        - Значит, в крайнем случае, ты нас не поддержишь?
        - А что для тебя значит выражение «крайний случай»?
        - Ну…
        - Вот и я о том же. Эшли излишне импульсивна. Плюс в ней говорит уязвленное женское достоинство. Не наломали бы вы дров. Так что, как говорится, поживем - увидим.
        Лиара и Джемс замолчали. Они лежали, прижавшись друг к другу, и обдумывали только что сказанное. Какое-то время спустя, Лиара хитро прищурилась и спросила:
        - Значит, ты беспокоишься за меня?
        - Ничего не могу с собой поделать: как вижу голубокожую красотку с большими глазами, так полностью теряю адекватность.
        - Шутник!
        Лиара рассмеялась и резко навалилась на грудь Веги так, что их глаза оказались очень близко друг к другу. В следующее мгновение инстинкты взяли верх над обоими и долгий, страстный поцелуй начал перерастать во что-то более интересное (благо, физиология азари это позволяла). Но не успел Вега справиться даже с первой застежкой легкого платья Лиары, как из-за спины послышался сначала звук открывающегося люка, а затем отборный мат на протеанском языке:
        - Да что же это такое! Вы, примитивы, совсем отсталые, что ли? - Явик прикрыл лицо рукой. - Мало того, что чушь постоянно несете и элементарных вещей не понимаете, так ещё и спариваетесь где попало и с кем попало. Срамота!
        Ещё раз выругавшись, протеанин быстрым шагом удалился в сторону моря, оставив ошарашенных человека и азари наедине.
        - И что это было? - Лиара поправила платье (незаметно ослабив застежки).
        - Завидует, наверное. У него-то подружки нету.
        
        На берегу моря, почти у самой кромки прибоя, сложив ноги в некое усложненное подобие позы лотоса, сидела Реван. Вернее сказать не сидела, а парила в воздухе, в паре десятков сантиметров от песка, а вокруг неё по устойчивым орбитам вращались несколько крупных валунов. Заметив темную леди, Явик, не раздумывая, направился к ней и сел рядом. Немного полюбовавшись на мертвую гладь океана под куполом из миллиардов звезд, он осторожно взял Реван за руку и закрыл глаза. Так они и просидели до рассвета. Со стороны могло показаться, что это всего лишь парная медитация, но на самом деле последний протеанин и темная леди ситхов вели сложный многоплановый диалог.
        - « …ну и в итоге, как ты сама-то считаешь? Сможет этот цикл победить жнецов? Ну, или, может быть, хоть продвинется дальше нас?» - В сознании Явика пробежали быстро сменяющие друг друга картины сражений протеан со жнецами.
        - «Не знаю. Начали они неплохо. Благодаря диверсии ваших ученых на Цитадели. Продолжают тоже более-менее. Вон как быстро этот свой Горн строят. И вообще, они достойные войны, по крайней мере те, с кем мне довелось пообщаться на «Нормандии» - Реван показала воспоминания последних недель - «Вот только на сколько все это будет эффективно? В свое время я огромный флот угробила только для того, чтобы охрану суперретранслтора разбить. Не слабую конечно, но…»
        - «Что-то мне подсказывает, что, говоря о достойных войнах, вы имеете в виду кого-то конкретного» - В мыслях протеанина возник образ капитана Шепарда.
        - «Не только его. Хотя, конечно, его в первую очередь. Возьмите, например, капитан-лейтенанта Уильямс. Или Вегу. Нет, лучше Тали. Насколько целеустремленная и способная девочка. Смогла разобраться в сложнейших технических решениях, что лично я считала невозможным. При этом может вести очень эффективную инженерную поддержку в бою и отлично работать дробовиком. Чем не пример достойного война?»
        - «Не так давно я видел, как она «выгуливала» своего боевого дрона по отсеку шатлов и играла с ним, как с домашним животным» - Вся описанная сцена мгновенно отобразилась во всех красках. - «Понятное дело, что у кварианцев на их кораблях с питомцами напряженка, но не до такого же доходить?»
        - «Ну, это никак не уменьшает её достоинств. А что касается особенностей её народа… Знаете, не будь жнецов и больших проблем с гетами, кварианцы стали бы доминирующей расой. Выдавили бы и азари, и турианцев, и саларианцев. Не сразу, конечно, но неизбежно. И дрались бы за лидерство с землянами»
        - «Да, это было бы эпохальное сражение. Представьте себе Тали и Шепарда по разные стороны баррикад. Дорого бы я дал, чтобы посмотреть на такое»
        - «Ну, примерно могу показать» - В мыслях темной леди разразилась эпичная битва между кварианским флотом и Альянсом с обязательной дуэлью двух флагманов. - «Нет, пусть уж лучше любят друг друга, чем воюют»
        После нескольких бесконечных минут молчания Явик решил уточнить:
        - «Так значит, вы все-таки верите в этот цикл?»
        - «Я верю в Шепарда» - Реван усмехнулась - «Он прошел долгий путь, но ему ещё очень многое придется уяснить. Я должна помочь ему. В первую очередь ему. Остальные должны понять. Я надеюсь»
        
        Рано утром капитан внезапно созвал совещание. На этот раз явились все: даже Саманта с Кортесом и доктор Чаквас маячили где-то на периферии. Оглядев свою команду горящими красным светом глазами, Шепард оперся об голографический стол командного центра и громко проговорил:
        - Все! Ремонт окончен! И расслабуху пора заканчивать. Сегодня на вечер назначаю вылет с планеты. СУЗИ, огласи последние новости.
        - Объединенное командование проанализировало действия жнецов и определило большую концентрацию их сил в секторе азари. - Голос синтетика как будто дрогнул. - Есть большая вероятность, что в ближайшие дни Тессия окажется под ударом. Кроме того, посол азари просит нас срочно с ней встретиться. Говорит, что в их столице есть информация по проекту «Горн».
        По собравшимся пробежала волна различных эмоций. Только Реван, уже традиционно стоящая возле капитана, осталась абсолютно спокойной.
        - Я надеюсь, все понимают, что это значит? - Шепард сложил руки на груди. - Мы ввязались в разборки с «Цербером», а теперь… короче, придется что-то решать.
        Мертвая тишина, мгновенно воцарившаяся в командном центре, нарушалась лишь попискиванием датчиков и мониторов. Спустя какое-то время Шепард продолжил:
        - Лиара, что с данными по базам «Цербера»?
        - Я… - Азари глубоко вздохнула и усилием воли заставила себя не думать о родной планете. - Мои агенты смогли определить местоположение всех баз и даже раздобыли кое-какую дополнительную информацию. Почти все базы из списка это либо производственные комплексы, где штампуют оружие, броню и «Атласов», либо тренировочные центры. Также имеется несколько верфей и орбитальных промышленных предприятий, но есть и кое-что поинтереснее.
        - И что же? - Капитан в упор посмотрел на доктора Т’Сони.
        - Два объекта удалось прощупать лишь косвенно, и они меня очень заинтересовали. Первый находится на планете Горизонт системы Иера в звездном скоплении Море теней. Точной информации получить не удалось: два агента пропали без вести, но в моем распоряжении оказался список грузов, которые «Цербер» перевозил на эту базу. Так вот, это, в основном, медицинское оборудование, комплексы для генетических исследований и огромное количество реактивов.
        - Стоп! - Эшли внезапно резко вышла вперед. - Ведь на Горизонте находится Святилище! Там же беженцев дофига и больше!
        - Беженцы, «Цербер», генетическое оборудование, реактивы… - Гарус сделал многозначительную паузу. - Что-то у меня очень плохие ассоциации. И плохое предчувствие.
        - Я то же самое подумала! - Лиара положила обе руки на голографический стол. - Там явно что-то не чисто. Нужно обязательно проверить!
        Остальная команда почти единогласно стала соглашаться с азари и турианцем, даже Шепард, казалось, был уже готов дать приказ вылетать на Горизонт, но тут в очередной раз вмешалась Реван:
        - Постойте, а что на счет второй базы? Вы ведь сказали, что вас заинтересовали две базы?
        Лиара как будто зависла на полуслове, но быстро сориентировалась:
        - Да, есть ещё один интересный объект. - Команда сразу же притихла, все внимательно слушали доктора Т’Сони. - По этой базе выяснить не удалось вообще ничего, кроме расположения, и вот это как раз странно. База находится на Илосе.
        Ничего как будто не произошло, но Шепард, Тали, Эшли и Гарус вдруг немного помрачнели. Лиара там временем продолжила:
        - Я долго анализировала данные по этой базе и, кажется, кое-что поняла. Во-первых, там не велось никаких работ. Поставки строительного или горного оборудования не производились, и вообще ничего туда не завозилось. Во-вторых, нет данных об отправке туда значительных наземных сил «Цербера», значит, это не может быть банальной тренировочной базой.
        - И какой из этого вывод? - Капитан снова внимательно посмотрел на азари.
        - Это ещё не все. Дело в том, что на Илосе до вторжения жнецов были развернуты археологические раскопки. Секретные. Вели их азари и саларианцы, но сразу после начала вторжения все работы были заморожены. Если сопоставить все эти факты, можно сделать вывод, что «Цербер» зачем-то решил продолжить брошенную работу. И угрохал на это немалые ресурсы: даже просто добраться до Илоса уже неслабая проблема, а уж устраивать там раскопки… Короче, дело темное.
        - Ну, что ж… - Шепард расправил грудь и некоторое время сосредоточенно о чем-то думал. - Так или иначе, оба объекта мы перетрясти не успеем. Тессию вот-вот посетят жнецы, и мы можем банально туда не успеть. Значит, придется выбирать: Горизонт или Илос. Мнения?
        - Да какие могут быть мнения? - Эшли снова рванулась вперед. - На горизонте тысячи беженцев! Землян! Мы должны спасти их! Даже думать страшно, что там «Цербер» с ними вытворяет…
        - Я тоже так думаю. - Лиара опустила глаза. - На счет Илоса у нас только догадки и предположения.
        - Я даже смысла обсуждать не вижу… - начал Гарус, но не смог закончить.
        - А если отбросить эмоции и подумать головой? - Холодный голос Реван заставил всех замолчать. - Даже если мы раскроем планы «Цербера» на Горизонте, как это нам поможет? Ну, сорвем им очередной бесчеловечный эксперимент. Ну и что? А вот Илос потенциально может дать гораздо больше. Если доктор Т’Сони права и люди призрака раскопали там что-то важное. Я думаю, стоит рискнуть.
        Темная леди обвела взглядом всю замершую и притихшую команду, слегка улыбнулась и посмотрела в глаза Шепарда:
        - Хотя, решать вам, капитан.
        Вновь опершись о голографический стол, Шепард опустил голову и стоял так несколько секунд. Затем он резко выпрямился и точно таким же, как у Реван, ледяным тоном проговорил:
        - Джокер, передайте адмиралу Хэкету данные по Горизонту. Пусть в первую очередь организует атаку именно на этот комплекс. А мы летим на Илос.
        Глава 6. Срыв покровов
        Тренировочный дрон выскочил из-за шатла и тут же швырнул в Тали несколько зарядов. Даже не пытаясь укрыться среди контейнеров вечно захламленного стыковочного отсека, кварианка обернулась в сторону угрозы и резко взмахнула световым мечом. Красный вибрирующий клинок размазался веером в воздухе, уничтожая летящие заряды. Дрон, тем временем, и не думал успокаиваться: резко переместившись в другой конец отсека, он выдал целую серию зарядов. Вполне профессионально перехватив меч, Тали легко вынесла их тремя четкими выпадами.
        - Впечатляет. - Темная леди уважительно оглядела кварианку, стоящую в оборонительной позе со световым мечом в руках. - Где ты научилась так хорошо владеть оружием ближнего боя?
        - Всех кварианских детей в обязательном порядке учат рукопашному бою и обращению с холодным оружием. Это и в паломничестве помогает и здоровье укрепляет. Мы ведь живем на кораблях, а там места для детских игр не так уж и много. А ещё это для девушек полезно: развивается гибкость мышц и суставов, что очень упрощает роды.
        - Я так понимаю, ты в этом плане добилась впечатляющих успехов? - Реван слегка улыбнулась. - Клинок, который ты носишь в сапоге, он ведь какой-то особенный? Я заметила на лезвии гравировку.
        - Ну да… на самом деле это наградное оружие. Такое получают только самые способные и искусные ученики. Те, кто в совершенстве овладел ближним боем.
        - И что тебе пришлось сделать, чтобы получить этот клинок?
        - Да как обычно: победить всех. В том числе и инструкторов.
        - Что ж, теперь понятно, как ты смогла так быстро усвоить базовые навыки владения световым мечом. И почему ты так любишь «работать» прикладом дробовика. - Темная леди прошлась по отсеку, о чем-то задумавшись. - Ладно, я думаю, на сегодня достаточно. В следующий раз я покажу тебе кое-какие хитрые приемы.
        Когда Реван ушла, Тали сразу же вернулась к своему шатлу. Работы с ним было ещё не мало, а натренированная интуиция подсказывала, что свободного времени вскоре совсем не останется. Ещё до отлета с Пантеи Тали успела испытать своё творение: в автономном режиме шатл смог прыгнуть в соседнюю систему и вернуться обратно. И это при демонтированном ядре нулевого элемента! До сих пор в голову не уложилось! Однако с системой навигации ещё придется повозиться.
        Как обычно, закопавшись в хитросплетениях системных плат и проводки, кварианка не заметила, как настал вечер, и стыковочный отсек постепенно опустел. Уже собираясь уходить, Тали ещё раз перепроверила алгоритм прокладки курса на только что настроенном навигаторе, убрала специнструмент и, наконец, сбросила с шлема неудобный инженерный визор.
        - Впечатляющая у тебя получилась посудина. - Громкий голос капитан-лейтенанта Уильямс заставил непроизвольно вздрогнуть. - Что, реально на сверхсвете без ядра летает?
        Эшли в своем привычном синем комбинезоне стояла, уперев руки в бока, метрах в двух позади кварианки.
        - Я бы, конечно, могла прочитать тебе лекцию про тахионные поля и многопараметрическое позиционирование в четырехмерном пространстве. - Тали быстро взяла себя в руки и обернулась к оппонентке. - Но, боюсь, это вызовет разрыв твоего мозга. Так что я просто отвечу: да, она реально летает на сверхсвете без ядра.
        Эшли скрестила руки на груди и некоторое время в упор смотрела на кварианку. Наконец, видимо, собравшись с мыслями, она попыталась изменить тон диалога на более дружеский:
        - Послушай, Тали, я не ссориться пришла. Мне надо с тобой поговорить. Притом серьезно.
        - В самом деле? С тех пор как я вернулась на «Нормандию» все наши с тобой серьезные разговоры не оканчиваются дракой только потому, что нас друг от друга оттаскивают. - Тали демонстративно размяла плечи. - И не надо на меня так пренебрежительно коситься: я хоть и выгляжу хрупкой и миниатюрной, но на самом деле это не так. Мышцы у кварианцев гораздо плотнее, чем у людей.
        - Ой, не смеши… - Капитан-лейтенант Уильямс осеклась на полуслове, глубоко вздохнула и продолжила. - Я сейчас совсем о другом хотела поговорить. То есть не совсем о другом… Короче, я на счет Реван. И Шепарда.
        - И что с ними?
        - Ты последнее время никаких странностей за капитаном не замечала?
        - Я почти все время со своим шатлом торчу, так что если что и было...
        - Хорошо. Вспомни последнюю операцию. Раньше он бы так не поступил.
        - Ну, тут вопрос спорный: в итоге-то мы победили. Значит, риск был оправдан, а результат, я думаю, того стоил.
        - Вот именно, что риск. После Вермаера Шепард никогда понапрасну не подставлял свою команду.
        - Так, Эшли, что-то я не понимаю, к чему ты клонишь. - Кварианка нервно переминалась с ноги на ногу. - Излагай уже конкретнее, что именно тебя так насторожило?
        - Ладно, короче говоря, мы с Лиарой думаем, что Реван каким-то образом влияет на капитана. Я не знаю как, не знаю зачем, но изменения в нем уже невозможно не заметить.
        - Что за глупости? - Тали скрестила руки на груди. - А вам не приходило в голову, что он может меняться по другим причинам? Мы, как-никак, на войне. Мы все под неслабым стрессом, а Джон так вообще под запредельным.
        - Это возможно, вот только изменения эти начались одновременно с появлением Реван. Таких совпадений не бывает.
        Ненадолго замолчав, Эшли как-то не по-доброму улыбнулась и продолжила:
        - Вот ты тут торчишь днями и ночами и, наверное, даже не в курсе, что темная леди и капитан проводят вместе очень много времени. Я уже забыла, когда их поодиночке видела. Что бы капитан ни делал, Раван всегда рядом. Целый день. А может быть, и не только день…
        - Это ещё что за намеки? - Тали резко приблизилась к землянке. - Джон бы никогда не…
        - Вот только мне не надо рассказывать про то, какой Шепард верный. - Эшли сжала кулаки. - Или уже забыла?
        - Ты сама его отшила. И предателем назвала.
        - Я не… - Эшли тихо выругалась. - Послушай, Тали, я бы и сама была рада, если бы ошибалась. Я просто прошу тебя: подумай об этом.
        С этими словами капитан-лейтенант Уильямс быстрым шагом покинула отсек шатлов, так и не разжав кулаки, а кварианка ещё долго стояла на том же самом месте и о чем-то сосредоточенно размышляла.
        
