Сохранить .
Неживой - том 2 Клим Ветров
        Неживой #2
        События закрутились слишком стремительно, настолько, что Алекс не смог «оседлать волну». Ну что же, придется ждать следующую…
        НЕЖИВОЙ - ТОМ 2
        Тварь
        Октябрь в Карелии отчаянно красив. Лес, - а здесь он повсюду, - будто взорван акварелью художника - каких тут только нет красок: это и чарующий жёлтый с контрастными алыми нитками, и догорающий вместе с летом оранжевый, и кое-где мелькающий, ещё бодрящийся зелёный, есть даже белый, заранее предупреждающий о приближающейся зиме.
        А сверху на всё это великолепие смотрит едва тлеющее полуденное солнце, оно, настойчиво лаская остывающую землю своими короткими лучами, пытается хоть немного отогреть её, только та не поддаётся, уж слишком длинны в это время осенние ночи.
        Но несмотря на прохладу, в патрульной машине всё ещё достаточно тепло, тонкая жесть хорошо прогревается, и даже тот факт, что авто стоит с выключенным двигателем уже почти полтора часа, никак не влияет на температуру в салоне.
        И всё бы хорошо, вот только наслаждаться комфортом некому, оба полицейских занимаются оформлением ДТП и в свой служебный автомобиль практически не заглядывают.
        Но вот осмотр закончен, протоколы подписаны, схемы зарисованы, и старший патрульный, капитан Олег Мальцев, с удовольствием доходит до машины и, плюхаясь на водительское сиденье, счастливо потягивается:
        - Ну чё, Витёк? Смену сдаём и по пивку?
        Витёк, он же патрульный Виктор Крыс, старший лейтенант, охотно соглашается и, откидываясь на спинку кресла, прикрывает глаза:
        - Я бы и сожрал чего нибудь… например…
        Но что именно хотел съесть полицейский, уже никто не узнает, в тот момент, когда он формулировал мысль, ожила рация.
        - Десятый, приём, ответьте базе.
        - Десятый на связи, - схватил микрофон лейтенант, - приём.
        - Вы ещё на семнадцатом километре? Десятый?
        - Точно так, база, на семнадцатом.
        - В вашу сторону движется свисток, повторяю, чёрный свисток. Возможно, двадцать седьмой. Как поняли? Приём.
        - Принял, база. Двадцать седьмой чёрный свисток. Работаем. Отбой, - оттараторил лейтенанти, повернувшись к напарнику, довольно улыбнулся. - А вот и рыбка к пиву…
        Наверное, сленговое общение дорожных корсаров стоит перевести на русский: свисток, - это не останавливающийся по требованию полицейского водитель, - просвистел мимо, чёрным может быть цвет, а может наглухо затонированный автомобиль, ну а двадцать семь - номер статьи в кодексе, предусматривающей наказание за езду в пьяном виде.
        Вот и получается, что всё вполне осмысленно - не остановившийся по требованию автомобиль чёрного цвета, с пьяным водителем за рулём, движется к ним на высокой скорости, а это значит, как правило, что патрульных ждёт приятный бонус - как минимум в виде месячной зарплаты. Ну а если кассир забыкует, - тоже профессиональный сленг, - не станет договариваться и не предложит денег, тогда, возможно, полисмены сделают всё по закону и получат премию - что тоже весьма приятно.
        - Вон он, - заметив в зеркало быстро увеличивающуюся в размерах чёрную точку, предупредил капитан и, шустро выскакивая из машины, подскочил к багажнику.
        - Раскатывай! - кинув на дорогу скрученную шипастую ленту, крикнул напарнику он, а сам, пройдя подальше, медленно поднял полосатый жезл.

* * *
        - Дорогой… Ну что мы так плетёмся?.. Я уже устала и вообще… меня укачивает… - сидя в ковшеобразном кресле спортивного автомобиля, капризно протянула красивая блондинка с собранными в хвост длинными волосами и большими изумрудными глазами. - Почему мы поехали на этом… - и девушка обиженно ткнула кулачком в оббитую мягкой кожей панель.
        - Руки не распускай. Оторву, - холодно, но по-доброму, - так обычно разговаривают с любимой собачкой, покусившейся на не менее любимые домашние тапки, - произнёс крепко сжимающий баранку приятный молодой парень. Хотя приятным он был лишь справа, ведь если посмотреть с другой стороны - в прямом смысле, то приятностью тут и не пахло: рваный шрам, начинающийся в волосах и уходящий под рубашку, начисто лишал его хоть какой-то привлекательности, а злое и презрительное выражение, появившееся в момент, когда девушка стукнула по панели, окончательно портило первоначальное впечатление.
        Тогда, - возникает закономерный вопрос, - что же делает такая красавица в его компании?
        Но тут всё просто.
        Незадолго до этого диалогана экраны Российских кинотеатров вышел фильм - исторический блокбастер, и, обычно не уделяющий никакого внимания подобным вещам Алекс - он же Илья Болдырев, единственный «официальный» тёмный во всей империи, обратил внимание на мелькающую повсюду рекламу, с которой на весь мир презрительно смотрела невероятной красоты девушка, играющая роль будущей императрицы Великой Империи.
        И он, увидев во взгляде актрисы вызов лично ему, тут же связался с её агентом и, выкупив барышню на ближайший уик-энд, час назад заехал за ней в отель.
        И всё вроде бы хорошо, но за тот час, что они провели вместе, успев лишь выехать из города, он понял - ничего общего с зацепившим его образом девушка не имеет, отличаясь от обычных шлюх лишь ценником.
        Внутренне раздражаясь от своей ошибки, он, быстро пролетев весь город, несколько раз проигнорировал пытавшихся его остановить патрульных. Палками они махали, конечно, не просто так, ведь о правилах дорожного движения Алекс имел весьма поверхностное представление, да и, честно говоря, ему было всё равно. Вдруг, выехав на ведущую в Финляндскую губернию автостраду, он заметил впереди ещё один пост.
        - Ну почему ты такой злой… - не восприняла предупреждение актрисаи ещё сильнее тюкнула панель.
        На этот раз Алекс ничего не сказал, но, резко нажав на тормоз, - а секунду назад он хотел просто проехать мимо, - остановился прямо напротив патрульной машины.
        - Доброго дня, офицеры! - быстро покинув салон, поприветствовал он спешащих к нему копов.
        - Куда так торопимся? - не отвечая на приветствие, но сразу оценив тачку и прикид нарушителя, спросил тот, что потолще.
        - Так подарок вам вёз, - обходя машину, отрыл пассажирскую дверь парень, помогая выбраться наружу ничего не понимающей девушке.
        - В смысле? - переглянулись полисмены и, остановившись, потянулись к оружию.
        - Нет-нет, господа, ничего криминального…
        И он, конечно же, не без помощи магического дара, убедил копов принять его щедрый подарок: ангажированную на двое суток красавицу.
        Затем вежливо попрощался с работниками правопорядка, со спокойной совестью сел в своего «монстра» и, рыкнув на прощание мотором, умчался в даль, быстро растворяясь в горизонте.
        - Эх!..Хорошо-то как… - глядя вслед «дарителю», радостно протянул капитан.
        - Да уж… Мир не без добрых людей… - поддакнул лейтенант, плотоядно разглядывая ничего не понимающую барышню.
        А Алекс, тут же выбрасывая из головы произошедшее, аккуратно протёр часть панели в том месте, где её касались руки девушки, и, что-то напевая, ещё сильнее утопил педаль газа, буквально сливаясь в одно целое со своим зверем - прощальным подарком одного хорошего человека.
        И хотя Эдуард Бельский, глава первой семьи, князь, близкий друг Императора и, как оказалось, любящий отец, де-юре не умер, но состояние, в котором он находился, де-факто переносило его в лучший мир, не давая даже малейших шансов.
        Ведь согласитесь, трудно поправиться, когда твой мозг, - а это помогающее думать серое вещество на самом дело весьма нужная в голове штука, - сгорел от невероятного магического перенапряжения в момент, когда Архимаг принял на себя одновременный удар хорошо подготовленной группы тёмных.

* * *
        Шестью месяцами ранее.
        Вызванный Леонидом на разговор, князь никак не мог подумать, что благодаря Эдуарду Константиновичу их маленькая группа уже давно под колпаком имперской СБ, и пустырь, выбранный для встречи, контролируется со всех сторон.
        В тот момент он, схватившись за единственную ниточку, просто шёл, надеясь лишь на себя, ну и немного на оставшегося у машины Эдуарда.
        Это теперь он понимал, каким был беспечным, но тогда, притаптывая пожухшую траву, весьма самонадеянно считал, что в одиночку сможет справиться с возможными проблемами.
        - Ну здравствуй… Князь Александр… - неожиданно появился Леонид. - Пунктуальненько…
        Остановившись, Алекс обернулся к бывшему учителюи, внимательно разглядывая непривычно постаревшего мага, молча кивнул.
        - Ты как всегда очень красноречив…
        - Говори, раз позвал, а я послушаю.
        Конечно, Алексу было весьма любопытно, почему Леонид запросил о встрече и что такого тот хочет предложить, но показывать свою заинтересованность он не торопился.
        - Ну что ж. Как скажешь, - на удивление легко согласился тот. Алекс даже напрягся, хотя и так был на взводе, ведь, по своему обыкновению, прежде чем подойти к сути, знахарь должен был полчаса разглагольствоватьи уже потом, наговорившись, невзначай вспомнить о главном.
        - Предложение всего одно, и спрошу я тоже всего один раз.
        И он замолчал, старательно всматриваясь в лицо князя, пытаясь найти там хоть какой-нибудь отклик.
        - Ну? - поднял бровь Алекс. - Говори, а то я пойду уже.
        - Через двадцать восемь часов, - он посмотрел на часы, - двадцать семь с половиной, если точнее, границы Империи будут атакованы извне, и в это же время восстание начнётся здесь, в Петербурге.
        - И? - похолодел князь, никак не ожидающий такого заявления.
        - И я уполномочен предложить тебе перейти на нашу сторону.
        - Интересное начало… - лихорадочно размышляя, - а сказанное Леонидом как-то мало походило на правду, - пробормотал Алекс.
        - Скорее конец, - поправил его переговорщик.
        - А чего ты с этим вопросом к Бельскому не подошёл? Вы ж друзья. Почему я?
        - Ты знаешь его совсем немного, а я - целую вечность, и вот что я тебе скажу: верность для него не пустой звук.
        - А для меня, значит, пустой? - поднял бровь Алекс.
        - Ты некромант. Тебе проще.
        - Но я всё равно не понимаю: пусть я темный, пусть некромант, но у тебя же целая армия таких? Зачем из-за одного человека целую комбинацию городить?
        - Ты просто кстати подвернулся, никто не собирался устраивать спектакль специально ради тебя. Так вышло.
        - Нет, - произнёс Алекс.
        - Чего нет? - переспросил Леонид, наконец схватившись за бороду.
        «Волнуется», - внутренне улыбнулся князь, - «значит, не всё так просто…»
        - Нет, - выделил он, - это значит, что я не буду ни к кому примыкать.
        - Но почему? - уже совсем не скрывая разочарования, по-детски обиженно воскликнул Леонид.
        - Мне и одному неплохо, - пожал плечами Алекс, - тем более я что-то не вижу подтверждения твоих слов, вдруг это проверка? На вшивость…
        Знахарь усмехнулся и, не меняя выражения лица, предложил:
        - А поехали!
        Дальнейшее происходило уже без желания Алекса, мощный разряд, парализовавший тело, сделал из него послушную куклу, и появившиеся непонятно откуда люди, бережно спеленав, тут же погрузили его в грузовой отсек севшего неподалеку глайдера.
        Вообще, как выяснилось позже, единственная ошибка Леонида была в том, что действовал он по шаблону, срабатывавшему на всех представителях тьмы: предлагал сотрудничество, обещал деньги, власть и прочие блага. И ни один из тех, к кому он подходил с подобным, не ответил отказом. Но ведь это были обычные, пусть и одарённые, но всё-таки люди. Тем более отказавшихся ждала неотвратимая смерть, поэтому, наверное, всё и проходило так гладко. А с Алексом такая схема не сработала, и он, Леонид, собственноручно притащил в своё логово голодного и злого Лича.
        И возможно только поэтому, из-за одной единственной ошибочки, удалось остановить казавшуюся неотвратимой войнуи тщательно, долгие годы готовившуюся смену власти.
        Ведь ещё тогда, пока Леонид посвящал Алекса в тайну готовящейся операции, государственная машина уже работала, причём по максимуму отреагировав во всех основных направлениях.
        В течение часа были подняты войска, поставлена на уши полиция, мобилизованы одарённые всех рангов, и пока Лич устраивал собственное правосудие в логове заговорщиков, все важные объекты страны были взяты под усиленную охрану, а к границам стянуты дополнительные силы.
        Вот только за эти несколько часовпервые семьи, - а в них и разрастался самый рассадник предательства, фактически перестали существовать как реальная сила. Из первой десяткина плаву осталась едва ли треть, да и то теперь это были уже не всемогущие лидеры, а обескровленные аутсайдеры, на место которых тут же кинулись остальные.
        Но самой неприятной новостью, которую узнал Алекс, придя в себя, была смерть Императора, который, если бы история не сменила свой ход, должен был прожить еще целых три года.

* * *
        - Тр-тр-тр, - затрясся укреплённый на панели комм, и Алекс, нажав на кнопку громкой связи, ответил:
        - Уже в пути. Скоро буду.
        - Давай быстрее, заждались уже, - загремел на весь салон голос Юрия. - Ольга специально для тебя даже торт испекла, наверное, вку-усный…
        Морщась и сбавляя громкость, Алекс ещё что-то сказали, отключившись, сосредоточился на запетлявшей дороге.
        Он упорно следовал графику, ведь ехал сейчас к другу ещё и по делу - такс некоторых пор он называл Юрия, поселившегося в одной из многочисленных резиденций Бельских, расположенных в Финляндской губернии. Причиной такого отшельничества было тело кладбищенского сторожа, в котором он до сих пор находилсяи, конечно же, не мог в таком образе появиться на людях. Понятно, что об этом не должен был никто знать, и именно поэтому останавливающее разложение заклинание накладывал Алекс.
        Семьёй же руководила Ольга, разом заменившая и отца, и брата, но о былом могуществе речи даже не шло, и поначалу от полного разорения и открытых нападок её спасала только дружба с Императором. Но Алекс, да и все остальные догадывались, что между ними не только дружба, а нечто гораздо большее.
        Но так было лишь до определённого момента, пока не нашлись те, кто, даже зная о её отношениях с Императором, едва ли не каждый день отрывали от империи Бельских по небольшому кусочку.
        Естественно, такое положение дел не устраивало ни Бельских, ни Императора, и Ольга, с одобрения Алексея, - который понимал, что своей властью сделать ничего не сможет - все поползновения на собственность Бельских были абсолютно законны, - попросила Алекса помочь с особо ретивыми: Строгановыми и Хаванскими. И это помогло, ситуация быстро как-то выровнялась, никто не хотел повторять их судьбу. Ведь уговаривать Алекс не умел, поэтому решал всё просто: нет человека, нет проблемы.
        Вот только аристократы, не особо привечавшие его и раньше, после таких разборок вообще старались с ним не пересекаться. И даже когда Алекс, получив от Императора, - уже официально, - княжеский титул, стал как минимум ровней всему «знатному бомонду», ничего не изменилось, его так же игнорировали, никуда не приглашали и сами не приходили, - а Алекс пару раз пытался устроить званые вечера, - за глаза вообще называя Тварью.
        И хотя такое отношение князя никак не трогало, - ему не было дела до всех этих разборок и склок, он плевал на всех и вся, искренне считая аристократов не более чем потенциальным материалом, - но у него была вполне определённая цель - найти человека, в будущем причастного к гибели Империи. А другого пути, как этого добиться, не став своим среди элиты, - как он изначально и планировал, - он не знал, поэтому всячески пытался «подружиться», пусть даже и таким, не совсем тривиальным способом.
        Вот и сейчас он ехал не только из-за обновления заклятья, было ещё кое-что, некое очень щепетильное дело - так сказал Алексей, добавив, что подробности он узнает у Ольги.
        Неожиданность
        - Ну здравствуй! - прямо у дверей встретил Юрий, в который раз заставляя Алекса жалеть, что тогда под рукой оказался именно сторож. - Как доехал?
        - Нормально, - ответил на рукопожатие князь и, не снимая обуви, прошёл в дом.
        - Как монстрик? Бегает? - продолжил допрос Юрий, жестом показывая, что их ждут в гостиной.
        - А чего ему сделается? Фырчит потихоньку.
        Про «потихоньку» Алекс, конечно, сгрубил, максимальной скорости, как таковой, у машины не было, предел какой-то, конечно, существовал, но сколько Алекс не пытался нащупать этот самый предел, пока не получалось: либо кончалась дорога, либо появлялись препятствия, либо попросту становилось страшно разбить подарок Эдуарда - худший кошмар князя.
        Монстр, как он его называл, был создан - именно создан, не собран, не сделан, - созданна русско-немецком предприятии Руссо-Дойч, специализирующемся на разработке водородных двигателей для крылатых ракет и космических челноков, а на этот автомобиль, в котором не было ни капли электричества - всю электрику заменяла магия, инженера компании поставили не пошедший в серию экспериментальный двигатель, а в шасси встроили предназначенный для десантного бота автономный гравикомпенсатор. Так что, в принципе, монстр мог даже летать, но проверять, так ли это, Алекс пока не спешил.
        - Давай, не стесняйся, проходи, Ольга скоро выйдет.
        - Может сначала тебя подрихтуем? - предложил Алекси добавил, демонстративно прикрывая нос. - А то что-то…
        Здесь надо кое-что объяснить, чтобы было понятно, почему Юрий до сих пор мучается в теле сторожа: он, будучи аристократом до мозга кости, - а история рода Бельских насчитывала порядка тридцати поколений, - мало походил на своих сородичей, и как раз это и мешало ему поменять тело на более свежее. Ведь чтобы это сделать, нужен живой человек, а убивать кого бы то ни было Юрий не хотел, поэтому так и ходил, периодически пованивая.
        - Хорошо, тогда пойдём ко мне в кабинет, а потом к Ольге спустимся.
        О том, чтобы вселить Юрия в нормального, живого человека Алекс тоже думал и, в принципе, мог осуществить, но и здесь были свои накладки: для такой операции требовалось принести жертву, и, как можно понять, опять же человеческую.
        Так что Юрий жил так, как есть, никому не жаловался, на себя смотрел с юмором и верил, что находящийся в его родном теле человек всё же отыщется, и он наконец сможет вернуться к полноценной жизни.
        Закончив с подновлением, Алекс на всякий случай вновь поинтересовался о замене на что-нибудь поновее и, получив стандартный ответ - да иди ты, пожал плечами и пошёл вниз, в гостиную на первом этаже.
        - Добрый день, княгиня, - пройдя в помещение, подчёркнуто вежливо поздоровался он.
        Ольга косо посмотрела и, кивнув на стоящий по центру стола небольшой тортик, произнесла:
        - Привет, не ёрничай и садись, всё утро ради тебя старалась.
        - Ну если всё утро… - улыбнулся князь и, отодвинув стул, присел на краешек.
        - Как жаль, что я не ем! - воскликнул подошедший Юрий и, заняв место напротив Алекса, добродушно улыбнулся.
        - Ты бы человеку аппетит не портил. Дай поесть спокойно, а то, на тебя глядючи, ему кусок горло не полезет…
        - Полезет, - ухмыльнулся брат, - он ещё и добавки попросит, некроманты, они такие… Не брезгливые…
        - Юрка прав, - отхлёбывая из кружки чай, хмыкнул Алекс. - Меня сложно чем-то удивить. И уж точно не несвежим зомбаком.
        - А вот про несвежего обидно, - произнёс Юрий. - Ты сам меня только что подновил…
        - Ну знаешь, сколь верёвочке не виться… Так что не строй из себя тут… - усмехнулся Алекс, запихивая большой кусок торта в роти, прожевав его, глубокомысленно изрёк:
        - Накормила, напоила… Спать домой пойду. Рассказывай, зачем я тебе понадобился?
        Поддерживая нормальные отношения с Юрием, Алекс никак не мог понять, как к нему относится Ольга, и главное, как ему относиться к ней. Поначалу всё было понятно, она княгиня, он плебей, пусть даже и одарённый, но теперь, номинально, социальный статус изменился, а значит и поведение по отношению друг к другу, но по факту выходила какая-то неразбериха, особенно в последнее время: то она оказывалась приветлива - как в этот раз, то гавкала свысока, то игнорировала, что бы он ни сказал. В общем, Алекс думал-думал, но, так ни к чему и не придя, просто плюнул, решив, что он будет себя вести адекватно, а она - как ей угодно.
        - Ты знаешь, - не садясь за стол, Ольга обошла Алекса сбоку, встав так, чтобы не видеть шрам, причём сделала это демонстративно, наморщив носик, словно он заразный, а она такая вся в белом. - Тут дело тонкое и щекотливое, я говорила Алексею обратиться к кому-нибудь поделикатнее… Но он решил по своему.
        - Ясно. Я понял, - не стал спорить князь и протянул руку.
        - Вот, здесь вся информация, фото, видео, описания…
        - Отлично, - забирая миниатюрный носитель-брелок в виде белочки, Алекс положил его в кармани, уже поднимаясь, откусил ещё кусок торта, мыслями находясь уже за шахматной доской - прошлую партию они с Юрием не доиграли, а сейчас собирались продолжить.
        - Погоди, - остановила его Ольга. - Есть ещё кое-что.
        - Да, княгиня? - подался вперёд Алекс, делая внимающее лицо.
        И хотя ему уже порядком надоели постоянные перепады настроения Бельской, он пока держался, во всей Империи только эти двое, да Император, относились к нему нормально, без ненависти или подобострастия. Так что как бы там ни было, отношениями с этими людьми он дорожил, стараясь лишний раз не нагнетать.
        - У меня к тебе просьба личного характера, можно?
        - Да что ты расшаркиваешься, как на паркете, Илья согласен выступить за нашу семью в ритуальном поединке, правда ведь, Илья? - тот кивнул, и Юрий, махнув рукой, закончил разговор. - Пошли уже, надеру тебе задницу.
        И они, под гневным взглядом Ольги, быстренько удалились.
        - Насчет надрать ты не преувеличил? - вспоминая позицию на доске, поинтересовался князь.
        Он, конечно, видел, что Юрий быстро прогрессирует, сказывалось его нынешнее состояние - когда, кроме мозга ничего больше не работает: ни поесть, ни выпить, ни ещё чего…
        - Нисколько. Сейчас сам всё поймёшь.
        И действительно, как показало время, Юрий не шутил, поставив мат в четыре хода.
        - Ну вот, я же говорил, - улыбнулся он. - Ещё партейку?
        - Пожалуй. Должен же я отыграться, не порядок.
        - Слушай, всё хотел тебя спросить, а ты можешь с отцом сделать так же, как со мной?
        - Поймать его дух?
        Юрий кивнул.
        - Он ещё жив, и не факт, что после смерти задержится здесь… Это тебе так подфартило, на самом дело души остаются редко, и как правило это уже не сами люди, а некая субстанция из их прижизненных эмоций и переживаний… А настоящие приведения, осмысленные, это большая редкость.
        - Ну а как же тогда некроманты вызывают духов? - удивился Юрий. - Они же их как-то находят?
        - Нет. Тут ты неправильно думаешь, во-первых, некроманты работают не с духами, а с мёртвым материалом, а во-вторых, даже если кого и вызывают, то как раз такие вот остаточные сгустки.
        - Например?
        - Например, Банши. Сгусток женских эмоций, причём самых ярких, как правило злых, раздражённых, обиженных. Некромант ведь не делает саму Банши, он просто берёт остаток желаний женщины - назовём это так, и, напитав его тьмой, - что ещё более повышает градус эмоций, - просто кидает в бой. И тут уже идёт по-разному, в зависимости от прижизненных качеств покойной.
        - Получается, чем злее была баба, тем сильнее приведение?
        - Примерно так, - кивнул, не желая лезть в дебри, Алекс. И спросил, - а что там за ритуальник?
        - Да всё просто, спор с одними возник, Бекетовы, может знаешь? Винно-водочные заводы, виноградники…
        - Нет, не слышал, - мотнул головой Алекс. - Поясни.
        - Да нечего пояснять, мы их послали, они к Алексею, так, мол, и так, рассуди нас. Ну а ему чего делать? Закон есть закон. Ну он и рассудил - поединок через два дня.
        - А у вас что, бойцов нет? У них же не должно быть сильных магов?
        Обычноесли семья не входила хотя бы номинально в первую двадцатку, то у них попросту не могло быть нужного количества хороших бойцов, поэтому на более мощные кланы они не лезли, стараясь держаться своего круга.
        - Есть, конечно, - слегка притормаживая, словно подбирая нужные слова, - но тут другое… Наши не подходят…
        - Ну? Не томи, - поторопил Алекс, делая очередной ход. Он видел, что тут явно какой-то подвох, но пока не мог определить, в чём именно. Конфликт между семьями? Может быть. Ритуальный поединок? Тоже вероятно. Отсутствие сильных бойцов? Тут, конечно, сложнее, но бывает и так. Только общее впечатление от всей этой истории складывалось, прямо скажем, весьма специфическое. Вроде и пустяк, а вонючий.
        - Ну, в общем, слушай, - решился Юрий, - конечно, не я должен был тебе этого говорить, но раз такое дело…
        Но объяснить, в чём именно заключается «дело», ему не дали. Тихонько постучав, в дверь зашла Ольга, а за ней, широко улыбаясь, появился Алексей, Император Всероссийский, глава дома Романовых и верховный главнокомандующий. И это всё одно лицо.
        - Ну здраствуйте, князья, - ещё шире улыбнулся Императори, подойдя ближе, протянул руку сначала Алексу, а потом Юрию, добавив при этом, - какой же ты холодный… Как лягушка прям…
        - Ваше императорское величество… - поклонился Алекс, но тут же был остановлен рукой Алексея.
        - Брось.
        - Хорошо, - просто согласился тот, - тогда может партейку?
        Предлагая сыграть, он знал, что Алексей откажется, внезапные визиты Императора не могут быть вызваны желанием поиграть, а спросил так, для заполнения паузы.
        - Нет, в другой раз, - отказался Алексей, - здесь вокруг меня такая партия завязалась… Не до шахмат.
        - Ну, тебе проще, ты же в этой партии король, - приглашая гостя присесть, «подбодрил» Юрий.
        - А ты много одним королём навоюешь? - нахмурился Алексей.
        - Так под тобой же страна целая. Не поверю, что некому поле заполнить. Или я чего-то не понимаю? - воскликнул хозяин дома.
        - В том-то и дело, что не понимаешь. Я тоже сначала так думал, отца критиковал, почему, мол, он делает так, а не иначе… Удивлялся ещё. А тут, оказывается, всё ещё сложнее, чем можно представить, вот смотри, - подошёл он к доске и, забрав с неё пару офицеров и ферзя, воскликнул. - Ну что? Сможешь так сыграть? Вон, против Ильи?
        Юрий мотнул головой.
        - Нет. Не смогу.
        - Вот и я не могу, - отбросив фигуры, нервно заходил по комнате Алексей и, резко развернувшись, спросил, обращаясь к Юрию. - Ты объяснил Илье, что он него требуется?
        - Нет, не успел ещё. Ты же не хотел приезжать вроде… - повинился тот.
        - Ладно, - отмахнулся Алексей. - Так даже лучше. Сам объясню.
        И он, перескакивая с одного на другое, наконец пролил свет на «тайну мадридского двора».
        - Ты же понимаешь, - начал он, - тем, что я ничего не предпринял, когда узнал, что ты тёмный, я поставил себя в противовес сложившимся в государстве устоям, и это не говоря уже о прямом нарушении требований гильдии. Но хрен бы с ним, покричали да успокоились, нет правил без исключений. И на этом бы остановиться, но я решил, что ты достоин большего, - а я и сейчас так считаю, - и ты стал князем. Со всеми вытекающими… Но вот тут я ошибся, причём серьёзно ошибся. Ведь этим решением я пошёл против аристократии, которая, вечно разделённая внутренними противоречиями, в этот раз объединилась в своём протесте, и я потерял и так немногочисленных союзников из числа знати. Но ты, наверное, и сам заметил, как они к тебе относятся… И наверняка они бы уже взбунтовались, в лучшем случае потребовав для тебя изгнания, или даже смерти, но, видимо, под впечатлением участи Хованских и Строгановых, пока что молчат.
        - И что ты предлагаешь? - спокойно поинтересовался князь.
        - Если коротко, - глубоко вздохнул Алексей и, словно ныряя в ледяную воду, выдал, - ты должен умереть!
        - Хорошо, повелитель. Пойду умирать, - съёрничал Алекс, понимая, что будет ещё и продолжение.
        - Не тупи. Смерть Ильи Болдырева закончится рождением другого человека, пусть не князя, но тоже аристократа, и, что самое главное, он будет абсолютно чист. Никакой истории, никакой тьмы - ничего!
        В дальнейшем, а говорили они ещё долго, резюмировать можно так: Алекс, приняв участие в ритуальном поединке, будет ранен и впоследствии умрёт.
        Почему именно в поединке? А потому что там есть ограничение по резерву силы, и, соответственно, всем будет легче объяснить, каким образом самый сильный маг империи, или, как минимум, один из самых сильных, так просто погиб.
        Ведь что знали обыватели?
        Юный талант, равных которому нет, оказался тёмным, но остался на стороне императораи серьёзно помог в подавлении восстания.
        И за это его не только оставили в живых, а ещё и щедро наградили титулом и поместьем, которое, впрочем, Алекс тут же продал, а деньги спустил на всякую херню.
        Но парень молод, сила велика, резерв огромен, а вот с опытом беда. Поэтому никто не удивится, что в бою с серьёзным ограничением этого самого резерва он проиграет не таким сильным, но гораздо более опытным магам. Сам же тот факт, что он вообще залез в это, никого не удивит, о его дружбе с Бельскими не знает только слепоглухонемой. Ну и самое главное, всё пройдет под камерами, и видео, на котором Тварь получит смертельное ранение, тут же разлетится по сети. То есть вопросов ни у кого не возникнет.
        Ну а когда всё успокоится, в столице появится молодой наследник одного из кланов и, уже будучи кругом чист, заново вольётся в аристократическую среду.
        - Как тебе такой вариант? - закончив объяснения, выжидающе замер Алексей.
        - Нормальный, - привыкший сдерживать эмоции, сейчас князь едва не расцеловал Императора, ведь он давно понял, что ему, в его сегодняшнем виде, нигде и ничего не светит, а здесь такое…
        - Ну и славно. Продумать твою смерть, - а она должна быть максимально достоверной, - и можно заниматься дальнейшим перевоплощением.
        - Личина? - предложил князь.
        - Нет, что ты… Никакой магии, только пластика, никто не должен заподозрить подвоха.
        - А что за человек? Кто он? - влез Юрий.
        - Тоже молодой парень, талантливый, конечно, не такой, как Илья, но одарён прилично, может даже на магистра потянет.
        - Кто такой? - Алекс успел узнать всех сильных одарённых Петербурга, в основном, конечно, заочно, но молодого магистра среди них не было.
        Алексей наморщился, явно пытаясь вспомнить, и, наткнувшись взглядом на Бельскую, спросил:
        - Оль, как его там?
        - Камнев, Максим Камнев, - ответила молчавшая до этого Ольга.
        - Не знаю такого, - синхронно удивились Алекс с Юрием.
        - Ну так это и естественно, - без запинки продолжила Ольга, - род Камневых ещё лет триста назад обосновался во Владивостоке, захватив там едва не половину всей рыбодобычи, и им к нам, в Питер, соваться совершенно незачем. Тем более что сами Камневы практически живут в Японии, в Россию наведываясь лишь время от времени.
        - Неплохо звучит, князь Камнев. Жёстко, - озвучил Юрий, глядя на сестру.
        - Ага, держи карман шире, - усмехнулся Алексей, поправляя. - Граф, граф Максим Камнев.
        - Двадцать четыре года, - подхватила Ольга, заставляя Алекса задуматься об авторстве столь грациозного плана, - не красавчик, но и не урод, - при этом она выразительно посмотрела на князя и едко добавила, - слегка косит, - и пояснила, - примесь азиатской крови, образован, закончил Высшую Токийскую школу магии, универсал, с перекосом на воду. Что ещё… Мастер меча - это по японской шкале, по нашей эксперт, не женат, детей нет… Основное всё, вроде, - закончила перечислять она.
        - Он умер?
        - Пока нет, - автоматом ответила Бельская. - Илья должен с ним живым пообщаться, перенять, так сказать…
        - А родные? - сморщился Юрий.
        - Их не так много: отец, два брата и двоюродная сестра. Через месяц собираются в Питер, как раз будет формальный повод дёрнуть сыночка из Японии, - сухо ответила княгиня, посмотрев при этом на брата, как на слизняка.
        - В смысле повод? - смешно захлопал глазами тот.
        - Походу, братец, это тело действует на тебя отупляюще! - уже не сдерживаясь, рявкнула сестра. - Не прикидывайся идиотом! Ты прекрасно знаешь, что все, кто так или иначе коснётся перевоплощения - умрут! И это будет не только семейка ояпонившихся аристократов! Так что не строй из себя целку! А не нравится, вали обратно на кладбище! Старушек охраняй!
        Повисшая тишина придавила всех, включая Императора.
        - Простите… - буркнула Ольгаи, выскочив из комнаты, от души хлопнула дверью.
        - Чё это с ней?.. - прервал молчание Алекс. - Болеет?
        - Если бы… - вздохнул Алексей. - Оля беременна, - и добавил, - от меня…
        Поединок
        - Прошу, - пригласил рефери команду Алекса в зону представления, - с этого момента и начиналось шоу, - и, выскакивая перед ними и тут же меняясь лицом, что есть мочи прокричал:
        - Итак, дамы и господа!.. Встречайте!.. Первый участник поединка! Команда клана Бельски-их! - на этом месте он даже подпрыгнул от перевозбужденияи, ещё больше выпучивая глаза, - а из ритуальных схваток давно сделали красивые спектакли, - стал представлять всех по очереди членов команды, а дойдя до Алекса, многократно усилил звук и счастливо заорал:
        - И наконец! Впервые! Впервые в истории поединков! Самый молодой участник! Сенсация этого года! Встречайте! Такого ещё не было! Тёмный маг в ритуальном поединке! Впервые! Под номером один, капитан команды-ы-ы - завыл он, - Его сиятельство-о-о! Кня-язь Болды-ы-ырев! - тут он моментально замолки, сделав хитрое лицо, вытаращился прямо в камеру. Да так близко, что заполнил своей рожей весь кадр, и громко, чтобы все точно услышали, прошептал, снова переходя на крик. - Кня-язь… по прозвищу Тва-А-А-арь!
        Алекс хоть и знал, что на представлении соперников рефери несёт всякую околесицу, но как-то не рассчитывал, что его прилюдно назовут тварью, и хотя проживал последние часы в роли Ильи Болдырева, оставить такое безнаказанным не мог, тем более при миллионах зрителей.
        - Делаем ставки, господа! Делаем ставки! - продолжал орать рефери, но в какой-то момент забулькали, схватившись за горло, забился в конвульсиях.
        - Врача! Врача! - раздалось из зала, но Алекс, махнув рукой, - затыкая кричащего, - подошёл к упавшему комментатору и, склонившись над ним, посмотрел в ту же камеру.
        - Не надо врача, - хищно улыбаясь в объектив, прошептал князь, - ему уже лучше… - и в этот момент, словно услышав Алекса, рефери дёрнулся, открыл глаза и, ничего не говоря, медленно поднялся.
        Алекс даже представил, как после такого эффектного поднятия зомбизатрясло букмекерские конторы; мало того, что о его участии в поединке до последнего момента никто не знал, - даже рефери сказали об этом уже чуть ли не перед выходом, - так ещё столь явная демонстрация тёмной силы, после которой, - а в этом он был уверен, - сотни тысяч людей побегут ставить на Бельских.
        Но это его уже не волновало. Перед ним стояла задача не победитьили проиграть, он должен был подвести поединок к такому исходу, при котором его «смерть» смотрелась бы естественно.
        Когда Алекс узнал, где и на каком поле пройдёт поединок, какими стихиями воспользуется противник, стратегия пришла сразу, чем-то напомнив шахматную партию против Алексея, тогда ещё наследника.
        Но сначала, прежде чем действовать, всё же придётся повоевать, для достоверности.
        По правилам у каждого участника имелся весьма ограниченный запас маны и такое же ограниченное количество разрешённых заклинаний. И задачей команд было составить из имеющегося арсенала что-то удобоваримое.
        Так как не имело смысла одному участнику выбирать сразу атакующие и защитные заклинания - не хватало очков, «игроки» в команде делились на атакующих, тех, кто будет нападать, и защитников, соответственно, отвечающих за защиту. Ну и цели, очевидно, тоже разнились, одни атаковали, другие защищали. Цель - пройти в чужую зону: две дальние клетки по углам поля.
        Все заклинания: и атакующие, и защитные, имели своё числовое отражение, к примеру: цепь молний - сорок единиц, огненный дождь - пятьдесят. Щит льда - тридцать пять, воздушный блок - сорок пять.
        И выходило, что если участник берёт сильный атакующий каст, то на серьёзную защиту уже ничего не остаётся. А брать по одному слабому атакующему и такому же защитному нет смысла - ни урона, ни защиты.
        Вот поэтому роли и делились.
        Плюс ещё такой момент: до начала схватки состав команд не оглашался, что тоже придавало элемент неожиданности. К примеру, воздушный щит: хорошо защищает от огня, но почти бесполезен против воды, и если в одной команде атакующая стихия - водная, а у противника защитники воздушники, то… тут уже как бы заранее всё понятно. Конечно, сливы информациии прочая сопутствующая хрень имела место быть, но чем круче клан и серьёзней ставки, тем меньше вероятность утечки.
        Поэтому поединок начался не сейчас, на поле, а гораздо раньше: одни умные головы думали, анализировали, другие хитрили, подкупали, воровали, иуже непосредственно перед сражениемпервые выдали свои рекомендации по тактике и стратегии, а вторые точную информацию о составе противной команды.
        То есть если ты знаешь, кто именно примет участие в поединке, подобрав для них максимально неудобного, пусть и более слабого оппонента, можешь считать, что победа обеспечена. Ну а если ты облажался - соответственно, проиграл.
        Придумывались эти правила очень давно и с тех пор ни разу не менялись. Ну а зачем, если и так всё работает?
        Но теперь, одним своим появлением, Алекс поставил с ног на голову сложившиеся устои, во-первых, тем, что он тёмный, а во-вторых - своей репутацией.
        Но как бы там ни было, а черномагических кастов, - в доступном для выбора ассортименте, - не имелось, поэтому он взял воду, как наиболее подходящую к своему плану.
        Ведь кроме ограничений по объёму энергии и заклинаний, здесь существовали ещё и другие условия. Весь ринг, - так называлась территория, на которой проводился поединок, в этот раз это был какой-то заброшенный завод, - делился на зоны, которые так же влияли на действие той или иной стихии. Но здесь секретов не было, поэтому расположение секторов обе команды знали заранее.
        Если разбить всё схематично, получалось состоящее из ста клеток поле - десять на десять. Часть клеток нейтральная, часть с небольшими бонусами или штрафами, и несколько таких, от которых уже серьёзно зависел исход поединка.
        Первая пара, прямо по центру, клетки, на которых росла атака, причём пропорционально проведённому на них времени. Вторая, по флангам с обеих сторон и с подобными же настройками защиты, и ещё одна клетка - она постоянно смещалась, на ней двукратно увеличивался резерв маны.
        Ну а цель - занять определённую зону, состоящую из пары клеток по краям противоположных сторон, и удержаться в ней одну минуту.
        Так что кроме голой силы и опыта, в ритуальном поединке имелось достаточно различных нюансов.
        Теперь к команде. Первая пара - атакующие: Алекс и Лера, очень опытная магичка, для которой этот поединок был то ли пятнадцатым, то ли шестнадцатым, что, конечно же, не могло не радовать. Ритуальная схватка хоть и выглядела как игра, но умирали тут очень даже по-настоящему, и, даже учитывая, что целью Алекса как раз и была «смерть», знать, что рука об руку с тобой идёт человек бывалый, дорогого стоило.
        Вот только на этом хорошие новости заканчивались.
        С защитниками всё обстояло куда как хуже, оба из аристократов, они, как только узнали, что капитаном назначили Алекса, своего негодования не скрывали, едва не отказавшись от участия. И хотя вмешательство Бельской смогло немного утихомирить пыл «бояр», князь не обольщался и, примерно представляя, как оно получится дальше, не стал даже утруждаться запоминанием имён, для себя отметив их номерами: один и два.
        Пятый же участник, тоже магичка, отвечал за единственный доступный команде массовый каст - в этот раз это был средней силы камнепад, он, усиленный рунами, - что для пятого игрока правилами не запрещалось, - бил довольно мощно и по большой территории: примерно три на три клетки.
        Вот как-то так всё начиналось, с не очень, конечно, хорошим прогнозом на победу, учитывая снобизм защитников, поэтому Алекс, поймав взгляд Леры, предупредил, что действовать будет в одиночку, надеясь главным образом на скорость, а она уже пусть работает с этими двумя придурками. Оскорбление он специально произнёс погромче, повторив два раза.
        По большому счёту ему плевать, проиграет команда Бельскихили выиграет. Но вот просто так пойтии подставиться он не мог. Во-первых, не поверят, а во-вторых, могут на самом деле убить. Или, скорее, наоборот. Так что нужно действовать аккуратно, по плану, но, конечно же, корректируя его по мере надобности.
        Теперь о «инструментах».
        Весь его атакующий потенциал состоял из ледяной стрелы: простенького тридцатиочкового заклинания с быстрой перезарядкой, - тут следует ещё сказать, что все выбранные касты встраивались в какие-либо вещи, у Алекса это был коротенький меч - тупой аналог волшебной палочки, так как пользоваться холодным оружием, впрочем, как и всем остальным, запрещалось, - и парового взрыва, редко используемого каста из-за его неуниверсальности и дороговизны: сорок пять очков. Но из всего списка доступных заклинаний князю приглянулось именно это, бьющее широко, но кучно, и, кроме серьёзного вреда, могло использоваться ещё и как средство маскировки, предупрежденияили просто отвлечения внимания.
        Чтобы понимать масштабы, следует сказать, что одна клетка - это квадрат застроенного руинами пространства сто на сто метров, поэтому разгуляться есть где - тут тебе и чистое поле, и высотки, и подвалы имеются. Вот только с видеофиксацией не всё хорошо, хотя на каждом таком квадрате располагается порядка десяти камер, что, конечно, тоже немало, но только когда местность открытая, а вот уже в самих руинах и тем паче в их подвалах - непросматриваемых слепых зонах, всё обстояло иначе. Поэтому Алексу, когда придёт время умирать, нужно будет сделать это максимально открыто, то есть выбрать плотно нашпигованное камерами место.
        Но этот момент наступит ещё нескоро, ведь поединки в среднем занимают от трёх до десяти часов, а сейчас, когда противник скорее всего будет плясать от защиты, всё и вовсе затянется.

