Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Файролл. Квадратура круга. Том 4 Андрей Васильев
        Акула пера в Мире Файролла #17
        Черновая версия.
        Когда кончается одна напасть, то какое-то время ты можешь дышать полной грудью, но ровно до того времени, пока тебя с головой не накроет другая. Разумеется, это в том случае, если ты выбрался из переделки живым и здоровым, и если эти напасти ходят поодиночке. Но, с другой стороны, ничто не делает жизнь такой полной, как постоянное ожидание смерти. И журналисту Никифорову, также известному в игре "Файролл" как Хейгену, похоже, предстоит проверить это утверждение на собственной шкуре.
        Традиционно черновая версия романа будет размещаться на ресурсе бесплатно от начала до конца. ВАЖНО! После завершения книги на ресурс будет выложена чистовая, но уже платная версия. На всякий случай объясню подробнее (а то каждый раз одно и то же, десятки сообщений типа: "Я уже один раз купил, почему снова денег требуют") - до завершения книги никто ее купить не сможет.
        Обложка работы Вадима Лесняка, писателя и художника.
        АНДРЕЙ ВАСИЛЬЕВ
        ФАЙРОЛЛ-12. КВАДРАТУРА КРУГА. ТОМ 4.
        ***
        Страница книгиСтраница книги(92755)
        Глава 1
        В КОТОРОЙ ВСЕ ПЕРЕВОДЯТ ДУХ
        АКУЛА ПЕРА В МИРЕ ФАЙРОЛЛА-12
        КВАДРАТУРА КРУГА
        ТОМ 4
        Ветер дует не в мои паруса
        А я совсем не тот, кто будет под чужой мотив плясать
        Но всё, что было отдано, когда-нибудь вернется
        Светом звезды по имени Солнце
        ST1M
        ГЛАВА ПЕРВАЯ
        - А крепко бабахнуло все же! - сообщил Снуфф - Мне Слав сейчас в «личку» стукнулся, их его и нескольких наших аж под самые стены Селгара забросило. Да еще и по самые шеи в песок вколотило!
        - Оазис вообще, небось, в лоскуты разметало - согласился с ним Шеркон - Но я без претензий, было весело!
        - Спроси, НПС с ним или нет? - попросил я Снуффа Если честно, меня очень беспокоила судьба моих друзей.
        - Может кто-то все же прибьет эту тварь? - заорала Фрейя, продолжавшая спасаться бегством от Мантильды Фиолетовой - У меня выносливость падать начала!
        - Женщины - вздохнул Снуфф, вставая - Не шуми, подруга, сейчас все будет! О, Слав ответил. Нет с ним ни Назира, ни Миха, только наши сокланы.
        - Имей в виду, Мантильдушка плюется парализующим ядом - предупредил я его, привстав - А усом может спутать ноги и о землю тебя бухнуть, чтобы ты податливей стал. Не смотри, что выглядит эта пакость как забавный мутант-переросток, на деле она здорово может навредить.
        - Мысь, стреножь ее - дав понять кивком, что моя информация принята к сведению, произнес Снуфф - А я добью.
        Свистнули стрелы, взвизгнула Мантильда, радостно засмеялась Фрейя - процесс пошел. Ну, а я снова лег на песок и стал прикидывать, что к чему.
        Итак - четыре трона. Положим, с одним из них, тем, на который время от времени опускает свой зад веселый кениг Харальд Сноррисон, по прозвищу «Кудрявый», проблем вообще никаких не возникнет, для этого достаточно просто наведаться в его чертог. Слава богу, отношения у меня с кенигом традиционно хорошие с самого начала. Да и дочь его с зятем мне вроде как обязаны - одна своим спасением, другой успешным браком. А если с собой еще и бочонок эля в подарок прихватить… Короче - здесь сюрпризов не предвидится.
        Хотя… Кто теперь за что поручится? Север - вотчина Витара, может, Хольмстаг с другими бургами уже ушел под руку бога воинов, а вот он-то как раз меня сильно не жалует. С другой стороны - Харальд мужик пьющий, а потому вздорный, не любящий, когда ему говорят, что делать. Он из принципа мог упереться, да и послать этого Витара озера в своем краю пересчитывать, а их там много.
        В любом случае шансов на успех здесь более чем достаточно. Даже если Витар прибрал Север к рукам репутация с кенигом один хрен никуда не делась, системного сообщения такого я не видел. А раз репутация в порядке, значит можно смело туда идти и требовать внимания к своей персоне. Так сказать - Север помнит.
        Но вот остальные части света… Это, конечно, орешек, о который можно сломать зубы. Восток и Юг - я вообще даже не представляю, кто там правители, поскольку никогда их не видел, и толком ничего о них не слышал. Нет, узнать имена не проблема, но как мне спинки тронов их обладателей осмотреть? «Простите, простите, даже не вставайте, я только погляжу и уйду»? И все - пожалуйте на плаху. А то и куда похуже, учитывая южную злокозненность и восточную изысканность.
        Вывод - надо подключать связи, которые, хвала небесам, у меня имеются. Все-таки не зря я столько времени мотался по самым темным и опасным углам Файролла, есть от этого прок.
        Самый простой вариант - наведаться к дедушке Хассану в замок Атарин. Если бы мне не надо было лично видеть эти буквы на тронах, то я вообще бы всю проблему через него решил. Просочились бы его сыновья темной порой в королевские залы, да и принесли мне в клювиках информацию. Но - так нельзя, это уж точно. Как сказано в условиях квеста? «Отыскать». То есть предполагается личное участие, по-другому никак. Оно, конечно, можно рассмотреть вариант, где ассасины доведут меня до этих тронных зал своими скрытыми путями, но это уже не факт. Не уверен, что властитель замка Атарин одобрит подобную просьбу в силу того, что его промысел убийства, а не сопровождение невесть кого невесть куда. Но совсем скидывать со счетов его не стоит, потому Хассан ибн Кемаль останется для меня последней надеждой. Если пойму, что все возможности исчерпаны, пойду к нему на поклон.
        А вот моего собрата по служению Темному Властелину волшебника Бахрамиуса надо посетить сразу же после того, как я закончу дела с кенигом Харальдом. Уверен, что такой великий чародей как он, не может не быть вхож во дворец султана. Ну, или шаха, кто там у них, на Востоке правит? Рубль за сто, этот повелитель обязательно прибегал к помощи моего давнего друга, а значит, согласится выслушать небольшую просьбу, к нему обращенную. Выполнит он ее или нет - это вопрос, но разговор - уже что-то. Да и оглядеться на местности не помешает.
        Юг. Вот тут все совсем кисло. Я, собственно, там толком вообще ничего и не видал, кроме джунглей да старых храмов. Причем бродил я по эти джунглям в компании повстанцев, что явно не добавит мне привлекательности в глазах повелителя тех мест. Впрочем, еще в Мейконге побывал пару раз, но это ситуацию не выправляет.
        Кстати. А ведь там, в Мейконге, у Гончих Смерти, помнится, верфи имеются, причем чуть ли не на эксклюзивной основе расположенные. Вряд ли такое возможно провернуть, не имея высоких покровителей в правящей верхушке. Зная же Седую Ведьму, можно с уверенностью сказать, что тратить время на каких-то визирей или первых министров она не станет. Только первые лица, ибо «Гончие» всегда берут лучшее.
        Вот только связываться с ней очень уж неохота. Просто до ужаса. Она поможет, это да, но перед тем всю душу вымотает своими тонкими заходами направленными на «почему» и «для чего». Более того - постарается докопаться до самой сути. Ну, а если увидит букву на спинке трона, то тут же начнет дышать мне в затылок, небезосновательно заподозрив неладное. Нет, не факт, разумеется, что она сможет эту букву узреть, возможно она открыта только для того, кто владеет соответствующим квестом, но даже если и так, то все равно покоя не будет.
        По той же причине не стану обращаться к Мастеру Стрекоз. Ну да, он производит впечатление человека полностью адекватного и спокойного, но это Файролл, здесь все не то, чем кажется. Даже если оно - то.
        Что же до престола Юга… Есть у меня в гостиничном сундуке одна штука, с давних пор она там валяется. Это открытая верительная грамота, позволяющая получить разовый доступ к любому из монархов Раттермарка, она мне перепала в качестве дополнительной награды за квест с тремя ключами, который я для Орта выполнял. С ней я к кому хочешь попаду, вот только и тут «но» имеется. Это только прием, не более того. Грамота гарантирует мне то, что я приду своими ногами к монарху и на них же от него уйду, но насчет того, что он и просьбу мою выполнит, здесь ничего не говорится. Хотя, конечно, это лучше, чем ничего. Если других подходов к повелителю Юга у меня не будет, то придется ее в ход пускать.
        Но самая большая засада меня ждет на Западе. Казалось бы - родной до боли край, дворец, в котором я был невесть сколько раз, где каждый камень Хейгена помнит - чего проще? А вот и фиг! Именно тут я, похоже, расшибу лоб о косяк. Анна в нашу последнюю встречу четко расставила все точки над латинскими буквами, пусть не сама, пусть через мою потенциальную родственницу, но тем не менее.
        И все же я не хочу с ней снова воевать, нет у меня в данный момент времени на это дежавю. Само собой, что на Востоке и Юге мне просто так спинки тронов пощупать никто не даст даже при самом благоприятном исходе, по квестам побегать придется наверняка, но это все же не полномасштабная война, это другое. А здесь, если мы не договоримся с королевой, именно ее и придется затевать. То есть - вытаскивать Вайлериуса из подземелий, повторно присваивать ему звание мятежного принца, ставить под знамя с надписью «Мщу-за-всех», и раздувать назло правящему в одной отдельно взятой стране классу пламя гражданской войны. Только вот на этот раз все будет куда жестче чем тогда, потому что в дело наверняка вмешаются боги. На Западную марку уже наложена лапа Месмерты, и вряд ли она захочет доброй волей прощаться со своим добром. Ну, а то, что я ошиваюсь где-то рядом с мятежниками, для нее вряд ли останется тайной надолго.
        «Игрок Хейген, уведомляем вас, что отныне вы стали кровным врагом всех дриад, служащих богине Месмерте. Они в гневе! Они жаждут вашей смерти!
        И помните - иногда боги милосерднее, чем их слуги»
        Ничего принципиально нового, эти паразитки и до того меня не сильно жаловали, что лишний раз доказывает - не хочешь в свой адрес зла, не делай никому добра. Я их из грязи вытащил, приодел, причесал, силу вернул, а они мне за это сначала какого-то хлама в виде наград напихали, а после чуть в жертву не принесли.
        Так что пусть не любят, невелика беда. Хорошо бы, кстати, их всех вообще перебить при оказии, одну за другой. Дриады - не боги, они смертны. Собственно, если бы не вмешательство Месмерты, их уже меньше было бы, поскольку все те порождения генной инженерии, что Огина на нас напустила, мы худо-бедно одолевали. И почти добрались до нее самой.
        Вот тоже интересно - дриады на меня злы, а Месмерта, выходит, нет? Где очередное пугающее сообщение на эту тему? Или просто дриадская мамаша настолько привыкла к тому, что я вечно кручусь у нее под ногами, что плюнула на это дело? Мол - сколько дураку не говори, умнее он не станет?
        И еще - а я ведь, похоже, на данный момент обладатель желтой майки лидера. Уверен, что этот оазис никто из моих конкурентов-изыскателей, сколько бы их там не было, пока не посещал. Тот, что служит Месмерте просто не успел бы технически, он напортачил с документами, а остальные без боя оттуда не ушли бы. Понятно, что игра затягивает свои раны быстро, но все равно остались бы какие-то признаки того, что в этих местах громыхал бой. Игре выгодно подстегивать игроков, потому тот, кто следующим наведается в гости к Огине, непременно увидит или услышит намеки на то, что он у нее в определенном смысле не первый.
        Ладно, это все отвлеченные темы, что с Анной делать? Повторюсь - очень мне не хочется воевать. Жутко не хочется. Времени подобные забавы жрут огромное количество, а у меня с ним туго, больно быстро мiр переходит в состояние войны. Может, все же попробовать с ней договориться по-хорошему? В последний раз попробовать? То слово, что я ей дал тогда в Эйгене, она сама сделала недействительным, выдав разрешение на мое убийство, так что формально мне дорога в столицу Западной Марки открыта. Правда, и в этом случае сообщения от системы никакого я не видал, но истолкую ситуацию в свою пользу. В крайнем случае всегда можно с тем же Валяевым поругаться, на предмет того, что надо четче формулировать правила существования в игре. Да, Анна разрешила мне зайти в архив и найти бумаги, но выйти из города-то она мне не дала? Значит, она первой нарушила соглашение. Нет, она ничего такого и не обещала, но, если рассуждать логически, одно проистекает из другого.
        И еще надо хорошенько подумать, как, собственно, до ее дворца добраться живым и здоровым, поскольку королевский указ о моем немедленном уничтожении никто, скорее всего, не отменял.
        Или все-таки плюнуть на привычное мне миролюбие, не тратить время на пустые разговоры, и сразу начать формировать оппозицию существующей на Западе власти?
        Тьфу, по кругу ходить начал. Короче - начнем с Севера, а там видно будет. К тому же у меня еще одно дело давным-давно в незавершенных значится.
        - Хейген - мурлыкнула над ухом Мысь и ее бритая голова уютно пристроилась на моем плече - Ну скажи, где такие татуировочки делают, а? Я все равно не отстану! Где именно под землей такое бьют?
        - Душа моя, там все очень-очень сложно - погладил я ее по лысинке - Практически неподъемно.
        - Ты просто не знаешь, какая я упорная - вкрадчиво и как-то даже интимно прошептала девушка - А уж если дело касается татуировок… И потом - ну, не чужие же мы люди! Мы же сокланы! Свой своему всегда помочь должен!
        - Да скажи ты ей - посоветовал мне Амадзе, расположившийся рядом с нами - Скажи, и давай отсюда выбираться, что ли? Чего сидеть?
        Бум! И перед нами появился десяток разномастно одетых игроков. Пара из них, судя по экипировке, явно была довольно высокого уровня, остальные же скорее тянули на новичков.
        - О как! - удивленно выпучил глаза один из них, гном в кованом доспехе - А мы думали первыми будем! А молодец Рости, вон, «хаев» навербовал. Теперь точно мы Ффарга завалим. Но, парни, предупреждаю сразу - главный я, никаких «надо не так воевать» быть не должно. Я сказал «прыгаем», вы спросили «как далеко» или «как высоко». Это ясно?
        - Тогда мы пас - лениво отозвался Амадзе - Рости нам обещал полную автономность действий, половину трофеев и жезл Ффарга. А тут вон чего началось. Так что гони за обман неустойку в виде трех свитков перемещения.
        - Половину трофеев? - еще сильнее обомлел гном - И жезл? А чего еще вам надо?
        - Узнать, где вот этот добрый человек обзавелся такими шикарными татухами - сообщила ему Мысь - Но тут, гноме, вряд ли ты мне помочь сможешь.
        Несколько будущих участников рейда в Аль-Альбейн (а речь, несомненно, шла именно об этом) заухмылялись, гном же явно строчил сообщение в «личке» неведомому нам Рости.
        «Хейген, вы где?»
        Кролина прорезалась!
        «У Аль-Альбейна. Со мной четверо. Назир и Мих с тобой? Вы вообще где?»
        «Со мной пятеро, твоих приятелей-НПС нет. Нас в море выбросило! Далеко от берега! Нас тут чуть Чудо-Юдо местное не сожрало! Хорошо, рыбаки спасли!»
        Видно, и правда морской монстр попался неслабый, вон сколько восклицательных знаков.
        «Лихо! Остальные, похоже, со Славом»
        «Нет. Портируйтесь в замок. Мы как на берег сойдем, туда же отправимся»
        А, ну да, в море действует «закон гостиницы», там свитки перемещения не работают. Но куда подевались мои опричники? А что, если они там, в оазисе остались, и сейчас Огина над ними глумится? Если все так, то я этот цветущий островок Жизни посреди пустыни до основания срою.
        - Жезл им! - продолжал ворчать гном - Какие! Свитки им, глянь-ка!
        - Да успокойся ты уже! - не выдержал Амадзе - Шутка это. Шутка. Мы тут случайно оказались, не надо нам ничего. И Аль-Альбейн нам не нужен.
        Буммм! Снова открылся портал, из которого повалил народ, причем тоже крайне разношерстный.
        - Рости, ну ты где есть? - возмутился гном, подходя к рослому паладину, единственному, похоже, высокоуровневому игроку из прибывшей компании - Время поджимает, мне еще «курсовик» писать сегодня!
        - Ого, да ты неплохих бойцов, смотрю, завербовал? - не обращая внимания на его слова, уставился на нас Рости - Теперь точно победа за нами будет!
        - Эти? - недовольно глянул в нашу сторону гном - Нет, они не с нами. И очень хорошо, потому что у них глупые шутки!
        - Спорный вопрос - отозвался Амадзе.
        - Может, и правда с ними сходить? - призадумался Шеркон - Я в этом рейде еще не бывал. Мысь, ты как?
        - Мы только за - услышав его, покивал Рости, не обращая внимания на недовольную гримасу гнома - У нас как раз до фулла двух человек не хватает, они записались было, да прямо перед отбытием сюда из игры вышли. И новых искать уже времени нет.
        - Не ходи - посоветовал ему Амадзе - Или хотя бы отдай кому-то из нас содержимое сумки и экипировку, обратно за ней ты уже не вернешься. Вернее - дойти до нее не сможешь. Это место гиблое, тут дальше первого поворота в одиночку не проберешься.
        - Вот нафига каркать? - недовольно нахмурился Рости - У нас хорошая группа, и мы с Динги кое-что понимаем в игре.
        - Сомневаюсь - безмятежно произнес маленький взломщик - Максимум вы читали мануалы не слишком сведущих игроков из числа тех, которые с их слов в одиночку Клаторнаха валили. Друзья, будьте реалистами, это Аль-Альбейн. Да, здесь не самая сложная рейдовая зона из существующих, спору нет, но поверьте мне, с низкоуровневым «пикапом», да еще и без «хилеров», вон за теми разрушенными воротами ловить нечего. Даже если вы доберетесь до дворца…
        - Какой дворец? - не удержался я - Половину размотает на улицах, остатки добьет первая же кучка мертвяков из числа тех, кто на площади ошивается. Без вариантов.
        Я поймал одобрительно-понимающий взгляд Амадзе, и отчего-то мне стало приятно. Есть все же в псевдо-ветеранстве нечто тщеславно-притягательное, от чего на душе тепло становится.
        - Нафиг - подытожил Шеркон - Да и хватит мне на сегодня эмоций, на самом деле. Лучшее - враг хорошего.
        - Нечего их слушать! - приободрил свое призадумавшееся воинство Рости, недобро глянув на нашу компанию - Поверьте, мы знаем, что делаем. Главное - верная стратегия боя, а у нас она есть. Пошли к воротам, я вам все объясню, а после - в бой!
        - Мы тоже пойдем, наверное - я встал с песка - Погрелись на солнышке, передохнули, пора и домой.
        - И то правда - подтвердила Фрейя - Мне тут не нравится, и все время кажется, что вот-вот та тварь снова из-под песка вылезет.
        Последнее, что я заметил перед тем, как шагнуть в портал, было бегство трех отважных рейдеров, как видно узревших десятки живых мертвецов, вылезающих на поверхность. Зрелище и в самом деле то еще, их где-то даже можно понять.
        Скажу честно - как только мы оказались во дворе замка, с моих плеч упал не то, что тяжелый камень, а просто-таки небольшая горная система. Я увидел брата Миха, который пил пиво из огромной кружки и Назира, беспокойно бродящего близ лестницы. Заметив меня, он улыбнулся, что явилось совершенной неожиданностью, и поспешил занять свое обычное место, то есть пристроился ко мне за спину.
        Живы. Хвала богам! Не придется мне Костика по стенке размазывать, а без этого бы не обошлось. Он хоть и тщедушный, но, зараза такая, принципиальный, особенно в вопросах подобного толка.
        Снуфф тоже уже вернулся из тех мест, куда его забросила ударно-магическая волна, и теперь рассказывал о наших похождениях всем тем, кто желал его послушать, что, признаться, мне очень не понравилось. Замок территория, открытая для игроков, сюда любой прийти может, в их числе и те, кто не входит в список наших друзей. Собственно, это единственный минус в нашем пристанище, и в какой-то момент он, возможно, перевесит плюсы. Да что там - если бы я не тешил себя надеждой на то, что скоро вообще свалю из игры, я бы давно начал клановый замок возводить. Не такую цитадель как у Гончих Смерти или у Гедрона, поскромнее, но зато туда кроме своих никто не попал бы, а это дорогого стоит.
        - Хейген, скажи - подергала меня за рукав Мысь - Ты осознай - я не отступлюсь, за тобой везде ходить стану. Я найму в реале экстрасенса, который умеет во сны проникать и там тоже тебе покоя не дам. Например, снится тебе, как ты красивую блондинку в позицию «раз» поставил, но тут появляюсь я, и говорю тебе…
        Господи боже! Да если бы я мог отправить тебя за наколками в Архипелаг, то давно бы это сделал. Елки-палки, даже свои бы отдал, не жалко! Возможности такой нет!
        - Ладно, уломала - понизил голос я - Такие наколки делают на корабле «Великий Подземник», но для этого надо не только квесты выполнять, там все на личной удаче крепко подвязано. Мне вот повезло, может, одному из ста игроков. Или пятисот. Потому не стоит овчинка выделки.
        - Корабль «Великий Подземник»? - удивилась Мысь - Впервые слышу.
        И я подробно объяснил ей что это за штука, где она находится и как на нее попасть, причем дважды предупредил, что со стороны Малах-Таргака к нему лучше даже не пробовать подбираться, это верный путь на точку перерождения. Ну, и еще пришлось приврать, сказав, что наколки делает или капитан «Великого Подземника», или старший помощник, но - рандомно. То есть пробовать их разговорить на эту тему смысла нет, тут должны звезды сойтись в одной точке, а сколько на это времени понадобится - бог весть.
        Впрочем, Мысь мои объяснения вполне устроили, она сообщила, что не ищет легких путей, а наличие цели делает ее жизнь куда более осмысленной.
        Хлоп - и вот из портала вываливаются остатки нашего отряда, разбросанного во всему Востоку божественной магией.
        - Это было весело - сообщила всем Кролина, появляясь последней, как и положено тому, кто командует группой - И очень познавательно. Я теперь точно уверена в том, что не желаю участвовать в морских путешествиях, даже если речь пойдет про Архипелаг. Подожду, пока туда порталом можно будет отправиться, потому что второй встречи с морскими тварями не переживу. Ох, какие зубищи были у этой рыбы! До сих пор не по себе.
        Странное дело, но меня вдруг захлестнуло странное чувство, которому я, пожалуй, четкого названия не подобрал бы. Скорее всего это было счастье своего находящегося среди своих. Я смотрел на тех, с кем совсем недавно стоял плечом к плечу сначала в Куниргане, а после в доме дриады и ощущал, что теперь для меня эти люди не просто игроки, с которыми я время от времени вижусь и болтаю. Это теперь мои боевые товарищи. Да, это была ненастоящая война, в ней никто не мог умереть по-настоящему, но разве дело в этом? Не смерть определяет, достоин ли человек доверия и уважения, а жизнь.
        А еще я увидел грустную мордашку Флакки, и дал себе слово взять ее с собой в ближайшее путешествие. Вот, хоть бы даже на Север, куда я, скорее всего, завтра и направлюсь. И, может быть, даже… Хотя нет, в подземельях ей делать нечего. Там вообще живым не место, если бы не особая нужда, я бы туда сроду не сунулся.
        - Славные рыцари, достойнейшие маги и прекрасные воительницы! - взлетел над толпой голос Ромула, перекрыв всеобщий гвалт - Не забываем, что клановое хранилище до сих пор открыто! Сдаем излишки добычи, то, что вам не нужно или то, что вы желаете сохранить в целости и сохранности! Гостиница не лучше место для ценностей, уж можете мне поверить! А я, ваш верный Ромул, все сберегу, за всем присмотрю!
        - Интересно, ему хоть кто-то верит? - спросила к меня Кролина, устало вздохнув - И вообще - его как-то много сегодня.
        - Это да - согласился с ней я - Амадзе, можно тебя?
        - Чего?
        - Того - не удержался я и передразнил его - Так как, примешь на себя кланхран?
        - Да - подумав пару секунд, согласился Амадзе - Можно. И еще вот что - надо бы состав клана расширить. Нас мало. Слишком мало. Если мы хотим на что-то влиять в этом мире, надо расти. Надо увеличивать количественный состав. Ребят, согласитесь, всего полсотни с небольшим бойцов - это даже не смешно.
        - Золотые слова - Кролина коротко глянула на меня - Но не все зависит от нас. Клан социальный, потому есть ограничения.
        - Значит, надо не ровно на попе сидеть, а выходить на администрацию игры - вдруг выдал совершенно неожиданную идею Амадзе - А что стесняться или бояться? «Радеон» столько обновлений накатил за последнее время, глобальные события запускаются одно за другим, значит надо пересматривать и старые игровые механизмы. Обновлять их. Давайте напишем в тот же «Радеон», я слышал там внятная поддержка, и не только техническая. Опять же - есть «Вестник Файролла», там точно читают все обращения, если только они не совсем уж идиотские. И не только читают, на них отвечают, а какие-то передают разработчикам. Мне одна приятельница про это рассказывала, а ей можно верить. Еще есть официальный форум, можно там шум-гам поднять. Не одни же мы «социальщики», верно? Короче - если мы хотим расти как клан, то надо шевелиться, а не ждать, пока кто-то добренький придет и сделает то, что нужно. Не придет никто, потому что мы никому кроме нас самих нафиг не нужны. Разве что враги, но у них будут другие планы, не связанные с благотворительностью. А врагов у нас наверняка скоро прибавится, раз уж мы приняли одну из сторон в
мировом противостоянии.
        - Нас стало двое - Кролина обняла Амадзе за плечи - Все, Хейген, не видать тебе теперь покою! Пришла твоя смертушка!
        - Типун на твой длинный язык - сплюнул я - Ладно, пойду кое-кого опечалю, и хватит с меня на сегодня! Ромул, дорогой мой!
        Последние слова я почти выкрикнул, раскинул руки в стороны и двинулся к казначею.
        - Вооот! - радостно выкрикнул казначей - Дорогой! Наш вождь, истинное воплощение справедливости, чести и щедрости ценит тот мизерный вклад, что я кладу на алтарь общего дела! Неужели же вы…
        - Святой ты мой человечек! - обнял я Ромула, сдавив так, что тот даже хрюкнул - Сколько ты сил потратил на нас, неблагодарных! Сколько ночей провел в подсчетах и распределении, ни на секунду не сомкнув глаз!
        - Много - задушено прохрипел казначей - Сильно много! Хррррр!
        - И вот мы, твои друзья, решили, что пора тебе отдохнуть! - наконец отпустил я его - Ты это заслужил как никто!
        - Чего это? - насторожился прохиндей - Я не устал вовсе! Во мне сил, что у горного льва.
        - Не надо нас обманывать! - укоризненно покачал головой я - Не надо выдавать желаемое за действительное. Мы все знаем, что ты скорее умрешь, чем оставишь свой пост, и ценим это. Так ценим, что решили тебя наградить по заслугам.
        - Я не за награду тружусь - Ромул окончательно убедился в том, что дело неладно, и теперь несомненно гадал, что тут к чему - Для меня на первом месте благополучие клана стоит.
        - И клан это знает - я положил ему руку на плечо - Мы решили отправить тебя на заслуженный отдых, пока ты до конца не растратил здоровье на вредном казначейском производстве. Отныне ты первый персональный пенсионер нашего клана, твое дело теперь отдыхать. Сиди на лавочке у крепостной стены, выращивай цветочки, занимайся макраме - для тебя теперь нет никаких преград в развлечениях, ибо времени на все хватит. Ну, а чтобы ты не ни в чем не испытывал нужды, каждый месяц новый казначей станет выдавать тебе десять золотых из хранилища, и так до самой смерти! Но ты живи долго и радуй нас.
        - А? - Ромул, казалось, потерял дар речи - А?
        - Вон как обрадовался - сообщил я хохочущим сокланам - Дар речи потерял. Ну, его можно понять.
        Ромул еще раз глянул на меня, и потерял сознание. Как видно, таких ударов судьбы он до того ни разу не испытывал, хоть и имел очень непростое и опасное прошлое.
        «Игровой совет № 14.
        Рекомендуем вам быть осторожнее в общении с неигровыми персонажами. Любой из них в какой-то момент может изменить отношение к вам как с отрицательного на положительное, так и обратно, на это влияет масса факторов. Если в отношении неигровых групп все решает репутация, то отдельные персонажами отталкиваются от ваших слов и поступков. Следите за тем, что говорите и делаете!»
        Опять что-то новенькое. Ни разу подобных советов раньше не видел, но посыл данного понятен. Может, я и правда палку перегнул? Ромул он ведь мужик тертый и, скажем прямо, пакостный, как бы какую гадость не устроил. Он много чего видел, много чего знает.
        - Как очухается, скажи, что мы решили его оставить - попросил я Амадзе - Мол - народ упросил, осознав что без Ромула мы никак не справимся с злодейкой-судьбой. Ну, и разрешай после по мелочам подворовывать, пусть его.
        - Может, оно и правильно - согласился со мной новый казначей - Так, народ! Как ни странно, я поддержу клич вот этого пройдохи - сдаем ненужные трофеи в кланхран! Вам вендорские копейки погоду не сделают, а мне все пригодится!
        Я удовлетворенно вздохнул, прощально помахал народу рукой, и вышел из игры.
        Глава 2
        ПОДТВЕРЖДАЮЩАЯ ТОТ ФАКТ, ЧТО ВСЕ ДЕЛО В МЕЛОЧАХ
        - Кто звонил? - спросил я у Вики, выходя из ванной комнаты, и вытирая полотенцем голову - На кого опять орала? Наша красотка Мариэтта не тот прыщик выдавила, или Таша вместо пироженки макет номера скушала?
        - Ха-ха-ха, как смешно! - Вика несколько раз свела ладони вместе, обозначив аплодисменты - Верх остроумия. Нет, это я кавалера нашей красотки шуганула, того, на которого без слез не взглянешь. Он взял привычку названивать сразу же после того, как ты вылезаешь из своего комфортабельного гроба, и красть время, которое ты оставляешь мне между сном и играми. Когда кто-то без спросу берет чужое - это не мое дело. Но когда кто-то забирает мое - это уже перебор. У нашего умника был целый день, чтобы пообщаться с тобой, вечер я ему отдавать не собираюсь.
        - Убедительно - признал я - И справедливо. Что на ужин?
        Но мы оба недооценили Костика. За последние несколько месяцев он, то ли под нашим благотворным воздействием, то ли еще по каким причинам, приобрел некоторое нахальство, которого раньше за ним не водилось, потому, когда я доедал вторую отбивную, в дверь постучали.
        - Никого нет дома! - тут же среагировала Вика.
        Стук повторился.
        - Все ушли на игровой фронт! - начиная злится крикнула моя сожительница.
        - Неправда, кое-кто с него недавно вернулся - подал голос визитер, и это предсказуемо был наш очкастый гений - Я все равно не уйду, пока с Кифом не пообщаюсь. Я имею до него пару слов.
        - Завтра будет новый день - насупилась Вика - Завтра поговоришь! Дай человеку поесть!
        - Я бы тоже перекусил - одобрил ее слова Костик - Вы прекрасно готовите, Виктория, это знает весь «Радеон»! Пригласите меня к столу, и я спою величальную песню в вашу честь!
        - Лучше открой - посоветовал я недовольной девушке - Он сейчас реально петь начнет, попомни мое слово. И вот тогда совсем беда настанет.
        - Куда уж хуже?
        - Есть куда - веско произнес я - Ты забыла о Валяеве, который на этот вой притащиться может. Добро, если трезвый, а если нет?
        Последний аргумент показался Вике убедительным, она встала и пошла к двери.
        - Мясо кушаешь? - Костик, ворвавшийся в кухню, блеснул стеклышками очков - Вкусное?
        - Очень - я отрезал кусочек свинины, намазал его горчицей и отправил в рот.
        - Садись за стол - обреченно предложила программисту моя хозяюшка - Гарнир класть? У нас сегодня тушеная капуста.
        - Класть - Костик сглотнул слюну - Киф, тебе положительно повезло с избранницей. Умница, красавица, готовит хорошо. Чего тебе еще надо?
        - По идее, такие реплики не ты должен выдавать - заметил я.
        - А кто?
        - Валяев. У тебя другая социальная роль. Ты у нас тихий зашуганный компьютерный гений, тебе фонтанировать комплиментами по штату не положено.
        - Да? - немного опечалился Костик - Ладно, как скажешь.
        - Давайте недолго только - попросила нас Вика, ставя перед гостем тарелку с едой - Завтра рабочий день все-таки. Чайник сами вскипятите, небось, не безрукие.
        И она покинула кухню.
        - По-моему, я ей не очень нравлюсь - сообщил мне программист, втыкая вилку в кусок мяса.
        - Ей все те, кто на ночь глядя в гости без приглашения приходят, не нравятся - успокоил его я - Так что не переживай. Чего хотел?
        - Высказать свое восхищение - тоже потянулся за горчицей Костик - Причем коллективное. Очень красивое зрелище было в оазисе, невероятно красивое. Олег все же был гений. Такое закрутить - это сильно.
        - Ну, твоя команда не хуже квесты делает - почти не кривя душой, сообщил ему я - Не прибедняйся.
        - Не хуже - согласился Костик - Но вариативность сюжетных решений все же у нас слабее.
        - Если честно, меня от этой его вариативности уже коробит всего - не разделил его восторгов я - Каждый раз думаю - куда уж хуже? И каждый раз находится куда. Теперь вот надо осмотреть четыре трона, на которых сидят сильномогучие государи. И им, в большинстве своем, это наверняка очень не понравится, даже в том случае, если это произойдет в ночной тиши и в их отсутствии. Уверен, что в данной ситуации непременно какой-нибудь особо бдительный страж припрется поглядеть, - а все ли в порядке в тронной зале? И непременно меня заметит.
        - Ну, не факт - попробовал приободрить меня гость - Может, и не припрется.
        - Ты кого обманываешь? - я рассмеялся, причем искренне - С моим-то везением.
        - Ничего, дорогу осилит идущий - примирительно произнес Костик - В конце концов это не профилирующий квест. Твоя задача какая? Странник. Вот ты и…
        - Верно, Странник - чуть понизил голос я - Только вот мне сейчас уже предельно ясно, как именно сойдутся наши с ним дорожки. Ну, географически не скажу, естественно, а событийно запросто. Встретимся мы с ним на каком-нибудь большом поле, с одной стороны его темные рати выстроятся, с другой - войска его противника, читай - мои. Ну, условно, разумеется, но тем не менее. И если богиня за меня не впряжется, то солью я эту битву ко всем хренам. Больше тебе скажу - я без удачного завершения этого квеста даже до того поля не доберусь, меня без ее поддержки остальные боги станут на ноль множить раз за разом. До больших конфессиональных войн ведь всего-ничего осталось, верно?
        -Ты имеешь в виду открытых, а не как сейчас? - уточнил Костик - Тех, что с турнирной таблицей и ежедневными призами в виде разнообразных бонусов тем, чей божественный покровитель на данный момент лидирует по победам? Как только второй первохрам выстроят, так и накатим это обновление, дабы конкуренцию подстегнуть. Изначально там планируются разные схватки, от «трое на трое» до «пятьдесят на пятьдесят», а после дело дойдет и до глобальных сражений. Их введем, когда все четыре храма стоять будут. У нас вообще большие планы на этот счет.
        - Про что и речь - я глубоко вздохнул - Вот и как мне не рыть носом землю? Кстати - хорошо, что предупредил. Значит, точно не еду я завтра на работу, надо идти бубен выбивать. В схватках НПС вы вряд ли дадите задействовать, а вот в глобальных сражениях, уверен, разрешите.
        - Разрешим - подтвердил Костик, пережевывая мясо - С ограничениями по количеству, понятное дело. И без привлечения наемников из Вольных Рот или Диких Отрядов, только с штатными НПС на репутационной основе.
        - Слушай, а почему я это все только сейчас узнаю? Почему в редакцию пресс-релиз обновления не поступил? Что за подход к серьезным вопросам?
        - Нашел у кого спрашивать! - хихикнул программист - Это ты Верейской претензии выкатывай, а не мне. К тому же возможно все вам и отправляли, просто ты на работе совсем бывать перестал. Как не глянешь, ты все в игре.
        - Так, а куда мне деваться, если с каждым квестом… Черт, сказка про белого бычка началась. Ладно, забыли. Значит, говоришь, в игре обновление на носу?
        - Угу - прочавкал Костик.
        - А коньячку хочешь?
        - Так твоя заругается же! - гость опасливо глянул в сторону комнаты, где Вика шуршала страницами журнала.
        - А мы тихо! - заговорщицки прошептал я - По маленькой!
        - Так говори, что надо - рубанул рукой воздух Костик - Если смогу - сделаю.
        - Увеличь мне клан хотя бы вдвое - попросил его я истово - Слушай, у меня руки сейчас вообще связаны, особенно с учетом того, что треть состава старики, женщины и дети, от которых вообще толка нет. Я все понимаю - социалка, то, се, но невозможно же! Особенно в разрезе грядущих битв. Мы, по сути, смертники. А если клан накроется, я такие штрафные санкции словлю, что на всех нашим планах сразу можно будет крест ставить. Вот оно тебе надо?
        - Ну, не знаю, не знаю… - задумчиво произнес Костик - Технически это возможно, конечно. Сколько у тебя сейчас? Сотня?
        - Ну - подтвердил я - Но мне минимум три сотни бойцов в клане нужно, чтобы на ноги встать. А еще лучше пять!
        - Пять - перебор - покачал головой Костик - Социалка же, там есть некоторые ограничения, которые не перепрыгнешь. Кстати, имей в виду, что с увеличением мест для игроков увеличится и количество НПС-балласта, в этом весь смысл. Подразумевается, что твоя планида не славу добывать, а выстраивать отношения с населением. Уверен, что тебе нужна еще сотня немощных и бесполезных гэльтов, которых надо кормить, лечить и оберегать?
        - Пограничье на бедность не жалуется, прокормим как-нибудь - отмахнулся я - А в случае нападения врага на королевский замок отправлю их на стены, смолу кипящую на агрессора лить. Опять же - пусть землю пашут или овец пасут. Короче, пока царит относительный мир, отдам их в ведение сестрицы Эбигайл, пусть она заморачивается. В конце концов, она урожденная Линдс-Лохен, пусть позаботится о родне.
        - Твое дело - Костик облизал вилку и с грустью глянул в пустую тарелку - Две сотни мест в клане прибавлю, больше не проси. И так иду тебе навстречу, другого бы кого послал.
        - Ценю - от своего куска мяса я отрезал половину и плюхнул ему на тарелку - И тоже для тебя ничего не жалею!
        - Трогательно! - притворно всхлипнул мой собеседник.
        - А теперь говори, чего тебе от меня надо? Ты же не просто так пришел, верно? Похвалить меня ты и по телефону мог. Или сообщением в игре.
        - Ходят слухи, что скоро вернется Старик - почти шепотом сказал мне он - Киф, выпроси у него аудиенцию для меня. Приватную.
        Если честно, его просьба заставила меня немного опешить. Всего мог ожидать, но такого?
        - О как - потер лоб я - А чего сам не хочешь на прием напроситься? Наверняка можно как-то записаться там… Ну, я не знаю.
        - Натурально - не знаешь - подтвердил Костик - Ты в иных моментах совершенно несведущ, потому что живешь в башне из слоновой кости. Мне к нему попасть просто так почти невозможно, только если он сам меня захочет увидеть, а шансы на это стремятся к нулю. Так что - поможешь?
        - В обход Зимина и Валяева? - уточнил я - И Азова? Ты понимаешь, что они с нами сделают, когда это всплывет? Сожрут нас с тобой, и косточек не оставят. Безотносительно того, что ты там, наверху, наговоришь.
        - Короче - нет - подытожил Костик печально - Понимаю. Нет, правда понимаю, потому даже обиду не затаю.
        - Я не сказал «нет». Поживем - увидим. А о чем речь хочешь вести, если не секрет?
        Костик глянул на меня исподлобья, и я понял - не скажет он мне этого. Ну, тогда не обижайся, друг сердешный, я на самом деле себе не враг. Но надежду я у тебя отбирать не стану, верь в то, что, может, все еще и сложится. С надеждой жить веселее.
        - Если фишка ляжет - замолвлю слово - пообещал я - Это все, что могу гарантировать. Да и не факт, что он меня призовет к себе по приезду.
        - Уверен, что так и случится - снял очки с носа программист, и протер их отвисшим рукавом своего вязанного свитера - Хоть раз за последние визиты такое бывало? Нет. И в этот раз тебя чаша сия не минет.
        - Лучше бы минула - вздохнул я - И охота тебе доброй волей туда лезть?
        - Охота - твердо заявил Костик и попробовал выпятить вперед свою впалую грудь - Помнишь, мы как-то общались на предмет того, что я делаю все, а при этом остаюсь никем?
        - Помню - хмыкнул я - Было. Помял я тебя тогда маленько.
        - Ну, так за дело - шмыгнул носом он - Но все равно - имею право!
        - Тщеславие - грех - попенял я ему - Оно никогда никого до добра не доводило.
        - Пусть его - Костик снова напялил очки на нос - Я, может, жениться собрался. Может, даже размножусь. А как семью создавать, если я до сих пор «подай-принеси» работаю.
        - Так вроде тебя повысили? - удивился я - За выдающиеся заслуги. Валяев тебе даже секретаршу обещал.
        - Валяев всегда много чего обещает - скривился Костик - Да, должность называется красиво, но статус мой не изменился, как я был вечным исполнителем, так им и остался. А я хочу быть среди тех, кто не выполняет чужие решение, а участвует в их принятии.
        - Обратно непонятно. Кость, по-моему, ты сгущаешь краски. Вспомни наши последние мозговые штурмы, тебя никто в угол не задвигал, ты всегда имел право слова. И к нему прислушивались.
        - Иллюзия - буркнул гость - Не более того. Киф, сделай то, о чем прошу, и я не останусь в долгу, даю слово.
        Темнит парень. Ой, темнит. А я такой подход к делу сильно не люблю, от него за десять шагов гнильцой подванивает, прямо впору расстроиться. Просто сей несуразный товарищ вызывал у меня хоть какую-то симпатию, поскольку среди местной кунсткамеры выглядел чуть ли не единственным нормальным человеком. И - на тебе! Этот тоже метит в Наполеоны.
        Но правильно я для себя все минуту назад решил. Нафиг такие игры, больно дорого они мне могут обойтись.
        - Да при чем тут долги? - широко улыбнулся я - Не чужие же мы друг другу люди, Константин! Опять же - жениться-то небось на одной нашей общей знакомой хочешь? А кто тебя с ней свел, а? Правильно, дядюшка Киф! Так что свидетелем на свадьбу позовешь.
        - Ну, насчет свадьбы это я так, умозрительно - засуетился Костик - К примеру. Ты Мэри про мои слова не проболтайся, а то мне мало не покажется.
        - Не знаю, не знаю… - задумался я - Сотрудники - они мне как родные за время это стали. Как дети, можно сказать, причем суженая твоя - тоже. И мне, как бате, очень неприятно, что кое-кто запудрил доче мозги, а теперь, значит, заднего включает.
        - Киф, несмешно - всерьез начал нервничать Костик.
        - Триста - припечатал ладонь к столу я.
        - Триста - чего?
        - На триста голов расширь состав клана. Но сирых и убогих НПС в равных пропорциях включи только в две сотни, а третью оставь чисто игровой. И я забуду оскорбление, что ты нанес моей кровинушке.
        На последних словах я всхлипнул, и потер ладонью сухие глаза.
        - Как? - даже волосы у Костика встали дыбом - Как я такое сделаю?
        - А как я буду смотреть в очи ясные моей касаточки Мариэтты…
        - Все, выключай режим идиота. Сделаю - программист обреченно вздохнул - Но и ты мою просьбу помни. Очень тебя прошу.
        Собственно, после этого он надолго не задержался, доел остывшее мясо и ушел.
        И все-таки - странно. Почему именно я? Ну не может быть такого, чтобы к Старику какими-то другими путями попасть было невозможно.
        Почему я? В чем скрытый смысл? А он есть, спинным мозгом чую. Вот мало мне в игре ребусов, еще и тут приходится голову ломать над разными раскладами.
        - Ушел - сообщил я Вике, войдя в комнату - Странный он какой-то сегодня был.
        - Все они тут… - устало согласилась со мной девушка - Слушай, как думаешь, мы уже можем вернуться обратно в нашу квартиру?
        - В смысле? - я даже в ухе пошерудил, подумал, что мне ее послышалось - Ты о чем?
        - О том самом - Вика из позиции «лежа» переместилась в позицию «сидя», и положила ладони на колени, а после примостила на них голову, став чем-то похожа на Аленушку с известной картины художника Васнецова - Знаешь, сначала мне казалось, что я золотую рыбку за хвост ухватила. Нет-нет, я сейчас не о тебе. Я о ситуации. Тут же круто, все есть, и ни о чем думать не надо. Потом привыкла к этому всему, происходящее нормой вещей стало. А сейчас мне отчего-то с каждым днем все больше хочется отсюда сбежать туда, где люди живут обычной жизнью.
        - Удивила - я присел рядом с ней - И очень сильно.
        - Знаешь, возможно я просто зажралась, и уже на следующий день после исхода буду волосы на себе рвать, осознав, что потеряла. Да и страшно немного, я ведь до сих пор тот вечер в кошмарах вижу. Ну, снег этот, телохранитель, падающий на асфальт, дворы… Но все равно хочу отсюда съехать. Просто если мы с тобой отсюда не сбежим, то потеряем друг друга. Если я что точно и знаю, то именно это. А мне не хочется тебя терять.
        Надо же. Разной между нами случалось, но такой, пожалуй, я ее впервые вижу. Такой… Настоящей, что ли?
        - Я поговорю с Азовым. Не думаю, что получу положительный ответ, но поговорю. И - да, я тоже хочу отсюда свалить куда подальше.
        - Ну, тебе дай волю ты бы еще тогда подорвался - улыбнулась Вика - Прямо на следующий день после заселения.
        - Есть такое - признал я - Душа моя, завтра ты без меня едешь на работу.
        - Да уже поняла, хотя и не считаю, что это правильно. Ладно там четверг, пятница. Но завтра номер подписывать надо, это прерогатива главного редактора. Мне не сложно, но для твоего реноме лучше, если это будешь все-таки делать ты.
        - Ну, мое реноме - оно такое реноме - я обнял ее за плечи - Ему уже все равно. И потом - чего мне бояться с таким надежным тылом, как ты?
        - Тех, кто вокруг - неожиданно серьезно ответила Вика - Всех.
        - Кроме тебя?
        - Кроме меня.
        И знаете - я ей отчего-то поверил. Может и зря.
        А, может, и нет.
        Когда я проснулся утром, Вики рядом уже не было, она, как видно, отбыла на службу. Но зато кто-то барабанил в дверь.
        Положительно, надо повесить на двери объявление, что Александром Грейамом Беллом в 1876 году был изобретен телефон. И это порождение разума идеально подходит для того, чтобы оповещать других людей о предстоящих визитах.
        Скажу честно - был у меня соблазн плюнуть на то, что кто-то очень хочет со мной пообщаться и скрыться в игре, но, поразмыслив, я решил все же открыть дверь. Мало ли, кто там?
        - Долго спишь - сообщил мне Азов хмуро - Пять минут барабаню.
        - Надо звонок повесить, как в квартире - зевнув, произнес я и почесал живот - Кофе будете?
        - Буду - кивнул безопасник.
        - Растворимый или из турки? - уточнил я.
        - Лучше из турки.
        - Я тоже, пожалуй, составлю вам компанию. Кофе в шкафчике, турка на холодильнике. А я в душ.
        - Обнаглел ты, Киф - усмехнулся Азов - Или почуял ветры перемен? Так это иллюзия. Расколы у нас бывали и раньше, но это ничего не меняло, все раньше или позже вставало на свои места. Все, кроме тех, кто думал, что может подняться на мутной волне.
        - Ничего не понял - признался я честно - Илья Палыч, серьезно, мне бы в душ и кофе, а после я хоть что-то начну соображать. Ну, не желаете варить его, подождите, пока я закончу водные процедуры. Сам все сделаю. А вы вон, в кресле посидите, о бренности всего сущего поразмышляйте.
        - Иди, плескайся - иронично глянул на меня безопасник - Сварю уж, руки не отвалятся. Только не засни там снова, а то вон, у тебя один глаз до сих пор не открылся.
        И ведь сварил, причем очень умело, запах по квартире разнесся просто фантастический. Даже если бы контрастный душ меня не взбодрил, тут-то я точно проснулся бы.
        - Вы, Илья Палыч, без работы если что не останетесь - с нотками подхалимажа в голосе сообщил я безопаснику, отпив глоток из чашечки - Вас как баристу с руками оторвут.
        - Болтун - беззлобно сообщил мне тот - Пей давай.
        - Ага - я отхлебнул еще глоток - А какой раскол вы имели в виду? Признаться, я ничего не понял.
        - На самом деле? - внимательно глянул на меня Азов - Хочешь сказать, ты не в курсе того, что вчера случилось?
        - Откуда? - передернул плечами я и хрустнул печенькой, которую взял из вазы - Я вчера весь день в игре провел, крутился, как юла. Вечером вылез из капсулы, поел и спать пошел. А, вру, Костик еще заходил, хвалил меня за отменную сметку и умелые действия.
        - И только? - снова уточнил Азов - Кроме этого ничего?
        - Ну, еще обещал мне клан расширить, потому как с нынешним количественным составом многого не добьешься - неспешно излагал я, попутно решая для себя несложную, в общем-то задачу - рассказывать Азову о просьбе программиста или нет.
        - Твой Костик вчера с Валяевым насмерть разругался - Азов подлил себе кофе - Вот так-то.
        - А как такое может быть? - изумился я, причем неподдельно - Валяев же ему непосредственным начальством прихо… Хотя нет, уже не приходится.
        - Вот именно - подтвердил Азов - Он у нас теперь формально уборщиком числится, до особого распоряжения. Раньше Костику до этих нюансов дела не было, он и его ребята в своем мире живут, не всегда пересекающемся с нашим, потому для них ничего особо в вертикали власти не изменилось. Но вчера Никита, как на грех, задумал кое-какие перестановки кадровые по его ведомству произвести, вот тут все и началось. Костику шлея под хвост попала, он уперся, Валяев, понятное дело тут же завелся с пол-оборота, крик, шум, все такое.
        - Ну, и? - поторопил его я.
        - И - ухмыльнулся Азов - Кто-то поспешил уведомить о происходящем Зимина, который сам спустился вниз посмотреть, что там случилось. Валяев потребовал наказать Костика за неповиновение, как минимум рублем, но Максим его и слушать не стал. Более того - распорядился выписать нашему умнику премию в размере оклада за безупречное выполнение приказов руководства. А приказ какой?
        - Какой?
        - Киф, не пугай меня. Приказ у него в этой связи имелся один - не выполнять приказы Валяева. Представляешь, как в этот момент Никиту перекосило?
        - Не, не представляю - проникся я - Боюсь!
        Вот теперь пасьянс потихоньку начал сходиться. Костик, похоже, попросту сдрейфил. Он на самом деле прекрасно понимал, что ворон ворону глаз не выклюет. Сегодня это двое враги, завтра снова друзья. Они посидят, коньяку попьют, ветчины покушают, да и замирятся. Но ему подобные изыски не светят. Наоборот, у него впереди репрессии, потому что кое-кто обладает просто завидной злопамятностью. И заступничества от кого-то другого ему ждать не приходится. Ну да, на Костике завязано многое, но, как известно, незаменимых у нас нет, кто-то другой помучается, помучается, а после освоит все то, что знает он. По этой самой причине никто даже не пискнет, когда его заживо жрать начнут. Так что Костик после конфликта посидел, подумал, проникся осознанием сделанного, и принял решение искать защиты у того, чьи приказы являются в этом здании истиной в последней инстанции. А как к нему подобраться? Непонятно. И вот тогда он вспомнил про меня.
        Вот только убей не пойму, что именно Костик хотел Старику говорить. «Спасите, помогите»? Но это же смешно.
        А если что-то предложить - то что? Что у него есть такое, чем можно заинтересовать владельца «Радеона»?
        - Если наш премудрый пескарь тебя о чем-то просил - не делай этого - посоветовал мне Азов - И ему не поможешь, и себе навредишь.
        - Так жалко ведь парня - я втянул сигарету из пачки, лежащей на столе - Да и привык я к нему.
        - Ничего особенного с ним не случится - заверил меня безопасник - Не станет Валяев его распинать, поверь. Повозит немного мордой по столу, как в прямом, так и в переносном смысле, потопчет ногами, но не более того. И, знаешь, я его даже не сильно осуждать стану. Костик не первый год здесь работает, мог бы уже научиться себя в руках держать, верно рассчитывая внутренние конъюнктуры.
        - Ну, мало ли… - возразил я - Всякое случается. Может, звезды неудачно сошлись? У меня такое бывало. Навалятся вот так беды со всех сторон, все в руках крошится и прахом идет, а тут припрется кто-то сильно умный, и давай мне что-то высказывать. Вот ему сразу за все и накатишь по полной. Потом жалеть начинаешь о сказанном, понятное дело, а уже ничего не изменишь. Вот и тут так же получилось.
        - Возможно - признал Азов мою правоту - Но это ничего не меняет, как ты верно заметил. Главное ты в это все не лезь, оно тебе ни к чему.
        - А мне и некогда - хмыкнул я - Вон, с этой игрой до редакции - и то доехать не успеваю. Сегодня номер выходит, а я здесь, а не там.
        - И очень хорошо - одобрил мои слова безопасник - Просто замечательно. Когда ты там, мне спокойней, глупостей с твоей стороны ждать не приходится. Не надо тебе ни в какие альянсы лезть. Считай это моей личной просьбой.
        - В мыслях не было. А в пятницу я вообще на весь день в редакцию уеду. У нас там празднование дней рождения предстоит.
        - Опять? - мученически вздохнул Азов - Слушай, все эти ваши посиделки никогда ничем хорошим не заканчивались.
        - Совпадение - предположил я - Так-то мы ребята смирные.
        - Да все ничего, но вас же в какой-то момент в публичные места тянет прокатиться. И все - жди проблем. То одно, то другое.
        - Надо будет побольше выпивки взять - подумав, предложил я - Тогда точно никуда не поедем.
        - Скажу Ватутину, чтобы он вам в редакцию ящик шампанского и ящик водки доставил - решил Азов.
        - И пива - добавил я - С таким боезапасом мы там и заночуем, а с утра нам плохо будет. Как без пива?
        - Лучше вы до галлюцинаций допьетесь, чем я потом буду по Москве бегать и тебя искать - заявил безопасник - Так что будет и пиво.
        Было видно, что он доволен разговором, и тут наши мнения сошлись, я мыслил ровно так же. Все-таки это всегда приятно, когда туманная до того тема приобретает ясность.
        Следом за этим он откланялся, я же полез в капсулу. Дел у меня на сегодняшний день было запланировано много, время терять не следовало.
        Двор замка был почти пуст, но пару игроков из клана я все же увидел. Что особенно здорово, одним из них оказался Снуфф, который сидел на ступеньке и разглядывал какую-то карту.
        - Привет - хлопнув его по плечу, я пристроился рядом - Чего за документ? Дорога к сундуку, набитому золотом и артефактами?
        - Что-то вроде того - подтвердил соклан - С давних пор валялась в комнате, тут разбирал имущество, вот, наткнулся. Квест немудреный, в общем-то, в не очень высокоуровневой локации, но в одиночку не факт, что справлюсь. Втроем, малой группой - самое то. Не желаешь составить компанию? Сейчас Шеркон подтянется, а ты бы третьим стал. Мы этот квест тогда на раз-два вынесем. Понятно, что выгоды особой здесь нет, но фан гарантирую.
        - И рад бы - но нет. У меня свои маршруты. Слушай, у меня вот какая к тебе просьба. Я на форуме прочел, что скоро игровое обновление ожидается. Слышал про него?
        - Было такое - подтвердил Снуфф.
        - Вот. И вроде как в нем социальщикам вроде нас послабление выйдет. Ну, чуть смягчат условия и все такое. Мне и подумалось - а ну как и численный состав кланов увеличат? Мы с Амадзе и Кро как раз на эту тему вчера разговоры разговаривали.
        - Хорошо бы - заинтересовался Снуфф - А то ведь случись серьезная заварушка, так нас любой клан посерьезнее вынесет, и не заметит.
        - Вот потому списки кандидатов на занятие вакантных мест хорошо бы уже сейчас начинать готовить. Рекрутство - это вряд ли, никто не станет тратить время с настолько туманными перспективами в не самом известном клане, но просто формальное согласие от желающих почему бы и не получить? Озадачь ветеранов на эту тему, хорошо? Если есть кандидатуры толковых ребят и девчонок - пусть ведут, мы их посмотрим. Только пусть абы кого, а на самом деле нормальных людей, без мании величия и планов притягивания неба к земле. Ну, таких как ты, Амадзе, Слав, Сайрин.
        - Сайрин? - рассмеялся Снуфф - Сказать, что она совсем уж в себе, сложновато.
        - Но ей можно доверять - оборвал его я - Вот что главное.
        - Это да - кивнул соклан - У меня есть пара толковых парней, спишусь с ними. Ну, и остальным пожелание твое передам.
        - Спасибо - я хлопнул его по плечу, встал и достал из сумки свиток переноса - А мне пора. Дела, знаешь ли.
        Самое время было покинуть замок, пока Назира нигде не видать, не нужна мне сегодня компания. По крайней мере до поры, до времени.
        Глава 3
        О ТОМ, ЧТО ИНОГДА ВСЕ СКЛАДЫВАЕТСЯ ТАК, КАК НАДО
        На кладбище, которое Сэмади выбрал под свою постоянную резиденцию, все, как всегда, было спокойненько. Вот тем и хороши суровые просторы Севера - нет здесь спешки, суеты, беготни, столь свойственных другим Маркам. Возможно, оттого что северяне помнят о том, что лишние телодвижения ведут к потере самоуважения, потому даже мстят степенно и последовательно, без особой рефлексии. Убил, порадовался, забыл.
        Уважаю!
        Что примечательно - мой костлявый приятель успел тут себе и отдельную жилплощадь сварганить за столь непродолжительное время. Впрочем, оно и неудивительно. Дело в том, что северяне постройки склепов или крипт не практиковали, хороня своих родных и близких в матушке-сырой земле или вовсе сжигая, так что у Барона выбор был невелик - либо спать между могилами, либо в одну из них подселяться. Разумеется, ни тот, ни другой варианты его не устраивали, вот он и припер сюда откуда-то довольно пошарпанный малометражный мавзолей. Мне кажется, что я раньше видел его на кладбище близ Флатриджа. Интересно, каким образом он сюда его перенес? Ну, не по кирпичику же?
        - Братец! - я постучал в плотно закрытую дверь - Эй! Барон, открывай, твой друг пришел!
        Тишина, только ветер в верхушках деревьев посвистывает.
        - Сэмади! - я несколько раз ударил по жалобно заскрипевшей двери ногой - Подъем! Пришло время веселья.
        - Чего ты орешь? - раздался невозмутимый голос Барона за моей спиной - Нет там никого, мы пока вон на том конце кладбища ночуем. А в этом мавзолее местные мертвецы мне по ночам ремонт делают, днем им несподручно, днем они отсыпаются. Работы много, потому пока заселиться мы в него не можем. После бесчинств западных поганцев-паладинов сие строение чуть ли не по камушку восстанавливать приходится.
        - Паладины такие, они могут - согласился я с ним - Слушай, так я тебя все-таки разбудил?
        - Можно подумать, что это обстоятельство тебя сильно смущает - усмехнулся Сэмали - Или расстраивает.
        - Ну, в общем-то нет - признался я, рассматривая его - Слушай, а ты, я смотрю, стал куда лучше выглядеть. Значит все же пошел тебе на пользу воздух Севера, да?
        И это на самом деле было так. Исчезла из спины некоторая сгорбленность, которая меня так поразила при нашей последней встрече, и щегольской черный сюртук-фрак на Сэмади больше не болтался на нем как на вешалке. А главное - из глаз пропала загнанность, что очень важно. Передо мной снова стоял мой старый приятель, у которого вечно пять тузов в рукаве, фига в кармане, и кролик-зомби в цилиндре. Да, ему снова нельзя доверять, но зато с ним не скучно!
        - Прозвучит странно - но да - ответил Барон, достал из кармана орешек, и забросил его в рот - Странное дело получается, приятель. Там я был среди своих, но ощущал себя чужим. Тут же везде обитают те, кто с радостью кинет меня в огонь, размелет в труху или уничтожит каким-то иным способом, но ощущение такое, что я все равно вернулся домой. Клянусь Луной, этот мир сошел с ума, и я вместе с ним!
        - В принципе, все так и есть на самом деле - поразмыслив пару секунд, произнес я - Чрезмерная цивилизованность привела этот мир к стремительному падению морали, что породило беспринципность. Ну, а та ввергла общество в поголовное безумие, которое в какой-то момент стало для него нормой жизни, к чему со временем все привыкли, и потому никто на это внимания не обращает. И ты заканчивай на такие темы думать. Этот мир ни тебе, ни мне не спасти и не изменить, в нем остается только жить.
        - Очень много слов - Сэмади кинул в рот еще один орешек, похоже запасы их в его карманах окончательно восстановились - Ладно, чего тебе от меня нужно?
        - Кое-куда сходить. Ты обещал! - бойко ответил я - Место, врать не стану, мрачное и неприятное, но не хуже тех, где мы уже побывали. Там есть некий предмет, он мне очень нужен.
        - Ты про город под землей? - уточнил Барон - Верно? Мне мальчики рассказали о том, как ты по нему нагишом бегал. Кстати - а почему именно так? Без одежды?
        - Больно там жители любопытные обитают, да еще и с хорошим слухом - деловито ответил я - Все бы ничего, только гостей они не любят сильно.
        - Ну, мертвые живых вообще не сильно жалуют - резонно заметил Сэмади - Ты являешься тем редким исключением, которое только подтверждает правило.
        - Зато они все чтут тебя - вложив в голос почтительность, сообщил ему я - Думаю, и те, кто живет в Реенвааре - не исключение.
        - Он думает - фыркнул Барон - Посмотрите на него. Ну, наверное, не исключение! Кстати - много их там?
        Все, теперь он точно пойдет туда. Он решил пополнить свою армию теми, кто обитает в проклятом городе. Вряд ли у него это получится, полагаю, эти души привязаны к месту своего проживания, и не смогут его покинуть, но это не мое дело. Бубен - вот что я желаю получить, а дальше пусть Барон что хочет, то и делает.
        - Мальчики - Сэмади щелкнул пальцами, и четыре черные тени выросли из его спиной как грибы в лесу после дождя - Пошли, глянем что там к чему. Белей братец, чего ты ждешь? Я очень устал за ночь и хочу спать. Ты не представляешь себе, как трудно руководить безмозглыми мертвяками, которые делают ремонт. Пошли, я отдам тебе должок, а после отправлюсь отдыхать.
        - Сказано - сделано - я достал свиток и открыл портал - Пошли.
        На этот раз я перенес нас не к пролому в стене, через который обычно проникал в город, а к извилистой каменной дороге у, если можно так выразиться, черного хода Реенваара. До городского совета, где находится столь необходимый мне артефакт, отсюда можно добраться куда быстрее, не надо будет пересекать весь город. Правда, и большая часть населения тоже обитает тут, но на этот раз со мной Сэмади. Я очень надеюсь, что не ошибся в своих предположениях и он сможет обуздать местных неупокоенных.
        А если что-то пойдет не так, то на данном квесте можно ставить большой и жирный крест. Нет, еще одна попытка у меня останется, но вот других вариантов прохождения я просто не вижу. Реальных, имеется в виду, тех, которые не ведут к большим проблемам в будущем. Так-то можно договориться с Мастером Стрекоз, у которого большой и сильный клан имеется, мы бы завалили площадь трупами игроков и призрачными тушками местных жителей, но желаемого добились, вот только очень многое пришлось бы объяснять тем, кто мне помог. Добавим сюда нехилый такой должок, который непременно образуется, и дело в шляпе.
        Кстати - о Мастере Стрекоз. Он же зазывал меня в гости, и я даже пообещал, что непременно нанесу ему визит, после чего сразу же про это забыл. А зря. Почему? Да потому что замок его находится рядом со славным городом Мейконгом, я вот прямо сейчас, ни с того ни с сего про это вспомнил. И уверен, что просто так поставить клановый замок рядом с одним из крупнейших городов Юга невозможно, тут нужно особое разрешение, которое почти наверняка выдает первое лицо государства. Вывод? Выходит, что репутация с тамошним владыкой у Мастера Стрекоз и его клана прокачана будь здоров как.
        Ну да, еще вчера я размышлял о том, что не хочу прибегать к помощи сильных игрового мира сего, было такое. Но тут-то вон как все чудно складывается, в этом можно усмотреть руку Судьбы. Плюс никто не говорит, что я сразу буду просить у Мастера протекцию для визита во дворец. Нет, я всего лишь нанесу ему визит вежливости, и пока не более того, ну, а дальше будем посмотреть, как и что. В конце концов, Юг не самая моя большая проблема. Запад, к примеру, меня куда больше беспокоит.
        Размышляя на данные темы, я стягивал с себя доспехи и складывал их на камни дороги, в конце которой виднелась призывно приоткрытые резные дверцы. Сэмади с легким удивлением смотрел на происходящее и похмыкивал.
        - Вот, и в прошлый раз так же случилось - сообщил ему Леонард - Тоже разделся до исподнего, и только после отправился в город.
        - Белый братец, я начинаю бояться за твой душевное здоровье - раскурив сигару, произнес Барон - Неужели тебе так понравилось бегать почти нагишом? В этом есть нечто неправильное.
        - Не сомневаюсь в твоих силах, друг - отозвался я - Уверен, ты укротишь тех, кто живет там, внутри. Но может случиться так, что ты останешься жив, а я, увы, умру. Зачем же моему добру пропадать? Может, какой-то искатель приключений после наткнется на него, и приставит к делу. Или пропьет за помин моей души.
        Так себе объяснение, но другое лень придумывать.
        - И еще просьба - прислонив щит и меч к скале, произнес я - Лучше все-таки там не шуметь, хотя бы до той поры, пока я не найду одну вещичку. Если повезет, то быстро управлюсь, она находится недалеко от входа, в здании городского совета. Считай это моей маленькой личной просьбой. Я ее заберу, покину это место, а после развлекайся с местными так, как тебе угодно.
        - По-прежнему не разделяю твоих опасений - вроде даже как обиделся Барон - Или ты подвергаешь сомнению мои таланты?
        - Ни в коем разе. Но те, кто живет там - они не совсем обычные мертвецы. Они прокляты, как, например, обгорелые шахтеры в Ринейских горах. Потому давай сначала попробуем все обстряпать тихо, без шума. Ну, а если не получится, тогда уж…
        - Знаешь, братец, после того, что случилось в том городе, что Демиурги в старые времена обрекли на вечное забвение, меня вряд ли получится чем-то удивить. И очень странно, что ты мыслишь по-другому, ты же тоже там был, и сам все видел.
        - Ну, тогда нам кое-кто еще компанию составлял - напомнил я ему - И только благодаря ему мы выбрались оттуда целыми и невредимыми. Если бы не Черный Властелин, там бы нашим костям и гнить.
        - Мы сражались на равных - в глазах Сэмади блеснули красные огоньки - Он и я. И тебе следовало бы благодарить за свое спасение именно меня.
        - Ты забыл, что я сразу же после того, как мы выбрались, именно это и сделал? - заявил я, сообразив, что невольно наступил Барону на больную мозоль. Однако, здорово Странник его обидел. И скажу так - зря он так поступил. Может, мой костлявый приятель и не самый могучий союзник, но лучше такой, чем никакого. А теперь все, теперь он не встанет под черные знамена, это точно - И вообще - пошли уже. У тебя сон по распорядку, у меня тоже дел полно. Да и не люблю я тянуть время перед неприятными процедурами.
        То, что моя просьба останется только просьбой, мне стало ясно сразу же после того, как мы двинулись вперед. Личи, естественно, последовали за нами, весело бренча ножнами, лязгая подкованными сапогами о камни, и даже переговариваясь на ходу.
        - Может, пусть они тут подождут? - на всякий случай поинтересовался я у Сэмади, но ответа не получил, если, конечно, не считать таковым довольно-таки зловещие смешки четырех воинов.
        Результат не заставил себя долго ждать. Мы толком не успели выйти на площадь, как из домов буквально выплеснулись толпы местных жителей. Пустые глазницы их горели недобрым огнем, рты были раскрыты в крике, и леденящая волна страха, как и в прошлые разы, моментально сжала мое сердце. Нет, правда очень страшно. Почти так же, как одном заброшенном храме Юга, том, где я играл в крестики-нолики с огромной змеюкой.
        - Стоять! - рявкнул Сэмади, и стукнул своей тростью о брусчатку площади - Слушать меня!
        И проклятые жители остановились! Буквально в нескольких шагах от нас остановились. Вот только не сказал бы я, что как вкопанные, более того - они как-то так потихоньку, помаленьку начали окружать нас, замыкая кольцо.
        Личи тоже это подметили, их мечи покинули ножны. Ну, не знаю, не знаю… Обычная сталь обитателям Реенваара нипочем, да и эта, черная, тоже думаю особого вреда не принесет. То, что проклято, металлом не убьешь, тут нечто помощнее необходимо. Магия, например, причем высшего порядка.
        - Все вы - мои! - голос Сэмади эхом заметался среди замшелых стен домов - Я повелеваю теми, кто не ушел в небытие, кто задержался на этой земле. Склонитесь перед своим повелителем!
        - Ты нам не указ - вдруг подал голос один из проклятых, выглядящий поприличнее остальных. На нем красовался некогда щегольской кафтан, а на груди посверкивал массивный золотой кругляш. Сдается мне, это местный мэр. Ну, или бургомистр, уж не знаю, как правильнее - Реенваар был вольным городом до того, как мы умерли, и смерть в этой связи для нас ничего не изменила. Мы - вольные люди. А вы - наша добыча!
        Он сначала оскалился, а после его зубы лязгнули, как у волка перед тем, как тот прыгнет на загнанного зверя.
        - Все, что умерло - мое! - проревел Сэмади, и по его голосу я понял, что он в гневе - Вы были вольны в своих деяниях и желаниях лишь до той поры, пока жили, а теперь я стану решать ваши судьбы! И твоя будет первой!
        Он гаркнул что-то неразборчивое, ткнул тростью в сторону местного руководителя, и тот перестал существовать. Совсем. Только одежда грязным мешком опустилась на площадные камни, да золотой кругляш брякнулся поверх нее.
        - Каждый, кто считает, что он вправе распоряжаться своей не-смертью, может мне об этом сказать! Каждый! И он последует вот за этим болваном!
        - Я так считаю! - вдруг выкрикнул гном, лицо которого было изъедено язвами - Я! Моя судьба - она только моя! И ты, странный человек, никто! Нет у тебя надо мной власти!
        -Чтоооо? - окончательно взбеленился Сэмади, махнул тростью и народонаселение Реенваара уменьшилось еще на одну единицу.
        - И я так же думаю! - завопила мордатая тетка в драном платье, к ней тут же присоединилась еще одна, с всклокоченными волосами - Ишь какой! Приперся, командует! Иди вон, летучими мышами руководи!
        Ох, какой поднялся гвалт, какой шум! Жители, перебивая друг друга, требовали от Сэмади немедленного исполнения озвученного им договора, а мой костлявый приятель, похоже, изрядно растерялся.
        Ну, а лично я еле-еле удерживался от смеха.
        Все верно. Все правильно. Это же город проклятых! И основная штука в том, что они не в состоянии его покинуть, а им этого очень хочется. Потому они и охотятся на заблудших сюда, ведь тот, кто заберет жизнь живого разумного существа, тот получит свободу. А Барон взял, и именно ее им и пообещал, да еще и с наглядной демонстрацией.
        Но мне все это было на руку. Местные жители, поняв, что на их улице наконец-то перевернулся грузовик с карамельками, обступили Сэмади, потихоньку оттеснив его от нас. Более того - им, похоже, пока было плевать на спутников нежданно заявившегося в Реенваар Спасителя, мы представляли куда меньший интерес в разрезе полезности для общества.