        - Ну и на кой, спрашивается? Я же тебе специально сказала, что с Тали лучше поговорить мне. - Доктор Т’Сони раздраженно перебирала пальцами. - Ты же для неё, как вы, земляне, говорите, все равно, что красная тряпка для быка. Что бы это не значило.
        - Ну, я и пыталась вывести её на эмоции. - Эшли мрачно взглянула на азари. - Думала, так лучше получиться достучаться.
        - Ага. Теперь осталось только выяснить, чем конкретно ты думала. Хотя, я догадываюсь. - Гарус встал с удобного кресла и неторопливо прошелся по каюте Лиары. - Что теперь делать-то будем?
        Пауза затянулась. Все трое сосредоточенно о чем-то размышляли и не торопились делиться своими мыслями. И только Глиф иногда попискивал, сигнализируя о том, что комната изолирована, и никто их не подслушивает.
        - А что мы можем сделать? - Прервала молчание Эшли. - Нет, у меня, конечно, есть одно конкретное предложение: взять проблему за шиворот и выбросить в открытый космос. Это я у Явика идею подслушала.
        - Если ты под «проблемой» подразумеваешь Реван, то велики шансы, что это она нас в космос выкинет. - Гарус усмехнулся. - Притом даже без рукоприкладства, одной этой своей «Силой».
        - Так, а давайте-ка обойдемся без фанатизма! - Лиара резко встала со своей кровати и прошла в центр каюты. - Итак, ещё раз, что мы к настоящему моменту имеем? Во-первых, у нас на борту гостья из другой галактики, способная брать под контроль разумные существа не хуже, чем иные жнецы. Во-вторых, общается она по большей части с капитаном и Тали. Ну и третье. За последнее время у нас поменялось вообще все: от тактики боя до приоритетов. Вывод, как мне кажется, вполне очевиден.
        - Вот только не всем. Далеко не всем. - Капитан-лейтенант Уильямс откинулась на спинку кресла. - Все остальные считают, что все в порядке.
        - Вот именно поэтому и надо было с Тали действовать деликатно, а не переть, как танк на окопы! - Доктор Т’Сони быстро взяла себя в руки. - Короче говоря, ничего сделать мы пока не можем. Придется подождать.
        - Чего подождать?
        - Операцию на Илосе. Что-то мне подсказывает, что после неё картина прояснится.
        Каюту Лиары Гарус и Эшли покинули одновременно. Не проронив ни слова более, они быстро разошлись в разные стороны. Турианец спешил скорее с головой окунуться в дебри настроечных таблиц, калибровочных расчетов и вероятностных оптимизаций, что полностью вышибало из его мозга все неприятные мысли. Ну а Эшли… она пошла к своей заначке, где помимо двух трофейных бутылок самой настоящей русской водки лежал небольшой пистолет. Так, на всякий случай.
        Оставшись одна, хозяйка второй большой каюты на «Нормандии» долго изучала какие-то отчеты её полевых агентов, пролистала сводку новостей за сутки, и, отчаявшись хоть как-то отвлечься, упала на кровать и уставилась в потолок. Мысли лезли не самые приятные. Теории строились одна другой мрачнее. Было плохое предчувствие. Интуиция у Лиары всегда была хорошо развита: опасность она часто предчувствовала, что не раз спасало ей жизнь, особенно последнее время. Но на этот раз ощущалось что-то совсем другое, не правильное. Она не могла понять что именно. И это её пугало.
        Кто-то вошел в каюту. Подниматься и выяснять, кто это, необходимости не было: допуск был только у одного человека.
        - Здравствуй, Джеймс. У тебя есть одно замечательное свойство - появляться тогда, когда ты действительно нужен.
        - Да? Что-то новенькое. - Вега прошел к кровати и сел возле лежащей азари. - Рад, что угадал. Думал, ты опять вся в делах и пошлешь меня в пешую эротическую прогулку.
        - Куда?
        - Э… потом объясню. Судя по твоему, скажем так, задумчивому виду и тому, что не так давно отсюда выскочили Эшли и Гарус, вы все ещё продолжаете играть в подполье?
        - Даже и не знаю, что ответить. Все так запутано. Я понимаю, что творится что-то неправильное. Понимаю, что надо что-то делать. Но я не знаю что.
        - Совсем недавно, когда я точно так же как ты сейчас, чуть было не утратил чувство реальности и никак не мог осознать все, что вокруг происходило, одна голубоглазая красавица положила мне руки на плечи и напомнила о том, что я не один. - Джеймс взял руку Лиары и крепко, но очень нежно сжал её обеими своими руками. - Кажется, пришло время сказать тебе то же самое. Ты не одна. Что бы ни случилось, я с тобой.
        Этой ночью койка Веги в общей комнате отдыха пустовала.
        