* * *
        Пробежав метров триста и укрывшись за бетонной плитой, Алекс осмотрелся, понимая, что для первоначальной рекогносцировки нужно забраться куда-то повыше, и двинулся дальше, прямо по курсу, по крайней правой линии.
        Находящееся там высокоелишённое лестниц строение он приметил ещё с места старта, вот только, напутав с масштабом, решил, что оно находится гораздо дальше, но сейчас, подойдя ближе, определился уже более конкретно. Были тут, конечно, руины и повыше, и более закрытые, но их он отмёл как раз по этой причине - сталкиваться с противником нос к носу не было никакого желания. А тут неожиданно не подберёшься, всё просматривается и прослушивается.
        Быстро добравшись до цели, он ловко поднялся на перекрытие между вторым и третьим этажамии, устроившись прямо на бетоне, стал ждать. Особо спешить смысла не было, «смерть героя» планировалась на конец мероприятия, а пока можно было и отдохнуть. Не спать, конечно, но и не особо дёргаться. По идее, как только начнётся заваруха, он это увидит и услышит, а пока противники осторожничают, то и ему смысла нет светиться. Да и подумать пока можно, а то в последнее время, после визита «папы», он практически постоянно находился среди людей, конечно, не переставая от этого думать, но чтобы вот так, отрешённо и никуда не торопясь, не получалось.
        Если верить Алексею, - а не верить оснований не было, - вокруг него сейчас образовался вакуум: те из «бояр», кто поддерживал его по инерции, как нового Императора, после попытки переворота и последующих событий либо самоустранились, либо открыто перешли в оппозицию. И здесь, хотя Алексей и сказал, что аристократы ропщут из-за него, князь играл далеко не главную роль. Основной причиной стали действия императорской службы безопасности. Под шумок, или из служебного рвения, а скорее всего сыграло и то, и другое, они решили по горячим следам добить остатки заговорщиков, затронув при этом едва ли не все первые, и не только, семьи. Ведь получив чрезвычайные полномочия, эсбэшники обрадовалисьи попутно раскрыли целую кучу махинаций, подлогов, воровства - неотделимых спутников власть предержащих.
        И хотя Алексей надеялся вернуть расположение отвернувшейся аристократии, князь считал, что полумеры ни к чему не приведути нужно не возвращать расположение, а менять самих аристократов.
        Ведь даже сейчас, наглядный пример: эти два придурка защитника, даже понимая, что интересы семьи превыше всего, всё равно шли на поводу у своих амбиций, не желая хотя бы временно признавать Алекса своим. Даже учитывая, что иерархически его титул был куда как выше их собственных, они считали себя, своё происхождение, породистым, а на него глядели так, будто это не одарённый, не князь, не сильнейший маг Империи, в конце концов. Для них он был… Как бы поточнее выразиться… Даже не живым существом, а так, мухи насрали.
        И объяснить что-то этим людям практически нереально, проще найти не таких благородных, но адекватных, тем более их «благородность» никакого отношения к вкладываемому в это слово смыслу не имела.
        Так что Алекс уже руки потиралв предвкушении, как поставит весь этот высокородный сброд на место, тем более кто, как не он, имеет на это полное право? Пусть в этом времени он ещё не родился, но по факту он такой же Романов, как и Алексей.
        Но кроме этого мысли князя занимала ещё одна проблема, гораздо более значимая, чем озвученная выше: Бельская и её ребёнок. Занятый проблемой с «перерождением», он пока запрещал себе думать о том, что будет, если бастард всё же родится, но совсем выкинуть из головы не выходило.
        Ведь мало того, что на фоне последних событий помолвку с немецкой принцессой отменили, так тут ещё и это. И нахрена он связался с Ольгой? Что ему, девок мало? Пусть хоть каждый день рожают. Но нет, княгиню ему подавай… А то, что от неё так просто не отделаться, он учёл, суясь, куда не надо?
        Тем более, что когда о беременности Бельской станет известно, тут же налетят противники засилья чужих невест с вполне обоснованными требованиями заключить брак со своей, с русской. Тем более что пара онапо всем статьям подходящая.
        И самое нехорошее, князь понимал, что женитьба на Ольге - тоже выход из сложившейся ситуации. Ведь если Императрица будет русской, то половина воротящих морды точно повернётся обратно.
        Так что тоже вариант. Вот только Алекса этот вариант никак не устраивал. Тут уже и так всё наперекосяк пошло, а если ещё и это…
        Отвлекаясь от мрачных мыслей на какое-то шевеление, он перевернулсяи, весь превратившись в слух, напряжённо замер. Чьё-то приближение - факт, но свой это был или чужой, пока непонятно.
        Стараясь двигаться бесшумно, он по-пластунски сместился подальше от краяи, уже не таясь, поднялся на ноги.
        Но тут, с шипением вспарывая воздух, сзади, с той стороны, откуда он пришёл, прилетел огненный сгусток и, едва не спалив густую шевелюру князя, - тот инстинктивно пригнулся, - врезался в одну из поддерживающих перекрытие стоек.
        «Ну вот и славно», - мелькнуло в голове, и Алекс, следуя своему плану и резко отскакивая в сторону, толкнулсяи, едва не зажмурив глаза, - боязнь высоты никуда не делась, - прыгнул вниз, на заранее присмотренную кучу щебенки.
        Тут же вскочив, - а несмотря на прогноз, ударился он довольно сильно, щебень оказался слёжанным и почти не съамортизировал, - он задрал руку с тупым мечом вверх, высвобождая давно готовое заклинание.
        И, даже не глядя на результат, - характерный звук доложил, что всё прошло как надо, - зайцем понёсся вперёд, прочь от огненного мага.
        Смысл у выстрела в воздух был только один - предупредить. Нет, не защитников, до них ему не было никакого дела, главное, чтобы противник был в курсе, что он пройдёт именно здесь, а для этого не грех было бы и пожертвовать драгоценной энергией.
        И теперь, когда он «расшифровался», можно было особо не спешить, давая время защитникам чужой команды сделать правильные выводы и приготовить достойную встречу. От огневика оторваться только, но в этом он надеялся на Леру, уж она-то точно шанса не упустит.
        И Алекс, пробежав ещё немного, свалился в какую-то яму, где, забившись поглубже, замер.
        По сути, всё, что нужно, он уже сделал, теперь подождать, пока пройдёт реакция, и можно ставить финальную точку в этом спектакле.
        И действительно, когда, примерно через полчаса, он подошёл к нужному месту, встречающая делегация уже подготовилась, и он, с ходу вырубив обоих защитников и потратив при этом всю энергию до капли, попал под удар пятого игрока, врезавшего по площади мощным масс-кастом.
        Конечно, будь он не готов к подобному повороту, конец был бы фатальным, но, заранее зная, что из себя представляет команда противника, Алекс хорошо подготовился. Уже через несколько секунд чуткий взор десятков камер наблюдал, как, изрезанное холодными лезвиями - последствия ледяного взрыва, тело князя безжизненно смотрит в небо, ожидая эвакуации.
        Япония
        Плавно опустившись на бетон пассажирского терминала главного аэропорта Японии - Токийского международного, или, если иначе, Ханэда, небольшой украшенный триколором и гербом глайдерприсел на лапы-опоры, выпрямилсяи красиво замер.
        Тотчас же повалившие наружу пассажиры столпились возле подъехавшего перронного автобуса и, шелестя русской речью, - а борт с гербами прилетел из России, - стали шумно запихиваться в салон поданного транспорта.
        - Молодой человек? - подошёл к дремавшему в кресле парнюстюард. - Вам что, особое приглашение требуется?
        - А? Чего? Прилетели? - вздрогнул тоти, быстро поднявшись и не забыв поблагодарить стюарда, выскочил наружу.
        - Вот алкаш… - ругнулся тот, глядя на аккуратненько составленные под креслом маленькие коньячные бутылки.
        Выйдя на трап, парень, - а это был невысокий и симпатичный кареглазый юноша с тонкими, где-то восточными чертами лица, и густыми чёрными волосами, - огляделся, пробормотав что-то вроде:
        - Вот ты какая… Япония… Ну здравствуй… - и, приложив руку к голове, сморщился, направившись к ещё не уехавшему автобусу.
        Дойдя до которого, сунулся было внутрь, но сидячих мест уже не было, а толкаться парень не хотел, тем более расстояние до терминала было небольшим: метров триста-четыреста.
        Поэтому он, махнув рукой сидевшему за рулём и похожему на макаку японцу, - мол, ехай давай, - вышел на улицу, расправив плечи, чему-то улыбнулся и не спеша побрёл в сторону аэропорта.
        Алекс, - а как уже можно было догадаться, это он и был, - никогда не бывавший за границей, совсем по-другому представлял себе прибытие в страну восходящего солнца. Он за проведённую в клинике неделю узнал о Японии кучу всего - и нужного, и ненужного, например, теперь ему было известно, что в Японии не стоит выполнять чужую работу. Ведь именно она здесь делает человека полноценным членом общества, и если вы разложили письма за почтальонаили подняли мусор за уборщика, это может быть воспринято не как помощь, а как факт того, что вы пытаетесь занять его законное место. Также поведали ему и о том, что японцы слишком много о себе возомнили, когда, воспользовавшись волнениями в Российской Империи, в наглую захватили спорные острова. То есть спорными они были лишь по мнению японцев, с точки зрения русского человека эти острова с трудно выговариваемыми японскими названиямиявлялись исконно русскими.
        И неважно, что нам они не нужны, и мы за всё время построили там два сарая, а в перенаселённой Японии люди живут друг на друге. Главное, что эти острова русские, и оставить произвол безнаказанным Россия не может никаким образом.
        Но Алекса это, в общем-то, и не касалось, большинство почерпнутых им знаний, по большому счету, были ненужными, но, отправляясь сюда, в страну цветущей вишни и полумифических ниндзя, не знать того, что знает любой ребенок, он не мог, поэтому и читал всё подряд.
        В том числе и как избавить себя от страхов перед полетами, ведь, как уже упоминалось, Алекс боялся высотыи незадолго до вылетанаткнулся на чей-то, как потом оказалось, дурацкий совет: крепко выпить.
        И он, сидя в кафе аэропорта, - рейс почему-то отложили почти на час, - прикупил четыре небольшие, по ноль два, бутылочки армянского коньяка. Ну и как только уселся в кресло, сразу же все их и опустошил. Чтобы не бояться. И хотя бояться не перестал, смог немного отвлечься, заняв себя постоянным беганьем в туалет.
        Дойдя до перехода к паспортному контролю, Алекс ещё раз обернулся, глянув на родной триколор и герб Империи, и, с удовольствием вдыхая охлаждённый, кондиционированный воздух, направился к стойке.
        - Здравствуйте, господин Меньшов, - вежливо, почти без акцента, поприветствовала князя сидящая за стойкой девушка.
        «А она миленькая», - удивился Алекс, вспоминая щербатую улыбку водителя автобуса:
        - Добрый день, Такохаси-сан, - по-японски ответил он, глядя на прицепленный к блузке бейдж.
        Девушка заулыбалась и, бегло просмотрев документы князя, а таких комплектов у него был десяток, дважды шлёпнула полукруглой печатью.
        - Добро пожаловать в Японию, господин Меньшов, - слегка поклонилась она и мило улыбнулась.
        - Спасибо, Такохаси-сан, - забирая паспорт, ответил Алекс и направился дальше, удивляясь быстроте прохождения таможни. В России всё было куда как дольше, и оформлявшую его молодую таможенницу назвать девушкой язык не поворачивался, могучий торс и мускулистая шея не давали Алексу ни малейшего шанса на подобное обращение.
        Пройдя аэровокзал насквозь, он вышел к стоянке таксии, усевшись в кресло стоящего крайним автомобиля, по памяти назвал адрес отеля. Но чуть погодя подумал, а зачем ему туда? Вещи кинуть? Так нет их, вещей-то. Поэтому, так же по памяти называя адрес, где жил его клиент: Максим Камнев, перебравшийся сюда граф и, как говорили, несмотря на возраст, весьма незаурядная личность, отвлёкся на пролетающие мимо дома и магазины.
        По сути, можно было обернуться буквально за день, ведь если там, в Питере, всё пройдет как надо, то здесь особо и делать нечего.
        Ликвидировать парня, забрать его документы, какие-то личные вещи: часы, украшения, коммуникатор обязательно, затем уничтожить тело, получить сообщение о трагедии, - а вся его семья погибнет в авиакатастрофе, - и тут же, изображая безутешное горе, вылететь обратно, в Петербург.
        Но он знал, что это только с виду всё так просто, как говорится: гладко было на бумаге, да забыли про овраги, на самом деле всё гораздо сложнее. Этот японизировавшийся типчик жил не где-нибудь, а в своём собственном замке, конечно, с поправкой, что вряд ли он велик, ведь с землёй в Токио запара, будь ты хоть трижды князь. Но факт наличия многочисленной охраны документально подтверждён, защищают графа маги, в основном русские, и шиноби, читай, ниндзя, местные мастера меча и скрытности.
        И хотя Алекс не знал, чего боялся Камнев, окружив себя такой толпой, но понимал, что легко не будет, убить нужно всех, чем меньше свидетелей, тем проще будет в дальнейшем, а поэтому торопиться не стоит, и посмотреть своими глазами на жилище молодого магистра нужно в любом случае.
        Добравшись до места, а ехали недолго, минут двадцать - движение в перенаселённом Токио оказалось на редкость упорядоченно, в пробках не стояли, а средняя скорость передвижения оказалась гораздо выше, чем в Питере.
        Поэтому, видя, что времени ещё вагон, и попросив таксиста остановиться за квартал от нужного адреса, Алекс расплатился и не спеша двинулся по широкой, но очень густо набитой людьми улице.
        Пройдя совсем немного и остановившись возле увешанной разнообразным холодным оружием витрины, в основном сувенирным, Алекс бегло оглядел представленный ассортименти решил зайти, хоть ничего особенного и не увидел. Катаны в большом количестве, вакидзаси. Всё самое обычное. Тупое и блестящее.
        - Приветствую вас, господин. Чего изволите? - из ниоткуда появился невысокий коренастый японец, тоже неплохо говоря по-русски.
        Князь пробежал глазами по витринам внутри магазинчика и, удовлетворённо хмыкнув, показал на одетый во всё чёрное манекен.
        - Мой размер есть?
        - Конечно, господин, - покивал японец, - у нас есть все размеры. Упаковываем?
        - Да, заверните, - ответил Алекси, наклонившись над витриной-столом, показал на разложенные в рядок сюрикены. - Вот этих, - ткнул он пальцем, - пять штук, - пояснив на всякий случай, - друзьям, сувениры.
        Японец достал квадратную коробочку, отсчитал пять незаточенных звёздочек и снова почтительно поклонился.
        - Что нибудь ещё?
        Нормального оружия на виду в лавке не было, поэтому Алекс спросил наудачу:
        - А у вас есть что-то другое, более качественное?
        Японец пристально посмотрел, видимо, определяя для себя платёжеспособность и законопослушность клиента, и, сухо кивнув, поманил за собой.
        - Вот всё, что есть из коллекционного, - сдвигая рукой фальш-стену, обнажил он ещё одну витрину.
        - Спасибо, уважаемый, - поблагодарил Алекс, глядя на несколько подвешенных за ремешки катан, пару коротких вакидзасии десяток разной длины кинжалов.
        Конечно, ничего особенного не было и здесь, но его и не интересовали раритеты или артефакты, вполне достаточно, чтобы оружие было рабочим, а остальное, в принципе, не критично.
        - Катану, пару кинжалови вакидзаси, - выбрал Алекс и, показывая коробочку с сюрикенами, спросил. - А есть такие же, только настоящие? - и чтобы старику легче думалось, достал из внутреннего кармана тугую пачку рублей.
        Японец глянул на деньги, удовлетворенно хмыкнул - рубли были в почёте, и, забрав коробочку из рук Алекса, почти сразу же вернул её, открывая. Внутри находились не такие красивые, но остро заточенные звёздочки.
        - Хватит? - протянул старику пачку Алекс.
        Тот демонстративно сжал её, прошёлся по уголку и, убедившись, что купюры настоящие, довольно кивнул:
        - Спасибо, господин, этого достаточно.
        «Ну вот, вроде бы всё складывается как нужно», - минут через десять, небрежно зажимая под мышкой тяжёлый свёрток, князь двинулся дальше.
        Идея сымитировать внутренние разборки пришла ему спонтанно, едва он глянул на забитую мечами витрину, и теперь, пытаясь до конца проанализировать ситуацию, он понимал, что это лучшее решение из возможных, оставалось лишь правильно реализовать его.
        Ведь если Камнев окружил себя самураями, то тут, возможно, всего лишь тёрки с кем-то из местных. Но есть и другой вариант: на момент, когда о нём в первый раз наводили справки, такой охраны не было, значит, он может подозревать об угрозе из России, но в таком случае Алекс бы уж точно об этом знал.
        Но теперь, после того, как князь закупился оружием, даже если бы Камнев уехал из замка, на планах Алекса этот факт отразиться уже не мог. Магия магией, а бой на мечах, да с сильным противником… У него, можно сказать, слюни потекли от предвкушения.
        Зачищая клинику, в которой ему меняли внешность, он просто делал то, что должен был, без напряга, но и без интереса. «А тут…» - думал он, глядя на замок графа, выглядящий вживую совсем не замком, а так, пансионатом каким-то. - «Тут профессионалы, с которыми можно хоть вспомнить, с какой стороны за меч браться…»
        Конечно, он не рассчитывал встретить супер профи, всё же Камнев граф, а не японский император, но знал, что шиноби тоже чего-то стоят, да и сам Камнев имел необходимые навыки.
        Прикинув, как всё будет происходить, он постоял минут десять, всё-таки решив, что в принципе всё готово, остаётся лишь дождаться ночи, и можно начинать.
        А до ночи, - посмотрел он на часы, - ещё как минимум пять часов, можно перекуситьи, наверное, проверить, так ли хороши местные гейши, как про них везде пишут… При мыслях о молоденьких японочках настроение князя заметно улучшилось, и он, улыбаясь каждому встречному, направился в обратном направлении, надеясь, что старик оружейник подскажет ему приличное местечко, в котором он сможет скоротать вечерок.
        И, как оказалось, надеялся он не зря, то самое «местечко» оказалось неподалеку, и уже через час, слегка перекусив, не объедаясь, но восстановив силы, он сидел в глубоком креслеи с любопытством рассматривал выстроившихся в рядок девушек. Нет, ничего такого, форма одежды у японских работниц секс индустрии была даже чересчур пуританской. Просто он, внимательно вглядываясь, пытался понять, чем они отличаются друг от друга. На его неискушенный взгляд, гейши, от странного вида туфель и до собранных в пучок волос, были практически идентичны друг другу, поэтому сам процесс выбора терял всякий смысл.
        - Уважаемая, - подозвал он хозяйку борделя, - пусть они разденутся, а то я как-то теряюсь…
        Главная гейша заулыбалась, потом помрачнела и, снова расплывшись в улыбке, хитро подмигнула.
        - Да не вопрос. Сколько? - понял намёк князь.
        Бросив взгляд на подопечных и произведя в уме нехитрый подсчёт, старушка выдала:
        - Две тысячи, - она уже знала, что клиент русский и рассчитывается рублями.
        - Хорошо, - Алекс положил на подлокотник кресла ещё пачку, в которой было как минимум в десять раз больше объявленной суммы.
        - Этого слишком много, господин, - алчно блеснув бусинками глаз на пергаменте лица, поклонилась старуха.
        - Пусть раздеваются, - не стал терять времени Алекс. - Аванс.
        - Хорошо, господин, - согласилась та, сделав девушкам почти незаметный знак, после которого жрицы любви приступили к обнажению.
        - Хех… - крякнул князь, когда строй наконец закончил столь утомительную процедуру. Он, конечно, не был особенно придирчив, но определённый вкус у него успел сложиться. И то, что он сейчас лицезрел, никак с этим вкусом не перекликалось.
        Тощенькие, - некоторые даже чересчур, - безгрудые, мосластые, девушки напоминали ему скорее детей, чем женщин.
        - Спасибо, - обратился он к старухе, - а нет у вас кого-то пофигуристее? Может иностранки? Русские?
        - Русских нет, господин, - склонилась в низком поклоне женщина, видимо, боясь, что потеряет богатого клиента, - есть полячка и англичанка…
        - Показывай, - обрадовался Алекс, уже сожалея, что пришёл в это злачное место.
        - Минуту, господин, - снова поклонилась старуха и, зашикав на торопливо одевающихся воспитанниц, скрылась за ширмой.
        Пока девушки одевались, а хозяйка отсутствовала, он достал коммуникатори, набрав в поисковике «японские гейши», углубился в чтение, надеясь найти там хоть какие-ответы, но, ничего в результате не поняв, убрал комм в карман, тем более старуха уже возвращалась обратно.
        - Вот, господин, - зашла она, а следом за ней пара стройных и весьма симпатичных барышень.
        - Вот это другое дело! - обрадовался князь, трижды обругавший себя за попытку приобщиться к экзотике. - Беру обеих!
        Дальнейшее описывать нужды нет, скажу лишь, что девушки оказались на высотеи вполне исправили произведённое гейшами впечатление. И хотя в последствии Алекс узнал, что это были не гейши, а юдзё, считающиеся более низким классом, но тот факт, что любимые в Российской Империи мультяшные персонажи из страны восходящего солнца более чем вымышленные, он усвоил крепко.
        Сполна рассчитавшись с хозяйкой, Алекс вышел на улицу, по которой точно так же, как и днём, сновали толпы народа. «Они что, спать вообще не ложатся?» - подумал он, переворачивая свёрток с оружием так, чтобы ненароком никого не прирезать.
        Ведь Алекс, попав в первый раз на улицы Питера, думал, что это там многолюдно, но, как оказалось, по сравнению с Токио это то же самое, что сравнить пустырь с базаром, причём в базарный день.
        «Но ничего, так тоже неплохо, проще будет с толпой смешаться», - успокоил себя князь и, ещё раз поправив сверток, шагнул на тротуар.
        Резня
        Как оказалось, самым сложным в этом деле было найти уголок, где можно переодеться, ведь повсюду, куда только он не заходил, торчали какие-то люди.
        В конце концов, кое-как облачившись в оказавшийся очень удобным костюм, он, выбрав местечко потемнее, перелез через ограду «замка», - а окружён он был двухметровой решеткой, - и перебежками, каждый раз ненадолго замирая, добрался до торца «пансионата». Затем, внимательно изучив расположение окон первого этажа, снял с наиболее подходящего навешанную воздушным магом простенькую сигналкуи, убедившись, что за окном никого нет, заставил стекло на какое-то время раствориться в воздухе.
        Затем, ещё раз посмотрев по сторонам, хорошенько оттолкнулся, вспоминая лихачества Бельского, и, поддержав себя руками, оказался внутри, в правом крыле здания.
        Обычный прямой коридор, - не без роскоши конечно, но так, в меру, - с одного конца заканчивался лестницей, с другого поворотом.
        Не раздумывая, - а план строения прочно засел в голове, - он быстро и совершенно бесшумно поднялся на второй этаж и прошёл до большой гостиной, где, невзирая на позднее время, горел свет и слышались голоса.
        Кастанул отвод глаз, хотя обнаружения он уже не боялся, всё равно рано или поздно нужно начинать, ведь вырезать такую кучу народа совсем без шума не получится, тем более если он рассчитывает ещё и пофехтовать.
        - Но ты же понимаешь, что я не могу так поступить? - из-за двери донёсся приглушённый мужской голос. - Не потому что не хочу - не могу.
        - А мне чего тогда делать? - отвечали ему, причём тон говорившего был далеко не доброжелателен. - Твой косяк, ты и решай. Я за тебя подставляться не желаю.
        - Да чего ты с ним базаришь, Макс? - вмешался третий, нетерпеливый. - Мочить его надо, а башку Казуки-сан отправить, так, мол, и так, виновного нашли, приносим свои искренние извинения и тому подобное… Хуже точно не будет.
        Поначалу не планировавший затягивать, - дома дел накопилось достаточно, - Алекс всё же решил не спешить и, как показало время, совершенно правильно сделал.
        Буквально через несколько секунд после слов «нетерпеливого» в гостиной раздался звонок.
        - Да. Да. Понял, - ответил, судя по голосу, сам Макси тут же, положив трубку, с плохо скрываемыми тревожными нотками, не с испугом, именно тревожно, тихо произнёс. - Поздно извиняться, Казуки перешёл к активной фазе.
        - Вот чёрт… И что теперь? - спросил кто-то, до сих пор молчавший.
        - Ничего. От него не спрячешься, так что тут без вариантов, - уже спокойно, видимо, приняв решение, ответил Макс, добавив. - Поднимай всех.
        «Наверное, всё же пора», - представляя, как зайти в гостиную так, чтобы сразу вырубить магов, подумал князь, а их, магов, судя по движению энергий, в помещении находилось трое, считая и хозяина замка, к которому, несмотря на тот факт, что он был главной целью, Алекс почувствовал внезапную симпатию, никак, впрочем, на влиявшую на уже решённый исход.
        Приготовив пару серьёзных кастов, а в этот раз он решил начать сразу с огня, ведь чем больше будет шума, - тем более на фоне конфликта с неведомым Казукой, - тем правдоподобней получится спектакль.
        И только он собрался начать, как тот же голос, который только что спрашивал «Что делать?», громкои как-то обречённо воскликнул:
        - Нарушение периметра! Они уже здесь!
        - Сколько? - холодно и спокойно, словно интересуясь количеством пива в холодильнике, спросил Макс.
        - Не знаю! Сигналы множественные, проход зафиксирован через северную стену, но точно больше двадцати, среди них как минимум пятеро магов.
        - Поднимаемся наверх, на крышу, - приказал Камнев. - С Такаши связь есть?
        - Есть.
        - Сообщи ему, пусть тоже отходят.
        «Ну а что?» - отскакивая от двери, снова удивился Алекс тому, с каким хладнокровием действует его двойник. - «Самое правильное решение. На крыше можно организовать хорошую оборону, лишив ниндзя их главного преимущества - внезапности. Открытое пространство, скорее всего один вход. Отлично».
        Хотя, конечно же, спасти обречённых, причём дважды обречённых, не сможет уже никто. Если Алекс всё правильно понял, граф Камнев каким-то образом перешёл дорогу якудза, и если это действительно так, помощи со стороны полиции ждать бессмысленно, они не лезут в дела крупных мафиозных кланов.
        Был, конечно, шанс, что князь чего-то недопонял, но шанс очень маленький, можно сказать, практически нулевой.
        Но пусть с шансами графу не повезло, Алекса такой вариант, - а то, что якудза никого не прощают и ничего не забывают, он усвоил, копаясь в галанете, - совершенно не устраивал. Рассчитывая на свободную от всяческих обязательств личину, - а ситуация с неведомым Казуки-саном вполне подходила под это понятие, - он не мог допустить развития подобного сценария, ведь рано или поздно якудза узнают, что их должник воскрес у себя на родине, и кто знает, что из этого получится.
        Поэтому, не дожидаясь хозяев, Алекс бросился вперёд по коридору, вспоминая самый короткий путь наверх.

* * *
        Крыша. Практически полностью открытая плоская площадкабез каких либо барьеров или ограждений; несколько спутниковых антенн, пара торчащих вентиляционных труб да скрывающая лестницу будка.
        Где находятся пожарные лестницы, Алекс выяснять не стал, решив, что узнает в процессе. И, укутавшись самыми мощнымидоступными ему пологами, буквально за долю секунды до появления графа и его людейзамер возле одной из антенн.
        - Антон север, Леха юг, Олег запад! - на бегу скомандовал тоти, занимая место возле восточного края крыши, с характерным звоном обнажил красавицу катану.
        «Хорошее оружие», - по одному звуку отметил Алекс качество мечаи, повторяя действие своего «отражения», тоже достал оружие, отбросив в сторону ножны.
        - Это я удачно зашёл… - пробормотал, ухмыляясь, князьи, лаская глазами бликующую в свете лунысталь меча, осторожно проверил остроту лезвия пальцем.
        Тем временем через тот же вход на крышу выскочили пятеро ниндзя, внешне неотличимых от Алекса, так же облачённых во всё чёрное и, судя по реакции магов, точнее, по её отсутствию, князь понял, что это «свои», и, кинув в каждого из них по видимой только ему метке, сместился к самому краю, заглядывая вниз. «Один, два… Двадцать шесть. Серьёзные ребята…» - пересчитал он окружающих здание. Причём это не все, часть уже проникла внутрь, и вскоре стоит ожидать их появления на крыше.
        Сосредоточившись на коротких магических вспышках, сопровождающих касты готовящихся к штурму магов, а их оказалось не пятеро, как говорил один из Камневских, а аж девять единиц.
        «Что-то уж очень основательно… Чем же так насолил Макс япошкам? - удивился Алекс и, доставая предусмотрительно прикупленные сюрикены, подкинул один на ладони, проверяя остроту и примеряясь для броска. Пользы от звёздочек, конечно, немного, ведь убить обкастованного магами шиноби попаданием такой малышки нереально, но как средство отвлечения внимания очень даже годится.
        Отвлекаясь от сюрикена, он заметил, что прямо под ним, на четвёртом этаже, резко усилилась магическая активность, - ниндзя готовят прорыв, - и, понимая, что лучшая защита - нападение, призраком скользнул к будке, достигнув которой, стараясь при этом не потревожить застывших с двух сторон «своих» шиноби, буквально «стёк» вниз, на ходу снимая голову чужому бойцу.
        Та ещё не упала, а к потерявшему невидимость князю рванули сразу несколько самураев.
        Быстрые, с уже наложенными кастами, серьёзно усиливающими реакцию, силу и скорость, эти воины напомнили Алексу былые времена, когда он, пленив нескольких мастеров меча, терпеливо оттачивал своё умение.
        Тогда фактически бессмертныйнекромант мог позволить пропустить один-два удара, да и сейчас легко бы выдержал подобное, но экспериментировать не стал и, многократно ускорившись, - настолько, что быстрые японцы для него почти замерли, - мясорубкой прошёл через их стройи, выскочив на мага, воткнул тонкий меч прямо ему в горло.
        Да, он вполне понимал, что это неспортивно, но рисковать раньше времени союзниками не мог, осознавая, что хозяина нападавших, того самого Казуки-сана, здесь нет, и за ним придётся сходить. Но идти одному, мало того, что не зная куда, так ещё и совершенно не понимаязачем, он не хотел, поэтому и пошёл на столь радикальные превентивные меры. Ну а что? Пусть он и желал того же, что и пришедшие за головой графа Максима Каменева, но вшитый в любого человека инстинкт «наших бьют» ожидаемо сработал, заставляя защищать свои несостоявшиеся жертвы.
        Расправившись с пятёркой оказавшихся не такими уж и страшными шиноби, князь обновил полог и так же бесшумно поднялся наверх, заняв позицию возле облюбованной антенны.
        По идее, получив по щам, японцы должны призадуматься и сменить тактику, вероятнее всего попытавшись, как Алекс надеялся, подняться снаружи, прямо по стенам здания.
        Ну а что? Снаряжение у них должно быть, они ж не на прогулку собрались, а на штурм чужой цитадели, значит, готовились к различным вариантам.
        Правдивость предположений князя подтвердилась буквально через минуту, но, правда, не полностью, Алекс угадал лишь первый пункт - якудза призадумались, только действовать решили не по старинке, а в духе времени - высадились с десантного глайдера.
        Причём сделали это настолько неожиданно, что когда князь сообразил - летающего монстра нужно сбивать, тот уже висел над замком, осыпаясь маленькими чёрненькими фигурками.
        Бойцы же Камнева, заметив новую угрозу, нисколько не растерялись, - во всяком случае, вида не подали, - и, тут же собравшись в некое подобие звезды: в центре маги, вместе с графом, а по вершинам пятёрка безмолвных ниндзя, приготовились встречать группирующихся так же возле магов шиноби.
        И вроде бы всё в порядке, эти там, те тут, но численный перевес зашкаливал: семеро волшебников, причём трое явно высокого ранга, и человек пятнадцать ниндзя против горстки защитников. Плюс те, которые, вполне вероятно, полезут снизу - а это уже перебор.
        И Алекс, снимая полог, демонстративно кинул несколько сюрикенов в сторону глайдера, естественно, в холостую, и громко, по-русски, выкрикнул:
        - Свои!
        Так совпало, или люди Казуки восприняли его крик как вызов, князь не понял, но он ещё не закрыл рот, а те уже кинулись в атаку, причём не издав в ответ ни единого звука.
        - Прикрывайте! - ещё громче проорал они, подставляя спину союзникам - показывая, что доверяет, ринулся вперёд, навстречу молчаливым якудза.
        Первый удар, выбрав момент, он нанёс прямо перед собой, протыкая неуспевшего закрыться невысокого худенького японца и тут же смещаясь в сторонупод градом посыпавшихся со всех сторон атак, едва успевая подставлять мечи уворачиваться.
        Наконец сбив темп пытавшихся достать его шиноби, он резко присел, одновременно бросая кинжал в кастующего что-то неприятное воздушного мага, и тут же, поднырнув под свистящую катану, минусовал ещё одного врага.
        Конечно, по воздушнику кинжал не попал, ударившись в щит, но поставленную цель всё же выполнил - каст сбил, заставив потерять драгоценные секунды, которые, воспользовавшись заминкой, использовали союзники Алекса, дружно превращая растяпу в кучку пепла.
        Физически ощущая смерть - тот момент, когда она приходит за кем-то находящимся поблизости, одновременно со сгорающим в пламени магом якудза, князь почуял то же самое позади - там с торчащим из-под рёбер коротким клинком оседал на землю один из шиноби графа, и князь, уже не успевая повернуться, не глядя ударил молотом Тора - одним из высших заклинаний школы воздуха, попадая по появившейся с четвёртого этажа группе ниндзя.
        - Сзади! - не успевая уследить сразу за всеми направлениям, прокричал, предупреждая остальных, Алекс. И, разрывая расстояние между собой и своим противником, оказавшимся очень искусным мастером, и не успевая ни повернуть меч, ни изменить траекторию, плашмя ударил того между ног.
        На что мастер, видимо, от неожиданности, с удвоенной силой и скоростью прокрутил своим тати, клинок которого был чуть длиннее катаны и более изогнутым, едва не срезав князю левую руку вместе с зажатым в ней кинжалом. Но в итоге это «едва» стоило якудзе жизни: Алекс, продолжая движение, воткнул последний кинжал прямо в прорезь закрывающей лицо маски и, понимая, что переоценил свои силы, как мечника, и без магии всё-таки не справиться, не давая упасть, сразу же поднял его, бросая в бой против своих недавних соратников.
        И пусть зомби не владел мечом, но был быстр и очень силён, что и доказал, тут же вгрызаясь в чью-то шею.
        Следующим, вместо обращённого мастера клинка, на Алекса кинулся тип, вооружённый непривычными парными серпами кама, или, как окрестил их для себя князь, «мотыгами». Он, бешено вращая ими, хоть и не давал ни малейшего шанса приблизиться на расстояние удара, но и сам не спешил атаковать, поэтому Алекс, не желая тратить время на странного бойца, натравил на него освободившегося уже мёртвого мечника, а сам переключился на вооружённого обычной катаной шиноби.
        С которым проблем не возникло, скорее наоборот, сразу допустив ошибку, тот позволил себя обезоружить - князь выбил оружие у него из рук, и следом за выбитым мечом, - а он подлетел высоко вверх, - о бетонную поверхность с характерным звуком шмякнулась голова неудачника.
        Получив несколько секунд передышки, князь увеличил свою армию на ещё одного человека - загрызенного мечником типа с мотыгами. Последнего, безголового, он поднимать не стал, слишком очевидно было бы его «происхождение», а этого, заставив взять в руки своё странное оружие, развернул обратно, решив проверить, что предпримут маги, когда поймут, что рядом работает некромант.
        - Берегись! - раздавшийся позади резкий крик заставил Алекса броситься в сторону, ведь даже если кричали не ему, перестраховаться никогда не помешает.
        Но среагировал он не зря, предупреждали именно его. Всё-таки тот факт, что он поднимает мёртвых, не укрылся от внимания якудзы, и сразу два огненных мага решили спалить некроманта, ударив по нему огненной плетью - достаточно мощным заклинанием при определённых условиях. Но соблюсти условия в такой тесноте не вышло, и вместо Алекса, который успел закрыться, толкнув перед собой только что поднятого зомбака, плети подпалили ничего не понимающего мертвеца.
        Глядя, как сгорел слуга, князь поёжился, представляя, что на месте зомби мог бы оказать он сам, поэтому давать волшебникам второй шанс не стал и, вновь использовав молот Тора, буквально размазал их по крыше - от ударов магии высшего порядка стандартные щиты не спасали.
        Закончив с этим, он вновь окунулся в пучину сражения и, пытаясь понять, куда же делся Камнев, стал пробиваться вперёд.
        Юсико
        Пробившись на несколько метров вперёд, - что оказалось весьма не просто: не будь Алекс магом, давно порубили бы в капусту, - он наконец заметил Камнева, причём явно в не очень хороший момент его жизни.
        Прижатый с одним из своих верных шиноби к самому краю крыши, молодой граф держался на волоске от гибели, атакуемый сразу тройкой магов, - тех, что Алекс с самого начала записал в разряд сильных, - и парой якудза, тоже весьма и весьма серьёзно настроенных. Князю даже показалось, что всё - конец, и ледяное копьё, сорвавшееся с пальцев воздушника, поставит точку в неравном поединке. Но нет, граф смог отразить удар и даже в ответ огрызнулся каким-то слабеньким заклинанием.
        Но теперь уже точно - конец. Поэтомунеуспевающий сменить каст Алекс со всей силы вдарил тем же молотом Тора, стараясь не попасть по находящимся рядом «своим». И хоть удар и не покончил с магами - сказались выставленные ими щиты, но отвлечь от Камнева помог: все трое, разом переключаясь на новую цель, синхронно сработали по князю, естественно, безрезультатно, и, перестраиваясь, так, чтобы не подставлять тылы, кинулись наращивать мощь своих щитов, понимая, что столкнулись с очень серьёзным противником.
        Но ни щиты, ни ещё что-либо спасти их уже не могло, князь, сбрасывая с себя остатки маскировки, - а после открытого столкновения смысла прятаться больше не было, - разом поднял всех мертвецов, которых только со стороны якудза насчитывалось больше десятка, и, выстраивая их у себя за спиной, атаковал, уже совершенно не сдерживаясь.
        А ведь ещё получасом ранее, не предполагая, что всё так закрутится, Алекс думал, что прежде чем всех убьёт, успеет наиграться в ниндзя, но когда ситуация накалилась, грозя провалом, понял: время баловства прошло, и нужно действовать серьёзно.
        Первым делом он «уронил» на крышу глайдер, потратив кучу энергии, чтобы на таком расстоянии повлиять на пилота, затем прошёлся по размахивающим мечами якудза, разом увеличивая свою армию, и только тогда занялся оставленными на десерт магами, несколькими точными ударами воздуха прекращая их земное существование.

* * *
        - Живой? - довольно оглядев поле боя, он подошёл к едва стоящему на ногах графу, выглядевшему весьма плачевно: весь в дырах, кое-где ещё дымящийся костюм, глубокие порезы на плече и ноге, изуродованное почти до неузнаваемости лицо - таким предстал чудом уцелевший Максим Камнев.
        - Ты кто? - насупившись и явно не понимая, что происходит, промычал в ответ тот.
        - Вижу, живой, - усмехнулся Алекс, смотревшийся, в отличие от всех присутствующих, почти идеально. - Кто это был? - кивнул он на расплющенное рядом тело. - Якудза?
        Граф никак не отреагировал на вопрос, вместо этого упрямо повторяя:
        - Кто тыи что здесь делаешь?
        Не ожидавший такого упорства от еле живого парня, Алекс тяжело вздохнул:
        - Мне нужно знать, как найти того, кто прислал сюда этих людей.
        - Казука! - вмешался один из оставшихся в живых магов, тоже весьма потрёпанный, но без видимых повреждений мужчина лет тридцати - тридцати пятис длинными чёрными волосами, собранными в хвост на затылке. - Его зовут Казука!
        Алекс довольно улыбнулся. И хотя его лицо было скрыто под чёрной тканью, присутствующие почуяли настроение странного ниндзя, приняв это как хороший знак.
        - Спасибо тебе, конечно, - обернулся он к тут же стушевавшемуся магу, - но это я знаю. Меня интересует, кто он такой и почему напал на вас. Надеюсь, это не тайна?
        Из дальнейшего сбивчивого рассказа Алекс узнал, что Казуки-сан - старший сын одного из боссов якудза, а конфликт возник из-за чересчур активных движений графа на Токийском рынке морепродуктов, хотя формально он таким образом мстил за оскорбление одним из людей Камнева его девушки.
        - Красивая? - выслушав исповедь, поинтересовался князь.
        - Кто? - не понял рассказчик. - Девушка?
        - Ну не ты же. Конечно девушка.
        - Красивая, - удивляясь вопросу, всё же ответил маг, но Алекс уже ушёл в свои мысли.
        Он-то думал, там вообще всё страшно, раз этот неведомый Казука так отреагировал, а тут, оказывается, всего лишь банальность… А еще якудза…
        - Как его найти? Ты знаешь? - узнав, что обидчик графа не простой бандит, Алекс понимал, что первоначальное желание вырезать всех под кореньтеперь несколько не к месту, поэтому изменил план, сделав его ещё более простым: найти папашу японского мажора и доходчиво объяснить, кто такой Максим Камнев и почему не нужно его трогать. Ну и наглядно продемонстрировать, что будет, если он ослушается.
        - Да, я покажу, - покорно ответил хвостатый и, стараясь не смотреть на своего шефа, отошёл от того подальше.
        - Хорошо, - кивнул князь и, жестом показав на глайдер, пригласил. - Полетели, не будем время терять, этой штукой управлять кто-нибудь умеет?
        В итоге, после короткого препинания, а упирался главным образом граф, все, кто был на крыше, включая мертвецов, погрузились на судно и под управлением одного из двоих оставшихся в живых шиноби полетели на окраину, в резиденцию японского босса.
        И уже в полётеАлекс, одним глазом наблюдая за обстановкой, - а людям, летевшим в набитом живыми трупами салоне десантного бота, явно было не по себе, - другим приглядывался к исполняющему обязанности пилота японцу, он ещё тогда, на крыше, обратил внимание на этого бойца: невысокий, щуплый, он настолько сильно владел мечом, да и вообще всем телом, что невольно вызывал уважение.
        - Поищи аптечку, воду, - князь обратился к говорливому, - приведите себя в порядок, - и повторил, повернувшись к графу, - вас, Максим, это касается в первую очередь, - тот хоть и остановил кровотечение с помощью магии, но Алекс знал, волшебство волшебством, а нормальная дезинфекция никогда не помешает.
        Но Камнев молчал и даже не повернулся в сторону князя.
        А тот настаивать, понятное дело, не стал, про себя подумав: «Всё равно жить ему осталось гроши, так что пусть молчит».
        Хотя поначалу, во время драки, приходила в голову мысль оставить парня в живых, как вариант - с привязкой к хозяину, хотя бы на время, пока сам Алекс не войдёт в курс всех его дел. Но сейчас, глядя на этого упрямца, Алекс уже сомневался в своём намерении, склоняясь к первоначальному плану.
        - Кто-то знает, где именно может быть Ямогути? - уже на подлёте, глядя на здоровенную домину резиденции, спросил князь, не очень надеясь на ответ. Но зря не надеялся. Всё тот же говорун пояснил, что в это время господин Ямогути, - так звали папашу обидчика, - скорее всего обедает, а значит, находится в столовой.
        Польза от такого ответа, конечно, спорная, то, что в обеденное время человек может обедать, он и сам мог предположить, а спрашивал, надеясь на более конкретную информацию, вдруг кто-то в курсе?
        Но нет, так нет - хрен с ним. Сами найдём.
        Тем более тот факт, что сын этого уважаемого господина проживает здесь же, многое упрощал, не нужно будет гоняться по всей Японии за борзым отпрыском, на счёт которого у Алекса тоже были весьма определённые планы, точнее, не совсем на него.
        Вообще, будь конфликт вызван не коммерческими причинами, было бы попроще - наподдавать япошкам, да и ладно. Но раз тут замешаны деньги, - причём практически уже его деньги, - дело требовало гораздо более вдумчивого подхода.
        - Садись на крышу, - подсказал пилоту-шиноби Алекс, - как сядешь, сразу открывай, - и, внимательно посмотрев на каждого из живых в отдельности, добавил. - Никто никуда не лезет. Бежать не пытайтесь, всё равно найду.

* * *
        Корабль ощутимо тряхнуло, и большая дверь трюма с шумом ушла вниз, заменяя десантникам полноценный трап.
        А десант получился знатный: двадцать шесть трупов ниндзя и восемь тел магов, девятого князь трогать не стал, слишком уж его расплющило. Молча, - хотя они и при жизни особо не болтали, - ринулись на штурм резиденции мафиозного босса.
        Когда-то раньше якудза были очень сильны и влиятельны, но со временем их потеснили представители других группировок, и в настоящее время сеть их влияния многократно уменьшилась. Но даже того, что оставалось, хватало, чтобы с ними считались как в Японии, так и в мире.
        И тип, к которому он намеревался зайти в гости, занимал в организации должность лейтенанта, что ставило его на достаточно высокое место в иерархической лестнице синдиката, но в то же время принадлежал он к одному из «неудобных» для Патриарха кланови, как надеялся князь, звать на помощь, показывая свою несостоятельность, не будет.
        Спустившись с крыши вместе со своими бойцами, Алекс отметил, что никто их не встретил, хотя свалившийся сверху глайдер не могли не заметить. Значит, - а выводы он делать умел, - хозяева не растерялись и подготовились к встрече где-то ниже, скорее всего, на втором этаже. Но это как-то его не волновало, присутствия высокоранговых магов он не чувствовал, а обычные, неодарённые люди, будь они хоть десять раз супер-бойцы, никакой опасности не представляли.
        Поэтому, приказав слугам убивать всех, кого встретят, он накинул на себя полог и, воспользовавшись пожарной лестницей, съехал по ней на балкончик второго этажа, где едва не столкнулся со здоровенным японцем, который был никак не меньше двух метров росту и хорошо за центнер весом. Тот, стоя возле открытой стеклянной двери, не выглядывая наружу, внимательно прислушивался, ведь полог пологом, а звуки никуда не девались, и вероятно, услышав какой-то шум, здоровяк готовился встретить незваного гостя.
        Осторожно обойдя покрытого татуировками японца, у которого из-под рубашки сплошным ковром лезли разноцветные рисунки, князь двинулся дальше, но зацепил валяющийся на полу конфетный фантик, и громила, молниеносно развернувшись, тут же вспорол воздух короткой катаной.
        То, что катана ни разу не короткая, - а в сравнении с габаритами здоровяка она выглядела словно игрушечка, - князь понял, едва успев уклониться от сверкающей стали, и, решив не дожидаться, когда этот тип отрежет ему чего-нибудь, резким движением вбил кинжал ему прямо в глаз.
        Якудза удивлённо моргнул, точнее, попытался и, медленно завалившись назад, с грохотом упал на пол.
        - Готов, - пробормотал князь и, дождавшись, когда здоровяк перестанет дёргаться, поднял его, забрал катануи, убеждаясь, что шум никого не привлёк, направился дальше, примерно представляя, где может находиться нужный ему человек.
        И через пару минут, не используя больше полог и по пути убивая всех встречающихся, он наконец подошёл к цели своего путешествия - массивной, серьёзно бронированной двери, за которой, судя по контурам аур, находились трое одарённых, и, Алекс надеялся на это, один из них и был так нужным ему лейтенантом синдиката якудзы.
        С размаху, - если этот термин применим к магическому удару, - Алекс выбил дверьи, не заглядывая внутрь, сказал по-японски:
        - Тук-тук! Я не помешал?
        Долгая паузаи не менее оригинальный ответ:
        - Входи! Открыто!
        Князь улыбнулсяи, выпуская на сцену графа Камнева, зашёл внутрь.

* * *
        За столом в большом белом кожаном кресле сидел маленький жёлтый человек. И хотя жёлтым у него было лишь лицо, а из-под одежды, так же, как и у здоровяка, густо лезли причудливые рисунки разных цветов и размеров, впечатление он производил именно такое - сухое и жёлтое.
        По обе стороны от него, примерно в метре, застывшими изваяниями стояли такие же разноцветные маги, которые, почувствовав силу гостя, не делали даже малейших попыток что-то противопоставить, исполняя лишь роль безмолвных манекенов.
        - Граф? - несмотря на хвалёное восточное самообладание, вытянулось жёлтое лицо.
        - Нет, мама его, - сострил Алекс и, видя, что шутка не зашла - особенности перевода, кивнул на стоящее в углу кресло, - я присяду?
        Хозяин кивнул и, возвращая на лицо прежнее выражение непробиваемого аксакала, спокойно поинтересовался:
        - И зачем всё это?
        - А как иначе? - сдвинул брови князь. - Кто к нам с мечом придёт…
        На этот раз якудза понял смысл выражения и, явно удивившись, уточнил:
        - Не понял? С каким мечом?
        - Да хоть с этим, - Алекс бросил на стол перед собой трофейную катану. - Там ещё есть, много.
        - Не понимаю вас, граф… - нахмурился японец, он любил ясность и, будучи из той породы, что не лебезят перед сильным даже под страхом смерти, не стал делать этого и сейчас.
        - Нападение на мой дом, - князь не стал употреблять термин замок, считая, что от замка там одно название, - это раз, убийство моих людей - два, покушение на меня - три. Где ваш сын?
        Лицо старика мгновенно побледнело, но он тут же справился с эмоциями и спокойно ответил:
        - Должен быть здесь, в резиденции.
        - Вот и отлично! - поднялся Алекс. - Я думаю, будет справедливо забрать его жизнь в обмен на отнятые его людьми? Правильно?
        Старик побледнел ещё больше и, пытаясь подняться, не выдержав, рухнул обратно в кресло.
        - Не трогайте его, граф… Он молодой и глупый дурак. Но он только начал жить… Я заплачу за всё, что он сделал…
        Алекс остановился и, наклоняясь над столом и глядя на грозного якудзу, тихо произнёс:
        - Деньги - это, конечно, хорошо… Но этого мало.
        - Тогда чего ты хочешь? - снова попытался подняться старик, почувствовав, что ещё не всё потеряно и за своё чадо можно побороться…
        - У нас с вашим сыном возникло недопонимание, он полез туда, куда его не просили, - начал Алекс, выяснив суть проблемы у того же хвостатого мага, - и я хочу, чтобы он оставил моих людей в покое, а в качестве компенсации передал мне свою долю акций в Киомуре и, до кучи, оба ресторана.
        - Это всё? - просветлел старик.
        Князь задумался и, вспомнив формальный повод нападения, добавил:
        - Ещё мне нужна его невеста.
        Японец замери, чуть повернув голову к одному из магов, отрывисто бросил:
        - Приведи Юсико! Быстро, - и, поворачиваясь вновь к Алексу, сказал, с трудом скрывая облегчение, - она сейчас будет здесь, отзовите ваших людей, граф, - и через секунду униженно добавил, - пожалуйста.
        - Так это не мои люди, скорее ваши… - делая небрежный пас рукой, для наглядности, князь заставил здоровенного зомби появиться в дверном проеме.
        Старик вздрогнул, явно узнавая, и, медленно переводя взгляд на Алекса, молча сглотнул.
        - Я сейчас остановлю их, но оставлю здесь, с вами. И если что-то пойдёт не так… Где бы ваш сын ни был, куда бы ни спрятался… - князь замолчал и, какое-то время выждав, добавил. - Надеюсь, вам не нужно объяснять?
        - Нет. Я всё понял.
        В этот момент в коридоре раздались шаги, и, с опаской косясь на изуродованного разноцветного зомби, в кабинет вернулся маг, а с ним очень привлекательная особа, японка, но разительно отличающаяся от основной массы населяющих страну женщин.
        Так же невысокая - единственная общая черта с её народом, с большими, почти круглыми глазами на приятном, слегка курносом лицеи высокой полной грудью - это то, на что обратил внимание Алекс в первую очередь.
        - Ну вот и славно, - разглядев девушку, довольно кивнул он. - Сейчас мы уйдём, и вы забудете о моём существовании. Договорились?
        Старик с готовностью кивнул, попытался встать, но вновь упал обратно в кресло.
        Мастер меча
        Выйдя из кабинета якудза, на крышу Алекс не пошёл, предполагая, что ни глайдера, ни графа там уже нет. Поэтому, осторожно держа девушку под руку, не спеша прошёл через главный входи, воспользовавшись одним из стоящих на парковке автомобилей, спокойно покинул территорию резиденции.
        - Страшно? - отъехав подальшеи взглянув через зеркало на сидевшую на заднем сидении японку, спросил он.
        - Да, господин, - привычно ответила та, смиренно опустив глаза.
        - Зря… Документы с собой?
        - Конечно, господин, - слегка приподняла сумочку Юсико, мимолётно поймав его взгляд в зеркале.
        «Красивая», - в который раз подумал князь. Вот что могло привлечь такую красотку в, по сути, обыкновенном бандите? Возможность выбраться из нищеты? Но с такой внешностью она могла просто по щелчку пальца собрать у своих ног кучу толстосумов. Не подходит. Типаж опасного парня? Влюбилась? Но что-то не видно, чтобы она очень печалилась, может, конечно, скрывает, но врядли, грусти в глазах нет, да и вообще, барышня выглядит подозрительно довольной.
        Ладно, позже разберёмся… Сейчас решить с графом и его людьми, посетив замок, в котором они, - если он всё верно рассчитал, - скорее всего и находятся.
        Хотя даже если он ошибался, и беглецы отправились куда-то ещё, это была уже не его проблема - через два часа сработает отсроченное проклятие, и если его не снять, то все эти господа предстанут перед всевышним, ну а он будет искать уже не живых людей, а их тела, что, конечно, куда как проще.
        Добравшись до первых оживлённых улиц, - а резиденция находилась за городом, - князь остановил машину и, тормознув такси, пересел вместе со своей спутницей.
        И сделал он это не из-за возможной слежки или чего-то подобного - отнюдь, просто привыкший к своему монстру, он не смог «договориться» как с маломощным электромобилем, так и с «неправильным» движением на дорогах.
        В галанете Алекс мельком натыкался на историю возникновения левостороннего движения в Японии, корнями уходящую куда-то в древность, в те времена, когда самураи скакали на лошадях с мечами. На перевязи катану никто не носил, затыкали за пояс, так что он примерно на полметра торчал с левого боку. Поэтому, опасаясь зацепиться и нарваться на неприятности, японцы стали использовать принцип левостороннего движения. Они и сейчас-то народ нервный, шуток не понимающий, а тогда тем более. Но это, наверное, самая занятная история, другие были попроще и не такие интересные.
        - Быстро доедем - три счётчика оплачу, - уведомил он втихаря разглядывающего его новую подружку таксиста, - так что лучше на дорогу смотри, целее будешь.
        Алекс так и не понял, что подействовало больше, угроза или обещание, но до места добрались с ветерком, и, передав японцу гонорар, да ещё щедро добавив сверху, князь оставил девушку в машине и, приказав таксисту ждать, вышел на тротуар, ещё издали заприметив толстую тушку глайдера.
        «Ну вот и славно», - разглядывая летающую машину, думал Алекс, - «закончить дела, и домой! Япония, конечно, красивая страна, но мне тут точно делать нечего. Всё вокруг какое-то бездушное, пустое. Люди бегут, суетятся, словно боятся опоздать на собственные похороны».
        А ещё эти бесконечные дежурные улыбки, не несущие в себе ни капли искренности, почти полное отсутствие настоящих эмоций и чуждое русским, да и вообще всем европейцам, коллективное мировоззрение, в котором, чего ни коснись, всё заканчивается фатально.
        Но в тоже время Алекс понимал, что глупо судить чужую культуру - нравится японцам их жизнь, и слава богу.
        Дойдя с такими мыслями до центрального входа, - а искать обходные пути князь не стал, - он зашёл внутрьи, уверено определив направление, двинулся к засевшим на первом этаже беглецам.

* * *
        - Что ж вы так, господа. Обещали ждать, а сами…
        Тогда на крыше, да и потом, в резиденции якудза, Алекс не снимал маску, оставляя этот момент на потом, и теперь с удовольствием смотрел на произведённое своим появлением впечатление.
        - Граф? - поднялся волшебник с хвостиком и нерешительно перевёл взгляд с порядком побитого настоящего Максима Камнева на будто бы только что вышедшего из парикмахерской Алекса.
        - Почти, - улыбнулся тот. - Князь.
        - Ты самозванец! - вскакивая, будто и не ранен, кинулся на Алекса Максим.
        - Да я и не спорю, - останавливая парня в метре от себя, пожал плечами князь, - что есть, то есть. Вопрос в другом, кто из вас хочет жить?
        - Да я тебя! - не успокаивался молодой граф, и Алекс, видя, что с ним он точно не договорится, демонстративно, глядя на реакцию остальных, сломал ему шею.
        И, как он и ожидал, отреагировали только маленький ниндзяи говорливый волшебник: первый, не сходя с места, кинул в Алекса сюрикен и взялся за меч, а второй почти успел ударить магией.
        Вот только убивать себя князь не позволил, отбросив обоих в сторону и обездвижив, а после без всякого сожаления умертвил остальных, справедливо посчитав, что если они не вступились за своего господина, то и смысла подчинять их нет. Предавший единожды… что-то там… бла-бла-бла…
        Дождавшись, пока преставившиеся закончат трепыхаться, он ослабил давление на волшебника и шиноби, - тот, кстати, так и щеголял в маске, - и, прокашлявшись, словно перед выступлением, заговорил:
        - Я освободил вас от клятв этому человеку, более вы ему ничего не должны.
        - Да пошёл ты… - сплюнул маг, ниндзя же никак не прореагировал.
        - Хорошо. Как скажешь, - согласился Алекси, поднимая зомби, демонстративно, хотя команды слугам обычно отдавал мысленно, громко бросил. - Убейте их!
        Вытаращившись на поднятых мертвецов, только что валявшихся в собственном дерьме, что резво кинулись выполнять приказ, волшебник громко заорал:
        - Стой! - и, отскакивая к стене, чуть тише добавил. - Чего ты хочешь?!
        - Хорошо, - остановил мёртвых князь, - с этого момента для всех я граф Максим Камнев, и мне нужны верные люди, желательно те же, что служили ему, - кивнул он на застывшего в нелепой позе зомби. - Но в принципе это не критично, поэтому спрошу один раз, вы согласны?
        - Я согласен! Можно вопрос? - торопливо выкрикнул волосатый, но Алекс, не обращая на него внимания, обратился к шиноби:
        - А ты что скажешь?
        Тот пристально посмотрел, шевеля глазами через прорезь, и на плохом русском, по-японски А-кая, произнёс.
        - А развА ест вибАр?
        - Есть. Либо со мной, либо с ними, - кивнув на трупы, ответил Алекс.
        - Хорошо, - уже по-японски ответил шиноби, - я с тобой.
        - Отлично, - улыбнулся князь. - Ещё один момент, и мы пойдём дальше.
        - Какой? - насторожился расслабившийся было маг.
        - Клятва. Обычная магическая клятва.
        Ниндзя просто кивнул, соглашаясь, а волшебник всё же решил уточнить:
        - Клятва какого рода? Насмерть?
        - Какой ты догадливый, - усмехнулся Алекс, он, хотя ещё никого не подчинял подобным образом, предпочитая либо временный контроль, либо привычное возведение в слуги, о предмете знал всё, поэтому и решил, что подобной клятвы будет достаточно.
        Этот короткий магический ритуал представлял собой практически полную передачу своей свободы, своих стремлений, своей жизни в руки господину. Приносящий клятву обещает быть преданным господину, никогда не поднимать против него оружия, не выдавать его тайн, не замышлять зла ни против него, ни против членов его семьи, ни против владений, беспрекословно выполнять его приказы. Любое действие, направленное против господина, может принести как невероятную боль и ослабление магических способностей - в случае, если приносящий клятву маг, так и полную потерю сил и, как итог, смерть. Если же господин умирает и повинен в этом вассал, даже косвенно, то тот умирает следом, причем считается что душа его уже никогда не сможет возродиться.
        Это если вкратце.
        Ну а для чего Алексу понадобились люди Камнева, наверное, и так понятно: имея возле себя этих двоих, знавших настоящего графа, видевших, как он жил, как вёл себя и прочие подобные вещи, ему будет проще вжиться в новый образ, да и здесь гораздо правдоподобнее будет всё выглядеть, если окажется, что после нападения на замок выжил не только сам граф, но и двое из его окружения. Ну и, конечно же, в Империи прибытие аристократа в сопровождении примелькавшейся свиты будет выглядеть куда естественней, чем если он наберет кого попало с улицы.
        Не откладывая в долгий ящик, тут же, среди крови и трупов, маг встал на колено и, дождавшись, когда над его головой закружится чадящий чёрный шар, созданный Алексом, торжественно заговорил:
        - Перед лицом Истинной магии я, Феоктистов Олег Григорьевич, становлюсь твоим человеком во всех отношениях, буду нести тебе верность жизнью, душой, телом, магией и честью, буду нести тебе верность против всех существ, храня веру, причитающуюся магии. Если я нарушу своё слово, пусть наградой мне станет смерть!
        Шар надулся и, всё больше раскручиваясь, потянулся к князю.
        - Перед лицом Истинной магии я, Романов Александр Алексеевич, - заговорил тот, - принимаю тебя как своего человека во всех отношениях, во всех мирах и во всех временах, храня твою верность, твою душу, твоё тело, твою магию и твою честь. В свидетели же призываю всепоглощающую тьму и мать всех начал - саму смерть!
        Как только он договорил, ещё больше раздувшийся шар прикоснулся к обоим и тут же лопнул, раскидав по комнате лохматые сероватые хлопья.
        Выждав немного, Алекс повернулся к шиноби:
        - Теперь ты. Можешь по-японски.
        Тот отошёл от стены и, так же, как и Олег, встав на колено, снял маску.
        «Обычный японец», - почему-то огорчился князь, глядя на желтоватое лицо ниндзя. Лет пятьдесят, может больше, седой, с покрытой застарелыми оспинами физиономией, он оказался совершенно не таким, каким он его себе представлял, чем-то неуловимым, наверное, выражением лица, напоминая сторожа, в чьём теле находился младший Бельский.
        - Перед лицом Истинной магии я, Кабоякава Хидеаки, становлюсь твоим человеком во всех отношениях, буду нести тебе верность жизнью, душой, телом, магией и честью, буду нести тебе верность против всех существ, храня веру, причитающуюся магии. Если я нарушу своё слово, пусть наградой мне станет смерть! - слово в слово повторил японец, косясь на черный шар.
        - Перед лицом Истинной магии я, Романов Александр Алексеевич, - заговорил князь, - принимаю тебя как своего человека во всех отношениях, во всех мирах и во всех временах, храня твою верность, твою душу, твоё тело, твою магию и твою честь. В свидетели же призываю всепоглощающую тьму и мать всех начал - саму смерть!
        Процедура повторилась, и шар, так же разлетаясь ошмётками, поставил в ритуале точку.
        Внешне после принесения клятвы ничего не поменялось, разве что удивлённо-ошарашенное выражение, не сходившее с лица Олега, выбивалось из нормы. Услышав имя, а главное, фамилию, - а тот факт, что принимавший клятву не умер прямо на месте, говорило о том, что всё правда, - переспрашивать он не решился, но смотрел уж очень выразительно.
        Ничего ему не объясняя, князь, склонившись над телом Камнева, прошёлся по карманам, достав оттуда коммуникатор, брелок от чего-то, возможно, от машины, портмоне с кучей карт и небольшим количеством наличности, снял с одной руки часы, с другой составленный из деревянных кусочков браслет. Закончив на этом обыск, Алекс вывел зомби на каменную лестницу и, поставив огненный щит, завёл труп прямо в эпицентр пламени.
        - Где у него личные бумаги, компьютер? - спросил он молча пялившегося на костёр Олега.
        Тот вздрогнули, отрываясь от завораживающей огненной пляски, быстро ответил:
        - Кабинет на третьем этаже, я принесу.
        - Будь добр, - кивнул князь.
        - А ты, я буду тебя звать Коба, - имя японца как-то не сразу вспоминалось, - сходи к воротам, там стоит такси, заплати таксисту и приведи сюда его пассажирку. Понял?
        Шиноби кивнул и, не дожидаясь продолжения, тут же исчез.
        «Вот и славно…» - оставшись один, думал князь. - «Дождусь известия с родины, и можно будет возвращаться…»
        Кто и как его станет извещать, он не знал, но предполагал, что случится это достаточно быстро, поэтому надолго задерживаться в замке не рассчитывал. Тем более что рано или поздно здесь должны появиться копы, а объясняться с ними в его планы точно не входило, пусть уж лучше поработают постфактуми тогда, когда он уже будет далеко.
        Ну и для любопытных: внезапный побег графа из страны не будет выглядеть странно - чудом выжил после покушения и решил переждать на родине. Всё логично. Тем более и повод был, гибель родственников.
        Хотя Алекс знал из досье, что с оставшимися в России родичами Максим отношений не только не поддерживал, он даже слышать о них ничего не желал, но всё же смерть есть смерть, и не приезд на похоронывыглядел бы странно. Тем более что он единственный наследник всего состояния.
        - Куда? - заглянул Коба.
        - Гостевые комнаты есть? - отвлёкся Алекс.
        Кивнув, японец исчез за дверью.
        «Какой понятливый…» - подумалось князю, и он удовлетворённо ухмыльнулся, понимая, что не прогадал, оставив шиноби в живых.