        Это был мой шанс, и я не собирался его упускать.
        - Леонард, Микел, прикройте мне спину - попросил я личей - Да ладно делать вид, что вы меня не слышите! Вашему повелителю не до вас, он в своей стихии, с потенциальными слугами ругается. А мне одному вон в тот дом идти страшновато, кто его знает, что там обитает?
        - Ладно - прогудел лич - Но ты, человек, помни - мы тебе не служим.
        - Я в этом и не сомневался. Но все же сейчас мы одно дело делаем, согласитесь?
        Прямо скажем - здание оказалось под стать жителям. Все в пыли, все полуразрушенное, везде запустение и хаос. И прямо воняет безнадежностью.
        А самое скверное - второй этаж. Лестница, ранее ведущая на него, теперь являла собой кучу камней, лежащих на полу, а как попасть туда по-другому я не очень представлял. И ведь даже зацепиться не за что, передо мной были голые каменные стены, причем стекольной гладкости. Причем здание-то административное, не жилой дом, потому - высокое. Не допрыгнешь никак.
        В общем, как бы через крышу соседнего дома не пришлось туда забираться.
        Впрочем, вскоре я облегченно выдохнул, поняв, что не придется ничего изобретать. Вон он, бубен, лежит на столе. Кстати, мне думалось что он поавантажнее выглядеть станет, помассивней, поэкзотичней. А тут просто не очень большой кругляш с бубенчиками да приделанной к нему небольшой колотушкой - вот и все.
        Вами выполнено задание «Бубен Судьбы»
        100000 опыта;
        50000 золотых;
        Боевой серп, сработанный реенваарскими гномами.
        Боевой серп - это хорошо. Уверен, сильно непростое оружие, возможно с какими-то особенными характеристиками. Может, даже мне по классу подойдет? Ну да, воин с серпом смотрится забавнее, чем с мечом или копьем, но на это мне плевать. Главное в оружии эффективность, а како оно выглядит - это вторично.
        Вам предложено принять задание «Бей, бубен!»
        Данное задание является двенадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - открыть проход в урочье Вечных Снегов и добраться до юрты, в которой покоится тело рыцаря Ательстана.
        Награды:
        75000 опыта;
        50000 золотых,
        Получение следующего квеста цепочки.
        Хочется верить, что я оказался на финишной прямой. Само собой, что в этой самой юрте может нарисоваться очередная крученая сюжетная арка, которая потащит меня дальше по тернистому пути приключенца, но пока мысль о том, что ужасно долгий и трудный квест все-таки может наконец закончиться, очень греет душу.
        Но это все потом, потом. Сейчас мне стоит уносить отсюда ноги, пока паленым не запахло. Вон как на площади Сэмади блажит!
        - Отцепитесь от меня! - орал он, отмахиваясь тростью от наседавших на него местных жителей - Вон, я сказал!
        - Отбивайте его у местных и валим - скомандовал я Леонарду, заметив, что обитатели города, похоже, возвращаются в свое привычное состояние, больно уж нехороший у них оскал появился опять, да и глаза как-то недобро заблестели - Ходу, ходу!
        И я рванул к выходу со всевозможной скоростью, краем глаза заметив, что несколько проклятых, похоже, навострились за мной.
        - Беги, брат! - все же гаркнул я, пробегая мимо Барона - Или будет лихо!
        За моей спиной раздались какие-то вопли, треск ткани, которую, похоже, вспороли на мертвых телах мечи личей, но оборачиваться я не стал. И страшно, и ни к чему это. Если что, Барону я не помогу точно, а каждая потерянная секунда работает против меня.
        Да и не смогут эти лишенцы его прикончить, при всем желании. Нельзя лишить жизни того, кто уже мертв. Но вот одежду точно в клочья разорвут.
        Я успел выскочить за ворота в последний момент, чьи-то когти теркой прошли по моей спине, но не смогли задержать, а после там, на площади, что-то громко грохнуло. Как видно, все же выбесили жители Реенваара забредшего к ним на огонек полубога, и тот устроил им праздничное файер-шоу.
        Что примечательно - я оказался прав. Само собой и Барон, и личи уцелели в этой заварушке, но как же жалостливо они выглядели, когда появились из-за ворот! Ей-богу, даже циничный и не очень щедрый я подал бы этой компании на пропитание, встреть их не здесь, а где-нибудь в вагоне электрички.
        Возникало такое ощущение, что их через шредер пропустили, поскольку одежда была разодрана на сотни ленточек. Даже балахоны личей, которые, как мне казалось, являлись частью их тел!
        - Теперь мне ясно, почему ты свою одежду оставил тут - произнес Сэмади, подходя поближе - Ты умнее, чем кажешься.
        - Скорее - имею опыт в ряде вопросов - примирительно заметил я, закидывая щит за спину - А чего там взорвалось?
        - Еще немного, и они бы нас начали пожирать - ответил Барон, присаживаясь рядом со мной на корточки - Убить не убили бы, но становиться для кого-то едой у меня желания нет, так что пришлось немного шумнуть.
        За воротами кто-то завыл, створки дернулись туда-сюда, личи приняли боевые стойки, а я сунул руку в сумку за свитком перемещения, но на каменную тропу так никто и не вышел.
        - Какое любопытное все же место - Сэмади сунулся было за сигарой, но карман, в котором они обычно находились, отсутствовал. Оторвали его, буквально с «мясом» - Спасибо белый братец, ты смог меня удивить.
        - Все только для тебя - расплылся в улыбке я - Если еще раз встретится что-то подобное - непременно позову тебя поглядеть.
        - Не настаиваю на этом - усмехнулся Барон - Развлечения хороши в меру. Ладно, подведем баланс. Я тебе еще что-то должен?
        - Нет, счет полностью закрыт - заверил его я - И - спасибо!
        - Не за что - Сэмади встал на ноги, провел ладонями по рванью, и то мигом приняло привычный для моего глаза вид, став одним целым - Очень интересное место все же. И полезное.
        Любопытно, какую же он такую пользу усмотрел в этом аду каннибалов? Вот только все равно ведь он мне ничего не скажет, можно и не спрашивать.
        Ну, и не надо. Главное - я все же сумел сделать то, что казалось почти невозможным. Снова. С трудом, на последнем издыхании, но - смог.
        Да, что там с серпом?
        «Молния пламенеющего заката (оружие для левой руки)»
        Некогда этот предмет принадлежал великому воину и вору. Да-да, даже воры иногда могут оказаться воинами, подвиги которых останутся в веках.
        Он никогда не убивал без надобности, но, если ситуация заставляла его защищать свою жизнь или жизнь друзей, сталь, которая находилась в его руке, разила противника безжалостно и беспощадно.
        И пал он в битве, защищая спины тех, с кем много лет делил славу побед и горечь поражений.
        Урон 1465-1615 единиц
        + 500 к силе;
        + 300 к ловкости;
        + 250% к шансу успешного блокирования ударов;
        + 200% к шансу обнаружить тайник (при наличии соответствующего умения);
        + 75 % к защите от огня;
        + 55 % к маскировке
        Данный предмет невозможно сломать.
        Ограничения к классовому использованию предмета - воины, воры
        Прочность 1500 из 1500
        Минимальный уровень для использования - 105
        Внимание!
        Если вы добудете серп для правой руки, носящий название «Молния ясного рассвета», то сможете собрать комплект «Два серпа - две ярких молнии». Данный комплект не является сетовым, но при этом ряд полезных, и даже редких бонусов вы получить при его использовании сможете.
        Сдается мне, что этот серп как раз больше под воина заточен. А тот, второй, скорее всего под вора, и в характеристиках там упор на ловкость, а не на силу. Нет, так-то хороший комплект, но не для меня, даже разживись я вторым серпом. Ведь тогда щитом придется жертвовать, а меня такой расклад не устраивает.
        Пожалуй, повременю эту красоту сдавать в кланхран, пусть даже там теперь рулит не вороватый Ромул, а хитроумный Амадзе. Пусть пока в сундуке полежит.
        - Свиток - потребовал у меня Сэмади - Ты же наверняка со мной не пойдешь, верно?
        - Верно - признался я - У меня дел еще видимо-невидимо, мне спать некогда.
        - Не забывай меня время от времени навещать, белый братец - попросил Барон. Ну, как попросил? Поставил в известность - Рассказывай, что на белом свете творится, что боги творят, что они велят делать тем, кто вызвался пойти к ним на службу. И я в долгу не останусь, может, тоже тебе чего интересное поведаю.
        - Договорились - я протянул повелителю мертвых свиток перемещения - И спасибо еще раз!
        Мой приятель отбыл, а следом за ним отправился и я, причем почти туда же, куда и он, только чуть севернее, а именно - в Хольмстаг. Надо наведаться в гостиницу, чтобы убрать в сундук с таким трудом добытый бубен, и заодно навестить кенига. А почему бы и нет?
        Вам предложено принять задание «Власть Севера»
        Условие - отыскать на тыльной части спинки трона кенига Харальда Кудрявого букву, вырезанную там в незапамятные времена.
        Награды:
        75 000 опыта;
        5 000 золотых;
        Предмет амуниции (рандомно, уровнем не менее редкого);
        +100 единиц к показателю «Жизнь».
        Примечание:
        Вы не сможете взять следующее задание из цепочки квестов «Алфавит власти» до той поры, пока не выполните это.
        Внимание!
        Неудачное выполнение данного задания ведет к тому, что вся цепочка квестов будет считаться проваленной. Будьте осторожны! Будьте внимательны! Повторное прохождение данной цепочки не предусмотрено!
        О как! А если бы я сначала в Эйген рванул? И все. И тупик. Выходит, что Запад все же надо оставить на сладкое. Одно хорошо - автоматический запуск квеста, похоже, происходит только тогда, когда ты попадаешь в столицу одной из Марок, не раньше.
        Отдельно порадовало то, что на улицах Хольмстага я не увидел ни проповедников, призывающих всех поклоняться одному из вновь пришедших на землю богов, ни отрядов стражи, шастающих с недобрым видом и ищущих инакомыслящих. Все было как всегда - в кабаках орали пьяные северяне, парочка особо набравшихся забулдыг дрыхла там, где их застал коварный сон, а небо было затянуто серыми тучами.
        После посещения гостиницы я навестил лавку, вывеска которой была побогаче, чем у конкурентов, где прикупил за немалые деньги бочонок какого-то особо ядреного гномьего пива. По крайней мере торговец заверил меня, что такого в продаже здесь нет больше ни у кого, да и в других Марках с ним не густо. Мол, варят его какие-то два брата-гнома, и абы кому не продают, поскольку они крайне разборчивые поставщики.
        Ну, не знаю, насколько это правда, но выбора особого у меня все равно не было. Не тащиться в Пограничье за бочонком фирменного королевского зимнего эля, верно?
        Немало меня порадовал и тот факт, что стражи при входе в чертог не наблюдалось. Даже Морских Королей, которые вроде в последний раз здесь несли что-то вроде постоянной вахты. Это означает, что Север пока ни с кем воевать не собирается. Уже хорошо по нашим невеселым временам.
        Дорогу до залы, где обычно кутил кениг, я помнил отлично, при этом в коридорах мне не встретилось ни одной души, что немного сбило возникший было благодушный настой. А тут вообще живые есть? Может, Харальда уже свергли, а его чертог пустой стоит, ждет нового претендента на престол? Вот будет номер!
        Но нет, обошлось, подходя к тронной зале я облегченно вздохнул, услышав голос моего старого знакомца, который, похоже опять пребывал не в духе. Да и потом - он же в описании квеста значился, зря я паниковал.
        - Вот что ты за человек, а? - басил Харальд недовольно - Нашелся наконец тот, кто тебя принял такой, какая ты есть, с твоим тяжелым кулаком, вздорным характером и усами над верхней губой! Мало того - этот парень даже мне понравился, он настоящий северянин, а не хлыщ какой-нибудь, вроде этого твоего… Как его… Ну, которого я тогда спьяну удавил? Который все еще «рррр» делал и в волосатых сапогах разгуливал? Ладно, неважно. Так вот - нашелся храбрец. И что? Ты его затюкала до такой степени, что он от тебя в море сбежал! Ищи его теперь!
        - Вот и ищи! - рявкнула Ульфрида, а после, судя по звуку, саданула кулаком по столу - Кто у нас власть? Ты!
        - Поговори мне еще! - заорал Харальд - Много воли взяла, как родила!
        - Я теперь мать! - еще громче завопила Ульфрида - Понимать надо! Думаешь, мне легко?
        - Может, мне тебя куда-нибудь в Полые Холмы на поселение отправить? - неожиданно тихо и задумчиво произнес кениг - А чего? Наследник есть, я его воспитаю. А ты там поживешь годков десять, поймешь, что к чему.
        - Папаша, вы сами верите в то, что говорите? - рассмеялась Ульфрида - Какие Холмы? Кто меня там удержит? Я же всех убью, и через день снова сюда вернусь. Лучше дайте команду пару драккаров подготовить. Не желаете моего супруга искать, сама этим займусь. Завтра же выйду в море.
        Стало быть, не выдержал Гуннар семейной жизни, сбежал от нее куда подальше. Ну, где-то я его понимаю, Ульфрида то еще золото.
        - Мое почтение! - заглянул я в залу, улыбаясь - Не прогоните старого знакомца, незвано заявившегося в гости?
        - Вот тебе и раз! - гаркнул Харальд, восседавший на троне, сработанном из черного мореного дуба - Хейген из… из… Неважно откуда. А я как раз вчера тебя вспоминал! Ну-ка, заходи! Нам есть о чем побеседовать! Эй, стража!
        Глава 4
        В КОТОРОЙ РЕЧЬ ИДЕТ О РАЗУМНОСТИ НЕКОТОРЫХ РЕШЕНИЙ
        Стража? А она-то тут зачем? Надеюсь, меня сейчас не станут в очень темное и мрачное подземелье бросать? Нет у меня никакого желания после оттуда выбираться. Нет, через день-другой я оттуда сбегу непременно, на то игра и есть игра, но это все время, а с ним у меня туго.
        - Стража! - снова зычно гаркнул кениг - Вот ведь! Никого не дозовешься! Раньше, помню, только ветры пустишь, а в зале уже не протолкнуться от народу, кто с метелкой, чтобы махать, кто с бумажкой, чтобы, значит… Неважно. А теперь одно эхо в коридорах шумит.
        - Согласен - осторожно согласился с ним я - Пустовато тут у вас стало как-то. Я от входа до залы вообще никого не встретил.
        - Стало быть, и стража сбежала - подытожил кениг, вставая с трона - А ты говоришь, доча, чтобы я драккар снаряжал за твоим муженьком. И кто, кроме тебя, на него взойдет? Разве что вон, старина Хейген, да его приятели.
        - Кениг, может пивка? - предложил я, бухая на стол бочонок. Мне не очень понравились его последние слова, даже больше, чем зов стражи. За подобными фразами следует сообщение о квесте, которое мне совершенно ни к чему - Подумал, что с пустыми руками в гости идти нехорошо, прикупил по дороге.
        - Ты мне всегда был по сердцу, парень! - проревел кениг, отчего его бородища забавно встопорщилась - Еще с той поры, как дочку мою из рук поганца-похитителя вырвал. Лучше бы ты на ней женился, а не Гуннар, проку с этого, как мне думается, было бы куда больше!
        - Мелковат он - заметила Ульфрида, качая на руках младенца - Я бы его в первую же ночь заездила.
        Как-то это прозвучало обидно. Вот термин «придавила», учитывая габариты наследницы короны Севера, было бы к месту. Но «заездила»? Перебор, право слово перебор! Не поймав белу лебедушку, так сказать…
        - Зато он не дурак - удар кулака выбил из крышки бочонка пробку, в воздухе мигом разлился аромат, в котором смешались хмель и солод - И знает, что тестю нужно. Опять же у него воины есть, которые идут только за ним, и не зависят от каких-то давным-давно сгинувших богов. Тьфу!
        Харальд легко, одной рукой, поднял бочонок и направил хлынувшую из него струю в рот. Причем ловко так, не пролив ни капли, прямо впору позавидовать. Воистину - мастерство не пропьешь, даже если речь идет о наследственном алкоголизме.
        - Так где все-то? - спросил я у Ульфриды, которая, знай, тетешкала младенца, замотанного в парчовые тряпки с гербами Запада, и более всего напоминавшие замызганные флаги. Учитывая веселый нрав ее предков, и их умение выносить из захваченных городов все до последнего гвоздя, данная версия запросто могла оказаться правдой - Та же стража?
        - Сказано - разбежались - недовольно отозвалась женщина - Витар их всех распугал третьего дня, когда сюда заявился. Бог недоделанный, кабанью ногу ему в зад! Ну-ну-ну, Хельги, не плачь маленький! Это я не на тебя ругаюсь, это на злого дядьку с облака, чтобы ему пусто было!
        О как! Витар. Здесь. Хорошо еще, что мы с ним не пересеклись, вот бы номер вышел. Наверняка при виде меня он миндальничать бы не стал. Но вот дела в Хольмстаге в частности, и на Севере в целом, похоже, идут не очень. Обманчивой оказалась спокойная атмосфера на улице.
        - Уффф! Спасибо тебе, Хейген! - зло проревел кениг, отрываясь от бочонка и вытирая рот рукавом - Мне самому в подвалы за пивом идти вроде как несподручно, а послать некого. Думал, хоть стражников отправить, но вон, и их уже след простыл. Но до чего жидкая кровь стала у северян! Пришел какой-то засранец, сказал, что он бог, и теперь все должны плясать под его дудку. И, главное, вся эта шваль сразу ему в рот начала глядеть. А я не стал! Я так не хочу! Это мой город! Моя земля, от Ринеев до ледяных гор в море! Ее мои деды-прадеды огнем и мечом добывали. Не отдам! Сдохну, но не отдам!
        - Гуннар сказал бы тоже самое, окажись он тут - добавила Ульфрида - Но он в море.
        - Мое слово мало чего решает, но знай, кениг - мы с тобой - припечатал я кулак к столешнице, свирепо выставив вперед нижнюю челюсть - Мы - это я и мой клан. Он не слишком велик и не слишком силен, но коли дело дойдет до бури мечей, то мы встанем плечом к плечу с сынами Севера!
        «Игрок Хейген, будьте осторожнее! Помните, на Севере репутация - это все, и каждая вскрывшаяся ложь, каждая невыполненная клятва может серьезно осложнить ваше положение!»
        Спасибо за предупреждение, но я в курсе. И знаю, что делаю. Вот ведь, заглянул сюда случайно и ох, как не зря, получается.
        - Я знал, что в твоих венах кровь, а не водица! - рыкнул Харальд, глянул на бочонок и отпил из него хороший глоток - Эх, был бы ты королем или хотя бы владетельным герцогом, мы бы с тобой союз заключили, а после показали бы всяким разным… Эх, забористое пивко! Мастер варил!
        - Союз - это хорошо - протянул я и прошелся по залу, остановившись неподалеку от трона - Ты да я - это сила!
        - Сила - кивнул чуть захмелевший Харальд - Но сам понимаешь - я кениг, а ты…
        - Шурин короля Пограничья - веско произнес я - Моя сестрица - его жена, а недавно рожденный сын - мой племянник. И в случае чего до совершеннолетия последнего именно мне предстоит стать правителем данной страны, на основании официально закрепленного опекунства. Так что не так уж мы далеки друг от друга, кениг. И я, при определенных условиях, разумеется, тоже могу прислонить свой зад на трон вроде твоего.
        Я демонстративно легко преодолел несколько ступенек, обошел трон по кругу, а после встал за ним, положив ладони на высокую резную спинку.
        - Удивил - неожиданно трезво произнес Харальд - Странная штука жизнь. Ты же был искателем приключений, наемником, а теперь - глянь-ка!
        - Чего глянь-ка? - обрадовался я, чуть присел и, как бы в шутку уставился на спинку трона - Тут же нет ничего!
        А вот это было не так. Секундой раньше мои пальцы нащупали неровности на отлично отполированном дереве. Букву!
        Вами выполнено задание «Власть Севера»
        Награды:
        75 000 опыта;
        5 000 золотых;
        Перстень Бранда Картежника;
        +100 единиц к показателю «Жизнь».
        Дополнительная награда: Руна «Альд»
        Руна. Какая прелесть! А вот перстень, похоже, сразу пролетает мимо. Раз Картежник, значит он подойдет или вору, или магу. Но точно не мне. А дополнительную награду, надо полагать, мне за скорость выполнения квеста вручили, в мотивационных целях.
        «Прогресс выполнения задания «Алфавит власти»: получена одна буква из четырех».
        Есть такое. Буква «Е». Это буква «Е». Первоначальный вариант слова, который мне мыслился, стало быть, невозможен. Жаль, он отлично все же в ситуацию монтировался, при всей своей солености. Даже лучше, чем в нее укладывалось другое слово, правда уже из пяти букв.
        - Это мое место, хорош примеряться - велел мне кениг - А что до союза… Коли не врешь, тащи верительные грамоты, и мы продолжим этот разговор. Слово даю. Только ты имей в виду, воин, у меня сейчас дела не ахти идут. Я хоть Витара этого за дерьмо держу, но он все-таки бог, а значит сила за ним есть. Не просто же так вся эта придворная мелюзга разбежалась.
        - Потому и разбежалась, что мелюзга - возразил я - Хотя тут места и суровые, да у придворных те же замашки, что и в других дворцах. Пока все хорошо, они за тебя горой, а чуть сквозанет, даже не смертушкой, а просто бедой - и все, нет их. Это, Харальд, особая людская порода, которую природа, наверное, специально вывела, чтобы показать остальным, до какой степени скотства при желании может дойти человек. А те твои подданные, кто покрепче, этому богу весло в задницу заколотят, причем широкой стороной, а после его еще и повернут. Что, Морские Короли его испугаются? Или воины твои, которые Фомора на тысячу маленьких кусочков расколотили? Самому не смешно? Выйди из дворца, да глянь вокруг - все твои с тобой остались, только чужие ушли.
        - Не надо верительных грамот - Харальд допил пиво и бросил бочонок в стену - Ни к чему они. Стало быть, если я в свару с Витаром этим влезу, ты близ меня встанешь? Не откажешься от своих слов?
        - Встану - подтвердил я - И люди мои тоже. Но и ты, Харальд, коли я ввяжусь в драку с ним и его присными, или бабой его, которую Месмертой кличут, мою сторону примешь.
        «Игрок Хейген, подобные контракты могут вам обойтись очень дорого! Заговор против богов совсем не то, что заговор против людей, помните об этом!»
        - Позови - и я приду - кениг Харальд плюнул на ладонь, а после протянул ее мне - С теми, кто встанет под мои знамена!
        - Отвечаю тем же - я тоже плюнул на ладонь - Но прежде, чем мы заключим союз, хочу, чтобы ты кое-что знал. Кое-что очень важное, и это может тебе не понравится.
        - Так внук мой все же не от Гуннара, а от тебя? - кениг глянул на Ульфриду - Чего ж тут расстраиваться? Очень хорошо, меня этот вариант куда больше устраивает.
        - Папаша! - возмутилась его дочь - Что ты несешь?
        - О другом речь - снова перехватил инициативу я - Ты не любишь богов, потому говорю тебе прямо - я и мои люди поступили на службу к Тиамат. Слышал про нее? Она не сильно светлая богиня, и людей не очень жалует. Но еще больше, чем наш род, она не любит своего брата Витара. Не любит - это даже не то слово. Да и вообще она правильная богиня, справедливая. Не то, что некоторые ее родичи.
        - Кому ты служишь - это твое дело - сплюнул на пол Харальд - Меня оно не касается. Главное не подведи меня в битве, а остальное - мелочи.
        И наши ладони соприкоснулись.
        «Игрок Хейген, вы заключили союзный договор с одним из правителей Раттермарка, что дает вам ряд преимуществ перед другими игроками, но одновременно с этим накладывает на вас серьезные обязательства.
        В том случае, если данное вами слово о военной поддержке Севера будет умышленно нарушено, то в действие вступят следующие санкции:
        Вы и члены вашего клана, от имени которого в том числе вы выступали, будут объявлены врагами Севера, и с этого момента любой из обитателей данной Марки станет считать своим долгом обнажить против вас оружие. Все ранее взятые квесты, связанные с данной локацией будут считаться проваленными, вся репутация, набранная до того обнулена.
        Администрация игры оставляет за собой право на назначение дополнительных штрафов, исходя из разбора конкретной ситуации.
        В случае, если союзнический долг не будет выполнен НПС, то вы и ваш клан получит компенсацию, которая будет оговорена отдельно.
        В связи с значительным улучшением отношений с Короной Севера, вы и ваш клан в этих землях с настоящего момента пользуетесь следующими преференциями:
        Цены на все товары у торговцев снижены на 35%
        Цены на все ремонтные работы снижены на 45%
        Цены при найме на службу Морских Королей снижены на 20%
        Вероятность получить скрытое задание у НПС увеличена на 20%
        Вы лично получаете 300 единиц репутации с народами Севера.
        Каждый член вашего клана получает 200 единиц репутации с народами Севера.
        Примечание.
        Данный союз не может быть расторгнут ранее, чем через 14 дней по игровому времени. При расторжении вы и ваш клан неминуемо понесете репутационные потери. Данное правило не распространяется на вариативные квесты»
        Черт, я, похоже, чутка перегнул палку. Нет, все же я очень хреновый лидер, я никак не могу перестроить свои мозги, и привыкнуть к тому, что за моей спиной и другие люди стоят, все решаю в одну морду.
        «Это чего такое было»?
        «Неожиданно, но прикольно»
        «А Кролина в курсе?»
        Вот и подтверждение. Сокланы мигом сориентировались, вернее - офицеры, которых, похоже, система уведомила о всех произошедших изменениях. Первые два сообщения пришли от Слава и Снуффа, а вот последнее, и самое конструктивное - от Амадзе. Он, как всегда, зрит в корень. Кролина меня, скорее всего, убьет.
        А, может, и нет. Все равно выгоды тут пока больше, чем возможных убытков. Если что, если, неровен час Пограничье падет, у нас теперь есть хороший и надежный тыл с выходом к морю. Пусть холодному, но морю.
        «Богиня Тиамат довольна вами, игрок Хейген. Вы заключили договор с одним из людских владык, и ей это по нраву, как и то, что данный владыка не ладит с Витаром. В знак своей приязни она дарит вам следующие подарки:
        Увеличение характеристики «Сила» на 100 единиц сроком на 24 часа по игровому времени;
        Увеличение характеристики «Ловкость» на 100 единиц сроком на 24 часа по игровому времени»
        Ну, хоть что-то.
        Поздравляем вас игрок!
        Вам предоставляется возможность выполнить цепочку скрытых заданий «Вера в небеса».
        Награды за прохождение всей цепочки заданий:
        5 000 000 опыта;
        700 000 золотых;
        2 уровня;
        Сетовый набор из 3 предметов, соответствующий классу игрока;
        Повышение каждой из основных характеристик на 100 единиц;
        Титул «Проводник воли»;
        Дополнительные элитные бонусы для игроков, входящих в ваш клан (при условии, что вы останетесь его лидером);
        Важно!
        В случае умелого и добросовестного прохождения заданий возможна дополнительная награда от Тиамат. Размер и состав данной награды будет определяться ситуативно.
        Важно!
        В случае отказа от принятия данной цепочки заданий богиня Тиамат расстроится, что вряд ли принесет вам какую-то пользу.
        Принять?»
        А, блин! Еще одна заморочка, которую я не предугадал. Конечно же! Новая паства! Разумеется, моя небесная покровительница не могла упустить такой шанс.
        Вам предложено принять задание «Те, кто поверил»
        Данное задание является стартовым в цепочке квестов «Вера в небеса»
        Условие - Убедить десятерых северян в том, что служба богине Тиамат то главное, что случилось в их жизни.
        Награды:
        15000 опыта;
        7000 золотых
        Примечание.
        На выполнение данного задания вам дается две недели по игровому времени. Если по истечении данного срока вы с ним не справитесь, то цепочка «Вера в небеса» будет провалена. Повторное прохождение данной цепочки заданий не предусмотрено.
        Но вот про санкции со стороны Тиамат нет ни слова, что славно. Значит можно пока на данную тему вообще не думать.
        А следом за этим мне в голову пришла мысль из числа тех, которые вносят в бочку меда ложку дегтя. Ну, когда ты вроде бы молодец, все вроде у тебя более-менее срослось, плюсов в ситуации больше, чем минусов, и именно в этот самый момент в голову тихо шурша чешуей, змеей проползает сомнение: «а все ли то, чем кажется?».
        Как-то все это просто получилось, между делом. Ну да, веселый выпивоха-кениг больше похож на лесоруба, чем на правителя целой Марки, и репутация у меня с ним раскачана до предела, но все же… Для такой сделки надо, по идее, выполнить огромную цепочку квестов, да еще не одну, преодолевать, бороться, искать и не находить, биться головой в закрытые двери, а после изыскивать обходные пути. Вот тогда - да, все будет смотреться если не логично, то хотя бы заслуженно.
        А здесь чего? Я пришел, принес пивка, мы поговорили за жизнь и судьбу, а после заключили договор о взаимоподдержке. Кениг, повелитель целой Марки и бродяга-наемник, который невесть когда оказал ему пару не самых значительных услуг, вот так вдруг прониклись друг к другу невероятным доверием и стали союзниками.
        Нет, это игра, тут, наверное, и не такие забавные вещи случаются, но все равно это выглядит более чем странно. Как, кстати, и то, что пару минут назад все происходящее мне казалось совершенно нормальным, настолько, что у меня сомнений в правильности собственных действий даже не возникало. Ну да, импульс, все такое - и тем не менее?
        - Ты особо-то ему не верь, воин - посоветовала мне тем временем Ульфрида, баюкая младенца - Он с кем только такие союзы не заключал, только вот я ни разу не видала, чтобы он наутро про них вспоминал.
        - А ну цыц! - кенига шатнуло, и он смачно рыгнул, обдав меня ароматом перегара - Мы с этим парнем всему континенту хвост прищемим! У!
        И он показал дочери сжатый волосатый кулак, как бы давая понять, что очень скоро все обитатели Раттермарка, окажутся именно там.
        - Спать иди - посоветовала ему та - Вон, на ногах уже не стоишь, последний бочонок точно лишним был. И ты, Хейген, если хочешь можешь в любой свободной комнате располагаться, все равно все разбежались. Я, кстати, тоже скоро отсюда подамся куда-нибудь на дальние хутора. Там спокойнее. Подожду еще немного, может Гуннар вернется, и сбегу из города куда подальше. Больно время смутное наступает.
        - Время всегда такое, каким его делаем мы! - гаркнул Харальд, осел мешком на трон и захрапел еще до того, как его голова свесилась на грудь - И недаром оно всегда выбирает нас, а не мы его!
        - Чем больше родитель стареет, тем чаще несет подобную чушь - пожаловалась мне Ульфрида - Того и гляди еще писать научится, начнет мемуар строчить.
        - А он не умеет? - удивился я.
        - Само собой - с некоей гордостью глянула женщина на отца - Он приличный владыка, не то, что некоторые, зачем ему буквы знать? Для этого у нас пара умников при дворе состояла, если надо - они что хочешь прочтут. Правда, они самые первые и сбежали…
        Видно, на самом деле умники, раз так поступили.
        - Витара испугались - продолжала негромко говорить Ульфрида - Они с папашей очень уж громко друг на друга орали. Но тот сам виноват, не следовало разговор начинать со слов «Ты всего лишь человек, и убить тебя мне ничего не стоит». Само собой родитель моментально взбеленился, ему подобное слышать, как нож в печень получить. И самолюбие, и отход от наших национальных традиций, опять же, а что перед ним стоит не человек, но бог ничего не меняет. На Севере не принято разбрасываться такими обещаниями. Хочешь убить - поди и убей. Или сам умри, пытаясь выполнить задуманное. Но никогда не обещай ничего подобного, это дурной тон. Витару не понравилось, как себя отец по отношению к нему повел, и он перешел к угрозам.
        - Представляю себе, что здесь началось - глянул я коротко на храпящего Харальда.
        - Благо, до драки не дошло - подтвердила женщина - Но Витару хватило. Он выругался и пообещал, что после того, как он войдет во власть над Файроллом, от населения Севера почти ничего не останется, поскольку он лично прикончит всех, кто перед ним колени не преклонит и не признает величайшим из богов. Ну, а так как северяне невероятно глупы и упрямы, то ему предстоит большая работа. Сказал - и ушел. А наутро дворец уже полупустой стоял, разбегаться ближний круг начал.
        Как интересно. Вот только теперь я совсем уж не знаю, как воспринимать происходящее. Может, система таким образом некий баланс восстанавливает? Запросто такое может случиться. Возможно, Витар уже столько народу себе навербовал, что появился определенный перекос, и вот так игра его выправляет. Причем делает это самым незамысловатым образом, просто используя первого подвернувшегося ей под руку подходящего игрока, а поскольку пока очень немногие имеют возможность влиять на происходящие события, будучи лично знакомы с богами или лицами их представляющими, именно я таковым и стал. Заскочи в этот чертог вновь запропавшая Элина - и данный шанс предоставился бы ей. Правда, возможно она-то как раз и не пошла бы на поводу у системы. Эта девочка тщеславна и самолюбива, что есть - то есть, но в том ее сила и защита. Она кроме себя никого не слушает, а потому внешняя мишура и момент сопереживания ее не обманут. А я вот купился на это все.
        - Он на самом деле с утра даже не вспомнит, что о чем-то с тобой договаривался - заверила меня Ульфрида - Сдает папаша, подточили его время и выпивка, так что ты особо на его помощь не рассчитывай. Да и не дам я ему с богами, если что, в драку лезть, по крайней мере сейчас, пока тут живу. Они же боги, проклясть могут, причем не только его или меня, но и весь наш род. Лучше уж я в крайнем случае родителя свергну, чем такие неприятности заполучу. А когда Гуннар вернется, передам корону ему.
        Вот, кстати, и тот самый вариативный квест, о котором шла речь в листинге, касающемся условий союза. Я так думаю, что если сейчас произнести верную фразу, то можно получить задание, способствующее аннулированию всех договоренностей с кенигом, разумеется, с определенными потерями, но тем не менее. Оно ведь как? Нет кенига - нет союза. То есть система как бы дает мне возможность все переиграть, пусть даже и понеся убытки в виде репутации. Определенные, но не тотальные, те, что ждут меня, нарушь я данное кенигу слово.
        Черт, в который раз поражаюсь тому, насколько все в этом игровом мире зыбко, неопределенно и непредсказуемо. Я ведь почти поверил в то, что если и не все контролирую, то многое, что смог усвоить основы тех закономерностей, на которых тут все строится, нашел те полутона, которыми рисуется здешнее мироздание. И на тебе - новый поворот, который я прозевал. На беду ли, на добро - не знаю, но прозевал.
        Но еще раз поворачивать не стану. Интуиция молчит, а значит игра продолжается. Правда, пока не ясно кто в чью команду попал - то ли я к кенигу, то ли он ко мне.
        - Не дури - посоветовал я Ульфриде, отсекая тем самым все пути к отступлению - Свергнет она, понимаешь. Пришло время стали и крови, война на пороге. Многие ли пойдут за твоим Гуннаром? Я сейчас не о той шелупони, что при кениге кормилась, я о воинах столицы, других бургов, дальних хуторов. Он воин отменный, это да, но кто его знает? Его люди, кое-кто из Морских Королей - вот и все. То ли дело твой папаша. Его род Север в кулаке столетиями держит, имя его не то, что любому мечнику - собаке последней известно. Елки-палки, Харальд Красивый - это бренд!
        - Как-как ты моего родителя назвал? - Ульфрида положила ребенка на стол и нехорошо на меня глянула - А?
        - Так на Западе называют тех, кто прославил свое имя в веках - поспешно добавил я - Ну, воина давно на свете нет, а имя и дела его живут. Соображаешь?
        - Мне это слово не понравилось - нахмурилась женщина - Ты так отца больше не называй, не надо, особенно при нем самом. Союз союзом, но он и убить может за подобные вещи.
        Харальд трубно взревел носом, поворочался, издал непристойный звук, чему-то тихонько засмеялся и снова затих.
        - А время вы все же не теряйте - попросил я Ульфриду - Соберите воинов, которые верны кенигу, выставьте охрану по новой, разошлите гонцов по бургам, чтобы узнать какие в них настроения. Делайте уже чего-нибудь.
        - То я этого не понимаю - чуть ли не взвилась женщина - Но у меня, если ты не заметил, ребенок на руках. Маленький! Знаешь, как это сложно - ребенок? Его надо кормить, мыть, веселить! Если бы не это, я бы - уууу! А муженек мой, сволочь такая, в море.
        - Если упустишь момент, то потеряешь все - и корону, и жизнь - заметил я - Если кениг меня призовет на помощь, то я приду, как и обещал. Но это время, и его вам может просто не хватить, а мне останется только смотреть на пепелище, а после мстить за ваши жизни. Еще раз советую - найди тех, кто верен вашему дому, пусть они узнают, чем живет Север. Может, Хольмстаг остался единственным местом, которое не подмял под себя Витар, и его рати прямо сейчас маршируют сюда. Может, вам надо грузиться на драккар, и отправляться в политическую эмиграцию куда-то во фьорды.
        - Раньше с тобой было интереснее - фыркнула Ульфрида - Тогда я видела перед собой воина, а не непонятно кого. Но ты прав.
        Скрипнула и распахнулась дверь залы, на пороге возник высокий косматый силуэт. Дочь кенига одной рукой мигом схватила ребенка и прижала к груди, во второй блеснуло лезвие широкого кинжала. Я тоже положил ладонь на рукоять меча.
        - Эээууххх! - издало непонятный возглас существо, после откашлялось и сипло продолжило - А чего, уже утро?
        - Да это Фритьорф - рассмеялась Ульфрида - Новый виночерпий, старый-то помер недавно. Они у папаши долго не живут, спиваются за год-другой. Надо же, я думала ты давным-давно сбежал!
        - Я? - изумился лохматый и краснорожий северянин - Куда? Зачем? Просто мы с ребятами пошли, чтобы поздравить Снорри, и как-то так вышло…
        - Пошли куда? - уточнил я у него.
        - В винный погреб - отозвался виночерпий - Куда еще? У Снорри день рождения грянул, стало быть, и кениг разрешил ему взять бочонок вина, чтобы отпраздновать это дело по-людски. А какой - не уточнил. Не сказал, стало быть. Ну, мы и рассудили - кениг наш душа-человек, небось самый большой. Но он же тяжелый, зараза, этот бочонок, вот мы, стало быть, с парнями пошли, чтобы его наверх поднять, но оно как-то так получилось… Ну, мы его прямо в погребе и того!
        - То есть вся охрана сейчас в погребе дрыхнет? - изумилась Ульфрида - Вместе с ярлом Снорри?
        - Ну да - подтвердил Фритьорф - Там. А я пришел сказать нашему любимому кенигу, что он, стало быть, человечище! Ничего для своих ближников не жалеет!
        - А ты говоришь - разбежались - рассмеялся я - Вон, все наши тут. Разбежались только те, кого и раньше надо было гнать в шею! Ладно, пойду я, дел еще полно. Ты кенигу скажи, когда он проснется, что Хейген из Тронье слово свое сдержит, даже если ради этого придется идти против всего мира. Но и от него я жду такой же верности клятве.
        - Погожу пока на дальние хутора отправляться - сообщила мне Харольдсдоттир - Гуннара дождусь, да и вообще я еще не забыла, с какой стороны за меч браться.
        - Слава Харальду Красивому и его дочери! - заорал Фритьорф - А выпить нету?
        - Воистину, мир доживает последние дни - сообщила мне Ульфрида, качая головой - Виночерпий требует налить ему вина, хотя по идее все должно быть наоборот. Никакого порядка не стало!
        - Суета сует - отозвался я - И потом, не забывай, что отец порядка хаос, а мамой ему приходится анархия. Чего же ты от него хочешь при таких родителях?
        Ждать ответа я не стал, направившись к выходу из палат. Пора наведаться в замок, пообщаться с сокланами, а то совсем уж все неправильно будет выглядеть. Все же подобные ключевые решения надо принимать коллективно, или хотя бы объяснять людям, почему она должны радоваться произошедшему.
        Само собой, произошедшее стало причиной разговоров и обсуждений, и мое появление на замковом дворе было встречено дружным гулом. Народу тут собралось немало, причем не только из моих сокланов. На лестнице я приметил Айболитку и Рашу из союзного клана, причем лица у них были, мягко говоря, недовольные.
        - Хейген, это чего было? - посыпались на меня вопросы со всех сторон - Мы чего, перебираемся из Пограничья на Север? Теперь все воины этой Марки на нашей стороне будут? Да мы с такой поддержкой топов рвать станем, как Тузик грелку!
        - Тишина! - заорал я и топнул ногой - Тишина нам нужна!
        Народ смолк, я же поднялся на лестницу и было собрался толкнуть речь, как мои глаза закрыли две мягкие девичьи ладошки, а после тихий голос игриво шепнул мне на ухо:
        - Угадай, кто?
        Глава 5
        В КОТОРОЙ ВЕДУТСЯ РАЗГОВОРЫ ПО ДУШАМ
        Что меня насторожило - тишина на площади в этот момент наступила совсем уж мертвая, но зато где-то у крепостной стены дружно завыли несколько собак, причем на редкость жалобно. Если бы не они - можно было бы погадать, кто это решил со мной с мной детскими играми позабавиться, тем более что вариантов могло быть предостаточно - Кролина, которая решила меня в порошок за своеволие стереть, окончательно сбрендившая Элина, невесть откуда взявшаяся Милли Ре, решившая устроить перфоманс Тиамат, и даже с чего-то залезший в женское обличие Мюрат. Но в данном случае все было предельно ясно.
        - Ты откуда взялась? - я отодрал от глаз маленькие ладошки и резко развернулся - Или для тебя штрафные санкции на пару с моим наказом так, пустячок?
        - Чего ты орешь? - Трень-Брень обиженно надула губы, в глазах блеснули слезинки - Я так спешила, так обрадовалась, когда тебя увидела, а ты… Так нехорошо! Неправильно!
        В этот момент из замка вышла Фрейя, держащая в руках небольшую мензурку, внутри которой серебристо переливалась жидкость, при этом на ее лице была написана невероятная радость. Как видно, наша магичка сотворила некую новую эссенцию или зелье, из числа тех, что ранее были ей недоступны, и теперь спешила поделиться сей новостью с сокланами, а вместо этого увидела ту, кого уже из памяти выкинула, как это обычно и водится с неприятными воспоминаниями.
        Дзинь! Мензурка разлетелась на осколки, сверкнувшие на солнце, жидкость из нее с шипящим звуком впиталась в камни лестницы. Фрейя провела ладонями по лицу, слегка мотнула головой в отрицающем жесте, развернулась и скрылась в темноте входа в замок, но только затем, чтобы через секунду снова из него выйти.
        - Не пропала? - сочувственно спросила у нее Трень-Брень, среагировавшая на звон стекла, и увидевшая большую часть мизансцены - Привет! Я даже по тебе, вредина, жутко соскучилась! Сейчас со всеми повидаюсь, и непременно загляну в твою лабораторию! Мне там всегда нравилось. Там столько всего интересного!
        - Так нечестно - пробормотала Фрейя, опускаясь на ступеньку и даже не замечая того, что она села на стекла - Нечестно!
        - Полностью с тобой согласен - я дернул фею за крыло, разворачивая к себе - Как. Ты. Тут. Оказалась? Сбежала?
        - Да вот еще - снова надула губы Трень-Брень - Почему ты мне совсем перестал верить…
        - Если ты скажешь слово «папа» или производное от него, я плюну на все, и покрашу свой ник в красный цвет - предупредил я ее - Клянусь, так и случится.
        Назир, как всегда, невесть откуда взявшийся за моим плечом, согласно кивнул.
        - Лидер - выпалила фея - Лидер. Так нормально?
        - Продолжай - разрешил я.
        - Так вот - ниоткуда я не сбегала - затараторила Трень-Брень - Мне вообще там, в холмах, в каком-то смысле понравилось. Там даже бывало весело. Правда немного примитивно все, диковато, но очень мило! А сюда я приехала вполне легально, вот так! Дядька Саймон решил доставить королю то ли дань, то ли налог, я так и не поняла, и взял меня с собой. Да вон он сам, смотри.
        И правда, в замковые ворота, поскрипывая на ходу, въезжали несколько груженых кожами и глиняными горшками возов, за которыми, блея, послушно бежала небольшая овечья отара. На переднем возу сидел, попыхивая неразлучной трубкой, глава клана Мак-Анс, причем выглядел он куда старее, чем в прошлый раз, хотя времени прошло всего ничего.
        Нехорошие предчувствия, до того немного размытые, начали крепнуть.
        - Надо, наверное, как-то реагировать на происходящее? - неуверенно спросил у сокланов Слав - Ну, все же она одна из нас?
        - Радостно закричать? - предположила Мысь, которая, похоже, все же отложила свой поход в подземелья.
        - Сомнительный повод для ликования - осек ее Шеркон - Я бы лучше начал какой-то заговор плести. Опять же придется все в сундук прятать от ее загребущих лап.
        - Ой ладно, один раз взяла у тебя без спросу дымовые дротики - и что? - моментально вызверилась на него фея - Подумаешь! Если тебе чего мое нужно - только скажи!
        - Координаты места - подала голос со ступеньки Фрейя.
        - Какого именно? - повернулась к ней Трень-Брень.
        - Где полностью забирают совесть и страх, но выдают глупость и наглость - пояснила магичка - Я туда схожу и стану такой, как ты. Так жить проще.
        - Ну, знаешь! - похоже не на шутку обиделась на нее фея, по крайней мере такого количества искорок, которые полетели из нее в разные стороны я никогда до того не видел - За кого ты меня считаешь?
        Вот тут все на площади и отмерли, наперебой начав выкрикивать фее свои версии ответа на ее вопрос, причем наряду с многими игроками в этом участвовали и местные жители. Отдельно стоит заметить, что версии «чума бубонная», «бич божий», «демониха» и «пятая всадница Апокалипсиса» оказались из самыми добрыми и незамысловатыми.
        Трень-Брень немного ошарашенно смотрела на происходящее и слушала разноголосый гомон, я же приметил жест дядюшки Саймона, которым тот подозвал меня к себе, и обреченно побрел к нему, догадываясь о чем именно пойдет речь.
        - Привет тебе, Линдс-Лохен - слез он с воза тогда, когда я подошел поближе, а после обнял меня - Вот и встретились. Прямо как не расставались.
        - Ну да, ну да - пробормотал я - Что-то вроде того.
        - Не буду ходить вокруг да около, сынок - приобнял меня Мак-Анс за плечи - Не люблю я этого, годы мои не те. Короче - молод еще мой парень для женитьбы. Молод! Погорячился я тогда, понимаешь.
        - Да какой молод! - возмутился я - Он же на празднике присвоения имени наследнику короля был, я его там видел! Здоровенный лоб, ему не то, что жениться пора, ему можно воинов твоего клана в бой вести за собой.
        - Ну, война войной, а свадьба свадьбой - резонно возразил мне дядюшка Саймон, который, похоже, с намеченных позиций отступать не собирался - Убивать кто хочешь может, невелик труд. А вот семью создавать - это дело посерьезней, тут надо в возраст войти подходящий, серьезности набраться. Мой пока не готов - и все тут!
        Господи, это чего же такое надо сотворить, чтобы даже НПС довести до подобного состояния? И не какого-то экзальтированного южанина или обитателя Западной Марки, а вот этого невозмутимого гэльта?
        - Но я понимаю, что такое поступок меня, как вождя клана, не красит - продолжил Мак-Анс - Мы ударили по рукам, договорились, теперь позор ляжет на меня, как изменившего своему слову, да и на твою дочь тоже, потому вот что я тебе, Линдс-Лохен, предлагаю - свадьбе быть, но - позже. Года через три. Или, лучше, пять. Мой сын другую девку под нашу крышу не приведет, не сомневайся даже. Как решили - так и будет. Только позже.
        - Дядюшка Саймон, ты больше пяти лет проживешь - вздохнул я - Ты вон какой крепкий, жилистый…
        - Может, война какая случится, я на ней голову и сложу - поняв, что его хитрость разгадана, отозвался Мак-Анс - Мир стал неспокоен, может повезет. Ты погоди, это не все. Мой клан всегда вел дела честно, парень. Всегда. И ты тоже наших кровей, кто бы там что не говорил. Потому забирай - вон пятнадцать баранов, на возу лежат три топора отменной ковки, а вот тебе пять мер серебра. Подставляй ладонь!
        Я на автомате выполнил требуемое, и глухо звякнувший кошелек опустился в мою руку.
        - Выкуп отдан, можешь не сомневаться, что раньше или позже мы породнимся - заявил старик - Но не сейчас! Ты согласен, Линдс-Лохен? Или пойдем к королю, пусть он решает кто прав, а кто нет?
        - Согласен - вздохнул я, понимая, что эти судилища никому не нужны. Горцы в скорых воинах должны были стать острием моего меча, так что ссоры точно не ко времени - Потом - так потом.
        Мак-Анс шумно выдохнул, а следом за ним радостно заорала фея, заставив собак завыть еще громче, а местных жителей вздрогнуть.
        - Да! - орала она - Все, отмучалась! Я вернулась домой навсегда! Квест в отложенные перешел, я обратно не поеду!
        Фрейя встала со ступенек и жалобно глянула на меня с немым вопросом в глазах. Мне же осталось только взор отвести в сторону. Что я ей мог ответить? Ничего.
        - Так допекла? - вздохнул я - Если честно?
        - От кого ты эту занозу прижил, приятель? - пыхнул трубкой повеселевший дядюшка Саймон - И скажу так - лучше бы ты тогда портки не расстегивал, и на эту девку не залезал, даже если очень хотелось ее помять! У тебя же не дочь, Линдс-Лохен, у тебя моровое поветрие, которое за собой живых не оставляет! Она в моем клане прожила всего-ничего, считанные дни, но мне этого хватило. Думал, моя старуха быстро ее к делу примучит да остругает, что полешко для камина, а получилось-то наоборот!
        - Это как? - опешил я - Что, моя Тренька твою супругу… Даже не знаю… Побила?
        - Да лучше бы побила! - плюнул на камни площади Мак-Анс - Ей-ей! Хуже! Куда хуже! Она с ней и с другими женками да девками разговоры разговаривала, а те ее слушали! А после самая жуть и началась. Она такие речи вела, что мои воины ее только чудом в мешок не засунули.
        - В мешок? Зачем?
        - Чтобы утопить! - рыкнул гэльт - Зачем еще? Недотепа твоя вбивала нашим женщинам то, что они имеют право сами выбирать, какой дорогой им в этой жизни идти. Хуже того - подбивала на то, чтобы мужей и отцов не слушать, и самим решать с кем жить и от кого рожать. И называется это фимизм!
        - Феминизм - поправил я его мрачно - Что еще?
        - Еще? - зарычал дядюшка Саймон - Она начала заводить речи о том, чтобы женщины вошли в совет клана. Каково?
        - Лихо - признал я.
        - Королю я ничего говорить не стану, понятное дело, потому как тебя уважаю, но лучше бы тебе ее куда-то отправить - посоветовал мне Мак-Анс, немного успокоившись - На Запад лучше всего, где, по слухам, подобной срамотой никого не удивишь, они все там малахольные. А в Пограничье этот фимизм никому не надобен, у нас и так все хорошо. И еще - разведал бы ты, кто ей всю эту чушь в голову вбил. Явно этот человек тебе не друг, а враг. Узнай про подобное остальные вожди кланов, они очень недовольны будут!
        Я пообещал узнать, зло глянув на фею, которая уже о чем-то болтала со Славом. Тот по-прежнему ей симпатизировал, несмотря на все провинности этой непоседы.
        Мак-Анс похлопал меня по плечу, подал какой-то знак одному из сопровождающих обоз людей, и отправился во дворец. Промелькнула было мысль последовать за ним, глянуть на реакцию Лоссарнаха, когда тот узнает новости, но сделать этого я не успел, поскольку именно в этот момент молоденький гэльт из клана Мак-Анс подогнал ко мне блеющих баранов.
        - Вождь лучших из отары выбрал - с гордостью сообщил он мне и вручил длинную хворостину - В знак высокого уважения.
        - Новая напасть - пробормотал я, глядя на подаренную живность, которая начала жаться к моим ногам, как видно почуяв нового хозяина - Только этого мне и не хватало! А ну брысь!
        - Ой, какие миленькие! - взвизгнула Флакки, только-только появившаяся на площади - Овечки!
        - Бараны - поправил ее я, а следом за тем вручил хворостину - Нравятся? Отлично! Теперь это твоя головная боль.
        - А что я с ними делать стану? - опешила девушка.
        - Понятия не имею! - рявкнул я - Хотя погоди… Слушай, вон там, в дальней части замковой территории наши с тобой НПС-сокланы квартируют с черт знает каких времен. Отгони эту живность к ним, и скажи, что я велел беречь сей скот как зеницу ока. Дескать, когда вернемся на родные земли, начнем заниматься животноводством, а это зачин новой, «линдслохеновской» породы. Шерсть, мясо, все такое. Хорош этим спиногрызам лодыря гонять, пусть делом займутся.
        - Давай кто-нибудь другой отгонит? - предложила мне Флакки - Только пришла же. Вон, народ шумит, надо узнать о чем.
        - Что за фимизм! - не выдержал я - Гони, говорят. Вон, если хочешь, фею с собой бери за компанию. С ней не соскучишься!
        - Трень вернулась - сообразила девушка - То-то ты такой нервный сегодня. Теперь понятно. Я пошла. Э-ге-ге, стадо, за мной!
        Дзинь! Это в личку сообщение упало от кого-то.
        «Досточтимый Хейген, напоминаю тебе о своем существовании, и о твоем обещании навестить меня при оказии. Буду очень рад, если это случится, например, прямо сегодня, разумеется, при условии, что у тебя есть на то время и желание.
        P.S. Нам на самом деле есть о чем поговорить, поверь.
        Твой друг (и это на самом деле так) - Мастер Стрекоз».
        Времени нет. Желания, в общем-то тоже. А навестить надо, в свете последних событий и близости клана «Воины света» к престолу Юга. Правда, есть вероятность того, что в следствии данного визита автоматически активизируется та часть квеста, которая касается буквы на оборотной части трона владыки Юга, но тут ничего уж не поделаешь.
        Еще плохо что Кролины нет, ее бы с собой прихватить. Мне же разрешено, если не ошибаюсь, взять с собой несколько сокланов в качестве сопровождения.
        - Хейген, есть разговор - подошла ко мне нахмуренная Айболитка - Важный.
        - Не поверишь, других в последнее время не веду - немного неуклюже пошутил я - Что печально.
        - Печально - хорошее слово - заметил Раша - Подходящее к ситуации.
        - Хоть вы меня не пугайте - попросил я эту парочку - И так все сикось-накось идет!
        - Обратно - верное замечание - согласилась со мной лидерша «Вербум Сапа» - Отойдем в сторонку, а то тут шумно так. И королева вон на нас смотрит, причем недобро так.
        Если бы она только смотрела! Нет, моя сестрица уже приметила Трень-Брень, поняла, что не просто так та радуется жизни, побелела от злости, уставилась на меня и погрозила кулаком. Как видно решила, что это все моих рук дело.
        - Пошли - согласился я - И чем дальше, тем быстрее!
        Ответ Мастеру Стрекоз я решил написать после беседы. Пятью минутами раньше, пятью позже - какая разница?
        Устроились мы недалеко от точки возрождения, там, где так любила в урочные для меня часы прогуливаться Эбигайл. Именно в этой связи, скорее всего там еще и кованую лавочку установили, чтобы королева, находившись, могла посидеть и отдохнуть.
        - Ну? - откинувшись на спинку лавки, спросил я у Айболитки - Чем Хейген и его клан провинился перед своими союзниками?
        - Не передергивай - попросил меня лидер «Вербум Сапа» - И не ерничай, не надо. Мы же взрослые люди, правда?
        - Не все - хмыкнул Раша - Ты эту бестию крылатую видела?
        - Здесь - уточнила Айболитка.
        - Согласен - вклинился в разговор я - Итак?
        - Хейген, сразу - то, что мы тебе скажем, это не претензия - сообщила мне Айболитка - Это, скорее, попытка понять, в какую сторону движется наше союзничество, и как мы будем взаимодействовать дальше.
        - А если конкретней?
        - Хорошо - лидер «Вербума» устроилась на лавочке поудобнее - Сразу отмечу - мы получили от заключенного с твоим кланом союза немало, и это есть факт. Первый храм в игре, благословения Тиамат, дармовая земля под замок, союз пусть не с самым большим, но значимым регионом - это все очень вкусно. При этом наш клан пока никак особо в общее дело не вложился, разве что только деньгами, но это все не то. Да, мы просто есть - и все. И, отдельно замечу, нам самим это кажется не слишком правильным.
        - То есть вы на меня в обиде за то, что я вас никак не напрягаю? - крайне удивился я - Черт, эта фраза, произнесенная вслух, слышится еще более бредово, чем у меня в голове!
        - Не совсем так - поправил меня Раша - Союзничество в нашем понимании это не только вкусняшки на халяву. Это взаимная поддержка во всех начинаниях.
        - Именно - подтвердила Айболитка - А мы сейчас обитаем как соседи в коммуналке - квартира общая, но за каждой дверью своя жизнь. Не скажу, что это совсем уж неправильно, но… Не только же на кухне нам встречаться, верно?
        - Аллегории - это прекрасно - подбодрил ее я - Но давай обойдемся без них
        - Хорошо - покладисто отозвалась девушка - Не буду ходить вокруг да около. Недавно вы замутили рейд в закрытой от остальных локации, да еще и с богами там в драку влезли. Я понимаю, что свои есть свои, они всегда дороже, но ты ведь и НПС с собой потащил туда. Значит, имелись свободные места, которые ты ими забил, верно? Игроков не хватило, и ты поступил так, как и положено, все верно. Но разве так трудно было стукнуться ко мне или Раше в личку, чтобы прихватить с собой пару-тройку наших ребят? Пусть даже не нас, но все же?
        - Нет, мы все понимаем, бывают рейды и ивенты рассчитанные только на своих, внутриклановые, проходящие под грифом «секретно» - поддержал ее Раша - Новые подземелья, все такое… Но тут-то секретов особых не имелось, верно? Иначе с чего бы все участники после про произошедшее только что в рупор не орали?
        - Опять же - свежее происшествие - снова перехватила инициативу Айболитка - Ты заключаешь договор с Севером. Какой, о чем, с какой целью - непонятно. И, заметь - опять в деле только твой клан. Ты бы хоть спросил - может, мы тоже желаем с тамошним кенигом в дружбу войти? У меня, между прочим, репутация с этой Маркой хорошо прокачана, и у Гливеи тоже. Но нет, все произошедшее опять касается исключительно клана «Линдс-Лохены». Согласись, это все выглядит… Нет, не некрасиво, но все немного обидно для нас. И для Гедрона, полагаю, тоже.
        - И для Глена, скорее всего - добавил Раша - Старик, мы все-таки в одной лодке.
        - Ребята, рейда касаться не стану, было и было - закинул ногу на ногу я - А что до союза с Севером - там все не так уж и сладко. Да, бонусы в наличии, и звучит все красиво, но проблем от того союза может оказаться куда больше, чем прибылей. И, отдельно замечу, что я не только вам ничего не сказал, но и своим сокланам, что, бесспорно, не очень красиво выглядит. Но вот такой я хреновый лидер.
        - Что ты кланлидер так себе, я с первого дня знала - невозмутимо ответила Айболитка - Но вместе с тем ты везунчик и не дурак, эти качества перевешивают твою определенную несостоятельность, особенно первое. Ну, а что до плюсов и минусов… Ты пойми, дело не в плюшках, которые мы можем со всей этой ситуации состричь. Может случиться так, что на Севере начнется драка, и серьезная. До меня, между прочим, доносились слухи о том, что кениг Харальд повздорил с Витаром, вокруг этого события раньше или позже будет выстроен минимум коллективный ивент, но, скорее всего это выльется в битву бога и государя, или я ничего не понимаю в «Файролле». И тогда ты со своими сокланами выйдешь на поле боя, а мы тебе помочь ничем не сможем, потому что останемся для Харальда никем. Таковы законы игры - в узких вопросах все решают связи и репутация. И запросто может выйти так, что именно нас, именно наших бойцов не хватит для того, чтобы победить. Вы сольетесь, а мы будем на это смотреть и материться, набирая штрафные очки. Что дальше случится - объяснить?
        - Ну? - хмуро согласился я.
        - Север для твоего клана и тебя лично будет потерян. Витар победил, это теперь его земли, ваша репутация там упадет ниже плинтуса. На вольных землях, во фьердах, на хуторах это будет не так ощутимо, но вот в бургах… Сразу нет. Но это начало истории. Самое скверное, что это все ударит по нашему содружеству. Само по себе поражение не столь страшно, но в данном случае слуги Тиамат проиграют слугам Витара. Это удар по репутации богини, которая сейчас стоит выше других. Может, она и не упадет, но Витар, ее враг, поднимется выше, и вина будет лежать… Нет, не на тебе. На всех нас. На союзе кланов. И вот это уже общее дело и общие проблемы. Само собой, и в случае нашего участия битва может быть проиграна, но нам тогда хоть упрекнуть друг друга будет не в чем, а это, согласись, другой коленкор.
        - Принимается - коротко произнес я - Ты права полностью.
        - Ты пойми, старик, мы не требуем от тебя отчетов о том, как, что и где ты делаешь - снова вступил в разговор Раша - По меньшей мере у нас и права такого нет. Личное игровое пространство свято, и в этой связи ты можешь нас послать куда подальше, и это правильно. Мы давно сообразили, что ты тащишь какой-то очень серьезный квест, поскольку все эти храмы, первокирпичи и приязнь богини просто так никому не выдаются. Но это - твое дело. А вот все остальное - общее. Вернемся к тому же рейду. Ну, захотел ты его пройти со своими - святое дело. Но включи ты в него хотя бы одного нашего игрока, и «Вербум» получил бы клановые бонусы наравне с твоими ребятами. Ну, может поменьше, но тем не менее. Курочка по зернышку клюет, понимаешь? Именно эти маленькие бонусы, сложенные вместе потом дают шанс на победу.
        - Еще раз - ваша правда - нахмурился я. Не люблю, когда мне после того, как я признал свою неправоту, повторно объясняют одно и то же, это как-то раздражает. - Услышал, уловил, на днях сходим к кенигу, и все уладим.
        - Надо заключать с ним договор на все содружество - сказала Айболитка - В этом случае мы получим бонусов больше, чем каждый по отдельности. Только с Гедроном и Гленом надо этот момент обсудить. Их в игре сейчас нет, я глянула, но вечером, думаю, они появятся. Уверена, они будут только «за».
        - А вы сейчас чего делать собираетесь? - поинтересовался я - Есть планы? Просто раз уж пошла такая пьянка, то можете составить мне компанию. Кое-кто меня в гости пригласил, и точно не просто так, чайку попить.
        - Это не человек, а шкатулка с секретами - сообщила Айболитка соклану - Знаешь, Раша, мы с тобой явно как-то не так играем. Или не в тех местах бываем, где следует.
        - И не говори - согласился с ней тот - Если не секрет - куда на этот раз ты собрался? Или пусть это станет для нас сюрпризом?
        - Какие секреты? - усмехнулся я - К Мастеру Стрекоз собрался. Он мне перед нашей беседой написал, напомнил о том, что я обещал к нему заскочить при случае. Почему бы не сегодня и не с вами за компанию? И еще с одним НПС. Да, на всякий случай, если вы не в курсе - есть у меня такая забавная привычка, предпочитаю мотаться по виртуальным городам и весям именно в их компании, а не с другими игроками. С ними проще и понятней. Потому никакой забивки вакансий по принципу «до кучи» в упомянутом рейде не было, со мной отправились исключительно те, кому я могу доверять. И все, закрыли эту тему. Так что, вы составите мне компанию?
        - Мастер Стрекоз - это значимая фигура в игровом мире - нахмурилась Айболитка - Я знала, конечно, что вы общаетесь, но личное приглашение в клановую цитадель - это серьезно. Есть мысли насчет того, что он хочет тебе предложить?
        - Мыслей нет - широко улыбнулся я - Предположения имеются, но их стоит оставить при себе, а то потом скажете всем, что у меня мания величия.
        - Несмешно - Айболитка забавно сдвинула брови - Мастер Стрекоз. Вот ведь! И Гедрона с Гленом, как назло, в игре нет.
        - Кролины тоже - добавил Раша.
        - Их нет - согласился с ними я - Но мы-то есть. Нет, при желании я могу перенести этот визит, но вполне вероятно, что в следующий раз временной пасьянс сойдется сильно нескоро. За себя точно не поручусь, потому что кручусь как волчок.
        Вот тут ни слова неправды не было, до конца недели я уже все распланировал. Более того - еще куда-то следовало впихнуть визит к кенигу Харальду, что был обещан моим союзникам.
        - Согласен. Никогда не следует отменять на завтра то, что есть возможность сделать сегодня - веско произнес Раша - Придумано не мной, но точнее не выразишься.
        - Ну и славно - я открыл на интерфейсе «личку» с Мастером Стрекоз - На том и порешим.
        «Привет.
        Я так подумал - чего тянуть? Если я сейчас наведаюсь, ты не против? И еще со мной несколько человек из ближнего круга прибудет. О недоверии к тебе это не говорит ни в какой мере, просто традиции таковы. По меньшей мере твои сподвижники могут не понять, если глава клана, пусть и не самого большого, заявится в одиночестве.»
        - Нет Кролины, зато Амадзе здесь - заметил я, отправляя сообщение - Его с собой возьму, он мужик умный, хитрый и осторожный. Как-никак казначей, а этой братии палец в рот не клади.
        «Буду рад видеть не только тебя, но и твоих офицеров. Прилагаю к письму свиток перемещения. Он изначально настроен на перемещение в конкретную точку, которой является наш клановый замок»
        Ого! И так можно? Никогда не слышал ни о чем подобном! Видимо такие штуки доступны только самым продвинутым кланам.
        - Казначеи все ребята непростые - снова согласился со мной Раша - Правда жадные.
        - Профессиональная деформация - отмахнулась Айболитка - До того, как мы Гливею на этот пост поставили, она над каждым золотым не тряслась. Хейген, мы прямо сейчас отправимся в гости, или попозже.
        - Прямо сейчас - я показал ей свиток перемещения - Только Амадзе прихвачу.
        Народу на площади тем временем стало поменьше. Некоторые ушли по своим делам, что совершенно нормально, а иных, как видно, распугала Трень-Брень, порхавшая как бабочка и распевавшая во весь голос Песнь Возвращения, ей же самой, похоже, сочиненную. Тоненький писклявый голос звенел над замком, и ему вторили никак не унимающиеся собаки.
        Мои офицеры и примкнувшая к ним Фрейя сидели на ступеньках лестницы, на своем любимом месте, обреченно смотрели на кружащуюся маленькую фигурку, отлично заметную в синеве неба, и тихонько переговаривались.
        - Ребята, слово даю - ничего не мог сделать - признался я - Мак-Анс все равно бы ее с собой обратно не забрал. Задрала она его. За какие-то несколько дней задрала. Ну, не ссорится же с союзником, верно?
        - Их тебе жалко, а нас - нет! - всхлипнула Фрейя - Да?
        - Не говори глупости - сердито произнес я - Жалко, не жалко… Ничего. Не удалось сбагрить ее замуж, сдадим в обитель Неумолчных Плакальщиц, есть тут такая, у черта на рогах находится. И расположение у нее отличное - вокруг либо темный и страшный лес, либо гиблые болота.
        - Эта бестия и оттуда выберется - мрачно напророчил Шеркон - Точно говорю. Ее даже из клана гнать смысла нет, она все равно отсюда никуда не уйдет.
        - И что, мы смиримся? - взвилась вверх девушка - Сдадимся на ее милость!
        - Фрейя, ты чего распрыгалась? - донеслось до нас сверху - Тебе тоже весело? Я по тебе скучала!
        - Плохо дело - побледнела девушка - Пойду прятать магические книги и особо ценные ингредиенты.
        - Амадзе, можно тебя? - окликнул я казначея, притулившегося рядом со Славом - Пошепчемся.
        Что мне нравилось в нашем новом казначее - он все понимал с полуслова.
        - Узнаю почерк «Воинов Света» - хмыкнул он, дослушав меня - Максимум результата при минимуме вливаний. Странно, что на свиток-то разорились, обычно они стараются обходиться одним добрым словом.
        - Ты с нами? - показал я на Айболитку и Рашу.
        - Естественно. Хотя бы из соображений регламента. Совершенно неправильно будет, если от «Лиднс-Лохенов» на подобные переговоры заявится один человек, а от «Вербум Сапа» два. Любой понимающий игрок сразу сообразит, какой клан в нашем содружестве является базовым. Так что мы для массовки еще кого-нибудь возьмем. Вон, хоть бы даже Слава. Выглядит он представительно, и лицо у него умное.
        - Кролина будет в гневе - вздохнул я.
        - Обязательно - подтвердил Амадзе - Но на фоне твоего трюка с присягой Северу эти переговоры выглядят детскими играми на лужайке, так что не переживай.
        Что примечательно - цвет портала, открывшегося после взмаха присланным мне Мастером Стрекоз свитком, был оранжевый. Смотрелся он очень красиво и чуточку зловеще.
        Я шагнул в него последним, прямо за Славом, мир привычно закрутился, чтобы через секунду явить мне новые пределы, те, в которых раньше бывать не доводилось, вот только ничего такого не случилось.
        Вместо этого в ушах раздалось истошное пиканье, моментально сменившееся чуть ли не сиренным воем, а перед глазами замелькала белая надпись на красном фоне:
        «Нажата кнопка аварийного выхода! Нажата кнопка аварийного выхода! Сохраняйте спокойствие и немедленно покиньте капсулу сразу после выхода из игры! 5….4…3…2….1!»
        Глава 6
        В КОТОРОЙ ГЕРОЙ ПОЛУЧАЕТ ПОДАРОК. ДАЖЕ ДВА.
        Открыв глаза, я еще пару секунд соображал, в каком же из миров я нахожусь. За все то время, что я провел в Файролле, ничего подобного мне испытывать не доводилось, хоть и было известно о том, что это возможно. Имелась на капсуле некая красная кнопка, нажав которую можно было экстренно прервать игровой сеанс, но использовать ее без особой нужды не рекомендовалось, чтобы не нанести чрезмерного вреда психике геймера. Ну, на мой взгляд это, конечно, было слишком тенденциозное заявление, но куда деваться? Психологи, скандальные политики и социальные работники время от времени начинали бить в набат, предупреждая человечество о том, что игровая индустрия вот-вот поглотит подрастающее поколение и цивилизации придет конец. Как по мне, они больше пеклись о личной популярности и гонорарах, которые получали на разнообразных ток-шоу за свои проникновенные речи, но тем не менее комиссии организовывались, и некие подзаконные акты все же принимались, потому игроделам приходилось бежать чуть впереди паровоза.
        Ощущения, впрочем, и в самом деле были так себе, приблизительно как у рыбы, вытащенной из воды.
        - Капец - сообщил я Азову, который с невероятно серьезным видом смотрен на меня сверху вниз - А как-то по-другому нельзя было устроить мой исход из Файролла? Сообщение отправить, например? Раньше это срабатывало. Я, между прочим, там…
        - Нельзя - покачал головой безопасник и показал мне джинсы со свитером, которые держал в левой руке - Одевайся, Киф, обувайся, Киф, поедем… Точнее - пойдем.
        - Ага - мне показалось, я смекнул что тут к чему - Вернулся, стало быть, барин. К себе требует.
        - Меньше иронии в голосе - совсем уж посмурнел Азов - Нашел место, время и объект для применения своего остроумия. И не требует. Просто он высказал недоумение, почему ты не присутствуешь в его кабинете тогда, когда обсуждается стратегия дальнейшего развития событий. Ты, как-никак, его неотъемлемая часть.
        - Событий - я, поморщившись от неприятного посвистывания остатков сирены в голове, выбрался из капсулы - Сейчас там, в игре, такие события начнутся, что никому мало не покажется. Представляю, как буянят мои соратники, обнаружив, что меня рядом с ними нет.
        - Ты о чем? - удивился Азов.