        Мутный серый туман, словно опустившееся облако, покрывал сумрачный осенний лес. Чьи-то размытые тени медленно перемещались между деревьев. Слышалось множество тихих, едва различимых голосов. Они звали, просили о чем-то, проклинали...
        Странное видение. Игра разума? Или, может быть, что-то другое? Этот лес как будто заполнял собой всю душу, вливался молочным туманом в самые потаенные уголки подсознания и подчинял их все себе. Сковывал волю и опутывал разум. Так было раньше. Но теперь все изменилось. Среди бесплотных теней, плывущих по сумеречному лесу, резко выделялась мощная и вполне материальная фигура мужчины в боевой броне со значком «N7».
        -Во! Опять этот идиотский сон! - Капитан Шепард медленно обернулся. - Уже в который раз снится. Сейчас опять мальчик убегать будет, а потом самовоспламенится.
        Действительно, где-то впереди между стволами деревьев промелькнула маленькая фигура в светлой толстовке.
        - Да ну его. Не буду я за ним гоняться. - Шепард выругался - Что это мне всякая дрянь последнее время сниться? Наверное, опять Тали со своей кулинарией перемудрила.
        Внезапно одна из теней резко приблизилась к капитану и обрела более-менее четкие контуры. Смутно знакомый голос произнес:
        - Капитан, держитесь! Все вокруг вас - обман. Не поддавайтесь. - Тень начала расплываться. - Я вас вытащу...
        Окружающий мир начал непонятным образом изменяться. Стволы деревьев загибались и стелились по земле. Кусты произвольно перемещались, а тени то исчезали, то появлялись.
        - Вот это да! Нарочно не придумаешь! - Шепард с интересом наблюдал за всем происходящим. - Если бы не сухой закон, то я бы точно подумал, что все-таки допился до чертей.
        - Шепард! Ты отклоняешься от предначертанного! - Прямо перед капитаном возник тот самый мальчик, который все время сгорал в других его снах. - Ты не можешь противиться своей судьбе.
        - Где-то я уже что-то подобное слышал. - Капитан скрестил руки на груди и с вызовом посмотрел не ребенка. - Что-то похожее про судьбу и неизбежность поражения мне пытался объяснить один жнец, которого звали «Властелин». Я не послушался.
        - Ты не властен что-либо изменить. Ты должен выполнить свое предназначение. - Мир вокруг превратился в сюрреалистичный хоровод из кусков деревьев, теней и тумана. - Ты должен лететь на Тессию!
        - А денег я тебе часом не должен?
        На какое-то мгновение на лице мальчика отразилось не то удивление, не то досада, но в следующее мгновение яркая вспышка заполнила все вокруг.
        Видение исчезло. Шепард чувствовал, как будто все его тело словно прошили миллиардами иголок. Затем это ощущение ушло. Капитан открыл глаза и огляделся. Он определенно был в своей каюте, вот только лежал на полу. Притом в нижнем белье. Но не это было самое удивительное. В комнате он был не один. Верхом на лежащем на спине капитане сидела Реван. Одета она была в короткую черную ночнушку, волосы растрепаны, а руки мертвой хваткой вцепились в плечи Шепарда. Темная леди тяжело дышала и очень пристально всматривалась своими желтоватыми глазами в лицо капитана. Оценив сложившуюся ситуацию, Шепард задал вполне логичный вопрос:
        - А что здесь, собственно, происходит?
        - Да, я понимаю, как это выглядит с вашей… точки зрения, но на самом деле я вас только что спасла. - Реван быстро, но очень грациозно поднялась на ноги и помогла встать Шепарду. - Садитесь на кровать, капитан. Некоторое время у вас будет кружиться и сильно болеть голова. Последствия силового шока. Простите, но другого способа спасти вас не было.
        - Так, так, так… Стоп. - Шепард встряхнул головой, которая действительно начала кружиться, будто с похмелья, и медленно сел на кровать. - Что-то я не догоняю. Вы меня от кого спасали? И как я оказался на полу? И почему голова так болит, как будто я вчера снова отмечал выпуск из академии?
        - Ответьте мне сначала вот на такой вопрос: как часто за последнее время вы находились в непосредственной близости от артефактов жнецов?
        - Это здесь причем… Опа! - Капитан вопросительно посмотрел на Темную леди. - Вы намекаете, что я…
        - Я не намекаю. Мертвый жнец, где под одурманивание попали все сотрудники «Цербера», «Объект Ро», взявший под контроль целый астероид, ну и база коллекционеров. И это только самые крупные эпизоды. Вы воевали со жнецами, а они вели свою собственную войну против вас. Тихую, незаметную. Раз за разом закидывая все больше и больше нанитов в ваше тело.
        - Но как же так? Я ведь никогда не слышал голосов. И мои мысли только мои… Или нет?
        - Теперь уже точно только ваши. Скажите, когда вам впервые приснился этот лес и сгорающий мальчик?
        - Сразу после начала вторжения.
        - Само собой. Видимо, для полного контроля жнецам нужно находиться в непосредственной близости от объекта. Хотя бы в пределах галактики. Я сама пока не до конца все это понимаю, но сейчас совершенно ясно одно: вы нужны жнецам. Не знаю зачем, но за обладание вашим сознанием они устроили настоящую битву. Мне было очень сложно одолеть их.
        - Одолеть? - Капитан все ещё не мог собраться с мыслями. - То есть я сейчас не одурманен?
        - Сейчас нет. Да и до этого не были. С вами эти синтетики крупно просчитались. Вы сопротивлялись. Очень долго. Все эти образы с тенями в лесу и горящим мальчиком были попыткой прорвать вашу защиту. Рано или поздно они бы это сделали, но тут вмешалась я.
        - Постойте… - Шепард резко сжал виски от внезапного приступа головной боли. - Но разве обычный человек может сопротивляться одурманиванию?
        - Обычный не может.
        - Так… это уже интересно. То есть я необычный?
        - Ну, это и так очевидно, разве нет? Чтобы победить Сарена и «Властелина» буквально вопреки всему, воскреснуть после взрыва корабля и без потерь разнести базу коллекционеров нужно быть очень необычным человеком. Разве вы сами не замечали этого?
        - Замечал, конечно, но я думал… не знаю… наверное, что я очень везучий.
        - Это не везение капитан. Все, что с вами случилось не случайно. Из отчетов оперативника Лоусон следует, что единственным успешным результатом проекта «Лазарь» было ваше воскрешение. Притом, что воскрешать до этого пытались много раз, и тела были в гораздо лучшем состоянии, чем ваше. Но получилось только с вами. - Реван, до этого стоявшая возле аквариума, не спеша проследовала к кровати и села практически вплотную к капитану. - Каждый раз, вступая в бой, вы имели за плечами невидимую поддержку. Именно благодаря этому вы добились всего, что сейчас имеете. Неосознанно пользуясь этим своим преимуществом, вы всегда побеждали. Даже одурманить вас не получилось.
        - То есть вы хотите сказать… - Шепард пораженно смотрел на Темную леди.
        - Вы чувствительны к Силе, капитан.
        Молчание длилось слишком долго. Пытаясь осознать сказанное, Шепард лихорадочно перебирал в памяти все необычные эпизоды своей жизни. И каждый раз находил подтверждение. Реван не нарушала хода его мыслей. Она снова вернулась к аквариуму и делала вид, что рассматривает маленьких юрких рыбок. Наконец, молчание было прервано.
        - Как вы это поняли? Когда? - Капитан резко встал и прошелся по каюте.
        - Подозревать начала почти сразу, как только лучше вас узнала. Распознать чувствительность в вашем случае было очень сложно. Все-таки Левиафаны и жнецы сделали все, чтобы вытравить связь с силой у всех рас вашей галактики. Тем не менее, мне удалось. Окончательно я убедилась, когда сражалась с вами плечом к плечу. Тогда-то я и решилась на проверку. - Темная леди обернулась к капитану. - Помните, после боя с кораблями «Цербера» я применила «Пресс истины»? Тогда мне удалось прорвать блокировку и наладить вашу связь с Силой. С того момента эффективность вашего одурманивания резко снизилась. Сегодня жнецы решили это поправить и в очередной раз заставить вас подчиниться. Одурманивание очень сложный процесс, основанный на сплаве нанотехнологий и извращенного облика Силы. Я почувствовала сильное возмущение и тут же пришла. С большим трудом, но мне удалось нейтрализовать воздействие, ну а нанитов в вашем теле пришлось буквально выжечь силовым импульсом. Ещё раз извините. Голова скоро пройдет.
        - Все-таки как-то все это… не знаю… Трудно поверить…
        - Я вам помогу.
        С этим словами Реван сделала изящный жест рукой. Со стола возле кровати взлетел стеклянный стакан и резко метнулся точно в капитана. Подчиняясь инстинкту, Шепард начал группироваться, но тут по его телу словно пробежал разряд электричества. Не долетев до капитана двух метров, стакан разлетелся на мелкие осколки.
        - Это что? Это я его так? - Шепард пораженно смотрел на разбросанные по каюте куски стекла.
        - Вы. Осознанно управлять Силой вы пока не научились, но при резкой стрессовой нагрузке она может прорываться. Вот как сейчас. Однако импульс был очень сильный. Я не ожидала от вас такого.
        - И… что это значит?
        - Что процесс раскрытия чувствительности к Силе у вас идет быстрее, чем я полагала.
        - То есть скоро я смогу мелко шинковать хасков световой саблей?
        - Научиться обращаться с мечом вы, конечно, сможете, но не это будет вашей самой сильной стороной.
        - Почему?
        - Понимаете, восприятие силы у разных людей может кардинально отличаться. Это определяет боевую специализацию. Я, например, воин. Моя специализация - владение световым мечом и мощные силовые атаки. Вы же, скорее всего, будете специализированы по-другому.
        - Как?
        - Точно не скажу, но в вас я чувствую одно особое, очень редкое направление Силы. Что-то похожее было у моей ученицы, Бастилы. Ещё тогда, в моей галактике. Её дар назывался «Боевая медитация». Управляя потоками Силы, она могла влиять на ход сражения. Боевой потенциал сражающихся частей под её манипуляциями резко возрастал. Я думаю, что вы будите специализироваться на чем-то подобном. Боевая тактика и управление сражением. Притом не важно, кто будет сражаться под вашим контролем. Будь то десантная партия на поверхности планеты или целый флот кораблей - в любом случае вы сможете ими эффективно манипулировать.
        - То есть кидаться стаканами и запускать молнии я не смогу? - Шепард уже почти пришел в себя.
        - Сможете. Ещё как сможете. Сила, что воплотилась в вас, имеет огромное количество аспектов. Что-то будет близко вам, что-то не очень. В ближайшее время вы испытаете очень много нового. И далеко не все будет вам приятно. Вы начнете чувствовать чужие мысли и желания. Иногда это просто отвратительно. Вся ваша сущность будет протестовать против тех возможностей, что вам начинают открываться. И тут мы подходим к главному вопросу.
        - Дайте угадаю. - Капитан невесело усмехнулся. - Я должен выбрать путь, которым пойду для постижения силы?
        - Именно. - Реван прошлась по каюте. - Выбор, который вы сейчас сделаете, определит всю вашу дальнейшую жизнь. Да и не только вашу. Я чувствую в вас огромное количество сомнений и неопределенности. Выбирайте разумно, капитан.
        - Вы ведь понимаете, что выбор безальтернативный? - Шепард в упор посмотрел на темную леди. - Если я правильно помню, для развития связи с Силой обязательно нужен наставник. А на эту роль в нашей галактике есть только один кандидат. А значит, светлый путь для меня закрыт.
        - Выбор есть всегда, капитан. Отказ - это тоже выбор. Но вы должны смотреть на все это по-другому. Обстоятельства совпали именно так и не иначе. Миллиарды вероятностей переплелись, и около вас появилась именно я, темная леди, а не адепт светлой стороны. Почему так получилось? Точного ответа не будет, но я уверена, что это все не случайно. - Реван, задумавшись, медленно прошлась по каюте. - Есть ещё кое-что. Ещё одно доказательство того, что все, что происходит с вами, так или иначе, направляется Силой. Скажите, капитан, почему вы оставили Эшли, и ушли к Тали?
        - А это здесь, вообще, каким боком? - Шепард явно не ожидал такого вопроса. - Как это вообще можно объяснить? Я её… короче…
        - Вот именно. Это не объяснишь. Вы это чувствуете. Но есть один момент. На вашем корабле есть ещё кое-кто, обладающий чувствительностью к Силе. Не такой сильной, как у вас, но все-таки.
        - Тали? - От удивления капитан чуть не сел на пол.
        - Да. - Реван холодно улыбнулась. - Она очень способная, и из неё со временем получится отличный воин. Но самая сильная её сторона - это, конечно, техника. Ведь она совершила практически невозможное - построила гипердвигатель. Сила ведет нас всех, и все, что происходит вокруг, неслучайно. Теперь вы убедились?
        - Пожалуй, да. - Шепард взял себя в руки. - Удивительно: в голове сначала все перепуталось, но теперь я вижу ситуацию ясно и четко.
        - Вы готовы выбрать?
        - Я уже выбрал. И если темный путь Силы поможет мне одолеть жнецов, я пройду его до конца.
        - Ну, что ж. - Реван приблизилась к капитану. - Как ваша наставница, я сделаю все, что смогу, чтобы помочь вам. Развивать ваши способности придется в авральном режиме, но мы справимся.
        - Как скажете, Дарт Реван.
        - Добро пожаловать на темную сторону, капитан.
        Некоторое время спустя темная леди покинула каюту капитана и вошла в лифт. Сейчас она находилась в состоянии глубокой задумчивости и ни на что не реагировала. Именно поэтому Реван и не заметила Тали, стоявшую в темном углу возле капитанской каюты. А вот кварианка прекрасно рассмотрела ночную гостью своего мужчины: и съехавшую на бок ночнушку и растрепанные волосы и ещё много чего. Постояв некоторое время на том же месте, Тали, как ни в чем не бывало, вошла в каюту.
        