* * *
        - Мастер. Вот всё, что было в кабинете гр… В вашем кабинете, - поправился Олег.
        Алекс хмыкнул, удивлённый обращением.
        - Почему мастер? - спросил он.
        - Так графа так все называли. Он же мастер меча… Вот и… для краткости…
        - Ясно. Пусть будет мастер. У тебя здесь есть кто-то, кого ты не можешь оставить?
        - Нет, никого нет. А мы уезжаем?
        - Возможно. А у Кобы?
        - У него вроде сын есть, но он давно уже сам по себе. Так что можно сказать, что тоже никого.
        - Отлично. Значит, меньше проблем, - если бы у них кто-то был, Алекс дал бы денег, чтобы не дёргались лишний раз, ну а раз так, то и вопросы отпадают.
        В этот момент запиликал комм графа, и Алекс, посмотрев на неопределившийся номер, снял трубку.
        - Слушаю.
        - Граф Камнев? - спросил невидимый собеседник, и по его тону Алекс понял, вот оно, сообщение.
        Дальше шёл сам текст, соболезнование и просьба как можно скорее вернуться в Россию.
        - Как у вас с документами? - обращаясь к Олегу, спросил князь.
        - Всё ровно. В Японии без паспорта даже не чихнёшь. Так что тут всё в полном порядке.
        - Хорошо, забронируй четыре билета на ближайший рейс до Питера. И свяжи меня с поверенным, надеюсь, есть такой?
        Олег кивнул.
        - Как сделаешь, сообщишь.
        «Так… Что ещё?..» - смотря на закрывающуюся за магом дверь, думал Алекс, перебирая в памяти все аспекты операции. Вроде ничего не забыл, даже где-то перевыполнил…
        Можно и отдохнуть…И он, не обращая внимания на трупы, направился к Юсико, рассчитывая потратить время до отлёта с пользой, познакомившись с девушкой поближе.
        Снова в Империи
        Прибывший из солнечной Японии белоснежный глайдерстолица Империи встретила плохо: мелким дождиком и противной сыростью, которая, почуяв новую жертву, лезла за шиворот, проникала в бельё, спускалась в ботинки, а оттуда, словно набравшись сил, возвращалась обратно, чтобы начать по новой.
        И даже магия ничего не могла поделать с этим. Сырость эта была особенная, не материальная, даже выпаренная из одежды, она проникала глубоко в душу, заставляя мёрзнуть и искать возможность согреться.
        Но не все пассажиры были ей по зубам, спустившаяся последней группа туристов выглядела весьма довольной: высокий, хорошо сложенный мужчиналет тридцати - тридцати пяти с толстым конским хвостом на головеи таким же толстым мясистым носом, занимающим доминирующее положение на лице - таком жекрупном, как и он сам, счастливо улыбаясь, шёл первым. Следом за ним, одетый в дорогой, вычурный чёрный костюм, явно пошитый на заказ, двигался невысокий темноволосый пареньлет двадцати или около того, он, держа под руку невероятно красивую девушку восточных кровей, довольно улыбался, с удовольствием вдыхая переувлажнённый воздух.
        Играла улыбка и на лице его спутницы, которая, ласково прижимаясь в парню, периодически что-то шептала ему на ухо, от чего тот становился ещё довольней.
        Исключением был разве что замыкающий группу немолодой седоватый мужчина. Судя по всему, японец, он смотрел вокруг себя так, словно ежесекундно ожидал подвохаи очень расстраивался, что тот всё не приходил.
        Спустившись с трапа, Алекс, - а как уже можно было догадаться, это был он, - посмотрев на автобус, тяжело вздохнул:
        - И толкаться не хочу, и пешком идти неохота…
        - Я могу вас отнести, мастер… - с самым серьёзным видом предложил Олег. Он вообще как-то странно относился к своему господину, с одной стороны явно опасаясь, а с другой стараясь как-то приблизиться.
        - Нет уж, спасибо, - хмыкнул тот, подталкивая девушку к дверям автобуса, - я лучше на этом. Так надёжнее.
        - Моё дело предложить, мастер, - всё с тем же выражением пожал плечами Олеги, пропуская спутницу князя перед собой, галантно посторонился, - прошу вас, мадемуазель.
        Снисходительно посмотрев на этот цирк, Алекс поднялся следом за девушкойи, застыв у окошка, задумался, прикидывая, с чего начать: то ли встретиться с поверенным семьи, то ли доехать до полицейского управления. Он нисколько не удивился, что после гибели Камневых у полиции появились к нему вопросы - как-никак единственный наследник, вдруг замешан?
        Причём разбираться ему придётся самому, ещё до начала «операции» он оборвал все контакты и с Бельскими, и с Императором, рассчитывая чуть позже «познакомиться» заново. Поэтому, поразмыслив, начать всё же решил с поверенного, мало ли, как оно обернётся… И уже в здании аэропорта обрисовал Олегу план его дальнейших действий - тот должен был забрать Юсико и отправиться с ней в Асторию - самый дорогой и престижный отель Петербурга, снять там три номераи, подготовив список продающейся в данный момент элитной недвижимости, ждать возвращения Алекса.
        Сам же князь, естественно, в сопровождении шиноби, займётся текущими делами, накопилось которых достаточно: как тех, что касались графа Камнева, так и незаконченных из «прошлой жизни».
        Но если незаконченные дела могли подождать, то связанные с гибелью Камневых хлопоты ждать не будут, и ему всё равно придётся пройти через все бюрократические препоны.
        - Ну всё, - садясь в такси, махнул рукой Алекс, - как поселитесь, сообщи.
        Задерживаться надолго в гостинице он не хотел, решив в этот раз сделать всё так, чтобы комар носа не подточил. Положены аристократу определённые нормы поведения? Он соблюдёт их. Надо сдружиться с первыми семьями? Не вопрос, сдружится!
        И никто, ни одна живая душане догадается, кто скрывается под личиной бедного, так рано потерявшего родных «мальчика».
        Ну а тот факт, что мальчик, будучи аристократом не в первом поколении, ещё и чертовски богат, - а наследство обещало быть очень приличным, - сделает его одним из самых завидных женихов Империи, открывая перед ним все ранее закрытые двери.
        - Проходите сюда, граф, - поднялся, показывая на место напротив, невысокий лысоватый мужчина, Егор Андреевич Нотенбаум, поверенный семьи Камневых. Его бегающие глазки, постоянно упирающиеся то в часы на стене, то в циферблат на руке, недвусмысленно намекали - хоть ты и граф, но время - деньги. Так что давай поспешим.
        - Примите мои соболезнования. Это ужасная трагедия, - отбил он дежурную фразу и тут же, даже не меняя тона, продолжил. - Я вас вот почему позвал, нужно определиться с датой оглашения завещания и выбрать место и время кремирования, не сочтите за бестактность.
        - Всё в порядке, - прекрасно зная, что играть горе совершенно ни к чему, только глухой не знает, что отношения с отцом у графа были не ахти, даже, если быть точным, их совсем не было, а мать, точнее, мачеху, он вообще ни разу не видел. Плюс ходил слух, что сам Максим, хоть и носил фамилию Камнев, не был родным ребёнком старого графа, являясь плодом тайной любви графини, ныне покойной, и какого-то японского аристократа, причём весьма и весьма серьёзного, настолько, что когда граф узнал, от кого ребенок, без разговоров подписался под отцовством и дал ему свою фамилию.
        Но потом мать Максима умерла, а граф женился вновь, всё же сослав «ублюдка» к родному папаше.
        - Что по поводу завещания, то чем раньше, тем лучше, а с похоронами разберитесь сами, мне совершенно всё равно.
        - Вы не придёте? - в удивлении вытянулось лицо Егора Андреевича - соблюдение приличий в высшем обществе всегда ставилось во главу угла, поэтому, по мнению поверенного, граф мог как угодно относиться к тому, чью фамилию носил, но внешне, что важно, внешне всё должно быть в рамках приличия.
        - Нет, что вы… Я хотел сказать, что меня устроит любое назначенное время, только и всего…
        - Ну тогда оглашение завещания назначим на послезавтра, - констатировал поверенный, - а кремировать будем сегодня в шесть, так нормально?
        - А с завещанием почему задержка? - не то чтобы Алекс сильно спешил, но долго жить в отеле не планировал, поэтому вопрос покупки своего жилья считал первоочерёдным, но, как оказалось, денег на счетах графа хватило бы лишь на небольшую квартирку где-нибудь на отшибе, а заморачиваться с продажей недвижимости в Японии он пока не хотел.
        - По правилам, - ответил поверенный. - Больше - можно, меньше - нельзя. Как-то так…
        - Ясно, - поднялся Алекс, внутренне досадуя на проволочку, - не буду отнимать ваше время, всего хорошего.
        - И вам не хворать, граф, - теряя к посетителю интерес, пробурчал Нотенбаум, записывая что-то в журнал.
        «Жаль, конечно, что с завещанием такая засада…» - выходя из офисного центра, в котором и находилась нотариальная контора, вздохнул князь, он вообще пока слабо разбирался в финансовых потоках, поэтому не мог определённосказать, почему его счета практически пусты, ведь, по идее, Максим далеко не бедствовал, один только замок чего стоит…
        Хотя, если сравнивать цены на токийскую недвижимость с питерскими, сравнение будет явно не в пользу последних: по цене замка в Японии, - пусть даже он не совсем и замок, - в Петербурге можно купить едва ли не целый район, не в центре, конечно, но всё же… Ведь земли в стране восходящего солнца сильно не хватало, и даже на окраине Токио цены зашкаливали.
        Но делать особо нечего, придётся подождать, хотя, конечно, и не хочется…
        Взяв такси и усевшись на заднее сиденье, князь не сразу понял, что его личный ниндзя сидит впереди, точнее, он видел его, но тот вёл себя настолько незаметно и естественно, что не вспомни Алекс о нём, попросту не заметил бы.
        Причём делал шиноби это безо всякой магии, на одной психологии, ломая сложившиеся у Алекса стереотипы.
        Да и вообще, Коба весьма импонировал князю, тот уже видел в нём не просто умеющего махать мечом человека, а мудрого, много пожившего и сделавшего из своего опыта правильные выводы самурая. Ведь редкий шиноби доживает до его лет, а значит, он не просто хорошо дрался, но ещё и успешно применял голову.
        Следующим пунктом после нотариуса в списке значилось главное управление полиции Санкт-Петербурга, и если там, - князь очень на это надеялся, - не будут его долго мурыжить, то до кремации он ещё успеет пообедать.
        - Здесь останови, - попросил Алекс таксистапримерно за полквартала до нужного адреса, почему-то испытав острое желание просто пройтись. Не то чтобы он боялся полиции, установить его связь с гибелью Камневых не смог бы никто - попросту от того, что он не был к ней причастен, это сделали совсем другие люди и совсем по другому формальному поводу.
        Но всё равно, визит в полицию вызывал у него странное чувство, будто там его ждёт нечто неприятное, то, чего он не предусмотрел.
        Поэтому, выйдя из таксии не спеша, прогулочным шагом, двинувшись в нужную сторону, он ещё раз разложил по полочкам всё, что происходило в последние недели, и, убедившись, что ничего не забыли не оставил без внимания, поднялся по крыльцу ГУВД по Санкт-Петербургу - так гласила надпись на табличке.
        - Граф Камнев, к полковнику Новикову, - вспомнив имя звонившего, произнёс в зарешеченное окно Алекс.
        - Третий этаж, тридцать второй кабинет, - даже не спросив документов, проинструктировал сидящий за пультом полицейский, уже немолодойусатый дядька. - Вас ждут.
        Князь поднялся по лестницеи, найдя нужную дверь, осторожно постучал, стараясь вести себя как можно естественнее.
        - Открыто, - донеслось изнутри.
        - Добрый день, - зайдя в кабинет, поздоровался Алекс, глядя на человека, сидящего за столом.
        - Проходите, граф, присаживайтесь, в ногах правды нет, - кивая на сиротливо жмущуюся в углу табуретку, предложил полковник, и князь вспомнил, что видел этого человека на одном из устраиваемых тогда ещё наследником приёмов.
        И вроде бы его лицо прямо-таки стояло перед глазами, но сказать точно, кто же он такой, Алекс не мог. Явно аристократ, сильный маг, но фамилию Новиков Алекс никогда не слышал.
        - Мои соболезнования, - так же дежурно оборонил тот и сразу, без перехода, взял быка за рога, - но я думаю, вы, Максим, не слишком-то и расстроены, не так ли?
        - Именно так, - сухо кивнул князь, - мне незачем жалеть совершенно посторонних для меня людей.
        - Интересное заявление, - усмехнулся полисмен, - но по поводу гибели ваших родственников к вам вопросов нет, меня интересует другое, вот, - протянул он лист бумаги, - ознакомьтесь.
        Бегло пробежав глазами по тексту, Алекс удивился, никак не ожидая подвоха с этой стороны.
        Японские коллеги направили запрос в российскую полицию о выдаче Камнева Максима Николаевича, обвиняемого в похищении человека, а именно гражданки Японии, Юсико Есихары.
        - Как вам, граф?
        - Полная чушь. Девушка добровольно отправилась со мной, никакого принуждения не было.
        - Я, конечно, склонен вам верить, но не могу не попросить гражданку Есихаро подтвердить ваши слова, можно устроить с ней встречу?
        - Конечно, - Алекс достал коммуникатор и прямо при полицейском набрал Олегу.
        - Привези Юсико в Главное управление, - без предисловий приказал он и, назвав адрес, отключился.
        - Откуда они поедут? - поинтересовался полковник, убирая бумагу с требованием о выдаче в стол.
        - Отель Астория.
        - О, это рядышком, надо дежурного предупредить, - обрадовался полицейский, поднимая трубку внутреннего телефона.
        «Вот как так?» - думал меж тем Алекс. - «Что такого есть в этих стенах? Почему, даже если ты ни в чём не виноват», - а в том, что Юсико подтвердит его слова, не было никакого сомнения, - «я чувствую такой дискомфорт?»
        Ещё в первое знакомство с полицией, - когда он, считая себя самым умным, организовал «похищение» дочери Леонида, - чувство тревожности не покидало его всё проведённое в участке время. Ему казалось, что равнодушные, - умом-то он это понимал, - взгляды коповбуквально просвечивают насквозь, вызывая, пусть и на секундочку, желание во всём признаться.
        Второй раз, когда он попал в полицию после устроенного в логове заговорщиков разгрома, и хотя проходил как свидетель, так же испытывал крайнюю степень напряжения.
        Как и почему служители правопорядка так негативно воздействуют на психику человека, - даже такого, как князь, - он не знал, желая лишь одного - побыстрее покинуть эти стены.
        Внезапно заверещавшая тревожная сирена заставила подскочить и полковника, и князя.
        - Что происходит? - ощутив сильную магическую активность где-то внизу, на нижних этажах, шагнул к двери Алекс.
        - Не знаю, - насторожился полковник и, отвлекаясь на замигавшую лампу вызова внутренней связи, поднял трубку.
        Матерный двухсекундный монолог донёсся даже до князя, и он, едва осознав, что произошло, пулей выскочил за дверь, на ходу готовя доступные уровню магистра заклинания.
        - Куда вы? Граф?! - рванул следом тучный полковник, так же потрескивая всплесками энергий. - Погодите!
        Но князь не обратил на него никакого вниманияи словно метеорит вылетел с лестницы прямо на площадку перед дежуркой, где его глазам предстала следующая картина: в центрес катаной наизготовку застыл Коба, чуть позади, держа в руках готовый сорваться огненный шар, хищно замер Олег, а за их спинами, удивлённо хлопая глазами, стояла ничего не понимающая Юсико. Напротив же этой героической троицы, ощетинившись разнообразным оружием, рассредоточились, - насколько это было возможно в тесном помещении, - человек десять полицейских, готовых без промедления открыть огонь.
        А между ними, прямо на полу, лежала вероятная причина конфликта: лицом вниз, без признаков жизни, одетый в штатское, какой-то человек.
        - Стоять! - проревело сзади так громкои на такой низкой ноте, что Алексу показалось, что его чуть не сдуло. - Что тут происходит?
        - Нападение на участок! - отрапортовал дежурный, прячущийся в своей комнатушке.
        - Всем опустить оружие! - продолжал орать полковник. - Граф! Успокойте своих людей!
        Алекс чуть кивнул, взглядом давая понять, что конфликт исчерпан, но расслабляться не стоит, и оба защитника, не глядя друг на друга, тут же «перешли в мирный режим».
        - Что с ним? Кто это? - сдвигая князя, шагнул к лежащему полкан.
        - Это Васильев, они его убили! - так же, не показываясь на глаза, проверещал дежурный.
        - Как убили? - присев перед телом, Новиков с трудом перевернул человека в гражданскоми, профессионально коснувшись шеи, констатировал. - Живой. Дышит. Врача позовите.
        На лице пострадавшего, заполняя чернотой всю правую сторону, быстро расползался здоровенный синяк, своими размерами и формой напоминающий один из районов висящей на стене карты.
        - Чем вы его так? - поднимая глаза на отступившую к дверям сторону нападения, спросил полковники тут же, поворачиваясь к окошку дежурки, заорал что есть мочи, имея ввиду не замолкающую тревожную сирену. - Да выруби ты её уже! Достала!
        Честь и смерть
        Когда всё немного улеглосьи участники конфликта смогли связно объяснить произошедшее, получилось вот что.
        Олег после звонка князя быстро собрался и, буквально выдернув Юсико из её номера, взял такси, а потом направился в управление.
        Но когда они вошли внутрь, оказалось, что девушка забыла документы, и какой-то поддатый мужичок, весело болтавший с дежурным, предложил свою помощь, сразу же перейдя от слов к делу, жадно хватая девушку за пятую точку.
        Может быть Олег и разрулил бы конфликт мирно, но ожидавший здесь же шинобине дал ему даже глазом моргнуть, тут же, ногой, нокаутировав агрессора.
        Вот только пьяненький человек в штатском оказался одним из начальников отделов управления, и, видя, что произошло, но не зная причин, остальные полицейские кинулись на маленького ниндзя.
        И поначалу дежурный не дёргался, думая, что его коллеги смогут справиться своими силами, но когда те, хорошенько получив от японца, взялись за оружие, а ниндзя достал катану, всё же поднял тревогу.
        Тем временем, пока сотрудники доводили до начальства суть произошедшего, стараясь при этом не смотреть на молодого графа, понимая, что конфликт с магом-аристократом лучше придушить в зародыше, очнулось тело в штатском. Окинув взглядом помещение, начальник отдела, как потом оказалось, в чине штабс-капитана, несмело поднялсяи, шагнув к так и стоящей на месте девушке, прошипел сквозь зубы:
        - Ах ты сука узкоглазая… Я ж тебя, падла, сгною… На нарах сдохнешь… Чего пялишься, шлюха желтомордая? Осипов, в обезьянник её! - повернулся он к дежурке и, уткнувшись взглядом в массивную фигуру начальника, растерянно заткнулся.
        - Будь ты мне ровней… - выступил вперёд Алекс, едва сдерживая рвущийся наружу гнев. Ещё бы, какой-то червь посмел покуситься на его собственность, причём где? В главном полицейском управлении, в самом сердце Империи. Его Империи! Такого оскорбления он вынести не мог, тем более что о случившемся наверняка станет известно в свете, где любой чих разберут по косточкам, промоют и снова соберут. А выглядеть сопляком, о которого можно вытереть ноги, он не хотел, поэтому выход оставался только один. - Но ты не ровня… Ты смерд. Поэтому я тебя просто убью.
        С этими словами Алекс выхватил из рук шиноби катануи без паузы, продолжая движение меча, одним взмахом разрубил обидчика напополам, сверху вниз.
        Тот застыл на мгновение, тело уже умерло, но мозг ещё не угас, и, с детским недоумением на лице, нелепо развалившись на две половинки, грохнулся на пол, заливая всё вокруг кровью.
        Воцарившаяся в помещении тишинанаглядней всего говорила о произведённом эффекте, люди, - а полицейские ведь тоже люди, - не зналикак вести себя, понимая, что даже захоти они сейчас что-то предпринять, против рассерженного мага, даже не считая его охрану, сделать ничего не смогут. Но у полковника было иное мнение.
        - Граф Камнев. Я вынужден вас задержать, - подошёл он и, протянув руку, потребовал, - сдайте оружие.
        Алекс удивлённо покосился на негои, демонстративно передав катану шиноби, направился вверх по лестнице, бросая на ходу:
        - Пойдёмте, полковник. Нужно сообщить в гильдию об этом небольшом инциденте.
        Все преступления, связанные с магами и магией, находились в юрисдикции гильдии, и, как показывала многовековая практика, гильдийцы своих в обиду не давали, и если бы князь убил этого человека не настолько демонстративно, не в управлении, перед кучей народа, да ещё и катаной, а где нибудь в более интимной обстановке, никто бы ему даже слова не сказал, потому как сословное разделение просто не предполагало иного подхода.

* * *
        - С минуты на минуту прибудут гильдийцы, - зайдя вместе с князем в кабинет, сказал Новиков, - поэтому давайте пока закончим с нашим делом, вот, - протянул он небольшую кипу бумаг, - просмотрите и подпишитесь, здесь ваши объяснения и объяснения вашей девушки.
        - Так вы же её ещё не допросили? Или я что-то упустил? - подтягивая у себе бумаги, удивился Алекс.
        - Ваше поведение говорит лучше любого допроса, - хмыкнул полковник, - так что пусть эти япошки катятся к чёрту…
        - Ясно. Я надеюсь, вы не в обиде? - подписывая бумаги, спросил, имея ввиду разрубленного типа, князь.
        - Сложный вопрос, - внимательно посмотрел на Алекса Новиков, - как полицейский, я, конечно, удручён, хоть и говно человек был, но всё же один из нас, но, как мужчина и дворянин, я, безусловно, поступил бы так же.
        - Я рад, что вы понимаете, полковник. В той стране, где я в последнее время жил, подобное не прощают, убивая за гораздо меньшие прегрешения. Но там есть одна традиция. Лишив жизни этого человека, я не должен лишать будущего его детей, поэтому, если у него есть дети, я готов взять на себя все расходы по их содержаниювплоть до совершеннолетия.
        - Благородно, конечно, но нет, Васильев одинок, более того, мне всегда казалось, что он тяготеет больше к мужчинам, чем к женщинам…
        - Жёстко. Но тогда какого хрена он полез к Юсико? Если он не такой?
        - Да кто ж его знает… - вздохнул Новиков. - Это как в том анекдоте, про Берримора, слышали?
        Алекс пожал плечами.
        - Может быть, напомните.
        - Давно прочёл, до сих пор актуально, - хмыкнул полковник и с чувством, разными голосами, пересказал анекдот Алексу.
        Обедает лорд, вдруг под окнами какие-то крики. И он обращается к дворецкому:
        - Что там за шум, Бэрримор?
        На что дворецкий с поклоном отвечает.
        - Это гей-парад, сэр.
        - Интересно … - говорит лорд. - И чего же они требуют?
        - Однополой любви, сэр, - отвечает дворецкий.
        - Им разве кто-то запрещает? - удивляется лорд, зная, что парламент недавно принял предложенный меньшинствами закон.
        - Нет, сэр, - с непробиваемым выражением лица отвечает Бер р имор.
        - Так почему же всё-таки они шумят? - е щё больше удивляется лорд.
        - Пидорасы, сэр, - отвечает дворецкий и закрывает форточку.
        - Ха-ха… Жизненно… - усмехнулся князь и только хотел сказать что-то ещё, как разговор прервали появившиеся в кабинете гильдийцы.
        - Максим Камнев? - спросил один из пришедших, серьёзный толстый дядька.
        - Граф Максим Камнев, - холодно поправил его Алекс, видя, что обращается к нему хоть и маг, но ни разу не аристократ, и если в общении с полковником он ещё мог стерпеть панибратское обращение - граф, то называть себя по имени какому-то простолюдинупозволить уж точно не мог.
        - Простите, ваше сиятельство, - исправился гильдиец, - нам не сказали, кто вы, только имя…
        - Прощаю, - кивнул Алекс, допуская, что в спешке могло произойти нечто подобное.
        - Ваше сиятельство, - продолжил толстяк, - нам велено доставить вас в гильдию, и как можно скорее.
        Вид при этом у него был такой, будто он переживает, что доставлять графа придётся не иначе как на собственном горбу.
        - Хорошо. Пойдёмте, - согласился князь и, кивнув на прощанье полковнику, вышел из кабинета.

* * *
        Гильдия магов располагалась недалеко от управления, поэтому времени дорога заняла немного, тем более что передвигались гильдийцы на мощных внедорожниках, распихивая густой поток крякалками и синими мигалками.
        Добравшись до места и пройдя контроль на входе, толстяк проводил Алекса до «высокого» кабинета, аккуратно постучали, запуская князя внутрь, сам остался снаружи.
        - Здравствуйте, граф, - стоя спиной ко входу, наверняка таким нехитрым ходом демонстрируя превосходство, произнёс нестарый ещё мужчина в строгом, явно очень дорогом костюме.
        - У вас так везде принято, гостей задом встречать? Или только конкретно вы так развлекаетесь? - вновь почуял угрозу чести князь. - Развернитесь и представьтесь, как полагается! Быстро! - негромко, но едва ли не шипя, выплюнул Алекс.
        Человек в костюме на миг замер, видимо, пытаясь сообразить, что происходит, но, сложив дважды два, наконец осознал, если этот молодой аристократ, только что лишивший жизни полицейского перед кучей народа и камер, так вызывающе себя ведёт, значит, на то есть основания, и ему лучше не перечить. Тем более магически парень одарён куда сильнее, чем он, старший следователь следственного комитета гильдии магов.
        - Простите, ваше сиятельство, - тут же крутанулся он, складываясь в полупоклоне. - Заработался.
        - В чём меня обвиняют? - Алекс перешёл сразу к сути, решив, что раз начал давить, то надо продолжать, иначе будет только хуже. - Говорите, у меня мало времени.
        - Ах да, ваше сиятельство, простите… - следователь вспомнил, что через несколько часов состоится кремация родных графа, и возможно именно поэтому тот и ведёт себя так вызывающе. - Примите мои соболезнования…
        - Пустое. К делу, - поторопил князь.
        - Мне нужно задать вам ряд вопросов, это недолго, пустая формальность.
        «В любом случае решение по моему проступку», - прикинул Алекс, - «будет приниматься не здесь и не этим человеком. Только когда следствие соберёт всю необходимую информацию, дело передадут в комиссию, а уже её члены станут думать, правильно ли он поступилили неправильно».
        И вот уже от того, какое решение они вынесут, и будут плясать спецслужбы. А пока комиссия не собиралась по его душу, спать можно было спокойно, никто и ничего ему не сделает.
        - Задавайте ваши вопросы, - согласился князь и, усаживаясь в неглубокое креслице у стены, приготовился слушать.
        - Итак, вопрос первый, вы знали человека, которого сегодня убили?
        - Нет, не знал и никогда раньше не видел, - сразу дал исчерпывающий ответ Алекс.
        - Хорошо. В чём была причина вашей ссоры?
        - Я с ним не ссорился.
        - Как же так? Куча народа видела ссору.
        - Ссориться можно с человеком, а этот мерзкий тип к роду людей не принадлежал.
        - Понятна ваша позиция… Тогда ещё вопрос - за что вы его убили?
        - За оскорбление.
        - А другого пути не было? Как-то иначе погасить конфликт?
        - Будь он дворянином, я вызвал бы его на дуэль и убил там - застрелил, зарезал, не суть важно. Будь он магом, сделал бы то же самое, только уже другим оружием. Но он не был ни тем, ни другим, а значит, мне не оставалось ничего, кроме как зарезать его, как собаку. Жаль только катану запачкал.
        - Даже так… - покачал головой следак, понимая, что когда члены комиссии услышат эту запись, а там, как правило, одни аристократы, с молодого графа снимут все обвинения, ведь если дело касалось дворянской чести, вся эта высшая братия как один делала стойку. Это меж собой они могли творитьчто угодно, но если кто-то другой позволял вести себя так же - рубили решительно и молниеносно.
        - Это всё? - поднялся молодой граф, расценив паузу как сигнал об окончании беседы.
        - Да, наверное… - пробормотал сбитый с толку следователь, не понимая, как аристократы могут так себя вести? Вроде с виду обычный парень, приятный даже, а гонору на всё дворянское собрание хватит… А ведь он ровным счётом ничего из себя не представляет, получив всё, что только можно, по праву рождения. Вот будь его воля, он бы…
        - Я вас больше не задерживаю, ваше сиятельство, - с поклоном поднялся следак, так и не придумав, что именно сделал бы, будь его воля.
        Ничего не говоря, Алекс развернулсяи вышел из кабинета, едва не сбив с ног нерасторопного толстячка.
        - Всего наилучшего, ваше сиятельство! - уже в спину князю выкрикнул тот.

* * *
        «И что странно», - удивлялся Алекс, - когда Алексей наградил меня княжеским титулом, высшим в градации знати», - а князь в Империи равнялся заморскому принцу, - «такого к себе отношения я совершенно не чувствовал, вроде всё было так же, но если и было уважение в глазах, то не от того, что я князь, а потому что маг, да ещё и темный. А здесь жепацан, всего-то магистр, да и то вряд ли, а они стелятся, словно подбитые. Как так-то?»
        И это Алекс ещё не знал, что, пока он спускался вниз, следак судорожно набирал номер проходной, потомучто, забыв выдать графу пропуск, боялся, что его остановят, и он повторит своё недавнее выступление. Псих же.
        - Всё в порядке, мастер? - прямо у выхода встретил его Олег.
        - Да, нормально. Где Юсико?
        - Ждёт в машине вместе с Кабо, мастер, - и маг махнул рукой на припаркованное неподалеку такси.
        - Хорошо. Пойдём, - направился он в указанную сторону и, резко остановившись, произнёс, обращаясь к подручному, - нет. Бери карту, - покопавшись в кармане, Алекс достал один из пластиковых прямоугольничков, на котором ещё оставалась внушительная сумма, - и дуй в автосалон.
        - Машину?
        - Да. Что-нибудь типа как у этих, - показал он на внедорожник гильдийцев.
        - Электро? - уточнил Олег.
        - Нет. Бери что-то мощное и злобное. И мигалку не забудь.
        Алекс догадывался, что для того, чтобы частному лицу использовать спецсигнал, недостаточно быть графом, но это его совершенно не волновало, возможность беспрепятственно передвигаться по столице стоила любых нарушений. Конечно, будь у него сейчас его монстр, и никакие мигалки не нужны, но заполучить любимую машину без риска вызвать подозрения он не мог, поэтому приходилось как-то выкручиваться.
        - Купишь то, что нужно, и сразу подъезжай в отель. Усвоил?
        - Конечно, мастер. Через два часа я у подъезда.
        Отправив Олега на поиск транспорта, князь сел в таксии, назвав адрес, серьёзно задумался.
        Сейчас, пока его имя на слуху и весь высший свет обсуждает появление «счастливчика» - так его называли из-за счастливой, по мнению некоторых, гибели родных, в результате которой он вскоре должен сказочно разбогатеть, так вот, пока о нём говорят, он должен завести нужные знакомства, показаться на каких-нибудь вечерах, сходить в театр, в оперу, в общем, туда, где собирается большое число аристократов - знать графа Камнева должен каждый, кто хоть как-то причастен к высшему свету вообще и первым семьям в частности. С которыми, кстати, вообще отдельная тема. Те, что входили в десятку, после известных событий ослабли и в первое время ушли с арены, а на их место, что естественно, пришли другие, более полнокровные на тот момент, но теперь, по прошествии времени, бывшие лидеры набирали силу и вновь пытались вернуться на властный олимп, поэтому стандартная десятка первых семей разрослась до двадцатки, и это только те, кто обладал реальной боевой, магическойи политической силами.
        Так что знакомиться придётся много и часто, благо что основных игроков Алекс знает ещё по прошлой жизни.
        Кремация
        - Организуйте плотный обед на двоих, но по-быстрому, у меня времени, - глянул он на висящие в зале часы, - минут тридцать, не больше.
        - Сделаем, господин, - учтиво склонился официант, забирая предложенное меню и удаляясь.
        - Ну что, как прошёл день? - спросил он по-японски у девушки. Не то чтобы князю было интересно, чем она занималась в его отсутствие, но и сидеть просто так было как-то неправильно.
        - Вас ждала, господин, - прикрыла глаза Юсико, обозначая поклон.
        - Ожидаемо… - хмыкнул князь. Он, сколько ни пытался вызвать её на разговор, не достиг абсолютно никаких успехов, она либо отмалчивалась, бросаясь картонными фразами, либо всячески уходила от темы. Но Алекс, видя это, сдаваться не собирался, понимая, что девушка не так проста, как хочет казаться, искорее всегоу неё есть на это причины.
        Даже Олег, этот кладезь информации обо всех и вся в Токио - во всяком случае тех, кто хоть как-то входил в зону интересов графа, не мог сказать о девушке почти ничего. Знал, что официально объявлена невестой якудза, знал, что родом из Нагасакии что кто-то из её предков европеец. Хотя это и так было понятно. А сама девушка-загадка по непонятным причинам говорить отказывалась, и хотя князь мог силой вызвать её на откровенность, делать этого не хотел, рассчитывая добиться добровольного «рассекречивания».
        - Ваш обед, - лаконично представил поднесённые на большом подносе блюда официант и, ловко переставив тарелки на стол, пожелал приятного аппетита, после чего незаметно удалился.
        «Семь минут», - посмотрел на часы Алекс, - «они управились всего за семь минут… Ну и что тут у нас?»
        Как и предполагалось, почти всё принесённое оказалось мясным: котлеты, отбивные, шницель, а из гарнира лишь картошка пюре, запихнутая в крупненький горшочеки накрытая крышкой. Плюс питьё: графин с апельсиновым соком и бутылка минеральной воды без газа.
        «Вот и славно», - почуяв запах жареного мяса, князь сдвинул картошку в сторону. - «Зачем гарнир, если тут и без него на семерых хватит?» - так он решил и, положив всего понемногу спутнице, принялся за еду сам, параллельно раздумывая о предстоящей кремации.
        Но то, что он напредставлял себе за обедом, оказалось не совсем точным. Точнее, совсем неточным.
        Добравшись до крематория и пройдя внутрь, Алекс, рассчитывая на кучу людей, - почему-то он подумал, что народа должно быть много, - увидел лишь поверенного Нотенбаума и какого-то человека в одежде с логотипами фирмы, занимающейся похоронами.
        - Здравствуйте, граф, - показательно глянув на часы, демонстрируя свою занятость, поприветствовал нотариуси так же, как и в прошлый раз, сразу перешёл к делу, - я смотрю, вы никого не позвали?
        Алекс промолчал, он почему-то думал, что на такие мероприятия приходят без приглашения, но, видя пустой зал, понял, что ошибался.
        - Ну и славно. Прощаться будете?
        «Зачем делать вид, если никого, кроме нотариуса, нет?» - подумал князь, но говорить ничего не стал, лишь сухо мотнув головой.
        - Любезный! - поверенный повернулся к служащему крематорияи, убедившись, что привлёк его внимание, - а тот с любопытством разглядывал похожий на рояль саркофаг, - распорядился. - Можете начинать, граф попрощался.
        Человек кивнул и, нажав на кнопку зажатого в руке пульта, привёл в движение транспортёр, на котором стояли гробы с усопшими.
        - Ну всё, - повернулся к графу нотариус, когда последняя домовина ушла в печь, - урны заберёте позже. А мне пора.
        И он, сухо кивнув так и не произнёсшему ни слова князю, бодро засеменил к выходу.
        Обычно не сентиментальный, в этот раз Алекс почувствовал какое-то непонятное шевеление в груди, то ли обиду, то ли ещё что, но, естественно, не за покойных, а за себя, его возмутило, что никто из многочисленной знати не оказал должного уважения роду Камневых, последним представителем которого он сейчас и являлся.
        Это позже он поймёт, что, во-первых, никто попросту не знал о предстоящей кремации - обязанность донести до «общественности» лежала исключительно на нём, а во-вторых, в том круге, где он вращался, без приглашения даже на похороны ходить не принято. Ну а пока он этого не знал, бурно, в душе, конечно, возмущался «бессердечностью» своих коллег по цеху, нарушивших его первоначальные планы. Ведь где, как не на похоронах, у него была бы возможность представиться местной элите, стать для них не абстрактным приезжим графом, а вполне осязаемым, реальным действующим лицом?
        Только теперь об этом можно забыть, более того, такой поступок может ещё и навредить, вызвав у многих недоумениеи даже обиду.
        Но пока он ещё не дошёл до подобных выводов и, бурча себе под нос, спускался по лестнице.
        - Поехали, - усевшись на заднее сидение купленного Олегом внедорожника, почти один в один гильдийского, приказал исполняющему роль шофёра магуАлекс.
        - Куда? - плавно трогаясь, поинтересовался тот.
        - Куда-куда… В Асторию… Куда же еще?..
        Он, проведя весь день в спешке, почему-то решил, что так будет до самой ночи, и сейчас озадаченно думал, чем занять оказавшийся свободным вечер.
        Но волновался Алекс зря, вариантов продолжения оказалось более чем достаточно, на стойке его ждало аж семь приглашений на различные мероприятия, от обычных посиделок, пафосно именуемых «званый вечер», и до празднования совершеннолетия наследника одной из сильно поднявшихся за последнее время семей, отмечавших сие событие громкои с размахом.
        Собрав в кучу открытки, князь посмотрел на часы и, поблагодарив портье, направился к себе в номер.
        Именины отпадают сразу, его просто не поймут, только с похорони сразу веселиться. Вечер в компании какой-нибудь из семей тоже, ответить на одно из четырёх приглашений, - учитывая, что всё это были далеко не первые игроки, - многие сочтут плебейством. Значит, остаётся только поход на презентацию книги, написанной и представляемой князем Расторгуевым, который, уже весьма не молодой человек, сумел в это непростое время не только удержать свой клан на плаву, но и укрепить его позиции. Никакого веселья, исключительно отвлечься от мыслей тягостных, такой вариант устроит всех - как его самого, так и тех, кто будет обсуждать молодого графа.
        Остаётся вопрос, с кем туда идти. С Юсико нельзя, не поймут, тащить её в высокое общество не стоит, вряд ли это кого-нибудь обрадует. Скорее наоборот.
        Ну а кроме неё никого на примете нет, так что остаётся пойти одному, как раз и амплуа завидного жениха подкрепит.
        Определившись, собирался князь недолго - мыться, бриться или ещё как-то готовиться не стал. Слегка потрёпанный, измождённый вид как раз то, что сейчас требовалось, пусть видят, что он так переживает, что даже переодеться не успел. Тем более что он и на самом деле уже не успевал - до начала мероприятия оставалось каких-то десять минут, а до места нужно ещё добраться.
        Заскочив к Юсико, он предупредил, что будет поздно, и, оставив Олега в гостинице, за руль посадил своего шиноби, уже через пару минут убедившись, что сделал ошибку. Ему даже показалось, что от аварии их спасло только наличие мигалок, а о правилах дорожного движения японец не знал совсем, и похоже, либо не понимал, где находится педаль тормоза, либо принципиально ей не пользовался.
        - Задание тебе, - незаметно выдыхая, когда всё же они добрались до места, произнёс Алекс, - выучить правила и попрактиковаться. Понял?
        - Да, господин, - смиренно кивнул японец, но всё же не выдержал и спросил. - Я плохо ехал?
        Алекс задумался, анализируя поездку:
        - Ты знаешь… Не плохо, нет, скорее даже слишком хорошо, но такой стиль вождения приемлем лишь если нам угрожает опасность или мы смертельно опаздываем… Но в случае, когда нужно просто добраться из пункта А в пункт Б, так гнать не стоит.
        - Я понял, господин, - снова поклонился шиноби.
        - Хорошо, что понял. А теперь будь добр, открой мне двери.
        Японец снова кивнул и важно двинулся выполнять задание, пытаясь всем своим поведениемдать понять возможным наблюдателям, что привёз серьёзного человека.

* * *
        Покинув чрево автомобиля, Алекс направился по ступенькам ко входу в здание, с выбором которого устроитель мероприятия не поскромничал, решив провести его в малом колонном зале дома писателя.
        Отдав на входе приглашение молчаливому охраннику, князь прошёл внутрь и, стараясь не привлекать ненужного внимания - пока, во всяком случае, - прислонившись к стенке, стал ждать, когда ведущий вечера закончит изливать со сцены хвалебные оды презентуемому произведению.
        - Эта книга не о ком-то там, - потряхивая бородкой, говорил он, - эта книга о нас с вами, о наших общих проблемах, о бедах и потерях, постигающих одарённых России, особенно, я подчеркиваю, особенно в последнее время!
        Прислушивался Алекс, чтобы понять, о чём идёт речь в этом, «без сомнения», замечательном произведении, но после пятиминутного монологапонял - к сути рассказ ведущего подойдёт ещё нескоро, да и не факт, подойдёт ли вообще.
        Так что, пока «суд да дело», он может благополучно вздремнуть, тем более народа тут столько, что никто и не заметит его самовольства.
        Насчёт народа, кстати: Алекс поначалу, как только вошёл, даже подумал, что ошибся дверью, настолько много было людей в зале. А учитывая, что презентация проводится лишь для узкого круга - только одарённые и дворяне, такой толпы тут быть попросту не должно. Но присмотревшись, многих узнал, а значит, всё правильно, и он попал куда надо.

* * *
        - Добрый вечер, - подошёл откуда-то сбоку высокий мужчина средних лет, - граф Камнев? - наклонив голову, учтиво поинтересовался он.
        - Он самый, - кивнул Алекс и выжидательно посмотрел в ответ.
        - Простите, - чуть приподняв шляпу - короткий, обрезанный цилиндр, - Барон Токарев, Иван Петрович, предводитель дворянства столицы.
        - Рад знакомству, барон, - уже с улыбкой протянул руку Алекс. Ещё бы, один из самых важных людей в его списке. И хотя его, список, он составлял в спешке, не разглядывая фигурантов, это лицо где-то уже видел. Возможно, там.
        - О-оу, - спохватился Токарев, - примите мои соболезнования, граф, такая трагедия… Но… Все мы смертны… Куда деваться…
        - Тут вы правы, барон, все там будем, - согласился Алекс, мельком глянув на потолок.
        - Я, собственно, вот о чём хотел с вами поговорить, - сбросив скорбь с лица, вновь заговорил Иван Петрович, - через несколько дней состоится очередное собрание дворянства, и, если вы задержитесь в России, я хотел бы вас на нём видеть.
        - Спасибо, Иван Петрович, - как можно сердечней поблагодарил князь, зная, что хотя на подобных мероприятиях ничего серьёзного не решалось, попасть туда дорогого стоило. И если его позвали, значит, предварительное добро, как на участника собрания, уже получено.
        И пусть Алекс не собирался ничего решать, сам факт того, что он сможет одновременно увидеть самых влиятельных людей страны в одном месте, несказанно радовал.
        - Только можно вопрос?
        Токарев кивнул.
        - Да ради бога, граф, задавайте, конечно.
        - Насколько я в курсе, в собрание попасть не так-то просто, почему же мне так вот сразу выпала эта честь?
        - Ну знаете, граф, здесь виноваты, - если, конечно, приемлем такой термин, - вы сами. Один ваш поступок чего стоит, ведь в наше время это такая редкость… Поэтому совет собрания и я, как его председатель, решили, что такому благородному человеку не нужно ждать и проходить испытания, всё, что требовалось, вы уже доказали.
        - Исчерпывающе, - чуть кивнул в знак признательности Алекс. Он понял, что барон говорит о конфликте в управлении полиции, и раз в собрании такая реакция, значит, последствия для него окажутся минимальными, совет дворянского собрания и совет гильдии - одни и те же люди, может за небольшим лишь исключением.
        - Вы, наверное, пока и не знаете никого? - кивнул в сторону собравшихся барон. - Не так ли?
        Хотя многих Алекс знал - кого лично, кого за глаза, но теперь, сменив личину, эти люди должны быть ему незнакомы. Поэтому, естественно, ответил отрицательно.
        - Ну что ж, тогда позвольте мне побыть вашим гидом? - улыбнулся в ответ Иван Петрович.
        И они, беседуя, как давние приятели, несмотря на разницу в возрасте, двинулись к рассыпающейся уже группе - докладчик наконец закончил своё выступление.
        - Позвольте, граф, - поманив рукой высокую белокурую девушку, чем-то напомнившую египетскую принцессу - может формой лица, может глазами, но скорее общим выражением, при котором красавица, даже приветливо улыбаясь, давала понять, что шансов никаких нет и быть не может: Я королева - ты плебей. И никак иначе.
        Вот только она не знала, что перед ней не сопливый вьюнош - даром что граф, а мудрый и расчётливый тёмный маг - князь тьмы, если угодно. А тёмные, они такие, им подавай то, чего нельзя, поэтому, едва Алекс поймал на себе её насмешливый взгляд, сразу решил - она должна стать его.
        - Моя дочь, графиня Анна Разумовская, - дождавшись, когда та подойдёт, представил её барон.
        - Камнев, Максим Камнев, - слегка поклонился Алекс, понимая, что девушка замужем, но при этом ощущая, что желание обладать ею только усилилось.
        - Очень приятно, Максим, - заинтересованно, но с каким-то холодком, даже отвращением во взгляде, ответила Анна, - наслышана о ваших успехах, - едко выделив слово успех, добавила она.
        - Анна! - прикрикнул барон на дочь. - У графа горе, не будь такой злой!
        По лицу папаши было видно, что он никак не ожидал подвоха от дочери, и сейчас пытался как-то исправить ситуацию, которая, впрочем, от намёков перешла уже к прямолинейным текстам.
        - Как и у той семьи, кормильца которой он хладнокровно убил! - выпалила красавица. - Чем он думал, когда делал это?
        - Анна! - рявкнул отец. - Прекрати сейчас же!
        - А то что? Папочка? - совсем разошлась мадам Разумовская, совершенно не обращая внимания на обращённые со всех сторон взгляды. - Накажешь меня?
        - Что тут происходит, Анхен? - обратившись к девушке на немецкий лад, подошёл плотный широкоплечий мужчина весьма приятной наружности: высокий лоб, густые брови, прямой, чуть с горбинкой, нос - всё выдавало в нём породу, и лишь тонкие, контрастные, словно накрашенные губы слегка портили впечатление.
        - Ничего такого, о чём стоит упоминать, Анри, - отмахнулась графиня, обращаясь к мужу, - а это он и был, - так же на иноземный манер.
        - Всё в порядке, Андрей, - выдвинулся вперёд барон, - Аннушка просто нервничает, не забивай себе голову…
        Но граф и не думал слушать тестя, вместо этого он, в упор уставившись на Алекса, грозно спросил:
        - Граф Камнев, вероятно?
        - Вы весьма проницательны, сударь, - чуть поклонился Алекс, - с кем имею честь?
        - Граф Разумовский, Георгий Вячеславович! - едва не щёлкнул каблуками тот.
        Алекс посмотрел на него внимательно, соображая, как вести себя дальше, и, решив действовать аккуратно, дабы не спровоцировать ни графа, ни его супругу, просто произнёс, снова чуть наклонив голову:
        - Польщён знакомством с вами, граф, и с вами, графиня… Но мне пора, позвольте…
        И, уже обращаясь к барону, произнёс:
        - Вы, кажется, хотели меня кому-то представить?
        Тот радостно закивали, держа лицо - понимая, что их маленькая компания находится в центре внимания, увёл Алекса в сторону.
        - Простите, граф, моя дочь, она…
        - Не стоит, Иван Петрович, давайте считать, что ничего не произошло.
        Он прекрасно понимал, что его поступок в управлении выглядит весьма неоднозначно, и будь у него возможность «переиграть», он бы, наверное, не стал так горячиться, но время ушло, и сожалеть было уже поздно.
        Конечно, большая часть высшего общества не в претензии, - у самих, видать, руки чесались, - но были и более впечатлительные, вроде дочки председателя, в их глазах он стал едва ли не преступником.
        Вызов
        - Что вы говорите, Максим, можно я буду вас так называть? - поинтересовался весьма седой, далеко за семьдесят, господин Марченко - действительный тайный советник, что равносильно званию генерала, состоящий уже при третьем государе доверенным лицом и бессменным начальником дворцовой стражи. - Они действительно могут просачиваться сквозь стены без магии?
        - Действительно. Не в прямом смысле, конечно, но в части скрытых проникновений им совершено нет равных, эти люди лучшие из лучших, - уважительно глядя на собеседника, а это был, наверное, единственный нетитулованный человек в окружении Императора, который мог позволить себе вольности вроде фамильярного обращения к титулованным особам, как, например, сейчас, называя графа просто по имени - Максим.
        Старый, много повидавший на своём веку, - а по насыщенности жизни он легко переплёвывал Алекса, - советник уже четверть часа пытал молодого аристократа, терпеливо расспрашивая о самых, казалось бы, ничем не связанных вещах, а теперь вот добрался и до японских воинов ночи - ниндзя.
        - А гейши? Гейш вы видели? - влез один из собравшихся вокруг Марченко и Алекса дворян.
        - Ну что ж вы, господин Голубев… - протянул старик, - Обсуждать такие вещи едва ли не в присутствии дампопросту не красиво… Да и перебивать тоже нехорошо.
        - Простите, господин Марченко, но уж больно любопытно узнать…
        - Что ж вас останавливает? Съездили бы да поглядели… Или вы чего-то опасаетесь? - ввернул советник.
        - Я женат, ваше превосходительство… - понурился любопытный. - Нельзя мне…
        - Сочувствую, - без тени улыбки, скорее даже наоборот, сказал старик и тут же добавил, - но влезать в чужой разговор всё равно не стоит.
        Вообще, по манере вести беседу, умению держаться и некоторым интонациям советник очень напоминал Леонида, вспоминая которого, Алекс очень сожалел, что так и не поговорил с ним по душам. Но шанс, по мнению князя, ещё был, очень многие в империи сомневались, что тот умер, ведь хотя официально его записали в покойники, реальных доказательств смерти мага найти не смогли.
        Переносясь в тот вечер, он так и не мог сказать, что же случилось со знахарем - когда Алекса вырубили с помощью специально подготовленных, заранее причём, высоковольтных разрядников, он очнулся уже в виде Лича и с этого момента совершенно ничего не помнил. Всплывали периодически какие-то обрывочные воспоминания, словно стоп кадры из кинофильма, но всё это было так нечётко, будто поверх картинки ещё и краской мазнули, чтобы совсем с толку сбить. Поэтому всё, что он знал, так это то, что Леонид пропал, а вместе с ним исчезла и Алёна, так же совершенно не оставив следов.
        Естественно, попытки разобраться в случившемся Алекс предпринимал не потому что соскучился, отнюдь. Просто из того, что он впоследствии узнал от Бельских, вытекало следующее: из девяти баз тёмных полностью уничтожили лишь три, считая ту, на которую привезли его самого, остальные либо были уже покинуты, либо частично уничтожены, а отловить разбегающихся магов уже не было никакой возможности. А значит, собственно вывод: созданная Леонидом армия вовсе не уничтожена или уничтожена не полностью. Просто оставшись без верхушки, тёмные затаились кто где, и найти их без наводки будет невероятно сложно, если вообще возможно. Но и оставлять такое количество ничейных магов без присмотра очень недальновидно, поэтому Алекс и думал, с какой стороны взяться за это дело, понимая, что упускать шанс подмять под себя оставшуюся без хозяина армию попросту глупо.
        И он бы уже начал полномасштабный поиск, но без полноценного финансирования считал это занятие бессмысленным, поэтому и ждал оглашения завещания, попутно пытаясь «влиться в коллектив», что пока выходило как-то со скрипом, и, кажется, именно сейчас скрипеть начинало особенно громко.
        - Мне кажется, что иногда всё же стоит, - неожиданно, откуда-то из-за спин столпившихся вокруг советника дворян, раздался знакомый уже голос. - Некоторые вещи попросту нельзя оставить без соответствующего комментария. Можно? - решительно, словно ледокол, протиснулся граф Разумовскийи, обдав Алекса напыщенным взглядом, повернулся к советнику.
        - Вот, например, как сейчас, когда вы все, да-да, и вы тоже, господин Марченко, слушаете сказки этого юнца и киваете, словно заколдованные. Неужели вам интересно? - брезгливо произнёс он.
        - Так-так-так, - чувствуя подвох, обратился к Разумовскому советник, - а почему нам не должно быть интересно? Поясните?
        - Может я, конечно, не в полной мере владею информацией, но мне казалось, что большинство из вас были в Японии и видели всё сами. И уж точно никаких ниндзя, - он с таким презрением выделил это слово, словно хотел раздавить прямо здесь, - не существует. Точнее, есть там какие-то бандиты, одевающиеся в чёрное тряпьё, но они уж точно не могут и половины того, что напридумывал тут этот мальчишка, - ещё раз прошёлся по Алексу будущий рогоносец - так тот окрестил его про себя.
        - Ну почему же, я много читал о ниндзя, их существование вполне реальный факт, - встал на сторону рассказчика кто-то из толпы.
        Разумовский приосанился и, словно разговаривая с дебильным ребёнком, растягивая слова, ответил:
        - Я и не отрицаю этого, уважаемый, я хочу сказать, что никто, никто из неодарённых не может делать тех вещей, о которых твердит нам тут граф Камнев. Это такая же нелепица, как и то, что мир плоский, простите за столь грубое сравнение.
        «Ну вот», - тем временем думал Алекс, - «началось…»
        - Ну а вы, ваше сиятельство, - переходя на официальный тон, понимая, что ситуация накаляется, заговорил советник Марченко, обращаясь к Алексу, - вам есть что ответить на заявление графа Разумовского?
        - Кроме того, что он дурак, ничего, - просто произнёс князь. Он, видя, что большинство окружающих его господ ждут от него адекватного ответа, - а учитывая, что Разумовский уже трижды оскорбил его, ответ должен быть резким, - решил не тушеваться, а действовать максимально открыто, так, чтобы никто из присутствующих не мог уличить его в трусости или чём-то подобном.
        - Что ты сказал? - уже не сдерживаясь, едва не заревел Разумовский, он, будучи как физически, так и в плане магической одарённости гораздо сильнее Алекса, точнее, графа Камнева, видимо, решил попрессинговать, надеясь, что сможет напугать молодого аристократа.
        - Господа! - вмешался барон Токарев, видя, что конфликта всё-таки не избежать. - Господа! Давайте не здесь! Есть же приличия! - и буквально ввинтился между оппонентами, растопыривая локти и выпучивая глаза.
        - Хорошо. Не здесь, - взял себя в руки Разумовский, причём с таким довольным видом, что становилось понятно, что он специально спровоцировал конфликт, но зачем и для чего, Алекс пока не понимал. - Я пришлю своих секундантов!
        - Как скажете, граф, - не меняя выражения лица, согласился князь. - Я так понимаю, выбор оружия за мной? Или дуэль магическая?
        Это он так спросил, на всякий случай, магические дуэли нечасто практиковались у дворян, имевших чёткое разграничение по рангам, результат такой схватки был бы вполне предсказуем и поэтому совершенно неинтересен. То ли дело холодное оружие… Не зря все, кто так или иначе имеет отношение к высшему свету, очень много времени проводят в фехтовальных клубах, а этот граф, судя по его довольной роже, и вовсе дока в этом деле.
        - Я пришлю секундантов! - не отвечая на вопрос, ещё раз выпалил Разумовскийи, круто развернувшись, направился к выходу, а за ним, видя, что ничего интересного больше не будет, разошлась и остальная толпа, за исключением Марченко.
        - Я надеюсь, вы, кроме катаны, чем-то умеете пользоваться? - изучающе разглядывая Алекса, спросил советник.
        Тот пожал плечами:
        - Так, немного…
        Действительно, жаль, что катаны не входят в список дуэльного оружия, хотя оно и понятно, со шпагой или рапирой у дуэлянтов хоть какой-то шанс есть, а с японским мечом исход однозначен.
        - В таком случае я вам не завидую, граф Разумовский вот уже который год становится чемпионом Петербургапо дуэльным видам, да и личный счёт у него весьма внушительный…
        - Личный счёт? - удивился Алекс. - Он что, бретёр?
        - Вы меня удивляете, граф, - невесело улыбнулся, слегка поджав губы, Марченко, я думал, вы это сразу поняли, он же вас намеренно провоцировал. И, по-моему, весьма недвусмысленно…
        - Я как-то не привык, знаете ли, чтобы на меня нападали без причины. Может быть поэтому и не понял сразу намерений этого господина…
        - Ну чего уж теперь, дело сделано. Но могу вас немного успокоить, он хоть и бретёр, но убивать без нужды не любит, пустит кровь - не без этого, конечно, но жить будете, это точно…
        Если бы Алекс не видел перед собой серьёзное лицо Марченко, он бы решил, что тот шутит. Но тот не шутил, и бретёр Разумовский скорее всего был действительно опасным противником, как минимум заслуживающим добросовестного подхода к предстоящему поединку.
        - А что он обычно предпочитает? Шпагу или рапиру? - решил уточнить князь, сам склоняясь к рапире.
        - Насколько я знаю, ему всё равно, он одинаково хорош как в том, так и в другом, но вы поинтересуйтесь ещё у кого-нибудь, я могу и ошибаться, - пожал плечами советник и, жестом показав, что автор презентуемой книги вновь начинает чего-то вещать, откланялся, направляясь поближе к сцене.
        Но долго скучать Алексу не пришлось, буквально через несколько секунд подошёл ещё один господин и, представившись:
        - Потоцкий Владимир Петрович, - свёл ни к чему не обязывающий разговор к своим дочерям, в количестве пяти штук. Причём то, что он видит в молодом графе потенциального зятя, стало понятно уже на первой минуте разговора, закончившегося словами:
        - Ну, значит, договорились, граф, в пятницу у меня в загородном доме, - закруглился он, а Алекс, произнеся за весь диалог едва ли десяток слов, так и не понял, как согласился посетить этого странного господина, мечтающего, судя по всему, только об одном - поскорее избавиться от надоевшего бабьего батальона.
        И только тот отошёл, как тут же подрулили очередные двое, на вид благородные, - а других здесь и не было, - но молодые, а значит, никого сватать не станут.
        «Секунданты!» - определил князь, тут же получая подтверждение.
        - Виктор Артьега.
        - Андрей Платов.
        Сухо представились господа и сразу перешли к делу, уточняя удобное для графа время, оружие и условия поединка, предложив стандартные, - когда дело не касалось кровных обид, - до первой крови, на что Алекс, конечно же, согласился, не желая ни быть убитым, ни убивать нахального бретёра, понимая, что после такогонадежда заполучить гордячку Разумовскую помашет ручкой и скроется в неизвестном направлении.
        Да и опасался, конечно, чего греха таить, ведь тогда, на крыше теперь уже своего замка, он тоже думал, что вот сейчас он всем покажет, но на деле вышло, что без магии Алекс не протянул бы и минуты. Конечно, можно оправдаться тем, что силы были не равны, но всё равно его уверенность в себе серьёзно пошатнулась, пройдя через подобное испытание.
        После секундантов к нему подходили ещё какие-то люди, что-то рассказывали, чем-то интересовались, но ничего интересного уже не происходило, те, с кем Алекс хотел бы познакомиться, на него и не смотрели, а выслушивать очередного пристраивающего дочерей «папашу» он не хотел сам, поэтому, послушав немного, о чём говорят со сцены, он отступил в тень и незаметно покинул мероприятие, глубоко сожалея, что вообще пошёл сюда.
        - Как едем? - по-японски спросил Коба, дождавшись, пока Алекс усядется в кресло.
        - В гостиницу, - буркнул князь, но японец помотал головой:
        - Я спросил как, а не куда. Быстро, медленно?
        - По правилам, - ответил, наконец отвлекаясь от своих мыслей, и, осенённый внезапной идеей, тут же добавил, - хотя погоди. Ты с рапирой как? Дружишь?
        Ниндзя осторожно кивнул.
        - Составишь мне компанию?
        Снова кивок.
        - Тогда пока подожди, найду, куда можно занырнуть.
        И Алекс, доставая коммуникатор, ввёл нужный запрос.
        - Набери Промышленный проезд двадцать один, - через минуту оторвался он от экрана, показывая на навигатор.
        Фехтовальная школа «Рапира» - обучение любым техникам боя с использованием любого оружия, от турецкого палаша и до французской шпаги - так писали в рекламе. Но учиться Алекс не собирался, ему нужен был зал и, собственно, сами рапиры.