        - О том самом - я потянулся - Вы меня выдернули в тот момент, когда наша дружная компания шагнула в портал. Причем не какой-то там штатный и простой, а присланный мне другим игроком. Очень влиятельным и серьезным игроком, замечу отдельно, который игру до самой развилки пронюхал. Вошли мы в него все вместе, а вышел урезанный на одну единицу состав. Вывод? Злобная провокация. Ладно Айболитка и Амадзе, но с нами же еще Назир туда поперся, а он доводы слушать не станет, у него регламент прост - если меня нет, значит имел место быть злой умысел. Принципала нет, долг не выполнен, остается только умереть, попытавшись добраться до виновника происшествия. Он же там кучу игроков вырежет нахрен! И все, отношения с «Воинами Света» идут ко всем чертям в преисподнюю. А у меня на этот клан большие планы имелись.
        - Выбирай выражения - безопасник сунул мне в руки одежду - И научись уже расставлять приоритеты. Игра не убежит.
        - Спорное утверждение - недовольно буркнул я - Сами же подгоняете - хватай больше, кидай дальше. Или не так? А в результате что? Создаете мне проблемы на ровном месте.
        - Нет у меня времени с тобой спорить - Азов сдвинул клочковатые брови - Натянул портки? Вперед, обуваться. Да положи ты телефон.
        - Шиш - я нашел в контактах нашего главного системщика, и нажал значок вызова - Аудиенция пролетит быстро, а головная боль, что вы мне создали, останется надолго. Але, Костян? Это я.
        - Вижу - чуть взбудоражено ответил мне тот - Чего, наверх выдернули? Киф, ты мне обещал!
        - Если сложится - обещанное выполню. Но - по ситуации, как и было сказано - веско произнес я - Слушай, вот только выдернули меня грязновато. Можешь сделать так, чтобы создалась видимость, будто я там?
        - В смысле? - опешил Костик.
        - В прямом! - рявкнул в трубку я - Там же в списке друзей можно увидеть онлайн человек или офлайн. Вот я должен быть онлайн. Но так, чтобы мне написать никто не мог. Мол - игрок вне зоны досягаемости. Есть же в Раттермарке такие места, в которых никто до тебя достучаться не в состоянии? Ну, кроме мертвых зон искусственного характера, рядом с городами-легендами. Например - пещеры под Ринеями имеются, место старое, жуткое, заповедное. Я там был, там чего хочешь может случиться. Или подводная река под Сумакийским горным хребтом, там тоже все непросто. Но имей в виду, Мастер Стрекоз, к которому я направлялся, парень матерый, он везде побывал.
        - Ринеи - хороший вариант - помедлив секунду, отозвался Костик - Есть там пара непростых залов, верно. Ладно, сделаю. Но и ты не забудь о нашем договоре.
        - Как вернусь - наберу тебя - ушел я от прямого ответа - Все, бывай, мне пора. А, и вот еще что. Ассасина моего, Назира, если что как-то нейтрализуй, пока он там всех в капусту не порубил.
        Я провел рукой по подбородку, убедившись в том, что щетина на нем не перешла из разряда «элегантная небритость» в категорию «неухоженная терновая изгородь», рассудил, что сойдет, ибо Старик не барышня, мне с ним не целоваться, сунул ноги в кроссовки и сообщил Азову.
        - Аз есмь готов. Можете подавать меня на стол.
        - Смешно - признал тот и ущипнул меня за бок - Поправился ты на наших харчах, в состоянии «медиум» будешь очень даже ничего, сочным. Иди, чего встал?
        - Бояться начал. Раньше вы хоть улыбкой обозначали, что шутка прошла, а тут и намека на нее нет.
        - Нет шутки - не улыбки. Да елки -палки, ты наконец выйдешь из номера?
        Лифт беззвучно возносил нас на самый верх здания, а я все никак не мог избавиться от мыслей о том, что очень неправильно сформулировал Костику мысль относительно нейтрализации Назира. Что, если он его совсем нейтрализует? На резервный сервер в виде файла? Да, этот молчун-убийца иногда мне больше мешает, чем помогает, но он все равно наш. Ну, как «наш»? Один из тесной компании, что стала мне родной.
        А ведь по идее мне на другой счет полагалось переживать. Визит к Старику - это всегда лотерея, никогда не знаешь, с чем ты уйдешь из его кабинета, и уйдешь ли вообще. Да и вне его все всегда непросто. В прошлый раз, например, мне выпал шанс прожить несколько часов своей старой жизни, той, в которой я никому ничего был не должен, и существовал, руководствуясь исключительно своими личными желаниями и финансовыми возможностями. Чаще всего они не совпадали, но меня это, как правило, не сильно печалило.
        Подарок, по-другому не скажешь. Тогда мне повезло. А сегодня?
        Кабина лифта остановилась, издав при этом мелодичный звон, и одновременно с ним Азов негромко произнес:
        - Еще раз советую - не проси его ни о чем. Не надо. Не все обещания следует выполнять.
        - Да я особо и не собирался.
        - Ты всегда не собираешься, а после делаешь такое, что ни в сказке сказать, ни пером описать.
        - Например? - выходя из кабины, уточнил я.
        - Зачем ты к Верейской под одеяло забрался? - обличительно поинтересовался безопасник - Или не знал, что она очень непростая девица, которой точно не стоит доверять? Поверь, ей глубоко плевать как на твой богатый внутренний мир, так и на все остальное. Ты для нее только карта в раскладе, которую можно разыграть в нужны момент.
        - Тоже мне открыли Америку - ухмыльнулся я - Можно подумать, Вика другая.
        - Можно - потвердил Азов - Подумай. Оно будет не лишним. Что остановился - открывай дверь. Или мне это сделать?
        - Я не гордый, сам открою - мне очень не понравился этот разговор, хотя вроде бы ничего нового не прозвучало. То ли интонации у безопасника непривычные появились, то ли еще что…
        Внутри кабинета все было, так же, как всегда. Полумрак, потрескивающие свечи, ароматно-тревожный запах, который я в который раз не смог классифицировать, старинная мебель, книжные шкафы с темными выцветшими корешками явно не вчера напечатанных книг. Или даже вручную написанных. И, конечно же, хозяин «Радеона», на этот раз накинувший на себя просторный черный шелковый халат, под которым кипейно белела сорочка. Его горло подпирал узел галстука, рядом с которым поблескивала алмазами булавка, скрепляющая уголки воротника. Старомодная штука, я такую до того только в кино и видал.
        - Прошу прощения за опоздание - склонился в полупоклоне Азов - Мы прибыли так быстро, как смогли.
        - Ничего страшного - успокаивающе качнул ладонью Старик - Мы, собственно, ни о чем серьезном и не беседовали. Не так ли, Максимилиан?
        - Истинно так - встав с удобного полукресла, ответил Зимин.
        Кстати, Валяев тоже обнаружился в кабинете. Он сиротливо сидел на стульчике рядом с входом, положив ладони на колени и словно закостенев. Судя по всему, пророчество Азова сбывалось - опала сменилась подобием прощения, за которым следовала окончательная реабилитация.
        - Мое почтение, Валериан Валентинович - наконец подал голос и я - Надеюсь, дорога была легкой, а возвращение сюда, в Москву, вышло приятным.
        - И то, и другое не совсем так, но твоя учтивость, мастер Харитон, скрашивает эти мелкие неприятности - Старик привстал, взял пыльную длинногорлую бутылку, стоящую на столе, и наклонил ее над кубком, причем, похоже, золотым - Надеюсь, ты не откажешься от глотка-другого этого замечательного вина? Виноград, из которого приготовлен сей напиток, произрос в долине Роны, носит имя «мурведр», и он великолепен. Эту лозу нельзя спутать ни с чем, даже в том случае, если у тебя вовсе нет языка. И ведь что любопытно - сорт испанский, а прижился именно там, рядом с Альпами. Но основное достоинство данного вина - оно, подобно человеку имеет, память. И с каждым прожитым годом оно становится старше и мудрее, обретая новые оттенки вкуса, подобно тому, как несмышленый ребенок постепенно превращается в убеленного сединами старика, познавшего смысл жизни. Испей мудрость веков, мастер Харитон, и осознай то, что время не уходит в никуда. Его можно потрогать, понюхать и даже сделать частью себя. Это вино увидело свет в тот год, когда люди впервые поднялись в небо, словно птицы, оно взрослело в дни двух больших битв,
когда народы задались целью извести друг друга, и вступило в зрелость тогда, когда первый человек взглянул на эту планету со стороны. Выпей время, друг мой, не откажи себе в этой маленькой радости!
        Интересно, каких именно братьев он имел в виду, говоря о том, что люди полетели аки птахи божьи - Монгольфе или Райт? Впрочем, какая разница.
        Впрочем, вино впрямь было дивное - густое, как кровь и пряное, как… Не знаю даже, с чем его сравнить.
        - Ну, а теперь вернемся к нашим делам - Старик снова опустился в кресло, в его пальцах невесть откуда появились четки, камушки их сочно защелкали - Итак, наши друзья не дремлют, они пытаются переломить ситуацию в свою пользу.
        - Именно так - подтвердил Азов - Но, увы, делают все так, что претензии к ним предъявить затруднительно. Правила не нарушены. Более того, недавно они понесли потери в своих рядах. Вернее - кое-кто не слишком оправдал их ожидание. Вот, взгляните.
        И безопасник протянул Старику несколько фотографий.
        - Кто это? - звучно осведомился тот.
        - Их глаза и уши - немедленно подсказал Азов - Бывшие. Теперь этот человек занял нейтральную позицию и вряд ли с нее сдвинется. Ему это не нужно.
        - Причина?
        - Собственное решение - усмехнулся Азов - Мы ее не трогали, ни малейшего давления. Она сама так решила так поступить, как видно руководствуясь своими личными соображениями. Люди, а особенно женщины, импульсивны, их поступки не всегда возможно уложить в определенные схемы поведения.
        - Что есть прописная истина, причем всякий раз звучащая как откровение - подтвердил Старик - Ну, если так, она прощена и не понесет кары за свое изначальное предательство. Мастер Харитон, если я не ошибаюсь, она служит тебе?
        Он передал фото обратно Азову, а тот протянул их мне.
        Таша, мать ее так! На фотографии была именно она. И еще Ерема, с жутко недовольным видом слушающий то, что ему говорит эта маленькая обжора.
        - Это мой человек - подтвердил я - Все верно.
        - Ты знал, что она не только тебе верна?
        - Знал - кивнул я - И довольно давно. Но меня это устраивало.
        - Поясни - уголки губ Старика выгнулись так, будто он удерживался от улыбки.
        - Страшен не тот предатель, о котором знают и молчат многие, а тот, о котором не ведает никто - взвешивая каждое слово, сплел фразу я - Она всегда была на виду, знала и слышала только то, что следовало. И, ради правды, никуда особо не лезла.
        - Разве что пыталась пробить для группы лиц прогулку по этому зданию - вякнул из угла Валяев - Или я ошибаюсь?
        - Нет, не ошибаешься - парировал я - Но это было давно, и повторных попыток лоббирования данного замысла она не предпринимала, а сейчас и вовсе порвала с нашими врагами.
        - Соперниками - мягко поправил меня хозяин «Радеона» - Так прозвучит вернее. Продолжай.
        - Да, собственно, все - пожал плечами я - Она хороший сотрудник, и человек славный. Ест, правда, много, но тут уж у каждого свои слабости. И выбор в результате сделала правильный.
        - Одно плохо - раньше или позже появится тот, о ком никто не знает - подытожил Старик - Ты сам про это сказал.
        - Только не в редакции - сразу же добавил я - У нас вакансий нет, а все остальные сотрудники проверены делом и водкой. То есть - тяготами службы, конечно. Оговорился.
        - Этот вопрос закрыт - припечатал ладонь к столешнице Старик - Илья, задача остается прежней - ты должен знать все и всегда быть на шаг впереди.
        - Слушаюсь - бодро отозвался Азов - Исполню все в лучшем виде.
        - Не сомневаюсь - хозяин «Радеона» отпил вина - Партия переходит в эндшпиль, а, стало быть, начинается самое интересное. Кстати - когда именно начинается? Максимилиан?
        Зимин коротко глянул на Валяева, тот вскочил со стула и бодро гаркнул:
        - В пятницу. Вернее - с четверга на пятницу, в ночь. Обновление готово, протестировано, осечки не случится.
        - Время тебя ничему не учит - печально вздохнул Старик - Я не раз тебе советовал никогда не говорить про еще не случившееся утвердительно. Что если осечка будет иметь место быть, а я до той поры не покину Москву? Твои клятвы станут пеплом, а мой гнев за обман падет на твою и без того отягощенную провинностями голову. Разумеется, ты покараешь своих людей за нерадивость, но их кара будет в сотни раз легче, чем твоя. Никогда не обещай того, что не свершилось, ибо нити Судьбы может спутать или распутать только она одна.
        - Виноват - пробормотал Валяев, опустив голову.
        - Пока нет, но я этого не исключаю - погрозил ему пальцем Старик, а после мечтательно улыбнулся - Ах, какие интересные дела скоро начнут твориться в игре! И я понимаю тех, кто предпочитает тот мир этому! Ненастоящая реальность куда красочней и живее подлинной. Здесь последнее время невыносимо скучно, в никуда испарились и пропали неподдельные страсти и великие свершения, а люди превратились стали бледными подобиями своих великих предков. Их деды мыслили в планетарных масштабах, полем интересов этих титанов были не какие-то мелкие страстишки, а весь мир. Да, иногда они совершали невероятно злые и непотребные поступки, но их оправдывало величие целей. Он не стремились набить золотом только свои карманы, они были равнодушны к нему, ими двигало желание изменить порядок вещей, созданный до них и казавшийся незыблемым. И где теперь такие титаны? Их нет, они вымерли. В лучшем случае они сохранились в виде бюстов, стоящих в музеях. А самое скверное, что маленькие люди, которым нет числа, даже не дают возможности пробиться наверх тем, в ком еще не умер дух великих предков. И их можно понять. Им не к чему
перемены, им неприятны те, кто пытается изменить сложившееся положение дел. И вот для таких наша игра - спасение. Там теперь их поле битвы. Там те кольца, схватившись за которые можно притянуть небо к земле. Мы дали им такую возможность, теперь дело за ними.
        - Все верно, все так - покивал Валяев.
        - Значит - пятница - потер ладони Старик - В этот день зазвенят мечи, и боги на небесах замрут в восторге, потому что те, кто поверил в них, начнут убивать себе подобных в их славу. И это станет началом конца.
        По моей спине прошел холодок, столько страсти было вложено в последние слова.
        - Именно так - подтвердил Зимин.
        - И вот тогда наш загадочный герой не сможет далее отсиживаться в своем укромном уголке - продолжил Старик - Ему придется вылезти на свет, чтобы отвоевать свое место под солнцем. Или же признать, что он проиграл, еще толком ничего не начав. Сколько понадобится времени для того, чтобы определились боги-лидеры? Пара недель максимум, кабы не меньше. Еще неделя на то, чтобы из двух богов остался один. И этот один станет равным Страннику. В лучшем для него случае равным, но скорее всего он окажется сильнее. Вера - вот самое мощное оружие, и ее у бога-лидера будет предостаточно. Те последователи, что при нем были изначально, да еще часть паствы других богов непременно поменяет своего принципала. Это обычное дело, верность людей довольно часто определяется исключительно стабильностью положения того, кому они поклоняются. Мастер Харитон, ты же побывал во владениях пресловутого Странника?
        - Даже дважды - подтвердил я.
        - И как там?
        - Серо, мрачно, невесело - честно ответил я - Но войска у него много. И они в него верят.
        - Это плохо - констатировал Старик - Но - поглядим. Теперь уже недолго осталось. Никита, повторюсь - если что-то пойдет не так, то берегись. Прощения не жди.
        Валяев истово кивнул.
        - Если Константин сказал, что обновление установится, то все нормально - вставил я пару слов, ощутив, как мою щеку мазнул взгляд Азова - Он слова на ветер не бросает. Константин - это…
        - Я его помню - остановил меня жестом Старик - Забавный такой. Максимилиан, если все пройдет удачно, вознагради этого молодого человека… Подумай сам, чем. Узнай, что он хочет.
        Ну, что мог - то сделал. Теперь главное, чтобы обновление встало. Но как неудачно вышло с датой - это что-то. Пятница. У нас в редакции на нее пьянка намечена, и я очень хочу на нее пойти, ибо усталость все больше дает о себе знать.
        - Ну, на этом все - Старик хлопнул в ладоши - Я, пожалуй, отдохну, дорога меня все же утомила. Благодарю за то, что вы все столь скоро пришли сюда, отозвавшись на мою просьбу.
        Мне хотелось сказать, что я ни на что не отзывался, что меня выдернули из капсулы самым варварским способом, но ничего такого я делать, разумеется, не стал.
        Скрипнули полукресла, с которых мы поднялись, я обозначил поклон и было направился к дверям, как меня остановил голос Старика.
        - Мастер Харитон, ты не задержишься на пару минут? Если, конечно, это не ломает твои планы.
        И почему я даже не удивлен?
        - Разумеется - с улыбкой развернулся я к нему - Всегда к вашим услугам.
        Азов, идущий последним, прикрыл за собой дверь, я даже спиной ощущал его предостерегающий взгляд, он словно говорил мне: «Не ляпни лишнего, Киф». Какой смысл? Мне и так это понятно.
        - В нашу последнюю встречу я обещал сделать тебе подарок - мягко произнес Старик и поманил меня к себе - Верно?
        - Все так - я сделал несколько шагов и подошел к столу, за которым он сидел - Но общение с умным человеком само по себе таковым является, а ваша мудрость неисчерпаема. Как по мне, то, что вы говорите надо конспектировать, а после выкладывать в социальных сетях вместо фотографий котиков и прочей чепухи, чтобы подрастающее поколение хоть что-то начало понимать в этой жизни.
        - Лесть - плохое подспорье для доверительных отношений - погрозил мне пальцем Старик - Она разъедает душу того, кому льстят, быстрее, чем ржавчина металл, сам же льстец со временем начинает верить в то, что говорит, лишаясь способности говорить правду.
        - Вот, снова - улыбнулся я - Афоризм как он есть.
        - Посредственный трюизм, не более того - поморщился Старик - Но я не о том. Итак - я совершенно закрутился, потому не смог отыскать хоть сколько-то пристойную вещицу, которую было бы не стыдно тебе подарить. Тем не менее слово есть слово, потому прими от меня пока вот эту бутылку вина. Знаешь, год 1783, тот, когда этот сосуд закупорили пробкой, был крайне насыщенным. Как уже было сказано, человек тогда впервые поднялся в воздух, Британия впервые со времен Цезаря признала свое поражение, и подписала Версальский договор с американцами, а здесь, в снежной России умница Дашкова основала Академию Наук. Всем хороший вышел год, а вот виноград тогда не уродился. Поздние заморозки и засушливое лето, два злейших врага этой превосходной культуры, сделали свое дело, потому найти бутылку вина из долины Роны или Эльзаса урожая 1783 года, уже тогда было не так и просто. Даже не знаю, где мой приятель отыскал эдакую редкость. Впрочем, он изрядный лакомка и эстет, потому вся его жизнь посвящена поискам таких удовольствий, которые найти невозможно. Что любопытно - иногда ему это удается. Ну, а мне от этого сплошная
польза, на этот раз принявшая форму трех бутылок редчайшего вина. И одна из них становится твоей. Прими ее.
        И Старик протянул мне такой же сосуд, как и тот, что уже стоял на столе. Длинное горлышко, темное, почти черное пыльное стекло, сургуч вместо пробки.
        - В жизни бывают такие моменты, когда ты не знаешь, куда дальше двигаться - негромко сказал он - Она в этот час напоминает тебе комнату, в которой есть много дверей, только часть их закрыта, а дорога, начинающаяся за остальными, ведет невесть куда, и нет уверенности в том, что этот путь верен. Если такой момент настанет - откупори эту бутылку, выпей вино, находящееся в ней, и, может быть, на ее дне ты отыщешь верный ответ. Ну, а если нет… По крайней мере ты получишь удовольствие от отменного напитка.
        - Так и сделаю - заверил его я - Случаются у меня такие ситуации, хоть, конечно, и нечасто.
        - Ну, а довеском к этой бутылке, я, пожалуй, сделаю свой долг - добавил Старик - Маленький, вот такой вот - но долг. Немногие могут похвастаться подобным, мастер Харитон, поверь мне. Ты - можешь. И знай - я про него не забуду. Долг вообще единственная вещь на свете, про которую нельзя забывать, потому что раньше или позже его придут взыскивать, и к этому всегда надо быть готовым. Не случается по-другому, так устроен мир. Все проходит - детство, любовь, привязанности, беда, радость - все. А долг всегда остается долгом, это некая константа, которую не изменит ничто. Если ты на себя его принял - плати. Или умри, это единственное что тебя от него освободит, да и то не факт. И я сейчас веду речь не про деньги, друг мой.
        - Сообразил уж - отозвался я - Деньги - это только деньги.
        - Мне нравится твоя понятливость - Старик поправил галстук, а после почти сжал указательный и большой пальцы правой руки, оставив между ними крохотный зазор - Вот такой долг - но он твой. А теперь иди.
        Я изобразил полупоклон, аккуратно придерживая бутылку за горлышко, и вышел из кабинета.
        Даже не знаю - радоваться мне тому, что Старик мне что-то должен, или все же печалиться. Ну да, долг штука, о которой нельзя забывать, это он прав. Но иногда чтобы его не отдавать, должник просто-напросто устраняет причину своего беспокойства как таковую. Хотя, с другой стороны по мухам из пушек не стреляют, так что не стоит себя переоценивать.
        К моему великому удивлению (и отчасти разочарованию) Азов, Зимин и Валяев никуда еще с этажа не уехали, они стояли у лифта и тихонько переговаривались.
        - Ого, кого-то одарили бутылкой вина - первым меня заметил последний - Хороший знак, Киф, твои акции стремительно повышаются.
        - Не завидуй - посоветовал ему Зимин - И радуйся тому, что тебе теперь полы мыть не надо, это в твоем положении уже большая победа.
        - Я радуюсь - вздохнул его приятель - Хотя до полного прощения мне еще очень далеко. А если бы не обновление, так и этих мелочей не видать, как собственных ушей.
        - Поехали ко мне - предложил Зимин - Посидим, перекусим, разопьем подарок Старика, пообщаемся. Давно эдак не сиживали, господа, а это плохо. Общение за бутылочкой-другой и разговоры обо всем, и при этом вроде бы ни о чем очень важно для мужчин. Это основа крепкого душевного здоровья.
        - Шиш вам - произнес я, сжав бутылку покрепче - Мне это вино было подарено с наказом открыть его в тот момент, когда совсем пиковая ситуация наступит, и я данный приказ не нарушу. Да и некогда, у меня в игре жуткий цейтнот, мне обратно надо возвратиться как можно скорее.
        - Да-да, Илья что-то такое сказал - переглянулся Зимин с Валяевым - Ну, нет - так нет. Если решишь свои проблемы быстро и освободишься в более-менее приемлемое время - заходи, буду рад. Опять же обсудим кое-какие частности приватно, до большого собрания.
        - Какого собрания? - озадачился я.
        - А ты не в курсе? - не менее удивленно глянул на меня Зимин - Да ладно! На четверг, на утро, у нас назначено мероприятие, посвященное грядущему игровому обновлению, отчетам о проделанной за минувший год работе и планам на весну-лето этого года. Твое участие в нем обязательно, как начальника одного из подразделений. Там будут все. Собственно, это одна из причин, по которым Старик вернулся в Москву.
        - Офигеть - как-то даже расстроился я - Хорошо, что сказали, а то бы я так и не узнал про это. Некрасиво получилось бы.
        - Да уж - признал Валяев - Недоработка.
        - Или мелкая месть - добавил Азов - Уведомление руководящего состава о данном мероприятии было поручено Ядвиге, равно как и его организация, так что удивляться нечему. Она же знает, что наш приятель практически ни с кем в здании не общается, значит может ничего не узнать, и пропустить важное событие, тем самым подпортив свою репутацию. Очень выгодный размен получается - увольнение одной ее сотрудницы, как не выполнившей работу, которая той и поручена-то не была, против компрометации Кифа в глазах Старика. А она сама вроде как и не при чем. Классика.
        - Да, это на нее похоже - признал Зимин и хлопнул меня по плечу - Все гадаю - чем же ты ей так насолил, приятель?
        - Понятия не имею - вздохнул я - Да и другое меня беспокоит. Опасаюсь, что когда у нее кончатся бесконтактные гадости, она перейдет к более жестким мерам физического характера.
        - Ватутин в курсе, так что не паникуй - Азов нажал на кнопку вызова лифта - Пока он рядом, она безопасна.
        Ну, не знаю, не знаю. Ни один Ватутин от опытного снайпера не защитит.
        Эти трое вышли куда раньше меня, обсуждая, что именно они закажут на обед и чем его станут запивать, я же отправился поехал дальше, размышляя о том, что, наверное, надо какие-то тезисы к собранию написать. Нет ничего более жалостливого, чем докладчик, не знающий о чем говорить слушающему его сообществу.
        А еще я набрал Костика, отлично понимая, что он сидит и ждет моего звонка. Если с ним не поговорить сейчас, то он же меня и в игре найдет, а там мне будет не до него.
        - Что мог - сделал - веско произнес я - Вернее - сказал.
        - А он что? - жадно осведомился Костик.
        - Сказал, что помнит, кто ты такой. Поверь, это немало. Так что жди новостей.
        - Каких?
        - Разных - двери лифта раскрылись, и я вышел в коридор, подмигнув дежурившей сегодня Анжелике, которая невероятно оживилась при моем появлении - Думаю, Зимин тебя днями порадует, только сам к нему с расспросами не лезь, а то все испортишь. Ну, и обновление накати так, чтобы ни сучка, ни задоринки, это очень важно. Да, ты про четверговое собрание в курсе?
        - Конечно - Костик шмыгнул носом - А как же. Даже речь приготовил. Да плевать на собрание, ты мне лучше расскажи все в деталях.
        - В деталях некогда - осек я его, с удивлением наблюдая странные телодвижения, которые изображала Анжелика - В деталях потом, попозже. Да и сколько там тех деталей. Что там в игре? Большой переполох начался из-за моего отсутствия?
        - О да! - расхохотался Костик - Но, думаю, все обойдется. Ладно, до вечера. Да-да, я снова припрусь к тебе в гости, когда ты выйдешь из игры, так что предупреди свою кобру про это заранее.
        - Фу-фу, Константин! - добавил я в голос укоризны - Так даму называть! Как не стыдно!
        - Никак не стыдно - фыркнул умник и отключился.
        - Падение нравов - задушевно сообщил я Анжелике - Привет. Ты чего дергаешься?
        - Там - потыкала пальчиком девушка в сторону коридора - Она там. И она - ждет!
        Глава 7
        В КОТОРОЙ ГЕРОЙ ТО РАДУЕТСЯ, ТО УДИВЛЯЕТСЯ
        - Она - кто? - уточнил я тихонечко - Элизабет Батори, она же «кровавая графиня»? Или Маргарет Тэтчер? Просто я уже ничему не удивлюсь.
        - Какая Батори? - опешила девушка - Только не хватало! Там Верейская! Как только по зданию пронесся слух о том, что вас к себе вызывал Валериан Валентинович, так она мигом примчалась сюда.
        - Прямо по всему зданию? - удивился я - Можно подумать, что людям больше заниматься нечем.
        - Не надо ей верить - привстав и наклонившись ко мне, прошептала девушка - Ни единому слову! Ничего кроме беды из этого не выйдет, я точно знаю. Ей нужно, чтобы вы…
        - Харитон Юрьевич! - из-за поворота, ведущего в тот коридор, где начинались двери жилых помещений, выпорхнула Олеся, как всегда свежая и прелестная, что твое июньское солнечное утро - Я жду, жду, а вас все нет и нет!
        - Дела, дела - вздохнул я, и подмигнул Анжелике - То одно, то другое.
        - Нам надо многое обсудить - невероятно серьезно сообщила мне Верейская - Очень многое. В гости напрашиваться не стану, это не очень удобно, но внизу есть кафе, мы могли бы…
        - Могли бы, но не сможем - развел я руки в разные стороны, причем вино в бутылке при этом негромко булькнуло - Извините меня, Олеся, но - никак. У меня очень, очень много дел, и они не терпят никаких отлагательств.
        - Харитон Юрьевич крайне занят - поддержала меня Анжелика и, словно в противовес мне, скрестила руки на груди - Невероятно.
        - А вы, я так понимаю, его личный секретарь? - язвительно осведомилась у моей давней знакомицы Верейская - Или нет? Ну конечно же нет, вы просто консьерж. А если так, то стойте за своей тумбочкой и не лезьте в разговоры, для вас не предназначенные. Пейте чай, развлекайтесь судоку, и не суйте свой нос туда, куда не следует.
        - Этот этаж вверен мне руководством «Радеона» - сурово заявила Колокольникова, явно не собирающаяся уступать противнице ни пяди коридора - Моя задача оберегать покой и душевный комфорт живущих здесь людей, это закреплено в должностной инструкции. И именно этим я сейчас и занимаюсь. Если консьержи вашего этажа манкируют своими обязанностями, то это их проблемы. У меня здесь такого не будет!
        - Бред какой-то - потерла лоб Олеся - Надо будет по вашему поводу пообщаться с госпожой Свентокской. Пусть она уже разберется со своими подчиненными!
        - Флаг в руки - хмыкнул я - Не забудь при этом упомянуть мое имя, думаю, это добавит ей оптимизма. А что до этой девушки, то сразу предупреждаю - если у нее из-за тебя возникнут проблемы, то я вряд ли подобной новости обрадуюсь. Она несколько раз меня выручала, можно сказать, что мы друзья.
        - Ты? - изумилась Олеся - С ней?
        - Я не сноб, потому не делю людей на успешных и обслуживающий персонал. Нет у меня такой привычки. Либо я с ними дружу, либо посылаю куда подальше. Это очень удобная позиция, не надо для себя решать вопрос с кем как общаться. И тебе того же советую. Поправь меня, но вроде кто-то совсем еще недавно бегал другим за кофе, загружал бумагу в принтер и при получении приказа «прыгать» уточнял только две вещи - как высоко или как далеко. Не напомнишь мне, кто именно?
        - Позвони мне, как освободишься - помолчав пару секунд, попросила Верейская, обожгла взглядом Анжелику и нажала кнопку вызова лифта. Ждать долго не пришлось, двери открылись моментально, кабина, в которой я приехал сверху, еще никуда не отправилась.
        - Пойду - я зацепил из вазочки, стоявшей на стойке, леденец в пестрой обертке, а после подмигнул Колокольниковой - Дел и правда полно. А если эта милашка все же пообщается с пани Ядвигой и у тебя возникнут проблемы, сразу дай знать, хорошо? У меня за последние полгода в этом заповеднике кое-какие связи на уровне лесника появились, все порешаем.
        - Не пообщается - отмахнулась Анджелика - Свентокская ее не любит. Во-первых, Верейскую назначили без ее ведома. Ну да, это сделал сам Валериан Валентинович, но суть остается та же - уязвленное самолюбие.
        - А во-вторых?
        - Она с вами дружбу водит - пояснила девушка - Это все знают. И поговаривают даже, что не только дружбу, но я в такую чушь не верю. Вы же умный человек, зачем вам нужно заводить шашни там, где вы живете? Тем более с такой особой, как Верейская. От нее кроме беды ничего не жди!
        Интересно, отчего я сейчас себя ощутил немного дискомфортно?
        - Ну да, ну да - покивал я - Все, прекрасное дитя, ухожу. Время не ждет.
        Уже зайдя в номер, я сообразил, что следовало бы уточнить у Анжелики, что она хотела мне про Верейскую сообщить. Ну, что именно той от меня нужно по ее версии? У меня есть свои соображения на этот счет, но полезно выслушать все мнения.
        Но, если честно, возвращаться обратно к лифтам стало лень, тем более что в игре ведь на самом деле, скорее всего, Содом и Гоморра творятся. Да и куда Анжелика со своего поста денется? Максимум, ее смена закончится, но потом-то новая настанет. А вот в Файролле может произойти чего угодно. Если уже не произошло.
        Размышляя на эти темы, я продолжал вертеть в руках подаренную мне Стариком бутылку с вином, пока в какой-то момент чуть не уронил ее на пол.
        Вот тоже вопрос - чего мне с ней делать? Может, вечером с Викой выпить? Или, все же, пусть пока постоит, подождет своего часа? Валериан Валентинович просто так никогда ничего не дарит, если он сказал мне открыть ее в пиковый час, то лучше именно так и поступить. Во избежание.
        И я убрал подаренный сосуд в шкаф, в самый дальний его уголок, под свитера, купленные мне Викой бог весть когда, и ни разу не надетые мной.
        Ну и совсем уж неприятная мысль посетила меня, когда я укладывался в капсулу. А где, собственно, я окажусь, когда войду в игру? Выдернули-то меня прямо из портала. Хорошо, если в цитадели «Воинов Света» или в родном для моего клана замке Лоссорнаха. Ну, а если нет? Если где-то на полпути? В джунглях Юга или каком-то не менее экзотическом месте? Понятное дело, что при наличии свитка можно унести ноги откуда угодно, но с моим-то счастьем может попасться какая-нибудь совсем уж скверная локация. Или занесет меня в Мейконг, где автоматически активизируется квест, связанный с очередной буквой, запечатленной на троне тамошнего владыки.
        Ну, и самое неприятное - я ведь без проводника или свитка, аналогичного тому, что мне высылал Мастер Стрекоз, попасть к нему в гости не могу. Просто потому, что никогда не бывал в клановой твердыне «Воинов Света». Не скажу, что данная ситуация совсем уж пиковая, но она связана с большим количеством объяснений. Конечно, мне и так придется плести очередную историю, на сто процентов состоящую из правдоподобно выглядящей лжи, но не хотелось бы доводить ее количество до крайнего. Особенно если учесть, что я вообще не сильно люблю врать.
        Радуга, сопровождающая вход в игру, померкла, я огляделся вокруг и облегченно вздохнул. Все в порядке, я попал туда, куда надо. Обошлось на этот раз. Ну, в каком-то смысле, разумеется, сказать, чтобы совсем все хорошо обстояло никак нельзя. Почему? Потому то, что творилось вокруг полным порядком назвать, конечно же, не получится, уж очень тут шума, гвалта и суеты.
        А неплохо Мастер Стрекоз здесь обосновался, надо отметить! Видал я клановые замки, и не один, но этот, пожалуй, всем остальным фору даст. И даже цитадели некогда могущественных, а сейчас вновь карабкающихся к вершинам славы «Диких сердец».
        Пять высоченных башен, каждая из которых могла бы поспорить по мощи с основным коронным зданием Пограничья, чуть ли не подпирали небеса, и флаги, трепетавшие на шпилях отсюда, снизу, казались небольшими тряпочками. Крепостная стена, защищавшая со всех сторон это великолепие, казалась совершенно неприступной, как за счет своей высоты, так и толщины. Сдается мне, их никаким тараном не пробить. И даже из крупнокалиберных орудий, окажись они тут. Это, похоже, вообще не каменная кладка, такое ощущение, что эту красоту каким-то образом вырастили, очень уж сильное ощущение определенной монолитности данная стена создает. Впрочем, это Файролл, здесь что угодно может случиться, и даже такое. И если это так, то очень мне хочется узнать, где такую рассаду продают или добывают. Просто мне теперь наши стены кажутся маленьким штакетником, стоящего рядом со скромным садовым домиком.
        Огромный двор был поделен на некое подобие зон. В одном месте красовались манекены в доспехах, на которых тренировались воины, в другом мишени стояли, в третьем дымились открытые очаги, где веселые ребята в белых колпаках что-то стряпали под присмотром мордатого зеленорожего полуорка. То ли они ко встрече дорогих гостей так готовились, то ли прокачивали поварские навыки. И это только то, что я успел рассмотреть, уверен, здесь у каждого есть свое место. Кстати, я и сам оказался на краю вот такой же площадки, только здесь стояли не манекены, а соломенные чучелки, надетые на длинные шесты.
        Но самое интересное творилось в центре площади. Там толпилось человек тридцать и именно оттуда до меня доносились резкие команды, произнесенные знакомым голосом:
        - «Слепая» зона номер девятнадцать - острова Двух Черепах, последняя локация перед началом пути в Архипелаг. Кто у нас там? Никого? А почему? Что значит - все равно дальше пути нет? Сегодня нет, завтра появится. Есть остров, на нем имеется пристань, селение, рынок и гостиница, а значит должен находиться наш эмиссар, приглядывающий за происходящим.
        Ага, все правильно я рассчитал, а Костик по уму обустроил. Клановые аналитики «Воинов» проглотили нашу наживку, и выдали именно ту версию, которая была нужна.
        - Чую, огребут сегодня наши «старшаки» - хмыкнул невесть откуда оказавшийся рядом со мной полурослик с невероятно кудрявой шевелюрой, чем-то похожей на львиную гриву. Уровня он был невысокого, и потому на полноправного члена клана не тянул. Скорее всего был он рекрутом. Впрочем, может я и ошибаюсь. Кто его знает, какие у «Воинов Света» правила приема? Особенно в наше веселое предвоенное время - Вон как босс разорался.
        - Да вроде он спокоен - удивился я - Разве это крик?
        - Поверь, все именно так - заверил меня полурослик - Он очень зол. А если этот тон сменится еще более громким, надо будет сваливать отсюда куда подальше, потому что атомная бомба не разбирает кто прав, а кто виноват.
        - А из-за чего сыр-бор-то? - уточнил я - Если не секрет.
        - Гость пропал - охотно ответил мне полурослик - Должен был сюда перенестись, но по дороге сгинул. Там, у себя, в портал вошел, а здесь у нас из него не вышел. Вот наш босс и… Слушай, а ты вообще кто такой? Как здесь оказался? Ты не из наших.
        - Твоя правда - подтвердил я - Не из ваших. Но - спасибо за информацию. И сразу совет - прежде чем с кем-то язык развязывать, сначала все же глянь, кто перед тобой стоит. Так сказать: «Товарищ, береги оружие».
        - Слышь… - совсем уж напрягся полурослик, но я его не слушал, направившись в сторону толпы, из которой слышался голос Мастера Стрекоз.
        - «Слепая» зона номер двадцать - продолжал вещать он - Подземелья Каменных оснований, три пещеры и большой зал в левом крыле системы.
        - Это те пещеры, где раньше квартировал инстанс «Огненные слизни»? - уточнил кто-то - Уже все. Как инстанс отменили, так там все, как везде стало - и телепортация работает, и общение доступно без ограничений. Точно говорю, недавно туда рекрутов водил, мы тамошнюю живность на деяние валили. У нее уровень теперь куда ниже стал, и босса убрали вообще.
        - А мне Бездушный Чешуйчатый Курильщик нравился - подал голос еще один игрок - Хоть валить его и трудновато было, но до чего прикольный! И грибы из него выпадали отличные, за ними алхимики в очередь выстраивались.
        - И меня про данные изменения, разумеется, никто не уведомил - недовольно отозвался Мастер Стрекоз - Ох, распустил я вас!
        - Я Акселю докладывал - без тени смущения возразил ему невидимый мне игрок - Ему холку и мыль.
        Тем временем я добрался до толпы и начал сквозь нее проталкиваться, причем неугомонный полурослик пристроился ко мне, что-то приговаривая на ходу.
        - Ладно. «Слепая зона» номер…
        - Все, отбой! Тут я уже, тут! Сам добрался! - крикнул я, и ощутил, как чья-то ловкая рука скользнула по моей талии - Э, ты совесть имей, мохноногий! Лапы фу!
        - Нашлась пропажа - облегченно выдохнул Мастер Стрекоз - Хейген, что за ерунда? Я тут чуть не поседел.
        - Поддерживаю вопрос - недовольно буркнул седовласый маг в мантии, расшитой золотыми звездами - Я такие свитки штампую уже год c лишним, ни разу осечки не было! И быть не могло, данное умение мной получено от... От весомой фигуры в мире местной магии. Потому мне крайне важно знать, что именно пошло не так. Куда тебя занесло, как это выглядело. Все, до мельчайших подробностей знать желаю!
        - «Хорошо бы узнать» - поправил его я - Желаю - это вот к ним. Но в принципе - я не против, только давай так, твое магичество - услуга за услугу. Я все выкладываю, а ты вот этому поганцу руки крюками делаешь. В буквальном смысле, и не меньше чем на неделю. Ибо он совсем обнаглел!
        Я вел речь о совсем о моем новом и совсем потерявшем страх знакомце полурослике. Он, с где-то даже восхищающей меня дерзостью, снова попробовал меня обокрасть. Или не дерзостью, а глупостью? Не знаю точно, но выяснять и не собираюсь.
        - Можно - покладисто согласился маг - А чем он провинился?
        - Потерей инстинкта самосохранения - пояснил я - Он на уровне, недалеко ушедшем от плинтуса, пытается обворовать довольно-таки раскаченного игрока, не понимая, что вероятность удачной кражи очень невелика. А с учетом того, что меня сюда лично глава клана пригласил, так это и вовсе попахивает клиническим идиотизмом, который могут излечить только лишения, связанные с унижением.
        - Ты серьезно? - неожиданно среагировал один из игроков, стоящий рядом с Мастером Стрекоз. При взгляде на него сразу становилось ясно, что он тоже отыгрывает вора, но в отличии от мохнолапого неудачника этот, похоже, мог обнести даже иную королевскую сокровищницу. А уж меня и вовсе как нечего делать обчистить - Гостя? В замке? На глазах у всех? С минимальным шансом на успех? Вон с глаз моих, позорище!
        Взмах руки - и значок рекрута над головой полурослика гаснет, равно как и радость в его глазах. Как видно, такого он не ожидал.
        - А это от меня, обещанный довесочек.
        Вспышка - и лапы воришки-неудачника в самом деле начинают напоминать грабли. Выглядит это одновременно жутковато и забавно, мне его даже жалко стало.
        - Пошли - поторопил меня маг - Ты обещал!
        - Овидий - остановил его Мастер Стрекоз - Прежде мы все же сходим в малую обеденную залу, где сейчас сидят и закипают от гнева спутники нашего гостя. Не знаю, как тебе, но мне совершенно не нужна война с альянсом кланов Пограничья. Да, может и не самым большим, что есть в Раттермарке, но при этом весьма и весьма влиятельным. Если ты запамятовал, только их содружество пока достигло успеха в строительстве храма для божества, а это о многом говорит.
        - Разговор на данную тему до случившегося значился для меня приоритетным - заметил Овидий - Но события скорректировали планы. Впрочем, ты прав, пошли в обеденную залу.
        - Раван, Ульрих и Лезвие Бритвы, вы идете с нами - Мастер Стрекоз глянул на меня и улыбнулся - Эти трое мои старшие офицеры, элита клана. Надеюсь, ты будешь не против, если они поучаствуют в нашей беседе?
        - Ни в коем разе - помотал головой я - Слушай, может простить… А где он?
        Полурослика, которому по моей милости так досталось, уже не было, его словно ветром сдуло. Как видно, решил до поры, до времени где-то схорониться. Ну и правильно. Увидят местные селяне его с такими граблями, не дай бог еще за демона примут, и камнями побьют. Или в землю живьем закопают. Юг место простых нравов и жестких казней, так даже в описании игры указано, я помню. А он ведь еще и лохматый какой, даже по меркам полуросликов.
        Мастер Стрекоз все верно сказал, мои союзники к тому моменту, как мы к ним присоединились, похоже, накрутили себя до края и очень мрачно поглядывали на нескольких представителей «Воинов Света» сидевших за столом напротив них.
        - Хейген, твою налево! - вскочила на ноги Айболитка, уронив при этом золотой кубок, из которого секундой ранее пила вино - Что это было?
        Амадзе и Слав ничего говорить не стали, но очень выразительно на меня таращились.
        - Понятия не имею - начал строить защитную версию я - Рад бы сказать, но не имею такой возможности. Слушай, Мастер, а вы богато живете, а! Если это малая обеденная зала, то какова большая?
        Указанное помещение по своим размерам, пожалуй, запросто было сопоставимо с площадью фамильного гнезда Линдс-Лохенов, того, где я впервые познакомился со своей сестрицей. При известном желании тут можно было провести небольшой рыцарский турнир, тем более что антураж позволял это сделать. На стенах красовались разнообразные стяги и висели щиты разной степени сохранности.
        - Жить на широкую ногу всегда приятно - не стал скромничать Мастер Стрекоз - Нет ничего хуже, чем показная бедность.
        - Да? - наигранно удивился я - А притворная зажиточность?
        - Даже она выглядит куда пристойнее - заверил меня он - В нее проще поверить, ибо ее легче проверить. Достаточно просто попросить у хозяина дома немного денег в долг.
        - Не займешь пару мешков золота до следующего года? - немедленно уточнил я - Мы отдадим. Правда-правда!
        - Шутки, афоризмы и все такое - это прекрасно - сообщила нам Айболитка - Но давайте потом зубы посушим, ладно? А пока нам всем хочется понять, что случилось. Я, между прочим, из-за тебя здесь скандал закатила, причем такой, что самой страшно стало! А твой телохранитель и вовсе нацелился резню устроить, мы его еле утихомирили. Если бы не досточтимый Овидий, который быстро среагировал на происходящее, то… Ну, ты понял.
        Назир находился здесь же, с ними, он недобро посверкивал глазами, сидя рядом с Рашей, руки у него были связаны поблескивающей серебром тонкой веревкой явно магического происхождения. Ну, оно понятно, простую ассасин давно бы перерезал или перегрыз.
        - Пришлось - чуть виновато признал маг - Он же выходец из замка Атарин, верно? А этих ребят так просто не схомутаешь, я с ними сталкивался в своих странствиях. Хейген, надеюсь вам не составит труда объяснить этому господину, что у меня в мыслях не имелось ничего дурного, и я не ставил перед собой цель нанести урон его чести воина? Просто не хочется гадать, когда именно он задумает мне отомстить за содеянное. Дети Хассана ибн Кемаля очень мстительны, мне ли не знать.
        - Разумеется - пообещал я - И развяжите его, все же выяснилось.
        - Не все - возразил мне Мастер Стрекоз - Ты так и не сказал, что случилось.
        - Ринеи случились - хмыкнул я - Если точнее - один из центральных залов тамошних подземелий, тот, по которому мертвые гномы колоннами маршируют. Думаю, большинство присутствующих в нем бывало, не так ли? И самое поганое то, что я оттуда при помощи свитка смотаться не мог, не работают они в нем. Сообщения тоже. Пришлось сидеть за каким-то камнем как мыши и ждать, пока развеселые подгорные воины свой парад закончат. Умирать мне совершенно не хотелось, не то это место, куда хочется за вещами возвращаться.
        - Там пять таких залов - деловито заметил Овидий - В каждом свои гномы, свои ловушки и свои особенности. О каком из них идет речь?
        О как. Не знал. Выходит, мы тогда с Фитцем и Мюратом их насквозь прошли, зацепив только часть ринейских достопримечательностей.
        - Точно не Девятый и не Седьмой - заметил крепко сбитый воин с забавной прической-«ирокезом» - В них нет мертвых зон. И Чертог Знаний тоже можно вычеркивать, я там совсем недавно побывал.
        - Ну да, ну да - покивал Овидий - Значит, это Двенадцатый зал или Палаты Купола.
        - Двенадцатый - вдруг подал голос Раша - Палаты тоже не годятся, в них ходу нет, там новую инстанс-зону планируют делать. Уже и стартовые квесты запустили для особо нетерпеливых, крученые, но с огоньком. А Горелую Тропу убирают. Ну, оно понятно, изжила она себя. Лут в ней слабый, а возни с копчеными гномами очень уж много.
        - Верно-верно - поддержал его воин с «ирокезом» - Я тоже в курсе этих дел. И - да, хороший, по ходу, инстанс ожидается, поскольку за квесты неслабо наград отсыпали. Не поскупились.
        Ну, вот и славно.
        - Вот теперь все встало на свои места - удовлетворенно заявил я - Выходит, меня именно в эти самые Палаты и занесло. То-то я понять не мог, когда из зала выбрался, с чего это какой-то квест отменился. Да откуда у меня он вообще мог взяться, если я в последний раз там побывал еще аж в том календарном году? Овидий, можешь не переживать, это явный системный глюк.
        - Что глюк - понятно - задумчиво пробубнил маг - Просто странно. Где Пограничье, где мы, и где Ринеи?
        - Да какая разница? - откинулся на спинку стула воин с «ирокезом» - Не забивай себе голову, дружище. Ну, сработал один раз свиток не так, как должно - велика ли печаль? Погрешность есть всегда. И она, как водится, выпала не на кому-то из наших, а приглашенному гостю.
        - А вы до того такие свитки людям не из своего клана давали? - спросил у мага я - Нет? Мы первые? Черт, приятно! Но я не о том. Может, в этом дело? Твоя магия зашита на клан, а мы не его часть, вот осечка и вышла.
        Уж не знаю, поверил мне Мастер Стрекоз или нет, по выражению его лица понять что-либо было сложно, но остальных, похоже, объяснения вполне устроили. Оно и понятно - дело закончилось миром, взаимных претензий ни у кого ни к кому нет, чего дальше воду в ступе толочь?
        - Так, а почему на столах пусто? - лидер «Воинов Света» несколько раз громко хлопнул в ладоши - Что такое? Почему я сегодня всем должен напоминать их обязанности? Да, еда здесь виртуальная, но гости-то у нас настоящие, взаправдашние. И мне, как хозяину этого дома, неловко перед ними.
        - Да бог с ней, с едой - произнес я - Вино на столе, а больше нам ничего особо и не надо. Давай я лучше представлю тебе своих спутников.
        - Да мы уже познакомились - рассмеялся Мастер Стрекоз - Все, кто был на площади в тот момент, когда ты не вышел из портала, знают, что вот эту красивую и грозную даму зовут Айболитка. И что она всех тут перебьет, если с тобой что-то случилось. И не столько, потому что ты ей дорог, сколько из принципа, ибо «Вербум Сап» такого не прощает.
        - Воу! - растроганно произнес я и показал Айболитке пальцы, сплетенные в сердечко и поднесенные к своей груди - Реально тронут!
        - Да ну тебя! - насупилась та, Раша же в голос захохотал.
        - Что до моих людей - Мастер Стрекоз показал рукой на тех, кто сидел рядом с ним - Раван, Ульрих, Лезвие Бритвы, старшие офицеры, я тебе их еще на площади представил. На плечах этих ребят лежит большая часть рутинной работы. Овидия вы все тоже уже знаете. Вон тот худой товарищ - Публий, наш казначей. И, наконец - Аксель, главный по войне. Когда приходит лихая година, наступает его время.
        - С учетом того, что эта самая година никогда не кончается, работа у меня есть всегда - добавил воин с «ирокезом» - Рад знакомству.
        - Взаимно - в один голос ответили ему Айболитка и Раша, я же вежливо кивнул.
        - Ну, а теперь давайте решим, в какой форме пройдет наше общение - снова подключился к беседе Мастер Стрекоз - Вариант первый - классический, с долгими разговорами ни о чем, тонкими намеками на толстые обстоятельства, переглядками и всем таким прочим. Вариант второй, который я назвал бы «быка за рога». Он предполагает переход к делу без лишних реверансов.
        - Второй - моментально среагировал я - Чего время терять?
        - Тогда я попрошу тебя об одной услуге. Прозвучит это не очень корректно, но тем не менее. - произнес Мастер - Попроси своего телохранителя подождать тебя во дворе. Я не сомневаюсь в том, что он кристальной честности НПС, и все же.
        Говорить ничего не пришлось, Назир сам поднялся со стула, приложив ладонь к груди изобразил подобие поклона и покинул залу. Как мне показалось, он обиделся.
        - Они НПС, мы игроки, но в какой-то момент понимаешь, что разница между нами и ими не так и велика - негромко сказал мне Мастер Стрекоз - Его отец - Хассан ибн Кемаль, Великий Старец, который знает про дела, творящиеся в Файролле абсолютно все, и еще немного. Мне не хотелось бы, чтобы наша сегодняшняя беседа это самое «немного» пополнила. Само собой, раньше или позже все принятые тут решения станут достоянием гласности, но это должно случиться тогда, когда это будет выгодно нам, а не кому-то другому.
        - Резонно и разумно - согласилась с ним Айболитка - Итак?
        - Итак - Мастер Стрекоз встал со стула - Вы удивитесь, дорогие гости, но для начала я обращусь не к вам, а к своим соратникам. По внутреннему игровому этикету то, что вы услышите, должно обсуждаться приватно, так сказать узким кругом, но сегодня решил плюнуть на сложившиеся традиции.
        - Заинтриговал - огладил седую бороду Овидий - Сколько с тобой в одном клане состою, не устаю удивляться твоим придумкам.
        - Стараюсь - застенчиво улыбнулся его предводитель - Иначе жить будет скучно. Так вот, дорогие соратники. Я принял решение отказаться от поклонения богу Витару и перейти на службу к Тиамат.
        Тишина за столом настала такая, что было слышно, как на улице, за окнами, кто-то орет благим матом. Как мне показалось, я даже узнал этот голос, он принадлежал воришке-полурослику.
        - Офигеть - одновременно сказали два офицера.
        - Разумно - пробормотал Овидий - Лучше поздно, чем никогда.
        - Я против - последним среагировал Аксель - И это мое крайнее слово!
        Мои спутники, да и я сам, никак на произошедшее не отреагировали. Это был тот случай, когда молчание весит больше, чем золото.
        - Недешевое решение - скупо выталкивая слова из рта, сообщил главе клана казначей - Много на его реализацию денег уйдет.
        - В них у нас недостатка вроде бы нет - парировал его слова Мастер Стрекоз.
        - Тем не менее. И потом - наличие денег в карманах не говорит о том, что их следует немедленно потратить. Истина избитая, но действенная.
        - Я против! - грохнул кулаком по столу Аксель - Меня вообще кто-то слышит?
        Айболитка подняла руку, давая понять, что да, слышат, но воину дела до этого не было никакого.
        - Витар есть выбор клана - прорычал он, приподнимаясь - Служба ему была не твоим, Мастер, решением, а общей волей.
        - Не припоминаю такого - меленько засмеялся Овидий - А вот твои обещания, Аксель, наоборот отлично помню. Это же ты всех нас заверял, что в случае выбора Витара мы первыми построим храм, ему посвященный, поскольку есть у тебя наводка на один квест, жутко перспективный, и ведущий к тайному убежищу сего бога. Дескать там точно есть искомый кирпич, статуя божества воинов, которая дарует клану сумасшедшие бонусы и куча всего другого. Однако ничего их этого мы так и не увидели. Да что там - Витар до ни разу даже не снизошел до нашего замка, поскольку он очень не любит Южную Марку. Дискомфортно ему тут. Жарко. У всех клан-холлов, квартирующих севернее, есть бонусы, дающиеся за визит бога, а у нас их нет.
        Тайное убежище Витара, говоришь? Забавно. Хорошо все-таки, что я тогда решил не продавать координаты места, где хранится вышеупомянутая статуя.
        - Кстати - да - поддержал мага Лезвие Бритвы, высокий и татуированный малый, одетый по степной моде в кожаный доспех, и с двумя саблями, расположенными за спиной - Он вообще ни на один призыв нам не ответил. Мол - свершите что-нибудь эдакое в мою часть, потом поговорим. А Тиамат вон, даже на крестины малыша в Пограничье с небес спустилась и тому подарки принесла. Про это все знают. Вот богиня так богиня!
        Ну да, знали бы вы ее так же хорошо, как я, по-другому пели бы. Но вслух я такого не произнесу, это точно.
        Интересно, что Тиамат мне отвалит, если я приведу под ее руку этот клан?
        - И всем присутствующим бонусов отвесила - добавил Раша, заработав недобрый взгляд Акселя - По полной.
        - Все так - перехватил инициативу Мастер Стрекоз - Но дело не только в том, кто из богов щедрее или душевней. Дело в перспективе. Если вы не в курсе, то уже через пару дней начнется…
        Бааааммммммм! Раскатистый звук, снизошедший с небес, казалось, качнул башню, в которой мы обосновались.
        - Похоже, уже началось - невозмутимо сообщил всем Овидий и застенчиво улыбнулся.
        Глава 8
        В КОТОРОЙ ГЕРОЙ УХОДИТ ОТ ОТВЕТА
        - Да нет, не может быть - на лице Мастера Стрекоз наконец-то появились хоть какие-то эмоции - С чего бы? Сегодня только вторник.
        ««К сведению игроков!
        Богиня Лилит обрела свой дом на землях Раттермарка, и это событие нарушило равновесие в высших сферах!
        Влияние Лилит усилилось, после чего позиции двух других божеств в значительной степени ослабли, и это продлится до той поры, пока им не будут воздвигнуты храмы. Разумеется, это скажется и на тех, кто отдал им свою верность и веру.
        Почитатели же Лилит будут изрядно вознаграждены за усердие и преданность.
        Важно!
        Храм богини Лилит неприкосновенен до той поры, пока все божества не обоснуются на землях Раттермарка! Любой, кто попытается нанести ему вред, будет подвергнут жесточайшему наказанию, вплоть до блокировки учетной записи.
        Важно!
        Все вновь присягнувшие на верность богине Лилит, получат стандартные награды. Специальные бонусы, приуроченные к вводу храма в эксплуатацию, предназначены только для тех, кто принял такое решение до обретения богиней нового дома.
        Внимание!
        Те игроки, что ранее присягнули на верность Тиамат, и сейчас желают изменить свой выбор, могут понести куда больший урон, чем сторонники Месмерты или Витара. Ее влияние велико, а сила крепнет с каждым днем благодаря тому, что именно в честь Тиамат был воздвигнут первый храм, посвященный вернувшимся на земли Раттермарка богам. К тому же Тиамат, в отличии от Лилит, никогда не имела славы доброй и милосердной богини.»
        Ай да Сайрус! Все-таки добился своего. Ну до чего настырный мужик, а! Нет, может, конечно, и кто другой так Лилит удружил, но, думаю, это все же мой старый приятель подсуетился.
        - Итак, Лилит вторая - чуть выдохнув, сообщил Акселю Мастер Стрекоз - Витар в лучшем случае станет третьим, но я бы не особо на это надеялся. Из всех кланов, что ему присягнули, дальше всех в поисках первокирпича продвинулись мы, остальные остались позади. Но победой подобный результат не назовешь, ибо у нас как ничего не было, так ничего и нет, только разрозненные знания, которые, к слову, в большинстве своем получены исключительно благодаря доброй воле досточтимого Хейгена. Он пошел нам навстречу, что лично я очень ценю.
        - Да ладно - отмахнулся я - Мы все игроки, если друг другу не помогать, то начнется всеобщая грызня. Кстати, ты не закончил свою речь. Что там через пару дней надо ожидать?
        Ответ я, похоже, знал, но хотелось бы услышать то, что скажет Мастер Стрекоз.
        - Всеобщей грызни - мило улыбнулся он - Той самой, которую ты упомянул. Через пару дней нас ждет масштабное обновление игры, в котором будет реализована возможность расширять влияние богов на континенте не только добрыми делами, но и насилием. Проще говоря, нам разрешат убивать друг друга в их славу. Разумеется, это закрытая информация, но из числа тех, о которых никто не знает, но все говорят.
        За столом наступила тишина, народ переваривал услышанное и переглядывался друг с другом. Я тоже для приличия изобразил некое удивление.
        - Ну и отлично - взвился вверх мастер боя - Отлично! Нет у нас храма, да и хрен с ним! Зато воинов и магов предостаточно для того, чтобы поднять Витара на небесный престол.
        - Хороший ты боец, Аксель, но и только - Овидий обнял свой посох и прижался к нему щекой - Надо было больше баллов развития в ум вкачивать, причем не только в игре, но и в жизни. В дальней перспективе - да, такое возможно, хотя не факт. Но в ближней - это утопия. Лидеры гонки после старта обновления не изменятся, рулить будут те, у кого крепче стартовые позиции. То есть боги, твердо стоящие на ногах.
        - Баланс - с сомнением произнесла Айболитка - Администрация все равно не допустит серьезного крена в пользу одной из сущностей. Как-нибудь, да уровняют.
        - Запросто - согласился с ней Мастер Стрекоз - И начнут с того, что закроют право перехода из веры в веру, тогда сторонникам богов-аутсайдеров не останется ничего иного, как начать активно двигаться. Иначе все, иначе они пробьют дно. Ну, или надо будет плюнуть на активную социальную жизнь, и подаваться к обычным приключенцам, которые бродят с одиночными квестами по горам и долам.
        - Согласен - шмыгнул носом Амадзе - А до кучи сделают бонусную рейтинговую систему. Чем лучше идут дела у твоего божества, тем больше плюшек ты загребешь, и наоборот. Так что - уравняют баланс, факт. И, скорее всего, нам придется строить крепостную стену вокруг храма. Разрушать его запретили, но в сообщении ни слова не прозвучало про осквернение святынь, например. Или кражу алтаря. Уверен, что подобные акции разрешат, и даже благословят. И каждое подобное предприятие, прошедшее успешно, станет поднимать рейтинг безхрамовых божеств. Да и вряд ли они вообще долго таковыми останутся. Кому нужно тормозить процесс больших конфессиональных войн? Администрация выберет игрока побашковитей, и тихонько наведет его на простенький скрытый квест, который приведет клан к захоронке с первокирпичом. Все всё поймут, но промолчат, ибо накой раскачивать лодку.
        - И такое может случиться - Мастер Стрекоз побарабанил пальцами по столу - Но мне все равно не по душе сторона Витара. Тот, кто ставит на грубую силу, всегда оказывается в проигрыше.
        - Ты главный, твое слово последнее. Но ты при этом лишь первый из равных - буркнул Аксель - Таковы законы нашего клана.
        - Именно поэтому мы сидим и разговариваем - холодно сообщил ему Мастер - Будь по-другому, мы бы сейчас уже деньги вносили в игровую казну, оплачивая переход на сторону Тиамат. Ты хочешь, чтобы решение принял совет клана, я верно понимаю?
        - Верно - нехорошо блеснул глазами воин - Пусть люди скажут.
        Я успел уловить отблеск улыбки на лице Овидия, и утвердился в своем мнении о том, что наблюдаю спланированный, и, возможно, даже отрепетированный спектакль.
        - Будь по-твоему - кивнул Мастер Стрекоз - Раван, пошли оповещение всем офицерам и ветеранам, имеющим право голоса на совете. Я назначаю его на сегодня, на семь вечера. Времени нет, потому решение будет принято в любом случае. Слышишь меня, Аксель? После чтобы никаких «кворума не было» я не слышал.
        - Если кого-то что-то не устраивает, то вон дверь - как бы в пространство сообщил Лезвие Бритвы, плечистый зеленорожий полуорк.
        - Поговори мне еще - немедленно вызверился Аксель - Забыл, кто тебя…
        - Мы, наверное, пойдем - встал из-за стола я - Ваши дела - это ваши дела, не стоит посторонним видеть внутреннюю кухню столь славного клана.
        Айболитка и Раша обменялись короткими взглядами, Слав встал вслед за мной, Амадзе безмятежно улыбался.
        - Примите мои извинения - приложил ладони к сердцу глава «Воинов света» - Вы, наши гости, стали свидетелями безобразной свары. Представляю себе, что вы станете думать о нашем клане.
        - Так дело-то житейское - отмахнулся я - Это у вас еще ничего. У нас такое иногда случается на общем сборе клана, особенно если Трень-Брень почтит его своим присутствием.
        Амадзе после этих слов беспокойно дернулся и завертел головой, у Слава дернулась щека.
        - Трень-Брень - та забавная феечка, что выходит замуж за НПС? - уточнил Мастер Стрекоз - Ну не знаю, на вид милое дитя с бездной обаяния. И, как мне показалось, ты к ней весьма привязан.
        - Она вам нравится? - оживился Амадзе - Нет, серьезно? А давайте мы ей про это расскажем! Она все новое любит, может у вас недельку-другую поживет. Как… Как посол доброй воли! Ну, и как знак дружбы между нашими кланами.
        - Что-то тут неладное - пробубнил бдительный Овидий - Лидер, не соглашайся.
        - Увы, но маг прав - подтвердил я, не обращая внимания на пыхтение нашего нового казначея - Если ты согласишься, наша дружба рухнет, еще не начавшись. Что такое ценами знаешь?
        - Знаю.
        - Трень-Брень хуже. И намного. Ладно, пойдем мы. У вас на носу совет, надо, наверное…
        - Прости, что перебиваю - в голосе Мастера Стрекоз появились новые нотки - Но мы так и не обсудили самое главное. Хейген, если клан «Воины света» примет решение перейти под руку Тиамат, заключишь ли ты с ним союз? Аксель, сразу предупреждаю тебя - еще одна реплика, и я вышибу тебя из клана. Что-что, а такое решение я могу принимать единолично.
        - Союз - штука непростая - почесал я за ухом - Тем более с такой махиной, как «Воины света». Если кто не знает, то весь наш альянс по численности, боюсь, будет меньше, чем ваш клан. Непосредственно про «Линдс-Лохенов», главой которых я являюсь, даже не упоминаю, чтобы не позориться.
        - Ну, не всегда побеждают те, кого больше - заметил Овидий - Чаще поле битвы остается за теми, кто лучше понимает, что такое стратегия.
        - Ты имеешь в виду мародеров? - уточнил Аксель - Или я опять сказал какую-то глупость?
        - На этот раз ты удачно сострил - похвалил его Овидий.
        - И все-таки - перехватил инициативу я - Хотелось бы понять, в качестве кого вы нас рассматриваете? На полноценного союзника мы не тянем, это объективно. Но и вассалитет нам ни к чему. Мы маленькие, но гордые, как-нибудь свои проблемы сами решим.
        - Что достойно уважения - Мастер Стрекоз чуть склонил голову - Никакого вассалитета, полноценный союз.
        - И мы вернулись в начальную точку - заметил Амадзе - Полноценного не получится, слишком велика разница в табели о рангах. Мы у подножья пирамиды, вы ее венчаете. Как правило в договорах о союзничестве прописывается пункт о том, что все вносят вклад в общее дело в равной степени. Считай, что мы этот пункт уже нарушили, ибо на подобное не способны.
        - Все обсуждается - мягко заверил нас Мастер Стрекоз - Поверьте, я понимаю, что выглядит это все как подстава, но заверяю вас - это не она. Просто нет выбора у моего клана сейчас, как, кстати, и у ряда других, подобных нам объединений. Все знают о том, что с пятницы начнется новая жизнь, в которой даже самые заслуженные ветераны должны будут чуть ли на заново строить свою жизнь в Файролле. Все былые заслуги и наработки останутся, но боги! Боги теперь определяют будущее. Да, без нас они никто, это так. Но то, что они способны дать - бонусы, квесты, новые заклинания и тому подобные плюшки - это новые уровни величия. И кто первый будет на раздаче, тот сможет подготовиться ко второму акту представления.
        - Второму акту? - уточнил Слав.
        Мне, признаться, этот момент тоже был неясен.
        - Когда игроки выдоят из богов все, что можно, начнется большой передел всего - застенчиво улыбнувшись, поведал нам Мастер Стрекоз - Это же ясно как день. Администрация игры решила нас взбодрить, и делает это очень умело. Храмы строят кланы, о которых никто не слышал. Боги благоволят к тем, кто еще вчера даже не помышлял о величии. Вы всерьез думаете, что это случайность? Разумеется нет. Пришло время встряски, когда у последних появляется шанс стать первыми. И если те не дураки, как, например, вы, то они этот шанс используют. Но давайте честно - за два дня ваш альянс не наберет достаточной мощи, чтобы противостоять таким, как мы. Храм уцелеет, он неприкасаем, но долго ли простоит ваше Пограничье вместе с его королем и горцами, если на него навалятся пять-шесть топовых кланов? Думаю, нет. Да, определенные неудобства это им принесет, но пользы будет несравнимо больше. Невосполнимых потерь, как известно, не бывает. Что там еще? Штраф за убийство НПС? Да плевать, они временные. Зато выгода какая! Бонусы за низвержение главных сторонников враждебной богини, падение ее оплота на континенте, рост
репутации в глазах игроков-наблюдателей - и это только начало списка.
        - Ты сам себе противоречишь - хмыкнул Аксель - Несколько минут я предлагал тебе именно этот путь, а ты убеждал меня в том, что это глупость.
        - Я говорил, что это нерационально и неразумно - поправил его Мастер Стрекоз - Зачем тратить силы и резервы на сложный кружной маршрут, если можно добиться куда большего, просто найдя короткую дорогу? Тиамат уже заняла небесный чертог, ее храм первым встал на земной тверди, и дары за защиту ее интересов перебьют любые преференции других богов. Добавь сюда все то, что мы получим сразу, только перейдя под ее руку. А еще она, в отличии от той же Лилит, не проповедует любовь к ближнему своему, но при этом не требует слепого подчинения как Витар. Она признает наше право выбора, это дорогого стоит.
        Амадзе под столом наступил мне на ногу, я глянул на него и заметил, как он коротко дернул подбородком, обозначив жест отрицания.
        «Уведомление.
        Игрок Сайрус удалил вас из списка друзей»
        Значит, моя догадка верна, именно Сайрус стал тем, кто построил второй храм. Нет, ну до чего он упорен! Прямо позавидовать можно, честное слово.
        А что из друзей меня исключил это понятно. Я служу богине, которая не ладит с его покровительницей, по-другому никак. Думаю, он вообще крепко свой френд-лист нынче проредит. По-хорошему, и мне бы так поступить надо, но - лениво.
        Кстати, не удивлюсь, если именно Сайрус первым и припрется под стены нашего замка, с него станется. В чем, в чем, а в прогнозах военных действий Мастер Стрекоз совершенно прав.
        - Твой ответ, Хейген - поторопил меня глава «Воинов Света» - Мы бы хотели его услышать.
        - Нет - легко и бездумно ответил я - Мой ответ - нет.
        Овидий с большим удивлением посмотрел на меня, Аксель злорадно хохотнул, да и привычно-дружелюбная маска Мастера Стрекоз наконец-то дала трещину. Похоже, он ожидал любого ответа, но все же не столь радикального.
        - А чего вы ждали? - насладившись немой сценой, продолжил я - Другого ответа и быть не может.
        - Если не секрет - отчего? - поинтересовался Лезвие Бритвы, до того помалкивающий.
        Я был уверен, что Аксель сейчас брякнет нечто вроде: «мы для них рожей не вышли», но он промолчал. Значит он куда умнее, чем кажется. Это плохо. Он уже мой враг, и другом никогда не станет.
        - Просто в силу того, что это в данный момент невозможно. Здесь и сейчас присутствует ровно половина лидеров альянса «Дети холмов», это я и Айболитка. Раша - без обид, хорошо? Ни Глена, ни Гедрона Старого тут нет, а это половина голосов. Если мы без них примем подобное решение, то уже сегодня наш альянс уменьшится ровно наполовину.
        - Но пополнение с лихвой покроет убытки - резонно заметил тот же Лезвие Бритвы - Разве нет?
        - Конечно нет - осек его Мастер Стрекоз - Дело не только в стратегии и тактике. Не так ли, Хейген?
        - Так - кивнул я - Кроме того, что мы союзники, мы еще и друзья. Наш альянс есть объединение единомышленников. И потому - нет. Пока нет. Давайте возьмем паузу, вы решите свои внутренние проблемы, мы обсудим ваше предложение, после встретимся у нас в замке, и решим, как будем жить дальше. И будем ли вообще.
        - Крайний срок принятия решения - четверг, вечер - уведомил меня Мастер Стрекоз - После мы уже ничего не сможем изменить. Более того - может случиться так, что из потенциальных союзников мы превратимся в противников, чего мне очень не хотелось бы.
        - И мне тоже - я встал и протянул ему руку - Потому - до четверга. К шести часам вечера жду вас в гости. Свиток дать? Или сами доберетесь?
        - Думаю, парочку в кланхране изыщем - улыбнулся моей незамысловатой шутке Мастер - И я рад, что отказ носит временный характер. Мне хотелось бы видеть вас всех в числе своих друзей, а не противников.
        «Хейген, привет.
        Нам надо срочно поговорить. Седая Ведьма»
        Надо же, кто еще прорезался. Ай-яй, запаздываешь! Правду говорят, «Гончие смерти» уже не те, не те. Потеряли хватку.