        - Капитан, мы прибыли в систему Убежище. - Джокер быстро переключил несколько виртуальных панелей. - Через пятнадцать минут подойдем к Илосу.
        Шепард, стоявший возле кресла пилота, ненадолго задумался, но вскоре приказал:
        - Перед торможением со сверхсвета просканировать весь сектор. Систему маскировки держать в полной готовности.
        Кроме капитана, пилота и СУЗИ в рубку забились ещё и Тали с Лиарой, Эшли, Гарус и, естественно, Реван. Пока «Нормандия» сбрасывала скорость, готовясь выпрыгнуть со сверхсвета на орбите Илоса, в рубке никто не проронил ни слова. Неизвестность, плохие воспоминания и большое количество невыясненных отношений привели к тому, что напряжение буквально ощущалось физически. Первой не выдержала Лиара:
        - А я, наивная, полагала, что никогда больше не увижу этой планеты. И вот, история повторяется. Даже иронично как-то.
        - Тебе-то чем Илос не угодил? - Капитан-лейтенант Уильямс облокотилась о стенку рубки и скрестила руки на груди. - Ты же вроде как любишь все эти протеанские реликвии и всякие разные древности.
        - Дело не в этом. Вся эта планета - один сплошной могильник. И хранит она не только прах бессмысленно погибших протеан, но и кучу секретов. Их здесь хоронили. И протеане, и те, кто был до них. И некоторые из этих секретов лучше бы не находить.
        - Очень странное умозаключение для торговца информацией - В диалог вмешалась Тали. - Но правильное. Я буквально чувствую, что ничего хорошего мы там не найдем.
        - Так, отставить мистику. - Шепард повернулся к своей команде. - Что бы мы там не нашли, будем надеется, что это поможет нам справиться со жнецами. А иначе…
        - Капитан, есть активность на орбите Илоса! - Голос Джокера заставил всех забыть о споре. - И неслабая!
        - Согласно данным сканирования в секторе наблюдается до трех десятков объектов. - СУЗИ вывела результаты на центральную панель. - Объекты активно маневрируют, регистрируются множественные энергетические всплески.
        - Да там же бой идет! - Шепард внимательно рассматривал данные. - Этого нам только не хватало. Кто-то напал на «Цербер» раньше нас.
        - Система маскировки готова к использованию. - Джокер посмотрел на капитана. - Давайте вынырнем, а там сориентируемся.
        «Нормандия» вышла со сверхсвета на дальней орбите Илоса, там, где расплывалось большое пылевое облако. Уже с первого взгляда стало понятно, кто навестил базу прислужников Призрака:
        - Жнецы! - Капитан громко выругался. - Что за бред? Они с «Цербером» вообще до этого не воевали!
        Панорама боя, разворачивающегося перед глазами команды «Нормандии», с первого взгляда выглядела довольно обыденно: два десятка крейсеров и фрегатов «Цербера» носились как ошпаренные вокруг двух больших жнецов. Штук пять «эсминцев» последних в свою очередь пытались гоняться за церберовскими кораблями. Довершали картину истребители, увлеченно уничтожавшие друг друга. Бой, судя по всему, продолжался не очень долго, так как обломков уничтоженных кораблей было не много. Отдельного упоминания заслуживала десантная баржа жнецов, пытавшаяся совершить посадку на планету. В этом ей усиленно мешала батарея ПВО «Цербера», уже успевшая разнести один из маршевых двигателей баржи.
        - Ну и что нам теперь делать? - Эшли растерянно смотрела то на обзорный экран, то на капитана. - С кем из них теперь воевать?
        - По логике вещей, с обоими. - Лиара выглядела не менее потерянной.
        - Странно… Что-то тут не так. Жнецов слишком мало. Они обычно нападают, только если имеют подавляющее преимущество. А сейчас силы почти равны. - Будто в подтверждение слов капитана один из «эсминцев» жнецов попал под перекрестный огонь сразу трех крейсеров «Цербера» и разлетелся на куски. - Так, Джокер, СУЗИ, срочно проверьте сводку по активности жнецов в ближайших секторах. Ищите что-либо нетипичное.
        - Обнаружен факт, соответствующий критериям поиска. - СУЗИ повернулась к команде. - Два дня назад (Шепард и Реван переглянулись) отряд жнецов, атакующий отдаленную колонию в Системах Терминус, внезапно оставил свои позиции и убыл в неизвестном направлении. Колония располагалась на бывших территориях Рахни.
        - Это же рядом с Мю-ретранслятором! - Гарус подошел ближе к обзорному экрану. - Учитывая, что летают жнецы быстрее нас, они вполне могли сюда прорваться.
        - СУЗИ, есть данные по составу отряда жнецов? - Шепард уже что-то торопливо продумывал.
        - Так точно. Отряд состоял из двух больших жнецов, класса «Властелин», восьми «Эсминцев» и одной десантной баржи.
        - Это точно они. Притом перебросили их сюда в большой спешке. - Капитан на мгновение задумался. - СУЗИ, есть ещё факты немотивированного оставления жнецами своих позиций?
        - Есть. Четыре факта, все в Системах Терминус, но на большом удалении от Мю-ретранслятора.
        - Это их подкрепления. Рассчитай приблизительное время прибытия к Илосу.
        - В лучшем случае шесть часов.
        - Так! Что-то я совсем ничего не понимаю. - Эшли, наконец, не выдержала, и, отодвинув Лиару, подошла к капитану. - Зачем жнецам эта база «Цербера»? Почему такая спешка? Зачем этим проклятым синтетикам воевать, фактически, со своими же приспешниками?
        - Из-за нас. - Молчавшая до того темная леди оказалась рядом с капитан-лейтенантом Уильямс. - Они не хотят, чтобы мы попали на эту базу.
        - Ещё веселее. А что им стоило занять базу раньше? И откуда у них информация, что мы летим именно сюда?
        - Не знаю, но думаю, что мы все это выясним, когда проникнем не базу. - Шепард сложил руки на груди. - За шесть часов это сделать реально.
        - Джон ты серьезно? - Гарус обернулся к капитану. - Влезать между «Цербером» и жнецами? И все из-за предположения нашей дорогой гостьи, что там может быть что-то важное?
        - Именно. Тем более, что жнецы так сильно не хотят нас туда пускать. - Шепард резко развернулся. - Пятнадцатиминутная готовность. Идем все.
        Сражение на орбите Илоса тем временем шло своим чередом. Изрядно потрепанные «Эсминцы» не могли в полной мере осуществлять свою главную задачу - защищать менее маневренных больших жнецов. Результат этого не заставил себя долго ждать: один из больших жнецов поймал несколько десятков прямых попаданий и остался без щитов. Все его попытки выйти из боя не приводили к успеху. Второй большой жнец основательно завяз в маневренном бою с фрегатами «Цербера» и не мог прийти ему на помощь. Видя слабость противника, капитаны крейсеров «Цербера» навалились на него буквально со всех сторон.
        Внимание всех воюющих было прочно приковано друг к другу, именно поэтому никто не обращал внимания на десантную баржу, упорно пытавшуюся сесть на планету. Кое-как уворачиваясь от залпов батареи ПВО, уже основательно побитая баржа петляла по низкой орбите, снова и снова пытаясь найти безопасный вектор посадки. Щиты и броня у неё были сильно ослаблены. Именно поэтому, когда «Нормандия» в режиме скрытности зашла на баржу и дала полный фронтальный залп, десантное судно жнецов разнесло на части.
        Куски баржи начали падать на планету, сгорая в плотных слоях атмосферы и основательно забивая сканеры «Цербера». Среди горящих обломков к поверхности Илоса отправилась и «Нормандия». Маскировочная система фрегата не могла полноценно функционировать в атмосфере - ядро нулевого элемента быстро перегружалось, ведь кроме невидимости приходилось обеспечивать ещё и антигравитацию. Но в облаке падающих обломков баржи засечь «Нормандию» ни «Цербер», ни жнецы не могли. Спустившись под таким прикрытием до поверхности планеты, фрегат перешел в горизонтальный полет на очень малой высоте и взял курс на базу.
        База «Цербера» прижималась к подножию небольшого холма и представляла из себя группу быстровозводимых строений, обнесенных заборами и силовыми щитами по периметру. Прямо в скальном массиве, возле которого располагалась база, был вырезан широкий проход, ведущий внутрь холма. Мощные ворота этого прохода сейчас были закрыты. С первого же взгляда Лиара определила, что постройка является протеанской и представляет собой что-то вроде убежища. Явик подтвердил эту её догадку, добавив, что подобные убежища делались с расчетом на длительную оборону.
        На территории базы шел бой. Нескольким челнокам с пехотой жнецов все-таки удалось прорваться через мощный заслон ПВО «Цербера» и атаковать её защитников. К моменту появления «Нормандии» наступление жнецов развивалось довольно успешно: внешние заслоны базы были прорваны, а обороняющиеся солдаты «Цербера» разделены и блокированы. Пока хаски, каннибалы и мародеры пытались добить остатки сил «Цербера», более тяжелые пехотинцы жнецов целенаправленно пробивались к воротам в убежище. Однако с появлением фрегата Альянса расклад сил кардинально поменялся.
        Шепард не стал мудрить и решил атаковать базу с ходу. Набрав приличную скорость, «Нормандия» пронеслась над полем боя, разбрасывая «подарки» (осколочные, вакуумные и плазменные) для обоих воюющих сторон. Естественно, после такой внезапной атаки база превратилась в дымящиеся, заваленные трупами руины. Десантная партия в полном составе высадилась на более-менее ровном участке местности и быстро двинулась к убежищу, но на подходе к воротам выяснилось, что при бомбардировке уцелели несколько пехотинцев жнецов. И, как назло, это оказались три банши и четыре твари.
        - Занять оборону! - Капитан мгновенно оценил ситуацию. - Первым делом выносите банши. Бейте всем, что есть! Тали, активируй своего боевого дрона. Ни в коем случае не подпускайте их на близкую дистанцию!
        Не теряя ни секунды, отряд занял укрытия и обрушил на противника плотный сосредоточенный огонь. Результат не заставил себя долго ждать: две из трех банши были уничтожены даже не успев понять, откуда по ним стреляют. Третья оказалась сообразительней и начала постоянно передвигаться, стараясь запутать нападающих. Это продлило ей жизнь на пару минут.
        Пока все внимание было приковано к банши, твари решили обойти десант с правого фланга, используя как прикрытие руины казармы «Цербера». Их маневр мог бы завершиться успехом, если бы Шепард не послал Реван прикрыть это направление. Девушка в черной броне, спокойно идущая навстречу четырем огромным пехотинцам жнецов, со стороны могла показаться сумасшедшей. Если бы этой девушкой не была темная леди.
        Бегущие первыми две твари уже занесли свои клешни для сокрушительного удара по, казалось бы, беззащитной цели, но тут в руках у Реван вспыхнул красный световой клинок. Два молниеносных выпада - и темная леди все также спокойно пошла навстречу следующему врагу. А за её спиной упали на землю две обезглавленных туши.
        Третья тварь попыталась ускориться, но Реван, предвидя её бросок, швырнула свой меч на перехват. Бешено вращающееся световое лезвие разрезало незадачливого пехотинца жнецов на две части и вернулось в руку хозяйки. Видя такой разгром, четвертая тварь разумно решила отступить. Вот только отступать было особо некуда: убегая от Реван, тварь нарвалась на позиции всей остальной десантной партии, где и получила несовместимую с жизнью дозу ускоренного металла.
        - В секторе чисто. - Шепард оглядел поле недавнего боя. - Эшли, Вега, провести контроль поражения противника. Остальные, бегом к убежищу!
        Мощные створчатые ворота, перекрывавшие вход в убежище, оказались новоделом «Цербера», установленным взамен разрушенных оригинальных. Почти неприступные, если использовать грубую силу, они быстро капитулировали, когда в дело вступила СУЗИ, буквально за несколько секунд взломав управляющий дверями ВИ. Путь в убежище был открыт, но все прекрасно понимали, что внутри будет много основательно подготовившихся к обороне солдат «Цербера». Времени было мало, и штурмовать вражеское укрепление придется практически вслепую.
        Заранее предвидя нечто подобное, Шепард разделил всю десантную партию на четыре эшелона. Первыми в контакт с врагом должны будут вступить самые умелые бойцы. Именно поэтому в первом эшелоне пойдет сам капитан, Вега и Реван. Словно таран они пробьют дорогу остальной группе. Вторым эшелоном пойдет инженерная поддержка: Тали и СУЗИ обеспечат прикрытие щитами, запуск боевых дронов, и диверсии. Третьим эшелоном пойдут биотики: Явик и Лиара. Ну а завершающим, четвертым эшелоном будет классическая снайперская пара: Эшли и Гарус. Они издалека зачистят особо опасные вражеские укрепления и вынесут командиров.
        Оглядев свою команду, капитан дал последние указания перед штурмом:
        - Задача у нас простая: ворваться и всех перебить. Сначала стреляем, потом думаем. Пленных не брать. Вперед!
        Как выяснилось позже, протеанское укрытие состояло из трех больших залов, связанных короткими переходами. От внешней двери к первому залу, исполнявшему, судя по всему, роль склада и гаража для наземного транспорта, вел широкий длинный коридор. В конце этого коридора располагалась очередная укрепленная дверь. Пара плазменных гранат быстро и эффективно выпилили эту слабую преграду. А вот в самом зале, плотно заставленном большими ящиками, оборудованием и различным транспортом, вполне ожидаемо оказалось большое количество солдат «Цербера». Каково же было их удивление, когда вместо тупых хасков и ненамного более сообразительных каннибалов из разрушенных ворот посыпались десантники с «Нормандии». Боевые дроны и сгустки сингулярности буквально смели передовую линию обороны. Плотный снайперский огонь заставлял церберовцев постоянно использовать укрытия и нарушал управление войсками, поскольку первым делом Эшли и Гарус старались выбивать центурионов и офицеров. Даже обычно высокоэффективные фантомы и стражи не смогли сдержать наступающих: световой меч Реван легко разрубал щиты и мономолекулярные клинки.
Вместе с их хозяевами. Первый зал был взят и зачищен сравнительно быстро. Осмотрев вражеские позиции и приведя в порядок оружие, отряд двинулся дальше.
        Заслон в коридоре между первым и вторым залами тоже на смог долго сопротивляться. Здесь большую роль сыграло преимущество в плотности огня у наступающих: засаду «Цербера» просто изрешетили. Узкий коридор, дающий множественные рикошеты, этому сильно поспособствовал. А вот во втором зале десантную партию ждал неприятный сюрприз: большие прочные баррикады, автоматические турели и даже три «Атласа».
        - Тали! СУЗИ! Обезвредить турели! - Шепард мгновенно разобрался в ситуации. - Лиара и Явик! Сшибайте щиты с «Атласов». Снайперы, выбивайте инженеров! Не позволяйте им ставить новые турели и ремонтировать технику! Вега! Реван! За мной!
        Тактика, выбранная капитаном, оказалась настолько же наглой, насколько и эффективной: резким рывком захватить одну из баррикад на правом фланге вражеских укреплений и закидать «Атласы» гранатами, предварительно ослабив им щиты. Естественно, подготовленную вражескую позицию с ходу взять было бы невозможно, если бы среди штурмующих не было темной леди. Мощная силовая атака Реван, представляющая из себя яркую голубую молнию, надолго лишила защитников баррикады не только возможности вести бой, но и адекватно воспринимать происходящее. Шепарду и Веге осталось только перестрелять ошарашенных церберовцев.
        «Атласов», как оказалось, прикрывали два взвода штурмовиков и несколько центурионов. Как только на боевые машины «Цербера» посыпались гранаты, последние попытались прикрыть их дымовой завесой и вывести из под удара. Ситуацию снова спасла Реван: она легко и непринужденно поднимала вражеских центурионов под потолок зала и со всей дури бросала об стены. Оставшись без прикрытия, церберовские мехи были быстро превращены в металлолом скоординированным огнем десантной партии. Дальнейшая зачистка зала больших трудностей не представляла.
        На третий зал у «Цербера», очевидно, серьезных сил не хватило, и его безуспешно пытались оборонять лаборанты, техники и тому подобная публика. Вырезаны они были менее чем за пару минут. Особо отличилась Тали, с ходу перемахнувшая через невысокую баррикаду и основательно поработавшая там прикладом своего дробовика.
        Когда активное сопротивление было полностью подавлено, наконец, появилась возможность подробно осмотреть захваченное помещение. Третий зал представлял собой нечто среднее между обычной лабораторией и зоной археологических раскопок. Очень быстро стало понятно, что именно здесь так заинтересовало ученых «Цербера». В дальней стене зала располагалась небольшая черная дверь, сильно выделявшаяся на фоне серых стен протеанского убежища. На её гладкой поверхности располагалась надпись на неизвестном языке, будто выжженная в монолите. Рядом с этой страной дверью стояло разнообразное оборудование, и были навалены какие-то специфические инструменты.
        - Никогда ничего подобного не видел. - Явик первым подошел к загадочной двери. - Это сделали не протеане. Странно. Я чувствую тревогу. Эта штука… Она жуткая. Мне хочется бежать от неё куда подальше.
        - Вот те раз! - Эшли выругалась. - И вот ради этого мы сюда прорывались? Кто-нибудь знает, что там написано?
        - Странные символы. - Лиара внимательно разглядывала надпись на двери. - Не могу понять. СУЗИ, сможешь расшифровать?
        - Нет. В моих базах подобных символов не обнаружено. - Синтетик виновато пожала плечами. - Судя по данным из компьютеров ученых «Цербера», они не смогли расшифровать надпись. И открыть дверь они тоже не смогли. Вероятностная дешифровка потребует нескольких месяцев работы.
        - Не потребует. Этот язык вам не знаком, потому что он не из вашей галактики. Это язык Раката. - Темная леди медленно подошла к черному монолиту. - Тут написано: «Нет границ познания, нет предела завоевания». Это девиз Бесконечной империи. А открыть эту дверь сможет только тот, кто обладает Силой. Темной Силой.
        Несколько секунд Реван стояла напротив двери, соединив руки возле груди. Потом начала медленно разводить их в стороны, и вместе с руками темной леди в разные стороны поехали створки разделившегося пополам монолита.
        Небольшая комната, открывшаяся взгляду после вскрытия странной двери, была выложена из таких же монолитных черных блоков. Посреди помещения на невысоком столе стояла черная, слегка переливающаяся в свете подствольных фонарей пирамида. Вдоль стен протянулись несколько коротких полок с непонятными артефактами, а на дальней стене красовался выжженный в монолите герб Бесконечной империи.
        Осторожно ступая по зеркальному черному полу, первыми в комнату медленно вошли Реван и Шепард. Оглядевшись по сторонам и убедившись в безопасности помещения, капитан разрешил войти всем остальным. В полной тишине бойцы десантной партии «Нормандии» рассматривали обстановку загадочного помещения. Всех, кроме Реван, сильно заинтересовала пирамида. Пока остальные члены команды плотно обступили стол с геометрически совершенным артефактом, темная леди внимательно осматривала полки. В какой-то момент на её лице промелькнуло выражение крайнего удивления. Не медля ни секунды, Реван незаметно взяла с нижней полки маленький черный шарик и положила в одну из сумок своей брони.
        - Ну и что это такое? - Первой долгое молчание прервала Эшли. - Вы меня, конечно, извините, но я что-то все ещё не наблюдаю здесь ничего способного помочь нам в войне.
        - Это… не знаю, как сказать. - Явик хотел коснуться пирамиды, но не решился. - Это что-то похожее на наши маяки, только другое. Без сомнения, там храниться огромный объём информации, но все моё существо протестует против того, чтобы касаться этого… объекта.
        - Информация, говоришь? - Шепард решительно приблизился к артефакту и уже поднял руку, но был перехвачен Реван.
        - Не надо, капитан. Для вас это пока может быть не безопасно. - Темная леди обернулась к внимательно смотревшей на неё команде. - Эта штука называется «голохрон». Явик правильно определил - это хранилище информации. Как и вся техника Раката, он основан на использовании темной стороны силы. Я попробую его активировать.
        Реван положила руки на пирамиду и замерла. Сначала ничего не происходило, но вскоре в гнетущей тишине древнего убежища послышались тихие вибрирующие звуки. Звук начал быстро нарастать, но вдруг резко оборвался. Древний артефакт раката взмыл в воздух и завис в метре над столом. В следующую секунду из него полился яркий свет и постепенно сформировалась голограмма странного существа. Человекоподобное тело заканчивалось крупной, сильно вытянутой вверх головой с глазами, разнесенными в стороны на коротких стеблях. Это и был представитель, вернее представительница, древней расы Раката, некогда господствовавшей в родной галактике Реван.
        - СУЗИ, попробуй установить связь с голохроном и перестроить лингвоадаптеры наших униинструментов. - Темная леди немного отошла от стола с голограммой. - Когда будет готов переводчик, я запущу запись.
        - Выполнено. - Синтетик быстро справилась с задачей, и у всей команды на униинструментах загорелось подтверждение.
        Реван сделала изящный пас рукой и голограмма ожила:
        - Если вы это видите, кто бы вы ни были, значит, все наши усилия не пропали даром. Меня зовут Квисл НаСара, я глава… была главой научной экспедиции Бесконечной Империи Раката по изучению феномена циклического вымирания в галактике №2. Местное правительство, Протеанская Империя, выдало нам разрешение на проведение археологических раскопок на планете Илос, где сохранилось множество объектов от предыдущей цивилизации. Однако причина этого самого циклического вымирания вскоре проявилась явным образом. Если вы ещё не в курсе, что такое жнецы, в этом голохроне вы найдете исчерпывающую информацию по ним. Я и моя группа оказались отрезанными от нашего посольства в системе Мирима. Для полета к Илосу мы использовали местные корабли и сеть ретрансляторов, так что совершить гиперпрыжок в родную галактику или, хотя бы к посольству, не представлялось возможным. Понимая, с какой угрозой мы столкнулись, я приняла решения все усилия и ресурсы направить на изучение феномена жнецов. Как позже выяснилось, основное оружие жнецов, приводящее к покорности целые цивилизации, так называемое «одурманивание» на
представителей нашей расы не действовало. Объяснялось это просто: все раката обладали чувствительностью к Силе, а у местных рас эта способность была искусственно уничтожена. Думаю, понятно, кем и почему. Понимая отчаянность нашего положения, я решилась на радикальный шаг: проникнуть на борт одного из жнецов и попытаться взломать его вычислительные центры. Не буду утомлять вас подробностями - эта авантюра нам удалась. Многие из моего отряда погибли, но информация, добытая непосредственно из коммуникационной сети жнецов, этого стоила. Все подробности записаны на этот голохрон. Многое мы оказались не в состоянии расшифровать, но то, что смогли… Короче говоря, в наших руках оказался полный поэтапный план вторжения и жатвы, которому жнецы строго следуют каждый цикл. Судя по всему, отработан этот план был в самом начале их… существования. Если опустить все страховочные и дублирующие элементы, план вторжения состоит из четырех основных этапов. Первый этап - это подготовка к вторжению. Сюда входит тотальное сокрытие самого факта существования жнецов и подробное изучение всех рас, развившихся в данном цикле.
Для изучения и отбора «контрольных проб» используются хаски одной из рас предыдущего цикла, базирующиеся в недоступном районе, предположительно, в ядре галактики. Кроме того, на первом этапе создается и контролируется организация экстремистского толка, которая будет использована позже как сдерживающий фактор. Второй этап - собственно, вторжение. Цитадель, являющаяся, по сути, суперретранслятором, активируется, и основные ударные силы жнецов переправляются из темного космоса. Первыми же ударами уничтожается централизованное управление и нарушаются коммуникации. Дальше идет жатва. Третий этап - это отвлечение основных сил органических рас непосредственно от боевых действий. Для этого вбрасывается информация о неком устройстве, способном победить жнецов. На постройку этого устройства уходит огромное количество сил, а экстремистская организация, созданная заблаговременно, усиленно этому всему мешает. Таким образом силы обороняющихся распыляются, что значительно облегчает задачу жнецам. Ведь вместо разработки каких-нибудь таранных кораблей-самоубийц все заняты постройкой суперсложного супероружия. Ну и
последний, четвертый этап. Он, по большей части, психологический. Из командиров пожинаемых рас выбирается один, самый успешный. Он одурманивается и превращается в некоего ложного пророка. Ему верят, к нему прислушиваются. А он ведет всех к вполне предсказуемому финалу.
        Немного помолчав, древняя голограмма продолжила:
        - После всего, что нам удалось пройти, мы оказались заблокированы на этой проклятой планете. Нас осталось совсем мало. Пища и боеприпасы подходят к концу, а жнецы все лезут и лезут. Долго мы не продержимся. Именно поэтому я оставляю этот голохрон здесь, под защитой склепа Силы. Используйте эту информацию разумно. Я не хочу больше прятаться по пещерам. Сегодня мы соберем все, что у нас осталось, и попробуем вырваться с планеты. Шансов мало, но лучше уж так. Мы сделали все, что могли. Теперь ваша очередь.
        Гробовая тишина длилась бесконечно долго. Первой, у кого не выдержали нервы, стала Эшли. Громко выругавшись, она подошла к деактивировавшемуся голохрону и, ни к кому конкретному не обращаясь, спросила:
        - Это что же получается? Те самые хаски с прошлого цикла, это коллекционеры. Экстремистская организация - «Цербер», фальшивое супероружие - «Горн». Тогда ложный пророк это…
        - Я! - Шепард резко развернулся. - Они все просчитали! До мелочей!
        Капитан потерянным взглядом осмотрел свою команду. Страх, недоверие, отрицание, отчаяние - людей переполняли противоречивые эмоции. Сделав над собой усилие, Шепард приказал собрать все, что было в комнате и возвращаться к точке встречи с «Нормандией».
        