* * *
        - Полегче, полегче! - в который раз получая чувствительный укол в грудь, а рапира, весом чуть меньше полутора килограмм, пусть и тренировочная, затупленная, хорошо если оставляла лишь синяк, а то и вовсе могла ребро сломать. Поэтомупостоянно пропускающий удары Алекс еле сдерживался, чтобы не заматериться во весь голос. Ему, привыкшему за сотни лет совсем к другим пропорциям тела, приходилось едва не полностью пересматривать привычную тактику, но даже учтя все, - на его взгляд, - нюансы, всё равно в итоге в грудь упирался кончик клинка японца.
        - Да что я не так делаю-то? - психанул он, ломая об колено уже вторую шпагу.
        Не боясь проиграть, - внутренне он был готов к этому, - Алекс понимал, что сам себя загнал в ловушку, и от того, каким окажется результат дуэли, очень многое зависит. Ведь ни для кого не секрет, что не соверши ты того, чего ждёт от тебя общество, рискуешь быть попросту выкинутым оттуда. И тогда можешь хоть на голове ходить, хоть на луну лететь - ты никому не интересен.
        Первый экзамен он сдал, когда зарубил пьяньчугу полицейского, в высшем свете его поступок, конечно, осудили, внешне, но внутренне аристократы и дворяне были довольны тем, как он поступил. Не без исключений, разумеется. И вот теперь, по собственной глупости, он рисковал пустить всё псу под хвост. Мало того, что не сразу отреагировал на оскорбление, чем уже навёл на себя подозрение в трусости - мол, только со смердами такой смелый, так ещё и оружие выбрал для «дуэли понарошку». Ведь рапира, формально, считается колюще-рубящим оружием, имея уплощённый клинок и заточенное, где-то на двадцать пять сантиметров, остриё. Но рубить ей достаточно сложно, во всяком случае так, чтобы гарантированно вывести противника из строя: сдвинутый к эфесу центр тяжести превращает это занятие в нечто бестолковое, хотя и очень эффектно выглядящее. Поэтому на рапирах, до первой крови, естественно, обычно дерутся, когда отказаться от дуэли нельзя, а по-настоящему драться страшно.
        Ведь этот клинок идеальное оружие, если хочешь разыграть поединок, окончив его лёгким ударом по руке или ноге оппонента. Вот и сложился стереотип: выбрал рапируи не дерёшься до смерти - хитришь или трусишь.
        А как драться до смерти, если он не только сам ни разу не достал японца, но и пропустил уже кучу «смертельных» уколов?
        - Вы слишком напряжены, господин… Неуверенны. Просто отбросьте все ненужные мысли, ничего, кроме искры на кончике лезвия…
        Алекс присмотрелся к рапире, но никаких искр не обнаружил - обычный серый металл.
        - Пусть работают инстинкты, мысли прочь, тело само всё сделает, главное - заметить искру…
        - Легко сказать, искру… - пробурчал Алекс и, высоко подкинув рапиру, не глядя поймал её, затем, перехватив другой рукой, неосознанно, так, чтобы действие происходило без одобрения мозга, резко атаковал японца и, - о чудо, - уже на третьем выпаде пробил казавшуюся непробиваемой защиту.
        Дальше всё пошло куда как легче; не сказать, чтобы Алекс каждый раз успевал реагировать на молниеносные атаки шиноби, но как минимум половину уже отбивал, а пару раз умудрился и сам нанести коварный, неотразимый удар в пузо вёрткому японцу.
        - Уже лучше, господин, можно переходить на новый уровень, - потирая живот, поклонился Коба и атаковал с такой нереальной скоростью, что, отступая под градом ударов, князь едва успевал подставлять клинок, попросту не успевая осознавать своих действий.
        Бомба
        «Вот ведь как бывает», - думал Алекс, глядя на пролетающие за окном берёзы. Отреагируй он сразу на оскорбление вызовом на дуэль, и выбор условий и оружия остался бы за Разумовским, и не было бы всего этого нагромождения, а сейчас получалось, что либо он выведет обидчика из строя, желательно, не убивая его, и снимет с себя подозрения общества, либо наоборот, и тогда ему будет уже в принципе всё равно.
        Хотя в то, что проиграет, Алекс не верил, проведя несколько часов в тренировочном зале против шиноби, он наконец смог почувствовать «тело» и сейчас вплотную подобрался к своему обычному уровню, восстанавливая пошатнувшуюся уверенность.
        - Далеко ещё? - очнувшись от беспокойных мыслей, спросил он японца.
        Тот покосился на панель навигатора и, секунду подумав, ответил, по-русски, но с сильнейшим акцентом.
        - Почти га мести.
        - Может всё же не будешь язык ломать? - сморщился князь. - Говори по-японски…
        - Нет, гасадын, мне нада учитца, - сурово отрезал шиноби.
        Понимая, что японец прав: язык страны, в которой собираешься надолго задержаться, знать нужно, но постоянное додумывание, что именно хотел сказать престарелый ниндзя, слегка подбешивало.

* * *
        Место, где должна была состояться дуэль, выбрали секунданты Разумовского, достаточно опытные в подобных делах, в отличие от совсем плохо ориентирующегося на местности князя. И когда внедорожник, притормозив, вошёл в поворот, съезжая в прилегающий к дороге лесок, он оценил сделанный выбор. Ну а что, и от города недалеко, и машины, судя по заросшей травой дороге, здесь не ездят, разве что вот эта - небольшой серебристый микроавтобус вынырнул навстречу, а так как дорога узкая, прижался к обочинеи остановился, уступая право проезда.
        Будь Алекс поопытнее, он бы, конечно, задался вопросом - что можно делать в шесть утра в таком глухом местечке? Но он не задался и, толком не сообразив, в чём дело, успел только удивиться - зачем Коба выкручивает руль и резко сдаёт назад?
        - Зазада! - низким голосом закричал японец и, едва вписавшись меж деревьев, всё же развернул машину.
        - Ты чего? - подскочил Алекс и, лихорадочно завертев головой, автоматически окутал внедорожник со всех сторон щитами.
        - Микроавтобус! - переходя на японский, ещё громче заорал Коба, вдавливая педаль газа в пол.
        - Да что не так-то? - высоко подскочил на кресле Алекс. - Ты чего?
        Но шиноби не отвечал, сосредоточившись на дороге, и лишь когда они вылетели на шоссе, настороженно поглядывая в зеркало, счёл возможным объясниться.
        - Я видел Шинигами. Он ждал меня возле этого автобуса.
        Алекс знал, что Шинигами - имя японского бога смерти, даже скорее духа смерти, задача которого состоит в том, чтобы пригласить человека в загробный мир. Как у русских за обречёнными приходит старуха с косой, так у японцев Шинигами. Поэтому спорить не стал, понимая, что просто так дёргаться Коба бы не стал, и, посмотрев на часы, констатировал:
        - Разумовский вот-вот должен подъехать. И если с ним что-нибудь случится, первым под подозрение попаду я. Разворачивай.
        Коба недовольно хмыкнул, но спорить не стал и, вновь заложив вираж, направил машину обратно.
        Естественно, на место они не поехали, а, поставив внедорожник поперёк дороги, перегородив так, что ни заехать в лес, ни выехать из него не получилось бы, двинулись пешком.
        - И часто ты видишь Шинигами? - остановившись на краю опушки, замер Алекс.
        - Бывает. Но так близко ещё никогда, - ответил так же застывший японец. - Он стоял прямо перед носом микроавтобуса, а за рулём никого не было.
        - Ты уверен? - нахмурился князь. - Как же он тогда ехал?
        - Да мало ли… Может дистанционное управление, может магия. Я не знаю…
        - Нет, магии точно не было, я бы почуял. Значит, дистанционно. Только зачем? Бомба? - поставили у дороги автобус и ждут, когда мимо проедем. Но почему? Или это всё же на Разумовского охотятся? Осознавая, что Коба тут ему не советчик, бормотал Алекс, он вообще слабо понимал, что происходит и как ему теперь поступить. Может плюнуть и уехать? Перенести дуэль? Но так не делают, во всяком случае без адекватной причины. Поэтому нужно разобраться, ведь если это всё же по его душу, - а если японец видел своего духа смерти, значит, вероятность такая есть, - нужно понять, на кого идёт охота - на графа Камнева, и тогда плевать, или на князя Болдырева, что равносильно провалу.
        Придя к такому выводу, Алексоставил Кобу одногои на ходу укутался пологом невидимости, скастовав для верности ещё и отвод глаз, немного прошёл по кромке леса, где снова замер, разглядывая припаркованный микроавтобус.
        Белый, с серой полосой и замазанными грязью номерами, автомобиль стоял тут точно не просто так. Причём, судя по отсутствию какой-либо энергетики, предположение Кобы полностью подтвердились, в фургоне никого не было, причём уже довольно давно.
        Покрутив головой, Алекс заметил сидящую на ветке птичку и, на расстоянии остановив ей сердце, тут же поднял в виде зомби, радуясь, что всё получилось.
        Ведь даже учитывая тот факт, что проводить подобные манипуляции с животными ему приходилось не раз, в роли подопытных в основном выступали крысы, изредка мыши, а здесь птица, физиологически совершенно другое существо, поэтому князь и обрадовался удачному эксперименту, отправляя свою разведчицу к микроавтобусу.
        Неловко оттолкнувшись от ветки, птица замахала крыльями и, пролетев несколько метров, неуклюже опустилась прямо на короткий капот.
        Подключившись к сознанию птицы-зомбии сосредоточившись на расплывающейся, непривычной картинке, - а виденье из птичьих глаз сильно отличалось от человеческого, - Алекс заметил, что ни на водительском, ни на пассажирском сиденьях никого нет, а справа от руля мигает синеньким огоньком миниатюрная лампочка на чёрной пластиковой коробочке, смотрящейся весьма инородно на строгой приборной панели автобуса.
        Присмотревшись получше, он «записал» всё, что увидел, сделал «слепок» остатков чужой аурыи, выбросив дохлого разведчика в кусты, вернулся к японцу.
        - Пойдём. Там никого нет, но с машиной точно что-то не так, нужно возвращаться, - они, проведя всю ночь в тренировочном зале, закончили под утрои, решив, что спать уже не имеет смысла, поехали к оговорённому месту пораньше, надеясь немного размяться уже непосредственно перед дуэлью, но назначенное время уже подходило, и второй участник вот-вот должен был появиться.
        Шиноби кивнул, исчезая прямо на глазах Алекса.
        И никакой магии… - вздохнул князь, понимая, что повторить такой трюк вряд ли удастся. Не то чтобы сильно хотелось, но осознание того, что есть что-то недоступное ему, слегка раздражало.
        А дойдя до машины, он застал любопытную картину: Разумовский, опоясавшись водяным щитом, напряжённо застыл, приготовив какое-то атакующее заклинание, и оба его секунданта, так же наготове, насторожено смотрели на появившегося в трёх метрах от них Кобу, который, не желая провоцировать граждан, мирно показывал пустые ладони.
        - Успокойтесь, господа, - ещё издали прокричал Алекс, на всякий случай готовя защитную связку кастов. - Всё в порядке!
        - Что тут происходит? - опуская щити поворачиваясь к Алексу, - секунданты же так и остались стоять, держа «на прицеле» японца, - громко спросил Разумовский.
        - Я бы тоже хотел знать это, граф, - остановился в нескольких метрах Алекс, - там дальше, по дороге, припаркован микроавтобус.
        - И что такого?
        - Может и ничего, но приехал он без водителя, управляемый дистанционно, и остановился так, что, как ни крути, а проехать можно лишь впритирку к нему.
        - Зачем? - кивнув секундантам, чтобы те оставили в покое японца, заинтересовался Разумовский.
        - Мне это неизвестно, но я думаю, в автобусе заложена бомба, и если бы мы случайно с ним не встретились на дороге, он встал бы где-то здесь, - показал Алекс на удобный для укрытия карман, окружённый густым кустарником.
        - С чего вы решили, что в нём бомба? Вам угрожали? - изобразив высшую степень недоверия, скривился бретёр.
        - Помилуйте, граф… я чист как агнец… - улыбнулся князь и добавил. - Во всяком случае пока, а про бомбу я предположил, но на всякий случай снял остаточный слепок аур последних, кто находился в кабине, могу поделиться…
        - Отлично. Давайте! - обрадованно воскликнул бретёр, принимая копию слепка.
        Затем замер на мгновениеи, сжав кулаки - так, что Алекс даже напрягся, грязно, совсем не по-благородному выругался:
        - Ах ты ж сука драная! Вот старик! Решился таки!
        - Простите?
        - Это не вам, граф! Я узнал эту ауру!
        - И кто же это? - у князя даже от сердца отлегло, когда он понял, что охотились не за ним, а значит, он не раскрыт со всеми вытекающими.
        - Один из людей старика Дукайтеса, князя, - я убил его сына на дуэли, - всё честь по чести! Он оскорбил Анну, за что и поплатился!
        - Ясно, - кивнул Алекс. - И этот подарок, значит, от него…
        - Ну конечно! А потом бы всё списали на вас, граф! И ведь как удобно придумал!
        Дукайтесы, старинный прибалтийский род, весьма сильный и богатый, насколько знал Алекс, обитал в основном на Балтике, в Кёнигсберге, подмяв под себя почти весь рынок янтаря, но после последних событий серьёзно заявил о себе здесь, в Санкт-Петербурге.
        - И что вы намерены предпринять?
        - Дуэль! Всенепременно дуэль! - воскликнул Разумовский. - Единственное, - прямо посмотрел он на Алекса и повторил, - единственное, я бы хотел отложить наш с вами спор граф, если, конечно, это возможно. По рукам?
        - Само собой, - спокойно кивнул князь, - но только при одном условии.
        - Что за условие!? - тут же встал на дыбы импульсивный бретёр. - Говорите!
        - Эти Дукайтесы, решив меня подставить, - а если бы Разумовский погиб непосредственно перед дуэлью, на жизни графа Камнева можно было сразу ставить крест, ни один, даже самый захудалыйдворянчик, не подал бы ему руки, - нанесли мне серьёзное оскорбление, за которое, - повысив голос, не дал перебить себя Алекс, - придётся ответить.
        - Вы тоже решили с ними драться? - удивлённо воскликнул Разумовский.
        Употребив множественное число по отношению к виновнику, он имел ввиду тот факт, что сам глава рода уже стар и при вызове на дуэль будет выставлять вместо себя кого-то из молодых представителей клана.
        - Нет, граф. Я не вижу смысла, время потеряю, а толку не будет.
        - Тогда что? - непонимающе захлопал глазами дуэлянт, не воспринимая других решений проблемы, кроме как через дуэль.
        - В этом случае вызовом вы ничего не добьётесь, не получилось убрать вас сейчас, получится в следующий раз. Решать нужно кардинально.
        - Что вы имеете ввиду, граф? - весь превращаясь во внимание, потянулся Разумовский.
        - Я же говорю, кардинально, - повторил Алекс, не желая раскрывать карты до получения согласия или несогласия бретёра.
        - А-а… Мне кажется, я понял, - настороженно посмотрел граф и, покосившись на своих спутников, взглядом показал на необходимость поговорить без лишних ушей.
        Отойдя в сторону, он, накинув полог тишины, коротко оглянулсяи произнес:
        - Ну? Что вы задумали?
        На что Алекс, подстраиваясь под «своеобразность» этого человека, связанную с повышенной вспыльчивостью из-за слишком горячего темперамента, осторожно проговорил:
        - Надо разобраться с князем так, чтобы он понял неправильность мщения за справедливую дуэльи оставил такие попытки в дальнейшем. Вы готовы дать такие разъяснения?
        - Конечно! - горячо поддержал Разумовский. - Я давно искал повод поговорить с ним! Но он меня избегает!
        - Значит, вы не против, если мы наведаемся к нему в гости? - в голове князя уже дозревала сложная комбинация, успешность которой зависела только от того, как бретёр воспримет его предложение и как поведёт себя в дальнейшем.
        - Конечно не против! - засуетился граф. - Я наконец-то смогу поговорить с ним как мужчина с мужчиной! Он должен понять, что я не мог поступить иначе! Честь превыше всего!
        «Отлично», - обрадовался Алекс, - «клиент клюнул, а значит, остаются детали». Он, конечно, пока не видел развития ситуации целиком, но прекрасно понимал, что такой шанс выпадает раз в пятилеткуи не воспользоваться им будет непростительной глупостью.
        - Значит, тогда сделаем так, - продолжил князь, - вы же убедились, что мой японец может быть совершенно незаметным?
        Граф кивнул, вспоминая, как непонятно откуда взявшийся косоглазый напугал его.
        - Мы проберёмся в покои князя, и там вы с ним и объяснитесь. Он человек чести и после разговора с вами поймёт, как ошибался… Так ведь?
        - Конечно! - закивал Разумовский. - Я готов! Идёмте!
        - Нет-нет, граф! Сейчас мы ничего не добьёмся, ведь мы даже не знаем, где находится князь, сначала всё выясним и сегодня же вечером отправимся в гости. Втроём. По рукам?
        - По рукам! - горячо пожал протянутую руку бретёр.
        - А сейчас нам нужно вызвать полицию и гильдийцев, пусть они дают официальный ход делу, вы ведь не против?
        - Да-да! Конечно! - и граф, загоревшись показавшейся ему идеальной идеей, снял пологи достал коммуникатор.
        «Ну вот», - глядя, как отчаянно тот жестикулирует, с кем-то разговаривая, удовлетворённо ухмыльнулся Алекс, - «наверное, хорошо быть дураком…»
        Затем, дождавшись полициии дав показания, Алекс взял контакты Разумовского и вместе с шиноби отправился в гостиницу - до вечера нужно было ещё добыть кучу нужной информации и хорошенько подготовиться.
        Естественно, интересоваться у кого бы то ни было он не мог, поэтому воспользовался привычным источником - галанетом.
        И вот что удалось найти.
        Васильевский остров - место, где обосновался глава прибалтийского клана, остановив свой выбор на большом, в четыре этажа, особняке старой постройки, в стиле, забыл название - такой, с ротондами. И проживал там с семьёй, до недавнего времени полной, а теперь лишь он сам, сноха и маленький, двухлетний внук.
        Конечно, охрана, само собой, несколько ближников, все маги, по слухам один или двое универсалы. Плюс сам хозяин, рангом не ниже Архимага.
        Так что задача стояла хоть и выполнимая, но сложная, поэтому работать Алекс собирался сразу в полную силу, без сантиментов и соплей.
        И как бы он ни раздумывал о том, что глупо идти на захват охраняемого здания без нормальной подготовки, но ситуация складывалась таким образом, что выбора особого не было, поэтому надо постараться.

* * *
        - Слушаю вас, Иван Петрович, - ответил на входящий вызов Алекс.
        - Добрый день, граф, - поприветствовал тот и сразу, без предисловий, взял быка за рога, - я слышал, ваша дуэль не состоялась?
        - Да, - подтвердил князь, - не срослось в этот раз, отложили.
        - А вы в курсе, кто заложил бомбу? - заговорщицким тоном, почти прошептал барон.
        - Пока нет, расследование вроде не закончено?
        - Ну, официального результата, конечно, ещё нет, но по факту всё уже известно, - едва сдерживаясь, не в силах удержать в себе новость, прошептал Токарев.
        - И кто же? - так же тихо спросил Алекс. - Кто этот человек?
        Ответ, последовавший после этого вопроса, оказался настолько путанным и длинным, что Алекс сразу понял - ссориться с гильдией очень опасно, настолько чётко гильдийцы сработали, раскрыв преступление по горячим следам.
        - А что граф? Как он воспринял такое известие? - наконец вклинился в кажущийся бесконечным поток словкнязь.
        - Рвёт и мечет. Твердит, что найдёт и лично спросит с князя сатисфакцию, только это он сгоряча, Разумовский вообще очень вспыльчив, но это не страшно, как загорается, так же и потухнет. Не страшно… А вы-то как, граф? - наконец перешёл к дежурным фразам барон, видимо, окончательно выговорившись.
        «Вот так. Всё идёт по плану…» - отключаясь, Алекс усмехнулся своему отражению в зеркале и, решив, что заслужил небольшую награду, отправился в номер к своей японке.
        Операция
        Высоко в небе, невзирая на время суток - глубокую ночь, безмолвным пятном хищно парил ястреб. Он, время от времени заваливаясь на бок, уже достаточно долго нарезал круги над длинным зданием, казавшимся сверху чем угодно, но только не тем, чем оно было на самом деле. Виновница таких метаморфоз висела гораздо выше ястреба, она - убывающая луна, хоть толком и не светила, но её влияния хватало, чтобы превратить дом в нечто кособокое и унылое - уж очень причудливо ложились ночью тени.
        Наконец, вдоволь насмотревшись, князь оставил мёртвую птицу в покое, тут же сорвавшуюся в штопор, и покосился на стоящего рядышком графа Разумовского.
        Точнее, это уже был не граф, а лишь его бренное тело, на которое Алекс возлагал сегодня большие надежды.
        Он бы до последнего не убивал бретёра, но тот вдруг передумал идти, и ничего другого попросту не оставалось.
        Рядом с зомби, чуть в стороне, застыл Олег, облачённыйтак же, как и Коба, в чёрный костюм ниндзя. Японец же находился уже внутри, за забором, и, где-то спрятавшись, ждал назначенного времени.
        Глянув на часы, Алекс спокойно выдохнул и осторожно улёгся на траву, готовя сложное заклинание, способное на время перенести его сознание в тело убиенного графа.
        Улёгшись, он поднёс руку к лезвию ножа и, слегка порезав палец, капнул кровью на начерченную прямо на земле руну.
        Та нехотя дрогнула и, мелко задрожав, - так, что ему показалось, будто на земле кто-то шебуршится, - выстроилась чёткими линиями, чуть приподнявшись в воздух.
        «Сработало!» - обрадовался Алекс, перенесясь в тело Разумовского и едва не упав на радостях от резкой смены угла зрения, в последний момент успев облокотиться о стену.
        Затем, прислушиваясь к новым ощущениям, потратил ещё с минуту на освоение в новом телеи, похлопав по карманам, достал оттуда всё, что могло звенеть и брякать. Поправил перевязь с рапирой, - Алекс мог, конечно, взять другое оружие, но решил попрактиковаться именно дуэльным клинком, тем более так всё будет выглядеть гораздо правдоподобнее, - и, оставив Олега охранять покинутого «себя», двинулся вдоль забора.
        Остановившись у ворот, он дождался, когда ровно в означенное время откроется тяжёлая дверь, и, оказавшись внутри, решительно направился к домику охраны, откуда уже выбегал человек.
        - Стой! Ты кто?! - успел спросить тот и, хватаясь за кобуру, забулькал рассечённым горлом.
        Второго выскочившего на крик князь убил магией, просто расплющив о стену караулки.
        Затем остановилсяи, найдя глазами зрачок камеры, довольно улыбнулся, вытирая клинок о ещё трепыхающееся тело.
        «Страна должна знать своих героев», - решил он и, для верности заглянув в само караульное помещение, отметился и на внутренней камере, надеясь на картинку с гораздо лучшим освещением.
        После, удостоверившись, что всё идёт по плану, спокойно направился ко входу в дом и, предполагая и там наличие охраны, тихонько постучал.
        - Это ты, Влад? - сонно спросили изнутри.
        - Я, открывай, - ответил Алекс и, дождавшись, когда щёлкнет замок, резко распахнул дверь, без разговоров втыкая рапиру прямо в глаз лохматому низкорослому мужику.
        - Привет, - осторожно укладывая тело на пол, прошептал князь и, убрав клинок в ножны, двинулся на обход первого этажа, методично убивая всех попадающихся под руку.
        - И что ж вам не спится-то… - не понимая, почему слуги бодрствуют, бормотал он, перерезая очередное горло.
        Наконец, дойдя до конца коридора, Алекс заглянул в последнюю дверь, там, перед кроваткой с младенцем, видимо, ребёнком прислуги, стоял молодой парень и, сжав в руке какой-то прут, готовился защищать своё чадо.
        Короткий взмах, и защитник безвольным кулем оседает вниз, а Алекс, заглянув в кроватку и убедившись, что там ребёнок, молча выходит из комнаты и, убедившись, что тревогу поднимать никто не собирается, направляется к лестнице, собираясь так же обойти второй этаж.
        Но там его уже ждут, и это не простолюдины, а вполне себе серьёзно настроенные дворянев количестве трёх штук. Они, услышав странный шум внизу, допустили огромную ошибку, решив затаиться и самостоятельно повязать нарушителя, что наглядно и доказали следующие мгновения, за которые все трое без разговоров отправились к праотцам.
        Закончив с ними, Алекс, никого больше не найдя и убедившись, что и здесь отметился на камерах, пошёл дальше, на третий этаж, на котором - он так думал, находятся спальни князя и членов его семьи.
        Поднявшись по лестнице, он, выйдя в длинный коридор, заканчивающийся ведущей куда-то аркой, улыбнулся - его ждали.
        Чуть поодаль, метрах в пятнадцати, стоял тот самый обещанный галанетом универсал, а за его спиной ещё трое, тоже маги, но рангом явно поменьше.
        Универсал - невысокийхудощавый мужчина лет сорока - сорока пятис короткой, типа ёжика, стрижкой, абсолютно не проявлял никаких признаков беспокойства, полностью уверенный как в себе, так и в своих людях.
        - Что вы творите, граф? - заговорил он, бесстрашно глядя на Алекса. - Пока не поздно, остановитесь! Мы всё замнём!
        На что Алекс, даже не сбавляя шага, с характерным металлическим звуком выдернул рапиру и, снабдив её страшным по своей разрушительной мощи светлым заклинанием, - ничем тёмным он не пользовался, даже перенос сознания был из забытого арсенала светлых магов, - резко дернув рукой, бросил клинок, целясь в голову мага.
        Наверное, позже, глядя на происходящее сверху, тот понял, что именно его убило, точнее кто, но сейчас в его глазах было столько недоумения, столько боли, и даже не от того, что умирает, а от непонимания - он реально не понял, каким загадочным образом шпага пробила все выставленные им щиты.
        Глядя на это и понимая, что что-то пошло не так, оставшаяся троица укуталась щитами всех стихий и, подхватив под мышки зашатавшегося товарища и не пытаясь хоть как-то навредить налётчику, укрылась в темнеющем проёме арки.
        «Ну что ж», - подумал Алекс, - «будем догонять», - и не спеша, стараясь двигаться уверенно, копируя походку Разумовского, пошёл следом, оказавшись в здоровенном зале, потолок которого не ограничивался третьим этажом, а уходил гораздо выше, заканчиваясь прозрачной стеклянной крышей.
        «Метров сорок на двадцать, практически вся ширина здания», - оценил размеры князь и, не найдя здесь беглецов, засмотрелся на отделку залы.
        Что хотели сказать хозяева, создавая здесь подобный антураж - Алекс не знал. Но понял, если доведётся, точнее, когда доведётся, он обустроит себе нечто подобное.
        Высокие - от пола и до самой стеклянной крыши, узкие окна с двух сторонвыглядели просто фантастически, а выпирающие из стен между ними барельефы: львы, волки, воины с мечами и секирами, маги в балахонах и с посохами, античные герои… Чего тут только не было, у Алекса аж дух захватило от подобного великолепия. Причём может быть по отдельности все эти скульптуры, вазоны, доспехи, оружие на стенах и не создавали особого эффекта, но вот собранные все вместе, да ещё с таким вкусом расставленные, производили просто нереальное впечатление.
        - Умри-и! - внезапно заорал кто-то, отвлекая князя от созерцания, и прямо из-за одной из колонн вылетел огненный шар.
        - Осторожнее, сукины дети! - заорал Алекс, принимая огонь ледяным облаком. - Интерьер попортите!
        В углу, откуда вылетел файрбол, что-то зашуршало, и кто-то громко поинтересовался:
        - Чего ты хочешь?
        - Восстановить справедливость! - набрав в грудь побольше воздуха, так же громко, надеясь, что неправильное звучание голоса спишут на акустику зала, выкрикнул Алекс.
        - Какой справедливости? - высовываясь из-за угловой колонны, уточнил молодой мужчина с распущенными волосами, один из сбежавшей троицы.
        - Обыкновенной, - отозвался князьи, не теряя времени, направился к беглецам, на ходу вновь обнажая рапиру.
        - Мы здесь не при чём! - уже не таясь, навстречу вышли двое. - Мы не имеем никакого отношения к покушению!
        - К барьеру, сучьи дети! К барьеру! - найдя глазами зрачки видеокамер, ещё громче заорал Алекс.
        - Без магии? - появился третий фигурант. - Только холодное оружие?
        Князь внимательно посмотрел на говорившего, понимая, что этот тип, вполне возможно, хорошо фехтует, во всяком случае походка, движения, осанка - всё выдавало в нём человека, наверняка знающего, с какой стороны берутся за шпагу.
        - Согласен! - понимая, что происходящее отлично вписывается в легенду, ответил князьи, отсалютовав, добавил. - К барьеру!
        Длиннорукий огляделся, сорвал со стены почти такую же рапиру, оценивающе подкинул её в руке и, повторив приветственный жест князя, осторожно двинулся в центр зала, туда, где уже ждал противник.
        - А остальные чего застыли? - гордо выпячивая грудь, словно индюк, Алекс подбодрил жмущихся к стене магов. - Вооружаемся, одного мне мало! Разом давайте! Разом!
        А сам, безостановочно крутя рапирой, сблизился с длинноруким и, обменявшись с ним парой ударов, вновь отступил, дожидаясь, пока подойдут оставшиеся двое.
        На что те, - вероятно, весьма далёкие от фехтования, - видя, что отстояться не получится, наконец вооружились, один - рыжий, взял длинную алебарду, а второй - сивый, ухватил шипастую палицу.
        Просканировав зал на наличие камер, Алекс прокричал что-то про подсматривание и несколькими ледяными молниями разбил обнаруженных шпионов. Куска сделанной записи вполне хватит, а вот если он получит несовместимое с жизнью ранение, но не умрёт, и всё это запишется, в таком случае весь его экспромтный план полетит в тартарары. Честно говоря, Алекс и сейчас сомневался в успехе предприятия, но старательно стремился свести риски к минимуму.
        Отойдя подальше от вооружённого рапирой, князь сблизился с осваивающимся с шипастой дубиной кряжистым мужиком, этот тип, по виду, слабенький земляной маг, интересовал его меньше всего, поэтому и должен был стать наглядным примером для остальных участников поединка.
        - Ха! - закручиваясь юлой возле обречённого, слегка оцарапал его князь и, чуть задержавшись, легонько ткнул в ногу.
        Дальше, не сбавляя темпа, проткнул руку второму - рыжему с алебардой, несильно, так, больше чтобы раззадорить.
        Но пока он крутился возле этих двоих, длиннорукий не дремал, о чём тут же сообщил вполне чувствительный тычок куда-то сзади в печень.
        Естественно, боли Алекс не чувствовал, и на работоспособности взятого напрокат тела это никак не отражалось, поэтому он не спеша развернулсяи, как ни в чём не бывало замахал рапирой, заставляя удивлённо вытаращившегося длиннорукого уйти в глубокую защиту.
        Загнав таким образом его в угол, князь улучил момент и двумя сильными рубящими ударами покончил с сивым, вновь занёсшим для удара свою дубину, и, не давая ему упасть, тут же поднял, развернув против бывших товарищей.
        - Игры кончились, - убирая рапиру, Алекс придавил к барельефам обоих магов и, отправляя к ним сивого, объяснил, что у них есть два варианта, первый - умереть, причём очень неприятно, а второй - принести ему магическую клятву верности.
        Он ещё не договорил, как оба уже вовсю кивали, с ужасом в глазах глядя на застывшего в полуметре зомби.
        «Ну вот и славно, даже если не выйдет выполнить всё запланированное, двое верных людей - это уже кое-что», - подумал Алекс и, торопливо приняв клятву, двинулся дальше, за главным призом.

* * *
        - А я думал, ты пустобрёх… - раздался старческий голос, констатируя. - Я ошибался.
        Промолвил появившийся за спиной Алекса, - когда тот дошёл почти до конца коридора, - князь Дукайтес.
        Этот сгорбленный, седой, как лунь, весьма и весьма дряхлый старик, единственный из всех здесь присутствующих был по-настоящему опасен, но Алекс не боялся, во-первых, он был вполне уверен в том, что справится, а во-вторых, Архимаг может лишь уничтожить и так мёртвое тело, нисколько не затронув при этом самого Алекса.
        - Это даже хорошо, что ты не взорвался… - продолжал вещать тот. - Я убью тебя сам, и сделаю это медленно… По кусочкам буду резать… Твоей же тыкалкой…
        В этот момент дверь позади него открылась, и оттуда высунулась взъерошенная молодая женщина.
        - Что здесь происходит? - хлопая спросонок глазами, заспанно поинтересовалась она, и ещё не закрывший рта старик даже отреагировать не успел, - возраст давал о себе знать, - как женщина страшно захрипела и повалилась на пол.
        Но пусть и старый, всё же это был Архимаг, что он тут же и доказал, без подготовки атакуя длинным двухстихийным комбо воды и воздуха. И будь на месте Алекса настоящий Разумовский, от него не осталось бы и пыли, но это был не Разумовский, и, легко отбив магический выпад, Алекс заговорил:
        - Сдавайся, старик, и я пощажу её…
        Но дед оказался настырными, вместо того, чтобы послушать совета, попытался снять давление с женщины, только, видимо, как-то неудачно подошёл к процессу, о чём и сообщил характерный треск ломаемого позвоночника.
        - Ах ты ж… - зашипел старик, обрушивая всё, что только можно, на стоящего напротив князя, и, когда пыль от ободранных до камня стен немного улеглась, удивлённо, по-стариковски, замигал глазами: человек, который должен был попросту исчезнуть в магическом смерче, невозмутимо стоял на том же месте и в той же позе.
        - Успокоился? - спокойно произнёс он и, понимая, что запас энергии Архимага ещё не исчерпан, усилил и так монолитную защиту.
        - Ты не Разумовский, - глядя потухшими глазами перед собой, тяжело проговорил старик. - Кто ты?
        - Я бы на твоем месте спросил иначе, всё равно моё имя тебе ничего не скажет.
        - Хорошо, - настороженно кивнул Архимаг, - чего ты хочешь?
        - Самую малость, - улыбнулся Алекс. - Ты приносишь мне магическую клятву, и мы остаёмся друзьями.
        - Ни за что…
        - А кто это там за дверью прячется? - одним жестом вжимая мага в стену, Алекс поднял мёртвую женщину и, что-то приказав ей, заставил вынести из комнаты ребёнка, мальчика лет двух - двух с половиной.
        - Хочешь, она прямо сейчас открутит ему голову? - глядя, как бессильно бьётся старик, пытаясь вырваться, спросил князь. - Это же всё, что осталось у тебя от сына?
        - Некромант… - прохрипел синеющий маг. - Не трожь его… Я всё… всё сделаю…
        - Вот и славно, - чуть ослабил давление Алекс, - не будем тянуть. Говори.
        Старик сжался и с трудом, едва слышно, зашептал, глядя на разгорающийся прямо возле его лица пылающий чернотой шар.
        - Перед лицом Истинной магии я, Станислав Дукайтес, становлюсь твоим человеком, - едва не плача, выдохнул он, - буду верен тебе жизнью, душой, телом, магией и честью, буду верен тебе против всех существ, храня веру, причитающуюся магии. Если я нарушу своё слово, наградой мне станет смерть!
        Шар надулся и, всё больше раскручиваясь, потянулся к нему, полностью окутав лицо и словно принюхиваясь - не врёт ли? Отступил, не найдя подвоха, и вновь запульсировал на прежнем месте.
        - Перед лицом Истинной магии я, Романов Александр Алексеевич, - заговорил Алекс, - принимаю тебя как своего человека во всех отношениях, во всех мирах и во всех временах, храня твою верность, твою душу, твоё тело, твою магию и твою честь. В свидетели же призываю всепоглощающую тьму и мать всех начал - саму смерть!
        Дождавшись, когда чёрный шар зафиксирует принесённую клятву, Алекс полностью отпустил Архимага и, передав ему его внука, приказал:
        - Теперь слушай сюда. Всё это, - повёл он рукой вокруг, - дело рук Разумовского. Это понятно?
        Старик кивнул. Теперь, после принесения клятвы, он даже думать не мог плохо о своём хозяине, не то что перечить.
        - Идём дальше, - продолжил Алекс, - ты встретил его в коридоре и убил. Всё.
        - А как же? - недоуменно уставился тот. - Как с телом быть?
        - Просто. Я сейчас покину его, - Алекс посмотрел на свои, точнее, Разумовского руки и добавил, - а ты жахнешь чем-нибудь, так, чтобы труп сгорел, но узнать можно было. Усвоил?
        Старик обречённо кивнул и, глядя, как оседает оставленное духом хозяина тело, облегчённо выдохнул.
        Ольга
        Очнувшись, Алекс сначала сел, илишь полностью придя в себя - в прямом смысле слова, осторожно поднялся на ноги.
        - Можем уходить, - дождавшись, когда сфокусируется расстроенное зрение, коротко бросил они, замечая, что Коба тут же исчез, двинулся сам, довольно ухмыляясь в темноту.
        Ну а что, одним выстрелом, - если, конечно, проведённую на грани фола операцию можно назвать выстрелом, - двух зайцев. И из ситуации с дуэлью достойно вышел, и, можно сказать, «заручился поддержкой» весьма серьёзного клана.
        Плюс эффектная графиня овдовела, чем не радость?
        Так что настроение, и так неплохое, улучшилось настолько, что князю сейчас казалось, что лучше и быть не может, ещё немного, и можно будет приступать к розыску и собиранию «тёмных Руси всея».
        «А сейчас», - задумался он, - «сейчас в гостиницу и ждать, когда кто-нибудь сообщит о «происшествии»». Главное, чтобы следов не осталось, он хоть и старался всё подчистить, но из-за банальной нехватки опыта всё же мог где-нибудь проколоться, а дело-то резонансное, не каждый день графья устраивают подобную вакханалию, тем более Разумовский был не просто аристократом, а ещё и зятем председателя дворянского собрания. А это уже политика, и значит, любой чих может быть чем-то большим, чем кажется.
        С такими мыслями Алекс вернулся в Асторию и, не заходя в свой номер, сразу направился к Юсико в предвкушении хорошей порции массажа, а может и чего-то большего, если сил хватит…
        Но мечты мечтами, а девушки в номере не оказалось. Причём время-то ни разу не детское - ночь, ближе к утру, да и не планировала она никуда уходить.
        Пройдясь по комнатам, Алекс отметил, что нет некоторых её личных вещей: сумочки, туфлей - они обычно стояли прямо у двери, а заглянув в шкаф, он увидел, что полка с одеждой полностью пуста, и это значило, что барышня попросту сбежала.
        «Ну и ладно», - не стал расстраиваться князь, - «всё равно девчонка толком ничего не знает, а на её место и так очередь стоит». Огорчало лишь одно - так и несделанный массаж. У него, после долгого лежания на земле, когда тело находилось практически в анабиозе, ныли плечи и ломило поясницу, а магией, - привыкший за это время к мягким, но в то же время сильным рукам японки, - он пользоваться не хотел.
        «Сходить на ресепшен?» - дёрнулся было он, но тут же успокоил сам себя тем, что Юсико не малолетка, а вполне взрослый человек, тем более, судя по отсутствию кредитки, деньги у неё есть, а значит и беспокоиться не о чем.
        Посмотрев для верности ещё в кладовку, Алекс вернулся к себе в номери, прямо как был, не раздеваясь, бухнулся на кровать.

* * *
        Сколько удалось поспать, он пока не знал, но судя по ощущениям - неприлично мало.
        - Камнев… - буркнул он, сдвинув иконку ответа на коммуникаторе.
        - Добрый день, Максим, это Потоцкий, мы с вами договаривались на сегодня, помните?
        - Угу, - прохрипел спросонок Алекс, - всенепременно буду, - и, кладя трубку, краем глаза заметил, что уже светло, а значит, это утро и пора вставать.
        Вот только спать хотелось неимоверно, ночные гулянья не прошли даром, и князь, наплевав на всё, по новой укутался в одеяло.
        - Я же сказал, скоро приеду! - не глядя, поднял трубку и прорычал он, думая, что это снова Потоцкий.
        - Доброе утро, граф, - поздоровался кто-то знакомый, но кто это мог быть, как-то не вспоминалось. Но точно не Потоцкий.
        - Доброе, - приоткрывая один глаз, ответил он.
        - Это Марченко, - представился человек, понимая, что собеседник в раздумьях, - я разбудил вас?
        - Почти нет. Всё равно пора вставать, - с трудом заставляя себя сесть на кровати, зевнул Алекс. - Что-то случилось?
        - Да, но это темаделикатная, не хотелось бы так, по связи…
        - Хорошо, куда подъехать? - понял намёк Алекс.
        - В главное управление полиции, вас там встретят.
        «О как», - едва не закашлялся князь, но, быстро взяв себя в руки, надеясь, что собеседник не заметил заминку, коротко ответил:
        - Понял. Буду через двадцать минут, - и повесил трубку.
        «Если бы и были какие-то подозрения, мне бы сейчас не звонили, а просто скрутили, вломившись в номер», - успокаивал себя Алекс, но помогало это слабо, он прекрасно знал, на что способны люди типа советника. Не зря же он уже при третьем Императоре держится на своей должности. Но как бы там ни было, идти нужно в любом случае, хочет он этого или нет. Да и с таким человеком наладить отношения никогда не помешает.
        Поэтому, кое-как поднявшись, а хоть и близко, но уложиться нужно в двадцать минут, он быстро умылся, оделсяи, решив никого с собой не брать, выскочил за дверь, радуясь моросящему дождю.
        «Дождь - это хорошо», - подумал он, покинув здание гостиницы. - «Раньше говорили - к серебру, то есть к богатству».
        Но для него за столько проведённых в подземельях лет эти падающие с неба капли были не просто водой, они были чем-то большим, неким напоминанием о том, что всё происходящее действительно не сон, и он не проснётся в отчаянии, что всё неправдаи прошлого не изменить.
        Но хватит об этом; Питер и дождь - синонимы, здесь если не льёт, то капает, ну а не капает, значит, моросит. Как ни крути - кругом сыро.
        Машину Алекс решил не брать, а пройти напрямик, по короткому пути, благо управление находилось совсем недалеко.
        - Камнев, - наклонился он к окошку дежурного, - к советнику Марченко.
        Дежурный, нестарый ещё дядька, сухо кивнули глухо буркнул:
        - Проходите, он в тридцать четвёртом, у полковника.
        Поднявшись на третий этаж, Алекс дважды стукнул в дверьи смело вошёл в кабинет высокого начальства.
        - Вы пунктуальны, Максим, - ответив на приветствие, встретил его Марченко. - Проходите, присаживайтесь, полковник мне любезно уступил своё рабочее место, так что не стесняйтесь.
        Спорить Алекс не стали молча сел в предложенное кресло.
        - Вы уже слышали о происшествии? - спросил советник.
        - В общих чертах, - кивнул Алекс. Он не хотел перед этим человеком изображать липовые эмоции, сомневаясь, что тот поверит.
        - Я даже не знаю, как теперь быть, - покачал головой советники забарабанил пальцами по столу. - Будь это кто-нибудь другой, а не Разумовский, я спустил бы всё на тормозах, но это всё-таки он… И откуда у него столько прыти? - скривился Марченко и добавил. - Было…
        - А что в нём такого, чего нельзя спустить на тормозах? - спросил князь, наверняка зная, что ответит советник.
        - Ну как же - тесть, конечно же. Ты ведь представляешь, сколько желающих занять его место? Я с ходу могу назвать десяток фамилий, что без разговора пойдут на что угодно ради возможности порулить собранием…
        - Я не совсем понимаю, - действительно немного сбитый с толку, уточнил князь, - а что им мешало раньше подвинуть Токарева? Он же не имеет за спиной никого?
        Советник хмыкнул.
        - Чувствуется, Максим, что вы давно не были в России. Ваше незнание очевидных вещей меня слегка пугает…
        - Я что-то не вижу ничего очевидного, - холодно ответил Алекс. Причём он действительно не понимал, почему такое значимое место занимает человек не самых голубых кровей.
        - Его поддерживал Император. Нет, не этот, не Алексей, я про прежнего говорю…
        - Так его давно нет, почему тогда барон до сих пор на своём месте?
        - Хороший вопрос…
        - И всё же? - видя, что советник замолчал, повторил князь. - Почему?
        - Наверное, по инерции… До заинтересованных лиц не сразу дошло, что новый Император весьма слаб, точнее, молод… А может и то, и другое. Вот они и упустили момент.
        - А сейчас, выходит, дошло?
        - Вероятно, - кивнул, отвлекаясь от каких-то своих мыслей, Марченко. - Но с вами, Максим, я хотел не об этом поговорить. Мне почему-то кажется, что граф действовал не один… Я в своё время достаточно тесно общался с его отцом, и его сын, Георгий, постоянно крутился рядом. Поэтому могу практически с полной уверенностью заявить, что у него не хватило бы ни мозгов, ни выдержки, чтобы осуществить такое в одиночку.
        - Я с ним почти не общался, но даже тех нескольких фраз, которыми мы обменялись, мне хватило, чтобы понять, что интеллект ни разу не его конёк. Он словно большой ребенок, честный, порывистый, где-то благородный, но всё это как-то пухло, по-детски.
        - Согласен с вами, Максим, согласен… Я вот, собственно, насчёт этих самых несколько фраз - секунданты графа сказали, что вы отходили, и Разумовский даже полог ставил.
        Произнёс советник и, словно рентген, уставился прямо в глаза князю.
        - Да ничего такого, собственно, - пожал плечами Алекс, - знай я, что так всё получится, может и придал бы значение его словам, но в тот момент меня больше интересовало наше с ним дело, о переносе которого он, собственно, и просил.
        - Тогда зачем полог? - ещё пуще вцепился Марченко.
        - Вероятно, не хотел, чтобы кто-то слышал его просьбу. Гордец был… стеснялся…
        - Ну что ж… Как-то так я и предполагал… Жаль, конечно…
        Советник поднялся и, подойдя к шкафу, достал оттуда пару маленьких рюмочеки большой, пузатый графин.
        - Давайте, Максим, за упокой души графа, хоть и дурной местами, но всё же хороший был человек, помянем, - и, плеснув по капельке из графина, первым поднял рюмку.

* * *
        Завершив таким образом разговор с советником, Алекс спустился вниз, не обращая внимания на тотчас наступившую тишину - как только громко галдящие сотрудники увидели его, резко замолчали, провожая князя глазами.
        Алекс даже хотел сказать что-то по этому поводу, но в кармане внезапно завибрировал коммуникатор.
        - Да, - быстро выйдя на улицу, ответил он.
        - Простите, дяденька, а Серёжа дома? - раздался детский голосок.
        - Нет, - ответил князь, - тут вообще нет никакого Сережи, - и тут же повесил трубку.
        Сейчас главное не дёргаться, фокус с Серёжей - кодовый сигнал, просьба о встрече. Так они заранее договорились с Юрием. А значит, покружится где-нибудьи, убедившись, что никто его не пасёт, отправится на встречу. По другому никак.
        Но что могло такого произойти, что Юра задействовал экстренный канал связи?
        Причём из всех возможных этот был самым срочным, означавшим, что дело безотлагательноеи очень, очень важное.
        «Так… Куда пойти?» - задумался князь, понимая, что совсем уж бесцельное шатание по улице неуместнои только привлечёт ненужное внимание.
        И первое, что бросилось в глаза - небольшое летнее кафе, откуда открывался отличный открытый вид на близлежащую территорию.
        - Кофе и мороженое, пожалуйста, - усаживаясь за столик, заказал он официантке и, достав некрупную купюру, подсунул её под стакан с коктейльными трубочками.
        Сам же, делая вид, что скучает в ожидании заказа, попытался выявить возможную слежку.
        - Ваш заказ, мистер, - поставила перед ним небольшую кружечку с дымящимся кофе и плоскую тарелочку с мороженым официантка.
        - Спасибо, - кивнул Алекс, понимая, что выявить слежку, - если она, конечно, есть, - ему не суждено, ведь заметить, не имея никаких навыков, в толпе профессиональных шпиков, - а он понимал, что следить абы кого не пошлют, - весьма проблематично.
        Поэтому, покончив с мороженым и запив его кофе, он лениво поднялсяи, найдя неприметную дверку с характерной табличкой, направился к ней.
        Туалет. Зашёл туда граф Камнев, а вышел немолодой уже мужчина в ярком, наверняка очень модном, но совсем неподходящем по возрасту наряде.
        Довольно оглядевшись, явно ища, обо что бы вытереть мокрые руки, он подошёл к стойке и, купив стаканчик какого-то напитка, залпом вылил его в себя.
        После этого сказал что-то продавщице, от чего та немедленно зарделась, и с довольной улыбкой вышел из кафе, чтобы, тут же смешавшись с толпой, скрыться из виду.
        Конечно, этот финт ушами мало кого бы обманул, но не сделать совсем ничего Алекс не мог, для очистки совести решив поступить хотя бы так.
        Пройдя по тротуару этой весьма оживлённой улицы совсем немного, он нырнул во дворы и, там вернув себе прежнюю внешность, пошёл в обратном направлении.
        Место, куда ему нужно было попасть, он знал отлично - Смоленское лютеранское кладбище, тот самый склеп, где он помешал ритуалу. Спуститься в метро, проехать три остановки, перейти на другую ветку, ещё пара станций, и он на месте.
        «Минут сорок», - прикинул Алекс, - «как раз успеваю».
        Описывать, как он ехал в метро, ещё несколько раз одевая чужие личины, слишком долго, достаточно того, что в сорок минут он не уместился, проехав нужную станцию, из-за этого вынужден был вернуться, потеряв на этом достаточно много времени, но в итоге к склепу пришёл первым: ни Юрия, ни ещё кого бы то ни было здесь не было.
        Вновь перевоплотившись во встреченную по пути бабку, он присел возле какой-то свежей могилки и стал терпеливо ждать.
        - Бабушка, вы чего тут сидите? Вам не плохо? - неожиданно появилась какая-то женщина в чёрном платке.
        - Не-ет… Всё хорошо, доченька… Всё хорошо… - обернулся Алекс и, удивлённо глядя на Ольгу, княгиню Ольгу Бельскую, добавил. - Приветствую вас, княгиня…
        - Брось, - зыркнула по сторонам та. - Не до манер.
        - Что случилось?
        - Времени у меня немного, поэтому коротко. Первое - объявился Леонид, живой и здоровый.
        - Это хорошая новость, - перебил Алекс.
        - То, что он жив, а отец овощ - хорошая новость? - тут же вспылила Бельская.
        - То, что нашёлся, - поправил Алекс, у него от нетерпения аж руки зачесались, и где-то внутри довольно осклабился Лич.
        Бельская хмуро глянула и продолжила:
        - Но это не главное, вчера стало известно о союзе Китая, Индии и Пакистана, - сообщила она и, сделав максимально недовольное лицо, спросила, - а теперь угадай с трёх попыток, против кого они задружили?
        - Одной хватит. Против нас, конечно же. Это всё?
        - Если бы, со дня на день ожидаем провокаций на границе, им, чтобы перейти в активную фазу, повод нужен, так что как-то так.
        - Печально, конечно, - разглядывая свои ногти, заговорил князь, - но я-то здесь при чём? Пойти морду китайскому императору набить? Или что?
        - Про Китай я тебе для сведения сообщила, чтобы знал, ну а твоя задача проще - всего лишь покончить с Леонидом.
        Алекс задумался, перебирая тут же возникающие вариантыи по одному отбраковывая их.
        - Чего замолчал? Испугался? - не дождавшись ответа, съехидничала Ольга. - Так?
        - Чего? - не сразу понял, о чём она говорит, Алекс. - Я не расслышал.
        - Что Алексею передать? Рассчитывать на тебя?
        - Вводные принесла? - игнорируя вопрос, сам спросил князь и так глянул на девушку - не успев совладать с лезущей наружу сущностью, что та едва не поперхнулась и уже гораздо уважительней ответила:
        - Конечно, - протянула она кристалл памяти.
        - Вкратце обрисуй, - убирая камешек в карман, попросил Алекс.
        Ольга кивнулаи принялась рассказывать, по свойственной ей привычке выхватывая самую суть.
        - Он в Москве. Собрал остатки своей банды в одном из принадлежащих местному воротиле пансионатов.
        - Что за воротила? - уточнил князь.
        - Антонов Пётр Семёныч, сокурсник Леонида по академии, простолюдин, но поднялся высоко, денег куча, связей ещё больше. Леонид сидит в этом пансионате практически безвылазно, видимо, ждёт чего-то, иначе давно бы за кордон свалил.
        - Хорошо. Я тебя понял, - кивнул Алекс и, переводя тему, спросил, - как там Юрий?
        Наследство
        Поговорив с Бельской ещё немного, он узнал, что с Юрой пока всё в порядке, но времени остаётся всё меньше. Получается так, что либо он соглашается на новое, такое же мёртвое тело, либо отыскивается тот, кто украл его собственное. Затем Ольга пожаловалась на проблемы с одним из новоявленных кланов - они сильно подрезали её экономически, и эта жалоба, а Алекс знал, что ничего просто так девушка никогда не скажет, являлась руководством к действию, «только без жести» - смущённо уточнила она, когда Алекс спросил прямо - «всех вырезать или на развод оставить?»
        В общем, в таком ключе прошло ещё около получаса, и когда все насущные темы были исчерпаны, девушка поднялась.
        - Я сейчас уйду, а ты посиди пока, - поправляя одежду, попросила Ольга и тут же, не оглядываясь, пошла обратно к воротам.
        «Интересная задачка получается», - глядя ей вслед, задумался Алекс. Леонида нашли явно не Бельские, и уж точно не лично Император, и если он, Алекс, не поторопится, то и возьмут его тоже не они, а если ещё и живым… Молчать он точно не будет. Всплывёт участие в авантюре с тёмными Бельского-папы, плюс наврёт всякого, да там наверняка и врать-то особо не нужно, чего-чего, а уж грязного белья у всех хватает. Может ещё и Алексея сюда приплетёт… А это уже вообще нехорошо.
        Поэтому решать нужно быстро и качественно. Чтобы никто и ничего не заподозрил.
        Посидев для верности ещё минут десять, князь тоже поднялся и, уже не прячась, важно направился к воротам.