        - И еще - на секунду замешкавшись, обратился ко мне Мастер Стрекоз - У нас есть довольно бестактная просьба. Я не требую от тебя дать мне слово или, тем более клятву, но… Пойми меня верно, Хейген. Я хочу быть уверенным в том, что ты не заключишь союз с другим кланом из верхушки игрового рейтинга прежде, чем мы с тобой продолжим сегодняшнюю беседу. Повторюсь, это звучит крайне некрасиво, более того, где-то даже ультимативно, что недопустимо в общении между равными, но, согласись, и ситуация нетиповая.
        - Да уж, та еще заявочка - подумав для приличия несколько секунд и обменявшись многозначительными взглядами со своими спутниками, произнес я - Но это, пожалуй, я могу тебе пообещать. Не скажу, что откажу им во встрече, захоти они ее устроить, но согласия, прежде чем мы пообщаемся снова, не дам.
        Сдается мне, здорово у Седой Ведьмы сквозит в клане. Не верю я в такие совпадения. Впрочем, она-то точно бы от меня «да» не услышала, так что Мастер Стрекоз может быть полностью спокоен. Что же до любого другого клана - не знаю, что должно случиться для того, чтобы счел их предложение заманчивым.
        На том мы и распрощались. Мастер Стрекоз опять стал непроницаемо-дружелюбным, но мне все же было ясно, что он немного разочарован. Непомерное влияние на других людей, ставшее привычкой, раньше или позже подтачивает даже самых умных и сильных людей. Они начинают верить в то, что их аура силы и величия сама по себе является главным аргументом в любых диалогах, и перестают верить в то, что кто-то может поступить не так, как им того хочется.
        Само собой, мощь Мастера была не всеобъемлюща, даже в масштабах игры, но удар по его самолюбию я все же нанес. Не сильный, совсем слабенький, но тем не менее.
        И он мне этого не простит, это точно. Раньше или позже я отвечу за свой сегодняшний поступок.
        Впрочем - плевать. Главное, чтобы позже, а не раньше, ибо меня к тому времени тут может уже и не быть.
        - Он хочет нас поиметь - вот что первое заявила Айболитка, как только мы вернулись в замок - Причем жестко!
        - Само собой, капитан Очевидность - гротескно поаплодировал ей Амадзе - Вернее - капитанша. И еще - о таких вещах не дело говорить на улице, только-только выйдя из портала. Может, за нами их «тихушник» увязался. Может, стоит он сейчас вон там, слушает твои слова, и в книжечку их записывает.
        - Ничего он не записывает - сообщила нам Трень-Брень сверху, она, как видно, просто пролетала мимо и услышала слова казначея - Он… Ха! Убегает он.
        - Чего? - вытаращила глаза Айболитка, причем смотрелось это весьма забавно.
        - Того - хихикнула Трень-Брень - Понял, что я его увидела и спалила. Вон, вон, к выходу побежал! Да он тут давно ошивается, еще с того времени, как вы ушли. Па, хочешь я ему зад подпалю? Меня за это не оштрафуют, там урон не наносится. Недавно научилась, хорошее заклинание.
        - Очень - признался я - Давай!
        - Залп! - взвизгнула фея, взмахнула рукой, и огненный шар врезался в невидимую нам цель, следом за этим яркое пламя осветило невысокую фигурку, мчащуюся к воротам.
        - Красиво горит - признал я - Нет, Тенька, и от тебя бывает пользы.
        - Не думаю, что эти уши к нам приделал Мастер Стрекоз - подал голос Раша - Не-а. Он великий хитрец, но до такого не унизится.
        - Это «Гончих Смерти» тихушник - снова влезла в разговор фея - Я его ник разглядела, и символ узнала. Я его до того видела.
        - Значит так, мелкая - деловито заявила Айболитка - Каждый час мониторь территорию замка, обо всех обнаруженных разведчиках докладывай офицерам или кому-то из нас, ясно? Но - тихо!
        - Да? - Трень-Брень глянула на меня, требуя подтверждения приказа, и получила его. Правильное решение - Хорошо уж. Сделаю.
        - А ты говоришь - отдать ее - попенял Амадзе Слав - Шиш им. Наша она. Вон сколько от нее позы может быть, если дурную энергию в полезное русло направить.
        - Ну, Славище, попомню я тебе эти слова - внезапно обиделась на своего защитника фея и погрозила ему кулаком.
        - Не делай добра, не получишь зла - пробормотал воин - Все время забываю, что логика - это не по ее части.
        - Но в целом Айболитка права - произнес я - Пошли-ка в мою келью, там и поговорим. Только дайте гляну, может, Гедрон с Гленом в игре нарисовались.
        Увы и ах, ни указанной парочки, ни Кролины не было, зато вскоре к нам присоединилась Гливея, обнаружившаяся во дворе замка. Она о чем-то беседовала с Сайрин, причем время от времени то одна, то другая изображали па неведомых мне танцев. Смотрелось это одновременно забавно и трогательно.
        - На самом деле я в шоке - сказал Амадзе сразу же после того, как мы добрались до моей комнаты, расположенной в торцевой башне замка - Нечасто можно увидеть настолько бесстыдную по замыслу экспансию.
        - Право сильного - устроившись на одном из кресел сообщил ему Раша - Они же понимают, что мы им не соперники. Да и с определением твоим я не согласен. Весьма тактичный подход. В принципе они могли вообще не соблюдать даже минимальный этикет, а просто поставить нас перед фактом. Разве что под конец немного прессингнули, но тут тоже все более-менее в рамках.
        - Сначала они поставят вокруг храма свои караулы, под предлогом усиления охраны, потом выдавят нас за стены замка, а после сменят жреца - мрачно напророчила Айболитка - Не знаю как, но так и сделают. Одновременно с этим они будут пачками давить представителей других божеств, зарабатывая максимальную репутацию с Тиамат, и через пару недель мы станем теми, кем были - мелким альянсом без весомой божественной поддержки.
        Логика в ее словах есть, но вот насчет золотого места в сердце богини она не очень права, с него меня никто не выдавит. Особенно если я доведу до ума один давно болтающийся у меня квест. Тот, который вернет ей дочь.
        Кстати, теперь волей-неволей придется мне тащиться туда, где сугробы и мороз, дальше откладывать данное путешествие нерационально. Значит, не судьба мне и завтра до работы доехать, что, конечно, не есть хорошо.
        - С другой стороны выбор у нас невелик - подал голос Слав - Откажи мы им, они возьмут, и в самом деле выступят на стороне Витара. И уже в субботу припрутся сюда, под стены замка. Из принципа припрутся, тот же Аксель их сюда и притащит. А нам осаду не выдержать, сразу могу сказать. Даже учитывая то, что наш замок - неигровая постройка. Возьмут нас на меч, и вырежут всех к нехорошей маме. Мы потеряем все, ребята. Совсем все. Король в этой мясорубке не уцелеет, Пограничье падет. Да, штрафы они за такие проделки огребут немеряные, кое-кто даже, возможно, учетки лишится, но «Воины света» могут себе позволить такие жертвы. Назначат общим решением тех, кто поведет игроков на штурм, да и все. Ну, грохнут учетки этих смертников, так они уже на следующий день новых персов создадут, и в клановых зонах их качать начнут. Две-три недели - и все нормально. А мы окажемся в очень, очень глубокой заднице. Нет дома, нет королевской защиты, нет… Да ничего нет. Только разграбленный храм, который мы не защитили, и останется. Хотя нет, и его у нас отожмут.
        - Вообще-то мы не единственные сторонники Тиамат - возразила ему Гливея - Ей много кто поклоняется.
        - Вот они храм и отожмут. Все до единого будут стоять в стороне и ждать, когда мы потеряем над ним контроль, как не оправдавшие доверия богини - фыркнула Айболитка - Чтобы присвоить его себе по праву новых защитников. Ты что, не знаешь как такие штуки проворачиваются? Да куча кланов давно бы нас сковырнула, просто боятся с НПС связываться.
        - По ходу пат - подытожил я - Это грустно.
        - Надо дождаться остальных - посоветовал мне Слав - Может, мы чего-то очевидного не видим? Эмоции, то, се… Так бывает.
        - Может - согласился с ним я - Ладно, тогда я кое-куда смотаюсь, дела, знаете ли. Просьба - держите меня в курсе обо всем, хорошо?
        - Только ты уж нам отвечай, хорошо? - попросила меня Айболитка - А не как всегда. Все, блин, соберутся, одного тебя не будет, и сиди, жди.
        - Не надо просто так сидеть - попросил я ее - Мой голос всего лишь один из. Как решит большинство, так и сделаем.
        На самом деле возникла у меня одна очень хорошая идея. Ну, все бреши мы таким образом не заделаем, конечно, но кое-что можем подлатать. Скажем так - усложнить «Воинам Света» путь к намеченной цели.
        На мою удачу Назир остался во дворе и не пошел за нами в замок, потому мне удалось беспрепятственно сбежать из Пограничья. Скажу честно - в грядущем походе я был бы очень рад видеть его рядом с собой, но прекрасно понимал, что некоторые вещи ему в очередной раз все же лучше не знать. Да и замерзнет он там, куда я собрался. Ему, сыну жаркого Юга в тех краях сильно не понравится, не его это климат.
        Интересно, а может ли Назир простудиться, а после чихать и кашлять? Мечтают ли хворые НПС об банке малинового варенья?
        В Леебе я попал не сразу, потому как сначала наведался в Хольмстаг, где заглянул в гостиницу, после посетил сначала кузнеца, выложив немалую сумму за ремонт порядком износившейся амуниции, и под конец прикупил десяток свитков перемещения. Еще постоял с минуту у лавки, в которой обитал наставник, поразмышлял о том, что у меня масса баллов на обмен накопилась, но решил в очередной раз отложить этот визит на потом. Да и вряд ли мне наставник предложит умения лучше, чем есть сейчас. Они почти все, кроме «Призыва волка», получены в виде наград за очень непростые квесты, а парочка и вовсе относится к элитным.
        А в Леебе все было, как всегда. Мост, озеро под ним, серое небо над головой и бдительные стражи в доспехах, вышагивающие у ворот.
        - Привет, служивые - помахал я им рукой - Слава Плачущей Богине!
        - Да вернется она скорее - нестройно отозвались молодые рыцари.
        - Мы рады вас видеть, лэрд Хейген - шагнул мне навстречу один из них, как видно старший наряда - Двери, ведущие в этот замок всегда открыты для вас.
        - Отрадно слышать. Брат Юр, надеюсь, никуда не отлучился?
        - Был в замке - неуверенно предположил рыцарь с отчаянно рыжими усами - Но это брат Юр, его замыслы, а потому и пути никому не ведомы.
        - А фон Ахевальд? - уточнил я - Он здесь?
        - Он - да - закивал старшой - Я видел его не далее, как час назад. В последнее время у великого магистра появилась привычка лично проверять караулы.
        Интересно, с чего бы?
        - Ну и славно - порадовался я - Ээээ… Как вас зовут, рыцарь?
        - Ги Амтонский - отсалютовал мне мечом тот - К вашим услугам.
        - Очень кстати - одобрил его слова я - Выдай мне провожатого, отважный рыцарь, пусть он меня до кабинета брата Юра сопроводит. А то ведь заплутаю я в ваших переходах.
        Учтивый Ги выполнил эту мою просьбу, и следующие минут десять я топал, глядя в спину рыжеусого рыцаря, который то и дело скрежетал железом доспехов по камню, не вписываясь в узкие повороты замковых коридоров.
        Заодно и личное сообщение Седой Ведьме отправил. Да, ее клан переживал не лучшие времена, но это не значит, что сразу стоит начинать вести себя неучтиво. И потом - кто общается с рыцарями, тот и сам немного рыцарь. Ну, хоть сколько-то.
        «Привет.
        Ничего не имею против, тем более что мы давно не виделись. Единственное - сегодня никак встретиться не получится. Да и завтра утром, скорее всего, тоже. Давай ближе к вечеру определимся?»
        Ответ пришел почти моментально.
        «Разговор важный, но пока время терпит. Очень прошу - найди завтра время. Это нужно не только мне, это крайне важно для тебя и твоих людей.»
        Вот умеет она нагнать саспенс, умеет. Мне прямо даже интересно стало - что же такое важное она мне сказать хочет? Вдруг я неправ, и совсем не то, что предполагается?
        Впрочем, вскоре я постучал в хорошо знакомую мне дверь, услышал из-за нее: «В-войдите», и толкнул дверь от себя.
        Глава 9
        В КОТОРОЙ ГЕРОЙ ТО И ДЕЛО УДИВЛЯЕТСЯ
        - Мое почтение! - войдя, я помахал рукой казначею ордена, который в данный момент очень внимательно изучал пергаментный свиток - Надеюсь, не помешал?
        - Н-не надейся - сухо сообщил мне брат Юр - В-весна пришла, наши миссии п-присылают в-ведомости расходов за истекший к-календарный год, я каждую изучаю л-лично и принимаю решение о н-необходимости очной р-ревизии.
        - Ее-то, поди, не сами проводите? - предположил я - Небось, счетоводов своих отправляете? Они умеют правду находить даже там, где ее нет. Сам тому не раз свидетелем был.
        - К-когда как - брат Юр отложил пергамент в сторону - И т-такое случается. По с-ситуации. С чем пожаловал?
        - Так пора - я достал из сумки Бубен Судьбы, ранее мной извлеченный из сундука, расположенного в личной комнате - Я же обещал, что добуду ключ к урочью Вечных Снегов, помните? Вот он. Можно выдвигаться.
        - В-вот тебе и раз! - чуть ли не впервые за все время знакомства я увидел на лице брата Юра удивление - Н-нет, я не сомневался в т-тебе, Хейген, но… Это т-точно Бубен Судьбы? Тот с-самый?
        - Подлиннее не бывает - заверил его я - И лучше вам не знать, чего именно мне стоило его найти. Да это и не столь важно. Главное - время настало, дорога к могиле Ательстана открыта. Не факт, что мы сможем ее одолеть, сдается мне, в урочье нас ничего хорошего не ждет, но ступить на нее мы точно в состоянии.
        - Так надо к ф-фон Ахенвальду идти - встал с кресла казначей - Ув-ведомить его о том, что достижение цели, ради которой некогда б-был основан орден, б-близко. Решение о д-дате и в-времени похода вправе принять лишь он. Р-равно как и п-персоналиях тех, кто в него отп-правится.
        - Так-то оно так - я убрал Бубен обратно в сумку - Но есть кое-какие нюансы… Брат Юр, не делайте такое лицо, я вас прошу! Речь не о деньгах!
        - Н-да? - недоверчиво прищурился казначей - А о ч-чем? Обычно после подобных с-слов золото просят, или д-другие материальные блага.
        - Мне казалось, отношения между мной и орденом Плачущей Богини давным-давно покинули данную плоскость - почти искренне оскорбился я - Нет, я совсем другие расклады имел в виду. Пойдемте к фон Ахенвальду, там все и объясню.
        Казначей окинул меня взглядом, который при известном желании мог заменить аппарат МРТ, покачал головой, но говорить ничего не стал, как видно сделав какие-то свои выводы. И очень хорошо, потому что я бы все равно в данной ситуации с ним откровенничать не стал, слишком уж спорная тема у меня была припасена для руководства ордена. Лучше изложить ее сразу великому магистру, тем самым немного увеличив своим шансы на успех.
        Впрочем, если брат Юр захочет подрезать мне крылья - он их и так подрежет. В чем, в чем, а в этом я не сомневаюсь.
        Лео фон Ахенвальда мы отыскали не в зале приемов, а в рыцарской столовой. Он то ли полдничал, то ли вовсе ужинал, причем суп в его тарелке был не какой-то особенный, а из того самого котла, откуда его разливали остальным рыцарям. Все-таки он правильный дядька, этот великий магистр, слуга богине, отец солдатам. Неудивительно, что наша шелапутная фея его очень любит и называет «деда Лео».
        - Хейген - заметив меня, улыбнулся в седые усы старый воин - Рад тебя видеть. Потрапезничаешь со мной? Похлебка нынче хороша, навариста!
        - Чего нет? - я уселся напротив него - Лишний раз поспать да поесть никогда не откажусь, потому как непонятно, когда в следующий раз этим заняться получится.
        - Слова истинного солдата - одобрительно проворчал фон Ахенвальд - Повар, подай еды другу нашего ордена! Тебе, Юр, не предлагаю, знаю, ты такую пищу не уважаешь.
        - Тяжеловата она д-для меня - подтвердил брат Юр - Овощи к-куда полезнее.
        Передо мной поставили глубокую глиняную миску, наполненную парующей похлебкой, деревянную ложку и кусок серого ноздреватого хлеба.
        - На здоровье - подмигнул мне деда Лео, и отправил в рот очередную порцию варева.
        - Взаимно - отозвался я, тоже взявшись за ложку.
        - Хейген все же нашел Б-бубен Судьбы - брат Юр взял со стола солонку, и начал вертеть ее в руках - П-представьте себе! Хм, серебро? Н-не слишком ли мы ш-шикуем?
        - Вот молодец - причмокнул фон Ахенвальд - Впрочем, я в него всегда верил. Хейген из тех цельных натур, которые всегда достигают поставленной перед собой цели. Случается, что такие как он, гибнут на этом пути, но не отступают никогда!
        - Все так - я с удовольствием заметил, что, отведав похлебки, получил небольшую прибавку к жизни на два часа. Вроде бы пустячок - но как приятно - Я такой!
        - Думаю, мы не станем тянуть с походом - положил ложку рядом с миской великий магистр - Времени все меньше, надо спешить.
        - Очень верное р-решение - одобрил его слова казначей - Тем более, что в Леебе не д-далее как вчера в-вернулся отряд Гидеона Б-барда. Это от-тличные воины, знающие, к-как браться за м-меч. И Ченд де Бин в з-замке на нашу уд-дачу. Кстати, это в-все вкупе можно расценить к-как д-доброе з-знамение.
        - Соглашусь - кивнул фон Ахенвальд - Реджинальд, ступай к месьору де Бину, скажи, что я, брат Юр и достославный лэрд Хейген будем ожидать его в малом совещательном зале через… Хейген, ты успеешь доесть похлебку за десять минут? Да? Через пятнадцать минут.
        - Повиновение богине! - бухнул кулаком в грудь мордатый поваренок, и устремился.
        Я хлебал варево и размышлял, как поступить правильнее - пообщаться с этой парочкой на тему, которая занимала меня сейчас более всех других до того, как будет окончательно согласована вылазка в урочье Вечных Снегов, или же все-таки после? До - вроде как разумнее, но подобный подход может быть рассмотрен как небольшой шантаж. Мол - откажете мне, и фиг вам, а не бубен. После… Что стоит услуга, которая уже оказана? Ну да, я еще не там, в царстве холода, и проход в урочье не открыт, но заднего после принятия решения уже точно не включишь, там же сумасшедшие репутационные риски на кону.
        - Тебе не кажется, мой добрый друг Юр, что нашего друга томят какие-то невеселые мысли? - вдруг спросил у казначея великий магистр.
        - Я в этом ув-верен - отозвался тот - Но никогда не сч-читал р-разумным поступком выпытывать у к-кого-либо подробности о л-личных неприятностях. Пока ч-человек молчит, его п-проблемы остаются его п-проблемами. Как т-только он поделился ими со м-мной, они отчасти ст-тановятся моими. З-зачем мне это?
        - Но Хейген не просто человек - укоризненно погрозил ему пальцем фон Ахенвальд - Он друг ордена. Более того - он наш с тобой соратник. Мы с ним плечом к плечу в битвах стояли.
        Интересно, это система встала на мою сторону, или кости кубиков упали в нужные позиции, учтя все те труды, которые я вложил в общение с этими господами?
        Впрочем, какая разница? Теперь главное поставить каждое слово на свое место, и тогда, возможно, следующая беседа с Мастером Стрекоз будем меньше походить на пусть и очень мягкое, но предъявление ультиматума.
        - Если бы речь шла о моих проблемах. Если бы - мечтательно вздохнул я, вытер дно плошки остатками хлебушка и отправил его в рот.
        - П-прозвучало романтично и многозначительно - признал брат Юр - Н-но вот только м-мы с великим м-магистром не юные ф-фрейлины, которые м-мечтают потерять н-невинность с загадочным к-красавцем-р-рыцарем, потому м-можешь убрать т-томность из взора. Н-нам своих интриг хватает, ч-чужих не надо.
        - Понял - я вытер рот холщовой салфеткой - Да, все так. У меня, моего клана и Пограничья в целом возникли очень серьезные неприятности. Вернее - они только на подходе, но скоро грянут, как та буря. Впрочем, наверное, неправильно отделять себя от всего мира, потому что события заденут так или иначе вообще всех.
        - С-снова много слов, и в-все ни о чем - вздохнул брат Юр - В-великий магистр, п-пойдем, наверное, уже. Н-не вижу смысла…
        - Ты имеешь в виду то, что боги скоро сойдутся в большой битве? - уточнил фон Ахенвальд у меня, не обращая внимания на казначея.
        - Именно - потупился я - И когда орды Витара и Месмерты придут в Пограничье, чтобы предать разрушению храм Тиамат, нам не устоять. Нас слишком мало. Разумеется, мы все умрем, защищая его, но смерть не оправдание, если ты не выполнил свой долг.
        Брат Юр рассмеялся, и несколько раз хлопнул в ладоши. На лице фон Ахенвальда тоже блуждала странноватая улыбка.
        - Н-но он молодец, молодец - отсмеявшись, сообщил своему главе казначей - Уже не т-тот простоватый юноша, к-которого я встретил в одной из н-наших резиденций.
        Я понимал, что где-то накосячил, но не мог сообразить, где и в чем именно. Это раздражало.
        - Ну-ну - мягко произнес Ахенвальд - Ты все верно сказал, воин. Все правильно. Только не следовало искать способы найти поддержку у друзей, произнося столь пышные фразы. В таких случаях достаточно двух-трех самых простых слов.
        - Хорошо - немедленно среагировал я - Нам нужна помощь, великий магистр. Нам нужны ваши рыцари для защиты храма Тиамат.
        - И ты их получишь - припечатал ладонь к столешнице фон Ахенвальд - Причем причиной тому не только твоя просьба, но и наши интересы. Если та, кого мы ищем веками, проснется и снизойдет до нас, ничтожных, а после узнает, что дом ее матери разрушен, то как мы ей взглянем в глаза? Мы служим Плачущей Богине, а не Тиамат, это верно. Но связь между матерью и дочерью священна, и потому все рыцари Ордена встанут на ее защиту.
        - Все это хорошо - выдохнул я - Просто тут форпостом с десятком воинов, как тогда, в моем фамильном поместье, не обойтись. Здесь неплохо бы что-то посерьезней соорудить. В свою очередь я, от лица короля Пограничья Лоссарнаха и от своего собственного, беру обязательства снабдить ваших людей провиантом, строительными материалами и всем остальным, что нужно.
        - Я уже д-думал на эту т-тему - вклинился в беседу брат Юр - Н-надо вокруг х-храма возводить ф-фортификационные укрепления, б-без этого никак. Хотя бы м-минимальные. Стены, в-ворота, к-крышу, ров вокруг. Да, з-замок возвести не успеем, это т-так. Но з-задержать неприятеля на какое-то в-время, пусть и неп-продолжительное, с-сможем. А любому из н-нас из-звестно, что минуты часто р-решают все. К-король в-восточных п-подземных гоблинов м-мне кое-чем обязан, я с ним п-пообщался, он дал слово п-предоставить мне две с-сотни своих подданных для строительных р-работ. Н-не безвозмездно, разумеется, но мы в состоянии п-пойти на данные т-траты, б-бюджет п-позволяет.
        - Золото - не проблема - заверил его я - Мы, если что, в доле.
        Ох, чую спинным мозгом какой-то подвох. Слишком все славно складывается. Чересчур.
        И очень уж все у брата Юра продумано. Вон, он даже гоблинов успел подрядить, но при том он знать не знал, что я приду просить у них помощи. Или же нет, он все же догадывался о чем-то подобном?
        А, может, я немного поспешил? Может, еще день-другой и они сами бы ко мне пришли?
        Да нет!
        Или - да?
        - Р-разумное и с-справедливое решение - одобрил мои слова казначей - П-после посчитаем с-смету, определимся с с-суммой.
        - Но есть одно условие, мастер Хейген - Лео фон Ахенвальд поднялся из-за стола - Единственное, но важное.
        - Слушаю - насторожился я, поняв, что сейчас многое станет понятно.
        - Орден Плачущей Богини примет на себя честь охраны храма, посвященного богине Тиамат - веско произнес великий магистр - Но это значит, что никто другой не станет выполнять те же функции. Любой, кто посягнет на данное право, будет восприниматься нами как враг.
        Все же - да. Но странно это до невозможности. Нет, звезды, случается, сходятся и мне везет, но, чтобы так? Может, кто-то в «Радеоне» решил, что пес с ней, с системой, и решил сыграть на моей стороне?
        Или, к примеру, Старик отдал кому-то распоряжение убрать с моего пути тернии и расстелить на нем красную ковровую дорожку?
        Хотя имеется еще вариант с тем, что я не вижу в этом предложении второго дна, и потому оно куда хуже, чем то, что мне сделал Мастер Стрекоз. Вот только в чем тогда подвох? Орден состоит только из НПС, у них не может быть тщеславных устремлений, связанных с рейтингом клана и кучей квестов, к данному достижению прилагающихся. Ведь именно к этому сводится вся возня игроков. Нагрести добра побольше, чтобы гора получилась, забраться на ее вершину и оттуда на всех поплевывать, получая от этого удовольствие.
        Но рыцари-НПС? Им-то это накой?
        Есть, правда, у меня одна версия, она только что мне в голову пришла, но это уже такой лютый бред, что его всерьез даже рассматривать не стоит.
        Или стоит? Да, у НПС нет цели пробиться наверх любым путем, но зато есть кое-какие заложенные в них изначально приоритеты, принципы и устремления. И - чувства. Даже у самого зачуханного НПС-селянина из Западной Марки есть свой взгляд на жизнь, а передо мной сейчас находятся два очень весомых в игровом мире персонажа. Очень.
        - Что-то не так? - ласково уточнил у меня фон Ахенвальд - Хейген? Мое предложение кажется тебе чересчур требовательным?
        Что ты, милый! Просто то, что мгновение назад казалось мне идеальным, сейчас приобретает довольно стремные тона. Или я просто дую на воду?
        - Не то, чтобы… - я побарабанил пальцами по столу - Просто есть ряд мелочей, которые стоит проговорить.
        - Н-например? - немедленно уточнил брат Юр.
        - Храм пресветлой Тиамат есть место поклонения - начал я издалека - Паломники бредут к нему со всего Раттермарка, желая припасть к божественному роднику…
        - И они б-будут входить в х-храм, и выходить из н-него беспрепятственно - перебил меня казначей - Н-никто им в эт-том не станет м-мешать. Ну, при условии, ч-что они ст-ттанут вести с-себя соответственно, не будут н-нарушать общественный п-порядок и мусорить в п-присутственных местах.
        - Хорошо бы еще маску надевать на лицо - пригладил седые волосы фон Ахенвальд - Матерчатую.
        - Зачем? - опешил я.
        - Для порядка - пояснил великий магистр - Шутка. Впрочем, не очень она и удалась.
        - Что еще? - поторопил меня брат Юр - Там Ч-ченд де Бин ждет, а он из-зрядный з-зануда и п-педант.
        - Мои люди - перешел я к главному - Узнав о таких переменах, они могут счесть, что их лишили права служения богине. А ведь именно они возвели ее своими клинками и жизнями на небесный престол. Мои люди отлично знают, что рыцари ордена наши друзья, но это маленькое недопонимание может родить большое недоверие. Вы все верно сказали, великий магистр, мы друзья, но, если встанет выбор между нашей дружбой и верностью клану, я, уж извините, выберу не вас.
        - Настоящий л-лидер - похвалил меня брат Юр.
        - Другой вариант мной даже и не рассматривался - подтвердил фон Ахенвальд - Твои люди навсегда наши соратники, и наоборот. И если придется сражаться за храм богини, то мы сможем выгадать время для того, чтобы вы успели подготовиться к бою. Мы - первый рубеж обороны, а завершать битву придется вам, ибо мы к тому времени уже будем мертвы. Но поверь, наши смерти гарантируют вам победу, каждый из нас заберет многих врагов.
        - У меня есть другие союзники, они заслуживают доверия не меньшего, чем мы - добавил я - С ними как быть?
        - После визита в урочье Вечных Снегов, мы могли бы посетить твой дом и там поговорить со всеми, кого может смутить данный альянс - предложил великий магистр - Разрешить вопросы на месте. При условии, разумеется, что нам удастся вернуться из урочья живыми.
        - Хороший вариант - признал я - И еще одно!
        - Ну-ну - иронично заметил брат Юр, склонив свою седую голову к левому плечу.
        - Сегодня мне поступило предложение приблизительно того же толка, что и от вас - очень тщательно подбирая слова, произнес я - Хорошее предложение, но есть в нем то самое маленькое непонимание, о котором я говорил выше. Вся беда в том, что мой клан куда слабее, чем то сообщество, о котором я веду речь. Они были вежливы и обходительны, но то учтивость сильного, знающего что он не услышит отказа. У меня нет повода не верить этим людям, но при этом и уверенности в том, что в какой-то момент ситуация не поменяется, тоже нет. Ордену Плачущей богини я верю безгранично, потому рад заключить союз не с ними, а с вами, с тем и пришел. Вот только… Сильные не любят, когда им отказывают, а гнев их может оказаться безмерен. И вам перепадет, и нам.
        - Ты боишься? - с неподдельным удивлением спросил у меня фон Ахенвальд - Ты?
        - Нет - усмехнулся я - Страх - это слово не из нашей истории, великий магистр, мы все раньше или позже умрем, непонятно пока только как, где и за что. Ну, и еще важно, что после нашей смерти скажут о ней люди. А ну, как фуфлом назовут? Что же до опасений - они не наносят урона чести воина. Впереди большая война, новые противники мне лично не нужны, старых за глаза хватает.
        - Резонно - подумав секунду, согласился брат Юр - Ты же н-не сказал этим л-людям «нет»?
        - Я и «да» не говорил.
        - Вот и с-славно - одобрил мои слова казначей - Назначь н-новую встречу их лид-деру, я схожу н-на нее с тобой. Посидим, п-пообщаемся, м-может, до чего и д-договоримся.
        - За это спасибо - обрадовался я - В плане риторики равных вам, брат Юр, нет. Еще бы почтеннейшего ибн Кемаля с собой прихватить - и тогда…
        - Не самая плохая идея - вдруг ошарашил меня фон Ахенвальд - Юр, подумай о том, как это организовать. Хассан известный затворник, но ты знаешь, как подобрать к нему ключик.
        Я-то пошутил! А оно вот как обернулось. И - новость, оказывается связи обитателей замка Атарин с рыцарями из Леебе куда теснее, чем мне казалось.
        Нет, точно я что-то не могу разглядеть в данной ситуации. Но - и ладно. Если к рыцарям еще ассасины добавятся, то храм любую осаду выдержит.
        Кстати! Есть ли мне смысл теперь лезть в урочье? В той сюжетной ветке главный приз - лояльность ордена. А они и так уже, считай, на службе у Тиамат.
        Шучу, разумеется. Попробуй не пойди туда, неприятностей потом не оберешься.
        - Лэрд Хейген из Тронье, орден Плачущей Богини в моем лице предлагает вам дружескую и военную поддержку в деле защиты чести, достоинства, а также храма богини Тиамат - торжественно произнес Лео фон Ахенвальд и протянул мне руку - Принимаете ли вы это предложение?
        И снова - один за всех. А вот как по-другому? «Нет» не скажешь, второй раз подобное предложение может не поступить, и посоветоваться не с кем.
        - Вас не очень заденет, если я произнесу слово «предварительно»? - все же сказал я - Я лидер, решение всегда за мной, но я уважаю своих людей. И мне хотелось бы выслушать их мнение. Уверен, он не будет розниться с моим, но это вопрос доверия и глубокого уважения.
        - Понимаю тебя, как никто другой - тоном доброго дедушки шепнул мне фон Ахенвальд - Моих советников не спросишь о какой мелочи, так они после с каменными лицами сидят на совете.
        «Игрок Хейген, вами был заключен военный союз с орденом Плачущей Богини.
        Поскольку в данный момент вы выступали не как отдельный игрок, а представляли интересы альянса кланов, то все условия данного договора распространяются как на вас лично, так и на все кланы, входящие в вышеуказанный альянс.
        Помните, что соблюдение условий подобных договоров ведет к получению ряда преференций, крайней выгодных для игровых кланов и альянсов, в которые входят репутационные бонусы, координаты ранее неизвестных подземелий, доступ к ранее закрытым инстанс-зонам, скидки на амуницию, оружие, продовольствие и иные товары, а также получение как личных, так и коллективных квестов.
        В случае несоблюдения условий подобных договоров вас гарантированно ждут штрафные санкции и очень, очень большие игровые неприятности.
        Если есть возможность не заключать военный союз с неигровыми сообществами - лучше этого не делать.
        Если заключил - рекомендуем выполнять взятые на себя обязательства.
        Примечание!
        При заключении договора с орденом Плачущей Богини вы обозначили особые условия, что дает вам возможность аннулировать его в течении 48 часов без каких-либо штрафных санкций по отношению к альянсу кланов, который вы представляли.
        Непосредственно на вас данные льготы не распространяются, потому возможны определенные репутационные потери
        Данное сообщение было отправлено не только вам, но и главам кланов, входящих в альянс «Дети холмов».
        Сейчас начнется!
        И я как воду глядел, Айболитка тут же прислала сообщение, короткое, но емкое:
        «WTF?????»
        Отвечать не стал, поскольку следом на интерфейс выскочило следующее сообщение.
        «Игрок Хейген, уведомляем, что выполняемая вами цепочка заданий «Повелительница сотен клинков», связанная с переходом ордена Плачущей Богини на сторону богини Тиамат, не потеряла своего значения. В данный момент орден готов сражаться за интересы вашей покровительницы, но лишь на определенных условиях и при стечении определенных обстоятельств. В случае благополучного завершения вышеупомянутой цепочки, лояльность ордена по отношению к богине Тиамат возрастет в разы.»
        Ну вот, все объяснили, разжевали. Хоть в чем-то ясность появилась.
        «Айболитка, не паникуй, все идет как надо. Расскажи о данном сообщении ребятам - Амадзе, Раше и прочим, они его не получили. Но не более того, ясно? Кое для кого (ты поняла?))) это должно стать сюрпризом. Завтра все объясню.»
        Белиберда полная, но куда деваться? К тому же Амадзе, я уверен, считает мои расклады, он мужик тертый. И остальным все объяснит.
        А Гедрон и Глен в игре так и не появились, что странно.
        «У храма несколько игроков «Воинов света» нарисовались. Ходят, бродят, явно скриншоты делают, стратегического значения. По ходу мы все верно сванговали»
        «Пусть ходят, пусть фоткают. На их хитрые заходы у нас теперь есть хорошие аргументы. Да, если Гедрон с Гленом нарисуются - успокой их, а то они от обилия информации могут слегка очуметь. И еще - завтра в два часа дня большое собрание. Ребятам-офицерам скажи, коллегам - главам кланов и своим напиши. Кролине я сам письмо чиркну».
        Ну да, время невыгодное. Но и ситуация нестандартная.
        - Юр, держи все под контролем - велел казначею фон Ахенвальд - Замеры на местности, вопросы поставок материалов, рабочие и так далее. Ну, и пообщайся с теми, кто хотел перейти дорогу нашему союзнику. Пусть они знают, кто теперь встанет с Хейгеном плечо к плечу.
        Можно подумать, раньше мы не дрались бок о бок. Условности, условности, никуда от них не денешься.
        Ченда де Бина, как всегда закованного в сталь доспехов с головы до пят мы встретили в коридоре. Вернее, он опасливо выглянул из-за угла и внимательно осмотрел на.
        - Ченд, с тобой все в п-порядке? - уже второй раз за день я вижу изумленного брата Юра - Ты, н-никак, надумал в п-прятки поиграть?
        - Мне доложили, что в замке мастер Хейген - пробасил вояка, вертя головой - Верно?
        - Верно - подтвердил я - Собственной персоной.
        - Одни? - опасливо протянул рыцарь - С вами нет сопровождающих?
        Вот оно что! Ну да, помню, помню я, как Трень-Брень долбила кулачками ему по шлему.
        - Она в Пограничье - успокоил я рыцаря - Нет ее со мной, не переживайте.
        - Вы о ком? - сдвинул брови великий магистр - Я ничего не понимаю!
        - О его дочери - пояснил Ченд де Бин.
        - Прелестнейшее создание - умилился фон Ахенвальд - Очаровательнейшее! А что ты ее с собой не захватил, Хейген? Да, она вносит некую сумятицу в нашу аскетичную жизнь, но…
        - Обсуждение не ж-ждет - кинув взгляд на де Бина, в чьих глазах мелькнула не только тень страха, но и отблеск безумия, заторопился брат Юр - П-пойдемте, п-пойдемте.
        Самое забавное, что обсуждать особо было и нечего. Куда и зачем идти - ясно, посредством чего - тоже. Единственное, что время назначили. Завтра в девять утра я в компании с рыцарями и руководством ордена отправлюсь на Дальний Север, мерзнуть и преодолевать.
        А вечером, если повезет, мы встретимся с Мастером Стрекоз, только на этот раз не на его территории, а на нейтральной. Например, в городе Селгаре, у кривого Ибрагима. Заодно после можно будет и к Бахрамиусу заскочить.
        Но ему я отпишусь только после того, как со своими пообщаюсь. Тут ведь как - переигрывать время нельзя, это потеря лица. Заднего включил - все, другое к тебе отношение.
        Покинув замок ордена, я написав проникновенное письмо Кролине, причем такое, после которого она все же сразу меня убивать не станет, сначала поговорит, а следом за тем вышел из игры. Во всем мера хороша, на сегодня мне приключений хватит.
        Но лучше бы я остался в игре! Почему? Потому что дома меня встретила мрачная Вика.
        - Что на этот раз? - поинтересовался я, выбираясь из капсулы - Если не секрет?
        - Ревную тебя! - чуть вытаращив глаза, ответила та - Что? Я девушка, нам свойственны такие чувства. Имею право!
        - Бесспорно - признал я чуть ошарашенно - А к кому? Просто что бы я знал, кого седьмой дорогой огибать.
        - Олеся Верейская - подбоченилась Вика - Ну? Что скажешь по ее поводу?
        Ну, если бы меня кто-то, например Валяев, сдал, то вряд ли Вика стала бы подобную комедию ломать. Все случилось бы совсем по-другому. Так что здесь имеет место быть некий форс-мажор, не более того.
        - Красива, цинична, расчетлива - загнул я пальцы один за другим - Ну да, тебе есть о чем переживать, Виктория. Она почти как ты, потому возможны варианты. Но при этом у тебя есть одно весомое преимущество. Нет, даже два!
        - Слушаю внимательно - Вика уселась на диван, и похлопала ладонью рядом с собой, приглашая меня присоединится - Чем я лучше ее? Что ты смеешься?
        - Обычно в такой ситуации спрашивают: «чем она лучше меня».
        - Не уходи от ответа.
        - Первое - ты умеешь готовить, а она наверняка нет. Стоп! Не надо вопроса «а ту откуда знаешь», он лишний. Просто поверь мне, это так. Большой личный опыт, если угодно.
        - Хорошо - Вика улыбнулась - Ну, а второе преимущество?
        - Настойка дяди Жени - обнял я ее за плечи - Женщину новую найти можно, но такую настойку - нет. А без тебя он мне ее не даст больше.
        - Это точно - подтвердила Вика, чуть подавшись назад - А если заявишься, то может и в рожу дать за меня пару раз. Да наверняка даст!
        - Вот! - я понял, что положение «сидя» сменяется положением «лежа» - Так что какая тут Верейская? О чем ты?
        Как оказалось чуть позже, Олеся, пока я был в игре, пять раз позвонила мне и два Вике, что, естественно, изрядно выбесило последнюю. В принципе ее можно понять, кому такое приятно будет? Если Вежлеву она как потенциальную конкурентку не воспринимала, со всем максимализмом своего возраста отнеся ту в разряд «женщина в возрасте», то Верейская представляла для нее определенную опасность, потому стала раздражающим фактором. Причем я сейчас не непосредственное о себе речь веду, ибо моя потрепанная жизнью особа не столь и ценна. Это нечто другое, метафизическое. Женское соперничество в иных случаях не требует объект преткновения интересов как таковой, достаточно сравнения на уровне «если бы он был, кто бы тогда - я или она».
        Это у нас все просто и понятно. А у них - фигу с два.
        Но зато если ты смог доказать свою принципиальность в вопросах правильного выбора, тебе могу дать некий кредит доверия, как, например сейчас мне. Шутки шутками, но я все же решил повстречаться с Олесей и узнать, что ей надо. Но, разумеется, не у нее в номере, а на нейтральной территории, в кафе на первом этаже. Просто, потому что для каждого мероприятия должно быть свое время и место.
        Надеюсь, хоть она не станет мне предлагать помощь в защите храма Тиамат…
        Глава 10
        В КОТОРОЙ ГЕРОЯ ТО И ДЕЛО ТЕРЗАЮТ СОМНЕНИЯ
        - Только не начинай с фразы «я на тебя обижена» - попросил я Олесю, которая, сидя за столиком, попивала кофеек из пузатой чашки и задумчиво поглядывала на изрядных размеров эклер в обсыпке, лежащий перед ней на тарелочке - Это будет слишком прозаично.
        - С чего бы? - передернула плечиками та, чуть не расплескав на себя коричневую ароматную жидкость - Мы с тобой любовники, но не супруги, потому никто никому ничего не должен. А если рассматривать произошедшее в профессиональном разрезе… Ты слишком либерален в общении с обслуживающим персоналом.
        - Сказала девочка, которая еще совсем недавно занималась тем, что листочки из принтера доставала для очень среднего менеджерского звена данной компании - не удержался я от колкости, плюхаясь на стул - Олесь, не хмурься, нет у меня цели тебе на место указать. Просто корону на голову раньше времени не натягивай, тебе это не идет. Мы все только люди, и никто никогда не знает, что там будет дальше. Сегодня мы сидим в этом кафе и кушаем эклеры, а завтра в коробке из-под телевизора можем начать проживать, где-нибудь на товарных путях трех вокзалов. Судьба - она такая, ей на наши желания и устремления плевать. И не надо говорить о том, что наше завтра мы строим сегодня, это все сказки для детей очень среднего возраста. Стройка в принципе процесс многогранный и коллективный, от одного, пусть даже очень хорошего специалиста зависит не так и много. Не построится ничего без смежников, бригадиров и прочего рабочего люда.
        - Может, ты и прав - Верейская отпила кофе - Но мне хотелось бы верить в то, что моя удача останется при мне. Слушай, съешь эклер. Вот, взяла на автомате этого убийцу бедр, а теперь борюсь с собой.
        - Можно - согласился я, цапнул пирожное и сходу откусил половину - Вкусно, блин.
        - Вот этого говорить не следовало - непритворно рассердилась Верейская - Нет, чтобы…
        - Фу какая гадость - тут же сморщился я - Крем жирный, несвежий…
        - Как несвежий? - рявкнула на меня официантка, проходившая мимо столика - Не может такого быть! Как не стыдно!
        - Да что за день сегодня такой? - выдохнул я, засунул в рот остатки эклера и завертел глазами, показывая, что теперь вовсе говорить не могу.
        К моей великой радости подносом меня по голове бить не стали, да и Олеся, отсмеявшись, снова стала той славной девчушкой, которую я всегда рад видеть и на собраниях, и в постели.
        - Харитон, а что ты думаешь про обновление? - наматывая локон на палец осведомилась она у меня - Мне интересная твоя точка зрения.
        - Обновление и обновление. Все, как всегда. Накрутят новый контент, игрокам станет весело и интересно, программистам хлопотно, а у моих сотрудников прибавится тем для статей.
        - Практичный подход - подумав, признала Олеся - Но у меня другая точка зрения. Мне кажется, это начало конца.
        - О как - опешил я - Концептуально. И, позволь узнать, какого именно конца? В хорошем смысле, разумеется. Это вопрос без физиологического подтекста.
        - Не дура, поняла - Верейская отпила кофе - Ну, конца вообще… Знаешь, как в древних сказаниях. Великий потоп, четыре мира майя, уничтоженные Тескатлипокой и Кетцалькоатлем, Рагнарек, опять же. Вот и здесь нечто подобное происходит. Все было спокойно, и вдруг бах - снисхождение богов с небес, храмы, всеобщая вражда… А обновление, как мне кажется, станет катализатором, который сломает старую модель Файролла до конца. Все убьют всех, и…
        - Исход, и все с начала? - перебил ее я - Олесь, очень красиво излагаешь, я просто заслушался, но там не реальная жизнь. Там игра. Обнуление невозможно. Нет, технически, конечно, это реализуемо, но зачем? Контент останется тот же, а прокаченные игроки, влившие деньги и лишившиеся всего, просто разорят «Радеон» судебными исками.
        - И все-таки - Олеся покачала головой - Помнишь, мы говорили с тобой о великой битве, в которой решатся судьбы игрового мира? Теперь я точно знаю, что она случится. Другого финала просто не может быть. Представляешь, какое это будет зрелище?
        - Что да - то да - согласился с ней я, подумав о том, что я пока его не очень представляю, но не сильно по этому поводу и расстраиваюсь. Просто мне, по ходу, в данном мероприятии просто наверняка наверняка участвовать придется - Эпическое грядет событие. Спецвыпуск по нему потом забабахаем.
        - Говорят, что есть те, кто уже делает ставки на возможных победителей - Олеся провела ноготком по ободу чашки - Тотализатор. И ставки эти ох, как высоки.
        - Ты о веселых парнях, что в подчинении у Костика находятся? - безмятежно уточнил я, внутренне насторожившись. Не нравится мне эта тема. И взгляд ее тоже не нравится, он просто каким-то змеиным стал. Холодным, расчетливым и беспощадным - Это не новость.
        - Нет, Харитон, речь не о них - у Олеси даже голос немного изменился, он стал ниже и обволакивал меня как осенний туман на проселочной дороге - Это другие люди. И там вертятся совсем другие деньги.
        - Пусть вертятся - отмахнулся я небрежно - Где мы, и где эти деньги? И сразу совет - ты бы на подобные вещи абы с кем не разговаривала. Поостерегись, Олесь. Тут народ разный работает. Ты брякнула чего, не подумав, а они твои слова так перекорежат, что ты их даже не узнаешь, когда тебе причину увольнения станут излагать в отделе по работе с персоналом.
        - А так или иначе там со временем окажусь - девушка наклонилась ко мне поближе - Как, кстати, и ты. Харитон, мы с тобой калифы на час, нас тут держат ровно до той поры, пока все не вернется на круги своя. Или ты думаешь, мне забудут то, как я заняла свое нынешнее место? Ни за что! Ни те, кто вдруг оказался в моем подчинении, ни те, кто имеет право в этом здании карать и миловать. Старик велел - они выполнили приказ. Но он уже забыл о моем существовании как о таковом, а они… Им просто не до меня. Нет у них на меня времени в данный момент. Что до тебя… Я не знаю точно, как глубоко ты во всем происходящем увяз, чем ты для них так важен, не настолько велики мои полномочия, но, полагаю, что твое положение от моего не сильно отличается.
        Вот что сейчас происходит? Не очень умелая провокация? Или она на самом деле пытается меня сделать своим союзником с какими-то далеко идущими целями? Впрочем, цель-то как раз уже указана - тотализатор. Но тогда получается, она меня совсем уж за тупого держит, потому что хоть сколько-то умный человек в подобную авантюру сроду не полезет.
        Хотя слова эта девочка говорит правильные. Все так и есть, мы калифы на час. С той правда разницей, что ее пинком под зад вышибут, а меня, боюсь, ногами вперед вынесут. Я знаю куда больше и насолил слишком многим.
        - Но пока мы тут, внутри процесса, особенно ты, терять время глупо - продолжала почти шептать Олеся - У нас есть возможность получить очень неплохое неучтенное выходное пособие, так почему ей не воспользоваться?
        - По всему - качнул я головой в отрицающем жесте - Извини, Олеся, это без меня. Да и тебе не советую заниматься подобными вещами, они могут очень плохо кончиться. Как ты верно заметила, я увяз в местных раскладах изрядно, потому много чего видел и знаю, потому поверь - ты пробуешь играть даже не с огнем, а с лавой, не стоит оно того. Сожрут тебя, подруга, и косточек не оставят.
        - Проще говоря, ты боишься? - откинулась на спинку стула девушка - Верно?
        - Да - легко признался я - Есть такое. И сразу - не надо меня пробовать брать на «слабо», я давно вышел из школьного возраста. Да и тогда я на подобные подначки не велся. Как ногу сломал в конце третьего класса, сиганув с дерева, так и перестал. Загипсованная конечность в летние каникулы отличный учитель, она мигом все расставляет на свои места.
        - Трогательно и познавательно - было видно, что Олеся разочарована. Хоть она и пыталась это скрыть, но мелкие детали все же ее выдавали - Ну, нет - так нет. Но я же могу рассчитывать на то, что этот разговор останется между нами?
        - Пожалуй - подумав, ответил я - По сути, ты мне ничего более-менее детального не предложила, цифры и имена не звучали. Так, отстраненные размышления на тему «почему бы нет», не более. Но еще раз рекомендую - не лезь в эти дела. Пришибут и не заметят.
        - Подумаю - Олеся допила кофе и встала со стула - Ладно, пойду отдыхать, день был сложный. Ты со мной?
        - Пожалуй, нет. Меня не слишком волнуют слухи, которые уже ходят, но давать слишком откровенный повод для их новой порции все же не стоит.
        - Тебе-то чего бояться? - Верейская обогнула стол, а после оперлась одной рукой на него, а другой на мое плечо - Все знают, что ты сегодня был у Валериана Валентиновича, причем по его личному приглашению. Опять! Кто посмеет, в связи с этим, на тебя косо взглянуть?
        - Кто угодно. Это свободная страна.
        - Да, и вот еще. Недавно мне довелось общаться с одним милым мальчиком из службы безопасности, так он обмолвился о том, что на тебя с завидной периодичностью доносы пишут. Представляешь? Прямо как в старинные времена. Мол, нестабилен, манкирует обязанностями, занимает не свое место. Подумай, кто тебя так любит, что подобные писульки строчит. Но сразу предупреждаю - это точно не я. Мне ты нравишься, Никифоров. И даже сейчас, после того как ты отказался от предложения, которое, возможно, поступает только раз в жизни, ничего не изменилось. Мне кажется, у нас с тобой может быть общее будущее. Хорошее, светлое и безмятежное. Подумай об этом.
        И она удалилась, цокая каблучками по плитам пола, а я остался, глядя ей вслед.
        В одном она точно была права - подумать здесь было о чем. Нет, ключевой вопрос, звучащий как «что это было такое?» я оставлю за скобками, ответа на него прямо сейчас мне точно не получить. Здесь «да» и «нет» находятся в равновесии, аргументов у любого из вариантов более чем достаточно. Как в случае поводов для мотивации Олеси в том случае, если она все же меня провоцировала.
        А вот другой момент, тот, что связан с моим молчанием - это да. По уму надо прямо сейчас идти к Азову, да и рассказывать ему о данной беседе все, вплоть до мельчайших подробностей. Кстати, именно в этом случае возможно я узнаю правду об истинном положении дел. Ну, получу честный и полный ответ на предыдущий вопрос.
        Вот только не хочу я этого делать. Не в моих это правилах. Ну да, есть вероятность того, что молчание мне выйдет боком, но лучше огрести за недоносительство, чем перешагнуть через этот моральный порог. И так уже ниже плинтуса опустился в иных вопросах, не стоит добивать свое «я», ломая последние скрепы. Подстава? Ну, значит, подстава. Значит, спалюсь. Я не самый хороший человек, на моей души грязи столько, что скребком не отскребешь, но хочется хоть за что-то себя уважать. Иначе все, иначе труба.
        А если не подстава? Если эта дурочка и впрямь решила монетизировать свой взлет по карьерной лестнице вот таким образом? Ее же на куски порвут, причем в буквальном смысле. Она не откажется от задуманного, это к гадалке не ходи. Олеся цельный человек, который идет вперед не взирая ни на что, это я уже понял. И это - все. Для нее - все. Но мне хоть себя упрекнуть не в чем будет. Я ее не предавал, даже пытался отговорить от задуманного. А что она меня слушать не стала… Ну, свой ум в чужую голову не вложишь, увы.
        И вот еще один вопрос. Откуда Анжелика узнала, что именно от меня хочет Верейская? Она же тогда в меня чуть не вцепилась, всячески препятствуя нашей беседе, так, словно хотела от беды уберечь. Выходит, знала что-то?
        Но как?
        И сразу следующий вопрос, которым я еще тогда, зимой, задавался - а она кто вообще? Просто консьержка? Что-то чем дальше, тем больше я в этом сомневаюсь.
        Хотя - в этом здании есть кто-то, кроме меня и Вики, оставшийся просто самим собой?
        И остались ли и мы с ней теми же, кем были?
        Ладно, это все так, архитектура, отвлеченные мысли, не имеющие ответов. А Верейскую жаль, жаль… В любом случае жаль, как бы оно там не было на самом деле. Умная девка, красивая… И сладкая, чего скрывать.
        Интересно, а про доносы Верейская брякнула со зла или всерьез? Если да - то это интересно. Ну, одна кандидатура на роль данного тайного Санта-Клауса у меня сразу есть, тут даже гадать не надо, любопытно только, сколько их всего.
        Моя задумчивость сразу кинулась в глаза Вике, встречавшей меня на пороге.
        - И чем же тебя так озадачила наша общая знакомая? - вроде бы в шутку, но при этом более чем серьезно уточнила она.
        - Предложила бросить тебя - на автомате ответил я - Мол, мы с тобой, Киф, прекрасно сочетаемся, и у нас есть шансы на долгую, счастливую жизнь. Бросай сожительницу, перебирайся ко мне.
        - А ты?
        - Отказался - я обнял Вику - Сказал, что лениво вещи собирать.
        - Ты редкая свинья, Никифоров.
        - Есть такое. А вообще… Знаешь, Вик, я чего-то так устал. Не конкретно сегодня, а в целом. Иногда кажется, что умереть проще, чем дальше жить.
        - Вот от кого, от кого, а от тебя такой бред услышать не предполагала - озадаченно сдвинула брови моя сожительница - Видать, сильно тебя допекли. Ладно, рвем шаблон дальше, теперь с моей стороны. Может - коньячку? Выпей пару-тройку рюмочек, тебя и попустит. А после баиньки пойдем. Ну, а завтра - на работу.
        - Нет, завтра снова без меня поедешь - я вздохнул - Никак не получается.
        - Слушай, это неправильно. Я уже какой номер без тебя в работу отправляю. Нет, мне не в труд, но все-таки…
        - Послезавтра точно поеду. Да и в пятницу у нас мероприятие, вот его я ни за что не пропущу.
        - Ну, это-то понятно. Работа не волк, в лес не убежит, а вот пьянка - это святое!
        - Все так - согласился я - Что ты там про коньячок говорила?
        Утро что в реальной жизни, что в виртуальной выдалось серым и безрадостным. В Москве за окнами стояла ранневесенняя серость и с неба сыпался то ли дождь, то ли снег, и в Файролле дела обстояли не лучше, там тоже та еще хмарь царила.
        Впрочем, мне почти сразу стало не до того, как только я заметил на мосту, рядом с рыцарями, стоявшими стройными рядами, несколько лиц, который ну никак не планировал здесь увидеть. Впрочем, это не означало, что данный факт меня опечалил. Скорее, наоборот - обрадовал.
        - Вы-то тут откуда? - осведомился я у брата Миха, Назира и Флоси - Ладно Гунтер, с ним все ясно, но вы?
        - Меня брат Юр вызвал - пояснил чернец, деловито оправляя свое черное одеяние - Говорит, что за тобой пригляд нужен, чтобы ты к-какую-нибудь глупость не в-выкинул.
        Назир улыбнулся и ткнул пальцем в сторону брата Миха, как бы подтверждая его слова. Надо заметить, что эта парочка, поначалу не сильно жаловавшая друг друга, вообще как-то спелась, как видно на почве наших безумных приключений и нелюбви к Трень-Брень.
        - А мне Тиамат велела с вами пойти - жуя кусок солонины, сообщил Флоси - Нынче ночью явилась ко мне, и говорит - иди, тебе как жрецу, положено быть на переднем плане борьбы за мировое господство. Дескать, если доча к движению присоединится, то сил для борьбы с остальной родней у нее станет больше. Возрастут они, понимаешь? Раз сказала - надо идти. Да и засиделся я в храме. Верующие еще эти… Нудные они! И жадные. Принесут в дар богине кинжал дрянной стали, а просят столько, что борода дыбом встает. Я одного такого недавно побил даже. А другая мне заявила - давай, мол, совокупимся, желаю ощутить в себе божественную мощь.
        - Ну и? - слегка обалдев, поторопил его я.
        - Сделал, что мог - скромно ответил Флоси - Вроде довольна осталась. Правда, эту девку Тиамат сразу после того, как та из храма вышла, молнией с небес шарахнула, а мне после два ночи во снах являлась, пальцем грозила. Уж не знаю даже, чем ей не угодил.
        - Святотатство, потому что - пояснил Гунтер, подошедший к нам - Я вообще не понимаю, как ты стал храмовым жрецом. Кого-кого, а тебя к таким вещам подпускать нельзя.
        - Ой, а сам-то! - несомненно обиделся на него бывший туалетный - Кто позавчера два жбана винища выдул под вечер, а после всю ночь выл, что твоя собака, баллады про леди Кролину, про ее глаза, полные ледяного холода и свое разбитое вдребезги сердце? Я? Или ты?
        - Я тосковал - и не подумал смущаться фон Рихтер - Мне можно, я рыцарь. Неразделенная любовь, полная луна, весна, предчувствия скорой гибели. Это все допустимо. А вот устраивать пьяные танцы вокруг вверенного тебе богиней алтаря, да еще в компании с гномами - это совершенно невозможно на мой взгляд.
        - Ну дак не голым же? - Флоси сунул в рот остатки мяса и потеребенил бороду, стряхивая с нее крошки - Чего тут плохого? Это был воинский танец в ее честь. Тиамат хоть и мирная богиня, но воинов чтит. Да и не такая уж она мирная!
        - Какими гномами? - совсем уж растерялся я.
        - Да Вахмурка в гости зашел - пояснил Флоси безмятежно - С Двалином и Фрори. Ну, мы посидели, поговорили, потом спели. Выпили, ясное дело.
        - Ты дальше рассказывай - потребовал Гунтер - Как вы стражу на стенах переполошили, начав запускать огненные палы с воплями «Римляне не пройдут». Кстати - кто такие римляне?
        - Не знаю - рыгнув, ответил ему жрец Тиамат - Наверное, злыдни какие. Не просто же так их Вахмурка не любит. А он правильный гном. Настоящий.
        - А еще они бедную Трень-Брень перепугали до судорог - продолжил обличительную речь рыцарь - Что ты на меня так смотришь, Мих? Она ребенок. Да, иногда ее шалости… Эээээ…. Чрезмерны. Но она - ребенок.
        - Жеребенок - потянулся Флоси - Ну перепутали мы ее с уткой, перепутали. Но не подстрелили же из арбалета? И не зажарили. Все целы, все довольны.
        - А кабы подстрелили и зажарили, то в замке народные гуляния закатили бы - мечтательно глянув на небо, нейтрально произнес брат Мих - С песнями и плясками.
        - Н-ну, все здесь? - к нам подошел брат Юр, деловитый и собранный - Т-тогда не станем тянуть. Н-неприятные д-дела лучше выполнять с утра, чтобы они не т-тяготили мысли, и не испортили т-тем самым весь д-день б-без остатка.
        - Мое почтение, лэрд Хейген - к нам подошел и Лео фон Ахенвальд, смотрящийся в доспехе вороненой стали более чем внушительно. Куда девался добрый старичок, которого неугомонная Тренька леденцами угощала? Я видел перед собой воина, пусть немолодого, но все еще могучего и непреклонного.
        И меч у него, оказывается, чуть ли не с ту же фею длиной. Сразу видно - очень непростое оружие. Прямо хоть обзавидуйся.
        - П-полсотни бойцов - задумчиво потер подбородок казначей ордена - Н-не мало будет?
        - Если нам суждено достичь успеха, то этого количества воинов хватит - пояснил фон Ахенвальд - А если нет, то какой смысл оставлять там, в Вечных Снегах, весь цвет ордена? Я бы вообще взял два десятка, не больше. Но де Бин уперся, говоря, что меньше полусотни брать нельзя.
        - Нельзя - пробасил верзила в золотых доспехах, услышавший нашу беседу - Это проклятое место. И я согласен с братом Юром, хорошо бы еще столько же молодцев с собой прихватить.
        - В путь - поморщившись, велел фон Ахенвальд - А то дело дойдет до полевой кухни, лекарских сумок и обоза с провизией.
        - И пивом! - оживился Флоси - Что за обоз без пива?
        Первым, что меня встретило там, за порталом, была метель. Она бросила мне снег в лицо, обвила ноги поземкой, провыла что-то неприятное в уши и напоследок дернула морозцем за нос.
        «Игрок Хейген, вы забрались очень далеко на Север, туда, куда разумные люди даже случайно не забредают. Знайте же - тут холодно, холодно, очень холодно! Настолько, что через какое-то время есть шанс замерзнуть насмерть. Потому наш вам совет - двигайтесь побольше, не стойте на месте. А еще лучше - возвращайтесь туда, где Солнце дарит земле тепло.
        Предупреждение.
        Через час пребывания в этих краях общий показатель вашей жизненной энергии будет снижен на 5%.
        Через три часа пребывания в этих краях общий показатель вашей жизненной энергии будет снижен еще на 15%.
        Помните - тут вам не Юг, тут климат иной!»
        - Холод и лед - помрачнел Флоси - Как-то я сразу не сообразил.
        Ну да, помню я предсказание, что ему от подобных мест добра ждать не стоит. Не надо было его сюда с собой брать. А с богиней я бы после разобрался.
        - Нам туда - потыкал пальцем в сторону недальнего леска, еле-еле различимого за снежной пеленой брат Юр - В-вход в урочье там.
        - Верно - подтвердил фон Ахенвальд - Я узнаю эти места, хоть был здесь в последний раз очень давно, во времена своей юности. Нас было восемь отчаянных сорвиголов, и мы пытались пробиться туда, внутрь, дабы узнать тайны этого места, но ничем хорошим для нас это не кончилось. Пятеро моих друзей осталось здесь, в снегах, один умер уже в Леебе.
        - Крайне н-неразумный поступок - заметил брат Юр, на ходу кутаясь в свою черную рясу и шмыгая покрасневшим носом - Во всех р-рукописях сказано, что б-без бубна С-судьбы тут делать нечего. Д-да и с ним шансы на успешное з-завершение д-дела невелики. З-за порогами д-дверей урочья В-вечных Снегов смельчаков ждут мрак, хлад и Смерть.
        - Чего же мы тогда туда премся? - удивился Флоси, которого холод, казалось, не сильно беспокоил. Ну, оно и понятно, ему к такой погоде было не привыкать. А вот Назиру пришлось куда как хуже - Оно нам надо?
        - Честь выше страха - взрывая невысокие сугробы ногами, сообщил ему фон Ахенвальд - Это наш долг.
        - Кому я должен, всем прощаю - проворчал северянин - И чего я вина не прихватил с собой? Эдакий мороз, а я трезвый
        - Надо меньше пить - назидательно произнес Гунтер - Пить надо меньше.
        На наше счастье дошли до входа в урочье мы довольно быстро и в полном составе, никто не потерялся. Просто метель начала усиливаться, а вместе с ней и видимость.
        Непосредственно вход представлял собой узкую тропу, ведущую куда-то вглубь леса. Вот только ступить на нее даже одной ногой было никак невозможно, проход был затянут чем-то вроде большого мыльного пузыря, подрагивающего под порывами ветра. Причем там, за ним, метелью и не пахло, там, похоже, солнышко светило. Ну, а как иначе объяснить яркие блики на сугробах?
        - Тут погиб первый из моих друзей - сообщил нам фон Ахенвальд - Он ударил мутную пелену мечом, и умер на месте. Она убивает быстрее, чем самая ядовитая змея. Остальные полегли вон там, близ леса. Мы не знали, что он совершенно непроходим. Никому не дано войти под сень его деревьев. А еще там имеется стража. Такая, которой можно доверить защиту любого сокровища.
        По тону этого бесстрашного воина становилось ясно, что стража там ого-го какая. Лет вон сколько прошло, а он помнит, как ему с приятелями тут холку надрали.
        «Игрок Хейген, вы находитесь в локации, где просто стоять и чего-то ждать не рекомендуется, как погодными условиями, так и игровым процессом. Либо пробуйте открыть запертую дверь, либо уносите отсюда ноги. Те, кто бережет покой Дальнего Севера, уже узнали о вашем приходе, и скоро будут тут.
        Они не знают жалости.
        Они вечно голодны.
        Они рады горячей крови и живому мясу.
        Игрок Хейген, может, пора уносить ноги?»
        Жестко, однако, но вполне объяснимо. Если не ошибаюсь, данные места припасены для нового контента, того, который еще не существует, как, кстати, и Серые Земли, где окопался Темный Властелин. Потому зевакам тут не место, а тем, кто особо упорен, все объясняют при помощи особо злобных и сильных страховидл. Пару раз от их клыков умрешь, и поймешь, что есть локации куда приветливей, чем эта.
        Но тянуть не стоит.
        - М-мастер Хейген, думаю самое время п-пустить в ход вашу н-находку - быстро проговорил брат Юр, непривычно напряженный - Н-не стоит тянуть, у меня не очень д-добрые предчувствия.
        Похоже, эти самые предчувствия одолевали не только брата Юра, стоящий рядом со мной Гунтер скрежетнул мечом по ножнам, а Назир встал прямо передо мной, настороженно вглядываясь во все сильнее сгущающуюся снежную мглу.
        - Вой! - дернулся вдруг Флоси - Слышите?
        И правда, где-то там, за белой пеленой, пока еще не очень близко, чуть ли не на грани слышимости, взвыли несколько десятков глоток. И это вряд ли были волки, поскольку жизни в этих голосах не имелось вовсе.
        Что-то мне неохота знакомиться с теми, кому они принадлежат.
        Я достал бубен из сумки, глянул на брата Юра, ожидая какой-то реплики с его стороны, но той не последовало. Тогда я просто ударил по инструменту раскрытой ладонью.
        Буммммм! Дрогнули верхушки деревьев слева и справа от нас, а пелена сменила цвет, перестав быть прозрачной. Теперь она посинела.
        Бумммм! Вой раздался куда ближе, в нем слышались злоба, нетерпение и, как мне показалось, негодование на то, что добыча планирует ускользнуть. А пелена стала зеленой, что твой изумруд.
        Бумммм! Громкий хлопок, покрасневшее марево словно извергло язык огня, поваливший меня, и тех, кто стоял рядом, на снег.
        «Проход в урочье Вечных Снегов открыт! У вас есть 60 секунд, чтобы воспользоваться предоставившейся возможностью. После указанного срока проход будет запечатан для вас навсегда»
        Знакомые до боли ограничения. Но - не врут, бубна-то у меня больше нет. Ни на снегу, ни в сумке, ни, тем более, в руках. Одноразовый предмет оказался.
        Вами выполнено задание «Бей, бубен!»
        Награды:
        75000 опыта;
        50000 золотых.
        Ну, хоть что-то. Бог весть сколько это квест висел.
        Вам предложено принять задание «Гости мертвеца»
        Данное задание является тринадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - добраться до пещеры, в которой находится усыпальница Ательстана Проклятого, а после войти в нее.
        Награды:
        100000 опыта;
        100000 золотых;
        Кусок льда из урочья Вечных Снегов;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Внимание! Смерть вашего персонажа в локации «Урочье Вечных снегов» приведет к провалу как данного квеста, так и всей цепочки заданий.
        Да твою-то мать. Вот как я не люблю все эти ограничения! Пожалуйста, не умирай, или… Наверняка, еще и вся амуниция в этом случае сгинет, включая ту, которая пропасть вроде бы и не может, поскольку храниться в специальных мешочках и кошельках. Есть в игре пара подобных локаций, читал я про них, и эта, небось, им сродни.
        А еще, судя по тому, сколько мне обещают отсыпать опыта и золота, скучно здесь не будет.
        Отряд, лязгая доспехами, втянулся на узкую тропинку, ведущую вглубь лесного массива, таймер отсчитал последние секунды и проход снова затянула прозрачная пелена, в которую секундой позже ткнулась страшенная морда с выпученными глазами и невероятным количеством клыков в раззявленной пасти.
        Не знаю, как называлась эта тварь, но сталкиваться с такой я даже в игре не желаю. А ведь замешкайся мы чуть-чуть - пришлось бы. И наверняка она там не одна такая, просто эта подоспела быстрее товарок.
        «Игрок Хейген, у вас есть 2 игровых часа на то, чтобы выполнить тот квест, ради которого вы тут оказались. В случае удачного завершения вы и ваши спутники-НПС будете отправлены в одну из игровых локаций, на ваш выбор. В случае поражения или истечения отведенного времени вся ваша амуниция останется здесь, квест будет засчитан как проваленный, а вы отправитесь на точку последнего сохранения.
        Не стойте на месте, игрок. Впереди тяжелый путь, а времени у вас очень мало!»
        Глава 11
        В КОТОРОЙ ЕСТЬ И СНЕГ, И СОЛНЦЕ, И ПЛАМЯ
        Через лес топать пришлось совсем недолго, через пару минут деревья закончились, и мы вышли на открытое пространство, оказавшись на небольшом холме, с которого открылся просто роскошный вид на урочье Вечных Снегов.
        На самом деле я бы это место так не назвал. Нет, снега тут хватало, но остальное как-то не очень соответствовало правде. Урочье в моем понимании это нечто мрачное, с оврагами и буераками, а тут… То ли огромных размеров поляна, то ли небольшая равнинка. Но не урочье, нет.
        Более того - выглядело данное место если не дружелюбно, то ужаса не наводило точно. Снег, сверкающий под ярким солнцем, которое, надо признать, несколько противоестественно смотрится после жуткой метели, которая заносила нас несколько минут назад, вполне себе романтичные развалины каких-то древних строений и полное отсутствие как живых, так и мертвых душ. По крайней мере - пока.
        «Урочье Вечных снегов. Место, которое давным-давно было скрыто от любопытных глаз теми, кто понимал, что добра незваным гостям здесь ждать не стоит, ибо в местах, где когда-то лилась кровь не только людей, но и богов, раньше или позже воцаряются Ужас и Зло.
        Снег, который никогда не тает, скрыл под собой землю, помнящую то, как по ней ступали ноги небожителей, но для того, чтобы память о том, что здесь некогда случилось, исчезла насовсем, этого мало. Для этого нужно…»
        На самом деле сегодня был тот редкий случай, когда я надумал дочитать до конца сообщение, выскочившее на интерфейс, чтобы выдоить из него максимум полезной информации о месте, в которое попал. И на тебе - Флоси, который сопя топал всю дорогу прямиком за мной, не удержался на ногах, схватил мое плечо, я дернулся - и все, текста как не бывало. Сбросил случайно. Ну не свинство? Зла на них всех не хватает!
        - Слишком тихо - прогудел из-под шлема де Бин - Слишком спокойно.
        - Это п-пока - оптимистично приободрил его брат Юр - П-поверь, стоит нам начать д-движение, как сразу все п-переменится. Н-на глазок путь невелик, н-нам, я так думаю, в-вон туда нужно п-попасть.
        - Куда «туда»? - уточнил у него я немедленно - И почему вы так думаете?
        - В-видишь вон там скалу? - не стал мудрить и показал пальцем направление казначей - Ув-верен, там вход в пещеру. Б-больше ему просто негде б-быть. Те р-развалины некогда являлись жилищами, в-вон те, несомнен-но были х-храмом, п-пещере там взяться неоткуда. Х-храм, р-разумеется, имеет п-подземелье, к-как без него, но это другое.
        - Не представляю, какой бог, даже ушедший, даст приют телу Ательстана Проклятого - добавил фон Ахенвальд - Любой небожитель вернулся бы из Великого Ничто только ради того, чтобы выбросить эти грешные останки вон из своего дома.
        - В-вот-вот - согласился с ним брат Юр - И еще - т-та скала самое уд-даленное отсюда место. М-мы не настолько везучи, ч-чтобы обрести ж-желаемое прямо у входа, так что придется п-пройти весь путь, от н-начала до конца.