        Система, в которой «Нормандия» вынырнула со сверхсвета после бегства с Илоса, не имела собственного названия, что не было редкостью для систем в малоизученном скоплении Пространства Пангеи. Вокруг умирающего красного гиганта вращалась всего одна планета - грязно-розовый газовый гигант с несколькими маленькими спутниками.
        Корабль лег в дрейф на орбите единственной планеты, и команда занялась обязательными после боя и вхождения в атмосферу проверками. Все, кто участвовал в десанте на Илосе, по возвращении на корабль ни с кем не общались, но общее подавленное состояние каким-то невероятным образом распространилось на весь экипаж. Даже в обеденное время на жилой палубе не было слышно обычного оживления. Люди буквально чувствовали, что всё изменилось. И не в лучшую сторону. Джокер, посмотрев запись древней голограммы, сделанную СУЗИ, тоже впал в депрессию и даже перестал выдавать свои дежурные шутки. Так прошли первые сутки.
        Как только по бортовому расписанию настала «ночь» и корабль переместился в тень газового гиганта, во всех отсеках и переходах было притушено освещение. В гнетущем молчании команда разбрелась по местам отдыха, оставив на своих постах лишь дежурную смену. Когда последний человек, задержавшаяся в душевой Саманта Трейнор, покинула мрачный коридор жилой палубы, абсолютно бесшумно из темноты шагнула Реван. Оглядевшись по сторонам, она решительно направилась в сторону кают-компании.
        Как и ожидалось, в комнате отдыха экипажа обнаружился капитан. Он стоял возле панорамного иллюминатора и задумчиво вертел в руках полупустую бутылку виски.
        - Это бесполезно. - Темная леди встала рядом с Шепардом и устремила взгляд в глубины космоса. - Алкоголь на вас не подействует. Точнее говоря, сознание не затуманится. Один из самых больших минусов обладания чувствительностью к Силе.
        - Понятно. - Капитан отбросил бесполезный напиток на ближайший диван. - А то думаю: что это я пью, пью, а легче не становится.
        - Сейчас не самое лучшее время для попыток забыться.
        - В самом деле? - Шепард резко сжал перила и повысил голос. - А что мне ещё остается?
        Мебель в отсеке начала слегка вибрировать, зазвенело стекло, шарики на бильярдном столе самопроизвольно покатились.
        - Вам, для начала, надо уяснить, что ваши эмоции теперь питают текущую через вас Силу. - Реван резко повернулась к капитану. - А это значит, что если вы не хотите разнести корабль на атомы, вы должны взять ваши чувства под контроль.
        Локальный выброс энергии постепенно сошел на нет. Несколько раз глубоко вздохнув, Шепард, наконец, справился с собой.
        - Очень хорошо. Первый, и самый главный урок идущего темным путем вы уяснили. - Реван поправила свое короткое черное платье и снова развернулась к иллюминатору. - Не эмоции должны руководить вами, а вы эмоциями. Через управление собой придет и управление Силой. Я чувствую, что ваш разум находится в сильном смятении, и прекрасно понимаю вас. Но вы должны перебороть это.
        - Как? - Голос капитана звучал теперь гораздо спокойнее. - А, главное, зачем? Какие у нас теперь шансы? «Горн» оказался очередной уловкой жнецов, а я сам вообще чуть ли не антихристом!
        - А вы сами чувствуете себя антихристом?
        - Нет, я чувствую себя солдатом на последнем рубеже. Когда отступать уже некуда, а проиграть никак нельзя.
        - Правильно. И знакомо до боли. И что же вы хотите делать?
        - Сражаться. До конца. У человечества есть одно потрясающее качество: мы никогда не сдаемся. Мы деремся даже тогда, когда это кажется бессмысленным. И побеждаем.
        - Вот это уже гораздо лучше, чем желание забыться. - Реван снова обратилась к капитану. - Есть какие-то конкретные мысли?
        - Есть. И все мрачные. Сколько я не анализирую ситуацию, вывод один: мы обречены. На строительство «Горна» уже угроблено огромное количество ресурсов. «Цербер», даже если его зачистить под корень, уже успел неслабо навредить. Жнецов слишком много. А нас все меньше и меньше. Надо признать - их план идеален. Даже зная все о нем, мы не в силах что-либо изменить. Значит, остается только драться. И, похоже, без шанса на победу.
        - Я пришла к похожим выводам. Действительно, действуя в рамках этого самого плана жнецов победить их невозможно. - Темная леди посмотрела прямо в глаза капитана. - А если выйти за рамки плана? Сломать им шаблон?
        - Каким образом? - Шепард мгновенно напрягся.
        - Помните, капитан, я говорила вам, что Сила ведет нас, указывает пути, которые мы должны пройти? Так вот, это не красивая фигура речи. Порой, Сила влияет на вероятности и подталкивает нас в нужном направлении. Жнецы по своей сути враждебны всему живому. Они инородный объект в теле вселенной и в результате этого они, скажем так, отвратительны Силе. Они извращают её и ставят себе на службу. И она отвечает им. Через нас с вами. Неисчислимое количество вероятностей привело нас в тот бункер на Илосе. Зачем? Казалось бы, очевидно. Но на самом деле все гораздо сложнее. В том бункере я нашла кое-что.
        В ладонях Реван появился маленький черный шарик. Просто всматриваясь в него, Шепард почувствовал, будто глядит в бесконечность.
        - Что это? - Капитан непроизвольно поежился.
        - Это наш шанс на победу. Призрачный и очень рискованный. И он может нам очень дорого стоить.
        - Сколько бы не стоил… - Шепард решительно посмотрел на темную леди. - За победу я готов уплатить любую цену.
        - От своего ученика я меньшего и не ожидала. - Реван довольно улыбнулась. - Положи руку на шар и сконцентрируйся на нем. Что ты чувствуешь?
        - Это… не знаю… пустота. Космос. Какая-то незнакомая планетная система очень далеко отсюда. Звезда очень старая, белый карлик. И я чувствую Силу. Темную.
        - Очень хорошо. - Темная леди убрала шарик. - Ты только что видел родную систему расы раката. Этот шарик через Силу связан с древним навигационным маяком на планете Раката-Прайм. Маяк все ещё действует, а, значит, мы можем проложить курс гиперпрыжка прямо в мою галактику.
        - То есть вы хотите сказать…
        - Именно!
        Шепард ненадолго задумался.
        - Но ведь с момента вашего исчезновения прошло почти четыре тысячелетия. Там все могло поменяться.
        - Безусловно. Именно поэтому я и сказала, что этот шанс очень рискованный. Но альтернативы, боюсь, нет. И вы это прекрасно понимаете.
        - Понимаю. - Капитан склонил голову, но вскоре снова посмотрел на Реван. Светящиеся красным светом шрамы от имплантантов особенно сильно выделялись на побледневшей коже его лица. - Как мы это сделаем, наставница?
        - Это будет не просто. Вы не могли не заметить, что среди команды зреет недовольство. Действовать нужно быстро.
        