* * *
        - Итак, переходим непосредственно к завещанию, - быстро протараторив положенное по закону представление, выдохнул поверенныйи, набрав в грудь побольше воздуха, продолжил:
        - Завещание графа Камнева старшего. Все моё имущество, какое ко дню моей смерти окажется мне принадлежащим, в чём бы оно ни заключалось и гдебы ни находилось, я завещаю моим детям: Камневу Антону и Камневой Виктории. Но так как ни Антона, ни Виктории в живых нет, и родственников у них, кроме вас, - посмотрел он на Алекса, - не имеется, более близких, я имею ввиду, то вы автоматически становитесь правопреемником детей покойного графа. Всё, - закончил нотариуси, захлопнув папку, поднялся. - Вам сейчас лучше пройти к нашим юристам, они объяснят, что и как вам делать дальше.
        - Постойте, а я разве не могу прямо сейчас воспользоваться наследством? - возмутился Алекс.
        - Оставь ваш отец всё вам - не вопрос, могли бы. Но его завещание не в вашу пользу, и значит, нужно ещё немного подождать.
        - Сколько?
        - Как положено по закону, полгода, - скривившись, пожал плечами нотариус. - Тут уже извините, я бессилен.
        - Ясно, - не стал спорить Алекс, он понимал, что будь хоть какой-то способ повлиять, поверенный непременно бы им воспользовался. - Я ещё нужен?
        - В юридический отдел зайдите, пара подписей, и можете идти.
        Алекс поднялсяи, ничего не говоря, молча вышел из кабинета.
        Он не то чтобы расстроился, так, наверное, не скажешь, просто рассчитывая на наследство, многое спланировал, и вот сейчас, когда он уже предвкушал, что займётся воплощением своих идей, вновь переигрывал уже устаканившиеся в голове планы.
        Пусть он и сейчас был довольно богат, но чтобы вывести из бизнеса более-менее приличную сумму, ему, мало того, пришлось бы так же ждать, но ещё и в дальнейшем нести серьёзные убытки.
        А денег надо было действительно много. Ведь даже не считая того, что ему банально нужен какой-то дом, даже не дом, резиденция, но Алекс ещё хотел заявить о себе в столице, как о серьёзном человеке, а как он может называть себя серьёзным, если у него даже нет подходящего по статусу жилища? Да и людей своих раз и обчёлся. И если с жильём всё было просто - купить где-нибудь в престижном районе хороший коттедж, да и всё, были бы деньги, то проблема с «личным составом» так легко не решалась. Люди нужны такие, что без всяких клятв и прочего пойдут за ним. Набрать по объявлению? Бред. Ему нужны не работники, а реальная команда, в которой один за всех, и все за одного. Может это несколько пафосно, зато правда.
        И решение имелось, причём не абы какое, а полностью подходящее под легендуи устраивающего его самого - он, пообщавшись с Кобой и посетив Японию, настолько проникся, что собирался сколотить команду исключительно из самураев.
        Наверное, на этом стоит отдельно заострить внимание, может кому-то такое решение покажется странным, но, возможно, небольшой экскурс в историю Российской Империи поможет понять, что двигало Алексом.
        Итак, начнём.
        Одна тысяча двести сорок третий год от рождества Христова. Русь, только-только освободившаяся от монгольского ига, стонет от постоянных набегов. С одной стороны наседают китайцы, с другой давит турецкий халифат, и если с одними китайцами ещё как-то удаётся справляться, то турки оказываются как раз той частичкой, что нарушает баланс сил. Славящаяся своими ведьмаками Новгородская дружина попросту не успевает перебрасывать их с одного направления на другое. Единственной силой, способной быстро перемещаться, и за счёт которой в принципе русские ещё как-то держатся, является былинная тройка богатырей-магов, это Илья из Мурома, Никита и Алёша, попов сын.
        Илья, ведьмак, владеющий всеми четырьмя стихиями, осваивает редко кому доступное в те времена, - да и сейчас тоже, - заклинание портала, причём переносить может не только себя, но и ещё пару десятков человек, и перебрасывает своё небольшое войско туда, где это особенно нужно. Никита же с Алёшей подпитывают его необходимой энергией и, пока Илья восстанавливается, удерживают вражеский натиск.
        Естественно, «летают» богатыри не в одиночку, с ними постоянно находится княжеская дружина. Но это обычные люди, пусть и хорошо вооружённые, и если магам ещё как-то удаётся выживать, то дружинники гибнут пачками. А так как абы кого в княжье войско не берут - в основном это дети бояр и прочей знати, такой расклад не устраивает глав боярских родов.
        И князь Владимир, пытаясь хоть как-то решить проблему, откуда-то узнаёт, что посреди моря есть острова, на которых обитают презирающие смерть воины, и отправляет туда своих купцов.
        Как те договаривалисьи что обещали японскому императору, - а этими островами и была Япония, - история умалчивает, но факт, что после возвращения посланцев в русском войске появляются «ищущие смерть», - так народ окрестил самураев, - документально подтверждён.
        Теперь, внезапно «всплывая» посреди чужих, десяток одетых во всё чёрное маленьких человечковслаженно, пусть и ценой своей собственной жизни, зачищает необходимое магам пространство, удерживая его до тех пор, пока богатыри не восстановятся. Ну а дальше дело техники: Илья, «договорившись» с духами земли, поднимает многие сотни элементалей, Никита, маг воздуха, обрушивает на врага - в прямом смысле - небеса, а Алёша, раскачавший стихию огня, со своей стороны добавляет огоньку.
        И всем от такого союза хорошо: на князя не давят бояре, богатыри «работают» эффективнее, и главное, перевес вновь оказывается на стороне русичей.
        Поэтому, ожидаемо, через какое-то время китайцы загоняются к себе за стену, турки опрокидываются в море, а мощь Новгородского княжества достигает своего апогея.
        В дальнейшем, конечно, ещё не раз находились охотники «отщипнуть земли русской», но даже после смерти легендарной троицы у Руси хватало сил доминировать над соседями, все попытки которых побороться за территории заканчивались провалом, и агрессоры отступали, каждый раз не только не приобретая, но и лишаясь части своих земель.
        Сотрудничество же русских князей и императоров страны восходящего солнца продолжалось, рождая на территории Российской империи целые города, населённые японцами, на дальнем востоке иСахалине. Но ничто не вечно, и через каких-то пятьсот лет, в двадцатом веке - веке, прославившимся своими кровопролитными войнами, Япония неожиданно переходит на сторону немецкого кайзера и союзников, а русский царь, оскорблённый до глубины души, стирает с лица земли все их материковые поселения, вновь оставляя японцам лишь острова. Да и те после поражения просвещённой Европы под предводительством неугомонного кайзерачастично переходят под протекторат Российской империи.
        И с течением времени - ещё так лет через двести, люди забывают о победах и поражениях предков, но легенды о не боящихся смерти бесстрашных воинахживут до сих пор, просто теперь уже ассоциируясь не столько с Японией, сколько с населением Азии в целом.
        Но если кто-то и забыл, то только не Алекс, он прекрасно знает историю своей страны, благо времени для её изучения было предостаточно, а учитывая тот факт, что граф Камнев сам наполовину японец, решение напрашивалось само собой.
        Поэтому, - предполагая, что пока он будет готовиться к «визиту» в Москву, Олег слетает в Японию и привезёт оттуда небольшую группу самураевиз числа отверженных, - оказался слегка не готов к подобному повороту событий. Ведь он хотел именно купить этих бойцов, не нанять, а купить, а это, даже учитывая его финансовые возможности, были огромные деньги.
        Здесь, наверное, нужно немного пояснить: самурай, если проводить аналогию - японский дворянин, ведь дословный перевод слова «самурай» - тот, кто служит, а отверженный самурай - это серьёзно провинившийся перед своим хозяином воин, который, следуя самурайскому кодексу, должен смыть позор кровью, сделав харакири, или сеппуку, как ещё называют этот процесс, но не получивший одобрение сюзерена, не всегда одобряющего такое наказание, предпочитая «потратить» жизнь смертника более рационально.
        Вот их-то и хотел купить Алекс, заранее обговорив возможность такой покупки с Олегом и Кобой.
        Но теперь всё снова откладывалось на неопределённое время, денег на счетах графа хватало на вполне безбедное существование, но для осуществления задуманного свободных средств явно недоставало.
        Понимая, что ускорить процесс получения наследства он не может, взять денег у Бельских тоже - те сами оказались на краю банкротства, финансы его последнего слуги - старого князя Дукайтеса, так же отпадают, - пока идёт следствие, туда лучше даже не соваться, - он приходит к выводу, что следует повторить уже дважды проведённую операцию по отъёму денежных средств.
        Вот только ставки выросли, и донором станет не захудалый ломбард, а весьма серьёзный банк, принадлежащий тем самым конкурентам княгини Бельской.
        И хотя Алекс пока не знал, как именно он добудет деньги, но в том, что он это сделает, был уверен на сто процентов.

* * *
        - Здравствуйте, чем я могу вам помочь? - прямо у порога встретил его один из сотрудников банка, вежливый молодой мужчина в весьма неплохо сидящем костюме тройке. - Вклад? Кредит?
        - Не то и не другое, - покачал головой Алекс, - мне нужна ячейка сроком на один год. Есть у вас такая услуга?
        - Конечно, - расплылся в улыбке клерк, - пойдёмте со мной.
        И они, минуя пост охраны, прошли по длинному коридору и, буквально за пару минут оформив необходимые документы в одном из кабинетов, спустились на лифте в подвал, где, собственно, и находились комнаты с клиентскими ячейками.
        - Я вас оставлю, ваше сиятельство, - поклонился и, прикрывая за собой дверь, исчез клерк. Он узнал, что имеет дело с графом, когда подписывали бумаги.
        «Что ж, весьма неплохо…» - подумал Алекс, вставляя ключ в замок одного из многочисленных миниатюрных сейфов.
        Серьёзная охрана на входе, как минимум двое из шести маги, на каждом углу камеры, всё утыкано рунами, причём не только от тёмных, в банке запрещена любая магия, тут даже головную боль кастом не снимешь, тут же тревогу поднимут.
        Но Алекс и не собирался действовать втёмную, он вообще не любил скрытность, хотя и понимал, что иногда поступить иначе невозможно.
        Пошарив по карманам, он достал загодя приготовленную мелкую монеткуи, подкинув её в руке, положил в ящик ячейки.
        - Я закончил, - сообщил он, нажимая на кнопку звонка.
        Дверь тут же открылась, и клерк, всё время учтиво улыбаясь, довёл князя до выхода.
        - Всего хорошего, - попрощался Алекс и, не оглядываясь, бодро зашагал прочь.
        В принципе, план, - а пока ходил, он уже успел придумать, как именно будет действовать, - был максимально прост. Минимум лишних движений - телепортация, взлом ячеек, телепортация. Естественно, проводить операцию нужно ночью, меньше глаз, больше шансов.
        Понятно, конечно, что как только он появится внутри, сразу же сработает сигнализация, но до тех пор, пока маховик защитной системы раскрутится, - охрану банка Алекс за таковую не считал, - он успеет сделать своё грязное дело и уйти туда, откуда пришёл.
        - Астория, - садясь в такси, бросил князь, на что водитель, средних лет мужчина кавказец, уточнил, изучающе оглядев клиента в зеркало:
        - Гостиница?
        - А есть варианты? - удивился Алекс.
        - Да сколько угодно, - кивнул таксист, - ресторан, бильярдный клуб, фитнес центр, сауна та же…
        - Любопытно. Но мне всё же в гостиницу, - ответил Алекс и, отвлекаясь от водителя, уставился в окно.
        Конечно, лучше ограбить центральное хранилище, но пока он его найдёт, пока будет разбираться со вскрытием… Времени потеряет кучу, и не факт, что успеет до прибытия спецслужб - той же гильдии и хозяев банка, весьма и весьма неслабых магов.
        Так что только ячейки, тем более, во-первых, кроме денег и драгоценностей в них скорее всего найдётся и что-нибудь более любопытное, и во-вторых, это сильный удар по репутации хозяев банка, что, конечно, не сильно нужно в данный момент, но в дальнейшем своё влияние на ситуацию окажет.
        У любого банка, взявшегося хранить денежные средства, после ограбления масса проблем, но в случае, когда пропадает содержимое ячеек, это ещё и куча исков, ведь обычно туда прячут то, что по каким-то причинам нельзя положить на депозит или счёт - левые деньги, незаконно полученные ценности, заначку от жены и всё в таком роде. И банк в любом случае отвечает за сохранность сейфа. По закону, если ячейку ограбят, банк обязан возместить убытки, то есть полностью компенсировать сумму пропавшего имущества. Но по факту доказать без описи, что в ячейке было бриллиантовое ожерелье, а не пакетик чипсов, будет трудно. Отсюда суды и иски.

* * *
        - Приехали, - объявил таксист и, повернувшись в пол-оборота, повторил, - гостиница Астория.
        - Спасибо, - Алекс протянул тысячную купюру - мельче просто не было, вышел из автомобиляи, видя, что водитель растерянно смотрит на него, наклонился к окошку и с улыбкой произнёс, - сдачи не надо. Спасибо.
        Дальше, зайдя в холл, он прошёл мимо портье и, остановившись у номера японки, осторожно постучал.
        Никого. Девушка так и не появилась.
        И вроде бы Алекс особо не расстраивался, но что-то всё же заставляло надеяться, что дверь сейчас откроется, и на пороге его встретит Юсико.
        «Может всё же обратиться к полковнику?» - вновь мелькнула мысль, но он тут же отмёл её, не желая привлекать к себе лишнего внимания, тем более что рассмотрение его дела в гильдии отложили по неизвестным причинам, и не факт, что не потому что накопали на него что-то нехорошее.
        Дойдя до номера Олега, Алекс так же толкнул дверь. «Заперта. Значит, они ещё не появились», - подумал он и, глянув на часы, направился наконец к себе, задумываясь о предстоящей операции.
        До закрытия банка ещё пара часов, и в принципе начать можно хоть сейчас, но Алекс знал - на дело идти лучше всего под утро, когда даже самые заядлые совы ложатся спать. Этот и ещё многие нюансы он подчерпнул из тысяч прочитанных по теме книги в теории мог поспорить хоть с самим доном Карлеоне, вот только с практикой у него пока было не очень. Ведь любой вор знает, украсть - это только половина дела, нужно же ещё и каким-то образом сбыть награбленное, да так сбыть, чтобы и не продешевить, и не попасться в лапы полиции. Но Алекс не был любым вором, точнее, он вообще вором не был, поэтому пока как-то не задумывался о том, что найдётся в банковских ячейках и что он будет с этим делать. Вместо этого он решал, как лучше одетьсяи какую маску нацепить, чтобы никто не смог связать его с этим ограблением.
        Подумаешь, проблема, - скажете вы, - какая-то маска. Но если её нет в номере, а купить не вариант, то как разтаки она и является проблемой. Ведь сделай он сейчас хоть что-то неверно, об этом сразу же станет известно спецслужбам. А то, что он попадёт в их поле зрения - это факт.
        По той же самой причине он не хотел одевать форму ниндзя и в конце концов решил ограничиться чужой личиной.
        Это, конечно, тоже было довольно опасно, при столкновении с серьёзным магом личина слетит, но если всё пройдёт как надо, до этого даже не дойдет: он телепортируется, заберёт содержимое ячееки так же уйдёт обратно.
        Риск появиться посреди чего-нибудь или кого-нибудь сводился к нулю, ведь шанс, что кто-то будет в это время торчать в хранилище, минимален, если вообще есть. Да и не ждут такого подвоха банкиры, само здание банка серьёзно обработано рунами, затрудняющими не только телепортацию, но вообще любое магическое влияние. А тех, для кого эта защита проблемой не является, можно пересчитать по пальцам одной руки. И все эти люди занимают настолько высокое положение, что грабить вообще, тем более какой-то банк, точно не станут. Алекс бы тоже не стал, с его возможностями существовало множество других средств обогатиться, но все они требовали времени, которого у него попросту не было.
        - Можно, ваше сиятельство? - приоткрылась после короткого стука дверь.
        - Да, проходите, - посмотрел на обоих подручных Алекс. - Всё в порядке?
        Ещё утром, до оглашения завещания, он отправил обоих по делам, связанным с приобретением недвижимости. Он же не знал, что с наследством так получится, но теперь получалось, что всё это на какое-то время откладывается.
        - Более или менее, - покачал головой Олег. - Из всего собранного списка под ваши условия подходит лишь два объекта: первый, на Котельнической тридцать - достаточно большое здание, в нём когда-то была больница, но это исторический центр и будут проблемы с реконструкцией, ведь просто так поменять планировку никто не даст, и второе, неподалеку от Васильевского острова, сам домик там маленький, но участок приличный, можно построить всё что угодно на свой вкус.
        - Кладбище есть рядом? - наличие погоста было одним из ключевых условий, мощный источник тёмной энергии под боком никогда не помешает.
        - Оно и рядом есть, и сам участок находится на месте, где когда-то хоронили неопознанные и невостребованные тела.
        - Цена?
        - Первый чуть меньше ста пятидесяти, второй восемьдесят тысяч, - отчитался Олег. - Естественно, золотом.
        «Восемьдесят тысяч… Сумма немаленькая, но и не такая, чтобы ахнуть, если перевести в полновесное золото, выходит около девяноста килограмм. Такой приятный кусочек размером чуть больше трёхлитровой банки. Сама по себе цифра, конечно, несерьёзная, но за хороший участок земли в элитном районе вполне приемлемая, даже, наверное, более чем приемлемая.
        - Люди не хотят селиться на кладбище, от того и недорого так, - подтвердил Олег.
        - Свяжись с хозяином, пусть готовят документы, если нужен задаток… - Алекс замолчал, включил коммуникатор и, зайдя в программу, контролирующую его счета, продолжил. - Могу пару тысяч перевести прямо сейчас.
        Золотой рубль Российской Империи являлся самой стабильной валютой мира, не завися ни от политики, ни от войн, реагируя лишь на мировую цену на этот металл.
        Когда-то давно чеканили ещё и серебряные монеты, но после обесценивания серебра остались лишь золотые.
        И, как уже говорилось, если стоимость ассигнаций - бумажных денег, постоянно менялась по разным причинам, золотой рубль лишь дорожал.
        Алекс, конечно, рисковал, оставляя двухкилограммовый задаток, могло вполне выйти так, что в ячейках не наберётся такой суммы, но другого выхода не видел, интуиция вопила о необходимости купить именно этот участок.
        - Хорошо, - кивнул Олег и замер в ожидании дальнейших распоряжений.
        - Ну всё, можешь идти. Завтра будь на связи, позвоню рано. Свободен, - как-то странно посмотрев, произнёс Алекс и, повернув голову к японцу, отвлёкся уже на него.
        - Через пару часов подгони машину и собери все сумки, какие есть.
        - Даже женские? - невозмутимо уточнил Коба.
        - Я же сказал, все. Чем больше, тем лучше.
        В принципе, сумок у них было не так много, только те, с которыми они прилетели из Японии, но покупать их сейчас было бы как минимум неразумно, поэтому Алекс и хотел собрать всё, что можно, пошли бы даже пакеты.
        Тащить же он их не собирается, переложит всё, что успеет, и, взявшись за ручки, телепортируется вместе с добычей. А там уж как-нибудь разберётся, главное, чтобы было что складывать.
        И когда Коба ушёл, Алекс стал готовить «реквизит». Первое, что он сделал, выложил на столик все, какие были, накопители и в течение короткого времени донаполнил их. Затем сюда же на столик отправились механические часы со встроенным телепортом, нож с молотом Тора, портмоне с заклинанием воздушного щита, зажигалка с фаерболом и ещё несколько мелочей. Естественно, ничего черномагического он с собой не носил, справедливо опасаясь раскрытия, да и всё то, что обычно требовалось, у него и без заготовок неплохо получалось, сначала мысль, потом четкий мыслеобраз и тут же сформированное заклинание. На всё про всё уходила максимум секунда. А вот со светлыми кастами порой получались затыки. Всё же родной энергией была тёмная, и многолетняя привычка постоянно мешала, «заедая» в самый неподходящий момент.
        Но здесь, если всё пойдёт по плану, особо и магичить не придётся, главное, телепорт правильно настроить, а там уже дело техники - заморозил замок, разбил, высыпал содержимое. Максимум пять секунд.
        Ограбление
        Из гостиницы выехали порознь. Алекс взял такси, а Коба на машине направился на заранее условленное место за городом.
        - Давай в какой-нибудь хороший клуб. - попросил таксиста Алекс. Он планировал занять вип кабинет, взять пару ночных жриц, и оставив их развлекаться с фантомом, уйти под личиной.
        И уже добравшись до Кобы, найти какое-нибудь пустынное местечко, так чтобы можно было без проблем телепортироваться.
        Выслушав предложения шофёра, он выбрал наиболее благозвучное - Ниагара, и отвлекаясь на завибрировавший в кармане коммуникатор, поднял трубку.
        - Да.
        - Продавец готов на ваши условия. - раздался голос Олега. - Я сейчас сброшу реквизиты.
        - Хорошо.
        Под условиями подразумевалось то что бывший хозяин отдаст ключи от дома сразу после перечисления аванса, и после «дела», Коба отправится туда, чтобы максимально исключить возможность провала. Алекс же вернется в клуб, где и продолжит «отдых».
        Интересно. - подумал Алекс глядя на закрытый искусственным водопадом вход в Ниагару.
        - Он вообще работает? - уточнил он у таксиста.
        - Конечно. Когда подойдете вода успокоится, внутри такого нет, там все стандартно.
        - Ясно. Спасибо. - Алекс привычно оставил тысячную купюру, и вышел из такси.
        Дальше все случилось именно так как он и спланировал, уединившись в номере с двумя прелестницами, - тут Алекс даже пожалел что приходится думать о деле, - создал вместо себя фантом, и заморочив девушкам мозги, покинул здание клуба.
        Далее, мысленно проверяя не забыл ли чего, выбрал в толпе поддатого мужика, проводил до парадной, зашел вместе с ним, и когда тот неуверенным шагом доплелся до квартиры, буквально втолкнул его внутрь, и использовав загодя приготовление заклинание - личина сейчас нужна была качественная, обычным копированием внешности он ограничиваться не рискнул, - свернул ему шею.
        - Ваня это ты? - тут же, вслед за шумом падающего тела, раздался старческий голос.
        - Я, кто же еще то… - Алекс довольно глянул на себя в зеркало, - личина получилась что надо, даже перегар остался.
        - Опять нажрался… - проскрипела старушка, - житья от тебя никакого нет… Ирод ты окаянный… Когда уж тебя черти приберут?..
        - Уже бабуля… Уже… - буркнул он.
        Конечно по хорошему надо было и бабку умертвить, - существовала вероятность что она обнаружит тело сына и сообщит в полицию, - но Алекс решил что в этом случае искать будут убийцу, а не жертву, и уж точно не подключат ни гильдию, ни управление. Кому нужен какой-то пьянчуга? Так что Алекс чуть посомневался, и все же решил оставить старушке жизнь.

* * *
        - Иды отсада… - буркнул облокотившийся на капот мощного внедорожника японец, и добавил по-японски, - пьяница…
        - Ты приставку забыл. - заявил ухмыляющийся во весь рот пьяненький мужичок, - Алекс откровенно наслаждался промелькнувшим в глазах самурая чувствам; от легкого недоумения, и до открытой ненависти.
        - Кахую? - настороженно прошипел японец. - Кахую пристафху?
        - Ну как же, самую обыкновенную - Ваше сиятельство например. - перейдя на родной язык Кобы, усмехнулся Алекс.
        Но вместо ожидаемого «простите господин», в голову полетел кулак.
        Цели он конечно же не достиг, но увязнуть, увяз, - предусмотрительный князь заранее поставил легонький воздушный щит, в котором и застряла рука японца.
        И все потому что без последствий снять личину Алекс не мог, а о том как его узнает ниндзя, как-то не подумал, поэтому и решил прибегнуть к столь явной демонстрации.
        - Простите Ваше сиятельство - когда захрустели сухожилия самурая, а глаза мужичка, наполняясь тьмой, почернели, прошипел, морщась от боли японец. В любом другом случае бы умер не издав не звука, но узнав своего господина по взгляду, отступил.
        - Поехали. - садясь за руль, коротко бросил Алекс. - Я поведу.
        Он хотел найти малолюдное и тихое местечко, такое, чтобы можно было без опаски настроить портал и не переживать за безопасность японца. Он конечно «парень» хоть куда, но гопота тоже бывает всякая. Поэтому места типа заброшенных строек и прочих подобных объектов он отмёл сразу, там то как раз и любили собираться всякие неформалы, и искал что-то вроде парка, или какой-нибудь лесополосы.
        - Вот здесь есть что-то похожее. - разглядывая в навигаторе окрестности, сообщил Коба, и активно жестикулируя руками, принялся показывать направление, советуя как лучше проехать.
        - Я понял. - прервал поток его наставлений князь, и резко утопив педаль газа в пол, обогнал медленно ползущую колонну.
        Конечно не болид, но тоже ничего… - оценил он ускорение с каким джип устремился вперед, - ему еще бы веса поменьше, было бы совсем хорошо…
        Приемистый мотор, хорошая обзорность, внушительный вид, делали авто узнаваемым и уважаемым на дороге, а разлетающийся вой сирены и резкое покрякивание, вообще превращали в короля дорог.
        Проехав мимо стационарного поста Алекс раз даже спровоцировал полицейских на погоню, но когда те почти догнали его, включил спец сигнал, и полицейские, не желая связываться, сразу же отстали.
        - Сейчас направо и около километра прямо. - опять сверившись с навигатором подсказал японец, и когда они наконец подъехали к месту, съехав с трассы, отключил электронного подсказчика.
        Алекс же, покрутившись еще немного по проселку, «заполз» в просвет между деревьями и проехав подальше, так что машина оказалась со всех сторон укрыта зеленью, остановился.
        - Вроде нормально… - разглядывая через стекла окружающее пространство, прокомментировал он, и не закрывая за собой дверь, вышел из салона автомобиля.
        - Вытаскивай сумки. - распорядился, еще раз перепроверяя все что приготовил заранее, Алекс, и убедившись что все в порядке, принялся за настройку портала.
        Еще там, у себя дома, в подземельях руин Петербурга, он постоянно пользовался телепортом, но даже при всей уверенности в своих силах, места для «припорталивания» выбирал очень долго и тщательно. Ведь малейшая ошибка могла стоить жизни, причем умереть можно как из-за неверной прочитки заклинания, так и из-за появления каких-то препятствий на местности.
        Ну а так как умирать Алекс не собирался, - при всем уважении к костлявой старухе, - подходил к делу очень серьезно.
        - Сюда, за этот круг, - показал он на притоптанную линию, - не заходить ни в коем случае. Ты понял?
        Коба кивнул.
        - Все что будет вылетать из портала складывай в сумки и сразу грузи в машину. И главное, никого не подпускай. Понял?
        Снова кивок.
        - Если портал исчезнет, а я не появлюсь, бросай всё и уезжай. Я сам тебя найду. Всё, теперь меня не отвлекай. - закончил Алекс, и уйдя в себя занялся настройкой, боковым зрением следя чтобы накопители полностью отдавали энергию.
        Он, в последний момент усложняя операцию, решил все же не рисковать двойной телепортацией, а навести полноценный портал, и вскрывая ячейки сразу выбрасывать всё наружу, прямо вместе с ящиками.
        Во-первых это давало ему существенный бонус во времени, - не нужно было возиться с перекладыванием трофеев по сумкам, а во вторых, в случае прямой угрозы, не надо отвлекаться на заклинание телепортации, статичный портал проработает около пяти минут, за это время он должен всё успеть.
        Потратив на наведение портального тоннеля еще несколько минут, он заглянул внутрь, убедившись что в хранилище никого нет, и приготовив заклинание заморозки, исчез в пылающем кольце темного пламени.
        Очутившись внутри он щелкнул таймером часов, так что они каждые тридцать секунд громко щелкали, и принялся за работу.
        Заморозка, удар, и вот уже ящичек летит в жерло портала, - семь секунд, крайне много, выбрасывая третью коробку прикинул он, и сосредоточившись, смог уменьшить время на вскрытие ячейки до четырех секунд.
        - Ох нифига себе! - едва не выронив из рук тяжеленный ящик, он все же кое-как закинул его в портал, и не теряя времени принялся за новую ячейку.
        Тридцать шестая… - пробормотал он, чувствуя едва ощутимую вибрацию пола, и выбрасывая очередную коробку, на всякий случай приготовил молот Тора. Конечно в замкнутом пространстве оружие несколько неподходящее, но зато одного удара хватит на всех кто сейчас несется в хранилище.
        Сорок два. - полетел очередной ящик - еще три штуки и ходу…
        Но добрать до нормы ему не дали, дверь чуть приоткрылась и в образовавшуюся щель вкатились сразу три гранаты, причем, Алекс это почуял, одна из них антимагическая.
        Естественно ждать и проверять он не стал, а схватив последнюю коробку, оказавшуюся тоже весьма нелегкой, выскочил через портал, тут же разрушая его. - Пусть теперь ищут ветра в поле! - мелькнула довольная мысль, и залетая на заднее сиденье внедорожника он выкрикнул,
        - Гони! -
        Затем, чувствуя как отпускает адреналин, счастливо выдохнул, и откинулся на спинку кресла.
        Как минимум три ячейки набиты золотом: - монетами или слитками он пока не знал, но в том что в них находится именно что-то золотое, был полностью уверен. Ну а что, вес соответствует, не будут же свинец в банке хранить?
        Так что операцию можно считать успешной, - довольно улыбнулся Алекс. Ему несказанно нравилась реакция живого тела на опасность, ведь там, в будущем, он действовал как автомат, ни дрожи в ногах, ни учащенного дыхания, ничего этого не было, а был лишь холодный рассудок и пытливый ум, ищущий наслаждения в интеллектуальных задачах.
        - Выброси меня где-нибудь, - обратился он к японцу, - а сам созвонись с Олегом и поезжай в нашу новую резиденцию. Ясно?
        - Я понял господин. А что с этим делать? - кивнул он на катающиеся по багажнику трофеи.
        - Ничего. Приеду позже, сам разберусь.
        - Хорошо. - согласился Коба, - Здесь подойдет? - тут же притормозил он возле едва освещенной остановки.
        - Вполне. - ответил Алекс, и не дожидаясь когда внедорожник остановится, выскочил на тротуар.
        Теперь, как думал Алекс, оставалась самая малость, - вызвать такси и добравшись до клуба, вернуться на свое место.
        Вот только о том что спрятавшись за личиной, звонить он будет со своего номера, он как то не подумал, как не подумал и о том что весь путь коммуникатора можно отследить, а от немедленного обнаружения его спасло лишь то что при походе в хранилище банка он совершенно случайно оставил комм в машине.
        Ведь первое с чего начнут поиск спецслужбы - со списка клиентов банка. Потому что так точно настроить портал можно лишь побывав там, в самом хранилище. Что естественно приведет к просеиванию всех кто имел туда доступ. Особенно тех кто арендовал ячейку недавно, и естественно, - после работников банка, - Алекс будет на подозрении одним из первых.
        Не знал он еще и о том, что когда Коба загружал украденное, уронил одну из коробок, и рассыпал находящиеся там драгоценности, он конечно попытался все собрать, но одно небольшое колечко из гарнитура все же укрылось в траве от зоркого взгляда японца.
        Но, я повторюсь, Алекс всего этого не знал, поэтому со спокойной душой вызвал такси и провел остаток ночи в компании так понравившихся ему русалок клуба «Ниагара».

* * *
        Не самое мотивирующее место… - подумал он когда добрался после клуба до своих новых владений.
        Покосившийся забор, - когда-то он конечно притягивал взгляды, но сейчас годен был лишь на металлолом - ограждал, даже точнее вырезал из общей картины сытости и процветания довольно большую территорию, на которой, на первый взгляд, можно было разместить с десяток таких замков как тот что остался в Японии.
        За забором, среди невысоких деревьев, виднелся конек какого-то домика, явно ни разу не тянувшего почти на сотню килограмм презренного металла. Понятно конечно что такие деньги просят за землю, но Алексу все же было как-то неуютно от осознания того что он покупает настолько невзрачное строение.
        Вот только продолжалась эта неуютность недолго, едва он переключился на саму землю, как настроение его тут же улучшилось, повсюду, сколько было видно, сочилась темная энергия, легкими клубами перетекая с места на место. А сам же домик, вернее то что он принял за дом, оказался перестроенным склепом, весьма старой постройки.
        И Алекс, видя такую красоту, едва ли не бегом кинулся к воротам.
        - Проходите Ваше сиятельство. - приветствовал его Олег прямо у входа. - Там пока полный разгром, но я уже договорился, к вечеру всё приберут.
        - Ты о чем? - спросил Алекс, - разгром смысле бардак, или действительно всё так плохо?
        - И то и другое. Дом стоит брошенным уже не первый год, понятно что тут и бомжи обитали, и просто всякие любители уединиться.
        - Ну точно склеп. - не особо прислушиваясь к бормотанию мага, довольно улыбнулся Алекс.
        - Что? Простите? - не понял Олег, - Где склеп?
        - Да домик этот. Это перестроенный склеп, если все перекрытия убрать, получится большое помещение, а под ним непосредственно сам могильник.
        - Чей? - не понял Олег, - чей могильник?
        - Да кто ж его знает… - покачал головой Алекс, - но то что это никакой не дом, а самый настоящий склеп - факт!
        - Не похож вроде… - пожал плечами Олег, но спорить благоразумно не стал.
        - Где Коба? - покрутил головой Алекс. - он приехал?
        - Давно уже, в машине спит, выходить ни в какую не хочет. - показывая на темнеющий прямо в палисаднике у забора внедорожник, снова пожал плечами Олег.
        - Гаража здесь нет? - предполагая что вопрос риторический, все же спросил Алекс. - Может сарай какой?
        Олег на секунду задумался, но тут же уверено мотнул головой,
        - Нет, только это. - показал он на домик.
        Метров восемь на десять, выложенный из массивного камня, дом больше походил даже не на склеп, а на сторожевую башню, правда почему-то всего в два этажа. Высокие и узкие окна вполне могли бы стать бойницами, а толстые стены казались способными выдержать серьезные удары. Ну и плюс сам материал из которого сделан дом - серый неровный камень с выдолбленными временем проплешинами, явно никак не подходил для строительства обыкновенного жилища, а вот на башню или небольшой форт, - пожалуйста.
        - Ладно. - решил Алекс, - скажи ему пусть подгоняет машину задом к дверям. Я пока осмотрюсь.
        Пройдя внутрь, Алекс невольно поморщился, подобрать достойный эпитет увиденному он не мог, - повсюду мусор, битые стекла, пустые банки, изрисованные всякой гадостью стены - словно штаб квартира каких-нибудь гопников, или чего-то в этом духе.
        Сам же первый этаж состоял из одного центрального, большого помещения, и еще одного, гораздо меньшего размера и с винтовой лестницей, а на второй этаж Алекс не пошёл, в этот момент подъехал внедорожник, и глухо рыча стал разворачиваться.
        - Давайте всё это наверх, там сразу и рассортируем. - глядя на набросанные как попало ящики из банковских ячеек, распорядился он, и тут же, не дожидаясь реакции, схватил первый ящик, в котором впрочем ничего интересного не оказалось, какие-то бумаги, которые он, даже не читая, просто отложил в сторону.
        - Ставь сюда. - видя как сгибается под тяжестью коробки Коба, довольно потер руки Алекс, в ящике явно было золото.
        И отщелкнув крышку, тут же убедился в своем предположении, всё пространство бокса было заполнено маленькими желтыми слитками с выбитыми на них маркировками.
        - Сколько тут? - заглянул Олег, удивлённо присвистнув.
        - Килограмм сорок. - вместо Алекса ответил притащивший коробку японец. - Или даже больше, тяжелая…
        - Вот ты и пересчитаешь. - дал задание князь, а сам переключился на стопку принесенных Олегом коробок.
        Украшения, бумажные деньги, коллекция монет, пачка акций какой-то иностранной компании, все это конечно представляло интерес, и немалый, но в данный момент Алексу требовалось золото. Как можно больше золота…
        Тыква
        Когда наконец подсчет трофеев подошел к концу, Алекс расстроился, - золота, чтобы рассчитаться за землю, не хватало, и он, будучи уверенным что набрал нужное количество, огорченно разглядывал выпотрошенные коробки.
        Можно было конечно «купить» недостающую часть, - ассигнаций вышло в избытке, или просто рассчитаться по курсу, но ведь кроме земли были еще и другие расходы, тоже весьма и весьма серьезные.
        Естественно придумывать велосипед Алекс не стал, и решив продолжить свою «жатву», зашел в галанет в поисках очередной «жертвы».
        Промышленная двадцать восемь, отделение того же банка на другом конце города. Конечно улов там будет не такой серьезный, но ему уже много и не надо, добрать до необходимого минимума, - ну может еще чуть сверху, и порядок. Попутно конечно же разрушая репутацию этого банка как такового.
        - Олег, для тебя задание есть. - позвал он мага, и быстро объяснив что от него требуется, передал несколько серебристых монеток-маяков.
        Само задание было несложным, нужно было найти объект который бы положил маяк в ячейку. Естественно абы кого не пошлёшь, человек должен быть солидным настолько, чтобы у банкиров не возникло и тени сомнения. Причем взломать Алекс решил не одно хранилище, а сразу несколько, все принадлежащие Разиным, семье конкуренту Бельской.
        Центральный их офис и раньше располагался в столице, а с недавнего времени они провели масштабную экспансию, причем, как пояснила Ольга, ресурсами на такой «скачок» Разины снабжались из-за границы. Откуда конкретно княгиня не знала, но Алекса это как-то мало интересовало, сам факт того что иноземцы «лезут на Русь» заставлял его делать стойку.
        Одно ограбление это случайность, подумают обыватели, а вот целая серия - уже закономерность. Вряд ли кто-то серьезный пойдет после такого делать вклады, или, что уж совсем глупо, пользоваться хранилищами банкиров Разиных.
        Представив что сейчас творится в ограбленном банке и какой шум поднимут журналисты, Алекс довольно улыбнулся, и зацепив пальцем перстенек, с приличных размеров бриллиантом, совсем расплылся в улыбке, прикинув какой емкости накопитель из него получится.
        - А тебе тоже задание, - дождавшись когда Олег выйдет наружу, поманил он Кобу, - здесь, - показал он пальцем на пол, - есть подвал, вход скорее всего замурован, но вряд ли серьезно. Найди его.
        Японец кивнул, и чуть поклонившись, исчез.
        Вот чертяка… - мигнул, сгоняя наваждение Алекс, - как он это делает?.. Вот сколько раз Коба применял этот трюк, столько раз и вызывал удивление князя. Причем когда Алекс ждал, ничего не происходило.
        И ладно бы где-то в лесу, но здесь? - Четыре стены, пол и потолок. А он р-раз! И пропал…
        Ладно, потом разберусь, отмахнулся князь. Сейчас надо перетащить трофеи в подвал, и там же подготовить все для портала. Вообще он с самого начала рассматривал возможность стационарного портального пункта, но для его стабилизации требовалось такое дикое количество энергии, что на то чтобы поддерживать проход до хранилища банка в течении пяти минут у Алекса ушел весь личный запас, а он, на секундочку мог в этом плане поспорить с пятеркой сильнейших магов, вместе взятых - плюс закончилась мана во всех его накопителях, что тоже весьма серьезно.
        Но сейчас, имея кладбище под боком, этот вопрос уже не так пугал. Тем более, кроме прямой запитки, можно было создать огромный запас из похищенных драгоценностей.
        - Готово. - так же бесшумно появился японец.
        - Что готово? - не понял задумавшийся князь, - нашел вход?
        Тот кивнул.
        - Пошли. - Алекс поднялся, и закинув перстень в общую кучу, двинулся следом за немногословным ниндзя.
        Вход в подвал, как и ожидал Алекс, прятался за тонкой кирпичной перегородкой, и как его не нашли обитавшие здесь гопники - совершенно непонятно.
        Заглянув в открывшийся проём, Алекс отодвинул Кобу в сторону, и с трепетом втянув в себя холодный спертый воздух, встал на покрытые каким-то налетом каменные ступени. «То что нужно…» - удовлетворенно хмыкнул он, - «лучшего и желать нельзя…» Снизу, оттуда куда вели массивные ступени, пахнуло столетиями тлена и тьмы, а это значило что место для портала будет идеальным, здесь словно само время выстроило мечту любого некроманта.
        И только Алекс так подумал, как внутри него довольно зашевелился Лич, заставляя князя напрячься, и сосредотачиваясь на ощущениях, замереть.
        Но нет, кроме одобрительной ухмылки ничего больше не было, Лич пока спал, и, как Алекс надеялся, спать будет еще долго.
        - Свет нужен? - спросил спускающийся следом японец.
        - Пока нет. - ответил Алекс, и приказал, - оставайся наверху.
        Он сам сначала хотел всё проверить, впитать, так сказать, первые ощущения. А потом уже тащить сюда свет, мебель, и прочие атрибуты человеческого обиталища.
        Поэтому, убедившись что ниндзя вернулся наверх, Алекс спустился еще на несколько десятков ступеней, пока наконец не встал на ровный пол.
        Интересно… - думал он. - Это даже не подвал, а целое подземелье…
        Осмотревшись перед грубо прорубленным входом, - а впечатление складывалось такое что всё что его окружало, действительно вырубали в камне, он шагнул внутрь, удивившись еще больше.
        Прямо в центре прямоугольного зала примерно десять на двадцать метров - больше чем верхняя часть склепа - мелькнуло в голове, на массивных тумбах стояли такие же как и всё здесь каменные саркофаги, а на одном из них, в самой что ни на есть непринужденной позе сидел призрак.
        Полупрозрачный молодой мужчина в одежде времен Петра первого, или чуть позже.
        Причем - сразу Алекс и не заметил - вместо головы призрак щеголял подходящей по размерам тыквой. Во всяком случае именно на тыкву это недоразумение смахивало.
        - Привет. - поздоровался Алекс.
        Приведение чуть приподнялось, и солидно кивнуло в ответ.
        Серьезный тип… - оценил энергетический потенциал хозяина подземелья князь, понимая отчего вход вниз заложили, а сам участок земли никак не хотел продаваться. Призрак был явно не из добреньких, и тот факт что он еще не атаковал, давал определенные надежды на мирный исход знакомства.
        Конечно же Алекс смог бы с ним справиться, но даже так, навскидку, понимал, - легко точно не будет. Приведение древнее и очень хорошо напитанное. А вот договориться было бы очень неплохо. Еще бы, такой сторож, - чтобы справиться с ним надо целый отряд гильдийцев вызывать, в одиночку можно даже и не пытаться. Рассуждая таким образом Алекс конечно же не имел ввиду себя, он то всё же мог его уничтожить, но очень не хотел этого делать.
        - Я не причиню тебе вреда… - осторожно произнес Алекс, одновременно сгущая вокруг себя тьму, - призрак должен понять что перед ним не просто некромант, а сильный некромант, с которым лучше не шутить.
        - Ты здесь давно?
        Приведение чуть поднялось вверх, и приблизившись достаточно чтобы Алекс смог убедится что на плечах у него все же голова, просто отчего-то сильно раздутая, и по форме напоминающая упомянутый овощ, - вновь кивнуло.
        Алекс, воспользовавшись ситуацией, мог прямо сейчас попытаться поработить человека-тыкву, но за результат уверенности не было, такого рода магиченье проводить доводилось не часто, а с настолько сильной сущностью он вообще не сталкивался.
        Интересно, как многих хозяев этого милого места оно свело на тот свет? - задумался он, одновременно соображая как продолжить разговор дальше.
        - Как тебя зовут? - все же определился Алекс, понимая что ответа не получит. Во всяком случае точного. Ведь истинное имя для призрака это как ошейник, зная его, любой маг может вертеть им как хочет, а тот напротив, ничем такому знатоку ответить не сможет.
        Поэтому Алекс нисколько не удивился когда вокруг призрака зашевелились тени, и он, разбухая до огромных размеров, что-то угрожающе провыл.
        - Шастос Канибулас! - рявкнул Алекс, желая показать кто тут хозяин. Он мог бы конечно воспользоваться мыслеобразом, но делать этого не стал, решив еще и «надавить на психику».
        Повинуясь приказу, расползающаяся повсюду тьма свилась в тугие жгуты, и обмотавшись вокруг приведения, заставило его задергаться в бесплодных попытках освободиться.
        - Успокойся. - вновь повторил Алекс. - Я не причиню тебе вреда.
        Приведение замерло, и когда путы ослабли, вернулось на прежнее место, туда где находилось изначально.
        - Я купил это место… Если ты хочешь, можешь остаться… Но только на моих условиях… Ты согласен?
        Призрак кивнул.
        - Ну вот и славно, пока, условие одно, - не вредить. Ты понял?
        Тот снова кивнул.
        - Вот и замечательно. - выдохнул князь. Он знал что приведения не умеют врать, поэтому на данном этапе решил что знакомство прошло успешно.
        Осмотревшись, а хоть в подвале был очень темно, он прекрасно видел, все же подвесил пару магических светильников запитав их прямо из земли.
        - Вот так… - удовлетворенно оглядывая помещение, пробормотал Алекс, и молча, не открывая рта, послал мысленный приказ японцу.
        И когда тот, не прошло и пяти секунд, недвижной тенью появился у входа, продолжил, обращаясь к висящему под потолком приведению.
        - Этого человека не трогай, обратился к нему Алекс, - это свой. - и дождавшись едва заметного кивка, вновь повернулся к японцу.
        - Тащи сюда всё что мы привезли, положишь… - Алекс огляделся, - сюда. Одним взглядом он поднял крышку первого в ряду саркофага, и без сомнения вытряхнул находящуюся там мумию.
        Но та, вместо того чтобы рассыпаться от старости, внезапно села на пятую точку, и с треском повернув голову, бодро встала на ноги.
        - Охранять вход. - коротко приказал Алекс резво зашагавшей прямо к стоящему у дверей самураю, мумии.
        - Она тебя не тронет. - на всякий случай предупредил князь, - но сам тоже старайся не лезть, мертвые они такие, иногда непредсказуемые…
        Алекс добавил это не просто так, он прекрасно знал что может стать с человеком, даже с тем кого велено не трогать, если тот каким-то образом разозлит нежить, ведь главным рычагом давления на мертвых была в первую очередь сила, будь некромант слабаком, ни одна живая душа, точнее наоборот - неживая, не подчинится.
        Принцип тут очень прост, чувствуешь в себе силу, поднимай умерших, ну а не чувствуешь - лучше и не пытайся. Сколько таких смельчаков было, да еще и будет, - призовут из царства мертвых дух какого-нибудь древнего царька, и пропадают бесследно. А по миру шляется еще одно бесхозное приведение.
        Японец дождался когда мумия, похрустывая засохшими костями пройдет мимо него, и делая вид что не боится - хотя Алекс нутром чуял как трясутся поджилки самурая - двинулся по ступеням наверх, выполнять приказ господина.
        Конечно поднимать всё кладбище Алекс не планировал, все-таки почти центр города, пусть и такой пустынный, но и оставить без охраны портал тоже не мог, мало ли кто сюда забредет.
        Опаски за то что наверху смогут почуять активность тьмы, он не ощущал, кладбище в этом плане являлось отличным прикрытием, по идее здесь не только можно охрану из мумий выставить, место позволяло даже небольшую армию нежити спрятать.
        Заглянув в опустошенный саркофаг, Алекс нашел его достаточно чистым, и так же сняв крышку со следующего, поднял еще одного слугу.
        - Постой пока здесь, - произнес он, переходя к следующему гробу, и так же оживляя мертвого запитал его от висящей вокруг тьмы.
        Проделав тоже самое еще с двумя, он добрался до последнего, до пятого, и когда снял каменную крышку, заметил что приведение под потолком заметалось, а бросив взгляд внутрь, понял почему. Лежащая там мумия имела несообразную телу голову, раздутую словно шар, и так же как у летающей под потолком проекции, по форме напоминающую тыкву, которая даже в сушеном виде не утратила своих размеров.
        Так вот значит как… - подумал князь, и предупреждая собравшегося атаковать призрака, ударил первым, впечатывая его в потолок и лишая возможности побега.
        Жак фон дер Брок - одна тысяча шестьсот девяносто третий, одна тысяча семьсот двадцать второй… - прочел он выбитые на камне почти стертые буквы. - Ну здравствуй Жак…
        И тут же, не откладывая в долгий ящик, принялся нараспев озвучивать сложное заклятье, которое, если знаешь имя призрака, навсегда подчинит его, и не лишая силы, сделает послушным рабом.
        - Ша-аа сумэ-э… Иссимэ… Иссимэ… Калауру дартэ… - закончил он каст, глядя как приведение последний раз дернулось, и послушно опускаясь, село прямо перед Алексом.
        - Вот и славно. - совсем по доброму улыбнулся тот, - не такое уж ты и умное получается… Зато сильное. - Охранять периметр, ничего не предпринимать, обо всем докладывать мне. - четко рисуя мыслеобразы, приказал Алекс, удовлетворенно ухмыляясь, - теперь точно бесконтрольно сюда никто не пройдет, можно и порталом заняться…
        И он, выбрав место чуть с краю, принялся рисовать на полу нужные символы, периодически разрезая ладонь и поливая получающиеся в камне царапины свежей кровью.
        Увлекшись этим занятием, он не сразу понял что его кто-то дергает за рукав, а когда осознал, едва сдержался чтобы не садануть чем-нибудь убойным.
        - Кто-то появился? - спросил он большеголового, и так понимая что без нужды призрак беспокоить бы не стал.
        Тот закивал, и тут же, прямо перед лицом Алекса растекся в воздухе, превратившись сначала во вполне узнаваемую машину, а затем испуганную физиономию Олега.
        - Олег приехал? - утвердительно произнес князь, и отвлекаясь от портала, благо призрак своим появлением ничего важного не нарушил, добавил, - пойдем познакомлю…

* * *
        - Это кто? - настороженно, но не делая никаких попыток к защите, поинтересовался стоящий у машины маг.
        - Знакомьтесь, - повернулся к призраку Алекс, - Жак, это Олег, Олег, это Жак. Мы на одной стороне - погрозил пальцем он приведению.
        Олег конечно не самый слабый волшебник, но против такой сущности какой является большеголовый призрак, не простоит и двух минут, поэтому нужно предупредить обоих, особенно духа. - Жак, ты меня понял? Олег свой. Ясно?
        Приведение как-то неохотно кивнуло, и повисев еще некоторое время, отправилось патрулировать дальше.
        - Ну как? - заходя следом за волшебником в склеп, спросил Алекс, - все успел?
        - Четыре филиала объехал, маяки везде оставил.
        - Отлично. - кивнул Алекс, его мало интересовало как подчиненный это сделал, главным сейчас был результат, ведь портал почти готов, да и вечереет уже, еще немного и можно будет начинать. - Давай пока подключайся к разбору бумаг, Коба не понимает ни черта по-русски, проверь всё что он там наперебирал…
        В ячейках, кроме золота, драгоценностей и ассигнаций оказалось еще много разного, и в числе прочего имелись различные бумаги. Алекс понимал что макулатуру прятать в сейф не станут, поэтому хотел перебрать все это, и уже распределив на части - акции, облигации, авизо, - в одну кучу - компромат - весь без разбора, в другую, а прочие документы в третью.
        Но естественно сам успеть все не мог, от самурая толку в этом деле было чуть, поэтому вся надежда оставалась только на Олега. Он парень толковый, сможет понять есть там что-то стоящее, или все-таки нету.
        - Ты случайно перекусить ничего не прихватил? - вспоминая что с утра ничего не ел, поинтересовался Алекс глядя на пузатую сумку мага.
        - Конечно прихватил. - кивнул тот, - причем не случайно. Скорее даже специально.
        - Тогда давайте сначала пообедаем, а потом уже за дело возьмёмся. - решив что времени ещё вагон, распорядился князь.
        Серьга
        Начерченные на камнях символы сначала слегка дрогнули, и тут же, словно по команде - хотя так оно и было - ярко полыхнули черным огнем, который, поднимаясь все выше и выше, постепенно принял форму арки, и когда Алекс закончил читать, сквозь нее стало видно какое-то другое помещение.
        - Я пошел. - коротко бросил он, и надвинув на глаза черную маску - в этот раз он решил серьезно не маскироваться, надеясь что его и так никто не узнает.
        Шагнув внутрь он оказался в почти идентичной прошлой комнатке, с той лишь разницей что занятых ячеек тут было гораздо меньше, причем он почувствовал что многие освободились прямо сегодня - после ночного ограбления - а об этом во всю писали журналисты, - особо осторожные решили забрать свои ценности из пострадавшего банка.
        «Ну и славно». - подумал он, и не теряя времени принялся потрошить ячейки, так же вместе с ящиками выбрасывая всё через арку портала.
        Двадцать четыре. - выломав последнюю, закончил он, понимая что судя по весу, золота здесь не оказалось.
        - Пока валите все в угол. - меняя наводку портала приказал он, и вновь принялся читать заклинание. Ведь от того как быстро они всё провернут, зависит очень многое.
        Здесь он рассуждал поставив себя на место тех кого грабил, получив сигнал из одного хранилища, затем из второго, надо быть полными идиотами чтобы не попытаться поймать вора в других отделениях банка. Сколько нужно будет им времени чтобы среди ночи поднять людей и направить их в банковские подвалы? Минут двадцать, не больше. И вот в это время он и планировал уложиться.
        Арка замерцала, и Алекс, даже не глядя что ждет его на другой стороне, ломанулся вперед.
        - Двенадцать. И снова без золота. - захлопывая портал досадливо сморщился он, понимая что шансы на джек-пот стремительно тают.
        Быстрая настройка, торопливая зачитка, и вот он уже потрошит следующее хранилище. Здесь значительно больше закрытых ячеек, и это радует. Ну а когда один из ящичков едва не вываливается из рук - вес достаточно серьезный - Алекс счастливо улыбается, понимая что время вот-вот закончится, и скорее всего на следующей точке его наверняка будут ждать.
        Тридцать шесть. - кидает последнюю коробку он, и не теряя времени, шагает следом.
        И он бы на этом и остановился, но что-то, какое-то непонятное жжение заставляет его вновь поднимать арку, и Алекс, на всякий случай выстраивая перед собой мумий и подзывая призрака, упрямо лезет вперед.
        - Чисто. - довольно констатирует он, но только принимается за дело, как за стеной раздается гулкий топот и какое-то металлическое лязганье, сразу после этого, буквально через секунду, дверь в хранилище открывается и появляющиеся за ней упакованные в сверкающую сервоброню бойцы с ходу открывают огонь, первым же выстрелом разрывая одну из мумий напополам.
        Естественно ждать пока его постигнет та же участь Алекс не стал, а перейдя в боевую форму ринулся вперед, чувствуя что где-то за спинами железяк его поджидают более серьезные противники, с которыми и повоевать не грех.
        Он конечно мог бы просто уйти и схлопнуть портал, но жажда драки оказывается сильнее здравого смысла, а если так происходит - он знал это по опыту - значит наружу лезет Лич, и если не дать ему сразу же «спустить пар», тот вырвется на свободу в самый неподходящий момент.
        Рассыпавшись серой пылью, Алекс пролетает сквозь первый ряд бойцов, и достигнув тех кто выстроился позади, - а из-за тесноты коридоров охотники вынуждены толпиться как кильки в банке, - ослабляет на короткий срок удерживающие Лича барьеры, сам становясь лишь сторонним наблюдателем, контролируя Лича чтобы тот совсем уж не разошелся.
        - Каст, удар, и пара магов стихийников гибнет даже не успевая понять что же их убило. Но их смерть не напрасна, остальные за это время успевают понять откуда исходит угроза, и в Лича одновременно устремляются сразу несколько ледяных молний.
        Значит здесь сами хозяева, - определяет Алекс, глядя на происходящее - их боевые маги как раз специализируются на стихии воды, а её основная атакующая сила как раз и есть лёд.
        Тем временем Лич снова меняет форму, - теперь он просто облако пара, и воспользовавшись вентиляцией - уходя от молний - быстро оказывается за спиной у спешно кастующих щиты магов.
        Там, еще до конца не материализовавшись, он отращивает вместо рук короткие мечи, и словно нож сквозь масло проходит через весь чужой строй, даже расстраиваясь что все так быстро и легко закончилось.
        Забирая контроль над телом, - пусть не совсем легко, но Лич все же поддается, Алекс спускается вниз, и понимая что одетые в бронекостюмы бойцы ушли в портал, бросается следом.
        Вот только торопится и переживает он зря, на другом конце портала смельчаков уже встретили, ведь что такое тройка закованных в броню пехотинцев без магической поддержки?
        Тем более когда их ждет маг и приведение.
        - Этот вроде живой ещё… - замечая что один из бойцов зашевелился, сказал Олег, и он еще не договорил, как Коба исправил упущение, добив раненного резким ударом катаны.
        Поморщившись, - Алекс только успел подумать что неплохо было «завербовать» железяку, - он дождался когда трупы оттащат в хранилище, и свернув портал, удовлетворенно уселся на скинутую крышку саркофага.
        Ну а что? Денег теперь хватает, судя по весу одного из ящиков там точно золотишко, Лич «выгулян» и про него можно пока забыть, ну и задача максимум выполнена - банк скомпрометирован, а значит одним конкурентом у Ольги стало меньше. Так что все в порядке.