        - И пройдем! - грозно выпятил бороду Флоси, в котором, похоже, проснулись инстинкты истинного Морского Короля - Если надо. Яр, надо?
        - Надо - подтвердил я.
        - Ну вот - туалетный сплюнул на снег - Ярл с нами, Тиамат тоже, оружие ржа не сожрала, так чего стоим? Перебьем тут всех, и отправимся выпивать.
        - Т-тоже верно - согласился с ним брат Юр - Де Бин, командуй.
        Закованный в сталь рыцарь немедленно начал надсаживать горло, раздавая приказы, после выполнения которых я оказался внутри некоего подобия квадрата, созданного рыцарями. Ну, разумеется, не я один, тут же находились брат Юр, негодующий Флоси, брат Мих и Назир, немало подобным удивленный.
        - Что ты орешь? - тихонько осведомился у туалетного казначей - Топором тебе п-помахать охота? П-помашешь. М-мы последняя линия об-бороны, вот и все. Кто-то из нас непременно д-должен добраться д-до цели и обратно, чтобы н-наши братья в Леебе п-получили столь важные для нас документы.
        Раздалась короткая команда, синхронно лязгнули доспехи рыцарей, и наша компания начала неторопливо спускаться вниз, туда, где в конце пути нас ждала забытая всеми гробница некогда славного рыцаря Ательстана.
        Я, если честно, заранее был готов к тому, что долго мы вот так не прошагаем. Стоит только нам спуститься вниз, как сразу из-под снега вынырнут противники, и начнется рутинная и привычная драка. Может, это будут неведомые твари, может, ожившие мертвецы, которых, по идее мне бояться вообще не стоит, может, призраки - да мало ли кто? Вариантов масса.
        Но - нет. Мы шагали по снегу, оставив холм за спиной, а вокруг царили тишь и спокойствие. Никто не завывал, никто не собирался нас рвать на куски, и это, если честно, начинало меня изрядно беспокоить. Знаю я такое благолепие, за ним, как правило, следует что-то куда более скверное, чем обычная стычка с обычным противником. А умирать тут мне очень не хотелось, больно это невыгодно.
        И знаете, я как-то даже успокоился, когда из-за тех самых руин, которые брат Юр классифицировал как храмовые, появились три полупрозрачные фигуры и встали на нашем пути.
        Были эти существа высоки ростом и очень неприглядны внешне. Нет, так-то люди как как люди, но только отмороженные по полной программе. В самом прямом смысле. Похоже, что эти бедолаги замерзли насмерть, но даже после возрождения к новой форме жизни, следы от старой никуда не делись. Лица все белые, на усах и бородах виднеется изморозь, а глаза вообще, как асбестовые шарики. Короче - то еще зрелище. Не для слабонервных. Впрочем, тут таковых и не имелось.
        - У вас еще есть шанс - глухо сообщил нам один из них - Уходите, и, может, кто-то из вас сумеет сохранить себе жизнь. Здесь вам делать нечего.
        - Это не так - возразил ему фон Ахенвальд - Тут нашел свой последний приют тот, кто когда-то носил доспехи подобные тем, что сейчас на мне. Он служил Правде и Свету. После он предал и то, и другое, и даже тех, кто стоял с ним в битвах плечом к плечу. Да что там, он и самого себя предал, но это не столь важно. Он все равно остался одним из нас, и потому мы в своем праве. Нам надо попасть в его гробницу, и не более того. Нам не нужны ваши тайны, нериты, храните то, что должно, мы на это не посягаем.
        Нериты. Ну да, нериты, мне про них брат Юр еще тогда, когда мы бабку-ведьму в схомутали, рассказывал. Некогда это небольшое даже по северным меркам племя обитало тут, в урочье Вечных Снегов, и служило самим Демиургам. Те после исхода богов тоже свалили в закат, но уходя, достойно наградили своих слуг, даровав их землям защиту от любых захватчиков, коей и являлся Бубен Судьбы. И, сдается мне, награда этим ребятам еще и посмертно была вручена. Ну, не сами же они собой так распорядились?
        - Все, что находится здесь, принадлежит не вам, и не нам - звучно произнес нерит - Это место - святилище тех, кто ушел, но однажды вернется. И тут все пребудет так, как было и как должно.
        - П-полностью согласен - влез в разговор брат Юр - П-потому мы и не претендуем на с-сокровища храма, или ч-что-то иное. Но т-тело рыцаря п-появилось тут после того, к-как Демиурги покинули Р-ратермарк, потому ф-формально…
        - Время истекло - равнодушно сообщил нам нерит - Доброта хороша лишь тогда, когда она конечна, только так ее можно отличить от бессмысленного мягкосердечия и откровенной глупости.
        Из-за развалин одна за другой появились еще несколько десятков таких же полупризрачных заиндевелых верзил, они размеренными шагами приближались к нам, и на их лицах не имелось никаких эмоций. Да и откуда бы? Откуда взяться чувствам у мороженого мяса? Зато клинки, длинные и синеватые, словно из льда выкованные, у них имелись.
        А дальше началось избиение. Просто сражением происходящее назвать было трудно, поскольку нериты сразу же захватили инициативу, имея массу преимуществ перед рыцарями. Они были сильнее, быстрее и выше. Мало того - они еще и определенным бессмертием обладали. Ну, потому что мертвое не может умереть.
        Нет, рыцари держали строй, вот только он начинал потихоньку редеть, несколько служителей Плачущей богини уже лежали на снегу, не подавая признаков жизни, причем у одного из них доспех был вскрыт рукой противника как консервная банка ножом. Что до неритов - одному из них молодецкий удар де Бина снес с плеч голову, и в данный момент безголовое тулово бродило вокруг да около в ее поисках. Не сомневаюсь, что по завершению поисков то просто напялит ее на шею и продолжит бой.
        Но одно я знал точно - совсем уж неубиваемых противников в Файролле нет. На любого врага, каким бы он ни был, всегда найдется погибель. Вот только понять бы, какая именно холера может забрать жизни у этих снежных порождений? Логично предположить, что это огонь, естественный противник холода. Только где его взять? Был бы с нами маг, пусть даже самый немудрящий, тогда да, тогда проблема решилась бы моментально, но я, остолоп такой, не дотумкал вчера до такой простой вещи, казалось бы, лежащей на поверхности. Казалось бы, куда проще - чуть-чуть прикинуть хрен к носу, исходя из названия места, да и прихватить с собой Фрейю или Сайрин. Но нет, я же такой прошаренный, привык везде бегать в одиночку. Вот и добегался.
        А если нет огня, то, что может еще этих отморозков остановить? Не знаю. Ничего в голову не идет, все мысли словно ветром сдуло.
        Нет, положительно это место мне очень не нравится. Без лишней скромности, мало кто в этой игре может оспорить мое лидерство по части попадания в нехорошие, скверные и откровенно паршивые места, но это, пожалуй, многим подземельям и канализациям фору может дать. Здесь нет ощущения зла, но есть что-то другое, неуловимое, как запах формалина в морге. К нему со временем можно принюхаться, но после им для тебя будет смердеть все, даже дамские духи от лучших парфюмеров мира.
        - Тиамат! - заорал я, заметив, что нас становится все меньше, а лица неритов, до того безразличные, потихоньку превращаются в маски демонов ледяной смерти - Хоть подсказку дай, елки-палки! А то ведь ты и без дочки останешься, и без своего первого помощника среди людей!
        Надежды на богиню у меня особой не имелось, она вообще не рвется помогать кому-либо, кроме себя, но это было единственное, до чего я в данный момент додумался. Да и не оставалось у меня ни на что прочее времени, поскольку два нерита прорвали строй рыцарей, и теперь настала наша очередь вступать в бой.
        - Смотри - дернул меня за руку брат Юр, не обращая внимания на то, что в шаге от него находятся смертельно опасные существа - В-вон!
        А ведь верно - откуда-то с голубых небес протянулся тонкий белый луч, еле заметный в солнечном свете. Протянулся и ткнул прямиком в полуразрушенную крышу храма, словно пытаясь что-то нам показать.
        И я даже понял, что именно. Небольшой белый шар, искрящийся и, вроде как, даже вращающийся вокруг своей оси, на самой высокой точке развалин, он был почти неразличим сейчас, среди белого дня, теряясь в белизне снега, лежащего вокруг. Если бы не указка Тиамат, то, скорее всего, его никто и не приметил бы.
        Это был источник энергии вот для этих тварей, или что-то подобное, двух мнений быть не может. Разрушь его - и они исчезнут. Ну, или сдохнут. Короче - классика жанра. Осталась ерунда - минуя бессмертных ледяных стражей добраться до крыши, к которой, скорее всего ни одна лестница не подведена, а после разнести на осколки белый шар, который, скорее всего, от подобных нападений замечательно защищен и представляет не меньшую опасность, чем те, кого он обеспечивает не-жизнью. Так сказать - делов-то, начать да кончить.
        - Назир, береги мою спину, Юр, Флоси - на острие атаки - скомандовал я, с удовлетворением отметив, что двух неритов, которые вломились к нам, все же стреножили, причем в самом прямом смысле. Им ноги подрубили, временно превратив в пресмыкающихся. На текущий момент это была единственная хоть сколько-то разумная тактика, поскольку те не стремились уничтожить врага, даже потеряв конечности, а сразу же начинали их искать, дабы вернуться в строй как полноценные боевые единицы. Тот, кто придумал этих существ, был все же не совсем уж конченый параноик, он понимал, что с идеальные боевые машины - это перебор. Игра не должна быть легкой, особенно в подобных локациях, но фанатизм никому не интересен - Юр, ты с нами?
        - Нет - отозвался казначей и подтолкнул к нам двух рыцарей, стоящих близ него с обнаженными мечами. Личная охрана, надо полагать - Но отправлю с вами вот этих молодцев.
        Еще одной слабостью неритов оказалось то, что они совершенно не задумывались над стратегией боя. Они не пытались окружить наш отряд или раздробить его на части, они тупо перли лоб в лоб, из-за чего их изначальное преимущество потихоньку сходило на нет. Правда, говорить о победе рыцарей тоже не имело смысла, поскольку потери нападавших то и дело восстанавливались, а наши, увы, только таяли.
        Зато мы без проблем смогли добраться до самого храма, и даже пролезли внутрь через огромный пролом в стене. Увы, на этом наша удача кончилась, поскольку внутри мы нос к носу столкнулись сразу с пятью порождениями мороза и вьюги.
        - Ух, ё! - топор Флоси, весело свистнув в воздухе, подрубил ноги одному из противников.
        В тот же момент сабли Назира пропели песню смерти второму врагу, снеся его голову с плеч. Мало того - ассасин лихо, прямо как футболист, принял ее на ногу, а после лихим ударом отправил в полет, причем за пределы храма. Оставшаяся без головы нежить всплеснула руками, и помчалась за ней, сшибая углы и ударяясь о стены.
        В то же самое время рыцари и брат Мих закружились в опасной карусели с двумя неритами, действующими на редкость слаженно.
        А вот последний, пятый враг чуть не отправил меня на перерождение. Я не смог должным образом парировать его удар, он был слишком силен для меня, и ледяной меч вспорол мой доспех на плече, сняв сходу около пятнадцати процентов жизни.
        Мало того - я еще и упал, запнувшись о здоровенный каменный блок. Падение же в такой ситуации, означало только одно - мне, скорее всего, конец.
        Дзииинь! Лед столкнулся со сталью, это верный Флоси успел подставить свою секиру под падающий на меня клинок нерита, а после отвести его в сторону стремительным рывком, а следом за этим брат Мих подсек ему ноги, сразу же отбросив те пинком куда подальше. Я же разлеживаться не стал, прекрасно понимая, что лимит чудесных спасений на сегодня для меня, скорее всего исчерпан.
        Насчет лестницы, ведущей наверх, на крышу, я угадал и не угадал одновременно. Время и климат ее пощадили, хоть, конечно, весьма и весьма условно. Все скрипело, трещало, раскачивалось, и карабкаться по ступеням вверх было страшновато, поскольку казалось, что вся эта конструкция вот-вот ахнет вниз вместе со мной. Впрочем, дальше стало еще хуже. Почему? Дальше лестница кончилась. Точнее, перестал существовать целый пролет, который вел к куполу, от него остались отдельные перекладины, в хаотичном порядке торчащие из стен.
        - Да вашу-то матушку! - непроизвольно вырвалось у меня - Вы издеваетесь!
        Давненько я подобной ерундой не занимался, аж со времен Архипелага. Это своеобразный реверанс разработчика великому олдскульному игровому прошлому. Проще говоря, мне предлагают проявить ловкость и смекалку, подобную той, которой обладали славные первопроходцы рассветной эры компьютерных игр.
        Короче, надо прыгать и цепляться. И делать это побыстрее, поскольку там, внизу, драка началась уже совсем не шутейная, вон как Флоси орет.
        Насколько я понимаю, права на ошибку у меня нет, зацепись я не за ту перекладину - и все, полечу вниз, откуда не факт, что вернусь сюда обратно. Впрочем, в старые времена на подобные мероприятия давали три попытки, так что кто знает.
        Прыжок - и пальцы рук сомкнулись на холодной древесине, надежно вбитой в стену. Отсюда я мог отправиться чуть ниже, что проще, или немного выше, что, разумеется, сложнее. Вот только расстояние от нижней перекладины до следующей за ней было если не предельным, то очень неблизким. И раскачиваться придется чуть ли не до состояния «солнышко». А верхняя планка… Там я даже ногами смогу упереться в стену. Но вот допрыгну ли?
        Допрыгнул. После еще раз, и еще раз, причем чем дальше двигался, тем лучше у меня это получалось. Правда, финальный прыжок вовсе кульбитом можно было называть, но главное - я оказался там, куда стремился. Под куполом храма, возведенного в честь… А в честь кого? Наверное, демиургов, кого еще?
        Небольшой белый шар источал лютый холод, у меня даже сообщение выскочило о том, что я начал получать дополнительные три процента урона. А еще он никак не крепился к крыше, он просто висел над ней - и все. Эдакая морозная шаровая молния.
        И вот что мне с ним делать? Просто пнуть, в надежде что он куда-то улетит? А если нет? Или, того хуже, просто прибьет меня на месте? Такое запросто может произойти. Но и тянуть нельзя, еще недолго, и поход к пещере будет продолжать просто некому.
        Значит, надо пробовать тот вариант, который мне пришел в голову, когда я, подобно Донки Конгу, прыгал от перекладины к перекладине. Следует-таки пустить в ход огонь, который, как уже было замечено, является естественным противником холода. Оружием массового уничтожения я не владею, поскольку не маг, но кое-что в загашнике все-таки имеется. Скилл, полученный не так уж давно, и наносящий очень мощный урон именно магией огня. Сам по себе он был невыгоден, ибо крайне много маны забирал при использовании, и после долго перезаряжался, но вот для такогоо случая это было самое оно.
        Сработает - я молодец. Нет… Ну, значит окажусь голый и босый в родном замке, в очередной раз пугану сестрицу Эбигайл, которую черти именно в это время понесут прогуляться рядом с точкой возрождения. Имущество жалко, но вещи - это только вещи. Золота у меня хватает, прибарахлюсь на аукционе не хуже.
        Дальше я раздумывать не стал, махнул мечом и активировал скилл.
        Бумкнуло так, что я на секунду стал глухим. А после и слепым, потому что вспышка, последовавшая за ударом, была такова, что казалось, солнце взорвалось. Единственное, что я кое-как приметил, так это пару сообщений, говорящих о том, какой именно урон мне был нанесен. Ну, а через секунду к уже имеющимся сомнительным ощущениям добавилось чувство полета, поскольку меня вдобавок ко всему, попросту снесло с крыши храма. На пару коротких секунд я стал Икаром, лишившимся крыльев. Кто там говорил, что свободное падение это ни с чем не сравнимое по удовольствию впечатление? Враки. Нет, если парашютом, то возможно, но если просто так - то ничего тут хорошего нет.
        Промерзшая земля встретила меня неласково, что уж там. Я врубился в нее со всей дури, потеряв очередную порцию жизненной энергии. За то время, что было мной проведено в игре, ее показатели выросли очень серьезно, я даже начал думать о том, что фиг меня кто сможет выбить из седла, но поторопился. Вон, в драке за прошедшие десять минут я толком не побывал, а шкала все равно ушла в желтое деление. Еще пара подобных столкновений - и все, привет родителям.
        Лежать долго на холодной земле я не стал, потряхивая головой и с радостью осознавая, что слух и зрение вроде вернулись, для начала встал на четвереньки.
        - Ярл, ты цел? - расслышал я голос Флоси, а после чьи-то руки подхватили меня под мышки, поднимая на ноги - Ну ты дал! Вон, остаток крыши как ножом срезало!
        «Игрок Хейген, поздравляем вас! В награду за свои решительные и умелые действия вы получаете титул «Гроза неритов».
        Но знайте - нельзя убить тех, кто не мертв. Нериты изгнаны, но лишь на время. Очень краткое время.
        Спешите! Не теряйте ни минуты!»
        - В труху! - гомонил Флоси, поддерживая меня - Прямо в труху эта погань разлетелась, как не было ее! Ай да мы, ай да молодцы!
        - Надо спешить - прохрипел я, глядя на подошедшего брата Юра - Они скоро вернутся.
        - Д-даже не сомневаюсь - кивнул казначей - Де Бин, распорядись, чтобы с-собрали личные м-медальоны павших в-воинов, и мы выдвигаемся. Время дорого!
        Ого, наш отряд, похоже, почти вдвое уменьшился. Десятка два рыцарей останутся тут навсегда.
        - Ярл, ты чего в каменюку вцепился? - спросил у меня бывший туалетный - Бросай ее уже, бросай. Передохли враги!
        И правда, я держал в левой руке кирпич, который, как видно, цапнул, когда врезался в землю. Кстати - странный какой кирпич. Пестрый.
        «Игрок Хейген, уведомляем вас, что вы только что обнаружили предмет, который крайне необходим последователям богини Месмерты, а именно кирпич, с которого следует начинать строительство ее первого храма.
        Вы можете забрать его себе, не являясь при этом последователем вышеназванной богини, а после обратить в золото, продав, или употребить на какие-то другие цели. Или же оставьте его здесь, ожидать того, кому он жизненно необходим.
        Уведомляем вас, что сообщение о том, что первокамень храма Месмерты обнаружен, будет разослано игрокам в любом случае, но!
        Если вы оставите камень себе, то вам может быть предоставлен режим анонимности сроком на три для по игровому времяисчислению. По истечению данного времени информация о том, кто является обладателем первокамня Месмерты в настоящий момент будет обнародована.
        Если вы оставите камень здесь, то никакой информации о том, кто именно его обнаружил и где, игровое сообщество не получит.
        Игрок Хейген, вам предоставился уникальный шанс, так что хорошенько подумайте, как им распорядиться. Впрочем, иногда ситуация такова, что не очень ясно, что именно за шанс тебе выпал и чем он является на самом деле - благословением или проклятием»?
        Я не смог удержаться от смеха. Нет, ну правда же забавно! И, кстати, нечестно. Мне вот за своим кирпичиком на Дорогу между Дорог пришлось тащиться, и там не очень-то благовидную операцию с Мюратом проворачивать, а почитателям Месмерты вон как все просто может достаться.
        Хотя ладно, вру. И попасть сюда не так легко, да и тут не медом намазано. Наверняка ограничений на группу, ступившую на данную территорию наложено будет немеряно - и количественных, и иных разных.
        Ладно, это все лирика. Мне-то что делать? Забрать эту штуку себе? Или нет?
        С одной стороны - это на самом деле шанс. Это кирпичик при определенных условиях может превратиться в очень и очень весомые материальные блага, причем речь идет не про игровое золото или какие-то цацки вроде сетовых комплектов. Я сейчас держу в руке… Даже не знаю… Квартиру. Машину. Яхту, наконец. У Месмерты масса последователей, и они за ценой не постоят.
        Вот только есть одно «но». Окажись я простым игроком, тут и думать не стоило бы. Следовало забрать камушек, кое с кем пошептаться, после пообщаться в «реале», продать его и в тот же день грохнуть свою «учетку», чтобы ни малейшего следа не осталось, а после безмятежно жить дальше. Но я, увы, не он. Не просто игрок, которому улыбнулась игровая удача. В моем случае этот шанс именно что проклятие, потому что нет у меня возможности сорвать куш. Не даст мне никто этого сделать. А через три дня, когда мое имя обнародуют, под стены замка припрутся все последователи Месмерты, чтобы забрать камень силой, потому что продавать его им никто не станет. Я точно не стану усиливать свою самую большую недоброжелательницу добровольно. Чем позже у нее появится храм, тем лучше. Потому пусть этот кирпичик останется тут, я от него отказываюсь.
        Одно плохо - водоема здесь нет, чтобы его утопить. И земля промерзшая, не закопаешь. Впрочем…
        - Братцы, приподнимите вон ту каменюку - попросил я своих друзей, стоявших рядом - Пожалуйста.
        Когда-то это, как видно, была часть стены, и именно под нее я запихнул свою находку, не обращая внимания на чуть настороженную переглядку НПС. Те, как видно решили, что крепко я головой приложился, когда с крыши упал.
        «Игроки! Сообщаем вам новость последнего часа! Обнаружен первокамень, который может лечь в основание храма Месмерты! Обнаружен - и оставлен на прежнем месте, тот, кто его нашел, решил, что данный груз для него неподъемен! Сторонники Месмерты, похоже, что вы не слишком спешите возвести свое божество на небесный престол. Вам следует напрячь все силы, чтобы навсегда не стать последними!»
        Ох, какой сейчас хай на внутриигровых форумах поднимется! И на сайте «Файролла» тоже. Но и ладно, главное, что мое имя фигурировать не будет. А если вдруг оно всплывет, то я кому-то очень сильно не позавидую, ибо такая утечка случайной быть не может. И я лично буду просить Азова сначала найти того, кто развязал язык, а после прокатиться с ним на «минусовые» этажи здания «Радеона». Впрочем, думаю тут и просить не придется.
        Самое забавное, что никакого расстройства по поводу упущенных возможностей я не ощущал и на оставшееся за спиной здание храма не оборачивался. Да и не до того мне было. Поредевший отряд следовал к скале, которая была от нас все также далека.
        И снова урочье Вечных Снегов нас обмануло. Вместо опасностей, которых мы подсознательно все время ждали, оно нас то просто пугало странными тенями в древних развалинах, то каким-то воем, несущимся из уже довольно далекого от нас леса, то напускало на нас странных белых зверьков, притом совершенно безобидных.
        Мы больше не потеряли ни одного человека по пути к пещере. Ни одного. И лишились сразу четырех прямо на ее пороге.
        Огромная белая тварь появилась словно ниоткуда. Мощное змеевидное тело, короткие рубчатые крылья, вытянутая башка с зубастой пастью и неимоверно длинный зазубренный хвост, которым она и прикончила сразу нескольких рыцарей, просто перерубив их надвое.
        - Дракон! - заорал Флоси, выпучив глаза - Дракон, чтобы мне пива больше в жизни не пить!
        - Драконов не существует - прорычал Гунтер зло - Это снежная виверна, я ее изображение в старой книге видел!
        Виверна разинула пасть и издала протяжный звук. То ли радовалась нашей встрече, то ли кого на подмогу звала.
        - И как ее убивать? - ошарашенно спросил у меня брат Мих - А?
        - Рассредоточиться! - командовал тем временем де Бин, сурово шевеля заиндевевшими усищами - Под удар хвоста на подставляемся!
        - Эх, сюда бы моего Герцога и копье подлиннее - пробормотал фон Рихтер - Я бы эту виверну… А потом голову ей отрубил и в зале Славы ее повесил. Во славу нашего рода!
        - Кто о чем, а вшивый все о бане - хмыкнул Флоси, перехватывая секиру поудобнее.
        - От кого, от кого, а от тебя таких слов не ожидал - возмутился Гунтер - Сам-то когда в последний раз мылся?
        - Мне не надо - весело отозвался жрец Тиамат - Я не рыцарь! Берегись, сейчас ударит!
        И точно, секундой позже хвост виверны со свистом разрезал воздух, но никого не задел. Следом за тем зверюга забавно подпрыгнула и снова оскалилась.
        - Тупая тварь - подытожил Флоси - Ну да, никакой это не дракон. Должно, эта пакость с морским змеем в родстве, видал я такого. И убивал. Надо ей хвост к земле приколотить, а потом шею перерубить. И всего делов. Слышь, Гунтер?
        - Слышу - вместо нашего приятеля отозвался де Бин и ткнул пальцем в трех рыцарей - Вы ее отвлекайте, ясно. Остальным приготовиться.
        И все почти получилось. Одному из тех рыцарей, что выполняли роль приманки правда не повезло, не успел он увернуться, но зато магистр с подручными после все же смогли прибить хвост жуткого порождения снегов к земле, следом за тем кинувшись кромсать ее тело.
        Виверна орала, пыталась освободиться, но тщетно, клинки делали свое дело. А последний удар нанес Флоси, именно он перерубил толстую шею рептилии.
        Вот тут-то и таилась основная беда. Как видно, смертные конвульсии придали рептилии дополнительные силы, ее мощная туша все-таки вырвалась из стального плена и, дергаясь, заметалась по снегу, попутно разбросав нас всех в стороны.
        Меня так вообще лапа, под удар которой я попал, забросила в темное жерло пещеры, и именно оттуда я увидел жуткую картину.
        Из перерубленной шеи умирающей виверны вырвалась густая белая пелена, мигом окутавшая стоявшего напротив нее, весело скалящегося и очень довольного собой Флоси. И ничего хорошего это ему точно не сулило.
        Вами выполнено задание «Гости мертвеца»
        Награды:
        100000 опыта;
        100000 золотых;
        Кусок льда из урочья Вечных Снегов
        Глава 12
        В КОТОРОЙ ЕСТЬ МЕСТО ДЛЯ ВСЕГО, ЧЕГО ТОЛЬКО МОЖНО
        Вами получен уровень 95!
        Доступных для распределения баллов: 5
        Самое время!
        Вам предложено принять задание «Тот, кто лежит в гробу»
        Данное задание является четырнадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - отыскать в пещере-гробнице письменные свидетельства очевидцев, рассказывающие о событиях ночи Исхода, а после ознакомиться с ними.
        Награды:
        80000 опыта;
        65000 золотых;
        Памятный знак «Тот, кто знает»;
        Титул «Некрофорус»;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Как тактично. «Отыскать и ознакомиться», всего то. Только вот судя по размеру наград это будет сделать не так просто. Но это все после, потом!
        А, чччерт! Я так и знал.
        Белая пелена спала, явив нашему взору старину Флоси, который, знай ,продолжал весело, так, как только один умел, щерить рот в улыбке, И секира никуда не делась, и местами прорванная кольчуга, и нечесаная бородища, и даже, возможно, запах.
        Хотя последнее вряд ли. Лед не пахнет ничем, кроме, возможно, воды. А мой друг и спутник теперь стал льдом. Статуей. Памятником самому себе.
        - Это нечестно! - заорал я, выскакивая из пещеры, и грозя кулаком небесам - Все должно было случиться не так! Не сегодня!
        Небеса молчали, по их синей глади ни тучка, ни облачко не проползло. Им было плевать на мой гнев. Кстати, сейчас я в очередной раз ощутил, насколько привязался к той славной компании, что собралась вокруг меня.
        - Надо сп-пешить - прошуршал рядом своим черным одеянием брат Юр - Оплачем наших м-мертвых потом. И еще - не думал же ты, Х-хейген, что мы станем ж-жить вечно? У кого факелы? Зажечь их, и б-быстро вперед!
        Два рыцаря, как раз проходившие мимо меня, остановились и невесть откуда извлекли связку факелов, третий тут же чикнул огнивом, запаливая первый из них. Мало того - секундой позже он именно мне его в руки и сунул.
        - Мих, Назир, берите и несите - гаркнул я своим друзьям, стоявшим и растерянно глядящим на ледяную статую, в которую превратился Флоси - В пещеру волоките!
        Бумммм! Протяжный и невозможно тоскливый звук, родившийся где-то у входа в урочье, заставил меня перевести взгляд с соратников, взваливших на плечи свежезамороженного северянина, в ту сторону, откуда мы пришли. И первое, что бросилось мне в глаза - маленькая синеватая точка, бликующая в лучах полуденного солнца.
        Стало быть, назад дороги нет, там нас поджидают нериты, причем в полном составе. А нас осталось всего ничего, второй такой бой не выдержим. Порвут нас, как Тузик грелку.
        Впрочем, назад никто и не собирается топать. Мы либо заберем то, за чем пришли, и отправимся отсюда восвояси, минуя все формальности, как было обещано в условиях задания, либо тут и останемся. Все просто.
        Но умирать нельзя. Странно прозвучит, но у меня есть обязательства перед Флоси. Да, он ненастоящий, он НПС, но тем не менее. Он желал умереть в бою, а не вот так, как сейчас, и я, как его друг, обязан обеспечить такую возможность, раз уж богиня этого пьянчугу надула.
        Нет, можно и Костика напрячь, но есть у меня нехорошее подозрение, что в том случае, если мы тут все поляжем, то он ничего сделать не сможет. Эту локацию не он разрабатывал, а покойный Олег, у которого ни разу ни слова в простоте не прозвучало. Не вышла бы с урочьем Вечных Снегов та же история, что с Лас-Вегасом. Ну, в той связи, что все происходящее в Лас-Вегасе остается в нем же.
        Так что надо добыть записи, прочесть их, а после сразу валить в большой мир, где и думать, что дальше делать.
        Мои опричники, сопя, затащили Флоси в черноту входного подземного прохода, я направился за ними, кинув перед этим еще один взгляд в сторону руин, и мне стало немного не по себе. Очень уж нехорошо клубилась вдалеке снежная пыль, так, будто кто-то спешно бежал сюда, к пещере.
        - А если драка? - прокряхтел брат Мих, держащий нашего обледеневшего соратника за ноги - Как тогда?
        - Бросать не вздумай - велел ему Назир - Разобьется еще. Надо его куда-нибудь прислонить, и пусть стоит пока мы не поймем, что к чему.
        - Куда именно? - уточнил чернец - К той стене или этой? Тебе какая больше нравится?
        И он был прав. Мы двигались по узкому извилистому ходу, в котором было даже толком не развернуться, а о том, чтобы поставить статую даже речь не шла. Тем более, что, может, нам еще по нему отступать придется.
        Впрочем, пока об отступлении речь не шла. Напротив, судя по лязганью, бряканью и грохоту, слышавшемуся далеко впереди, рыцари быстро, не сказать спешно, продвигались по проходу, ведущему к нашей цели. Меня брат Юр и магистр Ахенвальд ждать не стали. То ли списали со счетов, то ли сочли, что моя функция в их планах уже выполнена полностью.
        - Тогда несем - подытожил ассасин - А там видно будет.
        Тоннель кончился вдруг, как, впрочем, всегда в этой игре и случается. Редко-редко когда ее создатели соизволят предупредить игроков о том, что впереди их поджидает финал пути.
        А пещера-то оказалась хоть куда! Нет, серьезно. Мне есть с чем сравнивать, я их разных много тут повидал, так вот эта чудо как хороша.
        Большая, с высоким каменным потолком, с мягким сиянием, струящимся невесть откуда, но отлично освещавшим все происходящее вокруг, и поистине впечатляющей внешним видом гробницей, расположенной в центре, она внушала уважение к тому, кто ее придумал и воплотил в жизнь. Очень атмосферно. Очень. Вон, и факелы в углах загорелись, причем пламя у них синевато-белое, а не алое. Антураж, елки-палки.
        - Вот тут поставим - прокряхтел брат Мих, которого, похоже, эстетические нюансы не волновали совершенно, как, впрочем, и недовольные взгляды рыцарей, благоговейно замерших около входа, и не решавшихся идти дальше. Впрочем, может дело было и не в некоем уважении к герою-злодею древности, может, оно крылось в красной яркой линии, нарисованной на полу, через которую пока никто не переступил - Назирыч, давай, прислоняй! Уффффф!
        - Н-ну, что думаешь? - спросил у меня брат Юр, оказавшийся рядом - К-как-то все просто, не так ли?
        - Есть такое - признал я - Приходи и бери.
        - Я п-пару камушков уже кинул - поведал мне казначей - Одним даже в г-гробницу попал. И н-ничего не случилось. А так не д-должно быть. Обязательно к-какая-то преграда должна с-стоять. Последняя, с-самая трудноп-проходимая.
        Рассуждает прямо как игрок. Но в целом все так и есть.
        - Нериты ожили - сообщил я ему - Сам видел, как синяя ерунда снова на храме засияла. Похоже, сюда спешат.
        - Уверен, что в п-пещеру они не сунутся - отмахнулся казначей - Но в ч-чем тут подвох? Н-не понимаю, и это меня р-раздражает.
        В чем, в чем… Надо идти вперед и выяснять, по-другому никак.
        «Предупреждение!
        Игрок Хейген, ваше время почти на исходе! Поспешите!
        А если нет… Эта пещера станет местом упокоения не только для Ательстана Проклятого, но и для вас.»
        Таймер, отсчитывающий минуты в углу интерфейса, дернулся, и поменял цвет с незаметно-серого на пронзительно-красный.
        06-59….06-58… 06-57…
        - Хреново - подытожил я - Мих, Назир, стоять на месте, охранять Флоси. Если что с ним случится, то с вас спрошу. Ясно? Не лезть в драку ни при каких условиях.
        - Это неправильно - возразил мне счетовод, переглянувшись с ассасином.
        - Правильно - заявил вдруг Гунтер, не обращая внимания на недовольное ворчание де Бина - А я, если что Хейгена прикрою, не волнуйтесь. Что до Флоси - он мой друг тоже, хоть, конечно, и страшный грязнуля.
        - В-вроде все, что могло случиться с этим бедолагой, уже с-случилось - заметил брат Юр, внимательно глядя на меня - Какой с-смысл в том, что з-за ним станут п-приглядывать?
        Ответа он не дождался, потому что я сделал первый шаг и пересек красную линию.
        И ничего не случилось. Потолок не дрогнул и не затрясся, пол не вздыбился разломами, из щелей не поползли клубы черного дыма. И мертвец из гроба не восстал, хотя, признаться, именно этого я и ожидал.
        Шаг. Еще шаг. Тишина и спокойствие, только слышно легкое побрякивание амуниции переминающихся с ноги на ногу рыцарей, тех, что умудрились остаться в живых после наших снежных приключений.
        - Ты или смел, или глуп - раздался вдруг невероятно спокойный и неприятно знакомый мне голос, правда обладателя его я не увидел, хоть сразу и завертел головой - Хотя частенько случается так, что два этих качества соседствуют в одном и том же человеке.
        - Гедран - уверенно заявил я - Ну, конечно, кто же еще может оказаться последним рубежом? Ожила, значит? Быстро. Видать, наловчилась умирать и воскресать.
        - Я никогда по-настоящему не жила, потому никогда не умирала - отозвалась старуха - Но я очень рада видеть вас всех. Мне было очень одиноко тут. Очень. Та, что меня создала, сказала, что раньше или позже сюда придут люди, они разгонят тишину и мрак, а я смогу с ними позабавиться. Только время шло, а ничего не происходило.
        Наконец-то я увидел ту, с кем беседовал. Гедран. Она. Вот только не настоящая, а призрачная, сквозь нее все видно. Но это все равно бабка-ведьма, ошибки быть не может.
        - П-плохо дело - подал голос брат Юр - Ой, как п-плохо. Мы ее и живую-то еле уб-били, а изначально м-мертвого двойника вовсе з-замучаемся уничтожать.
        Согласен. Если мерзкая бабка передала созданному ей двойнику хотя бы половину своих знаний и умений, то нам точно кранты. На открытом пространстве кое-какие шансы у нас имелись бы, но тут, в этой пещере… Наша смерть только вопрос времени.
        И снова я пожалел, что не захватил с собой Фрейю или Сайрин. Будь с нами знающий маг, тогда да, тогда наши шансы куда как возросли бы. Ну да, ни та, ни другая магию смерти не практикуют, но есть связывающие заклинания, отвлекающие, да мало ли еще какие? В любом случае, их умения куда эффективней, чем наша сталь, на которую призрачной ведьме плевать.
        - Итак, вы желаете обобрать усыпальницу Черного рыцаря? - уточнил призрак - Верно?
        - Забрать из нее свое - поправил я собеседницу - Нам не нужны останки Ательстана или оружие. А вот бумаги, что там лежат - они не его. Он забрал их из архивов Ордена Плачущей Богини, не имея на то права.
        - Смерти плевать, у кого на что есть право - хихикнул призрак - Она - Великий Уравнитель, ей плевать на то, кто ты и что ты, кем ты был, кем хотел стать, на что надеялся и чего ждал. Она приходит тогда, когда хочет, и берет то, что пожелает. И кстати - только она вправе забирать свое, потому что раньше или позже мы все до единого достанемся ей. Даже я. Так что твои слова смешны, человек. Но это даже хорошо! Знаешь, почему?
        - Почему? - послушно повторил я.
        - Потому что ты меня развеселил. Настолько, что я позволю вам покинуть мой дом невозбранно. Уходите прямо сейчас - и ваши имена останутся в списках тех, кто живет на этом свете. По крайней мере, не я их из него вычеркну.
        Это последний шанс, который система дает в том случае, если твой противник изначально сильнее, я с таким сталкивался дальше. И это очень плохо. Это значит, что твои шансы на победу в открытом бою крайне невелики, потому и предоставляется игроку возможность уйти без позора. Мол - отступление не бегство, это только предусмотрительность. Происходит подобное крайне нечасто, в исключительных случаях, тогда, когда цена отступления выше, чем цена игровой смерти, и сейчас один из них.
        А, может, это такое испытание. Проверяют его, насколько он тверд духом. Не знаю, зачем такое в игре нужно, но вот есть же.
        Только в нашем случае отступать все равно некуда, поскольку зажали нас со всех сторон. У пещеры наверняка с нетерпением ждут нериты, которые в отличии от призрачной ведьмы разговоры разговаривать не станут, а сразу полезут в драку. Впрочем, что там нериты? До них дело даже не дойдет. Почему? Так вон, таймер отмеривает и отмеривает оставшиеся минуты, и осталось их всего-ничего.
        С другой стороны, мне даже нравится то, что происходит. Нет, серьезно. Знаете, когда существование людское по-настоящему полно смысла? Тогда, когда тебе нечего терять. Совершенно. Тогда, когда у тебя нет ровным счетом ничего, включая права на самоё существование. Проще говоря, именно в тот момент, когда к твоему затылку приставлено дуло пистолета, снятого с предохранителя, ты по-настоящему осознаешь, насколько же тебе хочется жить.
        - Юр, атакуйте ее - негромко произнес я, глядя на весело скалящуюся псевдо-Гедран - Прямо сейчас. Делайте что хотите, но дайте мне две минуты. А лучше три.
        Глаза ведьмы полыхнули красным, призрачные пальцы превратились в длиннющие когти, рот раскрылся до пределов, не отведенных природой обычным людям, и из него вырвался протяжный вопль.
        Следом за этим что-то бухнуло у самых моих ног, и я оказался в центре невероятно вонючего чернодымного облака. Сдается мне, это штучки Назира, но на этот раз они пришлись кстати, как никогда. Собственно, он мне жизнь спас, кабы не эта завеса, то бестелесная бабка своими когтями меня на бахрому распустила раньше, чем рыцари подоспели. Плюс он подарил мне шанс реализовать задуманное, а именно - забраться в гроб Ательстана, плюнув на всю эту войнушку с его защитницей.
        Кстати, именно в бумагах, за которыми мы сюда пришли, теперь и содержится наше спасение. Почему? Да потому что квест закроется не тогда, когда сдохнет призрак-защитник, а когда я искомые записи прочту. Кстати - могли бы образовательный момент за скобки вынести, ограничившись просто извлечением документов на белый свет. Ну да, дело вроде бы быстрое, но вдруг мне именно на это секундочки и не хватит?
        Чихнув, я рванул к гробу, слыша за своей спиной ругань старухи и громыхание рыцарских доспехов. Брат Юр понял, что я задумал, и резонно решил, что лучше так, чем никак. То, что он не решил меня подпустить к бумагам, я догадался сразу, еще в замке, и не окажись тут этого призрака, полагаю, мне бы пришлось расстараться, чтобы в них заглянуть. Уверен, что рыцари сразу взяли бы гроб в кольцо, позабыв о том, что мы вроде как союзники. Дескать - дела ордена есть дела ордена, и дружба тут ни при чем.
        Впрочем, в этом случае я бы сделал ставку на фон Ахенвальда, который являлся рыцарем в лучшем значении этого слова, то есть был в некоторых вопросах простодушен, доверчив и прямолинеен. Короче - пространство для манера отыскалось бы. А теперь и вовсе на эту тему можно не думать, когда я закончу, от рыцарского отряда, скорее всего, останутся рожки да ножки. Главное, чтобы Гунтер вперед не лез, а то еще и его судьбой придется заморачиваться, будто мне одного Флоси маловато.
        Крышка гроба оказалась куда как тяжела, еле получилось ее сковырнуть, и на пол она упала с таким грохотом, что я даже подпрыгнул на месте. И не только я, призрачная Гедран, когти которой в данный момент азартно вскрывали доспех одного из рыцарей, прямо как консервную банку, заорала благим матом.
        - Прочь - кричала она - Прочь! Не тронь! Не смей!
        - Да пошла ты! - завопил я, заметив стопку желтых пергаментных листов, которые сжимала мумифицированная рука того, кто лежал в гробу - Братцы, держите ее, не подпускайте! Еще минутку, не больше.
        Я дернул на себя бумаги, и понял, что покойный Ательстан не очень рвется их отпускать. Мало того, его левая конечность вцепилась в пергаменты покрепче, а правая неожиданно резво прихватила меня за горло. Ну, и в лучших традициях жанра башка предателя ордена повернулась в мою сторону, челюсти лязгнули, а мертвые буркалы без зрачков, но зато стремительно налившиеся недобрым красным светом, добавили саспенса.
        Вот только чем-чем, а зловещим мертвецом меня не испугаешь, я их столько повидал, что ни в сказке сказать, ни пером описать. И вообще - странно, вроде мне лояльность со стороны этого беспокойного племени обещана. Или Ательстан совершенно не подчиняется Сэмади? Если да - то это нонсенс, о котором я при случае непременно расскажу своему черному братцу. Пусть знает, что есть и среди этого племени ренегаты.
        - Да отцепись ты, сволочь! - я врезал бывшему рыцарю кулаком по челюсти, та отчетливо лязгнула - Вот же!
        Тот повертел башкой, злобно на меня зыркнул, и ловко, прямо как орангутанг какой-то, выпрыгнул из гроба, попутно лягнув меня ногой, обутой в ржавый железный сапог. В результате мы с ним оказались друг напротив друга, и каждый тянул бумаги на себя.
        Не знаю, как Ательстан, а я силу применять опасался. Неровен час, трухлявые пергаменты порвутся, и тогда все, хана квесту. Но при этом дела мои были хуже некуда, поскольку, с одной стороны рассвирепевшая ведьма рвалась ко мне, уничтожая остатки отряда, а с другой таймер на интерфейсе пульсировал как безумный, сообщая, что время на исходе.
        А тут еще мертвец снова вцепился мне в горло. Кстати, конечности у него были совсем уж нечеловеческие. То ли он еще при жизни мутировать начал, то ли это после смерти случилось, но у людей таких длинных рук не бывает
        Но в его заупокойном происхождении были не только плюсы, но и минусы, даже странно, что я сразу не додумался до одной элементарной вещи. Ведь не раз мне уже и Костик, и Валяев говорили, что часто у самого сложного квеста есть простое решение, а иные трудные ситуации можно разрешить нехитрым ходом. Требуется только до него додуматься.
        Это у живого человека руку оторвать трудно, пусть даже речь и идет о компьютерной игре. Мышцы, то, се… А мертвец, да еще и мумифицированный - это же совсем другое дело. Он сухой, как ветка, бери и ломай. Вот и кисть руки Ательстана, та, что бумаги держала, отломилась от его тела без особых сложностей. Правда вторая, цела еще сильнее сжала мое горло, да еще вдобавок данная неприятная личность мне в лицо какой-то трухой плюнула, но это ладно, плевать. Главное - прочесть верхний лист, единственный, который, собственно, и открылся для изучения.
        «Роковой час грянул, и пришли вновь в Файролл Демиурги, и ужаснулись они тому, что увидели. Злоба вместо радости, алчность вместо щедрости, вражда вместо дружбы - вот, что сотворили те, кому было доверено следить за этим миром.
        Три слезы упали на землю Файролла из глаз Демиургов.
        Первая - слеза печали, так как нет ничего грустнее неоправдавшихся надежд.
        Вторая - слеза гнева, ибо разочарование ведет именно к нему.
        Третья - слеза надежды, потому что любая ночь, как бы темна она не была, когда-то да кончится, и сменится рассветом.
        Так и среди Богов, которые столь опечалили своих создателей, нашлись те, кто неповинен был в совершенных ошибках и грехах. Были сии невиновные помилованы, и предоставили им Демиурги шанс на новое рождение, отправив в…»
        «В»? В - куда? Все это было для того, чтобы я узнал то, что и так знал????
        Вами выполнено задание «Тот, кто лежит в гробу»
        Награды:
        100000 опыта;
        125000 золотых;
        Памятный знак «Тот, кто знает»;
        Титул «Некрофорус»;
        Всякое я видел, но это вообще где-то за гранью добра и зла.
        Вам предложено принять задание «Познавшие ярость»
        Данное задание является пятнадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - отыскать одного из трех ныне живущих в Файролле свидетелей Исхода, чтобы узнать у него подобности того, как именно проходило судилище Демиургов над богами.
        Награды:
        200000 опыта;
        150000 золотых;
        Памятный знак «Тот, кто слышал»;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Вспышка, грохот, гроб Ательстана Проклятого разлетается вдребезги, да и сам он взмывает вверх, чуть не вырвав мне горло, после врезается в каменный потолок пещеры, и падает вниз уже в виде супового набора.
        Призрачная Гедрон, которая почти добралась до меня, перестает терзать Гунтера, стоящего на моей защите в качестве последнего рубежа, и с воем исчезает в синем искрящемся водовороте, возникшем из ничего. Кстати, старая добрая сталь все же наносила ей урон, пусть небольшой, но тем не менее. Если бы не это, не видать нам документов из гроба, сто к одному. Другое дело, что вред, который ей причинили рыцари, не шел ни в какое сравнение с тем опустошением, которое она привнесла в их и так не сильно густые ряды.
        Пискнул таймер, на котором застыли нули, и следом за этим на интерфейс вылетело сообщение, обрамленное в веселенького вида рамку, сплетенную из лавровых листьев.
        «Игрок Хейген, поздравляем вас!
        Вы все-таки справились с той нелегкой задачей, которую взвалили на свои плечи, и смогли это сделать в отведенное на это время.
        Все, что вам осталось сделать, так это назвать локацию, в которую немедленно будете перемещены как вы, так и ваши спутники. У вас есть десять секунд для того, чтобы громко и ясно произнести ее название.
        Важно!
        Не стоит вам больше появляться в урочье Вечных Снегов, это небезопасно. Вам стоит знать то, что нериты хоть по сути своей давно мертвы, но при этом они сохранили такую человеческую черту, как злопамятность. И вас они точно не забудут».
        Писк - и таймер снова в деле, притом десятка мигом сменилась девяткой, а после восьмеркой.
        - Мих, Назир, крепко держите Флоси, не вздумайте его отпускать - заорал я заполошно - Желаю, чтобы мы все перенеслись к первохраму Тиамат!
        Сдается мне, здесь важно каждое слово. Скажи я «желаю перенестись», и кто знает, куда занесет моих спутников? А то и вовсе они окажутся здесь. Все, сам виноват, ты про них не упомянул. И какая разница, что было написано в сообщении? Формулируй правильно - и будет тебе счастье. Ну, а коли нет - это твои проблемы.
        Синяя вспышка - и я лечу лицом в зеленую траву луга, что находится в Пограничье. Нет больше вокруг никакого снега, и злобный холод не тянет из меня очки жизни.
        Что я там говорил про подземелья? Хуже их нет? Есть. Теперь я это наверняка знаю. Любое подземелье по сравнению с урочьем Вечных Снегов - детская прогулка.
        Поднявшись с земли, я первым делом глянул на тех, кто сумел вернуться со мной из этого ледяного ада. Хотя - на кого там смотреть? Пальцев двух рук хватит, чтобы счесть моих спутников. Брат Юр, черное одеяние которого было изрядно разодрано, фон Ахенвальд, лишившийся своего шлема и щита, Ченд де Бин, еле стоявший на ногах, пара рыцарей, поддерживающих друг друга, Гунтер, прислонившийся к стене храма и выглядящий так, будто его пропустили через мясорубку, да мои опричники, вцепившиеся в ледяную статую. Все. Больше никто не уцелел, остальные навеки остались там, в снегах.
        Очередь, стоявшая у храма, на миг замерла, рассматривая нас, а после зашушукалась, пытаясь понять, чему именно они стали свидетелями. Особенно пристально на нас глядели несколько игроков, на доспехах которых был отчеканен герб клана «Воины Света». Высокоуровневых игроков, надо заметить, абы кто такую броню, небось, не получит.
        - Эй, чего у вас тут происходит? - к нам быстрым шагом подошел Вахмурка, после заметил меня, а следом за тем прозрачного ледяного туалетного - Ох ты ж ё! Это ведь Флоси!
        - Он - подтвердил брат Мих - Вот так бывает.
        - Так надо что-то делать - выпучил глаза гном - Срочно!
        - Что именно? - устало спросил у него Назир - Скажи, мы сделаем.
        - Я очень извиняюсь - влез в наш разговор игрок из числа тех, кто стоял в очереди - Вы же Хейген, это ваш клан построил этот храм, верно? Хотелось бы знать, когда он откроется. Просто мы уже давно стоим, ждем, а двери закрыты. Может вы как-то решите этот вопрос? Времени жалко, если вы понимаете, о чем я говорю.
        - Понимаю - кивнул я устало - Еще как.
        Ну да, нет жреца - нет приема, двери закрыты. Даже не закрыты, а запечатаны. И это хорошо. Это мне на пользу.
        - Ты обещала - заорал я, поднимая руку к небесам - Ты обещала ему смерть в бою! Так держи свое слово!
        Я уже взывал к Тиамат, но там, в урочье, она могла меня и не услышать, больно уж непростая это локация. А здесь данный номер не пройдет. Особенно здесь, близ храма, возведенного в ее честь.
        И она меня услышала. Прошуршала, приветливо распахиваясь, каменная дверь, и я знал, кто ждет меня там, внутри.
        Только меня, и больше никого.
        - Ну вот - обрадовался игрок - Что значит эффективный руководитель!
        - Мих, Назир, Вахмурка - вы стоите у дверей, внутрь никто не должен войти до того, пока я оттуда не выйду - скомандовал я - Магистр, я могу попросить вас…
        - Разумеется - отозвался фон Ахенвальд - Наши мечи к вашим услугам, лэрд Хейген.
        Рыцари, на которых не было живого места, обнажили оружие, и встали перед моими друзьями первой линией обороны, даже Гунтер, и тот как-то умудрился подняться с земли.
        Игроки молча смотрели на происходящее, они даже переговариваться перестали.
        Я подхватил ледяную статую, с ужасом осознав, что она таять под теплым весенним солнышком начала, и потащил ее внутрь храма.
        - П-погоди - заступил мне дорогу брат Юр, и я заметил поблескивание кольчуги под прорехами его черного балахона - М-мне нужны…
        - Потом - помотал я головой - Все - потом.
        Он что-то хотел сказать, но не стал этого делать, просто отойдя в сторону.
        Не знаю, сколько Флоси весил при жизни, не проверял, но в посмертии он здоров тяжелым оказался, у меня шкала выносливости просела так, как никогда. И, главное, расстояние-то преодолел смешное.
        Тиамат восседала на своем алтаре, закинув ногу на ногу, и с интересом перебирала груду драгоценностей из числа подношений, то и дело поднося поближе к глазам тот или иной предмет.
        - Дешевка - сообщила она мне, осмотрев перстень с крупным аметистом - Работа грубая, людская, золото с примесями, камень с пузырьком. Жадновата у меня паства.
        - Скорее - небогата - я прислонил Флоси к одной из стен - Зато отдают последнее, цени. Но не это главное. Тиамат, ты же дала ему слово. Он тебе поверил. Он служил тебе не за страх, а за совесть. А ты его обманула.
        - Вы - холодно поправила меня богиня - Воин, мы с тобой не ровня, и никогда ей не станем.
        - Верно - подтвердил я - Но, когда уйдем мы, те, кто вам служит, потому что хочет этого сам, а не по причине выгоды, с кем вы останетесь? С теми, кто при первом же сотрясении основ побежит к новому хозяину, потому что у него еда слаще, и он платит лучше? Или просто потому что он прикрикнул на них чуть громче, чем вы? Сегодня в урочье Вечных Снегов осталось полсотни воинов, они умерли ради вас, не задумываясь, ничего не требуя взамен, и не жалея о том даже на пороге смерти. Остатки этого отряда сейчас охраняют храм, хотя валятся с ног от ран и усталости. Но ваш покой им важнее. Вы уверены в том, что те, кто придет после нас, окажутся такими же? Я - нет.
        - Красиво сказано - Тиамат спрыгнула с алтаря, и подошла ко мне - И ты не врешь, воин, я это чувствую.
        - Оживите его - попросил я, показав на Флоси - Сдержите слово.
        - Я его уже сдержала - богиня сжала пальцами мой подбородок, вздернув лицо вверх - Он погиб в бою, как и хотел, перед тем сразив могущественного врага. Он умер ликующим победителем. Это ли не мечта истинного воителя?
        И ведь ничего не возразишь, все верно сказано. Черт, все же придется Костика под микитки брать. А если и он ничего сделать не сможет? Эта стерва сейчас возьмет и нового жреца назначит - и что тогда?
        - Я сделаю то, о чем ты просишь - продолжила богиня - Сделаю. Но знай, для него мой поступок может оказаться не благословением, а проклятием. Смерть не любит, когда забирают то, что ей принадлежит по праву.
        - Мы говорим о Флоси - облегченно выдохнул я - Проклятия опасны только для тех, кто их боится или хотя бы в них верит, а он на подобные темы даже не задумывается.
        - Смотри, это твой выбор - Тиамат подошла к ледяной статуе, под которой уже растеклась небольшая лужица, и легонько ткнула пальцем в прозрачный нос Флоси.
        Звон, будто разбился хрустальный бокал, плеск воды - и вот перед нами стоит туалетный, живой, здоровый и вонючий.
        - Эва! - удивленно рыкнул он, переводя взгляд с меня на богиню и обратно - А где все? И где та тварюга?
        - Тварюга сдохла - напомнил я ему - А все… Кто остался - те за дверью.
        - Да, кстати - задумчиво произнесла Тиамат - Подожди меня тут, воин, мы не договорили.
        И она вышла их храма, за дверями которого тут же раздался дружный восхищенный возглас толпы.
        - А башка где? - потеребил меня за локоть Флоси - Башка виверны?
        - Там осталась - отмахнулся я - Да накой она тебе?
        - Так трофей! - расстроенно пробубнил северянин - Эх, ярл, ярл, ничего-то ты в жизни не понимаешь. Я ее хотел потом Гунтеру подарить, он бы порадовался! Аааа…
        Он печально махнул рукой, направился в угол, где стоял шкаф, чем-то там погремел, извлек откуда-то огромный кувшин, запечатанный сургучной пробкой, лихо ту сковырнул, и приник к горлышку ртом.
        Ну и славно, пусть надирается, имеет право. А лично мне пора заняться другими вопросами, не менее важными. Тиамат сказала, что мы не договорили? Все так. Все верно.
        Глава 13
        В КОТОРОЙ ВСЕ ВРОДЕ КАК ГОВОРЯТ ПО ДУШАМ
        За дверями раздался еще один восхищенный коллективный выдох, как видно Тиамат продолжала радовать паству какими-то божественными трюками. Если честно, ей бы еще крикнуть что-то бравурное, вроде: «Я не вижу ваших рук» или там: «Я люблю вас! Мои люди всегда со мной!» - и был бы полный комплект.
        Но она решила обойтись без лишних фраз, как видно, рассудив, что настоящее божество должно быть немногословным, потому, входя обратно в храм, ограничилась дружелюбным прощальным помаванием ладони, обращенным к верующим.
        - Я излечила раны воинов, что служат моей дочери - сообщила Тиамат мне, и зачем-то пояснила - Всех тех, кто был с тобой в походе.
        - За это спасибо - немного равнодушно отозвался я - А то Гунтер совсем плох, здорово его призрак потрепал.
        Такой тон не являлся каким-либо рычагом давления на богиню или очередным трюком, на которые я, хотелось бы верить, изрядный мастер. Просто вдруг апатия навалилась, та, которую еще «отходняком» называют, все вокруг поблекло, словно дымкой подернулось. Все же приключение в этом проклятом урочье выдалось из числа тех, после которых водку пить следует, а не с личной божественной работодательницей общаться. И неважно, где именно - тут, в игре, или там, в настоящей жизни. По той же причине меня в данный момент не слишком волновало то, что подумает Тиамат, увидев меня сидящим у ее алтаря, да еще и привалившегося к нему спиной.
        - Призрак? - изумилась богиня - Всего лишь? Я полагала, что вы сразились, как минимум, с драконом.
        - С ним тоже поскубались мало-мало - кивнул я - Как без дракона в подобном предприятии? Да никак.
        - А бошку его там оставили - недовольно проворчал Флоси, уже ополовинивший емкость с винищем - Мать небесная, может ты ее как-то сможешь ее оттуда вытащить? Трофей-то знатный. Гунтер таким до старости гордиться станет. Опять же, его в любой момент пропить можно, редкий богатей такую штуку купить откажется.
        - Перебьешься - отмахнулась от него Тиамат и уставилась на меня - Хейген, ты ничего мне рассказать не хочешь? О некоей вещице, что ты там обнаружил, но брать не стал, и оставил лежать где и прежде? Я, как, наверняка, и мои родичи почувствовала, что кто-то коснулся наследия Месмерты. Коснулся, но не принес его в мир. Сдается мне, это был именно ты.
        - Ну, а чего тогда рассказывать, если вы и сами все знаете? - я прикрыл глаза, легкое сияние, окружавшее богиню, начало меня раздражать - Разве только упомянуть тот факт, что для верности я ту находку еще и камушком привалил. Тяжелым, большим, так, чтобы она не на виду валялась.
        - Очень разумное решение - одобрила мои действия богиня - Ты хороший слуга, Хейген. Я довольна.
        - Не слуга - поправил ее я - Если угодно…
        - Да-да, помню-помню, если угодно - ученик - Тиамат всплеснула руками - Нет, я положительно не понимаю, что за прошедшие века случилось с людской породой? Раньше любая божественная похвала для смертного являлась величайшим свершением в жизни, тем, что оправдывало его существование на свете как таковое. Служение же богу считалось невозможным благом. Сейчас же вы только и делаете, что с нами спорите, или, того хуже, выказываете свое недовольство, что не может не раздражать. Вот я сейчас хотела тебя наградить - щедро, от всей души. А теперь не хочу.
        - Не хотите - не надо - передернул плечами я, равнодушно глядя на наливающиеся нехорошей краснотой глаза богини - Ваша воля. Я встал под ваши знамена по идейным соображениям, а не ради наград и похвалы. Из вернувшихся богов вы единственная достойны поклонения, остальные так, не в счет.
        - Хоть льстить люди не разучились, и на том спасибо - из голоса Тиамат вроде пропали раздраженные нотки - Но ты все же на досуге подумай о том, что времена вновь могут измениться, и ваши теперешние нравы вслед за ними тоже. Мы - боги. Мы всемогущи. И людская природа тоже в нашей власти.
        Было у меня желание упомянуть о том, что демиурги в свое время на их всемогущество чихать хотели, но не стал я этого делать. Мне от нее кое-что нужно, причем прямо сейчас, потому не стоит длить конфликт. Да и моральная усталость вроде отступила, мир вокруг снова обрел краски, звуки и запахи.
        «Богиня Тиамат довольна вами, игрок Хейген.
        В знак особой приязни она вручает вам свои дары и надеется, что вы сможете оценить ее щедрость и сердечность.
        Лично вы получаете:
        Благословение богини Тиамат, увеличивающее все основные характеристики на 15% от общего значения. Данный бонус будет действовать 24 часа по игровому времени начиная с текущего момента;
        10000 золотых;
        Нагрудный знак «Красное на черном»;
        Перстень из малой серебряной шкатулки.
        Игроки клана «Линдс-Лохены», главой которого вы являетесь, получает следующие награды:
        +10% к количеству золота, выпадающего с поверженных противников;
        +10% к шансу на то, что с поверженного противника выпадет предмет амуниции;
        +100 единиц к характеристикам «Жизненная энергия» и «Мана»
        Данные бонусы будут действовать 24 часа по игровому времени начиная с текущего момента»
        О как. Богиня меня начала и денежкой трактовать? Это что-то новое.
        - Благодарю вас, ваше небесное величество, за столь лестную оценку моих невеликих трудов - я поднялся на ноги и отвесил церемонный поклон в стиле «Трех мушкетеров». Махнул бы и шляпой с пером, да не имелось у меня таковой. Вернее - с собой не было, просто она лежала в сундуке с той самой поры, как я покинул Архипелаг - Не за награду невзгоды преодолевал, как было сказано ранее, но очень приятно!
        «Есть вопросы!»
        «А мы?»
        «Чего нас не позвал?»
        «Так нечестно!»
        Прямо бомбардировка какая-то сообщениями началась, и последнее, разумеется, от Айболитки пришло. Значит, она уже на замковой территории ошивается, это без вариантов. Сокланы мои бонусы увидали, тут же начали их обсуждать, ну, а два и два главе «Вербума» сложить несложно. Ясно же, что просто так богиня никому никогда добра не отсыплет. Впрочем, Амадзе со Славом и Снуффом тоже сообразили, что это «вжжж» неспроста, первые сообщения-то мне от них пришли.
        - Другое дело - погрозила мне пальчиком Тиамат - Побольше подобострастия, побольше смиренности - и мы чудно поладим, Хейген. Нет, строптивость и прямота - это прекрасные черты, они мне всякий раз напоминают о том, что война за ваши души пока не выиграна, но все хорошо в меру. В меру!
        - Мать небесная, не сотворишь еще кувшинчик? - смачно рыгнув, осведомился у богини Флоси и потряс в воздухе окончательно опустевшей емкостью - А то этот последний был. Нет, после-то мне еще приволокут, но мне бы сейчас.
        Тиамат усмехнулась, глядя на пошатывающегося северянина, который еще и задницу со скрежетом начал почесывать, щелкнула пальцами и велела:
        - Лови.
        Флоси выставил руки вперед, и в них свалился здоровенный кожаный мех, очень похожий на те, что кучей валялись в одном из углов храма, только полный, а не пустой. Выходит, она не в первый раз выручает туалетного выпивкой? Похоже, что да.
        Интересно, отчего она к нему так благоволит? Только потому, что он некогда первым восславил ее имя? Сомнительно это. Ой, сомнительно. Здесь что-то другое.
        Но - что?
        Ладно, с этим после разберусь. Сейчас у меня другие цели.
        - Ладно, воин - Тиамат перевела взгляд с Флоси на меня - Награды я раздала, благословения тоже, жреца своего побаловала, на этом, пожалуй, все. Пора мне возвращаться в свою небесную цитадель. Там, на небесах, сейчас хорошо, просторно, тихо, но скоро эта благость закончится. Потаскуха Лилит вот-вот туда заявится, опять натащит в свой замок всяких полудурошных поэтов и музыкантов, те начнут песни выть… Ужас, да и только. И ведь не выгонишь ее.
        - Родня - понимающе поддержал я богиню.
        - Да это тут при чем? - изумилась та - Самые страшные войны и самые кровавые распри чаще всего устраивают именно родичи, а не посторонние друг другу люди. Какое дело чужаку до чужака? Никакого. Потому там все просто - нож под ребро, петля на шею или, к примеру, яд в бокал. А родственники так не могут друг друга убить, это слишком просто. Это не по-семейному. Потому начинают плестись воистину изуверские планы и реализовываться самые жуткие фантазии. Кстати, если ты когда-нибудь захочешь сделать мне приятное, то собери войско и разрушь храм Лилит. До основания! А затем на этом месте огромную отхожую яму вырой. Поверь, моя благодарность за подобное деяние не будет знать пределов.
        - Отхожая яма? - оторвался от меха Флоси, вытер рукавом рот и взволнованно гаркнул - Ты, ярл, без меня этим заниматься и думать не моги! Там тонкостей сильно много, тебе они неведомы.
        - Не отпускает прошлое? - сочувственно произнес я - Понимаю. Не переживай, без тебя ничего рыть не стану. Да и не получится пока ничего. Верно ведь, досточтимая богиня? Кто с мечом в первохрам придет, тот от небесного гнева и погибнет.
        - Пока - да - мечтательно прощебетала Тиамат - Но такие запреты долго не держатся. Ты главное запомни - если захочешь сделать мне приятное… Ну, ты понял. Нет-нет, просить тебя о таком, или, того хуже, приказывать я не вправе. Но у тебя же есть свои желания, устремления? И потом - ты же любишь свою богиню? Свою госпо… Кхм… Свою покровительницу?
        Ба! Никак не может она мне такого приказать? Не иначе, как для богов существует системный запрет на подобные забавы, потому и квест не вылетел. Очень любопытно!
        - Люблю - не могу - приложил руки к груди я - Даже не сомневайтесь.
        - Вот и славно - ласково улыбнулась мне Тиамат - И, если в такой поход соберешься, моего жреца не забудь прихватить. Порадуй уж его. А теперь - проща…
        - Один вопрос - остановил я ее, поняв, что чуть не упустил свой шанс пролить свет на очень важный момент. Не факт, что сложится, но кто знает? - Есть вопрос. Сразу поясню - тут не мое праздное любопытство, это нужно для поисков вашей дочери.
        - Вопрошай - милостиво кивнула богиня.
        - В тот день, когда Демиурги вас с родней в Великое Ничто спровадили, это же не вдруг случилось? - тщательно подбирая слова, сказал я - Верно? Сначала они ведь разбор полетов устроили? Ну, что-то вроде судилища?
        - Мне не слишком приятно вспоминать тот вечер - неохотно буркнула Тиамат - Тягостно на душе становится. Смутно.
        - Понимаю - покивал я - У каждого в прошлом есть дни, вечера и ночи, которых лучше бы и не случалось. Но - надо. Да, собственно, мне подробности оной экзекуции не сильно нужны, это ваше с Демиургами внутреннее дело. Нам, смертным, подробности про низвержение богов знать ни к чему. Но тогда, в тот вечер, на вышеупомянутом мероприятии присутствовали не только две стороны процесса. Туда, уж не знаю как, затесались три зрителя. Они не являлись богами или Демиургами, они были… Не знаю я, кем они были. А знать - нужно. И не только знать, мне хоть одного из них позарез найти надо.
        На самом деле кое-какая догадка у меня имелась. Я, как только условие квеста прочел, так сразу и подумал, что, может, мне снова немного повезло. Что не зря я столько по самым мрачным местам Раттермарка мотался. Хотя, конечно, шансов на подобный расклад не сильно много. В лучшем случае - пятьдесят на пятьдесят.
        - Зрители? - Тиамат поморщилась - Слово-то какое подобрал… Хотя - да, по-другому их не назовешь. Вот только было их побольше. Восемь… Или нет, даже девять, про Тильду забыла, она в угол залы забилась, и дрожала как осиновый лист. Хотя кого-кого, а ее в учет можно не брать, я видела, как она сгорела дотла.
        - А кто они? - я ощутил, как недавнюю апатию окончательно вытеснил азарт - Тильда и остальные?
        - Слуги - хлопнула ресницами Тиамат, ее пухлые губы под тонкой полупрозрачной вуалью, как всегда скрывающей нижнюю половину лица, явно тронула улыбка - Шуты. Миньоны. Многие из моих братьев и сестер заводили эдаких питомцев. Часть из них погибла до того, как Демиурги собрали нас в Зале Общего Сбора, некоторые из трусости покончили с собой, а кое-кто, из тех, кто посмышленее, успел улизнуть и спрятаться, надеясь пережить время катаклизмов. Да-да, я имею в виду именно твоего двуличного приятеля, которого на свою голову Чемош прикормил. Впрочем, Пауни пошла почти тем же путем, с той, правда, разницей, что Сэмади предал своего господина, а моя умничка выполняла приказ своей повелительницы.
        - Ясно - я мысленно потер ладони. Сдается мне, имя одного из уцелевших прислужников Старых Богов мне известно - Тильда сгорела, погорюем о ней еще секунду, а после забудем навсегда. Кто еще там был? Имена, досточтимая Тиамат, назовите мне имена! Да, поправка - если вы видели смерть кого-то из них, то можно о ней не упоминать.
        - Рагнар тоже сгорел, когда открылся зев Бездны, он, как и Тильда, оказался там, где не стоило стоять - загнула палец Тиамат - Рррла-Ри превратил в пыль один из Демиургов, когда та попробовала защитить эту дуру Миррит. Достойная награда за излишнюю преданность и невероятную глупость. С кинжалом лезть на Творца - это верх безумия, согласись? Эдну и кривоносого степняка… Как его… Не помню. Неважно. Так вот - их с нами затянуло в Великое Ничто, и они вмиг стали ничем. Там и нас-то почти не стало, что говорить о смертных, пусть даже избранных богами для вечной жизни?
        - Это пятеро - подытожил я - Стало быть, осталось еще четверо. Те, чьей смерти вы не видели.
        - Фонди - помолчав секунду, продолжила свои речи Тиамат - Доверенная служанка Трины. Тихая такая, спокойная, страшненькая, прямо копия своей госпожи. Кстати, до сих пор не понимаю, за что Трину с нами отправили, она никогда ни с кем не конфликтовала, покровительствовала лекарям, травникам и книгочеям.
        - Раз - теперь и я начал пальцы загибать.
        - Урруш. Здоровый, зеленый, из орочьего племени. Его Витар привечать начал незадолго до Исхода. Он постоянно менял любимчиков, но оно и не странно ни разу. Они у него постоянно гибли. Все славы искали, дурачье такое, хотели своего покровителя порадовать. Вот только дорога, начинающаяся у указателя с надписью «К славе», чаще всего ведет на погост.
        - Два.
        - Третий - поэт, он Клие служил. Как же… Лисандр. Да. Верно, Лисандр. Хотя нет, так его звали до того, как он в лапы к Месмерте попал, после его по-другому кликали, но как именно - забыла. Тоже еще тот олух. Это же надо до такого додуматься - написать поэму о красоте Клии, и зачитать ее в присутствии Месмерты? Конечно, та мигом разозлилась и на него проклятие наложила. Был писаный красавчик, стал зубастый урод.
        Ты его имя забыла, а вот я отлично помню. Его зовут Шурш, и он всех вас пережил. Бинго.
        - Три - не подав вида, загнул я еще один палец - Кто последний, четвертый?
        - Четвертая - поправила меня Тиамат - Одна из прислужниц все той же Месмерты, только не помню какая именно, у нее же целый выводок был. Но точно не та, с которой мы недавно сталкивались в оазисе, я бы ее узнала.
        Как хорошо, что я добросердечный человек, и помог в свое время бедолаге поэту. А то пришлось бы дриад по одной вылавливать, а они дамочки ох, какие неприятные. Но зато теперь я знаю двух уцелевших прислужников старых богов. Условно, но тем не менее. Интересно, кто третий?
        - Я помогла тебе, воин? - уточнила богиня.
        - Фонди - произнес я - Она кто? Человек, эльфийка, гнома?
        - Человек - отозвалась Тиамат - Но я ее почти не помню. Да и с чего бы? Уже то хорошо, что имя в моей памяти осталось. На этом все, Хейген, мне пора покинуть земную твердь. Я пока не настолько сильна, чтобы проводить тут столько времени. У всего есть свои пределы, и у моей теперешней мощи тоже.
        - Еще секунду, великая богиня - попросил я - Последнее. Я смог убедить рыцарей, служащих памяти вашей дочери, обеспечить защиту этого храма. У меня и моих людей, знаете ли, тоже есть пределы мощи. Даете на то свое разрешение?
        - И благословение - величественно заявила Тиамат - А ты плут, Хейген. Большой плут. Но мне это по сердцу. Главное - не вздумай со мной хитрить. Испепелю! И вот еще что… Ты собрал многих славных бойцов под мои знамена, но не всех, не всех. Поспеши, воин, время не ждет. И потом - если этого не сделаешь ты, то подсуетятся другие, и тогда те, кто мог стоять с нами плечом к плечу, обнажат свои мечи против нас.