        - Да где же она? Я точно помню, что прятал её сюда! - Гарус раздраженно хлопнул рукой по калибровочной панели главного орудия «Нормандии». - Наверняка опять Тали стащила. Последнюю бутылку турианского бренди! Вот засада!
        Поскольку расслабиться не получилось, Гарус принялся мерить шагами маленький орудийный отсек. Как он ни старался, у него никак не получалось отвлечься. Мысли снова и снова возвращались к произошедшему на Илосе. По бортовому расписанию уже была глубокая ночь, а он все никак не мог успокоиться. Окончательно разуверившись в своей силе воли, Гарус покинул свое скромное жилище и пошел к столовой.
        Как выяснилось, бессонница мучила не только его одного. Возле стола в центре жилой палубы расположилось несколько членов десантной партии. В самом дальнем углу совершенно неподвижно стояла Тали. Опершись о стол, Вега обнимал за плечи Лиару, которая совершенно потерянным взглядом изучала пол палубы. Слегка растрепанная Эшли ходила взад-вперед и что-то в пол голоса объясняла остальным. Подойдя ближе, Гарус смог понять, что она говорила:
        - … так что сдается мне это все не с проста. Не верю я в такие совпадения. Создается такое впечатление, что Реван знала, что мы там найдем. И капитан тоже.
        - Что ты все время ходишь вокруг да около, Уильямс? - Вега с громким хрустом размял шею. - Говори, что ты конкретно предлагаешь.
        - Я лишь говорю, что пора уже что-то решать.
        - Что? - Лиара, наконец, оторвалась от созерцания напольного покрытия. - А, главное, как? Честно говоря, я уже окончательно запуталась.
        - Не ты одна. - Эшли остановилась в середине помещения и начала старательно изображать оратора на митинге. - Я думаю, уже всем очевидно, что капитан находится под влиянием нашей гостьи. Все принятые им в последнее время решения никак не помогают нашей борьбе со жнецами. Мы бездарно тратим наши ресурсы, когда в это же время человечество, да и не только оно, подвергается тотальному уничтожению. Я вижу только один выход из сложившегося положения…
        - Очень интересно знать, какой. - Из темного прохода, ведущего к кают-компании, бесшумно вышли Шепард и Реван. - Хотя, я и так догадываюсь.
        Немая сцена длилась несколько секунд. Затем капитан-лейтенант Уильямс взяла себя в руки:
        - Капитан, мы очень обеспокоены последними событиями. Мы переживаем за вас…
        - И поэтому решили устроить бунт на корабле? - Шепард не спеша прошел в середину столовой. - Неужели вы до сих пор не поняли, что мы нашли на Илосе? Мы теперь знаем планы жнецов!
        - И что это нам дает? - Уильямс и не думала отступать. - Что нам теперь делать? Бросить строительство «Горна»? Отступить? Как-то это все подозрительно звучит.
        - Эшли, что ты несешь? - В отличие от оппонентки, Шепард был абсолютно спокоен. - Ты себя вообще слышишь?
        Градус конфликта быстро поднимался. Пока все внимание было приковано к двум спорящим СПЕКТРам, Тали незаметно отступила в темноту.
        - А вы себя слышите, капитан? Вы же полностью под контролем Реван. Она вас одурманила не хуже жнеца!
        Темная леди при этих словах даже бровью не повела.
        - Что это за намеки, капитан-лейтенант Уильямс?
        - Это не намеки. Это очевидный факт. Почему вы принимаете на веру все, что она скажет? Почему у вас даже не зародилось подозрения, что эта проклятая голограмма на Илосе была ей же и подстроена. - Эшли уже перешла ту тонкую грань, что разделяет спор и драку. - Вы ведь знаете, на что она способна!
        - И какая ей от этого польза?
        - Захват «Нормандии», к примеру.
        - Это уже переходит всякие границы, капитан-лейтенант Уильямс - Горящие красным светом глаза капитана по-прежнему ничего не выражали. - Вы отстраняетесь от службы до выяснения…
        - А вот это вряд ли! - Эшли резко выхватила из-за пояса своего комбинезона маленький пистолет и отступала на несколько шагов, удерживая на прицеле и Реван и капитана. - По праву СПЕКТРа я беру на себя командные полномочия!
        Гарус, Вега и Лиара смотрели на происходящее не верящими глазами. То, что произошло дальше, показалось им совсем уже сюрреалистичным: вместо вполне ожидаемой в таком случае реакции, Шепард лишь сдержанно рассмеялся.
        - Скажи, Эшли, в который раз уже ты предаешь меня? В который раз ты в меня стволом тычешь? Это все из-за того, что я выбрал Тали?
        - Что? Я… - От злости Уильямс так сильно сдавила рукоятку пистолета, что она начала трещать. - Да как ты…
        - Это бесполезно. - Капитан обреченно махнул рукой. - Реван, план Б.
        Темной леди два раза повторять не требовалось. Легкий взмах рукой - и все в помещении впали в оцепенение. Кроме Эшли, которая почему-то очень медленно перевела пистолет на капитана и начала целиться. Шепард внимательно смотрел на свою бывшую, и под его взглядом ствол в руках Эшли сначала мелко затрясся, а затем буквально разлетелся на куски. Еще секунду Уильямс с широко открытыми от удивления глазами смотрела на капитана, затем отлетела на несколько метров назад как от очень сильного удара.
        - Надо уходить. - Реван подошла к Шепарду и положила руку ему на плечо. - У нас мало времени.
        Окинув взглядом место недавней схватки, капитан резко развернулся и пошел к лифту вслед за темной леди.
        
        Лейтенант Кортес как обычно возился со своим шатлом до глубокой ночи. Во время эвакуации десанта с Илоса его угораздило попасть под перекрестный огонь солдат «Цербера» и пехотинцев жнецов. Большого вреда шатлу это, к счастью, не нанесло, но генератор кинетического барьера пару раз уходил в режим перегрузки. Долгая, рутинная процедура проверки всех систем маленького кораблика явных сбоев не выявила, и, с чувством выполненного долга пилот шатла собрался идти спать. И как раз в тот момент, когда он подходил к лифту, двери внезапно открылись и в стыковочный отсек буквально вылетели Шепард и Реван.
        - Капитан, а что вы здесь дела…
        Договорить Кортес не успел. Резко обернувшись к пилоту, Шепард коротко взмахнул рукой и попавший под раздачу лейтенант взлетел к потолку отсека. А вскоре удачно приземлился точно в сваленные возле лифта ящики, неслабо приложившись головой и потеряв сознание.
        - Ну и зачем? - Реван вопросительно посмотрела на Шепарда.
        - Он мне никогда не нравился.
        - Над самоконтролем мы ещё поработаем. - Темная леди быстро осмотрела отсек. - Нужно быстро надеть броню, забрать столько оружия, сколько сможем, и улетать.
        - Согласен. Я включил аварийную изоляцию отсека. Если СУЗИ решит помогать команде, то защиту она пробьёт минут за пять.
        - Попробую усложнить им задачу. - Реван обернулась к лифту и легким движением сплющила его створки, крепко застопорив кабину. - Вот так-то лучше.
        Шепард рванулся к ящикам со снаряжением, и уже через минуту он и темная леди были полностью экипированы. Похватав все, что попадалось на глаза, они двинулись к единственному в этой галактике кораблю, оснащенному гипердвигателем.
        - Джон… - Знакомый голос, деформированный коммуникатором скафандра, заставил капитана остановиться и обернуться. Тали стояла в паре метров от Шепарда, сжимая в руках свой неизменный крупнокалиберный дробовик. - Что ты делаешь, Джон? Куда ты собрался? С ней…
        - Я… - Капитан на мгновение растерялся. - Я делаю ровно то же, что и всегда: пытаюсь спасти галактику. Это наш последний шанс…
        - Спасти? Каким образом? Убегая?
        - Тали, сейчас нет возможности что-либо объяснять. Ты же сама прекрасно понимаешь, что против жнецов у нас шансов нет. Я хочу попросить помощи в родной галактике Реван.
        - Попросить помощи? - Голос кварианки дрогнул. Ствол дробовика медленно поднялся, синхронно с винтовкой Шепарда. Капитан ясно почувствовал, что Тали на грани и вот-вот сорвется. - Или просто сбежать? Бросить нас? Меня…
        В этот момент постепенно крепнущая связь капитана с Силой сделала свой очередной скачок. На какое-то мгновение Шепард смог заглянуть в разум Тали. Он на себе ощутил, всю ту бурю эмоций, что бушевала сейчас в её душе. Обида, горечь, досада и ещё тысячи ярких и горьких чувств. И он понял, что нужно сделать.
        Реван молча стояла в стороне и наблюдала за происходящем. И это все было до боли похоже на историю её собственной жизни. Когда-то давно, на древнем заводе, называемом «Звездной кузницей», она встала перед таким же выбором, как и Шепард сейчас. Ей искренне хотелось помочь капитану, но вместе с тем она понимала, что этот выбор он должен сделать сам. А значит, придется просто смотреть.
        Шепард глубоко вздохнул. Выбор сделан. Другого пути нет. Выпрямившись во весь рост, он бросил свою винтовку на пол и сделал шаг на встречу кварианке.
        - Ну, что ж. Если ты и вправду считаешь, что это правильно - стреляй. - Ещё шаг и ствол дробовика уперся прямо в грудь капитана.
        - Джон, ты что… - Тали немного отпрянула назад. - Ты почему…
        - Потому что все, что я делаю и делал, все дороги, которые я прошел, все это было не ради какого-то там эфемерного счастливого будущего, или людей, которых я никогда не знал. Все это было ради одного конкретного человека. Вернее, кварианки. Я люблю, и всегда буду любить тебя, Тали Зора. И на эту авантюру я решился не для того, чтобы спасти галактику, а только потому, что это единственный шанс спасти тебя. - Капитан перевел дух. - Но если даже ты не веришь мне, если ты считаешь, что это все зря, то лучше стреляй. Мне без тебя галактика не нужна.
        С громким стуком дробовик упал на пол стыковочного отсека. Слова были не нужны. Не в силах сдержаться, Тали вцепилась в капитана и горько разрыдалась. Нежно прижав к себе кварианку, Шепард провел рукой по капюшону её брони, скрывающему густые упругие волосы.
        - Я рада, капитан, что вам удалось… найти другое решение. - Реван неслышно подошла к замершей в объятиях паре. - Но нам нужно спешить. Тали, полагаю, ты с нами?
        - Да. - Кварианка быстро справилась с эмоциями. - Тем более, без меня вы в моем корабле не разберетесь.
        - Отлично. - Темная леди слегка улыбнулась. - Два ученика лучше, чем ни одного.
        