* * *
        Тем временем где-то в высоких кабинетах.
        - Я знаю Ваше Величество, прямых улик, кроме вот этой сережки, - показал ее на ладони Марченко, - у нас нет, но я уверен что молодой граф каким-то образом замешан в этой серии ограблений.
        - А что, серьга прямо указывает на это? - не поворачивая головы, хмыкнул государь. - Так?
        - Не совсем, но мне кажется… - попытался объяснить советник, вот только Император слушать его не стал, и резко развернувшись, произнёс,
        - Мне совершенно не интересно что вам кажется, но графа придется оставить в покое. Вы свободны.
        Советник естественно спорить не стал, и молча поклонившись, вышел из кабинета.
        Через час в управлении полиции.
        - Так что сворачивай ты свою богадельню против Камнева, не знаю что связывает его с Императором, но он четко дал понять чтобы мы оставили его в покое.
        - И что же, ему совсем ничего не будет? - надулся полковник. - Там же были украшения моей жены? С ними как? Фамильная реликвия, десять поколений в семье!
        - Вы всегда можете поинтересоваться этим вопросом у Алексея Михайловича… - пожимая плечами, поджал губы старик Марченко. - Я же могу дать вам лишь один совет.
        - Какой? - подобрался полковник. Он готов был хоть к черту на рога залезть лишь бы не слышать истерик супруги по поводу похищенных бриллиантов.
        - Ну во первых исходя из того что мы знаем об этом мальчишке, он просто физически не мог провернуть такое дело в одиночку, что-то, а магистру телепорт навести не под силу, да и в последнем случае там был явно не он.
        - Почему? - удивился полковник.
        - Что же вы, помилуйте… Там был темный, а Камнев стихийник, да и рангом слабоват для такого… Кто-то гораздо более сильный и опытный стоит за всем этим, и вот этот кто-то, каким-то образом и влияет на Императора…
        - Это понятно. Но вы про совет упомянули. Я весь внимание…
        - Совет прост. - улыбнулся советник, - пригласите мальчишку и покажите ему серьгу. Естественно с подробным рассказом где вы ее нашли и что это украшение из вашего фамильного гарнитура. Я надеюсь вы ее не приобщали к делу?
        - Нет конечно. - надул щеки полковник. - Я пока из ума не выжил…
        - Вот и славно. Сделайте так как я сказал, и я больше чем уверен - вы получите свои бриллианты обратно.

* * *
        - Слушаю. - ответил Алекс на звонок с незнакомого номера.
        - День добрый граф. - раздался узнаваемый голос в трубке, - не отвлекаю?
        - Нет-нет полковник, я весь внимание. Здравствуйте. - Узнав голос звонившего, Алекс тут же напрягся. Он давно уже ждал когда его побеспокоят спецслужбы, но все равно как-то неожиданно всё получилось.
        - Слышал вас можно с новосельем поздравить? - продолжал офицер. - Вроде где-то почти в центре?
        - Ну с новосельем это громко сказано, пока только участок земли, но да, место удобное. - согласился Алекс.
        - Так это же замечательно, значит вам не слишком сложно будет подъехать в управление?
        - Подъеду. Что-то случилось?
        - Не то чтобы… Хотя да, случилось, но это приватный разговор, не по связи…
        - Хорошо полковник, минут сорок и я у вас. До скорого.
        Положив трубку Алекс задумался, - «странный какой-то вызов, словно к другу на именины… Тем более после всего что там случилось…
        Но рассуждать можно было сколько угодно, но хочешь не хочешь, а ехать надо. От таких приглашений не отказываются. Тем более что один раз его уже приглашали в подобном тоне, и что-то подсказывало что и здесь не обошлось от дотошного советника.
        Поэтому, распихав несколько накопителей по карманам, - ну а что, мало ли… Всякое бывает. Он оставил «на хозяйстве» Олега, уселся на заднее сиденье, и назвав японцу адрес, привычно уставился в окно, разглядывая живущий своей жизнью город.
        Год. Прошел целый год с тех пор как он появился здесь, и пока, кроме кучи проблем, он еще ничего не нажил, и совершенно, вот ни на капельку, ни на волосок, не приблизился к цели.
        Ну а что, сошелся с первой семьей - так где теперь она? Эдуард Константинович лежит овощем, Юрка - разваливающийся зомби, а Ольга ждет ребенка от Императора. И как тут разобраться?
        Дальше, - познакомился с наследником, вроде бы да, отличное начало, но что из этого вышло?
        А с внедрением в высший свет? Что в первый раз, что сейчас, кроме топотни на месте - ничего.
        Как-то не так он себе все это представлял…
        - Приехали господин. - остановив машину напротив управления. отрапортовал Коба, выскакивая чтобы открыть дверь.
        Алекс молча вышел, и под моросящим дождиком направился к высокому крыльцу, на ходу замечая устремленные на себя взгляды. Нет, без ненависти, видать того урода особо не любили, но и без особого благоговения, которое обычно бывает у простолюдинов по отношению к аристократам. Все же полиция это отдельная каста…
        Пройдя мимо дежурного, - тот даже головы не поднял, Алекс поднялся на третий этаж и без стука заглянул за дверь,
        - Можно? - улыбнулся он, видя хмуро разглядывающего свои ногти полковника.
        - Да-да! Конечно можно, о чем речь… Проходите граф, вы даже быстрее обернулись, молодцом. - расплылся в довольной улыбке полицейский. - Чаю? Может кофе? Или чего покрепче? - предложил он гремя стаканами.
        - От кофе пожалуй не откажусь. - ответно улыбнулся Алекс.
        Найдя наконец пару кофейных чашек, полковник протер их бумажной салфеткой, - видимо кофе здесь пили редко, - и кинув по ложке растворимого, залил все крутым кипятком.
        - Сахара правда нет, диета…
        - Все в порядке полковник, я без сахара пью. - ответил Алекс, и чуть отхлебнув «божественного» напитка, выжидательно уставился на хозяина кабинета.
        - Да. - глотнув из своей чашки сморщился тот, - Вот для чего я вас позвал. - И собравшись, он быстро, без экивоков и прочего, выложил все что советовал Марченко.
        - Это все замечательно конечно, но при чем тут я? - удивился Алекс. - Я не скрываю, арендовал ячейку в ограбленном банке, но разве это преступление? Я вообще-то потерпевший, в ячейке было десять килограмм золота!
        Полковник хмыкнул.
        - Надеюсь задекларируемого?
        - Конечно. - соврал Алекс. Он вообще хотел поначалу придерживаться того что арендовал ячейку так, на всякий случай, но потом отчего-то решил сказать так как сказал.
        - Ну ладно, - махнул тот рукой, - это все мелочи… Вы ведь знаете что такое сетевой биллинг?
        - Допустим. - кивнул Алекс, хотя даже примерно не представлял себе что это за зверь такой. В магии он да, разбирался неплохо, но во всем что касалось подобной техники, как-то плавал.
        - Ну и отлично что знаете. Тогда как вы сможете объяснить что в момент когда грабили банк, вы находились в месте где позже нашли вот это. - и полковник прокатил по столу что-то мелкое и блестящее.
        - Серьга? - присмотрелся Алекс, тут же достраивая ситуацию, но внешне ничем себя не выдавая. - И причем здесь я? Я всю ночь провел в клубе «Ниагара»…
        - Да, это я тоже знаю. Мы проверили алиби всех кто так или иначе касался этого дела. У вас оно есть. А у меня жена дура положила в этот проклятый банк всю свою ювелирку… Десять поколений… От матери к дочери… И вот! Вот все что осталось! - хлопнул, накрывая серьгу ладонью он.
        Простите граф. Наболело… Пожаловаться решил вот… - тут же беря себя в руки, успокоился полковник, и как ни в чем не бывало предложил. - Может еще кофейку?
        - Нет пожалуй. - отказался Алекс. - Давайте ближе к делу, вы меня вызвали только чтобы пожаловаться?
        - Нет. - махнул головой полковник, - конечно нет, вот… - протянул какой-то листок он.
        - Что это? - напрягся Князь.
        - Ну у вас же золото пропало? Вот и пишите… Чего и сколько.
        - А смысл? Все равно мне никто ничего не вернет… - делано вздохнул Алекс. - Не буду я ничего писать… Бог с ним, с золотом…
        - Счастливый вы человек граф… - горько вздохнул полковник, - а я вот надеюсь… Очень надеюсь что мой гарнитур и прочие побрякушки вернутся, и это, показал он на серьгу, займет свое место в домашнем сейфе, а не подошьется к делу…
        - Я могу идти? - поднялся Алекс.
        - Да, конечно же… - тоже встал полковник, - спасибо что откликнулись, и жаль ваше золото… И кстати, о том что я вам рассказал знаю не только я один…
        - Всего доброго полковник. - кивнул князь, и вышел из кабинета готовясь к любым неожиданностям.
        Но, как это ни странно, ничего не произошло, кроме косых взглядов не было совершенно никаких признаков агрессии, и когда он сел в машину и отъехал от управления подальше, смог наконец выдохнуть.
        «Как же так? Как я мог так проколоться…» - с ненавистью отбросил он в сторону свой коммуникатор. - «Вроде бы все продумал…»
        - Коба, ты знаешь что такое биллинг? - обратился он к важно крутящему баранку самураю.
        - Конечно господин. - кивнул тот. - Все знают.
        - Ну вот. Все знают а я нет, значит я не все… - чертыхнулся Алекс, и пытаясь успокоиться, привычно уставился в окно.
        Не всё так плохо. - спокойно подумав в течении нескольких минут, решил для себя он, если его не попытались арестовать, значит есть шанс выйти из этого дела сухим. Не зря же полковник все время твердил про какие-то украшения, может там действительно что-то настолько стоящее?
        Или это ловушка? Но ведь не обязательно возвращать драгоценности лично, можно подбросить в конце концов…
        Ну и потом, это же не его раскрыли, не Илью, и тем более не Алекса. Полковник догадался что граф Камнев как-то причастен к ограблению. Но это даже почетно. Все понимают что идет война кланов, и тот факт что взяли именно ячейки, а не само хранилище, знающим людям говорит о том что грабителями двигала не столько жажда наживы, основной целью был удар по репутации банка, который теперь все нормальные люди за версту будут обходить.
        И тот факт что в войне аристократов, участвует аристократ, никого не должен удивлять. Так что паниковать рано… А вот последнее его заявление о том что не только он в курсе ситуации может быть как попыткой обезопаситься, так и прямым предупреждением. Ведь если Разины узнают кто стоит за всем этим, им доказательства будут не нужны… Возьмут за одно место да подвесят куда повыше. Конечно с ним такой номер не пройдет, но они то этого не знают… Так что полковник точно заслужил награду… - решил Алекс уже на подъезде к своему новому жилищу.
        Изнанка
        Д
        ойдя до резиденции - (хоть она еще не построена, буду называть ее так, для удобства) - Алекс, пропуская торопливо снующих повсюду людей, поднялся на второй этаж, еще издали заметив в окне Олега.
        - Что здесь происходит? - подойдя ближе, вполголоса поинтересовался он.
        - Это контора о которой я говорил, Мастер, поклонился Олег, - они обещают до конца дня привести наше жилище в приемлемый вид.
        - Интересно как? - хмуро глянул Алекс вокруг себя, испытывая нечто вроде стыда за феерический бардак и откровенную разруху.
        - Говорят сделают. Как, пока не знаю… - вздохнул Олег. - Но фирма солидная, за качество отвечает.
        - Подвал закрыл?
        - Естественно, полог повесил, и призрака попросил приглядывать.
        - Кого попросил? Тыкву? - удивился князь.
        - Не называйте его так ваше сиятельство, он очень обидчивый, его зовут Жак, если вы забыли…
        - Ну-ну… - хмыкнул Алекс. Он то хорошо знал что дружба с потусторонними сущностями ничем хорошим не кончается, но спорить не собирался. Своя голова на плечах должна быть.
        - Ты посчитал сколько у нас золота? - вместо этого спросил он, поглядывая по сторонам чтобы никто не подслушивал.
        - Сто тринадцать килограмм, основная часть в слитках, но есть и монетное.
        - Хорошо. Сейчас берешь японца, катитесь в Росбанк, открываешь счет на свое имя и закидываешь все на него. Как сделаешь, сразу обратно. Усвоил?
        - Конечно Мастер. Усвоил.
        - Действуй. - отправил его Алекс, а сам же, стараясь никому не мешать, - люди вокруг что-то мыли, тёрли, красили и рисовали, отошел в сторону и плюхнувшись на стоящий в углу какой-то старенький диван, кастанул на себя полог, тут же проваливаясь в сон.

* * *
        Что ему снилось, - он не помнил, но что-то очень приятное, потому что проснулся он в отличном расположении духа, а когда осмотрелся, настроение поднялось ещё больше. Вокруг, во всяком случае на втором этаже, все блестело, то что еще четыре часа назад он назвал разрухой, смотрелось теперь словно так все и задумывалось. Дыры и трещины в отделке стен получили свое продолжение в виде фантастических картин, сразу же приобретая вид правильный и законченный, а закопченный местами потолок превратился в поле битвы, где рисунок причудливо переплетался с многочисленными повреждениями поверхности.
        Спустившись вниз, он и там застал такую же картину - все красиво, необычно, и без излишеств. Именно так как и должно было быть.
        - Ваше сиятельство. - вынырнул откуда-то Олег. - Всё сделали, деньги на счету, нотариус и продавец едут.
        - Отлично. - довольно кивнул Алекс, планируя чем займется после подписания бумаг, - делать решительно ничего не хотелось, и он подумал что было бы неплохо снять стресс в понравившемся ему клубе, а уже утром, на трезвую голову, выдвинуться в Москву.
        Олега он планировал оставить здесь, бумажных дел накопилось более чем достаточно, одна переборка похищенных документов чего стоила, да и в бою, - в то что все пройдет мирно, Алекс не верил, - толку от него не будет, только под ногами мешаться. А в Москву взять самурая. Этот хоть и не маг, но пользы от него точно больше. Хотя бы тем что не надо думать о его безопасности.
        Была конечно возможность что в его отсутствие активизируются Разины, но в это не сильно верилось, всё же времени прошло совсем немного, и ждать их реакции следует никак не раньше чем через пару дней, а к тому времени он уже вернется.
        Как уже говорилось выше, Алексу казалось что в ситуации с Леонидом было что-то неправильное, что-то цеплялось своей нелогичностью, но что именно, он пока не понимал, хотя и имел некоторые соображения.
        «Ладно». - отмахнулся от тревожных мыслей он - «будет день и будет пища, а пока надо поискать драгоценности полковника, все равно на тормозах спустить не получится».

* * *
        Оглядевшись по сторонам и убедившись что никого поблизости нет, Алекс спустился в подвал, в очередной раз удивляясь работоспособности Олега. Все ящики от ячеек стояли ровнехонько вдоль стен, а их содержимое, отсортированное по кучкам лежало на импровизированном столе из крышек саркофагов.
        Акции, ассигнации, и прочие ценные бумаги в сторонке, а все остальное, в том числе и драгоценности, выложены длинными рядами по каким-то пока непонятным князю признакам.
        Он подошел поближе, и присмотревшись внимательней, понял как сортировал Олег; по видам и размерам камней. В одном ряду красные, от самых мелких, натыканных в ожерелья и браслеты, и до крупных, это перстни, серьги, броши.
        В другом белые в той же последовательности, за ними зеленые и синие. И кучка отдельно, там украшения с янтарем, самоцветами и подобными вставками.
        Прикинув как выглядела злополучная сережка, Алекс прошелся вдоль «стола», и сразу же, с первого захода нашел ей пару, и такое же по исполнению массивное колье.
        «Ну да…» - Прикинул он. - «Тут одних бриллиантов карат на тридцать, и это только в колье. Должны быть еще; браслет, несколько колец, брошь, и небольшая диадема. Вроде бы так…
        Диадема нашлась тоже быстро, их вообще было всего три штуки, а вот с колечками и брошками пришлось повозиться.
        Похожие были, но как-то не сильно, и в конце-концов он просто скинул в один из ящиков все что смог подобрать из подобного, и решив что больше не меньше, закрыл крышку.
        - Это нужно отправить по почте в управление полиции полковнику Новикову. - отдавая драгоценности Олегу, распорядился князь. - И так чтобы никто не смог найти отправителя. Ты понял?
        Маг кивнул, и забрав коробку молча вышел.
        Алекс видел что ему не нравится убивать ни в чем не повинных людей, но и ослушаться он не может. Поэтому выполняя такие миссии, обычно веселый парень становится молчаливым и хмурым.
        Нужно скорее решать что-то с кадрами, терять такого слугу Алекс не хотел, но понимал, - если его постоянно использовать в вызывающих внутренний протест делах, надолго парня не хватит.
        Вот только пока альтернатив Олегу не было, разве что Коба, - тот совершенно спокойно относится как возможности умереть самому, так и смертям других. Но он не маг, да и со знанием языка у него как-то не очень. Поэтому только так.
        Выдергивая Алекса из раздумий, прямо перед ним появился Жак, и продемонстрировав пару автомобилей и несколько расплывчатых лиц, величественно удалился.
        - Приехали. - следом зашел японец. - Приглашать?
        - Ну конечно. - кивнул Алекс, раздумывая где лучше встретить гостей. На второй этаж идти не хотелось, старый диван на котором он уснул во время «преображения» и часть стены, так и оставались в прежнем виде, значит остается здесь, по-спартански.
        - Добрый день господа. - поприветствовал он появившихся в дверях людей.
        Один, высокий широкоплечий мужчина с козлиной бородкой оказался представителем продавца, а второй, поменьше и потолще, нотариусом.
        - Сесть не приглашаю, пока некуда, - развел руками Алекс, - но, надеюсь, много времени дело не займет?
        - Нет конечно. - сухо подтвердил нотариус, насторожено разглядывая авангардные решения в отделке помещения. - Пять минут, если с оплатой проблем не возникнет.
        - Не возникнет. - кивнул Алекс, и доставая комм, зашел в банковское приложение. - На тот же счет? - дождавшись загрузки уточнил он.
        - Да. На него. - впервые подал голос высокий. Он, в отличии от нотариуса, абсолютно не проявлял любопытства, но то что его взгляд пару раз задержался на том углу где был вход в подвал, Алекс заметил отчетливо.
        - Готово. - нажав несколько раз на нужные клавиши, сообщил Алекс. - Смотрите подтверждение.
        Высокий кивнул, и доставая из внутреннего кармана пиджака коммуникатор, сосредоточенно застыл.
        - Да, деньги пришли. Всё в порядке, можем подписывать.
        Сделка была устроена таким образом, что когда оговоренная сумма приходит, она еще как бы не принадлежит продавцу, пока нотариус не засвидетельствует что все прошло нормально, все документы подписаны, и не отправит в банк соответствующий отчет. Так что риска здесь не было совершенно никакого.
        Положив несколько бумаг на подоконник, нотариус поочередно пригласил одного и другого, и дождавшись когда все будет подписано, закрепил договор своей подписью и печатью.
        - Всё господа. Поздравляю вас с удачной сделкой. - дежурно улыбнулся он, и демонстративно посмотрев на часы, добавил, - Проверьте еще раз документы, на всякий случай.
        Пробежавшись глазами по бумагам, так, скорее для порядка, Алекс кивнул,
        - Всё в порядке.
        - Да, всё четко. - добавил высокий.
        - Ну что ж, - опять заговорил нотариус, - раз всё нормально, я отправляю копии в банк, и, - он посмотрел на часы, - часа через два вы получите одобрение.
        - От меня что-то ещё будет нужно? - на всякий случай спросил Алекс. Он совершенно не хотел чтобы его отвлекали вечером.
        - Нет, если всё пройдет нормально, а я уверен что так и будет, то у банка никаких вопросов не возникнет.
        - Тогда я вас больше не задерживаю. - церемонно поклонился князь. И добавил, - Всего вам доброго господа.

* * *
        Проводив таким образом гостей, Алекс решил обойти свои, - теперь уже официально, владения. И начать он решил, - что естественно, с той части что граничила с кладбищем.
        Чего только не попадалось под ногами, пока он пробирался к забору с внутренней стороны участка; здесь и мусор, и какие-то бетонные блоки, куски арматуры, трухлявые пни, целые островки битого стекла, и даже кем-то разбросанные игральные карты.
        Придется на метр снять землю, и завести новую. - подумалось ему, - все равно на этой расти ничего не будет, а в планах было засадить здесь все свободное место какими-нибудь цветами или кустарником. Деревья тоже присутствовали в его мечтах, но их он хотел привести уже взрослыми, и разместить по контуру забора. Здесь же; розы, фонтаны, возможно какие-нибудь скульптуры…
        Надо еще выбрать где поставить основное здание, этажей так десять - двенадцать, возможно даже и побольше, всё будет зависеть от того как удастся договориться с властями, все же высотка в историческом центре, пусть и с краешку, может что-то там нарушить.
        Так, прогуливаясь и размышляя, он поначалу не обратил внимания на важно вышагивающего рядом Тыкву, тот, определенно подражая Алексу, смешно копировал любой его жест.
        - Что, скучно тут тебе? - наконец заметил призрака Алекс.
        Тот кивнул.
        - Ну да, я тебя понимаю… Сколько ты здесь? Лет пятьсот?
        Снова кивок.
        - Петра видал?
        Призрак засуетился, и подлетев к серому куску разрушенной плиты, выжег на нем - «издалека».
        - Класс! - Обрадовался Алекс, - ты русский?
        «Нет»
        - Но жил в России?
        «Да»
        - Как ты умер?
        «Убили»
        - Привязан к телу?
        «Да»
        - Хотел бы еще пожить?
        «Да»
        Конечно полноценно пожить он уже не сможет, но вот вселить призрака в его же тело вполне возможно. Конечно предварительно подновив его, так, чтобы хотя бы с виду не было так страшно.
        - Ну что ж, будешь хорошо себя вести, может и верну тебя в мир живых… - глядя как заметался при этих словах Тыква, ухмыльнулся Алекс. Подчиненный призрак это конечно хорошо, но когда он делает тоже самое, только по доброй воле и старательно, это совсем другое дело. И кажется рычаг давления найден.
        И Алекс, еще раз глянув на Тыкву, направился дальше, туда где из дыры в заборе торчал обветшалый крест.
        Вообще, судя по густой, какой-то даже махровой энергетике, участок, - большая его часть, - стоит на старом кладбище, которое простирается отсюда, от забора, и до самого склепа, а если судить по возрасту призрака, хоронили здесь с самого основания Петербурга.
        Пробравшись к дыре, Алекс аккуратно поджался, и едва не порвав штанину, оказался с другой стороны забора, но все же не удержался, и свалился на какую-то кучу, перепачкавшись при этом в непонятной гадости.
        - Тьфу… - тихо выругался он, глядя на только что приличный костюм. Но особо горевать не стал, ведь когда ты волшебник, мелкие бытовые проблемы отпадают сами собой, поэтому еще раз сплюнув, уже от попавшей в рот пыли, он двинулся дальше, на обход прилегающей территории.
        Кладбище оказалось действительно старым, некоторые могилы, те на которых удавалось прочитать даты жизни и смерти, относились еще к двадцатому веку, а это значит что его предположение верно, и первоначальное место находилось как раз под участком, это только потом уже, постепенно переползло дальше, севернее.
        Даже если судить по деревьям, тем что росли здесь, а это дубы и лиственницы, - все они, - насколько разбирался Алекс, очень старые, лет триста-четыреста, и посажены они скорее всего уже после появления погоста.
        Продравшись сквозь заросли до первой более-менее ухоженной дорожки, Алекс осмотрелся. Направо, похоже, - выход, а налево тропинка уходила куда-то вглубь.
        Естественно пошел он налево, и стараясь не терять из виду забор своего «имения» прошел еще около трехсот метров, когда вдруг услышал чьи-то приглушенные голоса.
        Остановившись, он прислушался, разговор шёл такой, - ни о чем. Вроде бы и говорил кто-то, отвечал кто-то, но так, чтобы заполнить паузы между стаканами. А в том что они были, стаканы, Алекс был уверен, отчетливый стеклянный звук невозможно было спутать.
        Осторожно двинувшись на звук, князь добрался до небольшой часовенки, в которой, за овальным столом, расположились весьма колоритные личности.
        Словно двенадцать апостолов, - пришла в голову мысль, - Иисуса только не хватает…
        - Вот ты скажи Вась, громко заговорил здоровый бородатый мужик в затертой и засаленной одежде, - где справедливость?
        Ответом здоровяку послужила тишина, тот к кому он обращался задумчиво ковырялся в грязным ногтем во рту и молчал.
        - Вот и думаю… - продолжил бородач, - где она? Справедливость эта… Нету её…
        - Да ладно тебе Петрух, давай лучше выпьем, чего она греется зря? - перебил его еще один, тоже с бородой, но такой, пожиже.
        - Ну а я разве против? - повернулся к жидкому здоровяк, и чтобы не быть голословным, опрокинул в себя едва не пол-литровую кружку.
        Его собутыльник молча посмотрел как прозрачная жидкость с противным бульканьем исчезает в глотке великана, и подняв свою емкость, небольшой стограммовый граненный стаканчик, громко икнул, и чокнувшись с соседями по столу, тоже опрокинул содержимое в рот.
        - Вот сидим мы здесь, молодые - тут он посмотрел на одного из присутствующих, седого лохматого дедка, и поправился, - почти молодые… Здоровые мужики… Сидим как отребье гнилое… А они - поднял он руку и грозно потряс пальцем в направлении Зимнего Дворца, - они! - повторил он, - сидят там!..
        - Что ты хочешь этим сказать Петро? - поторопил его жидкий, разливая очередную бутылку и выбрасывая опустевшую емкость в кусты. - Мы тут, они там… И что?
        - Да в том то и дело что ничего… - вздохнул бородатый… Мы сидим, - они сидят, мы пьём, - они пьют, мы помрем, - они помрут… Финал всё равно один… Все в землю ляжем… Но давить их надо! Пусть они раньше лягут! Ненавижу! - внезапно полыхнул он, и тут же вновь «сдулся»
        - Да ладно тебе. - толкнул его в плечо жидкий, и не удержавшись от ответного толчка, кувыркнулся назад себя, и уже оттуда, с земли, будто ни в чем ни бывало, добавил, - Подумаешь помрём, с кем не бывает?
        - Да не об этом я… Махнул рукой уже порядком подвыпивший бородач.
        - Тогда о чём? - снова занял свое место свалившийся бухарик.
        - О том, для чего они туда лезут… Что им, медом намазано?
        - Ничего ты не понимаешь Петруха! Медом может и не намазано, а деньжища там! Ух! - и он, для пущей убедительности, согнул руку в локте и ударив по ней другой, в характерном жесте, смачно сплюнул.
        - Ну так что тебе деньжища? Все равно ведь, с собой не заберешь… А жизнь она штука такая… Короткая…
        - Да ладно тебе… - вмешался в беседу еще один, интеллигентного вида, не старый еще бомж. - Это мы понимаем что не в деньгах счастье, что не стоят они того чтобы за них глотки рвать… А они, те, которые там, - так же махнул он рукой в сторону Зимнего, - они не понимают… И поэтому они там, а мы здесь…
        - Чё то я тебя не понял Петрович, ты вообще про что сейчас?
        - Да про то что все мы должны пройти свой путь, просто кто-то уже прошел его, а кому-то это только предстоит.
        - Ты хочешь сказать что мы уже прошли его? Путь этот? - ухмыляясь воскликнул жидкий.
        - Не знаю. Может и прошли. А может и нет. - ответил интеллигент.
        - И там сидели? - снова рука в сторону Зимнего.
        - Сидели.
        - Тогда почему я не помню? - уже откровенно издеваясь, прицепился жидкий.
        - Потому что ты дурак! - положив тяжелую ручищу на плечо друга алкоголика, заржал здоровяк.
        - Да брось ты! - взвился тот. - Пусть он ответит!
        - Да нечего тут отвечать, Петрович хочет сказать что ничто не вечно под луной, и если те кто там, - жест в строну Зимнего, - не понимают этого, то это их проблемы… Пошли выпьем! - и здоровяк снова опрокинул в себя стакан.
        - Нет, ты погоди, - не успокаивался мужичок, и тыча пальцем в Петровича продолжил, - ты хочешь сказать что если бы ты попал туда - жест на Зимний - не воровал бы?
        - Нет. Не воровал.
        - Гы-гы-гы - заржал жидкий, но тут же отключился от прилетевшей оплеухи со стороны бородоча.
        - И я бы не воровал… - пробасил агрессор, - зачем мне это? Правда Петрович?
        Но интеллигентный мужичок почему-то молчал.
        - Да ладно тебе Петрович! Ты хоть и дворян, но все же наш человек!
        - Дворянин. - поправил его интеллигент.
        - Не важно. Важно что ты не как эти - отсылка к Зимнему - ты свой, русский! Вот за что они тебя так?
        Интеллигент молчал.
        Выждав еще немного, и понимая что продолжения дискуссии не будет, и друзья алкаши сейчас уснут, Алекс щелкнул пальцами, мгновенно отрезвляя здоровяка и интеллигента.
        - Здравствуйте господа. - вышел из своего убежища он, - вот, мимо проходил, случайно диспут ваш услышал…
        - Кто ты? - рыкнул, привставая здоровяк, который вблизи казался еще больше и страшнее.
        - Граф Камнев, Максим Камнев к вашим услугам господа… - представился Алекс, и во избежание долгих объяснений перекинул с руки на руку небольшой огненный шарик.
        - Маг… - выдохнул бородач, тут же садясь на место.
        - С кем имею честь? - посмотрев на Петровича, подсказал Алекс.
        - Простите Ваше сиятельство. - поднялся интеллигент, - Войцеховский Людвик Германович, дворянин. - коротко представился он.
        Алекс посмотрел на здоровяка.
        - Пётр. - прокашлялся тот, и тут же поправился - Коровин Пётр Никанорыч, старшина первой статьи. В отставке.
        - Замечательно друзья. - улыбнулся князь. - Из вашей беседы я понял что люди вы честные, к общению открытые, и хотите изменить свою жизнь и жизнь страны к лучшему. Так?
        Интеллигент промолчал, а бородатый кивнул, и сглотнув, ответил, - Так.
        - Вот вам мое поручение, - и Алекс, доставая несколько тысячных купюр, небрежно бросил их на стол, - приведите себя, и своих друзей в порядок, - посмотрел он на дружно храпящих пьяниц, и завтра, в семь ноль-ноль, я жду вас у себя.
        - Это где? - закашлялся бородач, не в силах оторвать глаз от денег.
        - По соседству, дом через дыру в заборе…
        - Так точно Ваше сиятельство! - рявкнул старшина, и вытягиваясь во весь рост, едва не сломал каменный стол.
        - И не опаздывайте, ровно в семь. - напоследок произнес Алекс, исчезая в яркой вспышке.
        Где-то около минуты за столом молчали, потом дворянин несмело произнес, протягивая руку к оставленным купюрам,
        - Ты тоже это видел?..

* * *
        Конечно же Алекс не надеялся что эти двое проявят сознательность и придут в семь утра, он был скорее уверен что они попросту забудут этот разговор после очередной бутылки, но всё же хотел дать им шанс, уж больно хорошо мужики говорили, прям заслушаешься…
        Да и потом, ему все равно нужны слуги, причем не только бойцы и маги, а еще и самые обычные, простые граждане. Так почему бы не присмотреться?
        Точно не зная, он предполагал что и среди бомжей Петербурга можно найти полезных людей, - тот же Петрович, судя по разговору, мужик умный, а бородатый? Его бы помыть, приодеть, - вылитый князь, даром что неодарённый… Ну а то что на улице оказался, так с каждым может случиться, жизнь штука непредсказуемая…
        Тем более полностью решить кадровый вопрос с помощью десятка бойцов - стольких самураев он планировал привезти из Японии, - Алекс конечно же не мог. Искать людей на бирже труда он не собирался, набирать по знакомым тоже не хотел, так что вариант с бомжами под определенным углом выглядел очень даже перспективно.
        И он, мучимый раздумьями, вернулся в склеп, откуда, быстренько приведя себя в порядок, вызвал такси.
        - Клуб «Ниагара» - бросил Алекс водителю, и привычно уставился в окно.
        Будучи не за рулем и имея возможность отвлечься от дороги, - особенно когда машина вставала в пробке, он выбирал какого-нибудь прохожего, пытаясь представить что это за человек, чем живет, чем дышит… Конечно проверить правильность сделанных выводов князь не мог, обычно пока он придумывал портрет, человек уже исчезал, но этот раз был исключением.
        Его «жертва» - молодая симпатичная девушка, о чём-то очень эмоционально спорила с двумя, - примерно того же возраста, парнями, и когда спор достиг своего апогея, - о чем говорили искаженные яростью лица ее собеседников, один из этих типов размахнулся, и от души зарядил девчонке по лицу. Возможно если бы это была пощечина, Алекс бы не отреагировал, но бил парень кулаком, причем, судя по тому как он нанес удар, - бил профессионально, и так сильно, что потеряв равновесие, девушка отлетела метра на три, рухнув на асфальт сломанной куклой.
        - Прижмись. - попросил Алекс, выскакивая из автомобиля.
        В этот раз он не собирался применять магию или вызывать молодчиков на дуэль, - не тот это был случай, поэтому прямо с ходу, без замаха, ударил одного, того который бил, растопыренными пальцами по глазам, а второго, за компанию, локтем по горлу.
        - Ты чё творишь сука!? - неожиданно быстро отойдя от вызванного ударом шока, заорал первый, оказавшийся профессионалом, что тут же и доказал прямым в челюсть.
        Не ожидавший такой прыти, Алекс в последний момент успел отклониться, но тут же нарвался на «контрольный», едва не закончившийся нокаутом, и только усилием воли заставляя себя не отключиться, кое-как отбил целую серию ударов заработавшего словно паровой молот боксёра.
        Он конечно мог пресечь «беспредел» одним движением брови, но делать этого не стал, решив проверить себя вот так, в обычной уличной драке.
        Полностью уйдя в защиту, он, приседая под градом ударов, наконец смог поймать боксёра на противоходе, и подныривая под руку, локтем, со всей силы отталкиваясь ногами, заехал обидчику прямо в челюсть.
        Громкий хруст, - Алекс сначала не понял что именно хрустнуло, думал руку сломал, - и оседающий кулем противник грузно шмякается назад себя.
        Вот только порадоваться победе князь не успел, в драку вступил второй, - судя по стойке и производимому шипению - каратист.
        «Точно каратист» - где уклоняясь, где принимая на блок, - уверился Алекс, парень крутился словно ветряная мельница в брачный период, шустро размахивая руками и ногами, в попытке достать до цели.
        И только Алекс решился атаковать сам, заметив брешь в обороне противника, как появились слуги закона.
        - Всем стоять! Полиция! - зычно закричали они, и каратист, обрывая связку ударов, превратился в бегущего за медалью спринтера, мгновенно срываясь с места.
        - Стоять! - рыкнули прямо в ухо, и чья-то рука вцепилась в безвозвратно испорченный пиджак.
        - Стою. - стараясь не делать резких движений и пройти весь путь «обычного» человека до конца, спокойно произнес князь, чувствуя как на руках застегиваются наручники, и кто-то тянет их вверх, пресекая возможную попытку побега.
        - Грузите этого! - рявкает мордатый полисмен в чине поручика.
        Алекса грубо пихают в бок, и он, морщась от сильной боли, оказывается втиснутым в тесное пространство конуры полицейского автомобиля.
        - Здорова бра-атан! - еле ворочая языком приветствует его единственный её обитатель, тщедушный мужичок с синеющими от наколок пальцами.
        Алексу хочется выбить дверь и порвать всех на куски, в первую очередь пьяного соседа, но он гасит в себе это желание терпеливо ожидая чем же закончится вынужденная поездка.
        Ждать, к счастью, приходится недолго, машина бесшумно трогается, и проехав какое-то, совсем небольшое расстояние, - останавливается.
        - Выходим. - одновременно с открывающейся дверкой раздается равнодушный голос, и Алекс, едва не растянувшись на выходе, покидает свою временную тюрьму.
        Полицейский участок № 7 УВД САНКТ-ПЕТЕРБУРГА. - читает он надпись на табличке, и радуясь что привезли его не в главное управление, довольно улыбается, считая происходящее не более чем игрой.
        - Вперед. - слегка подтолкнув князя, командует конвоир, и поднявшись вместе с ним по ступенькам, закрывает его в небольшой комнатке с решеткой вместо передней стены.
        Места тут немного, но ему не тесно, в камере он пока один, и усаживаясь на прикрученную к полу и стенам лавку, Алекс опускает голову на руки, и закрывает глаза.
        - Кто это? - критично окинув взглядом нового постояльца, интересуется дежурный, молодой полицейский лет двадцати пяти- тридцати.
        - Сто шестнадцатая, часть первая… - передавая в окошко сопроводительные документы, устало отвечает патрульный. - Драку устроил на улице.
        - Пострадавшие есть? - принимая документы, уточнил дежурный, ставя на бумагу оттиск тяжелой печатью.
        - Неа… Сбежали…
        - Что-то мне лицо твое знакомо? - пристально всматриваясь в Алекса, обратился к нему дежурный, - ты у нас часом на той неделе не был?
        Но отвечать князь не стал, демонстративно отвернувшись.
        - Документы при нем были? - не дождавшись ответа, вновь взялся за бумаги полисмен.
        - Нет вроде. - пожал плечами конвойный, и обращаясь к Алексу, прикрикнул, - Ксива то есть у тебя?
        - Есть. - отозвался тот, и сунув руку во внутренний карман пиджака, достал паспорт. - Вот.
        - Вы что, не обыскали клиента? - недовольно покосился на патрульного дежурный. - А если у него ствол?
        Тот хмыкнул, но спорить не стал, и чуть посомневавшись, - вдруг действительно ствол? - забрал у Алекса документ, передавая его дежурному.
        Тот небрежно взял паспорт, - не открывая, достал из ящика какой-то бланк, и уложив перед собой, сказал куда-то в пустоту,
        - Не понимаю чего вы его привезли… Пострадавших нет, свидетелей нет, явный отказной будет. Максимум штраф…
        Патрульный было хотел ответить, но в этот момент дежурный открыл документ, и удивленно посмотрев на задержанного, потом в паспорт, снова на Алекса и снова в паспорт.
        - Ты кого сюда припер? - привставая со стула, неожиданно громко прошептал он, - это ж тот псих что нашего в управлении зарезал!
        Патрульный удивленно покосился на князя, и недоверчиво выдал,
        - Да ну!
        Что было дальше Алекс не слышал, патрульный зашел в дежурку, но буквально через пятнадцать минут дверь в участок открылась, и перед князем предстал запыхавшийся полковник Новиков.

* * *
        - Открыть! - на ходу бросил он, и берясь за решетчатую дверь зашел в камеру.
        - Здравствуйте граф! А мне докладывают что вас за драку задержали, а я не верю! Всю дорогу не верил, только сейчас, как вас увидел - поверил! Но что же это? Как? Рассказывайте!
        - Да нечего рассказывать. Ехал мимо, смотрю парни девушку бьет, ну я и вмешался…
        - А почему руками? Поджарили бы их да и всё! Никто бы вам и слова не сказал! - не сбавлял тона возбужденный полковник. - Это уж точно!
        - Господин полковник, передали запись инцидента. - несмело «ожил» дежурный, - желаете посмотреть?
        - Желаю, только не здесь, откройте нам допросную, и организуйте пару кофе и чего-нибудь перекусить, граф наверняка проголодался!
        - От кофе не откажусь, а вот перекуса не нужно, - помотал головой Алекс, - я не так долго тут сижу…
        - Хорошо. Тогда кофейник и бутылку коньяка! Исключительно как добавку! - предупреждая возражения, не умолкал Новиков.
        - А вы в прекрасной форме граф! - пересмотрев несколько раз отрывок с дракой, оказавшейся весьма скоротечной, похвалил полковник, - глядя на вас и не скажешь! Боксируете?
        - Немного. - не стал отнекиваться Алекс, - захотелось проверить себя в реальной драке, так чтобы без титулов и прочего…
        - Странно все же. - хмыкнул Новиков, и добавил на всякий случай - на мой взгляд, конечно… Но это во мне полицейский сейчас говорит, как мужчина и дворянин вы безусловно поступили очень благородно! Я даже как-то не ожидал честно говоря… А что кстати с девушкой?
        - Не знаю. - покачал головой Алекс, - когда все закончилось, ни девушки, ни её обидчика не было. Любопытно было бы хотя бы узнать кто она.
        - Не вопрос. Сейчас сделаем.
        И он, доставая из кармана коммуникатор, нажав пару кнопок, дал задание подчиненным.
        - Если она есть в базе, а судя по месту где вы ее «защитили» - выделил он, - обязательно должна быть, ответ мы получим очень быстро.
        - А что за место? - удивился Алекс, но ответить полковник не успел, на столе завибрировал его коммуникатор.
        - Да. - взял трубку он, - как ты говоришь? Не нашли? Ясно…
        И уже переводя внимание на Алекса, - видимо я ошибался, девушка не из местных, и в наших базах ее нет. Я подам конечно еще запрос, но это будет уже дольше. Вам так нужно узнать её имя?
        - Хотелось бы. - кивнул князь.
        - Ну что ж, если так надо, сделаю всё что в моих силах. - поднялся полковник, и тактично спросил, - может еще кофейку?

* * *
        Покидая очередной полицейский участок, Алекс сам не понимал почему поступил именно так. Сказать что ему понравилась девушка - не скажешь. Обычная ничем не примечательная внешность, блондинка вроде, высокая, лица как-то особо не разглядел, сначала не присматривался, а потом уже и времени не было.
        Наверное так разговор подслушанный повлиял, - решил он, - этот странный диалог бомжей напомнил что кроме дворянства и аристократов есть еще люди, причем их много больше чем благородных и одаренных, и все они тоже живут здесь, в его обреченной на смерть Империи.
        Нет, конечно каких-то планов, или чего-то определенного у Алекса не было, он хорошо понимал что нужные ему фигуранты варятся совсем в других котлах, гораздо более высоких, но что-то постоянно отвлекало, словно намекая что смотреть на ситуацию нужно не только с точки зрения аристо, но и глазами обыкновенного человека, современного обывателя.
        Юрий
        - Чего тебе Тыква? - отмахнулся от привидения Алекс.
        Он, после посещения участка ни в какой клуб не поехал, а вернулся в склеп, и устроившись на старом диванчике второго этажа, благополучно уснул.
        - Да отстань ты… - в очередной раз выругался князь накрываясь подушкой, но тут раздалось осторожное покашливание.
        - Ваше сиятельство… мастер…
        - Да чего вам всем от меня надо? - подскочил тот, и наткнувшись взглядом на «транслируемые» призраком картины, обреченно вздохнул, - Скажи им что я сейчас выйду…
        Бомжи, а именно их физиономии рисовал Жак, все же появились, причем похоже что даже не вдвоем, лиц привидение показало много.
        Наведя марафет с помощью графина воды, зубной щетки и тюбика пасты - магией князь предпочитал не пользоваться, ценя мелочи жизни как символ самого его существования, - он спустился вниз, и выйдя на крыльцо, застыл в недоумении. Все пространство перед склепом было заполнено людьми. Человек сорок если не больше, примерно оценил Алекс, и найдя в толпе своих вчерашних собеседников, поманил одного из них пальцем.
        - Это что? - строго спросил он когда «дворянин» подошел ближе.
        - Так вы сами сказали собрать тех кто желает изменить жизнь к лучшему.
        - Я вообще-то про жизнь страны говорил, а не про этих…
        - Так мы за страну и печемся. - без тени сомнения ответил «дворянин».
        - А почему не привели себя в порядок?
        Вся толпа, включая этих двоих, по прежнему щеголяла в привычных обносках.
        - Тут вот какое дело… - начал Петрович, - мы тут подумали, - посмотрел он назад, - и решили, коллективно…
        Коли мы оденемся и жить станем как они, - показал он в сторону Зимнего, - то постепенно сами такими же станем.
        - Допустим. - не стал спорить князь. - Тогда чего вам надо?
        - Мы с предложением к вам ваше сиятельство, важным очень.
        И он, глянув в толпу, позвал оттуда бородача.
        - Что ж, - дождавшись когда старшина первой статьи подойдет, Алекс обратился к Олегу, - Придумай с ними что-нибудь, накормите их как-то… Разместите… Только водку не давайте. - вспомнил он.
        - Будет сделано Мастер. - с готовностью кивнул Олег, и повернулся к толпе.
        - Пойдемте господа. - Алекс пригласил посетителей в дом, крайне заинтересовавшись что же такого они смогут ему предложить, усадив за установленный уже с утра, - вчера его еще не было, - большой стол, вопросительно замер.
        - Даже не знаю с чего начать… - заговорил дворянин, - мы навели о вас некоторые справки, - выдерживая настороженный взгляд Алекса, продолжил он, - не скажу что всё встало на свои места, но в общих чертах я понимаю что вы за человек и какие преследуете цели.
        - Интересное начало… - хмыкнул Алекс. - А по факту?
        - По факту… - задумался дворянин, - по факту есть некая… - тут он замялся, подбирая слова, и наконец определившись, продолжил, - некая организация, пока не очень развитая, - не хватает времени и средств… В общем… пока я находился в таком, со всех сторон стеснённом положении, я попытался как-то организовать бомжей в некое подобие конспиративной сети, по примеру подполья… И отчасти мне это удалось.
        - Подпольная сеть бомжей? - не смог скрыть сарказма Алекс, и добавил, - надо же, впервые о таком слышу…
        - Вы зря смеётесь Ваше сиятельство… Нас много, нас настолько много, что вы даже представить себе не можете, - насколько, но в тоже время, для общества нас не существует, и вот здесь то, в этом парадоксе, и скрывается суть придуманной мной структуры.
        - Мм?.. Интересно… И в чем же она?
        - Суть в том, что по эффективности, - а я в свое время серьезно занимался этим вопросом, мы превзойдем любую из подобных организаций. Ведь там что? - Взять хотя бы полицию, - я имею ввиду конечно же пока лишь сбор информации, - у них кучу времени съедает бюрократия и необходимость следовать букве закона, здесь же, у нас, ничего этого нет, - плати деньги и получай всё что душе угодно. - Хоть в сортир царский залезем.
        - Интересно… - недоверчиво хмыкнул Алекс. - Так уж и в сортир?
        - Если возникнет такая необходимость.
        - Я как-то не ожидал такого… - Алекс забарабанил пальцами по столу, - такого… - подбирал, и не мог подобрать подходящего эпитета он, но собеседник сделал это за него,
        - Масштаба?
        - Да, именно масштаба. - покивал Алекс, - А от меня вы чего хотите? Денег?
        - Не в деньгах счастье граф… Вы думаете если бы мне нужны были деньги, я не нашел бы как их добыть?
        - Резонно.
        - Но я сейчас не об этом, с деньгами или без, важна идея. Конечно без финансирования любое начинание обречено на провал, а сейчас складывается уникальная ситуация, вы можете не давать денег, но платить за информацию, и, возможно, еще за какие-то сопутствующие услуги.
        - Интересно… То есть вы предлагаете мне помочь в развитии вашей организации?
        - Примерно так.
        - Нет, я на такие условия не согласен. - в упор посмотрел на Петровича Алекс, и не давая тому ничего сказать, продолжил, - я предлагаю сделать все проще и понятней, вы заключаете со мной договор, и становитесь в организации кем-то вроде нанятого управляющего, решая все появляющиеся вопросы самостоятельно, но выдерживая некую общую стратегию.
        - А вы нахальны граф. - улыбнулся дворянин, - Я предполагал конечно что вы предложите нечто подобное, но думал что выглядеть это будет как-то потактичней…
        - Так что вы мне скажете? Да? Нет?
        - И вы вот так, на слово поверите мне?
        - Одно пробное задание, и если вы справляетесь, я в деле.
        - Хорошо. Что за задание? Найти кого-нибудь?
        - Да. Вот только перед тем как я доверюсь вам, хочу предупредить, любая утечка, даже самая незначительная, повлечет за собой немедленную расплату, пугать не хочу, но если что не так, наказание одно, - смерть.
        - Все там будем. - пожал плечами Петрович, - раньше-позже… Какая разница? Говорите.
        - Нужно найти группу людей, я не знаю ни имен ни фамилий, не знаю их в лицо, не знаю даже, - может они уже покинули Империю. Знаю лишь что их достаточно много, держатся они группой или группами, не любят излишнего внимания и лишний раз не показываются на людях.
        - Они в Питере?
        - Не знаю. Может быть так, а может и нет.
        - Я правильно понял что эти люди прячутся от правосудия?
        - Может быть.
        - Это вся информация? - подождав несколько секунд, уточнил Петрович, явно ждавший дополнения.
        - А этого недостаточно?
        - Мне кажется что есть еще какой-то нюанс, но отчего-то вы не хотите о нем говорить. - проницательно заглядывая в глаза Алексу предположил Петрович.
        - Есть. И я действительно хотел это скрыть, просто чтобы не отпугнуть вас, все же искать просто группу скрывающихся от закона людей и группу темных магов, согласитесь, есть разница…
        - Как-то так я и предполагал… - нисколько не удивился интеллигент. - Возможно вы и правы, но зная кого мы будем искать, шанс найти именно тех кто нужен, гораздо выше, так что все правильно.
        - Значит договорились? Выполняете задание и мы переходим ко второй части нашего договора? - поднялся Алекс, давая понять что разговор окончен.
        - Конечно ваше сиятельство, как только появятся результаты я сообщу. - следуя примеру хозяина дружно встали оба договорщика. - Мы можем идти?
        - Ступайте. - разрешил Алекс, и спохватившись, остановил обоих, - Может нужны деньги? На расходы?
        - Нет. Того что вы оставили пока вполне хватит.

* * *
        Распрощавшись с необычными бомжами, Алекс вызвал самурая и приказал подготовить снаряжение для операции в Москве. Ведь у него кроме адреса санатория ничего не было, а прежде чем что-то предпринимать, нужно было как следует все разведать.
        И вот здесь он и уповал на умение японца скрытно перемещаться, - ведь если всё действительно так как сказала Ольга, Леонид находится там не один, а в окружении кучи волшебников всех мастей и калибров, поэтому про магические способы проникновения на территорию лучше забыть, оставив разведку на совести самурая. Ну а дальше уже как пойдет, получится сделать как планировалось - хорошо, не получится - тоже ничего страшного. Ведь даже не окажись в этом пансионате никого, ничего особенно не изменится, Алекс вообще считал Леонида отыгранной картой, желая лишь перед тем как убить его, поговорить с глазу на глаз.
        Возможно он ошибался, и всё было совсем не так, но в любом случае способа проверить это без личной встречи Алекс не знал, решив не гадать раньше времени.
        - Всё готово. Можем выезжать. - появился японец как всегда с непробиваемым выражением лица.
        Алекс кивнул, и похлопав себя по карманам, убедившись что пока спал ничего не выпало, пошел к машине.
        - Как поедем? - встраиваясь в плотный поток автомобилей, спросил Коба.
        - Навигатор включи и езжай. - не понимая вопроса, буркнул Алекс, отрываясь от осмысления недавнего разговора с бомжами.
        - Быстро ехать, или плестись будем? - уточнил японец.
        - Смотри сам. Конечно желательно побыстрее, но и особо нарушать тоже не стоит, не хватало ещё куда-нибудь вляпаться…
        Коба кивнул, и врубая мигалки, резко вывернул на выделенную полосу.