        Вспышка - и мы с Флоси остаемся в храме вдвоем. Тиамат покинула здание.
        Посыл ее последней просьбы ясен, но вот где взять время на общение с… Как там звали последнего по счету воина из списка? Груук? А, нет. Груукх.
        Черт, но откуда я знаю это имя? Точно ведь раньше его слышал, но вот когда, где?
        И живет этот смутно знакомый тип в краях, где я вообще не бывал. Великая степь для меня Терра Инкогнита, и мне совершенно некогда ее изучать.
        - Хорошая она - пропыхтел туалетный, сделав перед тем еще один мощный глоток из изрядно отощавшего меха с вином - Согласись, ярл?
        - Ну да - подтвердил я, понимая, что другого ответа быть и не может - Есть такое.
        Хорошая? Может и так, вот только жадная очень. Подаренный перстень оказался жиденькой безделушкой на игрока среднего уровня, причем вдобавок даже не золотой, а серебряной. Хотя оно более-менее понятно, его и достали из серебряной же шкатулки, да еще и малой. Но это еще ничего, от этой цацки хоть какой-то прок может быть. Жетон и тем похвастаться не мог. Он представлял из себя просто черный кругляш с красной блямбой в центре и у него не имелось никаких статов. Совершенно. Это был просто предмет для ношения на груди. Украшение в прямом смысле, если конечно к подобной абстракции можно применить данный термин.
        С другой стороны, она мне ничего и не обещала, данная награда вроде как бонусная. По факту это тот дареный конь, коему в зубы не смотрят.
        Вроде бы мы времени в храме и немного провели, но сколько же народу к нему подвалило за эти считанные минуты. Я, когда распахнул двери и вышел наружу, чуть дара речи не лишился. Толпа! Как есть - толпа. И ее, заметим, приходилось сдерживать моим сокланам, и пришедшим к ним на помощь ребятам из «Вербум Сапа». И - рыцарям, количество которых за это время увеличилось. Сдается мне, кто-то из служителей Плачущей Богини успел смотаться в Леебе, и привести сюда подмогу.
        - Богиня где? - заорали синхронно сразу десятка три глоток - Она еще выйдет?
        - Великая Тиамат вознеслась в небесные чертоги - напрягая горло, завопил я в ответ - Велела всем передать привет, и сказать, что она в восхищении!
        Народу мои слова понравились, я же тем временем обратил внимание на то, что в стороне от общей массы стоит Мастер Стрекоз, и не один, а в компании нескольких своих приближенных, знакомых мне по недавней встрече. Наши взгляды скрестились, лицо лидера «Воинов Света» тут же озарила приветливая улыбка, и он приветственно помахал мне рукой. Однако, наш пострел везде поспел.
        - Не напираем, не напираем! - заорал Слав.
        - Открывайте храм! - выкрикнул кто-то из толпы - Он для всех, не только для вас!
        - Сколько ждать можно? - поддержал его народ - Совести у вас нет!
        - Поорите мне еще! - заорал Флоси, выбираясь на белый свет - Кстати, богиня недовольна подношениями. Несете на медяк, а просите на золотой. Так дела не делаются! Вот!
        И он смачно рыгнул, а после погладил себя по животу.
        - Золотые слова - умилился Амадзе, невесть когда успевший оказаться рядом со мной - И сразу. Дражайший лидер, мне бы получить доступ к храмовой сокровищнице. Не дело, что материальные ценности…
        - Б-бумаги - отодвинув его в сторону, потребовал брат Юр и протянул руку - Н-немедленно.
        - Вот они - не стал даже с ним спорить я - Держите.
        - З-здесь все? - ледяному взгляду казначея Ордена позавидовал бы любой контрразведчик.
        - Обижаете.
        - И не д-думал - чуть подобрел брат Юр, убирая пергаментные листки под свой черный балахон, на котором чудесным образом исчезли все дыры. Или ему новый из Леебе доставили - Б-благодарю тебя за помощь ордену П-плачущей Богини. Мы рады… Н-ну, сам придумай, чему именно, у м-меня нет желания этим з-заниматься.
        - Богиня просила меня передать кое-что вам и магистру фон Ахенвальду - сообщил ему я - Думаю, мы успеем поговорить до встречи с моими людьми, той, что назначена на полдень.
        - С-старею - вздохнул брат Юр - С-совсем про нее забыл.
        - И еще одна назначена на два часа дня - напомнил я ему - Не менее важная. Кстати, вон тот человек… А где он?
        Мастер Стрекоз, еще минуту назад стоявший на зеленой травке луга, исчез, будто его и не было. Надо полагать, он увидел все, что хотел, и решил не тратить далее свое время на разные пустяки. Ой, чую выйдет мне боком все произошедшее. Ясно, что раньше или позже отношения с «Воинами Света» будут испорчены, но так хотелось еще потянуть волынку и вытянуть из их лидера максимум пользы.
        Кстати - военный аспект возможной проблемы я за счет рыцарей может и решу, а вот квестовый… Мало того, что я лишусь возможности без особых проблем попасть во дворец султана, это так, семечки. Как бы меня вообще на Юге персоной «нон-грата» не объявили. С Мастера Стрекоз станется, и влияния на это у него, похоже, достанет.
        - Дядька де Бин! - вдруг прозвенел с небес звонкий, как колокольчик, голосок, перекрыв все остальные звуки - Ты здесь откуда! Вот радость-то!
        Бесстрашный рыцарь, который час назад один дрался против трех неритов, задрал голову вверх, моментально побелел как лист бумаги, и захлопнул забрало, прищемив при этом свои рыжие усы, но, похоже, этого даже не заметив.
        - Дядька де Бин, это же ты! - Трень-Брень спикировала вниз и постучала по шлему - Я тебя ни с кем не спутаю.
        - Меня нет - донесся до нас приглушенный голос - Нет меня тут! И ты, маленькое исчадие, мне только снишься!
        - Еще неплохо срабатывает фраза «я в домике» - ехидно сообщила ему фея - Но только не со мной! Так меня не изгонишь. Дядька де Бин, а давай я тебе песню спою? Я знаю, ты же любишь.
        Раздался глухой рев, огромная фигура, закованная в латы, растолкала толпу и, не разбирая дороги, понеслась в поле, преследуемая феей, которая на ходу еще успела сообщить нам:
        - Скоро я вернусь и узнаю, кто придумал, что Флоси помер! Ух, я тому!
        - Моя девочка! - всхлипнул туалетный, смахнув с грязной щеки мутную слезинку - Если тебя, ярл, убьют, ты не сомневайся, я за ней пригляжу.
        - Что утешает - я потер лоб, и попросил - Айболитка, не сверли меня взглядом, хорошо? Я тебя вижу. И тебя, Гедрон, тоже. Рад видеть, кстати. А Глена нет?
        - У него сессия - отозвался Старый, до того тихонько стоявший в сторонке и, подобно Мастеру Стрекоз, наблюдавший за происходящим - Ему не до игры. Пятый курс, как-никак.
        - Храм открыт! - заорал вдруг Флоси - Заходи по одному!
        - Гунтер, последи за порядком - крикнул я своему другу, доставая свиток перемещения. Ну да, идти два шага, но сил на это уже нет. Да и народ продолжать прибывать. Как видно слух о произошедшем здесь, достиг многих ушей - Вахмурка, помоги ему. Порядок в очереди, то, се… Глав союзных кланов и дорогих гостей Пограничья прошу проследовать за мной. Магистр, вас…
        - В первый раз - отозвался фон Ахенвальд, смотревший на то, как огромный де Бин носится по берегу реки, преследуемый феей - В первый раз мастер Ченд забыл о долге и прилюдно показал, что он испытывает страх. А я думал, что он ни на то, ни на другое не способен. Вот ведь!
        И старый рыцарь шагнул в портал следом за мной.
        Первой, кого я увидел по выходу из синего марева, оказалась моя дражайшая сестрица. Она прислушивалась к гвалту, который даже сюда долетал и недовольно морщилась. При виде меня ее лицо приняло еще более суровое выражение, она качнула ребенка, которого держала на руках и спросила.
        - Что опять устроила твоя дочь?
        - А что опять устроила моя дочь? - опешил я - Что еще-то?
        - Ну, это же из-за нее кутерьма за стенами началась? - пояснила свои слова та - Разве нет?
        - Нет - мягко ответил за меня фон Ахенвальд, внимательно глядя на Эбигайл - Леди Трень тут ни при чем. Если не ошибаюсь, передо мной прекраснейшая королева Пограничья? Увы, не имел чести быть вам представленным официально, что вызывает скорбь в моем старом сердце. Лэрд Хейген, не сочтите за труд.
        Я выполнил его просьбу, с изумлением заметив, как моментально изменилось выражение лица моей названной родственницы. Надо же, из довольно сварливой девицы-перестарка она, похоже, и впрямь превращается в королеву.
        - Прошу прощения за скромную встречу, просто я не знала, что к нам пожалуют такие гости - проворковала она, улыбнувшись старому рыцарю - Мой брат таков, что никогда ничего вовремя сделать не в состоянии. Увы, но такова фамильная черта всех мужчин клана Линдс-Лохены.
        Хорошо, что я придержал челюсть рукой, а то она бы по ступенькам брякнула.
        - Хейген, проводи гостей в малый каминный зал - велела мне Эбигайл - А я распоряжусь насчет стола, и уведомлю короля о происходящем. Впрочем, давайте-ка я вас сама провожу, а то он еще в коридорах заплутает.
        Одной головной болью меньше, а то я пытался вспомнить расположение помещений во дворце. Я тут бывал нечасто, знал только где находятся мои покои, кухня да тронный зал. Ну, еще комнату, в которой обитал брат Херц с подручными.
        Через пять минут наша компания уже сидела за пока пустым столом, поглядывала на камин, в котором уже потрескивали дрова и ждала, кто начнет разговор.
        Надо заметить, что здесь собрались почти все те, кто определял в настоящее время политику нашего альянса, не хватало только Вольного из «Вербума», Глена, сдающего в экзамены, да Кролины, отсутствие которой меня все сильнее начинало волновать. Не в игровом плане, а, если можно так сказать, в личном. Не случилось ли чего? Может, ей какая помощь в реале нужна? Шелестова наверняка ведь знает, да как у нее спросишь?
        - П-предлагаю не терять времени - нарушил молчание брат Юр - У т-твоих друзей, Х-хейген есть вопросы, у н-нас есть на них ответы. Д-давайте сведем одно с другим, и в-все.
        - Согласна - подтвердила Айболитка - Хейген, мы вроде как достигли с тобой взаимопонимания, но ты снова отправился в какое-то очень интересное путешествие без нас. Это не слишком честно.
        - Верно - подтвердила Сайрин, входя в залу - Я почти обиделась.
        - Ты что тут делаешь? - опешил я.
        - Ну, не с остальными же на поле торчать? - резонно заметила девушка, присаживаясь рядом со мной - А тут интересно.
        - Да пусть останется - вдруг заступился за нее Слав - Она хоть и чудная, но иногда очень верные вещи говорит.
        - В-вообще-то я веду речь о другом - остановил собравшуюся продолжить свою тираду Айболитку жестом брат Юр - М-мы собрались здесь, чтобы з-заключить союзный д-договор. Лэрд Хейген, п-по моему разумению м-мог бы смело п-принять решение и с-сам, но он н-настолько уважает своих с-соратников, что н-настоял о нашей встрече.
        - Союзный договор? - переспросил Гедрон Старый - Между кем и кем?
        - М-между Луной и С-солнцем - невероятно серьезно ответил ему брат Юр - Из-звините, не удержался. Т-так и не научился п-пропускать мимо ушей п-подобные банальные вопрос. С-сами посудите - здесь в-вы, представители союзных к-кланов П-пограничья и мы, п-представители Ордена П-плачущей Богини. Так между кем и кем б-будет заключен д-договор?
        - Богиня, которой вы принесли клятву верности, проявила благосклонность к нашему ордену - добавил фон Ахенвальд - Потому отныне и навсегда у первохрама Тиамат на страже будут стоять рыцари, служащие ее дочери. Подготовка к переброске основных сил ордена сюда, в Пограничье, уже начата, но, как верно заметил досточтимый Юр, следуя просьбе друга нашего ордена Хейгена мы все же решили проговорить этот вопрос и с вами, его соратниками.
        - Основных сил ордена? - вытаращил глаза Раша.
        - На страже у храма? - дернула себя за ухо Айболитка.
        - Главный жжет! - шепнул Снуфф Славу, а Сайрин вздохнула и начала наматывать прядь волос на указательный палец правой руки.
        - Служащие ее дочери? - помолчав, произнес Гедрон Старый - Вот это на самом деле новость так новость!
        Глава 14 В КОТОРОЙ ВСЕ ПРОХОДИТ БОЛЕЕ-МЕНЕЕ ГЛАДКО
        - Да, вот как-то так - скромно подтвердил я - Не знаю почему, но мне подумалось, что разбавлять наш узкий, и, скажем прямо, дружный круг другими кланами, вроде «Воинов Света» все же не стоит. Мы все как-то спелись, и новые люди могут внести диссонанс в стройный хор наших голосов. А достославные рыцари - это же совсем другое дело.
        - То есть абсолютно - подтвердил Старый - Н-да, приятель, ты умеешь удивить.
        Мне показалось, что непосредственно его крайне озадачила данная ситуация. Не ошарашила, не обрадовала, не опечалила, а именно озадачила.
        - Мастер Стрекоз будет в бешенстве - рассмеялся Раша.
        - Уже - возразила ему Гливея - Ты его рожу видел? Он быстрее нас с тобой сообразил, что к чему. Если желаешь, могу даже десяток золотых на это поставить.
        И в этот самый момент медяшкой звякнул колокольчик, оповещая меня о том, что поступило личное сообщение.
        «Друг мой (надеюсь, ты не против данного обращения?), хочу тебе напомнить о том, что на 16-00 по игровому времени у нас назначена встреча. Надеюсь, твои планы не изменились, и означенная встреча состоится? Уверен, нам есть что обсудить.
        Мастер Стрекоз»
        - Не спорь - посоветовал я Раше - Проиграешь.
        «Да, разумеется. Буду ждать тебя в четыре часа по игровому времени, в Селгаре, в заведении Кривого Ибрагима, на втором этаже.
        Хейген»
        - Судя по остекленевшим глазам, ты кому-то послание пишешь - обратилась ко мне бдительная Айболитка - И сдается мне, я знаю кому.
        - Капитан Очевидность - фыркнул Амадзе - Все уже сообразили, кому.
        - Не все - безмятежно заметила Сайрин - Некоторым это просто неинтересно. Скажите, мужчина, а вы отчего заикаетесь? Вас кто-то напугал сильно?
        - Б-было дело - и не подумв смущаться, доброжелательно ответил ей брат Юр - З-занесло в молодости туда, к-куда не следует, в-вот и выдали мне там н-награду на всю жизнь. В-вывод - если г-говорят тебе умные л-люди что в иные м-места лазать не ст-тоит - так и не л-лазь.
        - Бееедненький - Сайрин печально вздохнула, в ее глазах блеснули капельки слез - Но вообще есть такие психопрактики…
        - Психо - это да - перебила ее Гливея - Это похоже на правду. Хейген, сия дама - она кто? Твой офицер?
        - Это Сайрин - хмыкнул Снуфф - Она вне категорий.
        - Сайрин любимица клана - поддержал ее Слав - Ну да, маленько чудная, но это ничего, мы привыкли. Зато человек хороший.
        Щеки Сайрин порозовели, она стыдливо потупилась.
        - Но это не повод звать ее на закрытый совет - резонно заметила Гливея - У нас тоже есть в клане свой… Кхм… Любимец. Но мы же его не тащим туда, где обсуждаются серьезные вопросы?
        - Так у вас клан нормальный - примирительно сообщил ей я - А мы Линдс-Лохены, и это многое объясняет.
        - Меня лично присутствие данной очаровательной особы не смущает - произнес Старый - Что тут такого? У нас вон после окончания строительства и ремонта гоблины-рабочие до сих пор по замку шастают, так мы уже привыкли, что они то и дело откуда-то вылазят - из каминов, сундуков, шкафов. То во время званого обеда, то когда мы планы расширения клана на Запад обсуждаем. И ничего. Приспособились.
        - Не понял сейчас! - изумился я - Ты таки достроил замок? А новоселье зажал?
        - Не зажал - с достоинством возразил мне Гедрон - Отложил до подходящего момента.
        В одно из окон постучали, мы дружно повернулись к нему, и Амадзе тихонько застонал. За стеклом порхала Трень-Брень, и подавала нам знаки, чтобы мы пустили ее внутрь.
        - Хорошо бы двери зала чем-нибудь эдаким подпереть - негромко сказал Старый - Для пущей надежности.
        - Нельзя - покачал головой я - Сестрица моя не поймет, та, которая королева Пограничья. Она же сказала, что скоро снедь подадут, значит, надо ждать, пока это случится. У нее на законах гэльтского гостеприимства серьезный пунктик, она не простит.
        Фея тем временем еще раз взмахнула ручками, как бы говоря, что она не понимает, отчего никто из нас не спешит открывать окно.
        - Прямо сцена из фильма про вампиров - тихонько произнес Раша, обращаясь ко всем сразу - Да? «Впууусти меняяяяя»!
        - Это же просто маленькая фея? Кстати - совершенно очаровательная на вид - непонимающе обвела нас глазами Гливея - Вы чего?
        Эхо от нехорошего, но дружного смеха еще долго металось под сводами зала.
        - А ну брысь! - раздался голос Эбигайл от входа - Брысь, я тебе говорю!
        Она скорым шагом подошла к окну, за которым торчала Трень-Брень, и погрозила ей кулаком. Странное дело - моя беспутная виртуальная дочь отчего-то ее послушала. Она невинно захлопала глазами, выставила перед собой ладошки, как бы говоря, что все нормально, а после скрылась из вида, изобразив картину из серии: «ой, а что это там такое? Надо-надо посмотреть!».
        Тем временем несколько девиц в национальных гэльтских нарядах шустро расставили на столе блюда с холодным мясом, козьим сыром, толстыми ломтями серого хлеба, кувшины с элем и прочую простую, но сытную горскую пищу.
        - Вроде бы ненастоящая еда, но смотрится отлично - заметил Гедрон, без особых церемоний берясь за нож, воткнутый в нереально огромный кусок вареной говядины, обложенный душистыми травами - Душа радуется. Спасибо вам, королева, за гостеприимство и заботу.
        - Друзья моего брата - мои друзья - чуть склонила голову Эбигайл - В этом доме вы всегда найдете для себя кров, стол и защиту.
        Нет, точно нынче небо на землю упадет.
        - Я жалею только об одном, прекрасная королева - Лео фон Ахенвальд встал со стула - О том, что Орден Плачущей Богини в моем лице свел с вами знакомство только в эти грозовые дни. Но счастлив тем, что все же это случилось
        - Все не совсем так - возразила ему моя сестра с улыбкой - Ваши доблестные рыцари не так давно проливали кровь за нашу с братом землю, и я никогда не забуду этого. Мы не забудем. Тогда я еще не носила на голове корону, я была простой испуганной девчонкой, у которой не осталось почти ни одного защитника. А они пришли и умерли за меня, не требуя ничего взамен. Такое не забывается.
        Фон Ахенвальд глянул на брата Юра, тот кивнул в ответ.
        - Приятного аппетита, любезные гости - лучезарно улыбнувшись, произнесла Эбигайл - Я понимаю, что ваши беседы не для чужих ушей, потому служанки сейчас уйдут, но, если они понадобятся - зовите, они за дверью. А чуть позже подадут горячее, пяток поросят уже нанизан на вертела и жарится.
        - Спасибо - разноголосо отозвалась наша компания.
        - И еще - задержалась в дверях Эбигайл - Братец, если вдруг я встречу в коридоре племянницу…
        - Только не убивай ее - попросил я - А вот все остальные воспитательные меры… На твое усмотрение, сестричка.
        - Сегодня положительно замечательный день - расплылась в улыбке она - И гости в доме, и ты на редкость сговорчив. Нет, все-таки жить - здорово!
        И она вышла из залы, а чуть раньше ее в двери выскользнули служанки.
        - Ты неплохо устроился, Хейген - заметил Старый, отправляя в рот кусок мяса, и попутно хватаясь за ручку кувшина с элем - Молодец. А ведь каких-то полгода назад мы с тобой в подземелье…
        - У нас не вечер воспоминаний, Гедрон - остановил я его - Потому выпьем, и наконец решим главный вопрос.
        - А мы для чего собрались-то? - устало осведомилась Айболитка - Нет, честно, я уже запуталась.
        - Я, п-признаться, тоже не п-понимаю, что здесь особо обсуждать - заметил брат Юр, охотно поедая ноздреватый и влажный козий сыр - Все и так п-понятно. Ваша п-покровительница Тиамат, и Плачущая Богиня, та, которой мы служим, п-по сути одно целое. Значит, и цель у н-нас общая, в-верно? Сложно п-представить, что дочь п-пожелает зла м-матери, равно как и т-то, что м-мать з-забудет свое д-дитя, оставив его т-томиться в небытие. С-скоро Соагда с-снова увидит с-свет Солнца и вдохнет земной в-воздух, а п-после з-займет свое м-место подле Т-тиамат, то, что ей принадлежит по п-праву. И м-мы, их слуги, также будем с-стоять плечом к п-плечу в грядущих б-битвах. Так чего т-тут думать?
        - Звучит красиво - признала Айболитка - И разумно.
        - Л-логика - мать всех н-наук - кивнул брат Юр - Х-хороший здесь с-сыр. Вкусный. Моя воля - прихватил бы в Л-леебе п-пару головок. Или д-даже ящик.
        - Итак - перехватил я инициативу - Наши соратники из ордена предлагают организовать их силами постоянный пост близ храма. Не секрет, что уже совсем скоро нынешний нейтралитет станет пшиком. На носу обновление, которое…
        - Стоп - перебила меня Гливея - Какое обновление?
        - Масштабное - поморщилась Айболитка - С четверга на пятницу.
        - Друзья, а не пора ли вам гнать меня из клана? - обреченно поинтересовалась девушка - Все всё знают, одна я живу по принципу «здравствуй, дерево».
        - Ты в казну денежку тащишь, как пчелка мед в улей - успокоил ее Раша - Так что какие-то мелочи можешь и пропустить мимо ушей.
        - Д-достойный промысел - поддержал ее морально и брат Юр - Г-героев везде пруд пруди, и их все знают. А вот т-тех, кто стоял у истоков п-подвига, кто изначально купил отважному р-рыцарю к-коня и доспехи, обеспечил добротное п-питание и сделал взнос з-за участие в п-первом турнире, не знает никто. Между т-тем, без денежки этих н-неизвестных скромников, может, и героя н-никакого бы не б-было.
        - Все равно неприятно - вздохнул Гливея - Но спасибо за доброе слово. И правда - никто не ценит, только и слышишь «жадина, за копейку удавишься».
        - Истинно так - покивал брат Юр - Всем н-нужны ответы на в-вопросы, вроде: «в чем смысл б-бытия.». А нам с вами - н-нет. Мы и так т-точно знаем, что сколько ст-тоит.
        - Короче - начал потихоньку злиться я - Рыцари берутся обеспечить охрану храма. Они ставят близ него форпост, причем по всем правилам, такой, что сходу не возьмешь и в случае нападения держат оборону до подхода наших главных сил.
        - А что, красиво - признал Старый - Неигровые персонажи на страже в данном контексте отличный аргумент. Ты прав, запрет на неприкосновенность храмов скоро точно снимут, а, значит, они превратятся в цель для многих. А тут… Случайные налетчики, вроде агров, с ними в драку точно не полезут, это себе дороже. Не столько добра возьмешь, сколько себе на плешь проблемы наживешь. Одно дело вырезать игроков, совсем другое - НПС, тут такие штрафы от админов прилетят! Небольшие и средние кланы в поисках копеечной репутации от противостоящих Тиамат богов тоже подумают, и откажутся от агрессивных планов приблизительно по той же причине. Остаются только идейные фанатики и крупные альянсы, но это совсем другая история.
        - А паломники? - уточнил Слав - С ними как?
        - Будут себе дальше ходить со своими подношениями - тут же отозвался я - Само собой. Никто им клапан пережимать не станет. И нас с вами никто от храма не отлучает.
        - Хорошее решение - одобрил Амадзе - За нас решаешь ты по праву лидера, но тем не менее. Да, парни?
        Слав и Снуфф подтвердили кивками свое согласие, Сайрин, грызущая чуть подвядшее яблочко прошлогоднего урожая и при этом заедавшая его бутербродом с маслом, присоединилась к ним.
        - Так-то оно так, вот только Мастер Стрекоз… - вздохнула Айболитка - Ты представляешь его реакцию на эту новость? Вернее - последствия? Он вчера нам недвусмысленно дал понять свою точку зрения на происходящее, и обозначил свои планы. Сейчас он готов предоставить нам некое место в вагоне, идущем в его личное светлое будущее. Само собой, о «бизнес-классе» никто не говорит, но это хотя бы не плацкарт. Да, мне такой подход к вопросу очень не нравится, но мы имеем то, что имеем.
        - Не знаю, не знаю - усмехнулся Старый - Пока я вижу только то, что Мастер и его свита собираются поиметь нас, причем без всяких вагонов. И мне это не просто не нравится, меня это раздражает, не сказать - бесит.
        - М-мастер Хейген рассказал мне о н-некоем влиятельном л-лице, которое желает п-подмять с-ситуацию с храмом под себя - вытер рот вынутым из рукава платком брат Юр - Я п-понимаю устремления данного г-господина, но они идут вразрез с н-нашими планами. Потому с-сегодня мы с этим М-мастером Стрекоз встретимся и п-побеседуем. Уверен, м-мы найдем общий язык. Почему? Потому что р-разумные д-доводы всегда п-побеждают г-грубую силу.
        - Мой клан в деле - подумав секунд десять, произнес Старый - Я подтверждаю свое согласие на данный союз. Ты же для этого нас тут собрал, Хейген? Да?
        - Именно - кивнул я - Есть вещи, которые в одно лицо решать не стоит.
        - К моему слову прилагается и слово Глена - добавил Гедрон.
        - Мы тоже «за» - после серии переглядок заявила Айболитка - Три из четырех лидеров клана тут, так что большинством голосов.
        Я встал со стула, обогнул стол и приблизился к фон Ахенвальду, который безмятежно орудовал вилкой и ножом, уплетая пирог с почками.
        - Великий магистр, союз кланов «Дети холмов» с признательностью принимает ваше предложение о дружбе и союзничестве - немного пафосно произнес я - Мы подтверждаем ранее заключенный предварительный договор о военном союзе.
        - Я рад этому - слез со стула старый рыцарь и положил мне правую руку на плечо - Не знаю, что нас ждет завтра, но уверен в одном - случись такое, что в двери постучит старуха Смерть, то мы перед ней не дрогнем, и встретим эту гостью достойно, как положено воинам. Хотя, признаюсь, и от долгой счастливой жизни я не откажусь.
        А сообщение? Ну: «военный союз подтвержден», и все такое? И угрозы на пять листов где?
        «Военный союз между орденом Плачущей Богини (неигровое сообщество) и альянсом кланов «Дети Холмов» подтвержден и заключен.
        Список преференций, которые получат как непосредственно альянс, так и кланы, входящие в него, будет отправлен лидерам кланов и их заместителям в ближайшее время.
        Список штрафных санкций, которые получат как непосредственно альянс, так и кланы, входящие в него, в случае одностороннего разрыва договора или нарушения его условий, будет отправлен лидерам кланов и их заместителям в ближайшее время.
        Внимание!
        Открыта внутриальянсная опция «Наши друзья рыцари». Каждый из членов альянса отныне может зарабатывать специальные баллы репутации с представителями ордена Плачущей Богини, а после решить, как с ними поступить. Он сможет обратить их в свою пользу, передать распорядителю клана, или же укрепить ими репутационное здание альянса. По достижению определенного уровня доверия со стороны ордена полученные баллы можно будет обратить в скрытый квест в случае игрока, скрытый инстанс (или подземелье) в случае клана, или же коллективный эксклюзивный рейд (ивент) в случае альянса. Выбор того, куда лучше вложить полученные баллы репутации за игроками! Подробное руководство по данному вопросу будет отправлено лидерам кланов и их заместителям в ближайшее время.
        Администрация игры желает удачи вновь образованному военному союзу, и выражает надежду на то, что вскоре его прославят хорошие дела»
        Блажен, кто верует. Но какую же они мину подложили под кланы с этой репутацией! Ладно у нас всем на всех плевать, такой Линдс-Лохены выбрали стиль игры. А вот Гедрон ни одного балла, ушедшего на сторону, своим не простит. Да и Айболитка тоже, чую, в «Вербум Сапе» маховик репрессий на этот счет раскрутит уже сегодня.
        И бедные рыцари! Их же теперь будут осаждать со всех сторон добрые соратники, желающие оказать разнообразные услуги, от передачи писем до холи ногтей. Ну, с последним я погорячился, но в остальном точно прав.
        - Круто, чо! - Снуфф подставил Славу ладонь, тот по ней звонко хлопнул - Хейген, если нам списки не придут, то перешлешь? Кролины, похоже, не дождешься, совсем она запропала.
        - Может, как Глен, сессию сдает? - предположил Слав.
        - Глен заочник - возразил ему Гедрон - А Кролина если и студентка, то скорее всего с очного. Ну, мне так кажется.
        - Ну да - согласился с ним Слав - У очников одна сессия уже месяца полтора как кончилась, а до второй еще времени полно. А вообще надо народ потеребить, может у кого ее телефон есть? Ну, как она вообще на игру забила?
        - Это вряд ли - заявила Айболитка - Я с ней, конечно, знакома поверхностно, но точно говорю - она Файроллом пришибленная, как и мы все. Доброй волей такая не уйдет.
        Как всегда, в таких случаях НПС в разговор не лезли, они словно не слышали всех этих «сессия», «очники» и так далее. Меня с самого начала поражала эта особенность игры, эта ее избирательная гибкость. Как такого удалось добиться, понятия не имею, но ведь до чего здорово реализовано!
        - Горячее мясо - в залу выплыли все те же девушки-подавальщицы, неся блюда с зажаренными поросятами, следом за ними появилась и Эбигайл - Пища мужская, но, полагаю, воительницы, сидящие за столом, тоже не откажутся от нее.
        - Составьте нам компанию, королева - мягко произнес Гедрон - Мы все это почтем за честь.
        - Увы, но замок велик, за всем нужен глаз да глаз - развела руки в стороны моя сестрица - Король в отъезде, без него все здесь ложится на мои плечи.
        Лоссарнаха нет в замке? Однако новость. А куда же это он намылился?
        - Печально - Старый повел носом, вдыхая пряный мясной пар, и взялся за нож, собираясь немедленно разделать того свиненка, что поставили рядом с ним - Впрочем, я искренне надеюсь увидеть и вас, и вашего супруга на новоселье, которое я вскоре устрою. Замок мой достроен, так что не обижайте отказом.
        - Непременно будем - заверила его Эбигайл - Я не покидаю этих стен, но знаю, что за ними собирается буря, потому все, кто живет в нашей маленькой стране должны собраться вместе, как пальцы в кулаке перед ударом.
        - Прекрасно сказано - отметила Гливея и подняла кубок - За короля Лоссорнаха, королеву Эбигайл и принца Сэлара! Долгих лет жизни им всем!
        Ну вот, а говорит, что руку на пульсе не держит. Лукавит, однако. Вон, имя принца-то ей известно, хоть на его, так сказать, крестинах она точно не присутствовала.
        Эбигайл снова одарила всех улыбкой, заверила в том, что таких гостей как мы всю жизнь ждала, и вскоре удалилась, сославшись на неотложные дела, а следом за ней засобирался и брат Юр.
        - Ладно, м-мне, пожалуй, п-пора - встал он со своего места - Д-до следующей встречи в-времени осталось всего-н-ничего, а к-кое-что надо еще успеть сд-делать. Х-хейген, не прощаюсь. Остальным - д-до скорой встречи. Мы т-теперь встречаться станем ч-часто.
        - Нос Мастеру Стрекоз натяните - попросила его Айболитка - Мне всегда этот мажор не нравился.
        - Я п-почти ничего не понял из п-произнесенного, леди, н-но п-постараюсь вас не р-разочаровать - в голосе казначея ордена иронии было хоть отбавляй - Хейген, проводишь меня?
        - Да - поднялся на ноги и я - Собственно, мне тоже пора. Магистр Лео, если вы пожелаете немного передохнуть перед возвращением в Леебе, вам будут предоставлены лучшие покои в замке, я сейчас отдам соответствующие распоряжения прислуге. Или же, если пожелаете можете воспользоваться моей комнатой, она весьма уютна, и из нее вид красивый на реку открывается. А после кто-то из моих офицеров…
        - Не волнуйтесь, мой друг - фон Ахенвальд отвлекся от обгладывания свиной ножки - Для начала я вернусь к храму, мне надо оценить диспозицию, наметить, какие именно укрепления надо строить. Впереди война, отдыхать некогда.
        - Да, ребята, я обещал досточтимому магистру помощь - вспомнил я - Стройматериалы и все такое.
        - Опять гоблинов нанимать, выходит - тяжко вздохнул Гедрон - О боги! Как подумаю, что снова тащиться в их город - повеситься хочется.
        - Н-на этот счет не п-переживайте - успокоил его брат Юр - Р-работники найдутся, было бы из ч-чего строить.
        - Обеспечим - твердо пообещала Айболитка, не обращая внимания на покислевшие лица Амадзе и Гливеи - В полной мере, и тогда, когда надо. Главное, скажите сколько и чего нужно.
        - Скажем - ответил за магистра брат Юр - Обязательно. З-завтра утром сюда п-пожалуют н-несколько специалистов по ф-фортификации, они и б-будут распоряжаться строительством. Все в-вопросы к ним.
        Что примечательно - казначей упорхнул при помощи свитка прямо из замкового коридора. Еще раз уточнил время и место, велел не опаздывать, усмехнулся, когда я попробовал заикнуться о том, что угрозы в разговоре с Мастером Стрекоз ни разу не аргумент и скрылся в вспышке портала. А вот нам, игрокам, такая роскошь недоступна, между прочим. Нам непременно на улицу надо выйти из помещения.
        Дискриминация по игровому признаку, однозначно!
        - Страшный он - сообщила мне Эбигейл, незаметно подошедшая со спины - Жуткий. Не то, что старичок-рыцарь.
        - Кто, брат Юр? - уточнил я - Да ну брось. Опасный - да, но жуткий… Зря ты так. Главное, с ним особо не спорить, и в карман не пробовать залезть.
        - Ты мужчина, ты некоторые вещи по-другому воспринимаешь - не согласилась со мной сестрица - Поверь, ему по нашим телам пройти ничего не стоит. Он даже не заметит этого. Но я рада, что он выступает на нашей стороне, такой союзник небольшого клана стоит.
        - Спасибо тебе - я погладил королеву по щеке - Не ожидал, что ты так мне поможешь.
        - Не тебе - покачала головой Эбигейл - Семье. Это другое. Но если тебе будет приятно, то знай, что ты в нее тоже входишь. Ну и потом - у меня действительно есть долг перед этими воинами, и они всегда будут желанными гостями в моем доме.
        - Кстати - сообразил вдруг я - Орден теперь храм будет охранять, надо бы с питанием рыцарей вопрос как-то решить. Думаю, кашевара они с собой привезут, но надо продукты им поставлять. Может, займешься этим? Я все оплачу, но где брать провизию мне неизвестно, да и в целом времени нет. Ты же знаешь, я все время мотаюсь то здесь, то там.
        - Хорошо - согласилась сестра без малейшего сопротивления, чем уже в который раз меня удивила - Я отдам распоряжение. Что до золота - если оно мне понадобится, то я тебе про это скажу.
        - Спасибо - поблагодарил ее я - Слушай, а куда Лоссарнах умотал? Ну, если не секрет.
        - Вернется - сам у него спроси - на этот раз в голосе Эбигейл прозвучали хорошо знакомые мне интонации, и я облегченно вздохнул. Перемены - это хорошо, но не настолько же радикальные?
        Врать не стану, Назира мне брать с собой совершенно не хотелось, и на то был целый ряд причин. Но при этом я отлично осознавал, что телохранитель-ассасин это все же показатель определенной игровой успешности. Пусть не очень большой показатель, но все же. Мелочь вроде бы, но из таких мелочей и складывается та доля уважения, на которую каждый из нас в этом мире может претендовать. И именно они определяют, кто ты такой на самом деле, и чего стоишь, что тебе суждено на веку.
        Что большие свершения? Ну, положим, сотворил ты что-то по-настоящему глобальное, турнир какой спортивный выиграл или планету открыл, и как водится, попал во все новости. Вроде бы успех, тебя называют титаном и гордостью нации, тебе вручают большую круглую медаль за заслуги перед какой-то одной конкретно взятой частью человечества, и документальный фильм обещают снять. Ну, последнее это если повезет, конечно. Вот только на следующий день про тебя основная масса народа, восхищенно вопящего накануне, уже не вспомнит. На следующий день новый герой появится, в честь него чепчики вверх полетят. Через месяц тебя вовсе забудут, а через полгода при упоминании твоей фамилии максимум спросят «а это кто?». И то не факт.
        Обидно? Конечно. Но такова жизнь. Большие свершения всегда попадают на главные страницы, а они меняются ежедневно, потому что новости - это товар, который следует употреблять с пылу, с жару. А еще людям ежедневно требуются новые герои. Им старые неинтересны.
        Потому в выигрыше всегда будет не калифы на час с главной страницы, а те, кто попадает обычную новостную сводку, ту, что идет ниже главной. Там нет великих свершений, но зато есть привычная рутина, которая мила многим людям даже больше, чем свершения мирового масштаба.
        Я тоже раньше полагал, что лучше ярко вспыхнуть и сгореть, став сверхновой хоть на минуту. Думал, что оно того стоит. Хорошо, что поумнел до того, как пеплом стал.
        Вспышка портала, синева, и вот в глаза мне бьет яркое солнце, уши оглушает гвалт базара, а нос забивает запах десятков специй.
        Селгар. Это, конечно, ад, но мне тут отчего-то всегда хорошо.
        Вам предложено принять задание «Хитрость Востока»
        Условие - отыскать на тыльной части спинки трона падишаха Нурали Солнецеподобного букву, вырезанную там в незапамятные времена.
        Награды:
        75 000 опыта;
        5 000 золотых;
        Предмет амуниции (рандомно, уровнем не менее редкого);
        +100 единиц к показателю «Ум».
        Примечание:
        Вы не сможете взять следующее задание из цепочки квестов «Алфавит власти» до той поры, пока не выполните это.
        Внимание!
        Неудачное выполнение данного задания ведет к тому, что вся цепочка квестов будет считаться проваленной. Будьте осторожны! Будьте внимательны! Повторное прохождение данной цепочки не предусмотрено!
        Предсказуемо. Я знал, что так случится, потому неожиданностью это квест для меня не стал. Да и план кое-какой у меня на этот счет имеется, причем с неплохими такими шансами на успех, учитывая то, что мы с Бахрамиусом вроде как хорошие друзья.
        Дверь в башню мага, как всегда, была закрыта, но меня это не смутило, и я без особого стеснения несколько раз бухнул по ней рукоятью меча. Время давно перевалило за полдень, не иначе как он соизволит кушать.
        - Никого нет - раздался знакомый голос привратника откуда-то сверху - Завтра приходи, уважаемый, завтра.
        - Селибоба! - заорал я и пнул дверь ногой - Открывай. Свои! Или ты меня не узнал?
        - Не узнал - пробасил слуга мага - Как я тебя узнаю? Я тебя не вижу.
        - Так окрой дверь - предложил я - И мы вместе порадуемся твоей новой шевелюре, той, что я тебе подарил по-братски!
        - Э! - гаркнул Селибоба - Это ты, брат? Ты всегда желанный гость в этом… Вай мэ! Но не сегодня! Тут такое дело, понимаешь…
        - Не понимаю - насторожился я - Но не думаю, что про это стоит кричать на всю улицу.
        И то правда - обитатели Селгара очень любили лезть в чужие дела, потому за происходящим уже с интересом следили два водоноса, погонщик верблюдов, пара мутных личностей с лицами закрытыми черными платками и пяток низкоуровневых игроков.
        Лязгнул засов, из-за двери высунулась волосатая рука и втащила меня внутрь, причем это все случилось так быстро, что я только и успел сказать Назиру:
        - Жди здесь!
        Что примечательно - волосы на голове Селибобы, изначально лысой как девичья коленка, а после украшенной небольшим ежиком, на самом деле выросли, да еще как! Я-то тогда пошутил, а оно возьми, да сбудься. Причем если в прошлый раз они вроде оранжевые были, то теперь изрядно позеленели.
        - А! - с гордостью потряс верзила башкой, демонстрируя мне прическу, которой гордился бы любой участник группы, играющей тяжелый рок - Специально не стригу. Радуюсь.
        - И правильно - одобрил я - Есть чему. Как досточтимый Бахрамиус? Надеюсь, он еще не перешел к послеобеденному сну? У меня к нему есть очень важное и серьезное дело.
        - Нет, он не спит - просопел Селибоба - Но к хозяину нельзя. Он… Ээээ. Занят очень. А потом совсем нельзя будет.
        - Не пугай меня - мне происходящее нравилось все меньше и меньше - Чего случилось?
        - Он это… - душа привратника в данный момент явно разрывалась на две части, дружеские чувства в ней явно боролись со служебным долгом - Он… Перемещается он, вот!
        Глава 15 В КОТОРОЙ НЕ ВСЕ ОСТАЮТСЯ ДОВОЛЬНЫ ПРОИЗОШЕДШИМ
        - Куда? - ошарашенно спросил я - А?
        - Туда - неуверенно показал Селибоба на север - Или туда. Куда надо!
        - Никуда не надо - переполошился я, сообразив наконец, куда именно намылился Бахрамиус - Остановить его нужно!
        - Хозяина? - осклабился привратник - Ты шутишь, брат! Хозяина остановить невозможно!
        - Все возможно, было бы желание. Ты вон тоже не верил, что волосом по новой зарастешь, однако же вон, скоро как пальма станешь - я рванул к напольному коврику, который тут выполнял должность лифта - Давай, давай!
        - Э, брат, неправильно это - пошмыгал носом Селибоба, но все же выполнил мою просьбу, и коврик взвился ввысь.
        Бахрамиус и вправду творил какой-то ритуал, его просторная комната была заставлена плошками с горящими в них огнями, причем расположил он их не абы как, в геометрическом порядке. Мало того - на полу был нарисован здоровенный круг, внутри которого красовались загадочные закорючки, как видно магические символы.
        В тот момент, когда я влетел в комнату, маг как раз направлялся к этому кругу, держа под мышкой несколько книг. Судя по всему, он собирался путешествовать налегке.
        - Мудрейший, прости за то, что я тебя отвлекаю - заорал я, плюнув на условности - Подожди совсем недолго!
        - А, Хейген - дружелюбно улыбнулся мне Бахрамиус - Узнал, что я собрался отправиться к нашему повелителю, и надумал составить мне компанию? Буду очень рад. С хорошим попутчиком дорога короче вдвойне, даже если она занимает мгновение.
        - Да нет, не в этом дело - помотал головой я - Тем более что ничего нового мне там не увидеть. Я на Серых Равнинах за последнее время дважды побывал, в третий раз пока не тянет. Скучно там.
        - Дважды? - изумился маг - Ауфф! Ну, один раз - это понятно, тот дурачок, что приходил сюда с тобой, стал ключом для двери, ведущий на тот берег Крисны. Но второй? Все дороги закрыты, про это знает каждый обитатель Раттермарка. Светлые силы законопатили каждую щелку, эльфы охраняют Великую Реку по всей протяженности, и их стрелы не знают промаха.
        - Так то на поверхности - хмыкнул я - А вот под ней… Короче, у дуэгаров имелся лаз на ту сторону. Да и сейчас он есть, но я не советую тебе им пользоваться даже если очень припрет. Поверь, более поганое место надо еще поискать, там обитают такие силы, о которых смертным лучше не знать. И бессмертным тоже. К тому же это путь в одну сторону, как только ты выходишь на свет, двери закрываются, и обратно той же дорогой не пройдешь.
        - Многие недооценивают дуэгаров, полагая их нелепыми уродцами - Бахрамиус положил книги на стол и подошел ко мне - Я никогда так не думал. Их много, они сильны и не знают страха, потому что не слишком умны. Дуэгары - идеальное орудие для любых военных целей.
        - Особенно если их вовремя кормить - подтвердил я.
        - И как там, на той стороне? - поинтересовался у меня маг - Как наш повелитель?
        - Весел, бодр и здоров - сообщил ему я - Строит планы захвата мира, звучат они реалистично. Большей частью сидит в башне, выходит из нее редко, и я его понимаю. Очень невеселое место эти Серые Равнины. Вечные тучи, хмарь, гарь от сотен костров, кругом вояки всех видов, спать приходится либо на земле, либо на камнях, еда грубая… Мне не понравилось, потому я там надолго не задержался.
        - И снова тот же вопрос - как? - подергал себя за бороду Бахрамиус - Ведь не только туда не попадешь, но и оттуда не выберешься?
        - Один из слуг старых богов мне с давних пор кое-что задолжал - пояснил я - Хозяин его из Великого Ничто не вернулся, но часть былой силы после недавних событий со Снисхождением все же восстановилась. Некогда он дал мне предмет, который способен сотворить разовое чудо. Я попросил перенести меня из Серых Земель в Западную Марку, и это случилось.
        Надеюсь, он не станет выяснять, как я в первый раз оттуда смылся, потому что с ответом может выйти заминка.
        - Значит, там не слишком веселое житье? - уточнил маг задумчиво.
        - Там военный лагерь - подтвердил я - Какое веселье?
        - Стар я на камнях спать - вздохнул Бахрамиус - И от грубой пищи у меня живот болит.
        - Повелитель тебя лично призвал? - поинтересовался я, сообразив в каком именно направлении потекли мысли мага - Или, может, письмо какое прислал?
        - Нет - степенно ответил маг - Просто я рассудил, что час войны близок, и мне надо бы встать рядом с ним в тот момент, когда он велит своим войскам идти вперед.
        - Не мне давать тебе советы, мудрейший, но, полагаю, здесь ты принесешь ему куда больше пользы. Кто лучше тебя внесет раздор и посеет панику в Селгаре, когда темные рати подойдут к его стенам? Самое эффективное оружие при осаде города - измена. Все ждут врага из-за стен, а он - внутри. А уж если таковым является один из самых сильных магов современности, то уууу….
        - На редкость здравые мысли - хлопнул меня ладонью по груди Бахрамиус - Ты полностью прав, друг мой. Селибоба, гаси огни, я остаюсь дома.
        - Если вдруг мне доведется увидеть повелителя раньше, чем тебе, я расскажу ему о твоей верности - торжественно заявил я - Не сомневайся, так и будет.
        - А если эта честь выпадет мне, то я окажу тебе ответную услугу - немедленно отозвался маг - Как все же прекрасно, когда два уважаемых человека понимают друг друга с полуслова. Селибоба, почему ты так долго возишься? Где достархан? Мы с моим дорогим гостем желаем щербета, пахлавы и фруктов.
        - Если честно, то не очень - потупился я - То есть желаю, конечно, но прежде мне надо с тобой посоветоваться, мудрейший.
        - Все мои знания к твоим услугам - поклонился мне Бахрамиус, которого, похоже, очень обрадовало то, что ему не надо покидать свою уютную башню. Сдается мне, он изначально не очень-то рвался на Серые Равнины, но не мог найти аргументов для того, чтобы официально этого не делать. А теперь, если что, все можно будет свалить на меня.
        - Даже не знаю, если честно, как высказать тебе свою просьбу - почесал затылок я - Очень уж бредово она прозвучит.
        - Мой дорогой, сюда время от времени со своими бедами приходят жены купцов и вельмож - захихикал Бахрамиус - Если бы ты знал, какую они иногда несут чушь, то ты бы крайне удивился. Говори смело!
        - Мне надо попасть на прием к падишаху Нурали Солнцеподобному - вздохнув, выпалил я - И как можно быстрее.
        - Пока я не услышал ничего странного - резонно заметил старичок - Многие хотят припасть к ногам владыки, хотя, разумеется, не все получают такую возможность. Хвала небесам, я вхож в его дворец. Более того - я там желанный гость. Падишах скорбен чревом и слаб чреслами, обильная пища и иные нехорошие излишества подточили его здоровье, а я, без скромности, один из лучших лекарей Востока. А, может, и всего Раттермарка. Сегодня вечером ты попадешь в дворец, ручаюсь.
        - Это не все - я замялся, понимая как бредово будет звучать следующая фраза. Если бы того, кто все это придумывал, уже не убили, то я бы это сделал еще раз. Собственноручно. Да, этот Бахрамиус НПС, но это не мешает мне ощущать то, насколько я глупо выгляжу - Еще вот что… Мне надо пощупать спинку его трона.
        - А? - захлопал седыми ресницами маг - Чего тебе надо?
        - Спинку его трона руками потрогать - повторил я - Не всю, только верх.
        - Но зачем? - развел руки в стороны Бахрамиус - Что за причуда? Ты с кем-то поспорил, друг мой? Если да - то лучше проиграй поставленный заклад.
        - Да если бы - я вздохнул - На этой спинке есть вырезанная в давние времена буква. Мне надо ее узнать, от этого многое зависит. Очень многое. Что именно - не могу сказать. Будь это моя тайна, ты бы ее узнал, но тут переплетены интересы многих сильных мира сего. И не все они люди, если ты понимаешь, о чем я.
        Бахрамиус с таинственным видом ткнул пальцем вверх, я кивнул.
        - Помочь великой Тиамат благое дело - степенно произнес он - Но услуга за услугу, мой друг…
        - Она узнает о твоей помощи - заверил я его, даже не дослушав - Не сомневайся. И запомнит твое имя, ручаюсь.
        - Я подумаю, как тебе помочь - пообещал маг - Более того - у меня уже есть одна идея. Мы не станем выдумывать что-то сложное, падишах очень подозрителен. Мы пойдем простым путем. Но это вечером, а сейчас время щербета, и, если ты откажешься, я на тебя обижусь. Клянусь мамой, честное слово!
        В результате эти посиделки и беседы о том, как славно мы станем жить, когда Темный Властелин захватит власть затянулись настолько, что в заведение Кривого Ибрагима мне пришлось бегом бежать. Причем в самом прямом смысле. Опаздывать я, как известно, не люблю, это репутационный вопрос, но и обделять вниманием Бахрамиуса мне очень не хотелось. Старость обидчива, а он дедуля очень полезный, как показала практика.
        Слава богу, успел. Наши меня обогнали, они уже расселись за столом на втором этаже, и даже успели заказать себе еды, а вот Мастер Стрекоз пока отсутствовал. Как, кстати, и брат Юр.
        А главным сюрпризом оказалось то, что среди сидящих и жующих соратников я увидел Кролину!
        - Нашлась наконец пропажа! - радостно завопил я - Мы уж думали тебя в розыск подавать!
        - От тебя дождешься - проворчала девушка - Небось, рад бы как ребенок тому, что я, заноза такая, из поля зрения пропала.
        - Зря ты так - возразил ей Слав - Хейген реально переживал, я тому свидетель. Да и остальные тоже.
        Снуффа за столом не оказалось, но зато здесь присутствовал Амадзе, похоже, окончательно вошедший в мой ближний круг.
        - Нам после надо будет поговорить - очень серьезно глянула на меня моя замша - Но должна признать, что в целом ты дела вел верно. Я бы также поступала в предложенных обстоятельствах.
        - Странные у вас отношения в клане - заметил Гедрон - Непонятно кто лидер.
        - Она - я показал на Кро - Даже скрывать этого не собираюсь. Просто так сложилась ситуация, что именно мне пришлось взять на себя роль главного. Но клан все равно стоит на ее плечах.
        - Тяжелая женская доля - вздохнула Айболитка - Всегда так - мы делаем, а вы, мужики, похвалы получаете.
        - Хейген кокетничает - Кролина подвинулась и похлопала ладонью по краю лавки - Садись уже, в ногах правды нет.
        Надо заметить, что кроме нас на втором этаже никого не было, ребята, похоже, выкупили его у Ибрагима на этот вечер целиком. И расселись они политически верно - с одной стороны стола. Лавка с другой стороны была пуста, она ждала тех, кто на нее примостит свой зад.
        - Те, кого вы ждете, пришли - подал голос Назир, обосновавшийся у перил и смотрящий вниз, на зал первого этажа - С ним четверо. Твое из них воины. Хорошие воины, сильные.
        - Понятное дело, это же клановые офицеры - Айболитка отпила айрана - Да и ладно, нам с ними сегодня не драться, какая разница.
        - А завтра? - уточнил Гедрон - Или послезавтра?
        - Послезавтра - вполне возможно - отозвался я - Обновление на подходе.
        Если честно, меня более всего сейчас беспокоило отсутствие брата Юра. Обратный ход сделке с орденом я дать уже не мог, а без него Мастер Стрекоз раскатает меня как блин. На его стороне мощь одного из самых титулованных игровых кланов, он это знает, и я это знаю. Да, он не может добраться до храма, но что ему мешает объявить войну Линдс-Лохенам. Не альянсу, а только нам?Впрочем, что ему брат Юр? Он и при нем эту штуку может провернуть.
        У меня появилось ощущение того, что на этот раз я слишком заигрался, и перехитрил сам себя. Крайне неприятное ощущение, надо признать.
        - Привет честной компании - Мастер Стрекоз, как всегда, был весел и дружелюбен - Рад всех видеть. И тебя, Кролина, не в последнюю очередь. Давненько наши пути не пересекались, давненько. С королевского турнира в Эйгене, не так ли? Кубок короля Федерика, если не ошибаюсь, ты тогда за «Шкуродеров» выступала в состязании лучников.
        - И вылетела в первом же туре - скорчила грустную гримаску девушка - Переоценила свои силы.
        - Все вылетели - вздохнул Амадзе - Никто из наших тогда ничего не получил, кроме стандартного набора наград за участие. А залог, между прочим, был ого-го какой, пять тысяч золотом, из которых три были взяты из моего кармана.
        - Но по красоте среди выступающих она точно была первой - заверил нас глава «Воинов Света» и хлопнул себя ладонью по лбу - Вот же голова пустая! Мы и после встречались, даже дважды. Сначала на аукционе, где мой клан выкупил редчайший лот у твоего друга, и еще один раз после, совсем недавно. Хотя его можно и не считать, ты меня, скорее всего не заметила в суете, которая царила у подножия…
        - Виделись и виделись - перебила его Кролина, лицо которой помрачнело - Чего перечислять?
        Подножия чего? Определенно, своей цели Мастер Стрекоз достиг, провокация удалась. Его услышали все, и каждый сделал какие-то выводы.
        - Дорогие друзья - Мастер уселся за стол, рядом с ним пристроились уже знакомые мне Раван, Лезвие Бритвы, маг Овидий и, разумеется, заранее недовольный Аксель - Предлагаю опустить формальности и сразу перейти к делу. Мы все друг друга знаем, потому не будем тратить время на вежливые расшаркивания.
        - Именно этим ты сейчас и занимаешься - буркнул Аксель, а после бухнул кулаком по столу - Я человек прямой, вилять не умею, потому скажу так - не понимаю, зачем мы сюда пришли. Нас уже послали на прошлой встрече, если кто-то забыл. Мы предложили им дружбу, они ответили отказом. Не знаю, как вы, но я очень не люблю навязывать свое общение другим людям. Особенно если те мне еще и неприятны. И это не все. Вот этот тип обещал, что союза с кем-либо другим не заключит. Что в результате?
        - Да, что в результате? - переспросил я, всем видом показывая свое любопытство.
        - А то ты не знаешь! - совсем вызверился Аксель - Ты нарушил свое слово!
        - Переигрывает - как бы между прочим сказал я Айболитке - Да? Или мне кажется?
        - Надрыва в голосе маловато - согласилась со мной та.
        - Еще хорошо, когда слюни вот эдак брызгами летят - поддержал нас Гедрон - Это создает пусть неприятный, но все же убедительный эффект искренности.
        - Н-да - Мастер Стрекоз хлопнул в ладони, привлекая к себе внимание - Зря вы не верите Акселю, он на самом деле таков. Хотя да, на свежего человека его поведение может произвести спорное впечатление. Но в целом-то он прав? При нашей прошлой встрече мы не смогли договориться по основным моментам, но по отдельным вопросам заключили джентельменское соглашение. Мы свои условия выполнили, чего нельзя сказать о вас, как бы это грустно ни звучало.
        - Вообще-то единственным условием, которое должны были выполнить вы значилось прибыть сюда, на встречу - фыркнув, высказалась Айболитка - Невелик труд.
        - Но мы же здесь - показал на своих спутников Мастер Стрекоз - Верно?
        - Так и мы слово сдержали - невозмутимо произнес я - В полной мере. Разве не так?
        - А как же обещание не вступать союз с кем-либо кроме нас до сегодняшней встречи? - уточнил Овидий - С ним как быть?
        - Никак не быть - притворно-непонимающе ответил я - Сказано-сделано. Слово «Детей Холмов» крепче гороху!
        - Мне очень не хочется, чтобы наша беседа свернула в сторону обличения и упреков - мягко произнес Мастер Стрекоз - Хейген, ваши отношения с орденом Плачущей Богини уже перестали быть секретом для игрового сообщества. уже перестали быть секретом для игрового сообщества. Совместные эффектные появления у храма Тиамат, рыцари, второй день стоящие на страже дверей оного, богиня, которая исцеляет их раны… Это все не просто так, мне ли не знать. Это попахивает военным союзом.
        Он, разумеется, в курсе, что таковой заключен. Да и как такое пропустишь мимо ушей? Здесь даже стукач в клане не нужен, слишком у многих моих соратников непомерно длинные языки.
        - И что? - снова сыграл удивление я - Что в этом такого?
        - Он издевается - возмутился Аксель.
        - Похоже на то - рыкнул Лезвие Бритвы.
        - Даже не думал - возразил им я - Ладно, давайте разбираться. Мы договорились о чем? Что мы не заключим союз, верно. Но с кем? С каким-то кланом из верхушки игрового рейтинга. Мы слово сдержали, поскольку наши новые партнеры - они не из верхушки. И вообще не клан ни разу, даже не альянс. Они - орден. И самое главное - орден неигровой. Они НПС, понимаете? Так что слово дано - слово сдержано. По-хорошему стоило бы вам предъявить административную претензию за поклеп и наезд, но мы не станем этого делать. Мы же не враги, мы друзья, верно.
        Само собой Мастер Стрекоз прекрасно понимает, что его претензия шита белыми нитками, более того, он отлично знает, что я стану говорить в свое оправдание. Просто ему нужно чуть больше информации, и позиция оскорбленной в лучших чувствах стороны отлично может помочь в ее обретении. Слово за слово цепляется, авось чего нужное в разговоре и всплывет. Плюс ему нужно выработать дальнейшую стратегию экспансии. Планы «Воинов света» наверняка не изменились, им нужен храм, гарантирующий прямой доступ к богине, а около него теперь стоят рыцари в доспехах, которых так просто, как нас, не отодвинешь.
        - Нет повода тебе не верить, Хейген - привычно мягко проговорил Мастер - Я, признаться, уже не помню, как звучала произнесенная фраза, но пусть будет так. Но все равно ситуация остается неоднозначной. Договор с неигровым сообществом материя очень тонкая, она накладывает на нашего брата столько обязательств, что с ума сойдешь. И их невыполнение грозит большими неприятностями не только нарушителю, но и всему альянсу. Не сочти меня чрезмерно наглым, но в свете предполагаемого сотрудничества моего клана и вашего альянса ты бы мог….
        - З-зачем надо было з-забираться на второй этаж? - послышался с лестницы знакомый голос - Ч-чем первый этаж плох? Д-да, общий зал. Н-ничего, я второй д-десяток лет ем в т-трапезной Леебе и д-доволен.
        Если честно - мысленно выдохнул. Отсутствие брата Юра меня очень беспокоило, я даже начал подумывать, что он вовсе не придет. Свое в виде бумаг получил - и в сторону. Да, раньше он никогда меня не подводил в таких вопросах, но то раньше. Времена меняются. Впрочем, возможно, не подводил оттого, что большей частью беззастенчиво использовал в своих не всегда понятных целях.
        - Движение - жизнь - послышался второй голос, а следом за ним появился и его обладатель - Не я придумал, но очень верные слова, да.
        Вот тут мне захотелось подпрыгнуть как ребенку и радостно заорать. Когда фон Ахенвальд предложил казначею прихватить на встречу Хассана ибн Кемаля я, было, подумал, что он шутит. Оказалось - нет. Это на самом деле он!
        - Добрый вечер, дорогие мои - одарил присутствующих улыбкой пожилой ассасин - Да будет судьба к вам благосклонна.
        Присутствующие ответили не дружно и не все, и на то имелось несколько причин. Кое-кто сообразил, кого именно занесло в эту неказистую харчевню, и теперь пытались понять, каким образом такое произошло. Остальные просто не поняли, с кем имеют дело, потому не особо спешили отвечать неказистому НПС в потертом пестром халате.
        Что до меня - я сразу сообразил, как надо разыгрывать выпавшую мне карту. И, что важно, не я один, Кролина мигом ткнула меня кулачком в бок.
        - Дядюшка Хассан! - завопил я, вскакивая с места - Вы как мысли мои читаете, как раз завтра собирался к вам в Атарин наведаться в гости, чтобы повидаться! Ну, и совета вашего спросить в одном деле.
        - Здравствуй, здравствуй - Хассан приобнял меня, когда я приблизился к нему, а после потрепал по щеке - Так в гости или по делу? Ты, как всегда, сам не знаешь, чего хочешь, да. Все спешишь жить, сынок, все боишься опоздать, и не понимаешь того, что раньше всех к главной цели как раз такие, как ты, и приходят. Только вот когда главная цель достигнута, смысл существования пропадает. А без смысла какая жизнь? Нет ее, да.
        - Добрый вечер - подошла к нам Кролина, и прикоснулась губами к щеке ассасина - Я тоже очень скучала.
        - И ты тут, птичка-невеличка - расплылся в улыбке тот - Слушай, не знаю отчего, но знал, что тебя увижу, да. Подарок тебе принес!
        - Подарок! - приложила ладони к щекам Кро, став на секунду похожей на героиню пин-ап рисунков - Ой!
        - Сынок, только ты не обижайся, что я твоей женщине подарок делаю - обратился ко мне Хассан - Я уже старый, мне можно, это заведенные среди достойных людей порядки не нарушает.
        - Он не обидится - заверила его моя замша, нетерпеливо топоча ножками - Обожаю подарки!
        - На - ибн Кемаль достал из кармана потрепанного халата блеснувшую разноцветьем камней брошь - Держи. Это старая вещь, да. Когда-то она принадлежала одной женщине, что я знал. Сильной, гордой, да. Она очень красиво умерла. Так красиво, что многие мужчины могли ей позавидовать. Я сам тогда подумал, что лучшего завершения своей жизни не смог бы придумать. Правда, сейчас уже по-другому думаю, да.
        - Спасибо! - Кро глянула на брошь, на секунду застыла на месте, как видно, изучая статы предмета, после ее брови дернулись вверх, и она с не наигранным восторгом обняла старого убийцу - Спасибо огромное!
        Хассан устроился рядом с ней, с другого бока его подпер я, а секундой позже понял, что для брата Юра места и не осталось. Впрочем, это моментально заметила и Айболитка, она особо рассусоливать не стала, лихо двинулась вправо, вследствие чего Раша, сидевший на другом краю скамьи, слетел на пол. Мы все дружно подвинулись вслед за ней, и брат Юр занял свое место.
        - Рад приветствовать достославного Хассана ибн Кемаля от лица клана «Воины Света» - Мастер Стрекоз поднялся на ноги, приложил руку к сердцу и поклонился ассасину - Позволю себе напомнить, что мы с вами уже встречались несколько лет назад.
        - Возможно - безразлично ответил ему ассасин - Я знал много людей. Убил еще больше. Ты жив, значит твое время не пришло. Но мы сидим на противоположных концах стола, значит в предыдущую фразу уместным будет вставить слово «пока».
        - Р-рад, что все знают м-моего спутника - брат Юр не дал Мастеру Стрекоз продолжить беседу с ассасином - П-представлюсь и я. Меня з-зовут Юр, я к-казначей Ордена П-плачущей Богини. Вот в-верительная грамота от в-великого магистра Лео ф-фон Ахенвальда, п-подтверждающая мое право единолично г-говорить от лица в-всего ордена.
        Пергаментный свиток с большой сургучной печатью перелетел через стол и упал перед Мастером Стрекоз.
        - В-времени у меня н-немного, потому п-перейдем прямо к д-делу - продолжил брат Юр - В-вы, господа, насколько я понял, не слишком рады тому, что досточтимый лэрд Хейген из Тронье счел возможным заключить военный союз с орденом, которому я служу. Верно?
        - Ничего такого никто из нас не говорил - немедленно заявил Овидий, и тряхнул бородой.
        - Ложь не к лицу мужчине - чуть брезгливо произнес ибн Кемаль - Она лишь способ переложить свой груз на чужие плечи. А еще хуже, когда лжет тот, чья голова покрыта сединой. Это означает, что он растратил свои годы впустую, так и не научившись встречать беды лицом к лицу.
        - Я не лгу - переполошился Овидий - Мы на самом деле ничего такого…
        - З-значит у меня и моего друга что-то не так со слухом - заметил брат Юр - Почему? П-потому что мы оба слышали, п-поднимаясь по лестнице, в-паши слова о том, сколько н-неприятностей может принести нашим д-друзьям отношения с орденом. Н-назир, мы с т-твоим отцом на самом д-деле стали хуже слышать?
        - Нет, мудрейший - отозвался мой телохранитель - Эти слова звучали, я тому свидетель.
        - Ты старший среди этих людей - снова вступил в беседу ибн Кемаль, уставившись на Овидия - Твоя изрядно пожил на свете, как и я. Это значит только одно - из состояния познавания мира ты перешел в состояние осмысления прожитого. Надо думать, ты занимаешь место советника при этом учтивом юноше, которого я так и не вспомнил.
        Я мог собой гордиться - наконец-то мне удалось увидеть Мастера Стрекоз без его обычной маски. Вернее - масок. Он на самом деле растерялся, равно как и его спутники. Ну да, перед ними всего лишь НПС. Казалось бы - какой пустяк, неигровой персонаж. Но легче в реале голой рукой гадюку цапнуть, чем в данной игре этот сгусток пикселей.
        - И знаешь, я рад, что мне не удается воскресить в памяти его лицо - продолжал тем временем вещать ибн Кемаль - Почему? Потому что человек, назначающий советником лжеца, и сам никем другим являться не может. Ради правды, я не должен бы сидеть с вами за одним столом, потому что это оскорбление всей моей прожитой жизни. Но тут помимо вас есть те, кого я счастлив назвать друзьями, и, поскольку они пока не встают, то и я посижу. Потому что я знаю, что такое глубокое уважение к тем, кого чтишь.
        - Как всегда к-красиво и витиевато сказано - несколько раз хлопнул в ладоши брат Юр - После таких с-слов и добавить-то н-нечего. Хотя н-нет, есть чего. Орден н-не вправе д-диктовать досточтимому Х-хейгену свою волю или ставить какие-либо условия. М-мы слишком его уважаем для этого, н-нас сплотили пролитая к-кровь и смерти д-друзей. Если д-досточтимый Хейген сочтет н-нужным заключить с-союз с теми, к-кто сидит по другую сторону ст-тола - пусть будет т-так, хоть в свете сказанных слов п-подобное решение не п-придется по нраву великому магистру. Но от лица Ордена я оф-фициально заявляю, что ни один из этих л-людей не приблизится к храму б-богини Тиамат, наши р-рыцари не подпустят их к н-нему. Исключение - п-паломничество с целью п-поднесения даров богине. В том же с-случае, если досточтимый Хейген захочет оспорить д-данное требование… Ну, думаю до п-подобного не дойдет, верно же?
        - Уверен, что нет - покивал ибн Кемаль - Ты и я знаем этого мальчика давно. Он строптив, поспешен в решениях и падок на женскую красоту, это правда. Но он знает, что такое дружба, да. И не променяет ее ни на что.
        - Старый друг лучше новых двух - глядя на Мастера Стрекоз, произнес я - Мне не хотелось бы потерять свою репутацию в ваших глазах, досточтимые Юр и ибн Кемаль.
        - Сказал бы я, что ты поступил разумно, но не стану - поднялся с лавки глава «Воинов Света» - Репутация - это важно, но она не вершина пирамиды. Но ты удивил меня, Хейген. Нет, серьезно, удивил. Не думал, что подобное возможно, привык к тому, что везде одно и то же происходит. Ладно, значит не договорились. Как там сказал уважаемый Юр? Пусть будет так.
        - Присоединяюсь к словам лидера - усмехнулся Лезвие Бритвы - И - до скорой встречи.
        - Мне не понравилось то, как ты сказал свои последние слова - безмятежно произнес Хассан - В них заложена угроза, как мне кажется, потому знай - этот мальчик с настоящего момента находится под защитой замка Атарин. И все его друзья - тоже. Впереди кровавое время, одиночки не смогут выжить. Юр - мой брат, о встал на сторону Хейгена, которого я люблю как сына. Значит мне не надо даже думать о том, рядом с кем плечом к плечу я встречу бурю. И теперь любой их враг - мой враг и враг моих детей. Да, и еще… Тех, кто захочет причинить вред дому богини Тиамат, встретят не только мечи рыцарей. Знайте это. И передайте мои слова всем остальным.
        - Мы запомним это, уважаемый - поклонился ибн Кемалю Мастер Стрекоз, и первым направился к лестнице.
        - Сегодня у тебя удачный день - сообщил мне старый ассасин, когда представители «Воинов света» покинули заведение - Сегодня ты обрел хорошего врага. С ним будет интересно воевать, да. А какое сладкое чувство ты испытаешь, когда его убьешь! Оно ни с чем несравнимо. Женщины что, лица и тела новые, а сами ощущения все те же. А вот убийство настоящего врага, умного, хитрого, сильного - истинное наслаждение.
        - Все прямо про них - невесело вздохнул Раша - Умные, хитрые и сильные. Чую, дадут они нам просраться.
        - Не сейчас - покачала головой Кролина - Они станут выжидать момент. Скорее всего для начала они натравят на нас своих миньонов, при них подъедается пяток небольших кланов. Нервы нам мотать станут. Да и то не сразу, сначала посмотрят, что там с обновлением. Хейген, скажи, ты с Седой Ведьмой не встречался? Если нет - поговори с ней. Она тоже тот самый старый друг, который лучше новых двух. Причем если раньше они были нужны нам, теперь мы нужны им. От этого и расклад разговора поменяется.
        - Хорошо - кивнул я - Услышано.
        - Ладно - брат Юр встал из-за стола - Вам пировать, а мне работать. Столько дел в Леебе, столько дел! Еще стройка эта… Хейген, проводи меня.
        Глава 16 В КОТОРОЙ ГЕРОЙ ПЫТАЕТСЯ УСПЕТЬ ВСЕ И СРАЗУ
        - Уверен, что н-на этом разговоре все не к-кончится - казначей мотнул подбородком в сторону входа в дукан - Это х-хитрый и памятливый ч-человек, он не п-простит того, что с-сегодня случилось.
        - Само собой - даже и не подумал спорить с ним я - Мы только начали, можно сказать.
        - Р-рад, что ты это осознаешь - похлопал меня по плечу брат Юр - П-потому следи з-за собой, будь осторожен. И Н-назир… Не п-пренебрегай его обществом.
        - В мыслях не имел - после этих слов я вспомнил одну деталь, которую давненько хотел уточнить у этого человека - Брат Юр, а зачем вы к королевской чете Пограничья охрану приставили? Негласную?
        - М-мы делаем б-большую ставку на это г-государство - помедлив мгновение, ответил тот - И н-нам ни к чему н-незапланированная смена в-власти в нем. Д-да, наследник ты, но это, скорее, н-недостаток, чем преимущество. Т-ты славный парень, Х-хейген, х-хороший друг, неплохой в-воин. Но г-государь из тебя н-никакой, уж не обижайся. Л-лоссорнах же прошел т-трудный путь, к-который не р-розовыми лепестками выстелили. Он с-свою власть и п-престол честно заслужил. Т-ты же понимаешь р-разницу между словами «з-заслужил» и «унаследовал»? Ну вот.