        - Да хватит уже меня трясти! Я очнулась! - Эшли встряхнула головой и высвободилась из железной хватки Лиары, пытавшейся привести её в чувства. - Я так понимаю, они ушли?
        - Да, несколько минут назад. - Азари помогла Эшли встать на ноги. - Нас Реван как-то парализовала, а тебя просто отбросила.
        - Это не она. Это Шепард.
        - Как? Он же…
        - Потом разберемся! - Капитан-лейтенант Уильямс быстро огляделась. - СУЗИ! Ты на связи?
        - Я вас слушаю. - Голос синтетика как обычно не выражал никаких эмоций.
        - Почему ты не вмешалась?
        - Не вмешалась во что? Я занималась ликвидацией сбоя.
        - Какого ещё сбоя? - Эшли выругалась.
        - Все системы мониторинга на жилой палубе вырубились десять минут назад. Но сейчас все в порядке.
        - Предсказуемо. - Лиара задумалась. - СУЗИ, где сейчас капитан?
        - В отсеке шатлов. Вместе с ним в отсек вошла Реван. К этому моменту там уже находились лейтенант Кортес и адмирал Тали Зора вас Нормандия.
        - Тали? Черт! Срочно, заблокируй отсек шатлов! - Уильямс непроизвольно хрустнула фалангами пальцев. - Запри их там!
        - Невозможно. В отсеке активирована изоляция. Я не могу ни управлять им, ни даже вести наблюдения. Кроме того, лифт физически заблокирован на этаже отсека шатлов.
        - Да чтоб их! - Очередная многоэтажная матерная конструкция в исполнении Эшли полетела в эфир. - Сделай что-нибудь! Взломай блокировку! Они не должны покинуть этого отсека!
        - Я не понимаю, капитан-лейтенант Уильямс, почему я должна блокировать капитана Шепарда?
        - СУЗИ, пока ты устраняла сбой, здесь кое-что произошло. - Эшли на мгновение задумалась. - Реван оказалась не той, за кого себя выдавала. Она одурманила капитана и хочет сбежать на шатле. Вместе с ним. Нужно помешать им.
        Молчание продлилось не долго. Для человека. Для синтетика прошла целая вечность.
        - Какие будут приказания, капитан-лейтенант Уильямс? - В голосе СУЗИ как будто что-то изменилось.
        - Попытайся пробить блокировку отсека шатлов. Срочно вызывай Джокера в рубку. - Эшли взглянула в глаза Лиары, затем посмотрела на Вегу, Гаруса, и решилась. - Поднимай команду. Боевая тревога!
        За считанные секунды спящий корабль пришел в движение. Истошный вой боевой тревоги разорвал тишину и быстро погнал команду на боевые посты. Не успела ещё Эшли и компания добраться до рубки, а фрегат уже был полностью готов к бою. Добежав, до кресла Джокера, уже что-то судорожно перебиравшего на виртуальных консолях, Уильямс, отдышавшись, спросила:
        - Ты в курсе?
        - СУЗИ объяснила. Хорошо я в рубке сидел. Было бы сложно добраться сюда без лифта. - Пилот «Нормандии» развернул на интерфейсе большую схему корабля. - Так, если попытаться перегрузить сервоприводы стыковочного шлюза, то мы можем немного задержать их.
        - Сколько времени тебе на это потребуется?
        - Пара минут.
        - У нас их нет! - Гарус указал на обзорный экран. - Шлюз открывается!
        - Твою… - Эшли быстро справилась с собой. - СУЗИ! Останови их!
        - Невозможно. Скоростной шатл покидает стыковочный отсек. На борту находятся Шепард, Реван и Тали. Простите.
        - Так, выбора, как всегда, нет. - Уильямс сжала спинку кресла. - Активировать систему ПОИСК и тяжелые лазеры, выпустить орудия главного калибра и плазменную турель. Команде приготовиться к маневрированию.
        - Что ты задумала? Лиара схватила землянку за плечо. - Эшли, там ведь…
        - Знаю! Попытаемся повредить им двигатели.
        
        - То есть этот шарик имеет прямую связь через Силу с маяком в твоей галактике? - Тали с интересом рассматривала черную сферу в руках у Реван. - Странно, когда я смотрю на него, мне кажется, я вижу космос.
        - Я тебе потом все объясню. - Темная леди и Шепард переглянулись. - Сейчас тебе, Тали, нужно запрограммировать навигационную систему корабля. Чтобы шарик сработал, на него нужно постоянно воздействовать Силой. Следовательно, вести корабль капитану придется в одиночку.
        - Справлюсь. - Шепард запрыгнул в кресло пилота. - Приятного полета не гарантирую, но от залпов «Нормандии», думаю, увернуться смогу.
        - Думаешь, по нам будут стрелять? - Реван уже знала ответ.
        - Конечно будут. Эшли свой выбор сделала и на этот раз пойдет до конца. - Капитан активировал интерфейс управления и дал команду на открытие стыковочного шлюза. - Все, девчонки, делайте своё дело. А я буду делать свое.
        Меленький кораблик резво сорвался со своего фиксатора и, активно набирая скорость, покинул отсек шатлов «Нормандии». Почти сразу же лазеры системы ПОИСК фрегата попытались поразить двигатели челнока. Сложная восьмерка, которую с ходу заложил Шепард, не позволила им достигнуть цели.
        - В движки целятся. - Капитан злобно улыбнулся. - Не думал, что до этого дойдет, но раз уж дошло - посмотрим, кто круче, Уильямс.
        Не обращая внимания на фигуры высшего пилотажа, в которые Шепард без остановки бросал маленькое судно, Реван села в позу лотоса прямо посередине тесного пассажирского отсека и крепко сжала шарик руками. Почти сразу же древнее навигационное устройство засветилось слабым голубым светом.
        - Есть контакт! - Тали резво манипулировала панелями интерфейса навигационного компьютера. - Получаю данные с шарика! Потрясающе!
        - Это надолго? - Один из залпов плазменной турели фрегата задел корпус челнока, заставив капитана выругаться. - Джокер меня слишком хорошо знает, так что долго я его обманывать не смогу.
        - Я сопоставляю шестимерные навигационные вектора из шарика с вероятностным анализатором дрейфа ядра нашей галактики. Мне нужно отфильтровать результаты многопараметрического решения уравнения позиционирования…
        - Тали! Не дави интеллектом! Сколько минут тебе нужно?
        - Пару.
        
        - Да что ж ты все время мажешь-то! - Эшли в сердцах ударила по креслу пилота, погнув спинку. - СУЗИ! Ты ИИ или что?
        - Я ИИ, но не волшебница! - Синтетик как будто обиделась. - Попасть в двигатели постоянно маневрирующей цели крайне сложно. Плюс Джокер безуспешно пытается состязаться с челноком в манёвренности, чем периодически перегружает наше ядро.
        - Да что же такое! Опять промах! - Капитан-лейтенант Уильямс откровенно психовала. - Долбите полным фронтальным залпом! На максимальной скорострельности! Куда-нибудь, да зацепим.
        - Эшли… - Лиара хотела что-то сказать, но не успела.
        - Цель прекратила маневрирование. - Джокер озадаченно посмотрел на Эшли. - Ускоряется.
        - Вали!!!
        
        - Третий двигатель схватил прямое попадание! - Шепард смертельной хваткой вцепился в виртуальный штурвал.- Ещё немного, и «Церберу» меня снова придется оживлять!
        - Восемнадцатая точка привязки запрограммирована! - Тали не отрывалась от навигационного интерфейса. - Реван, можете выключать шарик.
        - Удалось? - Темная леди вопросительно посмотрела на кварианку.
        - Да! Это… просто потрясающе!
        - Ну тогда чего же мы ждем?
        - Да, собственно, ничего. - Тали снова пробежалась по консолям. - Корабль готов к гиперпрыжку. Поехали!
        
        Лучевые импульсы четырех тяжелых лазеров скрестились на месте, где мгновение назад был маленький скоростной челнок. И ушли в пустоту.
        - Регистрирую сильное возмущение гравитационного поля. - СУЗИ на секунду замолчала. - Цель не наблюдаю.
        - Ушли… - Эшли все ещё не верящими глазами смотрела на обзорный экран. - Как же так…
        - Выброс энергии просто бешенный! Все датчики зашкалило. - Джокер все ещё пытался что-то найти в бесконечных панелях интерфейса. - Даже ориентировочно проследить не получится.
        - И… что теперь? - Лиара, Гарус и Вега одновременно посмотрели на Эшли. - Что делать?
        Капитан-лейтенант Уильямс медленно отступила к стене рубки и опустилась на пол. Прилив адреналина, захлестнувший её сразу после удара Шепарда, быстро сошел на нет. Совсем не так она все себе представляла. Совсем не о том мечтала долгими одинокими ночами.
        - Я не знаю. - Эшли невидящим взглядом посмотрела на всех, собравшихся в рубке. - Понятия не имею. Я… не знаю. Не могу собраться…
        - Тебе придется. - Лиара присела напротив землянки. - По старшинству, теперь ты здесь главная.
        - Принимай командование, Эшли. - Металлический голос СУЗИ заставил всех вздрогнуть. - «Нормандии» нужен капитан.
        Ещё раз оглядевшись, Уильямс медленно поднялась…
        
        - Да объясните же толком! Что случилось? - голограмма адмирала Андерсона, казалось, была готова взорваться. - Где Шепард? Почему вы так долго не выходили не связь?
        - Капитан… - Эшли глубоко вздохнула. - Джона больше нет, адмирал. Все подробности я привела в отчете. Обязанности капитана «Нормандии» и командира десантной партии временно исполняю я. Вот, собственно, и все.
        - Хорошо, Уильямс. - Андерсон задумался. - Я изучил отчет и ваши выводы по всему произошедшему. Думаю, нам ничего другого не остается, кроме как продолжать драться. Раз уж вы приняли командование, то спецоперации теперь будут проходить под вашим управлением. Связь с Тессией потеряна, но у нас есть данные, что интересующая нас информация оказалась у «Цербера». Кроме того, мы вчера взяли штурмом базу «Цербера» на Горизонте. Все подтвердилось - Святилище оказалось замаскированной под лагерь беженцев… не знаю, как такое сказать… лабораторией? Нет, точнее лагерем смерти. Где эти садисты ставили опыты на людях. Превращали их в хасков.
        Адмирал тихо выругался, но быстро взял себя в руки:
        - Тем не менее, добыть интересующую нас информацию, так или иначе, придется. «Цербер» будем давить всеми силами. Рано или поздно, но мы выйдем на их штаб. Так что вам будет, чем заняться. А пока возвращаетесь на Цитадель. Отремонтируйте «Нормандию», отдохните немного, получите подтверждение вашего командного статуса.
        - Так точно, сер! - Эшли вытянулась по стойке смирно.
        - А я так хотел порадовать Джона, хотел отдать ему свою квартиру на Цитадели. Думал, это его подбодрит… не успел. - Адмирал ненадолго задумался. - Ну, что ж. Удачи, Уильямс. Андерсон, конец связи.
        Эпилог
        - 3! 2! 1! Есть торможение! - Джокер судорожно переключал виртуальные панели. - Мы прибыли к ретранслятору «Харон»! Прокладываю курс на Землю.
        Возле бешено вращающихся стабилизирующих колец древнего ретранслятора материализовался окрашенный в цвета Альянса легендарный фрегат. Сразу за ним со сверхсвета начали оттормаживаться другие корабли объединенного флота. После относительно ровных построений флотов Альянса, турианцев и азари в систему сплошным хаотичным потоком повалили армады кварианцев и гетов. Завершали переход остатки батарианского флота и все, что удалось собрать у остальных рас.
        - Все флоты доложили о готовности. - Джокер вывел информацию на центральную панель. - Можем начинать бросок к Земле.
        - Внимание всем флотам, говорит капитан Уильямс. - Эшли сосредоточенно смотрела на показания панели. - Начинаем первую фазу операции. Вперед!
        Объединенный флот всей галактики мгновенно пришел в движение. План штурма Земли предусматривал сверхсветовой прыжок до точки, находящейся между орбитами Марса и Земли. Там все флоты перестраивались в боевой порядок и огромной, вогнутой по фронту полусферой заходили на жнецов, скопившихся возле Цитадели.
        До выхода со сверхсвета в точке перестроения оставалось несколько минут. Еще раз мысленно перегоняя в голове план предстоящей операции, капитан Уильямс невольно вспомнила события последних недель. Теперь ей даже самой себе пришлось признаться, что та проклятая голограмма на Илосе все-таки говорила правду. «Цербер» сыграл на руку жнецам, и те очень быстро захватили Цитадель. Они переправили станцию к Земле, где у жнецов было организовано что-то вроде штаба. На постройку «Горна» действительно ушло просто фантастическое количество ресурсов, что серьезно понизило боеготовность боевых частей. Все это вместе взятое наталкивало на определенные, весьма мрачные мысли. Но изменить ничего уже было нельзя.
        Эшли вышла из рубки и быстрым шагом направилась к отсеку шатлов, демонстративно проигнорировав восторженный взгляд Саманты. Возле челноков уже собралась вся десантная партия. Сильно напряжение буквально витало в воздухе. Все понимали, на что идут. Явик и Гарус молча подгоняли броню и развешивали амуницию, а СУЗИ проверяла работу своих щитов. Отдельно от остальных стояли уже полностью экипированные Вега и Лиара. Подойдя чуть ближе, капитан Уильямс услышала обрывки их разговора:
        - Ты уверена? - В голосе Веги чувствовалась тревога - Извини, что надоедаю, но в твоём состоянии…
        - Джеймс, я тебе уже много раз объясняла, что беременность азари сильно отличается от беременности землянки. - Лиара нежно улыбнулась и положила руку на свой совсем ещё незаметный живот. - Наша дочь, хоть и находится ещё во мне на стадии личинки, уже серьезно подпитывает мои биотические способности, а весь мой организм сейчас работает на пределе возможностей. Я гораздо сильнее, быстрее, и сообразительнее, чем до беременности. Некоторые элитные бойцы азарийского десанта этим специально пользуются и находятся в состоянии перманентной беременности.
        - Я понимаю, но… - Вега крепко сжал руку Лиары. - Я беспокоюсь за тебя. Очень сильно. Если будет совсем жарко…
        В это мгновение фрегат ощутимо тряхнуло, а тон вибрации ядра немного изменился.
        - Ну вот и все! - Эшли обернулась к команде. - Мы вышли на рубеж развертывания. Бой начнется через несколько минут. Все знают, что должны делать.
        Уильямс не была любительницей произносить громкие речи, как Шепард, но в данный момент всем своим существом чувствовала, что команду нужно подбодрить, сказать что-то, что придаст бойцам сил сражаться дальше. Но сказать она так ничего и не успела.
        - Капитан! Вы срочно нужны на мостике! - Голос пилота был одновременно изумленным и испуганным. - Я серьезно! Тут черт знает что творится.
        Оглянувшись назад, Эшли увидела, что СУЗИ уже вызвала лифт. Не теряя ни секунды, капитан Уильямс запрыгнула в открывшиеся двери кабины. Не сговариваясь, за ней последовали все члены десантной партии. Путь от лифта до рубки команда пролетела за мгновения. Увидев капитана, Джокер быстро активировал большую обзорную панель:
        - Первыми заметили наводчики с дредноута «Эверест». Потом подтвердили турианцы и азари. Я тоже её регистрирую.
        - Кого? - От перенапряжения Эшли повысила голос.
        - Аномалию. Мощное искажение сразу во всем полярном диапазоне. Судя по телеметрии, аномалия искусственная. И я уже нечто подобное видел.
        - Когда?
        - Когда улетел кораблик Тали…
        Вся команда, забившаяся в рубку, начала шептаться и переглядываться.
        - Где локализована аномалия? - Капитану Уильямс удалось взять над собой контроль
        - На правом фланге жнецов. Они её тоже почувствовали и сейчас перестраиваются, так что это точно не их проделки.
        - Неужели…
        Договорить Эшли не успела. В пустоте космоса, недалеко от правого фланга жнецов, что-то ярко вспыхнуло. Через мгновение в эпицентре аномалии материализовался корабль. Ничего подобного никто, включая жнецов, ещё никогда не видел. Исполинский темно-серый корпус по форме напоминал сильно вытянутую вперед пирамиду. Носовая часть была развита и уходила резко вниз, напоминая таранный форштевень. В кормовой части корабля, почти рядом с циклопическими двигателями, располагалась относительно небольшая крестообразная надстройка.
        - Боже… - Джокер даже привстал со своего кресла. - Да он же километров 20 длиной, не меньше…
        Пришелец действительно впечатлял. Даже самый большой и древний жнец на его фоне казался тщедушной букашкой.
        Аномальные возмущения же тем временем не прекращались, и вскоре за первым грандиозным кораблем последовали другие. Сначала появилось несколько гигантов. По размерам они не на много уступали первому кораблю, а по форме напоминали урезанные ромбы. Следом вылетело десятка два разнообразных кораблей поменьше (километров по 5-10 длиной), ну а следом из аномалии посыпались относительно маленькие кораблики, и их уже было просто не реально пересчитать.
        Не в силах оторвать взгляд вся команда «Нормандии» и сотен других кораблей объединенного флота зачарованно всматривалась в разворачивающееся на их глазах эпическое действо.
        