* * *
        - Сразу на адрес? - буквально через пару минут, - как показалось Алексу, - спросил довольный японец.
        - Чего? - тот с трудом открыл глаза, и щурясь, пытался понять о чем говорит самурай.
        - Едем, говорю, на адрес? - повторил Коба.
        «Это сколько же я спал?.. - попытался сообразить Алекс, таращась заспанными глазами на пролетающие мимо высотки. - Получалось что он даже не заметил как оказался в Москве, попросту проспав все шестьсот километров.
        Оно конечно вполне объяснимо, отчего-то, Алекс сам правда не понимал отчего, но он нигде не чувствовал себя в безопасности как в машине, причём как сам будучи за рулём, так и в качестве пассажира.
        - Нет, давай сначала перекусим где-нибудь, все равно стемнеет не скоро.
        Естественно пробираться в пансионат он хотел ночью, ему казалось что под покровом темноты шансов остаться незамеченным будет гораздо больше. Да и постояльцы в ночное время должны быть на месте.
        Поэтому, основательно перекусив и кое-что взяв с собой, - мало ли сидеть долго придется - они прибыли на место прямо перед самым закатом.
        Оставив машину неподалёку, а располагался пансионат в березовой роще на берегу небольшой речки, они добрались до высокого бетонного забора и притаившись в кустах, осмотрелись.
        Никаких магических сигналок или чего-то подобного здесь не было, - но оно и неудивительно, обнесенная бетоном территория включала в себя не только пансионат, чуть дальше по реке располагались еще какие-то строения, а значит если и были охранные системы, то находились они в непосредственной близости от самого пансионата.
        Выждав для верности еще пару минут, они перемахнули через забор и аккуратно, от куста к кусту, от дерева к дереву, - постоянно останавливаясь и осматриваясь, приблизились на расстояние прямой видимости.
        Обычное, ничем не примечательное трехэтажное серое здание с длинными рядами одинаковых окон почему-то показалось Алексу брошенным, и он, прильнув к протянутому Кобой биноклю, стал жадно всматриваться в темнеющие проемы окон пытаясь разглядеть в них жизнь.
        И не зря.
        На втором этаже, широко распахнув фрамугу сидел Юрий - точнее тот кто занимал сейчас его тело, - и задумчиво глядя куда-то вдаль, курил.
        - Только ради этого уже стоило сюда тащиться… - пробормотал Алекс. Оставалось лишь найти Леонида, и миссию можно считать выполненной…
        - Второй этаж, третье окно слева. - тихо проговорил он обращаясь к самураю и передал ему бинокль.
        - Вижу. - навёлся на цель тот. - Это Леонид?
        - Нет, не он, но этого парнишку нужно взять живым, подумай как лучше это сделать.
        - Да тут и думать нечего, - я поднимусь по стене, вырублю его, и спущусь вместе с ним вниз.
        - Только его еще нужно будет дотащить до машины, и вернуться обратно.
        - Хорошо. - кивнул японец.
        Если с этим все пройдет хорошо, останется лишь воспользоваться тем же путем, и уже там, внутри, пройтись по этажам. Если Леонид там, а Алекс почему-то в этом серьезно сомневался, то он сможет почуять знакомую энергетику не врываясь в комнаты постояльцев.
        Вновь забрав у японца бинокль, Алекс продолжил изучение обстановки, и не зря; прямо перед зданием обнаруживая хорошо замаскированный пункт охраны.
        Небольшой, укрытый от посторонних глаз закуток, прятал в себе троих человек, с такого расстояния Алекс не мог понять что это за люди, но судя по пятнистой форме и оружию, - обычные бойцы.
        - Вон, справа от повреждённого дерева, трое… - вновь передавая самураю бинокль, поделился Алекс.
        Возможно конечно они и не помешают, но все же лучше перестраховаться, мало ли как оно в дальнейшем выйдет.
        Дождавшись когда солнце окончательно скроется, Алекс с Кобой еще дважды сменили наблюдательную позицию, и вскоре могли уже с уверенностью констатировать что объект охраняется, причем достаточно неплохо.
        Поэтому, дабы не увеличивать и так серьезный риск, идти решили один раз, распределив роли следующим образом: Алекс занимается поиском Леонида, а самурай тащит «Юрия» к машине.
        Подобравшись вплотную к стене, Коба оставил Алекса одного, ему, чтобы обезопаситься от обнаружения в момент «покорения высоты», - а темные пятна на сером фоне явно бросались в глаза - нужно было разобраться с охраной, и вывести из строя одну из видеокамер, повредив механизм на котором она двигалась.
        Две минуты - шепнул уходя японец, и нисколько не соврал, управившись даже быстрее.
        Затем, не используя каких то дополнительных приспособлений, он по голой стене поднялся до нужного окна, и бесшумно открыв его, скрылся в оконном проеме.
        Выждав немного, - убеждаясь что тревогу поднимать никто не собирается, Алекс последовал примеру самурая, - тот скинул ему веревку, - и поднимаясь следом, первое на что обратил внимание, лужа крови и чье-то тело на полу, но сфокусировав взгляд понял - это не Юрий.
        - Он видимо приходил к этому, - одними губами произнес Коба, кивая на труп.
        Алекс хмыкнул, понимая что спросить теперь не у кого, и придется кроме Леонида искать еще и «тело Юрия».
        Но делать нечего, и они оба, стараясь не шуметь, осторожно двинулись по коридору, останавливаясь у каждой двери и пытаясь почувствовать находящихся внутри.
        Первая комната, вторая, пятая, десятая, когда наконец Алекс замер, и жестами указывая на дверку под номером двадцать семь - нумерация начиналась с другого конца, тихо, одними губами произнёс.
        - Он здесь.
        Война
        Взять «Юрия» удалось легко, он даже не проснулся, - даже скорее наоборот, после сильного, но аккуратного удара уснул ещё глубже.
        Убедившись что все в порядке, Алекс оставил с ним японца, а сам двинулся дальше по коридору, внимательно прислушиваясь к своим ощущениям.
        Пройдя до конца второго этажа и определив что Ольга не преувеличила, и здесь действительно множество одаренных, - как темных, так и светлых, Алекс даже напрягся, он не совсем понимал почему тянут спецслужбы? - Да та же гильдия к слову?
        Проверив весь второй этаж, он поднялся выше, на третий, но и там не было знакомой ауры. Леонид конечно мог как-то защититься от обнаружения, но для чего ему это? Ведь здесь, в окружении единомышленников, он как нигде должен был чувствовать себя в безопасности. Значит его тут нет, и нужно возвращаться к машине, тем более что можно еще успеть допросить «Юрия» и если выяснится что-то интересное, вернуться еще раз.
        И он, размышляя таким образом, двинулся обратно, но спокойно пройти ему не дали: Одна из дверей открылась, а оттуда, - Алекс даже не поверил, вышла Алёна, та самая, дочка опального Дешина, и по совместительству почти что его невеста.
        - Ну ладно, - нежно улыбнулась девушка кому-то скрывающимся за дверью, - до завтра… Пока-пока… - И, кокетливо завиляв задом, двинулась прямо на Алекса.
        Будь здесь вместо неё кто-то другой, он бы может и успел спрятаться, но ошарашенный столь неожиданной встречей, остался стоять на месте.
        - Илья?.. - едва не воткнувшись в князя, оторопело прошептала она, - Ты?
        Не понимая как она смогла узнать его, - может виноват был царящий вокруг полумрак и Алёна ориентировалась на силуэт и какие-то понятные только женщинам вещи, но факт оставался фактом, - его раскрыли, а значит медлить он не мог.
        Один короткий взмах, и подхватывая бездыханное тело, - не давая упасть ему на пол, Алекс думает только об одном, - только бы никто не появился.
        Но слава богу вокруг тихо, и Алекс, на ощупь открывая чью-то незапертую дверь, вместе со своей ношей заходит в одну из комнат.
        Здесь все стандартно. Пара кроватей, небольшой стол, шкаф для одежды и прикроватные тумбочки.
        Еще один короткий замах, и пошевелившийся во сне человек выгибается дугой, но придерживаемый твердой рукой князя, тут же успокаивается.
        Лицо его Алексу незнакомо, но это одаренный, и поэтому, - забирая лежащий на тумбочке коммуникатор, князь делает пару снимков, один незнакомца, а второй самой Алены. Затем, быстро обыскав девушку, Алекс убирает в карман и её комм, после чего, послушавшись к тишине за дверью, тихонько выскальзывает наружу.

* * *
        - Пошли. - без приключений добравшись до самурая, произносит князь. Он весьма раздосадован и недоволен собой, понимая что только что допустил огромную ошибку, убив девушку вместо того чтобы взять живой. А ведь она наверняка знала кучу интересного, - но теперь уже всё, поезд ушел, надо хоть с «телом» Юрия не напортачить.
        Но здесь всё получилось как надо, и уже через десять минут пленник удивленно хлопал глазами.
        - Вы кто? - осознавая что ничего хорошего его не ждет, угрюмо поинтересовался он.
        - Конь в пальто. - представился Алекс, и тут же, без предисловий, рявкнул, - где Леонид?!
        Но пленник и не думал молчать, понимая что выкрали его не просто так, и церемониться не станут.
        - Пару дней назад уехал. - не задумываясь ответил он.
        Алекс хмыкнул, оценивая правдивость показаний, и решив что тот не врет, сделал знак самураю.
        Удар, и пленник вновь валится без чувств.
        - Надолго? - интересуется князь.
        - Пару часов точно…
        Решив что этого вполне достаточно, они затолкали бесчувственное тело в багажник, и двинулись обратно, рассчитывая к утру быть в Питере.

* * *
        - Не разбудил? - искаженным связью голосом спросил председатель дворянства барон Токарев, наверняка удивившись быстрому ответу Алекса.
        - Нет Иван Петрович, не сплю. Что-то случилось?
        - Да граф, иначе и не скажешь, случилось. Мне только что сообщили из Зимнего, Азиатский альянс объявил нам войну, уже несколько часов на границе с Китаем идут бои, я думаю завтра в обед объявят официально.
        - Неожиданно. - коротко ответил князь, хотя знал что это вот-вот должно было произойти.
        - На восемь ноль-ноль назначено собрание дворянства, поэтому и звоню.
        Алекс глянул на время и решив что успевает, подтвердил свое участие.
        - Тогда до скорого граф, буду поднимать остальных. - отключаясь, попрощался Токарев.
        Наверняка с этим и связан внезапный отъезд Леонида. - почему-то пришла в голову мысль. - уж больно ладно все совпало… Не надо было убивать Алёну… - в который раз корил себя князь, прекрасно понимая что толку от самобичевания нет никакого. Вызвать её из мира мертвых? - Нет, это не дело. Недоброжелательно настроенная женщина, тем более женщина-привидение, это куда как более опасно чем отсутствие какой бы то ни было информации. Если только прямое подчинение… Но всё же нет, не до этого сейчас, да и всё равно толку не будет, - даже на прямо поставленный вопрос она наверняка ответит иносказательно.
        Отбрасывая в сторону коммуникатор Алёны - тот был заблокирован, Алекс достал свой, и забивая в поисковике - война - Китай, погрузился в последние новости, понимая что мелкий пограничный конфликт - а китайцы нашли всё же повод, перерос в нечто куда более серьёзное.
        Точных данных конечно же на просторах галанета не было, но сам факт что бои идут, и весьма серьезно - с применением магии и тяжелого вооружения, просматривался вполне определенно.
        «Что сейчас происходит в Зимнем?..» - задумался Алекс, всем своим существом ощущая невообразимую потребность присутствовать там где принимаются судьбоносные для страны решения.
        Конечно вот прямо так его никто не примет, но если он будет не один, а с Юрой Бельским, - все знают что Юрий близкий друг императора - расклад получится совершенно другим.
        Остается самая малость, доставить «подарок» и провести ритуал перемещения душ, и можно продолжать «внедрение».
        - Скольких отверженных ты можешь привести? - понимая что сейчас как никогда ему нужна своя собственная армия - дворяне участвовали в войнах как в одиночку, так и командуя собственными подразделениями, - спросил Алекс.
        - Пока не могу сказать. - на секунду задумавшись, ответил Коба. - Но думаю человек пятнадцать можно набрать…
        - Что? Со всей Японии? - удивился Алекс, рассчитывая хотя бы на сотню. А что такое десяток другой ниндзя, когда намечаются такие масштабы? - Несерьёзно. - констатировал он.
        - Можно попробовать набрать просто желающих, с китайцами у нас старые счеты… - предложил Коба.
        - В общем тебе задача: Сегодня же вылетишь в Токио, и через два дня чтобы был здесь минимум с сотней головорезов. Усёк?
        - Как скажете ваше сиятельство… - согласился японец не меняя интонации.
        Алекс же переключил комм в режим звонков, и на память набрав номер, отправил туда сообщение следующего содержания: «Приехать не могу, много работы, но надеюсь на встречу.»
        И он еще не успел убрать коммуникатор, как-тут же последовал ответ.
        «Хорошо, встретим.»
        Что в переводе это означало что его услышали, и ждут в заранее условленном месте. Оставалось только туда добраться.
        - Давай наверное ускоряться, - обратился Алекс к самураю. Слишком много всего накопилось, не считая необходимости встретиться с Ольгой и успеть на дворянское собрание, были ещё кое-какие дела, и если до звонка барона он рассчитывал все успеть, то сейчас понимал что не укладывается в отведенный временной отрезок.
        Коба кивнул, и врубая сирену - а ехали они еще в зоне ограничений, - утопил педаль в пол.

* * *
        - Что случилось? - не скрывая тревоги «поприветствовала» Ольга.
        - А ты что, про войну не слыхала? - хмуро глянул Алекс. Он, пока ехал передумал столько всего, что и так не самое хорошее настроение упало ниже плинтуса.
        - Ты меня из-за этого вызвал?
        - Нет конечно. - поднимая крышку багажника, хмыкнул Алекс. - Иди глянь.
        Бельская подошла, и увидев там обездвиженное тело брата, аж в лице переменилась.
        - Он жив? - с дрожью в голосе произнесла она и протянув руку, коснулась тела.
        - Конечно. Зачем бы я тебе труп вёз? Так что готовьте все необходимое, - вот список - протянул он ей листок бумаги, - и ждите меня. Я сейчас в собрание съезжу, и вернусь. Где твоя машина?
        - Здесь недалеко.
        - Подгоняй её, перегрузим тело. Справишься в случае чего?
        Ольга, будучи достаточно сильным магом, пусть и недоучкой, все же была женщиной, поэтому Алекс не мог не поинтересоваться.
        - А ты сомневаешься? - улыбнулась она. Судя по ее довольному лицу, день девушки явно удался, и чтобы поднять Алексу настроение, в знак благодарности, Ольга сделала шаг вперед и обвив шею князя, нежно поцеловала.
        - Таким ты мне гораздо больше нравишься. - проведя пальцами по месту где был шрам, подмигнула она.
        - Я за вас рад княгиня. - не мог не поёрничать Алекс. Он вообще как-то не совсем понимал её. Вроде у неё всё серьёзно с Алексеем, даже вот, ребенок… Тогда какого лешего она так себя ведет? Или эта черта присуща всем женщинам?
        Он хотел было что-то ещё сказать, но Бельская уже убежала за машиной, а дальше всё вышло как-то скомкано, тело перегрузили и не прощаясь девушка уехала.

* * *
        - Здравствуйте граф! Пойдемте скорее, с минуты на минуту должен прибыть Император, если получится я вас познакомлю!
        Сказав это, барон подхватил Алекса под руку, и на ходу говоря что-то неинтересное, потащил в зал.
        - Сегодня многолюдно. - пробежавшись глазами по хаотично двигающейся людской массе, констатировал Алекс. Он рассчитывал на пару десятков человек, всё-таки достаточно раннее утро, благородные в это время обычно ещё спят.
        - Ну а как вы хотели, - развел руками Токарев, - отечество в опасности, время перемен и новых героев…
        - Что же, всё так серьезно?
        - Более чем. На границе сейчас войск достаточно, видимо заранее подготовились, но будь их даже втрое больше, без подкрепления они не продержатся и пары дней, тем более что у китайцев и их союзников далеко не все силы задействованы.
        - Печально. - вздохнул князь.
        - Да полноте вам Максим, я лично нисколько не сомневаюсь в нашей победе, дело лишь во времени. Сейчас поднимется дворянство, - а это считай вторая армия, за ним гильдия… Так мы китайцев в пыль сотрём.
        - Но у них же альянс, неужто у нас больше сил чем у них вместе взятых?
        - Сил может и не больше. - поджал губы барон, но вот здесь, - он сильно хлопнул себя по груди, - горит гораздо ярче!
        - Полностью с вами согласен. - кивнул Алекс. Он чувствовал как возбуждены присутствующие, чувствовал что дворяне, - во все времена бывшие авангардом русского общества, готовы прямо сейчас идти воевать, - особенно молодежь. Их осанка, горделивые взгляды, легкая небрежность в одежде - вроде как они уже в походе, всё это выдавало их желание испытать себя в деле, - не здесь, в паркетных баталиях, - а в боевом, в самом что ни на есть важном для отечества, настоящем деле.
        Даже сам князь на какой-то миг поддался общему настроению, почувствовав странный трепет в груди.
        - Пойдемте, пойдемте граф! - увидев кого-то в толпе, потянул его Токарев, - я вас представлю одному моему старинному приятелю, полковнику Ажакину.
        - Здравствуй Макар Иваныч! Рад тебя видеть! - обнялся он с немолодым, но все еще статным мужчиной в форме полковника императорской армии.
        - Познакомься Макар, граф Камнев, Максим. Очень серьезный юноша, магистр магии и мастер меча.
        - Максим. - поклонился Алекс, чувствуя в чуть поседевшем полковнике столько благородства, столько преданности отечеству, что наверное хватило бы на всех здесь присутствующих.
        - Рад. Очень рад. - пожал протянутую руку тот, и Алекс обратил внимание что ладонь военного как-то неестественно ощущается, и видимо его замешательство отразилось на лице, потому что Макар Иванович чуть улыбнулся и пояснил,
        - Не пугайтесь граф, во мне вообще мало осталось человеческого, - на три четверти киборг. - и он с характерным, металлическим звуком демонстративно постучал себя по плечу.
        - Полковник несколько раз горел в роботе, но ничто его не берет - поддержал друга Токарев, - скоро уже не отличишь где больше железа, в его мехе, или всё-таки в нём самом…
        Алекс слышал о использовании в армии шагающих боевых машин, - адской смеси технологий и магии, наверное единственной сферой где ученым удалось хоть как-то подружить эти непримиримые стихии. Но в свободном доступе особо информации об этом роде войск не было, поэтому знания эти были весьма ограниченными.
        - Никогда не видел шагоходов. Они большие? - спросил Алекс, надеясь хоть немного заполнить пробел в знаниях.
        - Разные. Есть пятитонные малыши, а есть и шестидесяти тонные громилы. - ответил полковник, и предложил, - поступайте к нам на службу, возможно и вы сможете так же - еще раз постучал он по плечу.
        - Не смущай графа Макар, Максим может неправильно тебя понять, за всю твою службу хоть один шагоход был уничтожен?
        - Сами машины нет, - разбивали их сильно, это было, но ремонтникам всегда удавалось устранить повреждения, а вот водителям обычно везет меньше, либо гибнут, либо вот так вот… - развел он руками, имея ввиду себя. Но я все равно буду рад видеть вас граф, - сильных магов, да еще и благородных, всегда не хватает…
        Он хотел сказать ещё что-то, но тут народ зашевелился, и по толпе пронеслось,
        - Император, Император приехал…
        И действительно, со стороны сцены, откуда обычно вещали выступающие на собрании, группа одетых в штатское мужчин оттеснила дворян, и через минуту на освободившемся пространстве появился сопровождаемый высокими чинами армии, Алексей.
        - Господа! - Тут же, без предисловий начал он, - буду краток ибо время дорого! Долго мы пытались удержать азиатский союз от этой ошибки, но все-таки не смогли…
        Сегодня, буквально несколько часов назад, китайская императорская армия нарушила государственную границу, углубившись на нашу территорию почти на сто километров!
        Пограничные укрепления, первыми оказавшиеся на пути агрессора, - сметены. Многие тысячи их защитников убиты, задержать китайцев удалось лишь за счёт спешной переброски на этот участок дополнительных сил. - Император вздохнул. - Вот такая пока складывается обстановка.
        - Как же так? - выкрикнул кто-то, - мы же считали китайцев союзниками?
        - Не знаю. - развел руками Алексей. - Я тоже так думал. Но что имеем то имеем…
        - И что же теперь делать? - еще один голос из толпы.
        - Что за вопрос господа? - искренне изумился Алексей, - что теперь делать? - повторил он, и тихо, но так что у всех кто сейчас находился в собрании мурашки пошли, - то же что и всегда. Драться!
        Толпа довольно зашумела, словно они ожидали от своего Императора какого-то другого ответа, и теперь ужасно обрадовались, а Алекс вдруг почувствовал как гордится за свой народ, за Алексея, за киборга полковника, много раз горевшего заживо но все равно упрямо садящегося за пульт шагохода, за окружающих его мальчишек и мужчин, большинство которых, как показывала статистика, наверняка погибнут, но не отступят и выполнят до конца свой священный долг. Даже за самого себя, точнее за то что и перед ним стоит точно такая же задача, - спасти отечество…
        Темные
        Следующая пара дней промелькнула как какие-то пятнадцать минут - времени не хватало ни на что, поэтому Алекс пожертвовал единственным доступным ему резервом, - сном.
        И теперь, сонный, но довольный собой он заканчивал подготовку к отъезду, распределяя бойцов по группам.
        Девяносто девять человек включая его самого. Шесть магов и девяносто три самурая, таков был итог этих двух дней.
        - Чего тебе Тыква? - ощущая присутствие привидения, буркнул он и понимая что говорить призрак не может, обернулся, - Ясно… Этим то чего надо?..
        Судя по портретам посетителей, это были бомжи: Петрович и старшина. Вообще-то, честно говоря, Алекс уже и думать о них забыл, настолько закрутился в подготовке. - А ведь до отъезда ещё нужно проведать Юру и провести над ним последний, завершающий этап переселения.
        Спустившись на первый этаж, Алекс встретил сопровождаемых японцем гостей на пороге.
        - Добрый день ваше сиятельство. - почтительно склонились оба.
        - К делу. - не стал расшаркиваться князь, - нашли?
        - Скорее да чем нет. - с достоинством ответил интеллигент, явно недовольный тем что Алекс не поздоровался. - Они неподалеку, буквально в нескольких километрах от вас.
        - Почему так неуверенно?
        - Среди нас магов нет, поэтому мы можем судить лишь по косвенным признакам.
        - Хорошо. Где они, и сколько их?
        - Тринадцать человек. Место я покажу. -
        - Коба, приготовь машину и собери первую группу.
        Первая группа, считавшаяся «личной гвардией» Алекса, состояла из троих ниндзя, не считая Кобу, и пары магов стихийников, специализирующихся на кастах поддержки. Вся пятерка принесла магическую клятву, и Алекс был уверен в своей охране на сто процентов.
        Что же касалось их боевых качеств, то японцев Коба отбирал сам, а волшебников нашел и уговорил принести клятву Олег, Алексу же доложив лишь о результатах. Так что ни тех ни других в деле Алекс еще не видел.
        Собрав всех, они, в составе двух машин, двинулись к обнаруженному бомжами месту, которое оказалось небольшим строительным лагерем, обнесенным по кругу забором из корявых досок.
        - И почему вы решили что это именно те кто нам нужен? - глядя на обыкновенный бивуак гастарбайтеров, недовольно поинтересовался князь. Ему как-то не сильно верилось что темные станут жить в таких условиях.
        - Странные они. Во-первых нигде в округе нет ни одной стройки. Во-вторых они не покидают территорию лагеря, все что нужно им привозит доставка, в третьих они совсем не похожи на строителей, в четвертых…
        - Хватит. - прервал его Алекс. - Я понял. - Все оставайтесь на местах, я пойду проверю что там происходит.
        И он, не слушая советов и возражений, направился прямиком к центральному, и единственному входу.

* * *
        - Добрый день уважаемый. - поздоровался он со стоящим за забором молодым парнем. - Мне бы шефа вашего увидеть… Возможно?
        Тот глянул настороженно, и мазнув глазами по строительному вагончику, нехотя ответил,
        - Нет его… До вечера не будет…
        - Ну кто-то же у вас есть? Кто дела решает в его отсутствии?
        - Щас… - понимая что навязчивый посетитель не отстанет, направился парень к вагончику, и чуть приоткрыв дверь, негромко что-то сказал.
        Спустя пару секунд оттуда высунулась лохматая голова, и прищурившись, уставилась на Алекса.
        - Чего тебе?
        - Дело есть. Работа.
        - Неинтересно. - буркнула голова исчезая внутри вагончика.
        - Да ты хоть сказать то дай, что ж так невежливо? - старательно разыгрывая обиду, «заголосил» Алекс.
        - Ты же слышал… Развернулся тот тип что стоял у забора, и недовольно скорчив рожу, - Алекс заметил как нехорошо блеснули глаза, - лениво направился к нему.
        - Да вы даже не знаете о чем речь! Как так можно?
        - Слушай, мужик, шел бы ты отсюда… Бесплатный совет… Дальше будет только хуже…
        Но Алекса было не остановить.
        - Ты мне еще угрожать будешь? Да я сейчас на вас полицию вызову! - потянувшись за коммуникатором пошел с козырей князь, рассчитывая что чего-чего, а полиции этим ребятам точно не надо.
        - Чего бузишь то? - наконец «сдался» тип. - Пойдем, расскажешь чего там у тебя… - и он, стараясь выглядеть доброжелательно, открыл наконец воротину, пропустил Алекса вперёд, и кивая на вагончик, сказал,
        - Иди. Объясняй… Там ждут.
        И ведь действительно, не обманул, - ждали. Как в народе говорят; - «двое с носилками третий с топором». Вот примерно так и встретили Алекса в вагончике, но он, прежде чем войти, «заморозил» всех кто находился внутри, применив несложное, но энергетически прожорливое массовое заклинание паралича.
        - Это текст клятвы. - бросив на заваленный всякой всячиной столик листок бумаги, произнес князь, ехидно поглядывая на застывших в оцепенении хозяев. Они может бы и рады были ответить, но вызванный колдовством Алекса паралич не давал даже рта открыть. - Предупреждаю сразу, - выходит отсюда только тот кто поклянется, остальные остаются навечно. Начнем пожалуй с тебя. - Алекс ткнул пальцем в застывшего в полуприседе немолодого мужчину в коротких штанах, скорее даже шортах, и с заросшей волосами грудью.
        Мужчина отмер, и с ходу попытался ударить князя чем-то темным, но не успев произнести и полслова, схватился за голову и сам себе свернул шею.
        - Так будет с каждым кто осмелится нарушить инструкцию. - небрежно поднимая только что преставившегося, сказал Алекс и добавил,
        - Напоминаю. Подходим к столу, читаем текст, дожидаемся команды, и выходим на улицу строиться. Как в армии.
        Остановившись, он внимательно оглядел собравшихся, и выбрав ближайшего, «выпустил» его.
        Тот осторожно пошевелился, и плавно, не делая лишних движений, косясь при этом на бывшего товарища зомби, взял листок бумаги.
        Алекс щелкнул пальцами вызывая привычного свидетеля, небольшой пульсирующий чернотой шар.
        - Перед лицом Истинной магии я, Алматов Рустам Тимерханович, становлюсь твоим человеком во всех отношениях, буду нести тебе верность жизнью, душой, телом, магией и честью, буду нести тебе верность против всех существ, храня веру, причитающуюся магии. Если я нарушу своё слово, пусть наградой мне станет смерть!
        Шар надулся и, всё больше раскручиваясь, потянулся к князю.
        - Перед лицом Истинной магии я, Романов Александр Алексеевич, - заговорил тот, - принимаю тебя как своего человека во всех отношениях, во всех мирах и во всех временах, храня твою верность, твою душу, твоё тело, твою магию и твою честь. В свидетели же призываю всепоглощающую тьму и мать всех начал - саму смерть!
        Как только он замолчал, ещё больше раздувшийся шар прикоснулся поочередно к обоим и сделав еще пару оборотов лопнул, раскидав по комнате лохматые сероватые хлопья.
        - Следующий. - разморозил Алекс еще одного. Тот так же осторожно, даже не поднимая глаз, поднялся, и в точности повторив проделанную первым стандартную процедуру, вышел на улицу следом за первым.
        И вот в таком ключе, проведя магический ритуал еще десять раз, Алекс посмотрел на часы, в который раз убеждаясь в действенности своих методов.
        Ну а что, доказывать и объяснять, пытаясь уговорами склонить к сотрудничеству это конечно тоже ход, но только если располагаешь достаточным для этого временем. Ну а коли сроки поджимают - а через четыре часа его подразделение перебрасывают на русско-китайскую границу, - лучше так, наглядно…
        Выглянув в окошко, он убедился что все стоят построившись, прошелся вдоль оставленного «новобранцами» барахла, и осмотрев всё ещё раз, не нашёл ничего стоящего. Затем вышел из вагончика, - не обращая внимания на начинающийся неприятный дождик, внимательно осмотрел своих новых слуг, и распорядился, глядя на Кобу.
        - Помыть, переодеть, и ко мне на инструктаж. На всё про всё два часа.
        Итого семнадцать магов и девяносто три самурая. Вполне боеспособная боевая структура. - думал Алекс, глядя на ошарашенных темных. - Не штурмовики конечно, но этого и не нужно, первоначальное назначение Алекса, это часть полковника Ажакина, где его подразделение будет заниматься разведкой и рейдами по тылам врага. Во всяком случае такое он получил предписание, но в том что всё так и будет, полностью уверен не был.

* * *
        - Да Олег. - ответил на вызов Алекс.
        - Грузовики пришли, куда их?
        Не особо надеясь на своевременное снабжение армии, - всё же война только началась, Алекс, через Токарева, заказал кучу всякого барахла и четыре модифицированных грузовых внедорожника, которые, судя по всему, и прибыли сейчас в резиденцию.
        - Пока пусть у ворот постоят, я скоро буду. - отключился Алекс, прикидывая как разместить получившихся лишними магов.
        Конечно лишними он назвал их в смысле посадочных мест, предложи ему сейчас выбирать кого взять с собой; ниндзя или темных, он бы даже не сомневался, маг, даже не самый сильный, на войне куда полезней полка пехоты.
        Конечно такое сравнение не совсем уместно, в современных войсках все взаимосвязано, пехотную часть без магической поддержки даже из расположения не выведут, не то что в бой посылать. Но Алекс полководцем не был, и слабо представлял себя в роли тактического гения, поэтому мерил все так, - штуками.
        И вот после такого измерения выходило что как ни крути, а всё его войско не умещается, и нужно срочно что-то решать.
        Попросить бы у Бельских, там тоже во всю шла подготовка в отправке, - причем куда как более масштабная, но до официального «знакомства» с Юрием он не хотел привлекать внимание, поэтому решил докупить что-нибудь из гражданского.
        - Олег, ты можешь купить еще пару внедорожников? - набрал он номер мага.
        - Нет. Всё что было разобрали еще вчера, я сомневаюсь что вообще хоть где-то остались машины подобного класса.
        - Ну да, ну да… - покачал головой Алекс, если бы не помощь Токарева они бы и без того что было сидели, а кроме грузовиков удалось разжиться еще и парой обычных, но весьма серьезных машин, - семиместными внедорожниками изначально предназначенными для спецслужб, но в дальнейшем переведенными в класс общедоступного транспорта.
        - Ясно. - отключился Алекс, и набрал номер Марченко.
        - Слушаю вас Максим. - тут же ответил тот.
        - Доброго дня господин советник, я вот что хотел… - и он, вкратце обрисовав ситуацию, на удивление легко договорился о выделении для его подразделения пары вседорожных - то есть передвигающихся по любым типам поверхностей, включая воду, - легких транспортов, вооруженных курсовыми автопушками и зенитными пулемётами.
        Поблагодарив Марченко, Алекс положил трубку и удовлетворенно улыбнулся, теперь можно было и вздохнуть спокойно, всё же не с пустыми руками на войну едет, а то как-то даже неудобно, граф всё-таки…
        Он конечно понимал что соревноваться с полноценными семьями при всем желании не получилось бы, - в среднем, если брать первую сотню родов, каждый из них выставлял по паре полков пехоты - естественно речь идет не о самих людях, - их то как раз было в Империи в избытке, а об обмундировании, снабжении, вооружении. То есть каждая семья за свой счет экипировала кое-либо подразделение, в которое в дальнейшем и отправлялся служить представитель, или представители рода.
        В случае же с Алексом все было не совсем так, он хотел не просто послужить в проспонсированном им полку, он хотел именно командовать своим войском, как раз таки из-за его «индивидуальности».
        Конечно будь у него побольше возможностей и его бы припахали в общую упряжку, но суетиться из-за сотни человек военные не стали, попросту «прикрепив» его к действующей группе.

* * *
        Добравшись до резиденции, князь решил дать себе небольшую передышку, и усевшись на диванчик - а тот так и стол в углу, вышел в галанет.
        Чего тут только не было, и пророчества, и ставки, и просто освещение последних событий… Бегло пролистав первые страницы, он дошёл до сайта на котором описывалась армия Китая и его союзников, и далее давался некий прогноз или отчет.
        Алекс конечно понимал что ничего секретного тут не найдет, но всё же надеялся заметить нечто особенное, не явное, вот только чем больше он углублялся в чтение, тем больше путался, единственное что он вынес из всего этого, тот факт что в численности русская армия проигрывает, причем в разы, но по количеству техники, а самое главное по её качеству, далеко опережает поднебесную. Но об этом он и так догадывался, поэтому наконец отбросил коммуникатор в сторону, и задремывая, закрыл глаза.
        - Мастер? - вырывая из цепких объятий Морфея появился Олег. - Можно?
        - Да, говори… - с трудом сдерживая зевок, уселся поровнее Алекс. Он сейчас чувствовал себя так, будто не проспал почти девяносто минут, - судя по показанию стрелок на настенных часах всё именно так и было, - а все это время таскал мешки с цементом или чем то подобным.
        - Прибыли новые рекруты, - вы хотели провести инструктаж, и пришли машины от Марченко.
        - Хорошо. Что по готовности?
        - Хоть сейчас выступать. Ждем только вашей отмашки.
        - Зови этих… - всё же не сдержался и зевнул Алекс. - Поговорю и двинемся…
        - Хорошо. - кивнул Олег, и развернувшись спустился вниз.
        Жаль конечно оставлять его здесь, - подумал князь, - но и бросать хозяйство на кого-то чужого не хотел, успев за последнее время привыкнуть к этому, показавшемуся поначалу чересчур болтливым парню. А дел было много: Намечавшаяся стройка резиденции, реализация содержимого банковских ячеек, набор людей на службу… Да много чего ещё, перечислять можно ещё долго, и маяться бездельем Олегу точно не придётся.
        - Проходите. - глядя на жмущихся к противоположной стене темных, махнул рукой Алекс, - не бойтесь, я не кусаюсь.
        Толпа зашевелилась, но чуть разойдясь, все-таки осталась стоять там же.
        - Вы наверняка уже в курсе для чего я вас пригласил, - выделил он, - так что перейду сразу к сути, - Алекс поднялся, и похлопав себя по карманам, вспомнил что оставил коммуникатор на диване.
        - Практически сразу по прилету наше подразделение будет задействовано в общевойсковой операции, конкретно мы, наша группа, будем заниматься разведкой, а значит действовать будем на территории противника, где никто вас за вашу темную сторону не осудит, китайцам абсолютно всё равно кто их будет убивать, темный маг или светлый. Ну а среди своих конечно нужно поостеречься, иначе проблемы будут не только у вас, но еще и у меня… Это понятно?
        Недружные кивки и мычание.
        - Ладно, будем считать что с этим аспектом разобрались. Теперь дальше, как у вас с навыками и опытом? - Алекс выбрал стоящего с краю невысокого кудрявого мужчину с умными глазами, и встретившись с ним взглядом, приказал, - говори.
        - Учили кое-чему, но так, поверхностно… А опыта, я имею ввиду боевого, совсем нету.
        - Ладно. Тогда давайте так, - Алекс достал из кармана небольшой цилиндр, и поставив его на подоконник, пояснил, - сейчас вы все по очереди попробуете раздавить его голой силой, кто сможет, получит свободу.
        - А это вообще реально? - спросил кудрявый.
        - Конечно. - Алекс глянул на цилиндр, и тот, мелко завибрировав, ссыпался в аккуратную кучку. - Убедился? - доставая еще один, посмотрел на кудрявого князь.
        - Можно попробовать? - шагнул вперед молодой, наверное даже моложе чем сам Алекс - в смысле телом, - рыжий парнишка.
        - Давай. - отошёл в сторону князь не сводя взгляда с парня.
        Тот замер, явно сосредотачиваясь, и за пару секунд достигнув нужной кондиции, резко ударил.
        Цилиндр, как и следовало ожидать, даже не пошелохнулся, но Алекс, пристально следящий за экспериментом, оценил потенциал парня как довольно высокий, шесть из десяти - решил князь.
        - Неплохо. - похвалил он, жестом показывая продолжать.
        Следующим был кудрявый, но то ли он действительно был настолько бесталанен, то ли просто не смог нормально сосредоточиться, но его удар и ударом то назвать не вышло бы, так, издевательство какое-то…
        Следом бил еще один слабачок, потом человек с чуть большим потенциалом, но тоже так себе, и уже когда Алекс отчаялся, - оставалось всего двое бойцов, предпоследний преподнес сюрприз.
        Момент когда цилиндр разлетелся на куски, князь как-то пропустил, никак не рассчитывая что низкорослый худощавый школьник окажется едва ли не равным ему, и когда осела пыль от взрыва, удивленно произнес, понимая что слово нужно держать.
        - Молодец… Можешь идти, я тебя больше не потревожу.
        - Нет. - неожиданно ответил парнишка. - Я хочу воевать.
        Алекс помолчал немного, и подойдя ближе, спросил,
        - Как тебя зовут?
        - Артур. Артур Полянски.
        - Поляк?
        - По отцу. По матери русский. - сухо ответил тот.
        - Ты хорошо подумал? Может всё же уйдешь? Я слово держу…
        - Нет. Я с тобой. - отчеканил парень, - Я хочу стать таким же как ты. Я не хочу больше сидеть в норе как крыса.
        - Похвально… - Обошел вокруг парня Алекс. - Ну что ж, у тебя был шанс… Следующий! - выставляя ещё один цилиндр, пригласил он последнего участника теста.
        Фронт
        Ещё на подлете их встретили сначала свои истребители, - блестя на солнце хищными силуэтами, а затем и китайские, естественно тут же сцепившиеся с нашими.
        - Жаль ребят. - уводя транспортный глайдер ближе к земле хмыкнул пилот. - Да и мы можем не успеть…
        - Думаешь не справятся? - зачем-то спросил об очевидном Алекс, - все же пара русских бортов против шестерки китайских явный перебор.
        - Тут и думать нечего, надо сажать корабль, иначе и нас приберут…
        Размышлял Алекс недолго. Даже если они сядут, взлететь уже не смогут, их транспорты просто расстреляют с воздуха, а добираться до места своим ходом, причем потеряв кучу добра, ему совсем не хотелось, поэтому выход оставался только один.
        - Разворачивай. - коротко приказал князь, и чтобы не терять времени на споры и объяснения, применил легкое подавление.
        - Двадцать пятый, прием. Ты чего творишь? - тут же ожили динамики, озвучивая реакцию командира второго транспорта.
        - Всё нормально, продолжайте движение. - ответил Алекс и отключая связь, обратился к пилоту, - сблизишься, старайся не отрываться, держись как можно ближе. Понял?
        Тот кивнул, даже не пытаясь ничего возразить.
        - Всё, я побежал, - хлопнул его по плечу Алекс, кастуя капельку бесстрашия, и когда глайдер, ускоряясь, затрясся, понял, - с бесстрашием переборщил.
        - Готовим щиты! - врываясь в пассажирский отсек, закричал не своим голосом князь, - Готовим щиты и обвешиваем корабль! Быстрее-быстрее! Не тупим!
        Маги первой группы отреагировали мгновенно, всё же опыт играет большую роль, а вот темные чуть подзадержались, едва не поставив под угрозу всю задумку Алекса.
        - Давайте! Давайте! Не ждем! Вешаем щиты! - поторопил он их еще раз, и убедившись что все приступили к делу, рванул дальше, к ведущему в прозрачный купол люку, туда где обычно сидит стрелок или наблюдатель.
        В два счета добравшись до места, он плюхнулся в кресло, и лихорадочно закрутил головой, отыскивая в небе клубок из сцепившихся истребителей.
        Оба живы. Отлично. - ухмыльнулся он, и ополовинив запас накопителей укрыл ближний истребитель плотным огненным щитом со стороны кормы, и секундой позже повесил такой же на второй борт.
        Он мог конечно воспользоваться воздушными, но хотел чтобы пилоты поняли что у них есть прикрытие, поэтому воздушные щиты он зацепил с боков и снизу, так что открытой оставалась лишь передняя полусфера.
        Китайцы конечно же дураками не были, и сделав правильные выводы, тут же отреагировали, направив пару истребителей на перехват транспорта.
        Ну что ж, будет им сюрприз… - плотоядно ухмыльнулся Алекс, мысленно собирая сложное заклинание меняющее у всех кто попадает под его действие ориентацию в пространстве, - то есть человек хочет посмотреть налево, а голову поворачивает направо.
        Заклинание это он придумал сам, ставя различные эксперименты над пленниками в своем подземелье, и выделил его из общей массы только потому что уж больно смешно вели себя попавшие под его действие люди, правда на сам каст был весьма энергоемким, на него уходило достаточно много времени, а эффект был недолгим, вблизи его хватало секунд на пять-семь, на расстоянии же это были совсем копейки.
        Вот только воздушный бой это и есть те самые копейки, от которых зачастую и зависит его исход, что и доказали следующие мгновения.
        Приблизившись так чтобы гарантированно попасть по транспорту, после залпа оба летчика одновременно отвернули в стороны, но перепутав направления, тут же столкнулись, красиво разлетаясь огненными брызгами.
        Остальные трое, - а одного сбили наши пилоты, - потеряв трехкратное преимущество, благоразумно решили не связываться, и на прощанье зачем-то помахав крыльями, вышли из боя.
        - Двадцать пятый, прием. - когда Алекс вернулся в кабину заработала рация.
        - Двадцать пятый на связи. Прием. - ответил пилот транспорта, только-только понимая что именно сейчас произошло.
        - С нас простава, как слышишь двадцать пятый? Прием.
        - Слышу хорошо, - ответил Алекс видя что пилот все еще в трансе и не особо реагирует, - я только за, но сначала проводите нас до дома, а потом уже и о проставе подумаем. Прием.
        - Поняли тебя двадцать пятый, до дома так до дома! Конец связи.
        И оба истребителя ушли вверх, забираясь повыше, чтобы сверху контролировать опекаемые транспорты.

* * *
        - Что за самодеятельность?! - прямо к трапу подскочил какой-то тип с пузом, в капитанской форме, обрушиваясь на ничего не понимающего летчика, - Под трибунал отдам! Сдать оружие!
        И тут же, переключаясь на графа, - видя что тот вышел из кабины, - А ты кто такой? Почему не в пассажирском отсеке?
        Алекс презрительно глянул на крикуна, и решив не связываться, двинулся дальше, старательно обходя того по кругу.
        - Стоять! Стоять, я сказал! - продолжал надрываться капитан, проверяя мощь своей глотки. - Стоять!
        Но Алекс, не желая портить себе настроение и наживать очередные проблемы, уходил все дальше, делая вид будто ничего не слышит.
        И так бы и ушел, но когда за спиной грохнул выстрел, - этот ненормальный, видя что его игнорируют, пальнул в воздух, - всё же остановился, и незаметно прикрываясь щитом, медленно повернулся.
        - Я вас слушаю. - вежливо обратился он к крикуну.
        Тот подскочил ближе, смешно, словно утка переваливаясь с боку на бок, и не убирая оружие, рявкнул.
        - Имя! Звание!
        - Максим. - представился князь, решив поиздеваться - звания нету, гражданский я…
        - Сдать оружие! - махнул пистолетом капитан.
        - Да откуда? Говорю же, гражданский я…
        Капитан покраснел, и покрутив по сторонам головой, заметил спешащий на выстрелы патруль состоящий из одного офицера, в непонятном пока чине, - расстояние мешало разобрать, и пары солдат с автоматами наперевес.
        - Арестовать его! Поручик! Арестовать гражданского!
        И только Алекс хотел прекратить этот цирк, причем самым радикальным образом, как откуда то сзади появился новый участник.
        - Что тут происходит капитан? - строго спросил высокий молодой летчик, если судить по зеркальному летному шлему в его руке и белоснежному комбинезону.
        - Безобразие господин штабс-капитан! - тут же переключился крикун, уважительно сбавляя обороты перед старшим по званию.
        - Мне сказали что это вы прикрыли нас? - игнорируя капитана, обратился к Алексу летчик.
        - Скажем так, я тоже внес свой вклад.
        - Граф Камнев? - уточнил пилот, отчего-то переминаясь с ноги на ногу.
        - Он самый, - чуть поклонился Алекс, боковым зрением замечая метаморфозу с капитаном, - с кем имею честь?
        - Антон Самылов, первая истребительная эскадрилья. - щелкнул каблуками летчик. - Это мы прикрывали ваши транспорты.
        - А где пилот второго истребителя? - поинтересовался князь, отчего-то ощутив легкую тревогу.
        - Не пилот, пилотесса… - поправил летчик, - я летаю в паре с сестрой, она сейчас подойдет. Да вот и она кстати. - обернулся он, показывая на стоящую под крылом истребителя в окружении техников девушку в таком-же белоснежном комбинезоне, и обращая внимание на начинающийся дождь, широко улыбнулся, - побежали под крышу?
        Алекс кивнул, и стараясь не отставать, рванул следом за длинноногим летчиком, оставляя пузатого капитана наедине с дождем.

* * *
        - Да я тебе говорю не стреляла пушка на правом пилоне! - громко возмущалась девушка, показывая на почерневшее дуло.
        - Но снарядов в ней нет, всё отстреляно… - разводя руками, недоумевал техник. - Я уже три раза проверил…
        - Да что ты заладил! Может их там и не было? Ты точно помнишь что загружали боекомплект?
        - Наверное все в щиты ушло… - встрял, «сглатывая» одышку после бега Алекс, - Далековато было, простите…
        - Анна, познакомься пожалуйста, наш спаситель, граф Камнев. - ожил лётчик. - Если бы не он, мы бы сейчас смотрели оттуда. - покосился он наверх.
        - Максим. - поклонился князь.
        - Анна. - улыбнулась девушка, - первая истребительная.
        - Я бы тоже что-нибудь добавил к своему имени, вот только пока не знаю что именно. Названия у моей группы пока нет…
        - А как же титул? Вам этого мало? - удивился Антон, подходя вплотную к пушке, и принюхиваясь, стал на цыпочки.
        - Так это не моя заслуга, - мамы с папой. - а хотелось бы чего-нибудь заслуженного… Вроде… - Алекс задумался, - Максим. Первый штурмовой.
        - Вы шутите граф. - иронично посмотрела лётчица, - вам ли на судьбу пенять, графский титул, магический дар…
        - А судя по тому что мы видели, весьма и весьма серьезный. - добавил Антон.
        - Не смущайте. А то возгоржусь, и от проставы откажусь. - перевел всё в шутку князь. Поначалу не собиравшийся ни с кем ничего отмечать, увидев летчицу решил что совсем не прочь продолжить интересное знакомство. С одной Анной не вышло, - дела отвлекли, может с другой получится… - прагматично подумал князь. Он вообще перед этим именем испытывал какой- то непонятный трепет, а уж если его обладательница была хороша собой, совсем терял голову. Наверное тут было и еще что-то, но что именно, Алекс не знал, предпочитая не копаться в тонких материях.
        - А мы не дадим вам этого сделать, сегодня нас точно не перебросят, так что ждем у нас в истребительном, часиков после восьми, нормально будет?
        Алекс согласился, и переключаясь на подъехавшую штабную машину, попрощался с летчиками.
        - Граф Камнев? - выскочил, весь из себя блестящий, молоденький поручик.
        - Он самый. - кивнул Алекс.
        - Вас ждут в штабе. - посторонился тот, пропуская князя к машине.
        Доехали быстро, корпус располагался в эвакуированном поселке, где больших расстояний не было в принципе, поэтому через пять минут князь стоял перед основательным кирпичным зданием в котором и был расквартирован штаб корпуса.
        - Рад приветствовать вас граф. - прямо на крыльце встретил его механический полковник. - Как долетели? Надеюсь без приключений?
        - Да, к счастью обошлось. - не стал рассказывать Алекс, понимая что это выглядело бы некрасиво, хвастовство вроде…
        - Ну и славно. - подытожил полковник. - У меня к вам вот какое дело будет, только без обид, - сразу оговорился он, и дождавшись когда Алекс согласится, продолжил, - вы ведь человек не военный, пороха не нюхавший, поэтому я вас пока запишу к себе в штаб, пообвыкнете, узнаете что почем, а потом уже и решите, хотите самостоятельности, или всё же нет.
        - А что с моими людьми? - не ожидавший такого приёма, удивился князь. Хотя и понимал что если там, на коврах, ценилось происхождение, то здесь, в военной среде, оно не играло особой роли, на что полковник ему сразу же и указал.
        - А людей пристроим, кого в разведку, кого куда, маги особенно нужны, да и китайцы ваши на что-нибудь сгодятся, склады хоть охранять… Тоже ведь дело. Ну как? По рукам?
        - Японцы. - поправил Алекс.
        - Да хоть негры. - отмахнулся полковник.
        Я как-то не так представлял себе начало моей службы… - пробормотал Алекс, - но тогда до чего вы меня звали к себе? Штаны в штабе просиживать?
        Полковник хмыкнул, и оглядевшись по сторонам, словно боялся что их могут подслушать, ответил,
        - Мне уже дважды из Зимнего шифровку скидывали по поводу вас, просили чтобы поберёг…
        - Не понял. А кому я в Зимнем нужен? - Алексей не должен был так поступить, - рассуждал Алекс, это точно, Юрий тоже отпадает, остается только Марченко, но ему то это на кой?
        - Я даже пару летунов отправил чтобы встретили, на всякий случай… Хотя китаезы тут особо и не летают пока, далеко им.
        - И все же? Кто за меня просил? - настаивал Алекс.
        - Не знаю. Приходило сверху с визой Зимнего. Так и писали, - «особое внимание к безопасности графа Камнева.» - пожал плечами тот.
        - Нет. - отрезал Алекс, - в штабе сидеть не стану, и, - уж тем более, людей своих не отдам.
        - Ну я примерно так и предполагал, - ничуть не удивился полковник, - тогда пойдемте, поставим ваше воинство на довольствие и подумаем как дальше быть…

* * *
        - Вы ведь понимаете граф, - монотонно бубнил полковник, - здесь не Невский проспект, здесь люди все на виду, и судят не по чинам и званиям, - хотя и по ним тоже, чего скрывать. Но всё же больше по поступкам, поэтому пока вы притретесь, то да сё… В общем лишний раз на рожон не лезьте, народ у нас горячий, пристрелят не дай бог…
        - Я вам не совсем понимаю Макар Иваныч, но попробую последовать вашему совету. Вы мне только задание дайте такое, чтобы и здесь не отсвечивал, и пользу приносил хоть какую-то. Да и людей бы мне погонять… Пока все наладится…
        Ажакин хмыкнул задумчиво, и уточняя, спросил, - а под заданием вы что-то конкретное имели ввиду?
        - Так по профилю. Разведка, рейды по тылам. Или это уже не актуально?
        - Ну почему же, разведка всегда актуальна, тем более сейчас, когда вообще не особенно понятно кто где… Ну а рейды, если только не сильно затяжные, чтобы нас перебросить отсюда не успели, мало ли, линию фронта выравнивать станут.
        - А что, наступление разве не планируется? - удивился Алекс, он вообще предполагал что вот только он появится на фронте, так сразу и начнется движение. А тут не понятно, мало того что в штаб едва не засунули, так еще и отступать собираются.
        - Ну вы скажете тоже граф… - протянул полковник, кто ж нам заранее то объявит, хорошо если за час, а то и того меньше. Ведь сейчас как, мало того что магических подслушивальщиков куча, так теперь ещё и электроники всякой напридумывали, жуть просто… Вы кстати коммуникатор отключили?
        - Конечно. Еще в Питере.
        - А то мало ли, говорят через него можно подслушивать и вроде бы даже подглядывать…
        - Серьезно? - искренне изумился Алекс. - и что же, любой комм так можно подслушать?
        - Эпоксы вроде защищены, особенно те что в первую партию входят, но не знаю, сам ничего про него сказать не могу, вещь редкая и дорогая.
        - Ясно. - вдохнул Алекс вспоминая подарок Бельского, сейчас бы такая штуковина точно пригодилась.
        - Но хватит об этом, пойдемте обсудим план рейда, всё равно пока бумаги ваши готовят, делать особо нечего.
        И они, никуда не спеша, - Алекс вообще не видел здесь спешащих или торопящихся людей - направились в зал планирования операций - так он и назывался, даже табличка была, и уже там, выпив наверное по литру кофе каждый, составили подробный план куда нужно пройти и чего узнать, а куда лучше не соваться совсем и вовсе.
        - Ну что ж граф, - когда все было готово, напутствовал механический вояка, жду вас не позже двадцать первого, и чтобы непременно с хорошими новостями, договорились? - протянул он руку.
        - Договорились! - пожал кибернетическую ладонь Алекс, и не оглядываясь, направился в выделенную им казарму.
        Ментал
        По сути ничего сложного в плане не было, поэтому идти он решил небольшой группой: Пять темных и десяток самураев, - рассчитывая уложиться в один день.
        И хотя проверить нужно было довольно большой кусок леса, встретить там китайцев он не рассчитывал; до линии фронта далеко, а кроме этого посёлка никаких населенных пунктов поблизости не было.
        А так так с выходом решили не тянуть, - выступали на закате, Алекс послал одного из своих людей к расположившимся в большом здании на краю поселка летчикам, с запиской, в которой граф Камнев извинялся за то что прийти не сможет, ссылаясь на службу.
        Он бы конечно с удовольствием посидел с пилотессой и ее братом, - его никто не гнал в разведку прямо сейчас, можно было бы выйти и утром, но понимавший в каком положении оказался, Алекс просто не мог больше находится в части. Ведь со стороны всё выглядело так будто он напросился на войну, а потом испугавшись, через своих друзей наверху надавил на командование чтобы те бережнее к нему относились.
        Ведь даже в тоне полковника порой проскальзывали презрительные нотки, хотя этот человек лицо держать умел. Так что ситуация опять складывалась не лучшим образом, и Алексу нужно было как-то исправлять положение.
        - Захватить вражеского генерала, украсть чертеж новейшей китайской техники, раздобыть сверхсекретные документы, - в шутку перечислял он неполный список возможных «подвигов». И готов был выполнить любой из пунктов, вот только фронт, - если конечно можно было так назвать беспорядочно раскиданные по тайге соединения фронтом, - так вот, фронт, а вместе с ним и генералы, и техника, и секретные документы, находился непонятно где, - если верить имеющимся в штабе данным, - как минимум в ста километрах непроходимой тайги.
        Времени же Алексу на всю операцию дали всего сутки, поставив при этом вполне определенную задачу - убедится что поблизости нет китайцев. То есть итогом его похода и должно было стать отсутствие результата, что, согласитесь, особо не мотивировало.
        Но отступать князь не привык, поэтому, построив своих людей в шеренгу и не обращая внимания на косые взгляды то и дело шныряющих вокруг солдат, он еще раз проверил экипировку, - точнее доверил это дело японцу, и получив от него утвердительный кивок, повел отряд на погрузку.