        - И все-таки - упорствовал я - Ему что-то или кто-то угрожает?
        - В Эйгене т-творятся нехорошие д-дела - пожевав губами, ответил казначей - С-скверные. Анна совсем спятила, п-полагаю, это возрастное. Н-неприятно признавать, но я тогда, п-похоже, совершил ошибку. Н-не следовало отдавать ей к-корону З-запада, н-не следовало. Она слишком д-долго ее ждала, ж-желания и амбиции в ней п-перестоялись, как б-брага в тепле. М-мудрый владыка свое «х-хочу» ставит после дел г-государственных, понимаешь? Он для т-трона, а не трон для него. З-здесь же такого в п-помине нет. С-сына вот заперла в п-подвал, б-боится п-повторения недавнего в-восстания. И я н-не удивлюсь, если через н-недельку-другую его тихонько ночью п-придушат, все к т-тому и идет.
        - Не хотелось бы - пробормотал я.
        - И м-мне тоже - покивал казначей - А в-вы же с ним д-давние друзья, н-не так ли? Д-друзей же много не б-бывает.
        Он похлопал меня по плечу и тихонько потопал вниз по лестнице.
        Нет, правда Вайлериуса жалко. И так ему от жизни досталось, а тут еще мамаша вконец сбрендила. Опять же - он реально может оказаться моим последним шансом добраться до трона владык Запада. Да и потом - не очень мне улыбается в тех землях статус персоны нон-грата иметь, это, между прочим, самая большая Марка континента.
        Но подумаю я об этом после, сейчас некогда. Еще немного, и я снова начну опаздывать, причем на этот раз права на такой поступок у меня нет. Если при данной встрече это было не слишком критично, то Бахрамиус меня может и не понять. К султану все же идем, а не к какому-то меняле или цирюльнику.
        - Сегодня за ужин не плати - шепнул мне Ибрагим, проходя мимо с подносом, нагруженным тарелками - Такой человек мой скромный дукан почтил вниманием, такой человек! Внуки внуков про это своим внукам рассказывать станут, клянусь! Ануш, не отставай.
        Черноглазая красотка скользнула мимо меня, лукаво подмигнув на ходу, черные толстые косы вились по ее спине как змеи,
        - Выгодно с дедушкой Хассаном в гости ходить - пробормотал я - Еды дают много, а денег платить не надо. Стоит запомнить.
        Но пяток золотых я все же на стол положил, после сердечно попрощался с ибн Кемалем, сказав много добрых слов и взяв с него слово посетить наш с королевским семейством замок, попросил Кролину не пропадать, поскольку тем для разговора накопилось многовато, а после как молния помчался в сторону дворца падишаха.
        И все-таки я опоздал, прибыв на главную площадь Селгара позже мага. Он уже ждал меня, проводя время в беседе с каким-то разряженным в шелка и золото пузатым вельможей. Кстати, они являли собой разительный контраст, поскольку Бахрамиус напротив был одет крайне непритязательно, не сказать - бедно. Куда делся его изысканный халат, перстни с пальцев и толстенная золотая нашейная цепь с замысловатым кулоном? Их в помине не было.
        Скорее всего, таким образом он давал всем понять, что главное для него не материальные блага, а духовные, и за счет этого более выгодно выглядеть в глазах падишаха. Интересное имиджевое решение. Разумное.
        - Друг мой! - укоризненно сказал он мне, когда, приблизившись, поприветствовал эту парочку - Ты небрежно относишься ко времени. Смотри, чего доброго, оно на тебя обидится!
        - Оно может - подтвердил толстяк - Оно такое. Слыхал я, что в дальних землях подобное как-то случилось, и ничем хорошим это не закончилось.
        - Почтеннейший Расул-бей, позволь представить тебе юношу, о котором мы беседовали пару минут назад - маг показал рукой на меня - Это Хейген, сын Маджары, моей сестры, той, что связала жизнь с представителем знатного рода из Западной Марки. Рос он там, но кровь взяла свое и вот он здесь, в благословенном Селгаре. Я, признаться, был рад его увидеть и принять под свой кров. Как ты знаешь, я бездетен, потому он мне теперь заменит сына. Годы берут свое, что скрывать, но теперь я знаю, что встречу смертный час не в одиночестве, а это уже немало.
        - Славный, славный юноша - покивал толстяк - Собой хорош, отменно сложен и, как видно, неглуп.
        - Благодарю за добрые слова, уважаемый Расул-бей - поклонился я толстяку - Твоя похвала дороже любого злата.
        - Положительно неглуп - повторил вельможа - Я выполню твою просьбу, уважаемый Бахрамиус. Но и ты не забудь о моем скромном пожелании.
        - Завтра жду тебя к обеду, друг мой - улыбнулся маг - Зелье будет ждать тебя, равно как и седло барашка в сливовом соусе. Я помню, это твое любимое блюдо.
        Сдается мне, не сильно простое зелье этот павлин заказал моему приятелю, наверняка кого-то хочет травануть. Да и ладно, пусть его, лишь бы помог. Ведь это именно он, похоже, выступает в качестве ключа к дверям дворца.
        И я угадал. Этот самый Расул-бей оказался кем-то вроде дворцового распорядителя. Должность не самая главная, в отличии от визиря или казначея, но и не последняя. А самая главное, позволяющая знать все и обо всех, а также добиваться практически любых целей в пределах дворца. Например, ему почти ничего не стоило представить племянника уважаемого Бахрамиуса самому падишаху, в обход всех инстанций, которых тут было очень много.
        К слову - дворец был прекрасен. Вот только в какой-то момент появилось у меня подозрение, что срисовывали его с одного турецкого отеля. Правда, очень дорогого и престижного отеля, настолько, что за свои деньги я бы в такой сроду не поехал, но тем не менее. Впрочем, и дворец красивый, и отель был очень хороший. Мне две недели проживания в нем владелец ночного клуба оплатил, в качестве гонорара за «джинсовую» статью. Клуб был так себе, но оно того стоило.
        А еще здесь было очень, очень много переходов, поворотов и стражников. Их концентрация на квадратный метр поражала. Это тебе не Север, где охрана монарха запросто может попросту взять да уйти калдырить на пару дней невесть куда. Впрочем, кениг в этом случае если и разозлится, так только на то, что его с собой не позвали.
        Мы шли и шли, причем в какой-то момент мне начало казаться, что наш провожатый-царедворец просто заблудился, но желая сохранить лицо, в этом не признается. Но оно и не мудрено - залы все в позолоте и мраморе, стены коридоров обтянуты шелком, расцветки вроде разные, но одновременно с этим все какие-то одинаковые.
        Может, пора зарубки на дверях делать? Как в лесу. А то ведь не выберусь отсюда.
        Но - обошлось. В какой-то момент мы оказались в зале, которую залой особо и не назовешь. Это было помещение просто-таки невероятных размеров, футбольное поле - и то больше, а уж позолоты на стены и потолки ушло больше, чем на весь замок Лоссарнажа. Раза в три. Или даже в пять.
        Что до гигантских створок, за которыми, видимо, и находился тронный зал, так они поразили даже мое воображение, а я чего только не повидал здесь за последние полгода. По ходу тут имитацией богатства и не пахло, на эту дверь пошло чистое золото.
        Охрана, представлявшая собой десяток здоровенных лбов, закованных в позолоченные же доспехи, немедленно уставилась на нас, злобно раздувая ноздри, отчего кольца, продетые в них, забавно заколыхались.
        - Ожидайте - велел нам Расул-бей, шмыгнул носом и скрылся за незаметной дверцей, припрятанной за одной из портьер.
        Я все думал кого он мне напоминает. Теперь сообразил - покойного Витольда, того, что мой телохранитель собственноручно задушил не так давно. Внешне - да, ничего общего. Но вот повадки, взгляд, шмыганье носом… Вылитый просто!
        Кстати - Назир во дворец не пошел. Более того - он отчего-то даже на площадь перед ним не сунулся, бесследно отстав от меня в одном из селгарских переулков. Я, признаться, даже не заметил, когда это произошло.
        - Я говорю, ты молчишь - шепнул мне маг - Если надо - киваешь, застенчиво отводишь глаза и так далее.
        - Само собой - отозвался я - По ситуации.
        Гигантские створки распахнулись, подчиняясь усилиям сразу четырех крепких парней с развитой мускулатурой и голых по пояс. Точно золото, вон как у этих бедолаг вены на руках вздулись.
        - Сотрясатель мира, владыка земли и небес, падишах Нурали Солнечноликий дозволяет тебе, маг Бахрамиус, припасть к его ногам! - эхом раскатился по зале голос Расул-бея - Лицо, сопровождающее мага, может также проследовать в зал приемов.
        Хорошо хоть мне припадать к ногам сотрясателя мира не придется. Ну, оно и понятно, не всякий игрок отыгрывает роль, да и самолюбие у каждого свое. Кто-то готов к таким забавам, кто-то нет. Лично я - нет.
        А вообще этот Нурали смелый парень. Тот же Витар за «владыку небес» ему точно сразу бы по сопатке дал, даже думать не стал бы. Он за такового себя, любимого, держит, и конкурентов не потерпит.
        Между прочим, Бахрамиус тоже не стал лобызать ступни падишаха. Он старательно подмел бородой пол, спину согнул до ревматического скрежета, но не более того. Я же вовсе обошелся хоть и почтительным, но полупоклоном.
        Нурали Солнечноликий оказался загорелым плотным мужичком средних лет, с маслянистыми глазами чуть навыкате и курчавой бородкой. Он с комфортом расположился в противоположном конце зала на массивном троне с высоченной спинкой. Той самой, на которой имелась буква, которую я очень хотел узнать.
        - Мы рады видеть тебя, маг - зычно гаркнул падишах - Мы довольны тобой, твоя мазь спасла нас от неприятной хвори, подаренной танцовщицей с Юга. Мы снова здоровы и радуемся жизнью.
        Витиеват падишах, о себе в третьем лице говорит. Хотя для Востока, насколько я помню, это дело обычное. Довелось мне брать в свое время интервью у одного старикана, обитающего под Самаркандом, ему лет сто было, как ворону, так он тоже самое делал, о себе в первом лице даже не упоминал.
        А еще повелитель Востока, похоже, шалун, шалун. Ясно же, что танцовщица с Юга его не конъюнктивитом наградила.
        - Танцовщицы, величайший из великих, вообще очень ненадежная публика - отозвался Бахрамиус - У них образ жизни легкомысленный, потому они часто разносят разные болезни. Я бы не советовал тебе с ними дело иметь.
        - Ты и не советовал, я помню - согласился с ним Нурали - Потому ее казнил, а тебя нет.
        Маг снова согнулся в поклоне.
        - Кто пришел с тобой? - поинтересовался падишах, пристально разглядывая меня - Вы чем-то похожи. Он твоя родня?
        - Племянник - с готовностью ответил Бахрамиус - Сын сестры. Имя Хейген, рожден на Западе, но сердцем он всегда был здесь, у нас, на Востоке.
        - Да прольется небо тебе под ноги, могущественный из владык земных - вступил в разговор и я - Сила твоя подобна…
        - Как здоровье королевы Анны? - перебил меня Нурали.
        - Физическое ничего, душевное - не слишком - поняв, что лесть вроде как ни к чему, я оборвал фразу на середине и сменил тон на деловой - Она думает, что решает все сама, но на самом деле этим занимаются все, кроме нее самой.
        - Мы, сидящие на тронах, не очень любим друг друга - рокотнул как гром падишах - Но нам не нравится, когда наши имена треплют своими языками слуги.
        - Так все говорят, не я один. В Эйгене только об этом все и судачат, особенно с тех пор, когда она принца Вайлериуса, единственного своего наследника, в каземат заперла.
        - Наш старший сын не захотел ждать, пока мы сами испустим свой последний вздох - равнодушно заметил Нурали - Он истолок алмаз и всыпал его в наш утренний кофе, от этой смеси нет спасения. Правда он не знал, что за ним кое-кто следит, и это было очень, очень серьезной ошибкой, за которую ему пришлось заплатить жизнью. Мы сами, вот этими руками, влили смертельный напиток ему в рот. Отправилось кофе по назначению.
        - Бывает - развел руки в стороны я - Но мы с Вайлериусом старые приятели, он-то точно маму травить не станет. Спокойный, тихий парень…
        - Бахрамиус, зачем твой родственник здесь? - не стал дальше общаться со мной падишах, как видно, где-то я прокололся - Что он хочет от нас?
        - Он желает служить тебе, владыка владык - снова согнулся в поклоне маг - Голос крови привел моего племянника сюда, в земли, где покоятся его предки, и предки его предков. Все они служили тому престолу, на котором ты восседаешь, и Хейген желает продолжить эту традицию.
        Если бы виртуальная спина могла потеть, то сейчас это точно бы случилось. Что несет этот старый хрыч? Какой «служить»? У меня же сейчас задание выскочит, да непростое. За отказ от него я не только мимо цели пролечу, но и запросто к палачу могу отправиться.
        - Мы довольны этим ответом - покивал падишах и снова уставился на меня, не мигая, словно змея - Все ведь так? Ты желаешь присягнуть нам на верность?
        Твою мать!
        - Из всех владык Раттермарка падишах Нурали Солнечноликий наиболее велик - я очень тщательно подбирал слова - Об этом говорят на улицах Эйгена и Мейконга, даже варвары Севера, которые ходят в волчьих шкурах, не подвергают данный факт сомнению. Все знают, что приходит последний час старого мира, он пробил в тот день, когда боги снова спустились с небес на землю. Скоро всё сгорит в огне, переживут этот костер лишь самые стойкие и самые сильные, а также те, кто будет стоять близ них. Вы один из тех, кто проводит закат старого мира, и встретит первый рассвет нового. Мне бы очень хотелось быть среди тех, кто станет им любоваться.
        Нурали слушал меня, чуть призакрыв глаза и покачивая головой, ему явно нравилось то, что я произносил. Все-таки лесть в некоторых случаях очень эффективна как оружие, она даже лучше лжи и ножа.
        - Мы готовы дать тебе свое покровительство - наконец произнес он - Лобзай мою правую ногу, приноси клятву, а после мы дадим тебе первую службу, после которой решим, какое именно место ты займешь при нашем дворе.
        «Игрок Хейген, напоминаем вам, что вы уже связаны рядом обязательств с венценосными персонами Раттермарка. Если вы принесете клятву верности падишаху Нурали Солнечноликому, то произойдет отмена нескольких квестов, взятых вами ранее и потерян ряд репутационных характеристик. Также последует пересмотр условий нескольких внутриигровых положений, которые в данный момент соответствуют вашему социальному статусу.»
        Так и знал! Понятно, что это за положения, все они связаны с Пограничьем. Я же опекун малолетнего принца, а потому претендент на престол. Присягни я этому пузанку - и им станет он, я же перейду в вассальное положение, а он, по сути, обретет потенциальное право на земли гэльтов. И ни на секунду не сомневаюсь, что данная новость недолго для него пробудет тайной.
        Да и кениг Харальд, с которым я днями заключил союз вряд ли обрадуется, узнав такие вести. А они до него доберутся непременно, в этом тоже сомнений нет.
        - Ну же - Нурали выставил вперед правую ногу, обутую в сафьяновую туфлю с закругленным носком - Чего ждешь?
        Бахрамиус глянул на меня, я округлил глаза и скосил их на ту свою руку, где у меня находилась метка Странника, как бы говоря ему: «Какая клятва? Я ее кому принес?». Ничего, пусть помогает, он меня в этот блудняк втравил.
        Маг мне подмигнул, из чего я сделал вывод, что для него, похоже, все идет по плану, сделал шаг вперед, отвесил очередной поклон и мягко произнес:
        - О, светоч мудрости и образец благочестия! Мой племянник не может сейчас сделать то, о чем ты его просишь, ибо обман противен его характеру, а уважение к тебе безмерно.
        - Поясни - заинтересовался падишах, но ногу не убрал - Нам интересно, как это так получается.
        - Мой племянник сейчас служит одному из государей Запада - степенно пояснил Бахрамиус - Не королеве, нет, одному из князей небольшого государства с забавным названием… Эээээ…
        - Флатридж - подсказал я, поняв, что от меня требуется - Оно совсем маленькое, но гордое и независимое.
        Будем надеяться, что падишах, как и положено достойному правителю, не слишком сведущ в любых науках, особенно в географии.
        - Мой племянник человек чести - продолжил маг - Он не то, что некоторые, он не станет служить двум и более господам одновременно, рассчитывая загрести побольше добра в свои руки. Весь наш род таков, о великий, и тебе это известно. Ты оказал Хейгену великую честь, согласившись принять его под свою опеку, и разве вправе он на это благодеяние ответить ложью? Нет, нет и нет!
        - Нет! - легонько топнул ногой я, и сурово поджал губы, давая понять, насколько принципиальна моя позиция.
        - Отсюда он оправится к князю… Ээээ…
        - Флатриджа - снова подсказал я.
        - Вот-вот - подтвердил маг - Отправится и скажет, что отныне он ему не слуга, а после испросит повторную аудиенцию у тебя, владыка, и тогда с величайшим благоговением облобызает твою ногу, став таким образом навеки слугой тебе, детям твоим, а то и внукам.
        - Достойно, достойно - Нурали явно наскучила беседа и он, не скрывая этого, зевнул - Мы довольны вами обеими. А теперь ступайте и делайте то, что должно.
        - Еще одна мелочь, господин мой - белая борода Бахрамиуса в очередной раз подмела пол - Мой племянник воспитан в правилах другой страны, других народов. Он еще не слуга тебе, о великий, но все же хотел бы доказать свою преданность.
        Падишах вздохнул и изобразил пальцами некую фигулину, как бы спрашивая: «И?»
        - Там, где он жил раньше, подобное изъявление чувств выражалось в странной с нашей точки зрения форме - вкрадчиво шелестел маг - Те, кто хочет дать понять своему господину степень высшей преданности, целуют ему не ногу, а обратную сторону трона. Изголовье, как правило. Мой племянник все еще живет по законам той страны, ибо он пока не отказался от службы ей, но жаждет доказать тебе свою преданность.
        Вот же старый хитрый чорт! Мне бы такое и в голову не пришло.
        - Дикость какая - Нурали повернул голову и глянул на спинку своего трона - Впрочем, что с них взять? У них мужчина всю жизнь с одной женщиной живет, после такого уже ничему удивляться не стоит.
        - Так мне бы доказать искренность своих чувств - я приложил руки к сердцу.
        - Дозволяю - отмахнулся падишах - Лобызай.
        Я поклонился ему, на этот раз вполне искренне, вынул меч, отдал его Бахрамиусу, как бы давая понять, что помыслы мои чисты, обошел трон по большой дуге и застыл перед его золоченой спинкой. Попытка одна, другой не будет, на все про все - секунды. Стоп! А вот тут позолота словно выщербилась слегка. С чего бы?
        Странный это был поцелуй. Наверное, самый странный в моей жизни. Просто как-то до этого дерево целовать не приходилось просто. Но нельзя сказать, чтобы он не был страстным. Был, и еще каким! И долгим, между прочим. Надо же ощупать то место, что я приметил?
        Сдается мне, это буква «Р». Нет, точно «Р»
        Вами выполнено задание «Хитрость Востока»
        Награды:
        75 000 опыта;
        5 000 золотых;
        Наплечники Меха Грозной Руки;
        +100 единиц к показателю «Ум».
        Угадано! Слава Богу….
        «Прогресс выполнения задания «Алфавит власти»: получено две буквы из четырех».
        - Вот достойный пример для всех твоих подданных - шмыгнул носом Бахрамиус - Истинно так!
        - Мы снова довольны - сообщил мне довольно раздраженно Нурали, перегнувшись через ручку тона - И больше тебя не задерживаем, воин. Отпусти уже мой трон, и иди делать то, что собрался.
        - Пойду - согласился я - Живи тысячу тысяч лет, величайший из правителей земных!
        Если честно, он мне не понравился. Я повидал немало сильных мира сего, и этот тип не лучший их представитель. Малахольная Анна и то получше будет. Какой-то этот Нурали скользкий. Еще эти глаза навыкате...
        Потому я с радостью покинул сначала тронную залу, а после и дворец.
        - Спасибо тебе, брат мой - истово поблагодарил я Бахрамиуса - Если честно, до конца не верил, что все получится.
        - Было бы желание, разум и полчасика на раздумья - отмахнулся тот - А остальное не более чем точное выполнение ранее придуманного. Как насчет плова? Селибоба обрадовался, что я остаюсь, сразу принялся его готовить. Посидим, покушаем, вина выпьем, попоем. Опять же сегодня звездный смерч в небесных сферах должен произойти по моим расчетам, красивое будет зрелище. Как видно, небеса тоже сходят с ума, вслед за нами.
        - Заманчиво - признался я - Но не получится, извини уж меня, невежливого. Надо спешить, времени все меньше, а дел все больше.
        - Время на исходе - подтвердил маг - Ты прав. Надо все подготовить к приходу нашего властелина, город не должен встать на его пути скалой. Но лично я займусь этим завтра, а сегодня - плов.
        Мы обнялись, и маг неспешным шагом отправился в сторону одного из переулков, я же повертел головой в поисках Назира, и крайне удивился, не сумев его высмотреть. Странное дело. Что я от него сбегал - такое бывало, и не раз. Что он на пару-тройку дней пропадал - тоже случалось. Но чтобы он меня не дождался, да еще в таком месте? Это очень странно.
        Следующий мой шаг тоже не увенчался успехом. Я хотел все-таки переговорить с Кролиной, открыл было «личку», чтобы ей написать сообщение с целью уточнить, где она сейчас есть, и увидел, что она уже покинула игру, ее ник был подсвечен серым цветом. Вот ведь зараза!
        Впрочем, может оно и к лучшему. Назиру точно не стоит видеть того, с кем я сейчас отправлюсь на встречу, а Кролина… Ну, тоже есть наверняка какой-то позитив в ее отсутствии. Надо просто его поискать.
        Вспышка портала - и вот я стою на лесной поляне. Неподалеку находится скособоченный домик, в котором, похоже, с моего последнего визита сюда никто не живет, а вон за тем леском начинается болото, которое мне очень хорошо знакомо.
        Интересно, а травница, та, что в этом доме обитала, она куда свалила? В город или совсем далеко, в Серые Пустоши, поближе к своему избраннику? Как ее звали-то? Мэрион. Да, точно, Мэрион.
        Хотя - странно. На нее вроде квесты были какие-то завязаны, как она могла просто так взять и уйти? С другой стороны - какая разница? И это к лучшему. При ней в старое время несколько орков обреталось, и вряд ли они бы стали ждать, пока я им метку покажу.
        Ладно, нечего ждать, надо идти.
        Я проломился через бурелом, пробрался через сплетенные ветви низеньких болотных берез, вышел к границе болота и огляделся. Вроде все пока тихо и спокойно.
        - Шурш, приди ко мне - тихонько сообщил я темной воде.
        Ничего. Не вылезает из воды мертвая бобриная морда, не лупает глазами бывший поэт, глядя на меня.
        - Шурш, приди ко мне - повторил я - Пожалуйста.
        И снова ничего не изменилось. То ли он меня не слышит, то ли еще чего. Опять же - мало ли что могло измениться? Но одно осталось наверняка прежним - мой черный братец все еще его хозяин, без вариантов. Ко мне Шурш может и не прийти, но к нему - фигушки. Вывод - придется наведаться к Сэмади, попросить его призвать усатое недоразумение. Правда придется посвящать его в детали происходящего, но это не беда. Возможно, я бы так и так это сделал, чую, без его поддержки мне этот квест не одолеть. Ну, или придется потратить на него куда больше времени.
        - Ой, а вы кто? - раздался хрустальный голос с небес, причем при его звуках у меня по коже дрожь прошла. Да нет, так не бывает.
        А нет, бывает. Не у всех, конечно, а только у негодяев вроде меня. Ну, а какие еще тут могут возникнуть варианты? Точно я где-то здорово нагрешил, иначе как объяснить тот факт, что уже бог весть в какой раз злодейка-судьба меня сводит с Эльмилорой Крах Трауг, моей бывшей невестой и довольно истеричной особой?
        - Вы обо мне? Я из области видений - объяснение было так себе, но мне нужно было выиграть время - Я вам кажусь.
        - Да? - наморщила ровный лобик порхающая надо мной девушка - Но я же вас вижу?
        - Это все иллюзия, морок - заверил ее я, по шажочку, по шажочку отступая к деревьям - На самом деле тут никого нет. Ну, разве только что… Вон там, смотрите, две лягушки какую-то маленькую девочку куда-то тащат! Страшно подумать, что они с ней сделать собираются!
        Девушка начала вертеть головой, я же опрометью бросился в лес, и не останавливался, пока снова не увидел заброшенную избушку на поляне.
        Последняя соломинка сломала спину верблюда, скажем прямо. Я опасливо глянул в сторону леса, хоть и прекрасно понимал, что от болота вилиса не отойдет, а после вышел из игры. Хватит на сегодня приключений и переговоров. Всему мера должна быть.
        Очередная неприятность настигла меня уже в реале, когда я выбирался из капсулы. Какая? Да поясницу схватило так, что еле разогнулся. Нет, положительно, оставлю я здоровье в этой игре, как есть оставлю. Вон, мышцы дряблеют, и живот из состояния «ну, обозначилось небольшое брюшко» начинает переходит в категорию «выпер пузень». Так оно и не странно, я только ем да лежу, чего мамону не расти?
        Надо будет в тренажерный зал походить, что ли? И еще к массажисту, он тут есть, причем бесплатный. И наверняка хороший, это же «Радеон», тут абы кого не держат. Шутки шутками, а дело-то серьезное, набрать вес легко, а вот согнать его еще та проблема.
        А, может, не откладывать? Сейчас и сходить, почему нет? Дело к вечеру, но еще вон, пяти нет, рабочее время.
        Мои мысли прервал телефонный звонок, причем трели издавал не смартфон, а тот аппарат, что стоял в прихожей. На него случайно никто позвонить не мог, и номером вряд ли кто-то ошибся.
        - Слушаю - устало ответил я - Але.
        - Привет - в трубке прозвучал деловитый голос Зимина - Вылез на белый свет? Вот и хорошо, ты как раз нам нужен.
        - Мне бы помыться, поесть - обреченно изрек я - Хотя бы.
        - Успеешь - пресек попытку бунта функционер «Радеона» - Сначала дело. Давай, поднимайся наверх, мы тебя ждем.
        - Наверх - куда? - уточнил я - Тут вариантов хоть и немного, но они есть.
        - Ко мне - рявкнул Зимин - Куда еще?
        Ну, могло быть и хуже. Опять же, может они там перекусывают, заодно червячка заморю.
        Увы и ах, на этот раз ничего такого не происходило, ни окорока в кабинете Зимина не обнаружилось, ни икры, ни даже хлебушка. Только он сам, Валяев, Азов и сигарный дым столбом. Коньяка - и того не было.
        - Что опять случилось? - я тоже закурил, правда сигарету, и плюхнулся в мягкое кресло - Я морально готов к новым неприятностям.
        - Обновление на носу - отозвался Валяев - Причем глобальное. Все остальное на его фоне меркнет.
        - Так это неизбежное зло - выпустил дым я - И потом - может, все пройдет не так и плохо, чего вы сразу дергаетесь? Не первое, чай, обновление, и не последнее.
        - Все так, только очень уж много всего разного оно в себя включает - потер виски Зимин - Впрочем, тебе технические детали ни к чему, у тебя другой функционал.
        - Собственно, мы затем тебя и позвали - пояснил Азов - На этот раз ни как игрока, а как редактора нашего еженедельника.
        - Тут все совсем просто - удивился я - С вас пресс-релиз, с нас статьи. Все сделаем в лучшем виде.
        - На этот раз - нет - покачал головой Зимин - На этот раз все будет по-другому.
        Глава 17
        В КОТОРОЙ КАЖДЫЙ ДУЕТ В СВОЮ ДУДУ
        - Лучшее враг хорошего - заметил я, закидывая ногу на ногу - Не знаю как вам, а мне в верности данного утверждения не раз пришлось убеждаться. Или директива сверху поступила? Тогда да, тогда в сторону не вильнешь.
        - Что у тебя за натура, Киф? - поинтересовался Валяев - Даже не зная того, о чем конкретно идет речь, ты заранее начинаешь юлить.
        - Некрасивое слово - поморщился я - Мне оно не нравится.
        - Хорошо - покладисто покивал Валяев - Не юлить. Готовить плацдарм для обороны. А, может, мы тебя наоборот порадовать хотим? Может, речь о переменах к лучшему?
        Мой смех производил впечатление совершено искреннего, что и неудивительно. Почему? Потому что я хохотал от чистого сердца.
        - Какая высокая оценка нашей с тобой деятельности, Макс - недовольно буркнул Валяев.
        - Зато честно - отметил Зимин - Другие думают, что мы сволочи, но молчат, а Киф это демонстрирует открыто. Тоже, между прочим, позиция. Возможно, где-то даже заслуживающая уважения.
        - Или пинка в живот, и не одного - не согласился с ним закадычный неприятель - Мне вот такое не нравится. Мы начальство, он подчиненный…
        - Всего-то рассмеялся, а вы уже столько выводов сделали - вклинился в их беседу я - Того гляди, опять поссоритесь. А за смех не обессудьте, это нормальная реакция на подобные слова. Рефлекторная. Не знаю, в курсе вы или нет, но хорошего начальства не бывает в принципе. Любые же его идеи ведут не только к оптимизации производства, но и к дополнительной головной боли исполнителей, причем почти всегда за те же деньги.
        - Ты же сам начальство теперь - резонно заметил Азов - Значит…?
        - Ну да - подтвердил я - Меня мои сотрудники наверняка частят по полной. Реже чем ваши, правда. Просто я на работе не каждый день бываю, это дает мне фору. Идеи генерирую реже, следовательно, загружаю их меньше, подобное всегда идет в общий зачет.
        - Получается, идеальный начальник тот, кого вообще никто никогда не видит - подытожил Зимин.
        - Но который исправно подписывает зарплатные ведомости и добросовестно выплачивает премии - добавил я.
        - Какой лютый бред - вздохнул Валяев - Не бывает таких руководителей.
        - Так идеальный же - я затушил сигарету - А так да, не бывает. Так чем вы меня озадачить задумали? Режьте уж сразу, по живому.
        - Да, касательно обновления - вернулся к теме разговора Зимин - Мы накатим его в ночь с четверга на пятницу, если все пойдет как надо, то в девять утра сервера перейдут в рабочий режим, и снова начнут принимать игроков. Изменений много, особенно в том, что связано с богами. Войны за веру, возможность немного возвысить избранного небесного покровителя путем грубой силы и тонких интриг, новые квесты, награды, репутация и так далее. Опять же - там двое из сошедших с небес до сих пор не обрели свой дом, так мы предоставим их последователям возможность исправить данное недоразумение.
        - Этот момент ребята красиво реализовали - вставил свою реплику Азов - Я на что к игровым делам отношусь равнодушно, но тут и меня пробрало. Но я всегда любил гладиаторские бои, есть в этом своя прелесть.
        - Моя идея - заявил Валяев - Полностью концепт разработал. И название хорошее подобрал для данной забавы.
        - А главное, до невозможности оригинальное - фыркнул Зимин - «Арена богов». Киф, ты представляешь? «Арена богов». Большую банальность надо постараться выдумать. Да еще и тотализатор к ней прикрутил. Не тут, в «Радеоне», а прямо там, в игре.
        - Азарт нужен - насупился Валяев - Это половина успеха, если не больше. Ну, и потом - не просто же так вручать ключи для завершения квеста по храму? Опять же - кому именно? Что у Витара, что у Месмерты поклонников полно, сотни кланов. Что, лотерею устраивать? А так всем хорошо - они подерутся, а мы на это поглядим. И пусть победит достойный!
        - Ладно, ладно - отмахнулся его приятель - Развлекайся. Так, Киф, хватит вам все изучать по пресс-релизам. В пятницу твои люди приедут в «Радеон», и проведут этот день здесь, в нашей теплой компании. Ну, не только нашей, разумеется, там много кто присутствовать будет. В конференц-зале на третьем этаже уже готовят все, что нужно для максимальной и полноценной онлайн-трансляции происходящего в игре. Монтируют экраны, налаживают связь и так далее.
        - Зачем? - удивился я - Смысл в чем?
        - Смысл? - Зимин почесал левое ухо - Корпоративное единство, вовлечение в процесс… Опять же - ненужные разговоры пошли. Есть у нас один товарищ, так он вас всех сильно не любит, потому как шмель жужжит, жужжит… Мол, как они там пишут про игру, если сами в ней не бывают, ничего толком не знают, бу-бу-бу, бу-бу-бу… Можно, конечно, его просто уволить, но это не слишком рационально, сотрудник он все же неплохой. Да и потом - этого шуганешь, другие набегут. Оно нам надо?
        - Оно нам не надо - согласился я.
        - Верно - одобрил мои слова Зимин - Потому будет так, как я сказал. Опять же и ребятам твоим будет интересно тут побывать, верно? Поглядят на здание, перекусят в нашей столовой, сувениров мы им в обе руки потом отсыплем. Поди плохо?
        Что-то они темнят, как, впрочем, и всегда. Но тут ничего не сделаешь, приказ есть приказ, можно только под козырек взять и «есть» проорать.
        А вот пятничное мероприятие накрылось медным тазом, это факт.
        - Да и ладно - я потянулся - Мне только проще, ехать никуда не надо. Опять же - мои соратники встряхнутся, какое-никакое разнообразие. Одно плохо - я в пролете.
        - В смысле?
        - В прямом. Или вы думаете, мой клан и его союзники про обновление не в курсе? Уверен, что добрая половина их уже выходной себе под это дело выбила. А меня не будет. Плохо.
        - На арену сходить хочешь? - оживился Валяев.
        - Знаешь, у меня и без арены забот полон рот - отмахнулся я - Нет, то есть придумка отменная, но пока других дел хватает. И потом - ты всерьез думаешь, что там в первые дни возникнет интрига? Вот уж нет. Потом - возможно, но в первый день, когда начнется розыгрыш кирпичей, неожиданностей ждать не стоит. Все уже предрешено.
        - Кем? - Валяев даже рот открыл - Ты чего несешь?
        - Никит, ты как с Луны упал - я рассмеялся - Да все крупные кланы небось бойцов на поединки уже отобрали, и теперь только отмашки ждут. Причем и победители определены, и, возможно даже сами поединки отрепертированы. Или ты всерьез думаешь, что для них твои придумки секрет? Те же «Воины Света» знают список нововведений лучше, чем, например, я. Они его досконально изучили, разобрали до мелочей и составили план действий, голову на отсечение даю.
        - Киф, такими словами не разбрасываются - очень серьезно сказал Азов - Если ты шутишь, то очень несмешно. Да, утечки информации были, есть и будут, но…
        - Да какие шутки? Несколько дней назад я беседовал с Мастером Стрекоз, их лидером, он-то мне про обновление и рассказал, частично упомянув о его содержимом. Да он даже не шифровался особо, между прочим.
        - Тьфу - Валяев вытер пот со лба - Я-то думал! Превью на официальном сайте сто лет как лежит. То же мне, новость…
        - Ну, а если нет? - негромко уточнил Азов - Если Киф прав? У нас все время где-то сквозит, тут ничего не поделаешь, но в последнее время слива стало куда больше, я же вам про это говорил.
        - «Воины Света» клан большой, богатый - задумчиво проговорил Зимин, достав из коробки сигару - Такие как они всегда ищут подходы к нашим сотрудникам, так, может, это именно они кого-то прикормили?
        - Эти могут - заверил я его - Еще как!
        - Не думаю - покачал головой Азов - Не стали бы они рисковать своим положением как раз по той причине, что ты, Максим, назвал. Вот каких-то своих миньонов на такое подрядить в состоянии, но сами… Да нет. Но я эту наводку отработаю, не сомневайся.
        - Хитрый, хитрый Киф - погрозил мне пальцем Валяев - Хочешь нашими руками свои игровые проблемы решить? Я же в курсе, что твой альянс лбами с «Воинами» столкнулся.
        - Ну, а если и так, что что такого? - и не подумал отнекиваться я - Совместим приятное с полезным. Вам крыса, мне оперативный простор, всем хорошо. Кстати, а есть какие-то санкции для игровых кланов в таких случаях? С сотрудником понятно, ему сунут волчий билет в зубы и отвесят сопроводительный пендель. А клан? С ним как? Расформирование?
        Ну да, трюк не слишком чистый, но и Мастер Стрекоз не образец нравственности, так что если все сложится, то он пожнет то, что посеял.
        - По ситуации - Азов делал какие-то пометки в своем блокноте - Но если даже это их рук дело, то, повторюсь, сам клан наверняка чист, и ни одного следа к нему не приведет. Киф, поверь, ты мне сейчас Америку не открыл, знаешь сколько я подобных гнойников вскрыл? С счету сбился. Так вот - ни «Воины Света», ни «Дети радуги», ни остальные обитатели игрового топа ни разу не попались в мои лапы, хоть я и очень старался, все подходы закрыты. А наших крысенышей хоть бей, хоть топчи, все одно они ничего не знают про покупателей. Номерные счета, анонимные переводы, переговоры с левых аккаунтов, мертвые IP-адреса, телефонные номера, зарегистрированные невесть на кого - зацепиться не за что. Даже со всеми нашими ресурсами. Эра цифровых гуру, дружище, и пока они впереди на корпус, а то и два. Одно хорошо - процесс обоюдный, нам наши секреты тоже стало удобнее прятать.
        - И здесь будет то же самое - печально подытожил Зимин - Но мы проверим, и, если какой-то результат воспоследует, то получишь бонус за добросовестное сотрудничество со службой безопасности.
        - Тоже хорошо - одобрил я и глянул на настенные часы - В принципе все понятно, сделаем как сказано. К скольким моим бойцам надо тут быть?
        - Рабочий день начинается в девять - важно заявил Валяев - Но хороший сотрудник приходит чуть раньше. Тем более если учесть, что именно в это время стартуют сервера.
        - Мы хорошие - заверил его я - Да, надо же какие-то пропуска оформить, наверное?
        - Давай ты с этим как-то сам разберешься? - сдвинул брови Зимин.
        - Само собой - я почесал щеку - Куда деваться. Слушайте, я же вам больше не нужен сейчас? Ну и хорошо.
        Идея, пришедшая мне в голову прямо сейчас, на первый взгляд выглядела довольно дико. Я надумал отправиться в редакцию еженедельника. Ну да, уже почти вечер, но до конца рабочего дня еще полтора часа осталось, должен успеть до того, как моим подчиненные по домам разбредутся. Зачем это нужно? Не знаю. Но мне кажется правильным то, что я сам расскажу своим подчиненным о том, что услышал от руководства. Да, Вика с подобной задачей справится не хуже, а то и лучше, но… Все-таки у них праздник накрылся, а это всегда неприятно. Ребята ждут, готовятся, а тут такой облом. Оно, конечно, можно и не подрываться сейчас, а завтра съездить, тем более что я все равно хотел устроить себе некий разгрузочный день, вот только обстановку мне хочется сменить, хоть ненадолго, воздухом свежим подышать, опять же. А то ведь я на этой неделе даже и на улице толком не был, что неправильно. Эдак мозг от всех этих интриг игровых у меня скоро плавиться начнет.
        Ватутин, конечно, жуткая зануда, но следует отдать ему должное, как организатор он дивно хорош. Я толком перекурить не успел после звонка ему, как уже оказался в машине, мчащейся по Москве в сторону редакции.
        - В пятницу все сотрудники редакции в «Радеон» приедут - сообщил я своему телохранителю, который на этот раз устроился рядом со мной - Надо бы, наверное, транспорт организовать.
        - Это вне моей компетенции - холодно отозвался он - Ничем не могу помочь.
        Резонно, глупость сморозил. Ну, а кто может? Какой отдел этим занимается? Верейская наверняка знает, но я не рвусь с ней беседовать после нашей последней встречи.
        А ведь смешно будет, если подобные функции возложены на подразделение Свентокской. Вот она порадуется!
        Или я дурью маюсь? Им самим добираться удобнее будет, они же все из разных уголков города поедут. Какой смысл сначала переться в редакцию, а уж оттуда по пробкам ехать в «Радеон»?
        К слову - вечерние пробки еще не успели появиться, дороги оказались относительно свободны, и до нужного места добрались мы быстро. И, черт возьми, с каким удовольствием я вдохнул слегка затхлый, но такой родной запах редакционных коридоров. Только потеряв свою прежнюю жизнь ты начинаешь понимать, как же она была прекрасна. И все ее предыдущие недостатки, которые тебя так бесили раньше, начинают казаться не более чем забавными и милыми нелепостями, делавшими твое существование ярким и незабываемым.
        И совсем уж хорошо мне стало, когда я услышал привычную для уха ругань, раздающуюся из-за дверей.
        - Нет, эта статья должна идти сюда! - довольно громко возмущалась Таша, что меня немного удивило - Она в этом выпуске лучшая!
        - Потому что ее писала ты? - взвизгнула Мариэтта - Да? Твои статьи шэдээээвр, а мои так, шлак? Бросовая порода?
        - Не зря я тебе подарила словарь синонимов - констатировала Шелестова с невероятным ехидством в голосе - Как знала!
        - Хоть оборитесь, но я всё оставляю как есть - хладнокровно заявила Вика - Номер полчаса как подписан должен быть, а вы все собачитесь. Надоели хуже смерти. Ксюш, все, мы подытожили, своди окончательный электронный макет, я его подпишу и отправляем.
        - То есть мое мнение никого уже не интересует? - поинтересовался я, входя в кабинет - Беда!
        Вот нравятся мне эти немые сцены, нравятся. Всякий раз нарадоваться не могу, глядя на озадаченные лица своих подчиненных.
        Первой, как всегда, отмерла Шелестова. Она глянула на наручные часы, после подошла к окну и уставилась на небо.
        - Чего пытаешься высмотреть? - осведомился я у нее - Если не секрет.
        - Пришельцев - отозвалась девушка - Или зомби на улице. Или еще чего. Ну, что-то должно произойти? Не просто же так вы сюда нагрянули, да еще в такое время?
        - Есть скверное предчувствие - подтвердил Петрович - Киф, чего, нас того? Закрывают?
        - Как закрывают? - переполошилась Мариэтта - Я только-только кредит взяла! Мне как его выплачивать теперь?
        Таша молча сунула в рот целый пряник, из-за чего моментально стала похожа на хомяка.
        - Если честно, я тоже в шоке - подошла ко мне Вика - Киф, не темни! Что случилось?
        - То есть вариант с «просто соскучился» не пляшет? - я снял пуховик и повесил его на вешалку - Вы в него не поверите?
        - Само собой не поверим - вставил свои пять копеек в разговор Геннадий, понял, что сморозил немного и не то, и мигом добавил - То есть поверим, но приехать ради этого сюда вечером, под конец рабочего дня? Да ладно!
        - Поймал, поймал - я уселся на стул Шелестовой, которая так и стояла у окна - Ладно, все верно, есть две новости. Одна - так себе, другая - сильно не очень. С какой начать?
        - Вариант с расформированием «Вестника» отпадает - Ленка повернулась к остальным лицом и оперлась руками на подоконник - Такая новость шла бы под грифом «откровенная дрянь». Но зомби-апокалипсис я бы отметать все же не стала. Наш дражайший шеф людей не любит, по этой причине вымирание человечества его сильно не опечалит и потянет на категорию «так себе».
        - Хорошо, пусть будет «так себе» - покладисто согласился я - Послезавтра все вы должны с утра явиться в «Радеон». Время сбора - восемь сорок пять, в главном холле. Паспорта не забудьте.
        - И там нас всех уволят - всплеснула руками Мариэтта - До одного! А у меня кредит!
        - Не льсти себе - посоветовала ей Ксюша - Мы не того калибра сотрудники, чтобы нас в головной офис звали для увольнения. Харитона Юрьевича - да, он главный. Викторию Евгеньевну тоже не обойдут вниманием. А мы мелкие сошки, про нас никто не знает и не помнит. Максимум к нам курьера бы прислали с уже напечатанными заявлениями, да и то в лучшем случае. Тут что-то другое.
        - Как всегда умна и прозорлива - похвалил я Ксюшу - Так и есть. Короче…
        Когда я закончил, на пару секунд установилась тишина, которую нарушила, естественно, Шелестова.
        - А мне нравится - заявила она - В этом что-то есть. Я за!
        - Тебя никто не спрашивает - осекла ее Вика, не сводившая с меня глаз - Это распоряжение высшего руководства, наше дело его выполнять, а не обсуждать.
        Она, как и, я неплохо изучила «радеоновские» заходы, потому тоже сразу заподозрила тут что-то неладное.
        - А прямо всем надо быть? - уточнил Петрович - Просто я к вашим информационным делам никаким краем не отношусь. Мое дело комикс отрисовывать, кое-какие иллюстрации делать время от времени. Я-то там зачем? Да и ехать в ваш «Радеон» далеко, из моей-то жопы мира…
        Что да, то да, мой старый друг всегда был тяжел на подъем, и никогда не любил ничего нового.
        - Тебе, пожалуй, можно и не ездить - разрешил я - Но только тебе! Остальные в обязательном порядке должны присутствовать, ясно?
        - Я только «за» - заявила приободрившаяся Соловьева, сообразившая, что кредит не повиснет над ее головой дамокловым мечом - Буду, как штык.
        - Все там будем - помрачнел Геннадий - Шеф, я сообразил, что у вас за вторая новость. И в самом деле она сильно не очень. Выходит, мы в пятницу не чудачим, верно?
        - Серега, извини - я виновато глянул на Жилина - Это не мной придумано, я только вестник.
        - Работа есть работа - традиционно дружелюбно произнес Сергей - Что теперь? Значит, как-нибудь потом соберемся. Через неделю, например.
        - Я уже настроилась - возмутилась Шелестова, и уставилась на меня - Платье купила. Кое-какие планы для себя наметила.
        - О которых лучше вслух не говорить - в тон ей продолжила Ксюша - Это мой тебе добрый совет.
        Вика признательно ей улыбнулась. Ей явно не хотелось в данный момент ругаться с Еленой, поскольку она размышляла над услышанным от меня.
        - Вообще-то мы ничего еще не купили - наконец-то обозначил свое присутствие Самошников - Ни ханку, ни жрачку. Так чего вы расстроились? Давайте после этих погляделок просто в кабак какой-нибудь завалимся, да и все.
        - Только не в клуб! - немедленно заявила Вика, как видно, вспомнившая одну давнюю вечеринку, ничем хорошим для нас не закончившуюся - Там темно и шумно!
        - И не в боулинг - поддержала ее помрачневшая Таша - Нечего в нем делать.
        - Значит, в ресторан - подытожила Ксюша - Надо посмотреть какие заведения там рядом есть, из неплохих и недорогих. Чтобы по карману были.
        - День рождения у меня… - начал было толкать речь Жилин, но ему мигом объяснили, что тут одно, там другое, так что счет поделим поровну. Причем единодушно, что мне очень понравилось.
        Ресторан так ресторан, почему нет? В конце-то концов три раза в одну воронку снаряд точно не попадает. Хоть раз все должно пройти более-менее нормально?
        - Я так подумал - чего мне от коллектива отрываться? - вдруг брякнул Петрович - Неправильно так поступать. Пожалуй, с вами поеду.
        - Да ты-то ладно - отмахнулась от него Шелестова - С тобой все ясно, раз дело к пьянке идет, то ты первый. Вот мне что делать? Я же в вечернем платье не могу сразу ехать, все тамошние клерки глаза сломают, а мне после руководство «Радеона» за порчу казенного персонала иск вчинит.
        - Тоже мне проблема - равнодушно заявила Ксюша - Будто туалетов нет.
        - Годы мои не те, чтобы в туалете переодеваться - возмутилась Елена - И статус тоже!
        - Статус! - фыркнула Вика - Королева, блин!
        Я сидел, слушал разгорающуюся перепалку, и думал сразу о нескольких вещах. О то, что мне сейчас на самом деле хорошо. О том, какая же веселуха ждет сотрудников «Радеона» в пятницу. Нет, там есть нормальные люди, в которых циркулирует живая кровь, только вряд ли они пожалуют в конференц-зал, туда припрутся другие, с оловянными глазами и шаблонными фразами. И там их встретил вот эта компания, которой в большинстве своем глубоко плевать на то, кто что думает. Ксюша и Жилин промолчат, но вот остальные… Ох, не худо было бы Свентокскую на этот день где-нибудь запереть, а то ее удар хватит от происходящего. В ней кровь живая, это да. Но уж очень чересчур, тут дело до драки может дойти.
        А еще размышлял о том, что свежего номера «Вестника Файролла», похоже, читатели не дождутся, потому что про него все забыли.
        Впрочем, обошлось. Пусть с опозданием, но номер мы отправили по назначению, а после все же разошлись по домам, хоть кое-кто и предлагал устроить нынче небольшую репетицию грядущей пятницы. Так сказать - взять разбег.
        Что любопытно - Вику эта ситуация проняла даже сильнее, чем меня. Казалось бы - с чего? И тем не менее, она ощутимо нервничала, я это видел.
        - Ничего не понимаю - шептала она на ухо в машине - Зачем им это нужно?
        - Без понятия - честно отвечал я - Видимо есть какие-то резоны.
        Мои слова ее не успокаивали, хуже того, они распаляли ее воображение и подозрительность, заставляя нервничать все сильнее.
        Как результат ее шуба была повешена в шкаф сикось-накось, чего сроду не случалось, мясо подгорело, салат был пересолен.
        В какой-то момент я понял, что добром происходящее не кончится, потому быстренько залез в капсулу и отправился в игру. Не могу сказать, что я туда сильно рвался, но при текущей ситуации именно побег в Файролл являлся оптимальным решением. У меня нервы не канаты, я этот бубнеж долго не выдержу.
        Собственно, может оно и к лучшему. Над Раттермарком сияла молодая луна, следовательно более идеального времени для визита к моему костлявому другу не отыскать. Главное, чтобы он куда-нибудь не смылся со своего нового места проживания, с него станется.
        Кладбище в Северной Марке встретило меня шумом и гамом. Окончательно отошедший от сплина Серых Пустошей, Сэмади устроил там вечеринку в лучших традициях заупокойного мира. Все как полагается - скелеты, водящие хороводы вокруг склепов, сомнительной свежести покойницы, лукаво строящие глазки невозмутимым личам, какое-то странное существо, обосновавшееся на дереве и призывающее последних раздеться, дабы всем стало веселее - короче, Содом и Гоморра.
        Сам Барон восседал на невесть откуда взявшимся тут кресле, которое мне было знакомо еще по погосту Фладриджа, и с удовлетворением созерцал происходящее.
        - Белый братец! - радостно поприветствовал он меня - Вот не ждал!
        - И зря - показушно обиделся я - Обещал зайти? Вот, зашел.
        - Да? - Сэмади склонил голову к плечу, посверлил меня взглядом, а после потребовал - Ну, говори, что тебе на этот раз от меня надо?
        Можно было бы для приличия еще сильнее оскорбиться, но смысл? Он меня слишком хорошо изучил, даром что НПС.
        - Мне бы Шурша повидать. Того зубастого чудика, которого ты тогда в свою свиту завербовал.
        - А зачем он тебе? - заинтересовался Сэмади - Вот так вдруг?
        - Есть тема для разговора - я был готов к этому вопросу, потому сложностей с ответом не испытывал - Хочу узнать кое-какие детали Исхода богов. Он же…
        - Я знаю, кто он - оборвал меня Сэмади - С самого начала. Я его не раз видел до того, потому сразу узнал. И очень удивился, если честно. Мне казалось, что вся прислуга богов отправилась вслед за ними.
        - А мне не сказал.
        - Так ты и не спрашивал.
        - Слушай, а почему тогда Шурш тебя не узнал? - полюбопытствовал я - Он же тебя тоже видел, верно?
        - А как же - признал Барон - Но тут все просто, я тогда выглядел иначе. Причем не немного, а совсем. Этот облик я обрел в Архипелаге, после того как… Короче, случилась там одна история. Но я не в претензии, я себе в этом виде больше нравлюсь.
        - Ну, а после? Узнал или нет?
        - Само собой - хмыкнул Сэмади - И очень удивился.
        - Так что, позовешь его? - уточнил я - Правда надо.
        - Почему нет - рассмеялся Барон и тоненько свистнул - Сейчас прибежит. Орешков хочешь?
        Из двадцать второго номера газеты «Вестник Файролла»:
        «От главного редактора»
        «…высот, которых каждый может достигнуть. Возвращение Богов в мир Файролла является отличным шансом для тех, кто амбициозен, кто желает добраться до самых высоких игровых вершин. Многие жаловались на то, что путь наверх стал труден и тернист, что игроки, пришедшие в Раттермарк тогда, когда он являлся одним белым пятном, не желают уступать место новичкам. Так вот - это ваш шанс. Вы желаете славы, могущества и богатств? Идите и возьмите. Наступил час зеро, сейчас все снова встали на стартовые позиции, и только от вас зависит, как именно….»
        Из статьи «Великая Река. Селгар»
        «…бродить очень долго.
        Пытливый игрок может провести в Селгаре не день, не два, а недели, и то не факт, что он откроет для себя все тайны и секреты этого шумного города. Случайно подслушанный разговор на базаре может привести вас, например, в заброшенные подземные каналы, где вы столкнетесь с давно забытым на поверхности злом. Или подсказать, откуда начать поиски похищенного ворами любимого перстня великого визиря, за которое он готов выдать недурственную награду. Прогуливаясь по кварталу музыкантов вечерней порой, вы можете встретить старого дервиша в потертом халате. Заговорите с ним, отведите его в дукан, и тогда, возможно, он снимет свой халат, повесит его на стул и сыграет вам мелодию, равной которой нет на белом свете. А если очень повезет, то даст вам пару уроков игры на дутаре.
        Селгар - город контрастов, приключений, тайн и ловушек. Не спешите его покидать, он достоин вашего внимания!»
        Из статьи « Лилит. Роковая страсть в начале времен»
        «.. не любили Лилит. Была ли тому причиной черная подсердечная зависть или же что-то другое - неизвестно. Но факт остается фактом - не стань Лилит совсем, и другие богини устроили бы по этому большой праздник, длившийся неделю, а то и две.
        При этом сама Лилит ни к кому из своих сородичей плохо не относилась. Легкость характера, незлобивость и легкомыслие - вот ее основные черты. Впрочем, если копнуть чуть поглубже и заглянуть в начало времен, можно выяснить один очень любопытный факт…»
        Из статьи «Архипелаг. Легенды неведомой земли»
        «… старика с попугаем. Не каждому он встретится на пути, но, если вдруг такое случилось - не упускайте свой шанс, не проходите мимо. И не скупитесь, заплатите птичке звонкую монету, и она предскажет вам будущее. Настоящее, без обмана. Скорее всего ближайшее, но это тоже немало, поскольку кто предупрежден, тот вооружен. Впрочем, предсказание почти наверняка будет туманно, и только пытливый игрок сможет извлечь ядрышко истины из ореха размытых фраз».
        Выдержки из рубрики «Хроники Файролла. Новостная лента»
        «Большой резней закончилось пиршество, устроенное в честь примирения между кланами «Веселые мясники» и «Резвые кони». Многолетняя вражда прервалась всего лишь на два часа, после чего разгорелась с новой силой, и, похоже, в ближайшие сто лет она не прекратится.»
        «Еще один отряд темных эльфов попытался проникнуть в Серые Пустоши, но был остановлен своими же сородичами. Ни один из сторонников Темного Властелина не уцелел».
        «Клан «Вестники Ветра» отказался от служения Витару, и перешел на сторону Лилит. Чем вызвано такое решение никто не знает. На текущий момент это самая масштабная смена божества из всех случившихся»
        Реклама
        «Вам надоела неизвестность?
        Вы желаете популярности?
        Вы мечтаете о том, чтобы каждый второй оборачивался вам вслед, и шептал себе под нос: «Да это же ОН»?
        Ваша мечта исполнима!
        Рекламное агентство «Черешенский и Ко» - мы знаем, как из ничего сделать что-то.
        Проверено на личном опыте.
        Работаем быстро, качественно, с душой. Предоплата 100%
        P.S. В случае, если ничего не получится, в этом будут виноваты только все»
        В следующем номере:
        Обновление грянуло!
        Весь двадцать третий номер будет посвящен только ему!
        Все подробности, все детали, все нюансы!
        Ждите!
        Мы работаем - вы играете!
        Глава 18
        В КОТОРОЙ СМЕШАЛОСЬ ПРОШЛОЕ И БУДУЩЕЕ
        И правда - на этот раз Шурш не заставил себя долго ждать. Он выскользнул из-за разверстой могилы, полуразложившаяся обитательница которой в данный момент отплясывала с рослым скелетом, весело щелкавшим нижней челюстью, и сообщил:
        - Вот он я. Звал, повелитель?
        - Звал - подтвердил Сэмади - У моего приятеля к тебе есть немудрящий вопросец, так ты на него ответь, не поленись. Речь идет о ночи Исхода.
        - Всю правду рассказывать? Как было? - уточнил бывший поэт.
        - Всю - качнул головой Барон - Мы с ним на одной стороне. И, похоже, такое положение дел сохранится до самого конца, каким бы он не оказался.
        Шурш перевел взгляд со своего хозяина на меня.
        Вами выполнено задание «Познавшие ярость»
        Награды:
        200000 опыта;
        150000 золотых;
        Памятный знак «Тот, кто слышал».
        Вот все-таки правильно говорят - делай добро и бросай его в воду. Я в свое время пожалел зубастое недоразумение, теперь получаю с этого проценты.
        Вам предложено принять задание «Эта ночь»
        Данное задание является шестнадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - выслушать рассказ о том, как именно разворачивались события в ночь Исхода богов.
        Награды:
        20000 опыта;
        5000 золотых;
        Получение следующего квеста цепочки.
        ДАЛЕЕ ПРИВОДИТСЯ РАССКАЗ ШУРША, НЕКОГДА ПОЭТА, А ПОСЛЕ ЖЕРТВЫ МСТИТЕЛЬНОЙ БОГИНИ МЕСМЕРТЫ, В ТОМ ВИДЕ, КАКИМ ЕГО УСЛЫШАЛ ИГРОК ХЕЙГЕН.
        Вообще-то я в ту ночь собирался просто лечь спать. Раньше, когда жизнь моя была посвящена искусству, я считал днем ночь. Лучшие строки и лучшие строфы писались как раз тогда, когда Луна заливала Раттермарк манящим призрачным светом. Да и источники моего вдохновения посещать было лучше темной порой. Юным и игривым девицам я предпочитал умудренных в любовных делах женщин, прекрасно знающих, что они хотят от мужчин. Вот только не все мужья были согласны с такой постановкой вопроса, потому визиты при свете Солнца были чреваты для меня побоями, а то и безвременной гибелью.
        Но это все осталось в прошлом, в тех временах, когда я был красив, строен и мои зубы помещались во рту. А нынешнее обличье в лучшем случае вызывает у прелестниц смех, в худшем… Не хочу о том вспоминать, не хочу.
        Так вот - я знал о том, что Демиурги уже спустились на землю, и ничего хорошего это никому не сулит, но мне было все равно. Хуже, чем есть, мне уже не станет, так я полагал, но, как показало время, изрядно ошибался. Само собой, до такой мелочи как я Демиургам дела не было, но их деяния ударили по моей судьбе рикошетом.
        В ту ночь я, было, пристроился под лестницей первого этажа… Где именно? В смысле - под какой лестницей? Под правой, в северном крыле. А, что за место я имею в виду? Так Дворец Совета, стоял такой в небесных сферах в былое время. Боги были вздорны, мстительны и злопамятны, редко какая их общая встреча не заканчивалась сварой, дракой, или даже смертоубийством. Нет, друг друга они не убивали, а вот учеников своих противников - запросто. Ядом, заклятием, кинжалом - как приведется. Для того и был возведен Дворец Совета, там никто никого тронуть не смел под страхом немедленного развоплощения. Они общими усилиями наложили на него специальное заклинание. Хорошее место, между прочим, там даже моя жизнь была под защитой, потому я со временем в этот дворец насовсем переселился. Норку себе там обустроил, в северном крыле, под… Ну да, ну да.
        Засыпаю я, значит, начинаю видеть сон, в котором у меня есть не лапы, а руки, и вдруг - шум, гвалт, беготня, крики. Что примечательно - испуганные. И не какая-нибудь истеричка Аллинни в одиночку орет, а все сразу. Даже Баадб, а уж ее поди напугай. Крепкая была богиня, подраться любила, и выпить, потому вечно рядом с Витаром отиралась, они на почве войн и сражений крепко сошлись. Еще она одевалась как мужчина, и, по слухам, даже с другими женщинами того… Этого… Ну, вы поняли. Что? Неважно? И то правда. Да и разве может такое быть на самом деле?
        Я из-под лестницы вылез, в главный зал Совета пробрался, смотрю - а там суета стоит жуткая. Все боги и богини заклинания творят, кирпичики маленькие, с ладонь величиной, зачаровывают, а после их вниз, в большой мир, их через порталы сбрасывают. Не все, правда. А? Нет, я не о том. Не все их в большой мир кидали. Тиамат, например, на открыла проход на Дорогу между Дорог. Вы же знаете, что это за место, верно? А Витар свой кирпич вообще выбросил в проход Судьбы, тот, что в Ринейских горах начинается. Ну, прямо за Проклятой палатой, той, которую темные дварфы давным-давно заколотили наглухо. Не представляю даже, кто за ним туда полезет. Что там - кто туда за чем-нибудь вообще решит сунуться? Разве что полный идиот.
        Тут я понял - плохо дело. Про кирпичики такие я слышал, они что-то вроде амулета, в который память о богах запечатали магическим образом. Если до такого дошло, значит все, пробил последний час этого мира. А? Ну, я все же в прошлом поэт, навевают воспоминания изысканные мыслеобразы. Не такие уж и изысканные? Ладно, не буду больше.
        Забился я в угол, чтобы меня в суете кто-то из небожителей не раздавил, и думаю - вот как бы мне так отсюда вниз улизнуть, а после в каком-нибудь болоте до поры, до времени укрыться? Когда я на земле, то они все для меня открыты, а там, наверху, эта способность не работает. И вот ведь что плохо - с небес на землю я только если с кем из богов могу попасть, как, впрочем, и обратно. Раньше, до того, как меня Месмерта покарала, была у меня способность свободно путешествовать вверх-вниз, а после все, как отрезало. Она же у меня не только облик отняла, но и сущность мою исковеркала. А Клио, та, которой я верно служил, ничего менять обратно не стала, не захотела с сестрой отношения из-за такой мелочи портить.
        И ведь что примечательно - до того все эти вершители судеб людских, гномьих да эльфийских гордые были, спесивые, высокомерные. А почему? Знали, что им бояться нечего, ведь сильнее их нет никого. Теперь же засуетились, забегали, заметались. Я даже порадовался, что так получилось, хоть и понимал, чем для меня самого все закончится может.
        Нет, некоторые из них, те же Витар и Баадб кричали разное, вроде «не отступать и не сдаваться», «они не пройдут», «мы принимаем бой» и прочие «победа или смерть». Но это так, чтобы страх заглушить. Никто из них не хотел умирать, но каждый осознавал, что смерть уже стоит на пороге.
        И она не заставила себя долго ждать. Что примечательно, Демиурги пришли без шума и грохота. Задние не тряслось, двери никто не ломал, грома и молнии тоже не припомню. Просто вошли в зал двое мужчин, скромно одетых, в дорожных плащах, с наплечными сумками, и оружия при них почти не было, разве что по шпаге у каждого на боку. Вот только эти все как их завидели, так сразу галдеть перестали. Тишина настала такая, какой там, на небесах, сроду не водилось. Стоят они, и на эту парочку смотрят.
        А один из Демиургов, тот, что ростом повыше, им и говорит:
        - Что же вы, сволочи такие, натворили? Вам мир дали, а вы его так загадили. Кругом вражда, кровопролитие, ложь, предательство и прочие нехорошие излишества. И все это с вашей легкой руки процветает. Мало того - вы еще и тварей разных плотоядных наплодили. Добро бы для пользы, а то ведь чтобы друг другу насолить. Вы грызетесь, а обитатели Файролла страдают.
        - Короче - так не пойдет - поддержал его второй - Надоело нам с высот горних на этот бардак глядеть. Не можете управлять миром как положено, значит пусть он живет, как знает, без помощи и руководства свыше. Может, без вас все само собой нормализуется.
        Тут боги загалдели, начали им объяснять, что они как лучше хотели, просто мир и народы его населяющие им так себе достались, не то, что некоторым, но Демиурги, их слушая, только морщились да переглядывались. А после, когда им все это, похоже, окончательно надоело, тот, что пониже, ногой топнул, и посреди зала сначала огнем пыхнуло, а после черный провал образовался, куда почти всех богов и засосало. Я уже после сообразил, что Демиурги открыли прямой проход в Великое Ничто. Что примечательно, Месмерта самой первой туда ухнула, и мне сразу так приятно на душе сразу стало. Помню, еще подумалось, что души нет, а приятственность в наличии.
        Что? Почему почти всех? Ну, потому что пяток богов и богинь туда не провалились, они словно в воздухе зависли. Только к тому моменту эти пятеро уже ничего не слышали и не видели, они словно уснули. Не самые плохие боги, между прочим, из тех, кто плевать хотел на родственную грызню, и все больше там, внизу, обитал. Среди них Микаэль был, он художникам покровительствовал, Олея, что сны детей стережет, Соагда, приемная дочь Тиамат, совершенно не похожая на мать, и еще кто-то. Не помню уже кто.
        - Правильное решение, брат мой - говорит тут один из Демиургов - Я тоже думаю, что этим можно даровать наше снисхождение, а не людское забвение.
        Он махнул рукой, и тела уцелевших богов раз - в стеклянных гробах оказались, а после куда-то пропали. Прямо как растворились в воздухе
        - Все имеют право на шанс, пусть даже и последний - отвечает ему второй - Даже те, кто перестал существовать. Тех, кто в Великом Ничто будут коротать вечность, мы тоже не забудем, но об этом позже. Эй вы, трое, выползайте из своих щелей. Вас никто не тронет.
        Я не сразу понял, что он в том числе и ко мне обращается, подумал, что кто-то еще из небожителей уцелел. Потом гляжу - к ним двое подходят - прислужница Трины да оруженосец Витара. Тут я и сообразил, кто третий. Вылез из-под дивана, куда забился по приходу Демиургов, подошел к ним.
        А больше из наших никто не уцелел. Одних огонь спалил, когда проход в Великое Ничто открылся, других с богами в воронку затянуло, а дурака Рррла-Ри один из Демиургов в пыль обратил, когда тот сдуру на него с ножом полез. Ну, это же надо быть таким балбесом? Дурнее только тот, кто доброй волей на вилисе женится.
        - Ваши создатели оказались недостойны дара, что им был поднесен, они растоптали его своей гордыней и гневом - говорит нам тот Демиург, что пониже - Но вас мы не виним в произошедшем.
        - Нам жалко ваших друзей - добавил второй - С другой стороны, хорошие слуги всегда следуют за своими хозяевами, даже если дорога ведет к гибели. Они так и поступили. Но вы живы, мы этому рады.
        - И именно вы в один прекрасный миг станете провозвестниками новой эпохи - снова говорит невысокий - Вы видели, что мы пожалели пятерых богов, тех, кто не опозорил свое имя проступками. Сейчас им нечего делать там, среди смертных, но однажды наступит тот час, когда они смогут вернуться в мир. И ключом для замка, на которой мы их заперли, станете вы трое.
        - Вернее, каждый из вас станет частью ключа - поправил собрата тот Демиург, что повыше.
        - Еще вернее - каждый из вас получит от нас некий дар, с помощью которого можно будет отпереть дверь, за которой станут спать и видеть сны теперь уже Ушедшие Боги.
        Он протянул к нам ладонь, на которой лежало три прозрачных зернышка и подмигнул - мол, берите каждый по одному. Мы, ясное дело, взяли. Как тут откажешься?
        - Когда мы с братом увидели, во что превратился мир, то прослезились - пояснил длинный - Кто-то скажет - мужчины не плачут. Это не совсем так. Не стоит плакать по потерянному золоту или тогда, когда ты выяснил что жена тебе неверна. Деньги можно снова заработать, а женщин на свете больше, чем мужчин, потому потеряв одну, ты всегда обретешь десяток новых. Впрочем, ради правды, этот закон работает и в обратную сторону. А вот когда ты видишь, как из-за чужой глупости и властности рушится то, что ты создал своими руками, когда твои мечты и надежды растоптал грязный сапог, уронить слезу не грех. И не стыд.
        - Вот это они есть - пояснил нам его собрат - Моя одна, его две. Он просто сентиментальней.
        - Берите и храните - велел нам высокий Демиург - Не потеряйте их, ясно?
        - И как долго их хранить? - спросил выкормыш Витара - И как мы поймем, что время пришло?
        - Поймете. Поверь, этот момент ты не прозеваешь, и с другим не спутаешь.
        Я, признаться, ничего не понял, но спорить не стал, и от лишних вопросов воздержался. Это же Демиурги, кто знает, что у них в головах? Сейчас мы их разозлим лишней любопытностью, они передумают, да и испепелят нас.
        Оно мне надо?
        - А теперь вам пора вниз, в Раттермарк - говорит нам невысокий - Тут оставаться смысла нет, мы сейчас всю эту архитектуру рушить станем. Небеса отныне предназначены только для птиц и драконов, пока те еще не вымерли.
        Он хлопнул в ладоши, и я через секунду в болото плюхнулся, чему был очень рад. С тех пор по ним и шастал, горемычный, пока тебя, Хейген, не встретил. Ну, а дальше ты и сам все знаешь.
        КОНЕЦ РАССКАЗА ШУРША
        Вами выполнено задание «Эта ночь»
        Награды:
        20000 опыта;
        5000 золотых.
        - Ого - проникновенно произнес я, и несколько раз хлопнул в ладоши - Спасибо за подобный и познавательный рассказ. Веселые дела, оказывается, творились в старое время.
        - Ты даже не представляешь, насколько - заверил меня Сэмади.
        Вам предложено принять задание «Кто есть кто»
        Данное задание является семнадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - узнать, кому именно достались две другие слезинки Демиургов.
        Награды:
        10000 опыта;
        5000 золотых;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Забавно прозвучит, но я уже знаю, кто есть кто. Мне про это не так давно Тиамат поведала. Кстати - глазаста моя покровительница, в такой ответственный миг столько всего приметить успела. Перед ней дыра, ведущая в Великое Ничто, а она по сторонам смотрит.
        Но квест не закрылся, значит придется заниматься формальностями.
        - Шурш, как звали тех двоих, что тебе компанию в общении с Демиургами составили? - спросил я у запечалившегося от воспоминаний бобра-поэта - Ты же помнишь их имена?
        - Конечно - кивнул тот - Витарова оруженосца звали Ууурш, здоровенный такой полуорк. Зеленый как они все, клыкастый и злой, как не знаю кто. Мне как-то раз пинка дал, скотина такая.
        - Ясно. А вторым кто был?
        - Тихоня Фонди, она Мэрион служила. Я так и не понял, отчего Демиурги ее к тем пятерым спящим не отправили. Хорошая богиня, беззлобная, постоянно что-то себе под нос напевала да зелья варила. И Фонди тем же промышляла.
        - Знал бы ты, что там за зелья - хмыкнул Сэмади, и закинул ноги на подлокотник трона - Мне папаша рассказывал кое-что. Поверь, в ее котлах кипели не только целебные настойки.
        Вами выполнено задание «Кто есть кто»
        Награды:
        10000 опыта;
        5000 золотых.
        Простые задания, полагаю, на этом кончаются. Следующее наверняка окажется зубодробительным, и я даже догадываюсь, каким именно.
        Вам предложено принять задание «Слезинка к слезинке»
        Данное задание является восемнадцатым в цепочке квестов «Повелительница сотен клинков»
        Условие - добыть все три слезы, что Демиурги отдали прислужникам богов в ночь Исхода
        Награды:
        200000 опыта;
        75000 золотых;
        Памятный знак «Прикосновение к Вечности»
        Уникальная руна «Эйви» (подходит к любому набору рун, усиливая его вдвое)
        Получение следующего квеста цепочки.
        Примечание.
        Данный квест является многозадачным, потому разделен на три отдельных квеста. Последовательность выполнения вы определяете сами. Для активации каждого из них вам следует произнести следующие фразы:
        «Шурш, слуга Клио»;
        «Фонди, слуга Трины»;
        «Ууурш, слуга Витара».