        На командном мостике флагмана имперского флота, звездного суперразрушителя «Затмение» царило обычное в условиях боевой тревоги оживление. В этом просторном трехъярусном помещении, где располагался ещё и центр тактического командования операции, шли последние приготовления. Диспетчера, техники и тактики, словно огромный живой мозг, контролировали каждый шаг, каждую элементарную манипуляцию огромного флота. Никакой нервозности, никакой неразберихи - только четкое выполнение своих функций и железный порядок. Ни одного лишнего движения, ни одной лишней мысли.
        Молодая девушка-твилек в форме лейтенанта имперского флота быстрым шагом спустилась со второго уровня мостика, прошла рабочие места пилотов и навигаторов корабля, и поднялась на просторную площадку, расположенную перед огромными внешними обзорными экранами. Сделав несколько шагов, она приблизилась к облаченной в черный плащ фигуре, стоящей возле обзорного экрана. Вытянувшись по стойке смирно, офицер четко отрапортовала:
        - Все корабли доложили о готовности. Потерь при переходе нет. Сейчас завершаются последние проверки. Флот готов к бою.
        Фигура медленно повернулась. По характерному строению тела можно было с уверенностью сказать, что это женщина. Тем не менее, в глаза сразу же бросались ноги, изогнутые назад под коленями и трехпалые руки. Под плащом она была облачена в сплошной черный скафандр, увешанный различными боевыми модификациями. Шлем украшал инженерный визор, а на задней части пояса, помимо вполне ожидаемого светового меча, угадывался сложенный крупнокалиберный дробовик.
        - Активируйте резервные генераторы. - Деформированный коммуникатором скафандра голос звучал угнетающе резко. - Всем кораблям первой линии дополнительно усильте фронтальные щиты. Будьте готовы начать по сигналу.
        Снова вытянувшись по стойке смирно, офицер ответила:
        - Будет исполнено, Дарт Тали.
        На верхней обзорной площадке, сделанной в форме сферической чаши, сейчас было двое. Мужчина со светящимися красными шрамами на бледном лице, закованный в черную боевую броню, стоял на самом краю площадки и пристально изучал панораму на обзорных экранах. Женщина сидела в высоком кресле, стоящем точно в середине чаши. Черное одеяние с откинутым капюшоном дополнительно подчеркивало буквально излучаемую ей монументальность.
        - Все готово. - Мужчина резко развернулся и шагнул к креслу. - Флот ждет вашей команды.
        - Это твоя война. - Желтые глаза на бледном лице выражали миллионы эмоций. Взятых под жесткий контроль. Грудной чарующий голос словно отзывался ледяным эхом в душе. - В своем лучшем ученике я уверена как в самой себе. Командуй, Дарт Шепард.
        Мужчина припал на одно колено и злорадно улыбнулся:
        - Благодарю за доверие, императрица Реван.
        Сразу после прибытия, имперский флот начал слаженно разворачиваться в боевое построение. В отличие от «охватывающей сферы», в которую был построен объединенный флот этой галактики, имперские корабли образовали что-то вроде широкого конуса, на острие которого расположилось «Затмение». Следом за ней разомкнутым в пространстве строем шли звездные суперразрушители типа «Палач». Семь громадин по пять тысяч тяжелых орудий на каждом. Основание эпического конуса составляли менее крупные боевые корабли и обычные звездные разрушители, часть из которых сразу по прибытию направилось к Земле высаживать десант.
        Жнецы, правильно оценив нового противника, сразу же забыли про объединенный флот галактики и начали перестраиваться таким образом, чтобы прикрыть Цитадель от имперских кораблей. Древние синтетики тянули силы, откуда могли: все жнецы покинули Землю и встали в строй. Дополнительные резервы подтягивались с Марса и лун Юпитера. Но вот на зов о помощи, отправленный в другие системы и скопления никто ответить не мог - все крупные группировки жнецов, особенно те, что располагались возле столичных планет (Палавана, Тэссии, Тучанки, СурКеша) уже были блокированы маневренными ударными группами имперского флота.
        Рассчитанные на жатву беззащитных и беспомощных органиков, перед лицом превосходящей силы жнецы уже не казались такими грозными. Исход будущего боя, фактически, был уже предрешен. \
        Армада имперского флота медленно двигалась навстречу противнику. Объединенный флот тем временем в полном составе лег в дрейф. Командиры совещались. Как будто они теперь что-то решали.
        Первыми начали жнецы. Целые облака их шарообразных истребителей резво рванули в сторону имперских исполинов. Что, собственно и ожидалось. Почти сразу же со всех кораблей империи стартовали тысячи ракет с ионной боевой частью. На безопасном удалении от своих сил, они взрывались, создавая направленный выплеск электромагнитного излучения. Истребители жнецов просто стерло в пыль. Добравшись до основных сил противника, электромагнитная волна срывала кинетические щиты, замыкала схемы и контуры управления древних боевых кораблей, выводила из строя их орудия и двигатели.
        А затем имперский флот дал орудийный залп. Тысячи мощнейших лазерных и плазменных пушек разом вплеснули в противника непостижимое количество разрушительной энергии. Двух-трех прямых попаданий хватало, чтобы большой жнец превратился в не менее большую кучу металлолома. Боевой порядок противника был смят. Медленно набирая скорость, имперский флот словно паровой каток пошел сквозь позиции жнецов, выжигая все, что пыталось оказывать сопротивление. Тысячи истребителей довершали картину полного разгрома.
        Полностью удовлетворенная происходящим, Реван пристально смотрела на своего ученика и ученицу, ведущих сейчас её флот к такой долгожданной победе. Слегка усмехнувшись, верховная владычица ситхов, еще раз вспомнила столь насыщенные событиями последние месяцы. Как она и предполагала, её родная галактика была далека от мира и покоя. И, хоть империя ситхов и была восстановлена, новый император оказался слишком честолюбивым, чтобы правильно управлять ей. Шла гражданская война. Задавленные, вроде бы, джедаи снова пытались поднять голову и навязать всем чувствующим Силу свои «светлые понятия». Республика могла снова воскреснуть. Неизвестно, как бы все сложилось, но появление легендарной темной леди из прошлого, да ещё и с двумя сильными учениками (Шепарда и Тали пришлось натаскивать днем и ночью) резко поменяло ситуацию. Император пытался возражать, даже вызвал Реван на поединок, вот только за прошедшие четыре тысячи лет ситхи основательно измельчали: против темной леди он и двух минут не продержался. А вот его ученик, Дарт Вейдер, оказался куда благоразумнее: почти сразу присягнул на верность новой
владыке.
        Выхватив власть из окоченевших рук Палпатина, Реван первым делом взялась за мятежников. Имея в активе технического и тактического гениев, новая императрица за считанные дни несколькими резкими ударами опрокинула все сопротивление. Дальше работали по известной до боли схеме: кого-то купили, особо непримиримых просто уничтожили. Раздали людям хлеба и зрелищ. И тут же начали снаряжать экспедицию, благо войск и кораблей, в том числе трофейных, было в избытке. В режиме жуткого аврала Тали успела разобраться и переоснастить основную ударную силу флота - суперразрушители. Бестолковый в войне со жнецами суперлазер «Затмения» заменили сразу на несколько батарей с тяжелыми турболазерами, доведя суммарное количество тяжелых орудий до 3000. Притом 2500 из них можно было вложить во фронтальный залп. Щиты кварианка усилила до предела, сделав имперские корабли практически неуязвимыми.
        Особой головной болью был десант, который в будущей войне играл одну из ключевых ролей. Снежно белую броню штурмовиков (типа «Мечта снайпера») заменили на адаптивный камуфляж. В срочном порядке сформировали отдельные отряды специалистов: саперов, диверсантов, снайперов. Усилили вооружение и защиту шагающих танков (с таким расчетом, чтобы группа из 2-3 АТ-АТ могла легко завалить «эсминец» жнецов) и оперативно снабдили войска скоростными колесными и гусеничными боевыми машинами.
        Ну и самое главное: собрали по всей галактике всех, кто хоть немного чувствовал Силу. Кроме них противостоять одурманиванию не смог бы никто. Был, конечно, и не приятный момент. Один ярый повстанец, новоявленный джедай и по совместительству сын Дарта Вейдера никак не хотел переходить на нашу сторону. Парню настолько глубоко промыли мозги, что он не замечал даже очевидного. Как не прискорбно, но от него пришлось избавиться. Реван хотела сделать это сама, но Шепард предложил на роль палача его отца. Заодно и на лояльность проверили. Удачно. Второй ребенок Вейдера, дочка Лея хоть и была менее чувствительна, к Силе, но к голосу разума прислушалась. Сейчас Дарт Лея вместе со своим отцом командует операцией по зачистке Земли.
        Предвестник с эскортом из десяти больших (теперь уже условно больших) жнецов решил пойти на прорыв к имперскому флагману. Чем он руководствовался непонятно, но приблизиться к «Затмению» он смог лишь в гордом одиночестве, с разбитым излучателем, вырванными лапками и горящим двигателем. Парализующий луч суперразрушителя легко перехватил некогда внушавшего ужас жнеца. Теперь же перед взором Шепарда предстал жалкий обугленный кусок древнего металлолома.
        - От вражеского корабля идет сигнал. - Голос кого-то из техников заставил Шепарда снова злорадно улыбнуться.
        - Принимайте.
        В эфире сквозь статические помехи и шум послышался знакомый голос предвестника.
        - Шепард! Остановись! Цикл должен быть продолжен!
        - Конец вашим циклам. - Бывший капитан Альянса, а ныне темный владыка ситхов злобно рассмеялся. - И вам вместе с ними.
        - Ты не ведаешь, что творишь! - Голос синтетика как будто изменился, стал… жалобнее?
        - Еще как ведаю! - Шепард сжал кулаки. - Я! Вас! Пожинаю! Батарея, уничтожить вражеский корабль!
        Залп десятка турболазеров разорвал в мелкие клочья самого древнего и самого сильного жнеца.
        А затем был штурм Цитадели. Открывать её лепестки не понадобилось: Пара разрушителей несколькими залпами просто побили большую дыру в одном из секторов. Десантные шатлы с дроидами и послушниками ситхов быстро долетели до президиума. Пробивая себе дорогу сквозь полчища врагов, штурмовые отряды смогли пробиться в закрытые сектора. Искусственный интеллект, назвавший себя почему-то Катализатором, сначала пытался сопротивляться, потом хотел договориться. А потом его не стало. Как и жнецов. Потеряв централизованное управление, недобитые древние синтетики просто отключились.
        - Центральный сервер жнецов захвачен, моя императрица. - Шепард снова упал на одно колено и коротко поклонился. - Дарт Тали смогла захватить их базы данных почти без повреждений. Процессоры и источники питания искусственного интеллекта уничтожены.
        Реван встала с кресла и подняла своего ученика:
        - Ну, что? Стало быть, мы победили?
        - Да…
        - Наконец… Четыре тысячи лет… - Императрица глубоко вздохнула. - Мы сделали это! Мы их уничтожили!
        Взгляд Реван упал на обзорный экран:
        - Интересно, что они предпримут? - В темноте космоса легко угадывались контуры кораблей объединенного флота галактики.
        - А что они могут? - На бледном лице темного лорда не было даже намека на беспокойство. - Мы только что показательно разнесли жнецов. Лезть на нас - значит просто сотворить изощренное самоубийство.
        - Скажи мне, Дарт Шепард, как ты считаешь, что будет теперь? - Темная леди выжидающе посмотрела на своего ученика.
        - Теперь? - Бывший капитан «Нормандии» медленно улыбнулся. - Теперь в нашей империи будет две галактики…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к