* * *
        - Здесь тормози. - когда ехать стало совсем уже невозможно, распорядился князь. Дорога, - если конечно можно так назвать раскисший от сырости участок земли, закончилась достаточно давно, и машины ещё какое-то время двигались по пересеченной местности, но теперь, понимая что дальше лучше пешком, Алекс скомандовал выгрузку, и так же построив отряд перед машинами, страдальчески сморщился.
        Все в камуфляже, с короткими автоматами, - лишь исполняющий роль снайпера маг с винтовкой, - бойцы походили на кого угодно, но не на тех кем были на самом деле.
        Вот скажите, для чего некроманту автомат? А самураю? Их оружие посох и катана, только с уставом спорить не будешь, так что приходится соответствовать… Конечно будь всё официально, такого бы не было, но когда весь отряд записан как обычная пехота, приходилось соответствовать.
        Ну и ладно, - подумал князь, пусть будет, может и огнестрел на что-то сгодится…
        И дождавшись когда Коба в очередной раз всех проверит, кивнул японцу, разрешая движение.
        Еще там, «на берегу», прикидывая маршрут движения, первые километры тайги должны были пройти все вместе, один за другим, цепочкой, а дальше уже рассредоточиться. Маги - если шли не строем - могли перемещаться поступью, что получалось существенно быстрее, а ниндзя каким-то своим способом, - как подозревал Алекс в чём - то сходным с магическим, и тоже гораздо активнее.
        Так они и поступили, дойдя до совсем уже непроходимых участков, - рассредоточились, и стараясь не терять друг друга из виду, двинулись дальше.
        Алекс конечно перестраховывался, ведь здесь, - в радиусе тридцати-сорока километров, никого не было и быть не могло, - по словам полковника появление противника считалось возможным гораздо дальше, да и то, скорее гипотетически.
        Поэтому когда в ухе раздался сбивчивый шепот одного из самураев, естественно по-японски, он удивленно присвистнул.
        Японец сообщал что видит перед собой большое скопление людей и техники, более того, пару выставленных китайцами часовых он уже ликвидировал.
        Отдав всему отряду команду «затаиться», Алекс кастанул на себя полог, и осторожно двинулся к обнаружившему противника бойцу.
        «Действительно китайцы». - через пару минут убедился он, и довольно потирая руки, представил как будет докладывать в штабе, одним махом зарабатывая себе хорошую порцию авторитета и всеобщего уважения.
        Навскидку здесь расположился как минимум полк: Штук тридцать замаскированных с воздуха больших палаток, снующие повсюду солдаты, десяток тяжелых дальнобойных гаубиц и здоровенные машины оснащенные ракетными установками.
        Получается это артиллеристы, но тогда поблизости должны быть еще войска, - артиллерия в одиночку не воюет.
        Следуя инструкции, Алекс отправил пару своих бойцов обратно в часть, - на случай если с остальной группой что-нибудь случится, и примерно прикидывая где еще может располагаться противник, с остальными двинулся дальше.
        - Вот тебе и нет никого… - прошептал, пройдя еще пару километров он, и разглядывая в бинокль накрытых камуфляжными сетками здоровенных шагоходов, удивленно хмыкнул. Видно только двоих, но по состоянию раздолбанной просеки, по которой скорее всего и пришли машины, становилось понятно что стальных гигантов было больше. Но вот насколько больше, он пока сказать не мог.
        Подозвав к себе Кобу, Алекс отправил его с разведкой дальше, а еще одну пару бойцов обратно в часть, добытой информацией рисковать не хотелось. Одно дело пушкари в тайге, и совсем другое вершина техно-магической отрасли, - боевые шагоходы.
        Ведь если посмотреть, маги тоже могли поднять подобных по размеру и силе големов, но они, требуя колоссальное количество маны, хоть и создавались с хорошим запасом прочности, всё же пасовали перед современным оружием. Здесь же мы видим стальных гигантов, по уши напичканных как рунами, - а их на шагоходе столько, что и камуфляж не нужен, - так и разнообразными магическими и технологическими бонусами. Плюс оснащенный ядерным реактором робот имеет практически бесконечный источник энергии, а тяжелая броня и многоуровневая защита наложенная волшебниками, серьезно усиливает этих и без того могучих монстров.
        Полюбовавшись гигантами ещё немного, и так и не придумав как сделать им чего-нибудь нехорошего, Алекс, с одним из магов, тем самым талантливым мальчишкой, двинулся дальше, в обход обнаруженного лагеря, предполагая что это еще не всё.
        И действительно, пройдя примерно километр, они наткнулись на замаскированный секрет, причем настолько неожиданно, что пришлось вырезать всех кто там был, иначе, - без риска обнаружить себя, - просто не получилось бы.
        Обыскав трупы, а кроме документов и пары фотографий на них ничего не было, Алекс решил закругляться, справедливо опасаясь что если он наткнется на еще один подобный пост, так уже может не повезти и китайцы успеют поднять тревогу.

* * *
        - Так вы утверждаете что видели китайские шагоходы? - расхаживая вдоль висящей во всю стену карты, скептично щурясь, вещал начальник штаба корпуса барон Майерс. - Так?
        - Я уже говорил об этом. Не верите, пошлите кого-нибудь туда, проверьте.
        - Надо будет, пошлем. - спокойно, не обращая внимания на уже готового взорваться Алекса, ответил начштаба.
        Когда Алекс добрался до части, полковника Ажакина не оказалось на месте, его вызвали в штаб армии, а за него, к несчастью, остался этот олух которому князь уже битый час пытался втолковать о важности полученных сведений.
        - Не хотите посылать, передайте информацию в штаб армии, пусть они проверят! - решив что дальше сдерживаться он не будет, - устав уставом, а здравый смысл никто не отменял.
        - Не кричите на меня молодой человек! - сморщил и без того морщинистую физиономию Майерс. Этот невысокий, лысоватый барон, ничего кроме отвращения у Алекса уже не вызывал,
        - Кому молодой человек, а кому и ваше сиятельство! - рявкнул он, и поправив на руке перчатку, от души, - но так чтобы не убить, съездил барону по лицу.
        Тот дернулся, впрочем на ногах устояв, затем удивленно моргнул, и закатив глаза, медленно сполз по стене.
        - Кто следующий? - окинув взглядом остальных находящихся в кабинете военных, угрожающе прорычал князь, - имея ввиду кто из офицеров сможет принять командование, и наклонившись, проверил у барона пульс.
        - Что вы себе позволяете? - взвился до этого молчавший штабс-капитан, один из троих оставшихся в помещении офицеров, но после короткого взгляда Алекса, вдруг ойкнул, и так же закатывая глаза, отключился.
        - Повторяю вопрос. Кто теперь главный?
        - Получается что я? - поднимаясь, спросил, отвечая, пожилой военный в непонятной форме.
        - Как вас зовут? - Повернулся к нему Алекс.
        - Головин, Сергей Иванович… Начальник медицинской службы полка… - неуверенно представился тот, опуская глаза в пол.
        - Хорошо Сергей Иванович, - подошел к сидящему в углу связисту Алекс. - Вызывайте штаб армии и докладывайте.
        Затем он наклонился над столом и быстро черкнув несколько строк, протянул листок медику.
        - Вы меня слышите? - выводя врача из ступора, повторил Алекс, - Сергей Иванович?!
        - Да-да… Конечно… - взял бумагу тот и обратился к связисту, - набери ка мне штаб армии, генерала Федосевича…
        И только связист, молодой парень с доброжелательной физиономией и курносым носом, потянулся к аппарату, как доктор внезапно ударил по приборам каким-то тяжелым, явно принадлежащим земляной магии заклинанием. Отчего и сам стол, и сидевший за ним связист, в одночасье превратились в бесформенную кучу.
        Испортив таким образом оборудование, медик дернулся было на Алекса, но тот, даже не повернувшись, одним взглядом впечатал его в стену.
        - Кто ты такой? - понимая что в заторможённости военных виновато не их к нему отношение, - как он поначалу решил, а то что все они находятся под ментальным контролем какого-то сильного мага, чернокнижника, меняющего тела штабных как перчатки.
        Но ответа не последовало, медик странно хрюкнул и безвольно обвисая, шмякнулся об пол.
        Алекс же, понимая что искать «пришельца» бессмысленно, - сам чернокнижник мог находится где угодно, подошел к оглушенному начальнику штаба, и похлопав его по щекам, привел в чувство.
        - Что происходит граф? - держась за разбитый затылок, приподнялся он. - Я ничего не понимаю…
        Алекс собрался, и на одном дыхании пересказал всё что произошло.

* * *
        - Когда улетал полковник я ещё помню, после этого мне доложили что вернулись ваши люди, и вот тут всё обрывается… - выслушав, произнес барон.
        - Значит он как-то узнал что мы наткнулись на китайцев и «вышел из подполья»… причем действовал грубо, убивая всех кем воспользовался - показал Алекс на тело второго офицера и медика.
        - Тогда почему меня в живых оставил? - задал резонный вопрос начштаба.
        - Возможно это я виноват… - произнес Алекс, помогая барону подняться, - когда вы особенно разошлись, мне показалось что без рукоприкладства не обойтись. Ну и… - вздохнул он, помахивая кулаком.
        - Значит мне повезло с вами… - сморщившись схватился за затылок начштаба, - будь на вашем месте кто-то из моих офицеров, вряд ли бы они решились на такое… Но впрочем хватит об этом. У вас есть верные люди?
        - Конечно.
        - Тащите их сюда, если этот гад вселился в кого-то ещё, то мне кажется я знаю куда он направился.
        - И куда же? - выходя вместе с еле держащимся на ногах офицером на крыльцо, уточнил Алекс.
        - В дублирующий центр связи.
        - А где это?
        - Грузовик с локатором на краю села, возле летунов, знаете? - показывая направление, спросил начштаба, и дождавшись подтверждающего кивка, добавил, - вот там. Эй! Рядовой! - заметив выходящего из столовой солдата, закричал он, - Поди сюда!..
        И когда тот подбежал, а команды офицеров как правило выполнялись «бегом», барон обратился к Алексу,
        - Найдите своих людей и ведите всех к летунам, мне же пока солдатик поможет…
        - Хорошо, - кивнул Алекс и так же, как только что рядовой, рысью побежал к месту расположения своих людей.

* * *
        - Коба здесь? - заскакивая в палатку, выкрикнул он.
        - Нету. - повернулся один из японцев.
        - Ясно. - подскакивая к своему баулу, в котором находились его личные вещи, он быстро распихал по карманам всё что могло пригодится.
        - Вы двое, ты и ты, - выбрал он четверых самураев, - за мной. Остальным следить в оба!
        Знай он наверняка что и как, возможно как-нибудь иначе распределил бы силы своего подразделения, но он не знал, поэтому ограничился лишь приказанием «следить в оба».
        Вот только добежав до дублирующего центра связи, Алекс громко выругался, глядя на разбитую технику и ещё теплые тела бойцов, причём одно из них принадлежало тому самому солдатику что взялся помогать барону.
        Как же я сразу не догадался… - сплюнул с досады Алекс, понимая что возможно только что упустил того за кем и пришел сюда, в это время. Ну а что, тот кто так просто меняет человеческие тела, без всяких ритуалов и прочего, вполне мог оказаться тем самым пригретым на груди Иудой - как говорила няня Алекса. Вот только почему он не почуял его? А ведь старался…
        Решив что подумает над этим вопросом позже, князь побежал к казарме летчиков, молясь о том чтобы хоть с ними ничего не случилось.
        Но здесь всё оказалось в порядке, пилоты, в том числе и знакомые Алексу, находились на месте живые и здоровые. Поэтому он сразу, не тратя времени, вкратце пересказал всё что знал сам, и в приказном порядке, пришлось даже применить магию, отправил Антона и Анну в штаб армии.
        Дальше, проводив глазами исчезающие в небе истребители, он собрал оставшихся офицеров, - а среди них не было никого чином выше капитана, и оставив их под надзором своих самураев, отправился на поиски пропавшего полковника.
        Ведь то что он никуда не улетал - факт, - пилоты подтвердили. Но где его искать, - а укромных мест в посёлке ой как много, - Алекс даже не предполагал.
        Вот только найти его, - живым или мёртвым, был обязан. Лучше конечно живым, тогда половина проблем отпадут сами собой, но шанс на такой результат, а Алекс это признавал, весьма и весьма мал.
        Надежда была лишь на то что загадочный чернокнижник спрятал его ещё до того как вернулась разведка, а судя по тому что полк не подняли сразу, так оно и было.
        Но с другой стороны, зачем прятать, если можно убрать сразу? Ответов тут может быть два, первый: незачем, - и тогда всё бесполезно, и второй - чтобы в дальнейшем вселиться в него и полноценно командовать полком.
        Для чего это нужно, и как дальше хотел действовать шпион - будем так его называть, Алекс не имел ни малейшего понятия, зная лишь одно, о наличии войск противника под самым боком должны узнать в штабе армии, и именно это сейчас самое главное.
        Допустим лёта туда минут тридцать-сорок, еще столько же на доклад и принятие решения. А дальше? Дальше Алекс как-то не заглядывал, но нутром чуял, ничего хорошего их не ждёт, и он бы, - если бы его спросили, - разбомбил бы всех вместе с китайцами, списав полк на боевые потери.
        И единственное что могло бы его остановить, наличие в в этом месте боевых шагоходов. Ведь один такой гигант по силе вполне мог поспорить с армией небольшой европейской страны, поэтому оставался шанс что терять такое сокровище командование не решится.
        Малыш
        Добежав до казармы, Алекс проорал с порога,
        - Строиться! Строиться всем! На выход!
        Кое-кто из немногочисленного офицерства попытался возразить, но японцы по-русски не понимали, поэтому где пинками, где зуботычинами, но бунт подавили в зародыше. Конечно будь здесь реальная боевая часть, а не полк обеспечения, может вышло бы иначе, но интенданты и технари по своей сути воинами не были, а оставшись без командования вообще раскисли.
        - Я граф Камнев! Командир разведывательно-диверсионной группы первой штурмовой армии - на ходу придумал Алекс, считая что такое представление придаст солидности его выступлению. - Всем построится в шеренгу по одному! Командирам провести перекличку!
        Десяток своих бойцов он отправил в штаб и дублирующий центр связи, решив собрать всех в кучу, и живых и мертвых, дабы выявить «отсутствующих» и уже определившись с количеством, прикинуть масштаб бедствия. Оно может сейчас и не нужно было, такое знание, но ничего умнее он придумать не мог, поэтому решил сделать хоть что-то.

* * *
        Когда перекличка закончилась, и подтянулись самураи со своим скорбным грузом, Алекс подошел к самому старшему по званию, капитану интендантской службы.
        - Вы знаете какова точная численность полка?
        - Так точно ваше сиятельство! - побледнел тот. - пятьсот тридцать две единицы личного состава!
        - Это с летчиками?
        - Никак нет ваше сиятельство! Истребительная эскадрилья в личный состав не входит! Это приданная нам часть!
        - Ясно. Ты не ори так. Я не глухой. Иди собери данные, кого не хватает, сколько всего народа осталось. Покойников опознать надо… Давай, действуй.
        Отправив интенданта, Алекс отошел подальше, присел на кусок бетонного блока, и прикрыв глаза, попытался «почуять» «Механического полковника»
        - Ну где же ты Макар Иваныч… - тихонько бормотал он, мысленно сканируя окружающее пространство, и когда уже отчаялся, откуда то со стороны где в укрытиях стояли шагоходы, «услышал» тихий шепот. Будто кто-то пытался достучаться до самого князя, постоянно повторяя, - Граф… Помогите… Граф…
        Не открывая глаз он прикинул на каком расстоянии находится объект, зафиксировал место в памяти, и поднявшись на ноги, исчез из поля зрения солдат, оставляя вместо себя слабенькую иллюзию.
        Добравшись до точки, - а много времени это не заняло, остановился неподалеку от замаскированных шагоходов, и накинув полог, вышел на открытую местность.
        По идее здесь, кроме пилотов, должна быть охрана, роботов охраняла отдельная рота, но как Алекс не оглядывался, никого не видел.
        Интересно, шесть боевых машин, но ни одного водителя, причем вокруг так сильно пышет магией, будто им только только обновили руны и заполнили магические накопители.
        Постояв для верности несколько секунд на месте, прислушиваясь к происходящему, он определил нужное направление, и двинулся прямо к источнику сигнала.
        Вот только чем ближе приближался, тем громче звучал тревожный набат, и когда в прямом смысле от ощущения опасности заломило виски, князь рассыпался в воздухе, меняя форму.
        Тут же отступившая тревога дала понять что где-то поблизости действует магический «генератор страха» несложное, но весьма эффективное рунное устройство, вызывающее у всего живого беспричинный ужас.
        Облетев вокруг шагоходов, Алекс нашел источник, - запитанный прямо от накопителя самого тяжелого робота, средних размеров камень со всех сторон испещренный рунами. Долго рассуждать он не стал, и полностью затерев одну из рун, заставил устройство отключиться.
        Убедившись что камень «заглох», Алекс вернулся к своему обычному состоянию, застыл на секунду, и четко уловив направление, кинулся к самому крайнему шагоходу.
        Там, придавленный тяжелой ступней робота, лежал механический полковник, и словно в бреду, повторял,
        - Помогите… Граф… Помогите…
        Будь Макар Иванович обычным человеком, - давно бы умер, но живой ткани в нем оставалось немного, и она, к счастью, практически не пострадала. Шагоход встал ему на ноги, которые, судя по расплывшейся луже чего-то черного, пришли в полную негодность.
        - Полковник. - коснулся его Алекс, аккуратно подпитывая угасающую ауру своей жизненной энергией. - Вы меня слышите? Макар Иванович?
        Какое-то время он не реагировал, продолжая бездумно звать на помощь, но вскоре веки его дрогнули, и кое-как сфокусировавшись на Алексе, он прошептал,
        - Найдите его… Сообщите…
        Но на большее видимо сил уже не хватило, и он снова отключился.
        Глядя на раздавленные машиной конечности, Алекс задумался, - оставлять его здесь нельзя, а вытащить из под стального гиганта не получится. Значит придется рубить.
        Но сначала надо хоть санитаров позвать - пришла в голову здравая мысль, и он, уже не таясь, побежал обратно к месту построения полка.
        - Скольких не хватает? - появившись будто из воздуха перед интендантом, с ходу обратился к нему князь. - Сколько?
        - Двадцать семь человек!. - отрапортовал тот, вытягиваясь от неожиданности.
        «Сильно». - удивился Алекс, он рассчитывал что пропавших будет гораздо меньше, но цифры вещь неумолимая, двадцать семь, значит двадцать семь.
        - Медики есть?
        - Среди пропавших? - не понял интендант.
        - Нет. Среди оставшихся.
        - Только санитары.
        - Давай их сюда. И побыстрее. - распорядился Алекс, и дождавшись троих здоровенных бойцов с красными крестами в петлицах, вместе с ними побежал обратно к шагоходам.
        Если раньше он рассчитывал что найдя полковника сбросит с себя всю эту кучу проблем, сейчас понимал, - ничего подобного, Макар Иванович ни при каких обстоятельствах в строй вернуться не сможет, во всяком случае в ближайшее время.
        - Если отрезать ему ноги, хуже не станет? - уточнил он у санитаров когда привел на место.
        - Ничего отрезать не нужно, дальше мы сами. - раскладывая прямо на полу целый хирургическо-слесарный набор, сухо отмахнулся один из здоровяков.
        - Вы лучше здоровыми займитесь, - добавил другой, - не хочется чтобы нас тут поджарили…
        Понимая что бойцы правы - он со своими советами им не нужен, Алекс еще немного подпитал ауру полковника, вскользь заметив что она какая-то неправильная, будто рваная, но выкинув это наблюдение из головы, побежал обратно к плацу, на ходу соображая что же делать дальше.
        Ведь если всё так как он думает, тянуть, китайцам, смысла больше нет, надо или захватывать шагоходы прямо сейчас, или уходить обратно к своим. И почему то Алексу казалось что уходить они не станут, - слишком многое поставлено на карту, но как ему в этом случае действовать, - представлялось весьма слабо. Будь здесь боевое подразделение, можно было как-то организовать сопротивление, но пятьсот человек обслуги шагоходов, - а по сути так оно и было, - не выстоят и пяти минут.
        Никто же не предполагал что с роботами, так получится - они вроде и есть, а вроде их и нет.
        - Ваше сиятельство! - бежал навстречу один из магов его группы, - Там наши вернулись, говорят китайцы идут!
        - Понял. - коротко бросил Алекс, и выскакивая из-за забора, глазами нашел Кобу.
        - Что там у тебя?
        - Двигаются к нам, минут сорок и будут здесь. - коротко ответил тот.
        - Жестоко. - покачал головой Алекс.

* * *
        - Значит так! - собрав возле себя оставшихся офицеров, распоряжался князь, - целью атаки противника являются шагоходы, нам же нужно продержаться до прихода подкрепления и не дать захватить роботов. Какие будут предложения?
        - Может отступить? - подал голос немолодой военный в помятом кителе.
        - Невозможно. - отмёл Алекс, водителей шагоходов у нас нет, а без них машины с места не двинутся. - Ещё?
        - Организовать оборону по периметру расположения роботов, выкатить на прямую наводку пушки. Если их цель - шагоходы, артиллерией накрывать не станут чтобы не повредить машины.
        - Принимается. - согласился Алекс глядя на вышедшего вперед молодого поручика, - Еще мнения?
        Но больше никто не высказался, да и что можно было придумать оригинального с такими силами? Никто ведь не думал что шагоходы, в принципе не нуждающиеся в защите, окажутся враз лишенными экипажей и всех кто с ними работает.
        - Ваше сиятельство, - подбежал, отвлекая, один из санитаров,
        - Что-то с полковником? - похолодел Алекс.
        - Да, - кивнул медик, - то есть нет, просто он очнулся и зовет вас.
        - Хорошо. Сейчас приду. - ответил ему князь, и вновь посмотрев на предложившего стратегию офицера, приказал, - Начинайте готовить оборону в соответствии с озвученным планом. - и обращаясь к одному из двоих своих светлых магов - поступаете в распоряжение поручика. Приказ ясен?
        - Так точно ваше сиятельство. - синхронно ответили волшебники, но Алекс их уже не слышал, догоняя длинноногого санитара.

* * *
        - Как вы себя чувствуете? - подошел Алекс к лежащему на какой-то подстилке Макару.
        - Уже лучше… - приподнимаясь на локтях, прокряхтел тот, - ребята маленько починили, спасибо…
        Действительно, если не считать отрезанных конечностей и разбитого лба, тот выглядел весьма бодро, но конечно же в сравнении с тем состоянием в каком Алекс застал его изначально.
        - Что здесь произошло?
        - Ничего хорошего, но об этом потом. Вы в штаб армии сообщили?
        - Отправил донесение с парой истребителей минут пятнадцать назад.
        - А связь? Нарушена? - нахмурился раненый.
        - Да. - кивнул Алекс. - Кто-то вселился в тела офицеров и вот… - развел руками князь, - и одна и вторая станция разбиты. А здесь то что произошло? - еще раз повторил он вопрос.
        - Примерно то же самое. - поморщился от боли полковник, но не будем терять времени… Вам нужно меня как-то впихнуть в кабину, и придумать что-то с ногами.
        - В смысле с ногами? - не сообразил Алекс. - вам же их того… Отрезали.
        - Поэтому и придумать. В управлении шагоходом нужны как руки так и ноги, а если их нет, то и двигаться машина не сможет.
        - Ясно. Может палки какие-то? Или рычаги… Постойте, а если посадить кого-нибудь вниз, на пол, а вы в кресло? Будете просто говорить куда давить да и всё. Как вам?
        - Можно попробовать. Только скорее, я уже слышу их приближение…
        Алекс прислушался, но ничего не услышал.
        - Земля дрожит… Положите руку на бетон.
        Последовав совету Макар Иваныча, князь действительно почувствовал едва различимые вибрации.
        - Сколько их? - спросил он, почему-то думая что полковник таким образом сможет определить количество чужих машин.
        Но тот только пожал плечами.
        - Да откуда же мне знать… Я ж не гадалка…
        - Ладно, допустим вы сможете сесть за пульт шагохода, но один робот против нескольких, выстоит ли?
        Полковник хмыкнул, и улыбнувшись, причем улыбка получилось одновременно и хитрой, и довольной, произнес,
        - Если бы вы не были так далеки от роботостроения, я бы наверное обиделся, но так как вы даже не понимаете о чем говорите, я вас прощаю… Тем более мы сейчас как никогда близки к встрече с господом…
        - Малыш, - полковник кивнул на придавившую его махину, - шагоход единственный в своем роде, скрывающиеся под его бронёй - тут он запнулся, и быстро исправившись, подобрал нужное слово, - так вот, скрывающиеся под его броней технологии намного превосходят всё что было до него. Да чего говорить, даже в будущем машины такого уровня вряд ли появятся. Он уникален и неповторим. Углубляться и объяснять нюансы я конечно сейчас не стану, но поверьте мне на слово, китайцы сами не знают на что идут, ведь то что мы с вами сейчас говорим, а шагоходы всё ещё на месте, заслуга Малыша, мы должны быть ему благодарны, - если бы не он, нас давно бы уже не было в живых… Да и не только нас…
        - Что вы имеете ввиду полковник? - насторожился князь, не совсем понимая почему нельзя построить такую же машину и почему он должен быть благодарен шагоходу.
        - Полноте граф. Времени нет. Давайте с ногами решим и тащите меня в кабину.
        Алекс кивнул, подозвал санитаров, и поставив задачу по доставке Макара наверх, бодро побежал на поиски «ног».
        Конечно самой кабины он не видел, но предполагал что места там немного, и чтобы уместиться под панелью приборов требуется человек небольшого роста и изящного сложения, и он точно знал кто ему нужен, - Артур Полянски, тот самый темный школьник что смог разбить цилиндр. Мало того что он идеально подходил по габаритам, в случае чего мог помочь полковнику магически.
        Ведь любой пилот шагохода априори был магом, пусть и невеликой силы, значит магия все же нужна, а Макар, как показалось Алексу, не особо одарен в этом плане, вот и будет ему помощник.
        Поэтому найдя парня, князь обрисовал ситуацию, указав направление, а сам отошел подальше, и накинув полог, сел на едва живую скамейку возле заросшего травой тротуара.
        Пусть в том что он присел на лавочку особого секрета не было, но говорят привычка вторая натура, поэтому еще раз оглядевшись, он убедился в том все спокойно, и умертвив небольшую птичку, поднял ее в воздух на ходу приспосабливаясь к необычной картинке.
        Зная направление откуда придут китайцы, он как мог ускорил свою маленькую помощницу, и когда после нескольких минут лёта заметил макушку возвышающего среди деревьев шагохода, довольно улыбнулся.
        Поднявшись повыше он засек ещё три машины, и облетев их по кругу приблизился максимально близко к головному роботу.
        Весь чёрный, будто насмоленный, этот гигант грозно шел вперёд, каждым своим шагом сваливая столетние деревья. Широкий, с раструбами пушек вместо рук и связками антенн на голове, он показался Алексу олицетворением чуждой культуры, чем-то напоминая китайского конного воина давно прошедшей эпохи.
        Пролетев прямо перед обзорным окном кабины он успел увидеть сидящего за пультом пилота - скуластого круглолицего китайца, с задумчиво-сосредоточенным выражением лица, которое, - к удивлению Алекса, получилось не от того что тот настраивался на бой, а от поедания здоровенного куска сушёного мяса.
        «Надо же так проголодаться», - подумал Алекс, уводя птицу выше, - времени почти не было, а ему еще нужно было найти остальные войска противника.
        Но то ли он как-то выдал себя, то ли китайцы перестраховались, но как только он заметил еще одну колонну и стал снижаться, птица вдруг загорелась, заложила крутое пике, и рухнула на подломленное дерево.
        «Ладно, даже того что он увидел, более чем достаточно чтобы испугаться», - решил Алекс разрывая контакт, - и почему то задумался - «интересно, когда начнется бой, это тип в кабине шагохода прекратит жрать?»

* * *
        Толком ничего не прояснив, всё что он вынес из этой скоротечной разведки, - ощущение обречённости. Наверное прав был Макар Иваныч когда говорил о близкой встрече с господом.
        Ведь сколько там китайцев? - Навскидку никак не меньше десяти тысяч. И это только те которых он видел. Конечно будь они без шагоходов, Алекс бы только порадовался, - столько материала… Но шагоходы были, и не только они, каждая группа китайских бойцов включала в себя нескольких магов - силы которых князь не знал, но в данном случае особенного значения это и не имело, число их было так велико, что справиться со всеми сразу он смог бы лишь имея под рукой бесконечный источник энергии.
        Даже если предположить что ему каким-то образом удастся организовать оборону, рано или поздно китайцы пробьются, покончив и с полком Макар Иваныча, и с небольшой группой Алекса. Конечно можно сбежать, совершить так называемое «тактическое отступление», но даже сама мысль об этом была противна князю и, соответственно, такой вариант он не рассматривал.
        Вообще, как он прикидывал, сотня его самураев при должной магической поддержке - хотя бы с защитой от огнестрела, - изрубили бы в капусту всю эту делегацию, но как он уже говорил, картину портили шагоходы и маги, оставляя мечты о подобном исходе всего лишь мечтами.
        А если действительно Ажакин сможет что-то противопоставить чужим машинам? Говорил он вполне серьёзно, и на пустомелю ни разу не похож.
        Пусть так, тогда на совести Алекса остаются маги и пехота, - артиллеристов можно не считать, в бой они точно не пойдут. И тут уже всё видится немного иначе, можно даже что-нибудь грандиозное придумать… Хотя для грандиозности нужна энергия, много энергии… А где её взять то? Будь тут хотя бы кладбище…
        «Вот чёрт!» - как же я сразу не подумал? Если люди здесь жили достаточное время, а судя по некоторым строениям - никак не меньше сотни лет, значит и кладбище должно быть. Только почему он его не почуял? Вот в чем вопрос. Может оно далеко от посёлка? Ну а что, очень может быть. Жили люди где-то в другом месте, там же и хоронили, потом по каким-то причинам переехали сюда, а хоронить продолжили там же. Вот тебе и ответ!
        Воодушевленный сделанным открытием, Алекс едва не побежал к полковнику, надеясь что он знает где находится погост, но вовремя остановился, осознав что первое о чем тот спросит, - Зачем? Зачем светлому магу кладбище?
        И Алекс, застыв на месте, несколько секунд размышлял как сделать так чтобы отвести от себя подозрение.
        Неплохой день для смерти
        - Что случилось граф? - зарокотал усиленный динамиками голос полковника.
        - Вы знаете где в этом поселке кладбище? - глядя на громаду Малыша, выкрикнул Алекс.
        - Знаю конечно. Как раз с той стороны и идут к нам гости. А зачем вам?
        - Да я подумал что если маги которые устроили здесь «маскарад» темные и берут энергию с погоста? А может быть и сейчас там находятся?
        - Меня тоже посещала эта мысль, - удивил Макар, - но позже я ее отмел, - не сходится.
        - И все же? Где оно? - не отступал Алекс, понимая что полковник поверил, и можно расспрашивать дальше, не опасаясь подозрений.
        - Аккурат на севере километрах в четырех, может немногим больше. Но сейчас туда идти бессмысленно, там возможно уже наши узкоглазые друзья. Лучше держитесь возле меня, вместе всяко веселее!..
        - Конечно полковник, но сначала я всё же рискну, вдруг повезёт?
        - Как знаете граф, если что кричите, я услышу. Да, кстати, я перевел на себя командование, в том варианте обороны который вы строили шансов маловато, но вам простительно, вы же не военный…
        И могучий робот, натужно гудя ворохом сервомоторов, двинулся к центру посёлка.
        «Ну и пусть» - подумал Алекс, - «если знает как сделать лучше, пусть делает». На его взгляд, взгляд некроманта и чернокнижника, в войске Макара был всего один изъян, но изъян существенный - оно было живым. Живые люди, как считал Алекс, гораздо меньше пригодны для войны, - чувства, страхи, надежды… Никому не нужный тлен. Вот были бы они по ту сторону Тикса - другой разговор… Сказать что Алекс не надеялся в конце концов получить всю эту толпу под свое полное командование, - естественно когда они - сделав все что можно, героически погибнут - было бы неправильно. Надеялся. Пусть и подсознательно, но он знал что так оно и будет, заранее готовясь к такому повороту. Ну а теперь пусть у полковника голова болит, а он будет воевать так как умеет.
        Достав из кармана часы, Алекс прикинул, если Антон с сестрой долетели до штаба армии без приключений, то должна последовать реакция командования, - конечно в том случае если они решат пожертвовать полком и шагоходами. Ну а коли нет, тогда подкрепления ждать еще около часа. И это минимум.
        Ну да ладно, - решил Алекс, - ему лично ни в том ни в другом случае ничего не грозит, - любой обстрел он переживёт, а значит и бояться особо нечего, так что первое что сейчас нужно сделать, - найти погост. Если его ещё не заняли и он окажется там первым, это будет серьёзная заявка на победу. Даже пять или шесть полноценных ударов массовой магией серьёзно проредят китайский гарнизон, ну а там уже можно будет и по мелочи покосить, так сказать панику навести.
        Жаль только что энергии в накопителях осталось не очень много, потратив основную часть в воздушном бою, Алекс хотел пополнить баланс, но попросту не успел, теперь конечно же весьма сожалея об этом. Но с кладбищем, - с кладбищем будет совсем другой разговор, он и кольца пополнит, и прямо оттуда сможет бить по наступающим, причем, что хорошо, бить в спину.
        Проходя мимо меняющих место дислокации военных - полковник решил вообще вывести их из посёлка, Алекс заметил среди них своих бойцов, двигающихся вместе со всеми, но в то же время как-то особняком.
        Мысль взять кого-то из них с собой он отмёл сразу, самураи не маги, а маги недостаточно обучены чтобы стать помощниками, а не обузой.
        Поэтому, стараясь не попадать им на глаза, Алекс ускорился, и уже через пару минут смотрел с холма на раскинувшуюся внизу долину. И никакого кладбища. Может заросло?
        Вот только для гаданий времени не оставалось - понял Алекс, тут же распадаясь пылью - из леса, прямо перед ним, выстроившись в колонны по четверо выходили китайские солдаты, а в метрах трехстах правее появлялись шагоходы и приплюснутые танки с длинными жерлами орудий.
        Алекса они конечно же видеть не могли, его перемещение со стороны мог заметить лишь сильный маг, да и то если знал что именно должен увидеть. Так что на этот счет он не переживал, но знал что так будет только пока он ничего не предпринимает, стоит ему начать хотя бы наполнять накопители, реакция последует незамедлительная - среди бодро шагающих солдат выделялись десятки одаренных, как формой, так и более насыщенной аурой.
        Никогда не теряющий присутствия духа, в этот раз князь растерялся, понимая что без энергии он бессилен, и даже если и сможет пару раз ударить остатками, особого эффекта это не даст, а вот пережить ответ китайцев он уже вряд ли сможет.
        Только отчаиваться Алекс не собирался, задача существенно усложнилась, но от этого не стала невыполнимой, а всего лишь обросла дополнительными условиями.
        Ну ладно, - отвлёкся князь, делать то что-то нужно. Если в кабину шагохода ему не попасть - мешала серьёзная магическая защита, тогда может быть танки? Их много, вдруг повезет…
        Решившись действовать, он, низко стелясь по земле, - так что со стороны казалось будто ветер колышет траву, двинулся наперерез тяжелым машинам.
        Пропустив первую, из башни которой торчала голова в ушастом шлеме, он сунулся было во вторую, но вовремя остановился, поверхность танка оказалась разрисована рунами, среди которых была и реагирующая на любые магические проявления.
        Мысленно чертыхнувшись, Алекс дождался следующей, но и та оказалась неприступной для него. Так, пропуская танки мимо себя он оказался в хвосте танковой колонны, где и нашел наконец заслуженный бонус.
        Какой-то танкист, нестарый еще китаец, прямо на ходу спрыгнул на землю, и подбежав к шагающим неподалеку пехотинцам, что-то взял у них, и так же рысью побежал обратно. Вот только когда лез на башню, сапогом стёр тщательно прорисованную руну, и не заметив оплошности, уселся на свое место в люке командира.
        Ликованию Алекса не было предела, подлетев ближе, он, обтекая беспечного танкиста, оказался внутри боевой машины, сразу же принимаясь за мирно дремавшего в удобном кресле мага.
        Кто он и насколько силен, - князь решил не проверять, а подобравшись сзади, подло свернул ему шею, тут же вселяясь в покинутое душой тело. Он конечно мог сразу убить всех, но так как сам, не то что стрелять, с места сдвинуть этого монстра не смог бы, решил подождать удобного момента.
        И дождался его.
        Китайцы, понимая что в поселке никого нет, не стали проходить через него, а двинулись в обход, немного правее. И зайдя на покрытую редколесьем горку, дружно остановились, перед ними, в низине, прямо на открытом пространстве, блестя в лучах заката серебром брони и золотом рун, спокойно ждал приближающуюся армаду один единственный шагоход. - Малыш механического полковника.
        «Что же он творит?» - не поверил глазам Алекс. - «Где солдаты? Где пушки?»
        «Стоп». - Еще больше удивился он, всматриваясь в транслируемую с передних камер картинку.
        «Что это? Неужели погост?» - Да, действительно, Малыш стоял прямо посредине огромного древнего кладбища.
        В голове князя что-то замкнуло, - он же говорил в четырех километрах к северу? Что за черт?
        Тем временем картинка на экране поменялась, вызывая бурную реакцию экипажа китайского танка. Справа и слева от русского шагохода, медленно, словно в замедленной съемке, выкатывались из леса и занимали позиции длинноствольные гаубицы, а чуть позади, выстроившись в ряд, вставали люди в черных одеждах, с рук которых, почти незаметно, бликовали вспышки навешиваемых на орудия щитов.
        Причем, Алекс это видел даже через обзорный экран, щиты выходили настолько мощными, что искажая проникающий через них солнечный свет, поливали поляну рубиновым сиянием, на глазах заливая зеленеющий луг кроваво-красной, ядовитой пеленой.
        «Черт побери… Что это еще такое?» - Не верил сам себе князь, и понимая что сидеть в танке смысла больше нет, мгновенно умертвил весь экипаж.
        Затем, вновь вселившись в тело командира, посмотрел на происходящее уже не через камеры танка, а так, напрямую.
        Он конечно мог ошибаться, но Малыш, этот «уникальный» робот, сияя с каждым мгновением все больше и больше, словно пылесос тянул с погоста темную энергию.
        - Твою мать… - ошарашено выдохнул Алекс, с трудом заставляя себя верить глазам. Так вот ты какой Макар Иванович…
        Он сразу, еще при первом знакомстве уловил какую-то несостыковку, какое-то несоответствие. Только почему-то не придал значения. Плюс аура… Но теперь всё вставало на свои места. Малыш не просто робот, не просто шагоход. Малыш это заточённая в броню и магию потусторонняя сущность, может быть дух древнего воина, а может какой-то из многочисленных демонов подземного мира. Конечно с демоном он перегнул, но вот воин - самое то. Причем сущность эта имеет два воплощения, одно, - светлая сторона, живет в теле полковника, а второе, - само средоточие смерти, в его многотонном питомце.
        Как удалось магам и учёным создать такое, Алекс даже не догадывался, но раз они по сей день не могут это повторить, предполагал что здесь вмешался случай.
        - Хаямаоо таро нанзай! - захрипело в наушниках командира, и застывшая вокруг масса живой силы и техники одномоментно пришла в движение.
        «Ну что ж, надо уходить.» - решил Алекс. - Тем более что здесь, в китайском войске, его ничего больше не держало, он вполне мог открыто драться на стороне своих, не опасаясь подозрений и раскрытия.
        Вот и бойцов своих полковник увел подальше, понимая что толку от них не будет, а увидеть, - то что видеть не нужно, они вполне могут.
        Но тогда кто управляет гаубицами и кастует щиты?
        Вопрос.
        Ну что ж, будем искать ответ. Выйдя из тела командира китайского танка, Алекс поднялся высоко в небо, так чтобы иметь как можно больший обзор, и в несколько километрах к западу заметил дружно пылящую в противоположную сторону колонну пехоты, возглавляемую парой принадлежащих Алексу грузовиков.
        Значит точно не наши… Тогда кто?
        А вот мы сейчас и спросим… - рванул он вниз, и низко прижимаясь к земле, - растрачивая последнюю энергию, стрелой помчался к одиноко возвышающемуся Малышу.

* * *
        - Здравствуйте граф! - пророкотал на всё поле шагоход, когда Алекс материализовался прямо перед его носом. - Я думал вы не полезете…
        - Почему полковник? - так же, усиливая свой голос, спросил князь.
        - Вы же темный. А им обычно чуждо это чувство. - ответил робот.
        - Какое чувство полковник?
        - То самое что привело вас сюда, то которое не дало вам сбежать, и то за которое вы решили умереть. Кстати сегодня неплохой день для смерти, вы не находите Максим? Или все-таки вас как-то иначе зовут?
        - Граф Камнев. - сдержано поклонился Алекс.
        - Инкогнито? Похвально. Я тоже не люблю бросаться своим именем, но иногда, знаете ли, - хохотнул он, - прям подмывает. Только любопытные живут мало. Я только рот открою, а уже всё, и поделиться не с кем… Умер фигурант… Но вы не стесняйтесь граф, качайте смертушку из могилок, тревожьте покойничков, чую сегодня всех поднимем, а то еще и не хватит…
        - Думаете китайцы так сильны? - удивился Алекс, только что почувствовав себя в своей стихии. Еще бы, вокруг союзники, море бесхозной энергии, каждый убитый враг тут же становится своим, чем не лафа?
        - Китайцы может и нет, но вот тот тип что ведет самый крупный шагоход, очень даже неплох, это Тедань Чжао, первый советник Императора Поднебесной, один из сильнейших магов современности.
        - Железное яйцо? - удивился Алекс, имя Тедань так дословно и переводилось.
        - Может и так. Проверять не буду. - серьезно ответил полковник, - но вероятно имени своему он соответствует.
        - А если по рангам? - уточнил Алекс, вспоминая жрущего мясо в кабине робота китайца.
        - Помилуйте граф… Какие уж тут ранги? Вся эта стандартизация - игрушки для слабых, но он, Яйцо, как вы его назвали, очень, просто таки невероятно силён…
        - Но он светлый? - не удержался князь.
        - Он китаец. - просто ответил полковник, - не свет и не тьма, он что-то среднее.
        - Но хотя бы не некромант?
        - Нет. Тут точно нет.
        - Тогда нам нечего бояться полковник, - усмехнулся Алекс, чувствуя как его распирает от избытка энергии. Кладбище было явно старше чем всё что он видел до этого. Возможно оно находилось на месте какого-то древнего капища, или места силы, столь любимого древними волшебниками.
        - Полноте граф. Не говори гоп пока не перепрыгнешь… Лучше проверьте китайца в деле, вон он, на черном Испепелителе, первым прёт…
        - Как скажете полковник. - согласился Алекс, тем более что хотя ни одна из сторон еще не стреляла, расстояние сократилось до минимума.
        И он, выбрав одно из самых сильных своих заклятий, прищурился, мысленно накачал каст энергией - так что казалось тот просто рванет в руках, и выпустил всю эту прорву прямо в кабину китайского шагохода.
        Эффект, эффект… Да что там эффект, не было никакого эффекта. Китаец даже жрать не прекратил, и лишь заметив на поле одинокую фигурку, осмелившуюся помешать его трапезе, смачно рыгнул - Алекс будто воочию увидел это, - нанося ответный удар, на котором бы для князя всё и закончилось, если бы не вовремя выставленный щит Малыша, встретивший лавину горящей смерти.
        - Ну как? - с усмешкой поинтересовался полковник, - всё еще будете бахвалиться?
        - Что же там за монстр? - сглотнул Алекс. - я его даже не оцарапал… Точно железное…
        - Вот именно. - подтвердил Макар, так что оставьте его мне, а на себя возьмите остальных, они хоть и сильны, но этому в подметки не годятся…
        Князь кивнул, и тут всё завертелось.
        Взревели гаубицы, им ответили танки, и окрашенное красным заревом поле вспухло сразу в несколько местах.
        Алекс метался во все стороны как ошпаренный, каст - защита - уход, каст - защита - уход. Ему казалось что или он сам, - пропуская через себя такое дичайшее количество энергии - сгорит от перенапряжения, или кому-то из шагоходов повезет и они всё же достанут его.
        Вот ей богу, остановись он хотя бы на секунду - враз перемешали бы с землей. Но пауз он не делал, а призывая на помощь весь свой опыт и всю свою силу, методично разбивал защиту китайских роботов.
        Вообще вокруг творилось чёрти что: В самом центре Малыш и главный китаец рубились так, что Алекс, хотя он не выходил из своего «взвешенного» состояния, физически ощущал как трясется земля и горит воздух, - причем в самом прямом смысле. По обе сторон от этих гигантов сцепились остальные: выставленные на прямую наводку гаубицы лупили какими-то страшными снарядами, от которых, при точном попадании, у танков срывало башни, а пехота разлеталась на сотни метров по всем окрестным кустам. Танки же, то помогали своему боссу, обстреливая Малыша, то пытались пробиться к гаубицам, но натыкаясь на мощнейшие удары прикрывающих эти пушки темных, откатывались обратно и всё повторялось снова и снова.
        Ну а Алекс, тенью перемещаясь из угла в угол, кое-как удерживал оставшиеся шагоходы, поднимая дохнувшую целыми пачками китайскую пехоту. Хотя от нее, что в том что в другом случае, толку практически не было, - усиливавшие пехотинцев маги поначалу еще что-то пытались, но потом всё свелось к борьбе с самими собой, убитые тут же поднимались, и разворачиваясь, бросались на своих недавних соратников, с каждым разом уменьшая и уменьшая количество живых на этом кровавом поле.
        Вот наконец один из шагоходов, после целой связки магических атак и прямого попадания гаубицы, зашатался, и поднимая целое облако пыли рухнул наземь, заставляя князя выдохнуть - всё-таки они смертны…
        Воодушевленный первой победой, он удвоил - так ему показалось, - напор, и смог завалить еще одного робота, конечно не без помощи таинственных артиллеристов. Да еще и так удачно, - падая, шагоход зацепил плечом последний уцелевший танк, и видимо так хорошо попал, что у того рванул боекомплект, а башня, разгоняясь всей своей многотонной тушей, врезалась в спину китайскому военноначальнику, давая Малышу небольшую передышку.
        Возможно один на один полковник уже разбил бы китайца, но ему постоянно приходилось отвлекаться, - как для того чтобы помочь кому-то из своих, так и отбивая атаки чужих, всё чаще избиравших целью именно его.
        Китаец же после такого удара даже жрать прекратил, - насколько мог судить Алекс, - то ли наелся, то ли подавился.
        Как уже говорилось, получивший передышку Малыш, от души воспользовался ею, собрав дикое количество энергии и дождавшись полной перезарядки автопушек, он не стал бить по Испепелителю, а выбрал своей целью третьего из оставшейся пятерки шагоходов; среднеразмерного угловатого монстрика с торчащей на спине ракетной установкой.
        Не ожидавший атаки, тот рухнул даже не раздумывая, совмещенный удар магии и урана попросту снес ему голову вместе с кабиной.
        Уничтожив его, Малыш окутался щитами - китайский военноначальник, мстя за товарища, обрушился на шагоход полковника всей своей мощью. И может быть и добил бы, но помешал Алекс, который, так же получив несколько секунд бонуса, направил в Испепелителя каст, меняющий стороны восприятия, тот самый что сработал с парой истребителей.
        На этот раз заклятье тоже не подвело, большая часть атаки китайца пришлась куда-то вбок, расплавляя землю и раскидывая во все стороны огромные брызги лавы.
        Озверевший пилот не понял что произошло, но понял от кого прилетела магия, и резко развернувшись, накрыл какой-то гадостью полностью весь квадрат в котором находился князь, заставляя того перейти из боевого состояния в обычное.
        И наверняка бы и добил, но полковник не дал ему этого сделать, не найдя ничего лучшего чем сойтись с более массивным китайцем врукопашную.
        Удар закованной в броню правой руки пришелся в плечо Испепелителя, от чего то покачнулся, но не упал, отвечая так же с правой, утыканной стволами пушек конечности.
        Малыш дёрнулся, словно наткнувшись на невидимое препятствие, и сделав пару неуверенных шагов назад себя, с грохотом рухнул наземь.
        Алекс осмотрелся. Он понимал что всё, не зря Макар Иваныч говорил про хороший для смерти день. Сил не было ни на что. Он не то что ударить, он даже встать почему-то не мог. Тут даже Лич бессилен, отчетливо понял он, почуяв недовольное шевеление сущности. Все тело жгло, и в то же время он его совершенно не чувствовал.
        Ну вот и конец… И амулета нет, некого просить о помощи… - с горьким сожалением усмехнулся он. Тоже мне Аника-воин…
        В глазах резко потемнело, Алекс даже решил что это умирает мозг, но потом вдруг понял что темнеет не в глазах, темнеет вокруг. А кроме темноты еще какой-то то ли гул, то ли рёв, непонятное что-то.
        С трудом заставив себя поднять голову вверх, он отчетливо понял что происходит. Пришли наши.
        Вот только не спасать. Полковник наверняка знал что так оно и будет, когда убирал живых подальше отсюда. С неба, - Алексу казалось что прямо на него, падали огромные черные бомбы. Он даже знал что это за бомбы. Точнее догадывался.
        Как там? Вспомнились слова из какой-то книги, - встретить смерть лицом? Ну так вот он я, не прячусь.
        Время отчего-то замедлилось настолько, что ему показалось что пока падают бомбы он может даже выспаться, и не сразу, совсем не сразу Алекс понял что это неспроста, что так действует какая-то необычная магия.
        Стряхивая с себя оцепенение, Алекс поднялся и вновь посмотрел в небо. Бомбы были там же где и секунду назад.
        Быстро оглядевшись, - а когда его швырнуло о землю он совсем потерял чувство направления, - он длинными прыжками попрыгал к лежащему на спине Малышу, и добравшись до робота, вручную открыл кабину.
        - Полковник? - свесился вниз он, и едва не свалившись, услышал голос полковничьих «ног» Артура Полянски.
        - Граф? - прохрипел тот, - помогите!
        - Что с полковником? - вглядываясь в темноту, прокричал Алекс.
        - Помогите, я не могу его вытащить!
        Алекс хотел было воспользоваться магией, но вокруг не было ни капли маны, поэтому, зацепившись ногами за край люка, он до конца свесился вниз, и на ощупь схватив что-то плотное, резко потащил на себя.
        - Толкай! - прохрипел он, чувствуя как медленно всё происходит.
        - Толкаю! - крикнул в ответ мальчишка, и Алекс, внезапно, вместе с полковником рухнул на землю возле головы Малыша.
        - Макар! Макар Иваныч! Вы живы? - впервые за всю свою жизнь князь по настоящему кого-то зауважал, признавая если не сильного, то равного, и вот этот кто-то, как в плохом кино то ли уже умер, то ли вот-вот умрет. Причем в этот момент Алекс совершенно не думал о том что перед ним не живой человек, а дух давно почившего воина.
        - Не кричите граф… - прохрипел тот, и Алекс, попытавшись наполнить ауру раненного своей силой, понял, - это бесполезно, ему уже не помочь.
        - Как вы, полковник? - спросил он.
        - Хорошо. - попытавшись улыбнуться ответил тот, - гораздо лучше чем вчера…
        - Как я могу вам помочь? Моя магия не работает, нигде нет ни капли маны!? - в сердцах воскликнул князь, и попытался приподнять Макара за плечи.
        - Бесполезно… Я применил свой последний дар… - прохрипел раненный. - Когда-то давно… Я помог тем кто называл себя богами… Высшие существа… - захрипел полковник, и еле остановившись, продолжил, - они отблагодарили меня… Дав мне возможность обманывать смерть…
        - Что с ним? - наконец вылез мальчишка и подлетел к полковнику.
        - Погоди. Не лезь! - осадил его князь, - продолжайте Макар Иваныч.
        - Кем я только не был за это время… Тысяча лет… Разные жизни, разные эпохи…
        - Кто же вы? - воскликнул Алекс, буквально физически ощущая что жить полковнику осталось считанные секунды.
        - Бегите… - прохрипел тот. - вы еще можете успеть выйти из под удара… Ещё есть шанс….
        - Кто вы? Как вас зовут? Кем вы были в самый первый раз? - едва не встряхнув умирающего, прокричал князь.
        Полковник улыбнулся, и едва слышно выдохнул вместе с последними крупицами жизни,
        - Коловра…
        Алекс наклонился ниже, но тот уже не дышал. Задрав голову вверх князь заметил что бомбы висят уже метрах в десяти, и схватив мальчишку мага за шкирку, резко потащил за собой, стараясь бежать как можно быстрее.
        Еще когда только сцепились, Алекс заметил на склоне высохший колодец, и если где-то и был шанс спастись, то только там.
        Главное, когда кончится действие неведанного дара полковника и бомбы упадут на землю, успеть закрыться щитами, и тогда, может быть, они с парнишкой выживут.

* * *
        Обычный дождливый Питерский день. Смоленское военное кладбище.
        Свежевыкопанная могила, гроб, и возле него, не считая военного караула, всего несколько человек.
        Девушка метиска, - явно с японскими корнями, парень с потухшими глазами, еще одна девушка, - высокая блондинка в темном кашемировом плаще, молодой мужчина с хвостом на голове, седой японец, и четверо кладбищенских работников.
        Они долго ничего не говорят, то и дело поглядывая на заколоченный гроб, наконец парень с потухшими глазами произносит, обращаясь к мужикам с лопатами и верёвками,
        - Давайте…
        Те поднимают гроб, и положив его на плечи, делают пару шагов по направлению к могиле.
        Сухо щелкают выстрелы. Потом ещё раз и ещё.
        Военные застывают по стойке смирно, а гроб плавно опускается в глубокую яму.
        Девушка метиска плачет, парни отворачиваются, японец молчит, и лишь высокая блондинка никак не реагирует.
        Гроб шумно утыкается в дно могилы, и через несколько секунд в крышку начинают биться комья земли до тех пор, пока на месте ямы не вырастает невысокий холмик.
        - Прощай, Илья. - шепчет парень с потухшими глазами, и беря под руку девушку блондинку, молча уходит.
        - Спи спокойно Мастер. - прикоснувшись к уже намокшему кресту, так же тихо шепчет мужчина с хвостиком, и зачем-то кивнув куда-то в пустоту, отходит в сторону.
        За ним почти сразу устремляются остальные, и только седой японец еще стоит возле креста какое-то время, и что-то тихонько бормочет.
        Но вот и он покидает своего господина, точнее его могилу, и едва не свалившись в грязь, выходит на тропинку.
        Дождь усиливается. Ветер стихает. Солнце опускается за горизонт.
        На кладбище тихо, все спят. И только свежий могильный холмик как-то странно шевелится.
        Сначала слегка вздрагивает, затем, весело похлюпывая, осыпается мокрой глиной с краёв, и наконец земля сдается, и на свет, лунный свет, появляется чья-то скрюченная, местами почерневшая, грязная рука.
        To be continued

* * *
      

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к