        Вы можете активировать сразу все три задания, или же выполнять их по отдельности, выбор за вами.
        Важно!
        Время выполнения каждого из квестов после активации лимитировано. Не забывайте об этом!
        Что и требовалось доказать, как говаривал мой школьный преподаватель геометрии. И, естественно, без пакостей не обошлось, меня поджимают по времени. Впрочем, и на том спасибо, что речь идет не об основном квесте, а о побочных.
        - Шурш, слуга Клио - произнес я.
        - Сэмади - поправил меня бобер - Я ему теперь служу. И очень этому рад.
        Вам предложено принять задание «Поэт», входящее в многозадачный квест «Слезинка к слезинке»
        Условие - получить слезу Демиурга, которую хранит слуга богини Клио.
        Награды:
        75000 опыта;
        20000 золотых;
        Пергаментный свиток с поэмой, написанной поэтом Лиандром в те времена, когда Исход еще был далек, а его не звали Шуршем.
        Важно!
        Срок, за который должно быть выполнено данное задание - четырнадцать дней по игровому времени. Если этого не произойдет, то будет аннулировано не только данное задание, но и основной квест, что приведет к провалу всей цепочки.
        - Само собой - отмахнулся я - Причем выбор сделан абсолютно верный, одобряю. Но речь не об этом. Слезинка где?
        - В надежном месте - насупился Шурш - Где надо.
        - Она мне нужна - не стал разводить турусы на колесах я - Причем прямо сейчас. Поверь, настал тот самый момент, про который Демиург говорил. Боги вернулись и по новой обживают небеса, Черный Властелин вот-вот заявит права на этот мир, люди и нелюди потихоньку сходят с ума, по городам таскаются толпы проповедников, призывающих всех и вся покаяться в своих грехах публично, так что все приметы конца света налицо. Так что все, можешь считать, что договор ответственного хранения истек. Проще говоря - давай слезу сюда.
        Бобер замялся, запереступал своими мохнатыми лапами, закряхтел, а после уставился своими глазами-бусинками на Барона.
        - Наследие Демиургов же - жалобно проныл он - Его просто так отдавать не следует. Вдруг они придут и спросят? И что тогда?
        Сэмади раскурил сигару, выпустил колечко дыма и молча уставился в звездное северное небо.
        - Ты говорил, черный брат, что мы с тобой теперь пойдем до самого финала - напомнил я ему - Мне эта слеза не для забавы нужна, поверь. С ее помощью я поставлю под наши знамена кучу отличных бойцов и дополнительную богиню. Возможно, не самую сильную, но богиню. Эти все будут сами за себя, то есть поодиночке. Не верю я, что Месмерта и Витар выступят совместно, слишком уж паскудные они личности. Они поодиночке, а у нас сразу двое. Плюс ты, наследник бога и сам почти бог. Мы всех раздавим.
        - А потом? - уточнил Сэмади, не отрывая взгляда от небесной механики - Что потом?
        - Если оно для нас с тобой наступит - разберемся - пообещал я - В любом случае это лучше, чем до конца своих дней прятаться от слуг Витара или Лилит, верно? Тиамат не самая добрая госпожа, но она живет сама, и дает жить другим. Уже немало, согласись?
        Все же я слишком хорошо его изучил за это время. Он уже согласен, просто не хочет вот так сразу дать мне это понять. Ну, или думает, какую выгоду из данного предприятия можно выжать.
        - Отдай - велел Барон своему подручному - Отдай ему то, что он просит.
        - Но все же! - проныл Шурш - Но как же? Демиурги же!
        - Мне встать с трона? - немного удивленно произнес Сэмади и перевел взгляд на бобра - Но если я это сделаю, то…
        - Не надо - мигом вытянулся по стойке «смирно» бывший слуга неизвестной мне Клио - Я понял. И заранее извиняюсь!
        За что именно он попросил прощения, я понял секундой позже. Шурш невероятно широко разинул рот, а после засунул туда правую лапу. Зрелище было то еще, и похоже обещало стать куда более эффектным.
        Сэмади тоже глядел на происходящее с интересом, то и дело попыхивая сигарой. Да что Сэмади? Покойники, и те перестали плясать, столпились рядом с нами и шушукались друг с другом, таращась на бобра, который засовывал лапу в горло все глубже и глубже. Вот что значит нежить, им куда проще существовать на белом свете, чем нам, живым. Меня бы и в игровом состоянии уже стошнило, полагаю.
        Через минуту глаза Шурша вытаращились просто-таки как в мультике, после он невнятно хрюкнул, фыркнул, что-то внутри него екнуло, он наконец-то извлек лапу из горла, а после протянул ее ко мне.
        Она была не пуста, там искристо поблескивало крохотное зернышко. Слеза Демиурга.
        - Бери - просипел Шурш - Теперь тебе его хранить. Может, оно и к лучшему.
        Вам выполнено задание «Поэт», входящее в многозадачный квест «Слезинка к слезинке»
        Награды:
        75000 опыта;
        20000 золотых;
        Пергаментный свиток с поэмой, написанной поэтом Лиандром в те времена, когда Исход еще был далек, а его не звали Шуршем.
        Одна слезинка, конечно, еще не весь комплект, но хоть что-то.
        «Прогресс задания «Слезинка к слезинке» - один предмет из трех»
        Первым делом я глянул пергаментный свиток с творчеством моего друга бобра. Ну, интересно же, на самом-то деле! Да, какой-нибудь матерый игрок меня сейчас осудил бы, дескать, у тебя там неразобранные предметы лежат, а ты стихи читаешь.
        Ну, вот такой я. Романтик, должно быть.
        Прямо скажу - лучше бы не читал. Серьезно. Я бы тогда бобра этого и дальше жертвой божественных репрессий считал, жалел его, и все такое. А теперь мне начало казаться, что Месмерта его не за критику подвергла жестокой трансформации, а банально за отсутствие таланта. Может, Шурш в своих виршах и не хотел ее обидеть, просто написал их коряво, а богиня этого и не поняла. Подумала, что глумится над ней поэт Лиандр, потому приняла превентивные меры.
        Ох, как бы мне это все развидеть!
        - Всякий раз поражаюсь, как странна жизнь - сообщил мне Сэмади - Ведь сейчас эпохальное событие произошло, в дело вступило наследие Демиургов, что непременно скажется на общей картине мироздания. И - ничего. Ни знамений в виде погодных катаклизмов, ни корявой огненной надписи на небе, ни чего-либо еще. Будто так и должно быть.
        - А почему нет? Просто столько разного нынче каждый день происходит, что знамений не наберешься - высказал я свою версию - Шурш, еще пара вопросов, и я оставлю тебя в покое.
        - Ага - бобер тяжело задышал, а после сплюнул на землю - Чего?
        - Скажи, а ты после той ночи Фонди или Ууурша не встречал больше? Или, может, слухи какие-то до тебя доносились?
        Надо информацию добывать здесь и сейчас. Если кто меня и может навести на след безвестной парочки, так это он. Или дать наводку на кого-то знающего. В противном случае это будет поиск иголки в стоге сена.
        Вот не сообразил я глянуть на карту после получения квеста - появилось там багровое пятно или нет. Воистину - задним умом всяк крепок.
        - Про Ууурша особо ничего сказать не могу - помолчав, отозвался бобер - Хотя лет триста назад слышал я от купцов, что на берегу болота на ночевку останавливалась, про какого-то верзилу-полуорка, который в Великой Степи караваны грабит и людей убивает с особой жестокостью. По описанию на Ууурша это похоже, его ухватки. С другой стороны, все полуорочье племя таково, им только дай волю.
        - В Великой Степи? - уточнил Сэмади - Полуорки не любят такие места, их дом горы, в худшем случае лес. Но не степь, нет. Братец, это похоже на след.
        - Похоже-то похоже - вздохнул я - Только вот слезинка та, небось, уже в закромах Витара лежит. Как я сразу-то не сообразил, что Ууурш этот, как узнал про возвращение любимого хозяина, так сразу к нему побежал.
        - Не думаю - влез в беседу Шурш - Витар с ним как со скотиной обращался, а перед ночью Исхода выпороть велел. Ты знаешь, какие полуорки мстительные? Ужас! А прошедшие века эту злобу только усилили. Нет, не пойдет Ууурш к Витару, не пойдет. Вот против него - с радостью!
        А вот это на самом деле уже похоже на след.
        - Ага - покивал я - Что с Фонди? Может, и тут порадуешь чем-то?
        - Тут все просто - хихикнул оклемавшийся Шурш - Я ее после Исхода часто видел. В последний раз совсем недавно, с год назад. Мало того - я для нее на болоте кое-какие травы собрал, она попросила. Все же не совсем мы чужие друг другу, верно? Да и несложно мне.
        - О как! - опешил я - И где ты с ней виделся?
        - Да там же, где и с тобой - бобер шмыгнул черным носом - В Западной Марке. Помнишь, я тогда тебе помог? Ну, когда вилисы сестрицу твою и чумазого северянина еще убить хотели, а вместо этого дуру-дриаду чуть не прикончили? Я вас тогда доставил к краю болота.
        - Ну? - меня посетили очень нехорошие подозрения, но я не мог поверить в то, что они окажутся правдой - И?
        - Так она там рядом обитает - пояснил Шурш - За лесочком дом ее стоит. Только теперь ее не Фонди кличут, она имя сменила для этой… Как ее… Забыл. Натурализации, вот. Дескать, для Западной Марки Фонди звучит неблагозвучно, не то, что Мэрион. Как по мне - и то, и другое нормально, но это ее дело, верно?
        Травница Мэрион. Недаром я совсем недавно ее вспоминал, неспроста.
        Черт, черт! Это что же, мне теперь снова в Серые Пустоши отправляться? Теперь по ее душу? Она ведь наверняка давным-давно туда смылась, поближе к Страннику, еще до того, как Крисну эльфы заблокировали для переправы.
        Если бы знать раньше!
        Но если поразмыслить, - а что ей там делать, близ Странника? Она ведь НПС, да еще травница, то есть должна как-то соответствовать своей специальности. А какие травы в Пустошах? Нет их, в помине. Там лес и тот не богу свечка, ни черту кочерга.
        Так что - кто знает?
        Первые эмоции схлынули, и следом за этим я перестал думать о Мэрион, в голову пришли совсем другие мысли.
        А, собственно, что я так цепляюсь за этот квест? Изначально - да, он был для меня важен. Не из-за вещественных наград, хоть они там и хороши, разумеется. Но без кучи золота я не пропаду, да и получение сетового набора для меня не так важно. Про несколько звучных титулов я вообще не говорю, у меня их полным-полно. Главным призом было что? Гарантированная поддержка ордена Плачущей Богини как лично меня, так, по сути, и моего клана. Так она уже есть, без всякого квеста. И в чем-то даже превосходящая обещанное.
        Ну так и стоит ли тратить свое время на дублирование того, что имеется?
        С другой стороны - если бы не этот квест, то ничего бы не было. Доверие ордена мне помогли заслужить задания, которые я выполнял именно по этой цепочке. Уверен, это не совпадение и не случайность, все так и задумывалось.
        И не потеряю ли я полученное, если остановлюсь? Тем более что провал данной цепочки просто-таки гарантирует мне похолодание отношений с Орденом. Да и с богиней Тоже. Ей нужна дочь и поклонение рыцарей, так что хочешь, не хочешь придется думать, что делать.
        Чую, Великой Степи мне все же не миновать. Не хотелось мне туда тащиться, но придется.
        Мэрион, Мэрион, но как же ты меня удивила!
        И еще - не знаю, как там с полуорком сложится, но из нее вышибить слезинку Демиурга точно будет очень непросто. Не любит она меня, и сильно. Разве что попробовать метку ей продемонстрировать, а после наплести сто бочек арестантов?
        Правда, для этого надо сначала ее встретить.
        - Шурш, просьба - потеребил я начавшего клевать носом бобра - Если вдруг ты что-то услышишь про Мэрион, то найди меня. Понял? Непременно найди!
        - Ага - пообещал мне тот и зевнул - Найду.
        - Я прослежу - пообещал мне Сэмади - Да и сам попробую тебе помочь. Я ведь Фонди помню хорошо, равно как и ее покровительницу. Так вот к девчонке у меня претензий нет, а Трина… У меня к ней остались кое-какие счеты. С нее самой долг не получишь, значит его заплатит та, кого она воспитала. Ты же не против этого, белый братец?
        - Мне все равно - признался я - Но ты имей в виду, что Фонди эта со Странником хороводится, причем давно и всерьез. Он даже ей охрану выделил.
        - В самом деле? - озадачился Барон - Очень интересно!
        Дзииинь!
        «Смотрю, ты в игре? Если не очень занят, давай встретимся. Нам наконец надо поговорить.
        Можно у меня, или же в том месте, которое ты выберешь. Но обязательно сегодня!
        Твой друг не менее, чем раньше - Седая Ведьма».
        - То, о чем Странник не узнает, ему не повредит - сообщил я Барону - Это так, мысли вслух.
        - Ну да, ну да - произнес тот задумчиво - Хотя эту карту можно разыграть по-разному.
        - При любых раскладах можешь рассчитывать на меня - доставая свиток перемещения, заверил его я - Как и было сегодня сказано. Шурш, спасибо тебе!
        - Береги слезинку - попросил меня он - Все же столько лет я ее в себе носил. А лучше тоже ее проглоти. Надежней места не придумаешь.
        Хотел я ему сказать, что у нас по-другому организм работает, но не стал. Просто помахал прощально обоим рукой, да и активировал свиток.
        Глава 19
        О ПРЕДЧУВСТВИЯХ СМУТНЫХ ВРЕМЕН
        Визуально в цитадели «Гончих Смерти» за то время, что я тут не был, ничего не изменилось. Да оно и не странно, просто потому что - с чего бы? Ее строили задолго до того, как я в игре появился, и после моего ухода, скорее всего, ничего не поменяется. Нет, если весь старый мир на слом пойдет, то может быть, а так - вряд ли. Согласен, за последнее время клан Седой Ведьмы подрастерял свою влиятельность, но не настолько, чтобы кто-то из молодых и амбициозных решился подступить к стенам этой крепости. Мало они каши ели. Ну, а ветеранам это просто ни к чему, у них других забот хватает. Боги вот-вот начнут континент как торт на куски нарезать, какие тут осады…
        - Стопэ! - остановил меня один из игроков, отиравшихся при входе в цитадель. Судя по отсутствию плаща с клановой символикой, который по внутреннему регламенту «Гончих» положено было носить, находясь в резиденции, это был рекрут, и звали его «Николетто Двенадцатый» - Сюда посторонним нельзя, приятель.
        Двадцать третий уровень. Неужто на самом деле дела у Ведьмы настолько плохи, что она до такого предела снизила входной уровень рекрутов? Раньше был тридцать плюс, да еще не всякого брали, как и положено титулованному клану?
        Хотя, может дело и не в этом. Это ведь не просто молодняк. Это еще и пушечное мясо, которое в нужное время и в нужном месте не жалко бросить в мясорубку. А что? Расходы минимальны, а пользы можно получить много.
        Нет, ну какой он серьезный! Смотрит сурово, ладонь уже на черене меча, готов умереть за честь клана.
        - Да чего ты? - я воровато огляделся, чем, несомненно, еще больше его насторожил - Просто поглядеть хочу. Интересно же! Клан-то непростой, знаменитый, ага.
        - Нечего тут глядеть - велел мне Николетто - Здесь не зоопарк и не цирк, ясно?
        - Да ладно тебе - я понизил голос и подмигнул ему - На минутку меня пусти вон к той башне, ага. А я в долгу не останусь, отвечаю.
        И в подтверждение данных слов я достал из сумки пригоршню золота, а после продемонстрировал его Николетто.
        Кстати - забавно будет, если я ошибся, и он согласится на столь заманчивое предложение. Придется ведь отдавать ему золото, а то некрасиво получится. С другой стороны, я обзаведусь личным агентом в «Гончих Смерти». А то у всех порядочных кланов такие есть, а у нас, Линдс-Лохенов, ни одного нет. При такой постановке дела скоро от нашего названия первую часть можно будет отнимать, и только вторую оставлять.
        Но нет, не подвел меня Николетто. Максимализм и желание выделиться из общей массы в его лице победили скаредность и стяжательство.
        Он цапнул меня за плечо и заорал что есть мочи:
        - Шпиона поймал! Держу его!
        - Отпусти менья! - ломая язык и даже не пытаясь вырваться, велел ему я - Отпускайт моя немьедленно! Я есть иностранный гражданин! Требую консула!
        - Чего? - Николетто опешил настолько, что чуть на самом деле меня не отпустил - Какого консула?
        - Полномочного - пояснил я - Я не есть шпион! Какие ваши доказательства?
        Тем временем вокруг меня собралась небольшая толпа, процентов на девяносто состоящая из таких же рекрутов как тот, что задержал меня. Они горячо обсуждали сложившуюся ситуацию, почти единодушно сходясь на том, что меня надо вывести за пределы резиденции и там убить, а оставшиеся вещи честно разыграть между всеми присутствующими.
        Несколько игроков поопытнее, стоящих тут же, похоже, меня узнали, но при этом ничего рекрутам не говорили и знай усмехались, глядя на то, что происходило.
        - Он мне золото предлагал - раз за разом повторял Николетто - А я его цап!
        - Это есть ложь! - заверещал я - Провокация! Я иностранный тюрист, я смотреть ваш достопримечательность!
        - Почему я даже не удивлена? - сначала раздался знакомый голос, а следом, растолкав уже изрядных размеров толпу, передо мной появилась его обладательница - Н-да. Значит, вот это шпион?
        - Ага - Николетто горделиво приосанился, а его рука теперь держала не мое плечо, а плащ. Типа он меня за шиворот поймал - Он даже не сопротивлялся, когда я его сцапал.
        - Знаешь, почему? - устало поинтересовалась у него Милли Ре - Не потому, что он тебя боится. Просто он над тобой таким образом издевается.
        Игроки из основы «Гончих», которых тоже прибавилось, после этих слов дружно засмеялись.
        - Ты бы хоть голову включил - Милли Ре совсем запечалились - Уровень его глянул, амуницию оценил. Потом еще значок главы… А, нет, тут претензий не будет, он его скрыл. Хейген, а зачем? Он же несколько небольших бонусов дает.
        - Действительно? - удивился я - Не знал. Но все равно - нафиг. От него мороки больше, чем пользы. Все, молодой человек, можете меня отпускать, цирк окончен. Но было весело. И вообще вы молодец, несмотря на невнимательность. Если вдруг с «Гончими» не сложится, то наведайтесь в Пограничье, в королевский замок, там квартирует мой клан. Скажете любому офицеру, что Хейген согласовал вашу кандидатуру для приема, и получите место в основе «Линдс-Лохенов». Что за смех, молодежь? Да, название забавное, зато именно мы построили самый первый храм, посвященный Вернувшимся богам. Не вы, не они, а мы.
        Рубль за сто, что не сегодня-завтра этот красавец именно так и поступит. Не потому, что ему сильно нужен мой клан, нет. Потому что он нужен в нем «Гончим» как глаза и уши. И ладно, пусть будет, особенно если тот разговор что сейчас случится закончится так, как я предполагаю.
        - Раньше вроде за тобой грех тщеславия не значился - чуть посмурнела Милли Ре - Знаешь, если ты скурвишься, я расстроюсь. Серьезно.
        - Слушай, получить медаль, и таскать ее в кармане может только полный идиот - я приобнял ее за плечи - Что до остального - даже не надейся, я как был раздолбаем, так им и остался.
        - Вот уж нет - покачала головой девушка - Ты стал другой, и не спорь. И ничего странного, время идет, мы все меняемся, особенно здесь, в игре. Вопрос в другом - ударила тебе власть в голову как моча или нет. Знаешь, сколько отличных ребят в полное дерьмо на моих глазах превратились только потому, что получили власть и мощь? Причем добро бы настоящую! Нет, иллюзорную, виртуальную. А гордились так, будто чего-то там, в реале добились.
        - Они не превратились - уже серьезно ответил ей я - Они этим дерьмом были и до того, а игра просто вытащила его наружу и показала всем. Как лакмусовая бумажка. И хорошо, что так случилось. Лучше здесь, чем там, вреда человечеству меньше.
        - Да нет, вроде все тот же Хейген - Милли Ре подмигнула мне и шевельнула плечом, скидывая с него мою руку - Хорош жаться! Ладно, ты к самой пожаловал, верно? Она у себя сейчас.
        - Ну, а к кому же? Проводишь меня или Флавия вызовем?
        - Провожу - согласилась девушка - Пошли. Слушай, а как у тебя дела вообще? Все хотела до Пограничья добраться, повидаться, но то одно, то другое, никак не вырвешься.
        - Сам как белка в колесе верчусь - понимающе поддакнул ей я - Я, кстати, только сейчас оценил, какую ты мне тогда, в Селгаре, услугу отказала. Ну, когда в инстанс со мной пошла. Мало сама столько времени на меня потратила, так еще и ребят кооптировала.
        - Ты из меня мать Терезу не делай - посоветовала мне девушка - Мы тогда в хорошем плюсе остались, между прочим. И потом - помочь хорошему человеку всегда приятно. И сразу - не знаю, что там между тобой и Ведьмой случилось, какая кошка пробежала, но ко мне ты всегда можешь обратиться за помощью. Не как к офицеру «Гончих Смерти», а как к просто игроку, который в каких-то случаях действует сам по себе, без оглядки на условности.
        - Ценю - я остановился и протянул ей руку - И отвечу тем же. Единственно с той разницей, что и мой клан за тебя, если надо, впряжется. Мы, гэльты, вообще странные ребята, если ты не знала.
        И ведь что здорово - она сейчас не врет, не пытается как-то влезть мне в душу или что-то выгадать. Она просто такая, какая есть.
        Переманил бы я ее к себе, так ведь не пойдет же, причем по той же самой причине. А жаль!
        Как я говорил, изменения никак не коснулись цитадели «Гончих», чего нельзя было сказать о рабочем кабинете их лидера. Во-первых, рядом с ним больше не ошивался Флавий, бессменный секретарь Седой Ведьмы. Во-вторых, число флажков на стендах, висящих в обиталище главы «Гончих», изменилось. Скажем так - возникало ощущение что некоторое их количество из категории «Союзники» перекочевало в категорию «Противники».
        - Да-да - Седая Ведьма заметила мой взгляд, и совершенно верно его истолковала - Поменялась диспозиция, и не в нашу пользу.
        - Не вижу в этом ничего ужасающего - отозвался я - Считай, что ты просто сбросила балласт.
        - Вот только не включай бодрячка - попросила меня Ведьма - Тебе это не идет. Получается неплохо, кое-кто понаивнее даже смог бы в твои слова поверить, но мы-то давно знакомы, верно? Не обижай меня фальшью.
        - Не буду - я уселся в кресло, стоящее у стены - А куда делась белокурая бестия из предбанника? Неужто тоже сбежал?
        - Флавий? - уточнила Ведьма - Заболел он. Ангина. Ну, по крайней мере такова официальная версия. Но я допускаю и тот вариант, что наш смышленый и услужливый мальчик просто решил посмотреть, в какую сторону качнутся весы удачи.
        - Я всегда ему не особо доверял. Слишком уж он слащав. А где твой мохноногий консультант? Надеюсь, хоть он-то при тебе остался?
        - Вот тебя сегодня из стороны в сторону бросает - Седая Ведьма уселась в другое кресло, стоявшее у противоположной стены - То неискренне утешаешь, то стараешься уколоть словами. Ты уж как-то определись, чего именно тебе хочется.
        - Спать - предельно честно ответил я - Устал нынче как собака, больно день выдался хлопотный. Но ты позвала - я пришел, как другу и положено.
        - Надеюсь, хоть сейчас не врешь - лидер «Гончих» подперла щеку рукой - Хотя, по большому счету, ты имеешь полное право как иронизировать над сложившейся ситуацией, так и не отзываться на мое приглашение. Я помню тот наш разговор, не сомневайся.
        - Это когда ты, пользуясь ситуацией, попробовала меня словно кролика разделать? - уточнил я - Как же, как же. И я его не забыл, но обиды за него на тебя не держу. Нет, правда не держу. Да и что тут такого? У тебя появилась возможность принести пользу клану, ты ее использовала. Ну, а что не получилось, так в этом виновата не ты, а я, больно вздорный у меня характер.
        - Самое обидное, что тот разговор лишь одна из небольших ошибок, которые я сделала за последнее время - вздохнула Ведьма - Профдеформация, мой дорогой Хейген, профдеформация. Через это все проходят, но кто-то, как Мастер Стрекоз, умеет обуздать себя, сохранив трезвость ума и рациональность поступков, а кто-то начинает считать свои решение единственно верными, и верить в то, что крепость клановых позиций сохранится навсегда. Знаешь, я сегодня сидела и пыталась понять, когда именно потеряла возможность видеть горизонт. Ну, ты понимаешь, что я имею в виду.
        - Само собой - подтвердил я.
        - По всему выходит, не так давно - продолжила женщина - В тот день, когда я разнесла в щепки клан Гедрона. Это было знаковое событие, поверь. Мы с ним в игру пришли почти одновременно, поначалу играли вместе, мир этот узнавали. А после наши дороги разошлись, каждый выбрал свой путь, только вот они то и дело пересекались. То, что было нужно мне, тут же интересовало его, и наоборот. Все как в детском стишке про баранов. И вот наконец я вроде поставила точку в этом затянувшемся споре, крепость Старого пала, его клан перестал существовать. НЕ то, чтобы я ощутила себя властелином мира, но что-то такое присутствовало. Потом еще день рождения мой состоялся, почти все ветераны игры на него пришли, это тоже сыграло свою роль. Опять же - флот, один из лучших в Раттермарке. Еще чуть-чуть, и мы должны взлететь на самый верх. К небесам.
        Она закинула руки за голову и замолчала.
        - И тут… - решил я ей помочь.
        - И тут все начало крошиться как печенье - мрачно произнесла Ведьма - Гедрон сумел удержать клан от падения, а после снова начал набирать силу. После вернулись боги, и «Гончие Смерти» не то, что кусок от этого пирога не получили, их толком к столу не подпустили. Оттеснили тихонько в сторонку, вот и все. А я, словно слепая, делала одну ошибку за другой, считая, что так и надо. Отчего, почему - не знаю. Словно подменил меня кто-то. Зачем я тебя пыталась согнуть вместо того, чтобы просто помочь, безо всяких условий? Там ведь даже особо напрягаться не пришлось бы. Но нет, уперлась, на принцип пошла. Зачем другим кланам отказывала в союзничестве? Малы они для нас, слабы. И вот результат.
        Она показала рукой на все тот же стенд.
        - Не скажу, что мы на грани краха, это неправда - продолжила глава «Гончих Смерти» - Но рейтинг падает, а с ним и наши перспективы. Врагов у «Гончих» хватало всегда, они следят за тем, что происходит. Как только наши дела станут еще хуже, чем сейчас, они тут же на нас набросятся, и станут рвать до тех пор, пока не уничтожат. А ведь на носу обновление, которое усилит позиции одних, и еще сильнее ослабит других. Мы, увы, относимся к последней категории.
        Я слушал, сочувственно кивал, покачивал головой, как бы говоря «печалька», а сам пытался понять, как стоит относится к происходящему. С одной стороны - все так и есть, «Гончие» в глазах игровой общественности стремительно падают вниз, и у Седой Ведьмы есть поводы для того, чтобы расстраиваться. С другой - очень уж происходящее сомнительно. Чтобы эта лютая тетка вдруг начала душу изливать, да еще и передо мной? С чего бы? Только потому, что нас связывают несколько забавных и не очень происшествий? Так на фоне ее игрового прошлого это не более чем мелкие эпизоды, которые забываются на следующий день. Страшно представить, сколько всего с ней произошло за годы, проведенные в «Файролле».
        Вот и выходит, что все же передо мной разыгрывается спектакль. Проникновенный, отлично срежиссированный и хорошо сыгранный спектакль. На самом деле качественный, я же все-таки задумался - правда это или нет? На самом деле ей нужно не сочувствие и понимание, ей нужна Тиамат и место подле нее, только так «Гончие» смогут кое-как зацепиться за верхушки рейтингов, с которых в данный момент они скатываются вниз. Им мало быть одними из, для этой цели подойдет любой из богов, им надо получить доступ к небожительскому телу. Ну, не в буквальном смысле, разумеется, в переносном. И вот здесь без меня никак не обойтись. Месмерта и Витар пока в пролете, к Лилит Сайрус никого не подпустит, ибо он фанатик, с такими не договориться, вот и получается, что самое время пустить слезу перед стариной Хейгеном, который каким-то образом подобрался к одной из богинь вплотную. Ну, и заодно разобраться, как это так получилось, полагаю и такая задача стоит.
        Интересно, а моя собеседница знает о том, что вот-вот откроется Арена, на которой можно будет заработать пропуск в божественные кущи? В смысле - первокирпич выиграть? Ясно, что в битве за обладание двумя этими камушками схлестнутся лучшие из лучших, но там все решит не умение плести интриги, предавать и выгадывать, а сила, опыт и умения. Сталь против стали, кулак против кулака - все по-честному. Нам, например, на Арене ловить нечего, нет у нас таких бойцов в клане. Но то у нас, а у «Гончих» в этом плане вроде все в порядке. Один Нокс сотоварищи чего стоит. Или та же Милли Ре. И это только начало списка, полагаю.
        Хотя, о чем я? Это же Седая Ведьма, и она всегда работает по принципу «пусть расцветают все цветы». Получится меня разжалобить - отлично. Нет - Арена никуда не убежит.
        - Ты меня не слушаешь - констатировала глава «Гончих» - Но я не в претензии, поскольку кроме как нытьем все это не назовешь.
        - На самом деле ты достучалась до моего сердца - в подтверждение своих слов я шмыгнул носом и потер совершенно сухой глаз - Так что самое время от вступительной части переходить к результативной.
        Седая Ведьма склонила голову к плечу, глядя на меня.
        - Даже тут оплошала - наконец изрекла она - Ладно бы врала, так ведь все сказанное чистая правда. Да, немного концентрированная, но тем не менее. Не поверишь, Хейген, подумываю в реале к цыганке сходить, узнать - не сглазил ли меня кто. Ну не может так не везти раз за разом.
        - Всякое случается - я усмехнулся - Как-нибудь потом расскажу пару историй из своей жизни, после них ты поймешь, что все не так плохо. И потом - это только игра, все что происходит тут - оно понарошку. И не начинай рассказ о том, что игра - она для новичков игра, а для вас всех Файролл давно бизнес, я не восприму это как аргумент. Бизнес? Прекрасно. Перепрофилируй его, в этом игровом мире есть тысячи возможностей для заработка. Вон, еще десять кораблей построй и билеты на них продавай.
        - Грубо - заметила Ведьма - Да и запоздал ты со своим советом, так же как создатели Файролла с открытием путей через Архипелаг. Массового исхода на второй континент уже можно не ждать, смысла в этом нет. Раньше - да, куча народу устремилась бы в те края, а теперь ни у кого интереса особого в этом нет. Разве что фанаты морской тематики с воплями «Ахой» рванут вперед, когда заветный час пробьет, да они не на Равенхольм пойдут по водной сини, а непосредственно к островам и атоллам. Ходят непроверенные слухи, что там ожидается огромная груда специфического контента с корсарами, лагунами, черными метками и прочей экзотикой. То есть игроделы не перевалочный пункт сделали, а полноценные многочисленные локации, в которых можно застрять очень надолго, особенно если у тебя в ушах звучит море. Короче - фанатская тема, не для всех и каждого.
        Ну, в принципе все так и есть, я сам тому свидетель.
        - И все-таки - новый континент, новые возможности…
        - Да какой он новый? - усмехнулась Седая Ведьма - Иди да играй там прямо сейчас, если есть желание. Собственно, куча игроков так и поступает, особенно те, кто не ленится читать мануалы, прежде чем ваять учетку. Еще полгода назад на девять новичков, пришедших в Раттермарк имелся лишь один, выбравший Равенхольм. Сейчас это соотношение изменилось, теперь пропорции стали пятьдесят на пятьдесят. И это легко объяснимо - там всего больше. Перспектив, неизведанных мест, квестов, которые никто до тебя не проходил. Опять же нет засилья кланов-ветеранов, которые всё что можно давным-давно распилили и новых едоков к столу не подпускают. Там - свобода. Да и потом - тут у нас началась эпоха перемен, в которой жить никто не желает, там же все относительно стабильно, несмотря даже на ту нотку хаоса, которую вносит в происходящее Безумный Бог.
        - Кто? - переспросил я.
        - Не говори мне, что ты не слышал об Орте Пепельном - поморщилась Ведьма - Это даже несмешно.
        - Слышать слышал, но почему он Безумный? - совершенно не притворяясь уточнил я.
        - Из-за вздорности характера - пояснила моя собеседница - Он переменчив как погода в Петербурге, никто никогда не знает, чего ждать. Сегодня некий клан его любимцы, а завтра он их цитадель по кирпичику разносит. Почему? Ему так захотелось. С одной стороны такие вещи бесят невероятно, с другой - это та перчинка в носу, которой тут не хватает. Или лотереей это можно назвать. Ты ставишь на божественную карту и не знаешь, что вытащишь - золотой билет удачи или скидочный купон на погребальные услуги. Да и вообще этот Орт одна из самых больших загадок Равенхольма. Кто он, откуда взялся, где до того был - никто ничего не знает. Многие пытались докопаться до истины, но пока никому не удалось этого сделать. Но ведет он себя так, будто очень долго шел к власти, наконец ее получил, и на радостях сошел с ума.
        Собственно, все так и есть, дедушку Орта и в то время, когда он обитал в пещере, нормальным было трудно назвать, а теперь, надо думать, у него окончательно башню сорвало. И какой же я молодец, что с ним не отправился, наверняка ничем хорошим это не кончилось бы.
        Впрочем, у меня выбора не было как такового.
        - Но все равно игроки ищут его внимания, и иногда срывают джек-пот - продолжила Ведьма - Добавь сюда все плюсы, перечисленные мной ранее, и ты поймешь, почему так возрос приток игроков на том континенте. Так что единственное, зачем можно пуститься в путь между континентами, так это получение разнообразных бонусов, которые положены первопроходцам. А после все, после только и останется, что транспортное сообщение налаживать, но многим ли оно нужно? Одно хорошо, вроде портальной связи между нами и ими как не было, та и не будет.
        - Короче, Архипелаг и тот повеселее будет - подытожил я.
        - Все сложно - вздохнула Ведьма - Говорю же - разные про него слухи ходят. Дескать, там очень мощные неигровые группировки прописаны, потому весь игровой процесс заточен не под клановую работу, а под «соло»-прохождение, и еще много всякого разного. Еще я слышал, что там сейчас несколько игроков ошиваются, как бы бета-тестеры, вот они все наверняка знают. Кое-кто из верхушки топа даже негласную награду объявил за имя хотя бы одного из этих счастливчиков.
        Интересно, кто именно язык развязал - бета-тестеры или кто-то из «Радеона»? Ну да Азов выяснит. И не завидую я этому болтуну.
        - Ладно, раз уж разговор такой пошел, давай перейдем к нашим делам? - предложила Седая Ведьма - Тем более что ты уже наверняка понял, что мой клан тебе хочет предложить.
        - Конечно понял - кивнул я - Только формулировка немного неправильная. Речь не идет о вашем предложении, она идет о нашем согласии. Отдельно подчеркну - возможном согласии. И - нет, это не звездная болезнь от внезапного возвышения. Это реалии сегодняшнего дня. Ты все правильно сказала - у нас тут наметилась эпоха перемен, которую переживут не все. У нас есть якорь, за который можно зацепиться. Не факт, что он выдержит бурю, но это лучше, чем его отсутствие вообще.
        - Я знаю, что ты отказал Мастеру Стрекоз - помолчав, продолжила Ведьма - Не стану комментировать разумность данного поступка, хотя у меня, разумеется, есть кое-какие соображения на данный счет. Но, если можно, поделись причинами отказа.
        - Он слишком многого хотел - охотно выполнил ее просьбу я - Если вернее - он хотел всего и сразу, причем не слишком это скрывал. Скажу больше - товарища не сильно волновало наше мнение на данный счет, он полагал, что мощь «Воинов света» сама по себе достаточный аргумент. Нет, для приличия он пытался создать иллюзию самостоятельности нашего выбора, но, повторюсь, особо не старался.
        - Мне говорили, что по возвращению в свой замок после переговоров он расколотил пару статуй из заброшенного города Пай-Хо - хихикнула Ведьма - А их куда как непросто оттуда забрать, терракотовые воины не любят делиться своим добром. Так что знатно ты его выбесил. Мастер всегда славился своей выдержкой и здравомыслием, но испытания Хейгеном он не прошел.
        - Талант не пропьешь - скромно подтвердил я - Скажите, «Гончие Смерти» желаеют получить от нашего союза столько же, сколько «Воины света», или чуть поменьше?
        - Ты употребил слово «якорь» применительно к данной ситуации - отозвалась Ведьма - Очень верный термин, отражающий суть момента. Устоять, не потерять, а после начать отвоевывать место под солнцем в том мире, который появится после большой бури - вот наша задача. Твой альянс для ее выполнения подходит идеально. Вам повезло, вы смогли создать базу для выживания. Мы можем усилить ее многократно, тем самым повысив общие шансы на успех. В результате выиграют все. Что же до возможной войны за благосклонность богини… Да, мы станем выжимать из ситуации всю пользу, которую сможем, игра есть игра. Но при этом никакой подковерной возни не последует, за это ручаюсь. Просто симбиоз - и все.
        - Не скажу, что сейчас меня посетило дежа вю, но испытываю чувство близкое к тому.
        - Если хочешь, то при заключении союза мы можем прибегнуть к помощи одного из Номеров - предложила Ведьма - Правда, я не очень хорошо представляю себе текст контракта, но подумаем, составим. Сам знаешь, сделки в которой гарантом выступает администрация игры никто не нарушает.
        - Хороший ход - заметил я - Нет, правда.
        - А вот тебе еще один повод для раздумий - тонко улыбнулась глава «Гончих» - Ты же помнишь эту шизофреничку Элину? Ну, что раньше «Буревестниками» командовала?
        - Еще бы - насторожился я.
        - Вчера в Эйгене был создан новый альянс, под названием «Власть Месмерты». В него вошли десятка два небольших кланов, пара представителей первой сотни и какое-то количество игроков-одиночек. Но не это главное. Инициаторами создания данного альянса явился клан «Великая М», совсем новый, но крайне амбициозный. Лидером его является как ты думаешь кто?
        - Элина - даже не стал гадать я.
        - Именно - покивала Ведьма - А основу его составили бойцы из приказавших долго жить «Двойных щитов», и кланов, которые вращались в его орбите. Хейген, это почти пять сотен отбойных вояк-ветеранов.
        Прямо скажем - новость сильно так себе, приятной ее не назовешь.
        - И это не все - продолжала раскатывать меня как блин Ведьма - Элина за последнее время здорово поднялась, следует это учитывать. Уж не знаю как, но она заняла место подле Месмерты, не такое высокое, как ты при Тиамат, но тем не менее. Богиня ей благоволит, это точно. Мало того - Эйген, по сути, стал ее резиденцией, мне говорили, что она дверь в тронный зал ногой открывает, и чуть ли не указывает королеве, как править Западом. Разумеется, у нее хватает ума не лезть в те вопросы, которые нарушают права других игроков, но тебе от этого не жарко, и не холодно, как я полагаю.
        Мне оставалось только кивнуть.
        - И самая последняя новость - Ведьма понизила голос - Вчера, во время празднования создания альянса, Элина заявила, что помимо общей цели, которой является абсолютная власть Месмерты над Файроллом, у нее есть личная, заключающаяся в том, чтобы кое-кому устроить пожизненный ад на земле, убив его столько раз, сколько получится. И зовут этого кое-кого как?
        - Хейген из Тронье - хмуро ответил я.
        - Верно - подтвердила глаза «Гончих» - Сразу после этих слов десятка два игроков радостно подняли кубки с вином, крича Элине здравницу, королева Анна, присутствующая на данном мероприятии, пожаловала ей перстень с пальца, а с небес на свежеиспеченную главу альянса снизошло благословение богини. Знаешь, Хейген, оказывается у тебя много друзей в Файролле, и они все тебя так любят!
        Глава 20
        О КОЛОКОЛЬНОМ ЗВОНЕ И НЕУМОЛИМОМ БЕГЕ ВРЕМЕНИ
        - Любят - подтвердил я - И даже без наркоза.
        - Хейген, поверь, союз с «Гончими» - не самый плохой из возможных вариантов, как бы банально это не звучало. По крайней мере с нами апокалипсис будет встречать хотя бы нескучно - Седая Ведьма встала с кресла и подошла ко мне - К тому же тебе понадобятся все, кто готов встать под твои знамена, причем скоро. Как только будут сняты все запреты в части неприкосновенности богов и их последователей, Элина немедленно начнет действовать. Да, за тобой стоят крайне влиятельные НПС, это очень грамотный шаг, вот только ее подобное вряд ли остановит. Она совсем свихнулась на вопросе мести тебе, и это уже отмечают многие. Кстати - а за что она тебя так ненавидит? Ну, не за пару же шуток, верно? Что ты такое сделал? Я пыталась узнать подробности, но никто не в курсе. Ни один из моих осведомителей.
        Само собой что не узнала. Истинные причины произошедшего знаю только я, сама Элина, немного Вика и еще, возможно, таксист, который тогда, еще осенью, мою заклятую врагиню домой отвозил. Он мог слышать пару фраз и сделать какие-то выводы. Правда, скорее всего он все забыл еще до того, как хлопнула, закрываясь, дверца автомобиля. На его работе и не такое увидишь да услышишь.
        - Предложение интересное, и оно будет донесено до моих соратников - я встал с кресла, давая понять, что ответа на последний вопрос не последует - Постараюсь обсудить твое предложение с соратниками побыстрее, но вряд ли раньше субботы что-то выйдет. Вряд ли завтра наберется кворум, а в пятницу не до того будет.
        - Ты глава альянса, вправе принять решение сам - немедленно отреагировала Седая Ведьма - К чему эти формальности?
        - Нет, есть правила, которые мы все соблюдаем, без них начнется абсурд и разброд - пояснил я - Таков путь.
        - Тогда пиши пропало - опечалилась женщина - Гедрон грудью ляжет, лишь бы мне насвинячить, из принципа. Никак наши давние разногласия не забудет.
        - Про старые дрязги ничего не скажу, меня тогда в игре не было. А так - ты его замок разрушила - напомнил ей я - По миру пустила. Да ладно, не парься. Это только один голос из многих.
        - И все же не тяни - попросила меня Ведьма - Эх, сказала бы сейчас: «это в твоих интересах», да прозвучит такая фраза банально. Ладно, может чайку? А то ты вон на выход вроде как собрался, а я тебя даже не угостила ничем. Все же ты гость в моем доме.
        - Это не совсем так - возразил ей я - Ты меня угостила новостями, и я нахлебался их вдоволь.
        - Так себе я хозяюшка, выходит - пригорюнилась глава «Гончих» - Эх, и тут все неладно.
        - Ой, да прекрати - попросил ее я - Слушай, ты мне лучше вот что скажи. Ведь ваши верфи на Юге находятся, я ничего не путаю?
        - Не путаешь - блеснули глаза Седой Ведьмы - Да и было бы странно, ты же на них бывал. Это из-за тебя, негодяя, корабль раньше времени на воду спустили, без торжественного ритуала.
        - Не помню такого - отмахнулся я, хотя на самом деле да, что-то такое давным-давно имело место быть - Слушай, раз у вас там верфи, значит и с местным руководством вы дружбу водите? Кто там у них главный? Султан? Или экегбиан какой-нибудь?
        - Султан, султан - подтвердила глава клана - Али-Бурух Второй. Хороший мужик, между прочим, внятный. Правда золото и женщин сверх меры любит, но это даже хорошо в плане лоббирования наших интересов. А тебе что за печаль?
        - Просто интересно - растянул губы в улыбке я - Праздное любопытство.
        - Ну и ладно - Седая Ведьма конечно же мне не поверила - Узнал - и хорошо. А если еще и глянуть на этого красавца захочешь - ты мне напиши. Устрою тебе экскурсию во дворец.
        - Спасибо - я умиленно вздохнул - Ладно, пойду. Но прощаться не стану, думаю, расстаемся ненадолго.
        Пока суд да дело я успел глянуть, кто именно из моих сподвижников по совету альянса находится в игре. Оказалось - почти никого. Зеленоватым цветом, говорящем об онлайне были подсвечены имена Раши и Глена, но их голосов явно не хватило бы для принятия решения. И потом - меня в данном случае интересует не только положительный результат. Я на самом деле хочу понять, нужен нам этот союз или же нет. Для меня самого все далеко не бесспорно. Да, Ведьма сейчас свои цели обозначала честно, это было видно. Но точно так же у меня не вызывает ни малейших сомнений тот факт, что всего она не сказала и не скажет.
        И еще - если подобную штуку провернуть без Гедрона, это может его выбесить до такой степени, что он плюнет на все и разорвет с нами отношения. Да, его нынешнему клану до «Гончих» далеко, вот только дело не всегда в численности и статусности, есть вещи на порядок выше.
        Ого! Кролина тоже в игре! Вот это на самом деле сюрприз так сюрприз. Надеюсь, она в замке, а не где-то там еще? Впрочем, где бы она не была, я до нее достучусь, понадобится, сам куда хочешь отправлюсь. Надо наконец понять, что с ней происходит и чего ждать дальше.
        На мою удачу ничего такого мне делать не пришлось. Моя заместительница сидела на привычном для Линдс-Лохенов месте, то есть на ступеньках лестницы, ведущей ко входу в замок, и глазела на то, как неподалеку от нее два гэльта лихо рубятся на длинных горских мечах. Звон стали ласкал слух, а от скрещивающихся лезвий во все стороны летели искры, что было очень красиво, особенно учитывая ночное время.
        - За вон того болею - сообщила мне Кро, когда я опустился на ступеньки рядом с ней - Светленького. Он как воин послабее будет, но зато симпатичный.
        Надо отметить, что светленький то и дело бросал игривый взгляд в сторону девушки, что крайне не нравилось Гунтеру, который тоже ошивался во дворе. Я так понял, что он был на «побитках», то есть собирался сразиться с тем, кто победит в текущей схватке. Ой, как бы рыцарские принципы не проиграли сердечному юношескому жару! Они же не на тренировочных мечах сражаются, а на настоящих, боевых. Зарубит фон Рихтер светленького, случись тому победить, как есть зарубит. Потом, конечно, убиваться станет, обетов пяток на себя примет, но это потом.
        Сзади раздался шорох, я повернулся и увидел Назира, пристроившегося неподалеку от нас, причем не одного, а в компании с братом Михом.
        Гэльт, не тот, который светленький, а другой, крутанултяжеленным мечом лихую «восьмерку», заставив своего противника попятиться назад. В результате тот споткнулся о полено, которое невесть кто и невесть зачем тут бросил, и упал на спину. Лицо фон Рихтера осветила злорадная улыбка, которой он, разумеется, тут же устыдился.
        Вот так страсть героев в злодеев превращает. Она, выходит, посильнее власти и золота будет.
        - Проиграл - вздохнула Кролина, глядя на то, как более опытный боец что-то выговаривает своему поверженному противнику - Жааааль. Такой славный.
        - Молодой еще - отозвался я - Опыта мало, желаний много. Не пялился бы на тебя, может и по-другому все обернулось бы. Ты лучше вот что скажи - где тебя носило все это время?
        - Там - Кро сначала ткнула указательным пальцем правой руки в сторону крепостной стены, а после уже большим показала к себе за спину - Или там. Точнее не скажу, больно далеко отсюда эти места находятся.
        - Не хочешь делиться пережитым - понял я.
        - Не хочу - подтвердила девушка - Тебе оно ни к чему, а мне вспоминать лишний раз свои недавние приключения сильно неохота. Одно, правда, я навсегда усвоила. Есть в этой игре места, в которых лучше не бывать, и есть квесты, которые лучше не получать. Еще пару недель назад сама бы не поверила, что такое скажу.
        А что, все так. И мест таких немало, и квестов хватает. Вот только судьба вертит нами так, что не принять их не получится. Ну, а после уже все, ты в деле, и выхода из него нет.
        Да что далеко ходить, у меня сейчас такая бяка висит и ждет исполнения. И ведь деваться некуда, надо им заниматься, надо оставшиеся буквы добывать. Только вот как? Ладно, положим с визитом к султану Юга кое-как я управлюсь. Пусть с помощью Седой Ведьмы, но тем не менее. Правда, попасть на это только половина дела, надо же еще как-то трон ощупать. Но - и тут придумается. Дам ему мешок золотых монет, пусть подавится. Или еще что-то придумаю. Вон, Костика попрошу создать красотку-НПС, на нее султана поймаю.
        А вот четвертая буква… Тут засада полная, особенно в свете того, что я сегодня услышал. Если там и в самом деле рулит Элина, мне не то, что до трона не добраться, мне пять шагов от городских ворот не пройти.
        И самое скверное, именно этот квест стоит в самых ближайших планах. Просто, потому что потом шансов на его выполнение вообще не останется. Разве что только придется Эйген осадить и захватить как военный трофей. Но для таких забав я все же жидковат, жидковат. Да и кто мне даст одну из столиц захватывать? НПС можно такие штуки проворачивать, разумеется, в рамках заранее прописанного сценария, но игроку? Не будет такого никогда.
        Так что мне нужен этот самый НПС, тот, который сейчас на себя роль честного каторжанина примеряет, из шленки баланду хлебает, и точно знает, что такое воля и тюрьма. А то и вправду удавят его сгоряча.
        Но с другой стороны здесь спешить не стоит, надо хорошенько все обдумать. Безмятежные времена спонтанных решений ушли в прошлое, та же Элина за любой мой косяк уцепится, чтобы после с полным правом, например, наемных убийц заслать без малейших для себя последствий. Или объявит войну всем членам всех кланов входящих в альянс «Дети холмов». И будут их гасить везде, где увидят.
        Так что тут как в шахматах, надо рассчитать все возможные ходы и комбинации. Элина стерва редкая, но она не дура, с головой у нее все в порядке. С психикой - нет, та расшатана до невозможного, дурка по ней плачет. А с думалкой - нормально все. Что, кстати, не редкость в среде психов, они, не всегда держа связь с реальностью, создают редкие по эффективности планы для реализации своих безумных планов. Делал я как-то репортаж на эту тему, и мне в одном соответствующем медицинском учреждении рассказали про план побега, который создали трое тамошних обитателей, больных на всю голову. Мало того - они его успешно реализовали. Поверьте, его безукоризненность впечатляла. Нет, далеко эта троица не ушла, их схомутали в ближайшем магазине, где они пытались рассчитаться за конфеты и печенье камушками, убеждая продавщицу что это действующая платежная валюта, но тем не менее.
        - Не хочешь - не надо - я приобнял Кро за плечи - Главное ты снова здесь, с нами. Ты же здесь? Или тут тоже что-то изменилось?
        - Для меня - нет - девушка явно не хотела встречаться со мной взглядом - Главное, чтобы ты не передумал.
        - С чего бы? - изумился я - Ты же мое братское сердце. То есть - сестринское. Хотя нет, братское звучит лучше.
        Тем временем Гунтер и победивший гэльт наконец-то сошлись в схватке. Меч рыцаря был предсказуемо короче клейморы нашего соплеменника, но тем не менее бой шел на равных.
        - Монета на Гунтера - донесся до меня голос брата Миха - Он того патлатого уделает.
        - Конечно уделает - размеренно произнес Назир - У него есть цель. Когда у мужчины есть настоящая цель, то он не думает о потерях, боли и смерти, он идет до конца самым прямым путем. Так говорит мой отец.
        - Умный он у тебя - без тени иронии заметил брат Мих - Хорошо сказано.
        - Ты бы фон Рихтеру хоть платочек подарила какой - посоветовал я Кролине - Независимо от результата поединка. Тебе несложно, ему приятно.
        - Так дарила уже - удивилась девушка - Зачем ему еще один? Для коллекции? Если да, так это фетишизм какой-то, я подобные забавы не одобряю. Да шучу, шучу. Подарю, конечно.
        - Вот это правильно - одобрил я - Смотри, как человек ради тебя старается.
        И правда, Гунтер сражался самозабвенно, причем настолько, что, похоже, мои худшие предположения начали сбываться, он забыл, что это поединок дружеский, не насмерть. Хорошо хоть у гэльта хватило ума не проявлять типичное для горцев упрямство и не идти до конца, а то бы не миновать трагедии.
        Он в какой-то момент опустил меч, что-то негромко спросил у разгоряченного схваткой рыцаря, понимающе улыбнулся, повернулся к нам и крикнул:
        - Красотка, мне не победить сегодня твоего мужчину, как бы я не старался. Твои глаза разожгли в его сердце пламя, и оно слепит меня.
        - Да, он такой - ответила Кро - Я горжусь им!
        - Гордость - это прекрасно - хохотнул гэльт - Но она не ляжет с ним в постель, и не подарит те мгновения, ради которых стоит жить и драться.
        Следом за этим он закинул клеймору на плечо, и отправился куда-то в темноту, которая начиналась за дворцовым двором, ярко освещенном факелами.
        - Хорошие они ребята - сообщила мне заместительница - Дикие, конечно, но симпатичные.
        Она встала со ступенек, легкой походкой спустилась вниз, подошла к Гунтеру, вытирающему пот со лба, и поцеловала его в щеку.
        - Оно того стоило - сообщил Назиру брат Мих - Вон, рыцарь наш сейчас от счастья, похоже, в обморок упадет.
        - Не ошибусь, если скажу, что когда-нибудь эта женщина станет причиной его смерти - холодно ответил ему ассасин.
        Я обернулся и вопросительно глянул на него.
        - Что? - передернул плечами мой телохранитель - Идущие по дороге истинной любви очень редко приходят к счастью. Чаще всего этот путь ведет к могиле.
        - Так понимаю, это тоже из изречений досточтимого ибн Кемаля - уточнил я - Верно?
        - Ну да. Он часто это повторял - подтвердил Назир - Потому и я, и мои братья не подпускаем женщин к себе слишком близко. Наше дело убивать самим, а не умирать по прихоти красавиц, для которых существуют лишь их желания.
        - Скажи это Гунтеру - рассмеялся брат Мих - Ох, до чего он глупо выглядит!
        Ну, я так не думаю. Нет, белый шарфик, который Кролина повязала ему на руку и правда смотрелся забавно, но какое у моего приятеля было при этом выражение лица! Я ему даже в чем-то позавидовал.
        - А теперь мне пора, прекрасная леди - фон Рихтер отсалютовал девушке мечом - Скоро полночь, нужно отправляться на луг, сменять Ромуальда ди Конти. Этой ночью я несу ответственность за сохранность возводимого сооружения.
        - Ты один? - удивился я - Да ладно.
        - Нет, разумеется - повернул ко мне голову фон Рихтер - Я осуществляю общее командование над всеми посланными сюда рыцарями. И еще гоблинами-строителями.
        Последние слова он произнес сморщившись, только что не плюнул.
        - Там постоянно присутствует уже под сотню рыцарей - негромко произнес за моей спиной брат Мих - И это только начало. Фон Ахенвальд издал приказ об отзыве почти всех служителей Плачущей Богини из миссий и форпостов. Да и наших там хватает.
        - Плюс сотня гоблинов - подтвердила Кро, которая услышала слова счетовода - Сходи на стену да глянь, что там творится. Впечатляет даже издалека.
        Мне стало на самом деле интересно, я подхватился и поспешил туда, где неторопливо расхаживали караульные, мурлыча себе под нос незамысловатые гэльтские песни.
        Ага, впечатляет, не соврала моя замша. Луг за замком был ярко освещен сотнями костров, благодаря чему я смог рассмотреть фортификационное сооружение, название которому, пожалуй, так сразу и не подберешь. Больше всего оно напоминало огромную и очень высокую круговую стену, внутри которой возводили гигантский герметичный купол, который, несомненно, со временем должен был закрыть собой храм. Нет, пока более-менее были готовы лишь два небольших участка этой самой стены, те, в которые уже вделали ворота, но этого достаточно для того, чтобы оценить задумку. Как то, насколько всерьез все это строилось. Я понял, в обоих случаях гоблины сначала возводили деревянный костяк, а после обкладывали его кирпичом. Не знаю, использовались ли подобные технологии в нашем Средневековье, но в Файролле подобный подход явно гарантировал немалую устойчивость конструкции.
        Помимо этого, с внутренней стороны стены имелась куча приступок, лесенок и прочих приблуд, которые жизненно необходимы для успешного отражения нападения, а то и осады. Короче - здорово Орден за дело взялся.
        - А сколько денег на это ушло! - верно уловив ход моих мыслей, сообщила неслышно подошедшая Кро - Гливея и Амадзе чуть двойное самоубийство не совершили, узнав во что данная красота обойдется.
        - Оно того стоит - уверенно сказал я - Золото - всего лишь золото. Если сильно припрет, есть у меня в запасе пара скрытых квестов с инстансами, там можно хорошую добычу взять. И дорогую.
        - Надеюсь, они не похожи на тот оазис, где нас животный мир Файролла чуть не перебил? - уточнила девушка - Если да, то лучше не надо. Там не столько заработаешь, сколько потеряешь.
        - Да? А мне показалось, что ты была довольна тем, как мы развлеклись.
        - Как игрок - довольна. А как функционер клана - не очень. Чего мы из того оазиса вынесли-то? Да почти ничего.
        Буммм! Даже отсюда было слышно, как грохнул штабель кирпича, вывалившийся на стройплощадку прямо из воздуха.
        - Понять не могу, как рыцари заставили гоблинов даже ночью работать - вгляделась в происходящее на лугу Кролина - Они же лентяи еще те!
        - Скорее всего двояким манером - предположил я - Они их хорошо кормят за усердный труд и добросовестно порют за отлынивание. Так сказать - кнут и пряник. То есть наоборот.
        - Вполне вероятно - согласилась со мной девушка - Но если так дальше пойдет, то через три-четыре дня храм будет по какой-никакой, а защитой. И очень хорошо, потому что с послезавтра в Файролле начнется другая жизнь.
        - Ты про обновление?
        - Ну, а про что же еще - Кролина зевнула, прикрыв рот рукой - Кстати, пойду я. Завтра в игру ни ногой, весь день буду спать, сил набираться, чего и тебе желаю. Нужен отдых и небольшая перезагрузка. А после на такие мелочи времени уже не будет, имей в виду. Когда в прошлый раз такое обновление накатили, я почти два дня в игре провела, пока меня система не выбросила.
        - «Такое» - какое?
        - Глобальное - пояснила девушка - На моей памяти такое во третий раз происходит, и первые два мне очень памятны. Сначала шоу, потом новости, а потом бег с препятствиями. Чистый фан.
        К своему великому стыду, я почти ничего из сказанного не понял. А еще больше меня удивило слово «глобальное». Ни от кого из производителей этого самого обновления я ничего подобного не слышал.
        - Шоу? - переспросил я - Бег с препятствиями? И почему глобальное?
        - Понимаешь, есть обновления и есть обновления - снова зевнула Кро - Первые - штатные, они бывают раз в неделю, а то и чаще. Их цель - правка багов, установка заплаток в игровом процессе, прочие мелочи. Иногда они открывают новые подземелья, запускают инстансы, даже ивенты. Ничего особенного, рутина. А вот вторые - это серьезно. Это как апгрейд всей игровой механики, помноженный на новый контент. То есть - все, сразу и много. Данное событие давно ждали, правда все были уверены, что наконец-то откроют путь в Архипелаг. Но - нет, выбор был сделан в пользу Вернувшихся Богов и Темного Властелина. Но оно, может, и лучше. Я все равно не собиралась по морям, по волнам плавать. Не люблю воду.
        Тьфу ты! Я-то уж напрягся. А теперь понятно - для них это на самом деле событие, а я варюсь во всей этой каше и воспринимаю обновление как нечто обычное.
        - Завтра никого из топов в игре не ищи - потянулась девушка - Все отсыпаться будут. Зато в пятницу, в девять утра в игру войдут все, даже не сомневайся. К слову - я всем нашим разослала сообщение о том, что явка обязательна. Никогда не знаешь, что ждать в день «глобала». Может, придется подрываться всем кланом и куда-то бежать.
        И снова - здравствуйте. Вот еще один аспект, который я упустил, хоть он и лежал на виду. Весь клан будет, а я - нет. Мне придется сидеть в конференц-зале и смотреть на то, как играют другие.
        А это не есть хорошо. Это очень даже плохо.
        - О топах - решил я от греха сменить тему разговора - Я тут с Седой Ведьмой беседу имел, так вот она…
        Кролина внимательно меня выслушала, время от времени зевая как котенок, а после заявила:
        - Сам знаешь, я Ведьму не люблю, чересчур она хитровыдуманная. Но применительно к нашей ситуации, может это и не самый паршивый вариант. Мы хоть и альянс, но тот же Мастер Стрекоз, если захочет, нас раскатает. С потерями, с трудом, но раскатает. Если он упрется, его даже штрафы за НПС не остановят. Мало нас, понимаешь? А «Гончие» - это «Гончие». Люди, ресурсы, связи - у них все есть. И нам это все пригодится.
        - Гедрон против будет. Он на Ведьму сильно зол за какие-то их старые дела.
        - Будет - подтвердила Кро - Но, думаю, все равно проголосует «за». Он дядька вредный, но умный. А вообще оставь эту тему до воскресенья, раньше все равно никто ничего обсуждать не станет. Причина тебе известна. А, может, и до понедельника. Опять же - пусть Ведьма маленько понервничает, ей это полезно.
        На том мы и расстались. Причем уже дома я подумал о том, насколько права моя ночная собеседница. На самом деле мне нужен отдых, включающий в себя валяние на диване, смотрение телевизора и забеги к холодильнику. Иначе мозги закипеть могут, и начну я виртуальность в реальности созерцать, как иногда случается с переигравшими подростками, которых после медикаментозно психиатры лечат.
        А в пятницу, веселый и бодрый, я встречал у главного входа в «Радеон» своих подчиненных. Вот тоже странное дело - уже сколько времени они тут сотрудниками числятся, а так ни разу в этом здании и не бывали. Хотя нет, ошибаюсь. Шелестова успела и тут отметиться. Так сказать - наш пострел везде поспел.
        - Кого-то ждете, Харитон Юрьевич? - пропел мне в ухо приятный девичий голос, от которого что-то екнуло в груди. Что-то вроде бы забытое и далекое, но еще не умершее.
        - Коллег - я повернулся к той, кто дышала мне в затылок - Привет, Дарья.
        - Давно мы не виделись - коротко глянув на мои руки, одарила меня белозубой улыбкой она, и поправила рыжую прядь волос, упавшую на высокий лоб - Я скучала.
        - Рад бы сказать то же, да не могу - ответил ей я - Дела, дела…
        - Знаю - печально вздохнула девушка - Совсем вы меня забыли. А я-то вот вас нет. У нас незаконченное дело осталось, Харитон Юрьевич. А хуже них нет ничего на свете. И…
        - А мне тут нравится! - прозвенел на весь холл голосок Таши. Она стояла у турникета и вертела головой - Как-то так я это себе и представляла.
        - После договорим - бросил я Дарье и, ощущая немалое душевное облегчение, устремился к своим подчиненным, которые один за другим входили в двери.
        - Слово? - требовательно уточнила та, невероятно ловко цапнув меня за плечо.
        - Слово - повторил я - Сказал же!
        - Услышано и запомнено - произнесла она, и, судя по цокоту каблучков отправилась обратно за стойку ресепшн.
        Запоминай, мне не жалко.
        - Видал я офисные здания, но это, конечно, почти все их за пояс заткнет - сообщил мне Стройников сразу после того, как миновал турникет - В тех души нет, так, место для времяпровождения с девяти утра до шести вечера. А тут все как-то по-другому.
        - Ну да, автоматов с едой нет, зато палатка с сувенирами имеется - поддержала его Шелестова, уже отошедшая в сторону от остальных, и разглядывая витрину вышеназванного объекта - Ой, какая знакомая косыночка! И фигурки где-то я такие видела.
        - Вот умеешь ты при встрече такую гадость сказать, что потом весь день обтекаешь - не выдержал я - Нет чтобы как остальные восхититься величием и зажиточностью нашего работодателя.
        - А я не позавтракал - заявил мне Петрович - Рано вставать пришлось. Не знаешь, там кормить будут? Бутеры там, или хотя бы печеньки?
        - Тебя, как видно, Таша покусала - заметила Ксюша, одетая в безукоризненно сидящий черный деловой костюм и белоснежную блузку. Ради правды, она единственная из нашей компании выглядела совершенно безукоризненно, остальные вырядились кто во что горазд. Лидером стал Петрович, напяливший на себя дорогой твидовый пиджак, который был больше него размера на три. И это еще бы ничего, но он оказался канареечного цвета, потому абсолютно не сочетался со светло-синими штанами, которые лет пятьдесят назад назвали бы «дудочками». Добавим сюда розовый галстук-«бабочку», и содрогнемся то ли от ужаса, то ли от смеха. Нет, я прекрасно понимаю, что Вадим хотел как лучше, и выбрал наиболее пристойные вещи из тех, что завалялись у него в гардеробе, но…
        Кстати. Откуда вообще у него дома взялся пиджак? Он даже на свадьбы и похороны их сроду не надевал.
        Что до Шелестовой - она удивила. Я был уверен, что она устроит очередной перфоманс, но нет, ничего такого. Ну, если не считать невозможно прозрачной блузки под пиджаком, застегнутым всего на две пуговицы. Так-то сразу не догадаешься, но я такой наряд как-то уже видел. Не на ней, на другой своей знакомой, потому знаю, какая красота откроется, стоит только этим двум пуговицам расстегнуться.
        Вика, которую я отправил сразу в конференц-зал, встретила нас недовольным взглядом и вполне справедливыми упреками.
        - Уже все здесь - ворчала она, пока мы рассаживались в кресла - Мы - последние, а это неправильно.
        - Костика нет - сообщила ей Мариэтта.
        - Его и не будет - влез в их беседу я - У него сегодня такой фронт работ, что не до мероприятий.
        - Киф, привет! - помахала мне ладонью Олеся, сидящая неподалеку.
        - Какая миленькая! - прощебетала Шелестова - Просто прелесть. Виктория Евгеньевна, вот вы меня все критикуете, не пойми в чем подозреваете, а основная опасность-то не в редакции, а здесь. Вон тут какие красотки обитают. Вы даже и заметить не успеете…
        - Начинается - нехорошо нахмурившись произнесла Вика - Хорош болтать!
        И верно - на огромной стене конференц-зала одновременно заработали десятки огромных мониторов, на которых появились разные локации Файролла, пока, правда, только в виде скриншотов.
        - Ну что, коллеги - Зимин встал с кресла, расположенного в первом ряду - Сегодня большой день. Сегодня мы запускаем большое обновление, которое давно готовилось к старту. И которое станет определять наши приоритеты до конца этого года, а то и дольше. Мы молодцы?
        - Молодцы! - дружно грянул зал.
        - Еще какие - добавила следом за этим от себя Таша - Да-да!
        - Кто не знает - вон там сидят ребята из «Вестника Файролла» - показал на нас рукой Зимин - Забыл их вам представить, моя вина. Так вот - они большие молодцы, хорошо знают свою работу, руководство «Радеона» ими довольно. Не поленитесь, господа начальники отделов, при случае поговорите с ними, познакомьтесь. Пресса - пятая власть, между прочим.
        Экраны мигнули раз, другой, после на них завертелся некий кругляш, более всего похожий на катушку от спиннинга, а затем они взяли и погасли. Все разом.
        Но ненадолго. Где-то через минуту они опять мигнули, а следом за тем я увидел на экранах небо Файролла, пронзительно-синее, без единого облачка. Не то что у нас тут. Задолбала эта бесконечная весенняя серость.
        Пустым небо оставалось недолго, в какой-то момент в синеве появилась точка, которая начала стремительно увеличиваться в размерах и уже совсем скоро она превратилась в гигантский золотистый колокол, который качнулся и издал гулкий удар. Потом еще один. И еще!
        После пятого удара из колокола выпорхнула стайка птичек, которая крутанула в небесах петлю, а после раз - и превратилась в десятки, если не сотни труб, которые громогласно проиграли какой-то сигнал. Троекратно!
        Когда растаял последний звук, трубы слились в одно целое, окутались золотистым дымом, из которого выскочила и растянулась по небесам надпись огромных размеров, гласящая: «Обновление 152-14.18 установлено и запущено! Удачной игры вам, дорогие друзья!»
        Надо заметить, что и это сообщение долго в небе не продержалось, вскоре оно дрогнуло и осыпалось вниз тысячами золотых брызг.
        - Монеты - подал голос Валяев - Золотые коллекционные монеты, созданные специально для данного события. У них не очень высокая прочность, потому уже очень скоро такие денежки станут немалой редкостью. Коллекционные игровые предметы, как вы помните, это наше все.
        На экранах тем временем продолжалась трансляция старта обновления. Сейчас там вещал громогласный голос, информирующий игроков об основных нововведениях.
        - Итак, это почти все - голос на секунду взял паузу - И последнее, то, что касается исключительно глав игровых кланов. Для вас администрация игры приготовила отдельное сообщение, которое носит исключительную важность, и которое обязательно к прослушиванию. Каждому из вас выслан свиток портала, который приведет в особое место, созданное специально для данного мероприятия. Не тратьте время, у вас его почти не осталось! Поспешите! И знайте - те из вас, кто проигнорирует данное мероприятие, довольно скоро осознают, какой это оказалось ошибкой. Почему? Потому что для тех, кто пропустит данное собрание, часть нового функционала окажется недоступной, причем данная санкция коснется всех членов клана. И это будет именно та часть, что связана с Вернувшимися Богами. Разумеется, так будет не всегда, через три дня доступ к новому контенту получат и те, кто был оштрафован, но как далеко ха это время смогут пройти ваши конкуренты? Итак, вас есть двадцать минут на все, про все, причем время уже пошло. А всем остальным скажу только одно - игра ждет вас! В путь! Дерзайте!
        - Ну, не знаю - подал голос кто-то из зала - Сегодня будний день, часть игроков на работе, и кланлидеров тоже. Они же не виноваты в том, что не смогли прийти в игру, верно?
        - Верно - Валяев встал - Но в этом весь смысл. Мы даем понять игрокам, что впереди жаркие денечки, что легко не будет. Игра стала слишком простой, слишком предсказуемой, потому мы решили добавить в нее перца.
        - Не отпугнуть бы аудиторию - заметила Верейская - Обозлятся люди, сбегут.
        - Полтора-два процента максимум - парировал Валяев - Просчитано. И они будут полностью возмещены из числа новых игроков и вернувшихся «потеряшек», которые после огромного количества скандальных блогов и статей непременно придут посмотреть, что же это в Файролле такого нового учудили. Это на задушевность люди не сразу клюют, а на скандалы - с лету.
        Я слушал его, а в голове моей крутился счетчик времени. Там, во дворе дворца, сейчас сокланы не понимают, почему меня нет, ругаются, успокаивают друг друга. И еще они верят в то, что я вот-вот появлюсь.
        Но и тут я не один, вон, рядом мои коллеги сидят. А по соседству разместились те, кто с радостью бы их сожрал, а после и меня. Как их тут одних оставить?
        - Кто не успел - тот опоздал - подытожил Валяев и глянул прямо мне в глаза - Вот только отстать можно очень и очень сильно. Возможно - фатально.
        - Некрасиво сказал - подал голос Азов.
        - И еще этот шаг не был согласован со мной - добавил Зимин - Это серьезный проступок, Никита. Очень серьезный.
        - Сюрприз - развел тот руки в стороны - Но здорово же! К тому же он не согласован только с тобой. Но, Макс, ты же не последняя инстанция, верно?
        Большинство присутствующих его поддержало, одобряя оригинальность концепции.
        - Кому здорово, кому нет - шепнула мне на ухо Шелестова, к неудовольствию Вики устроившаяся по мою правую руку - Интересно, каково сейчас тем, кто ждет своих лидеров на просторах Раттермарка. Ждет - и не может дождаться. Как вы думаете, Харитон Юрьевич?
        Каково? Невесело.
        И это неправильно.
        А самое скверное, что минуты утекают как песок сквозь пальцы. И их у меня остается все меньше.
        Но пока они есть.
        Пока!
        КОНЕЦ ЧЕТВЕРТОГО ТОМА

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к