Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Файролл. Квадратура круга. Том 3 Андрей Васильев
        Акула пера в Мире Файролла #16
        Над Раттермарком все сильнее и сильнее сгущаются черные тучи, предвещающие большую грозу. Старые игровые альянсы и союзы перестают существовать, вчерашние лидеры становятся аутсайдерами, уступая дорогу амбициозным новичкам, а сложившиеся устои рушатся, оставляя после себя прах и пепел. И вот как в этом безумном мире добиться того, чего от тебя ждут? Очень просто. Надо идти вперед, не думая о том, что тебе, возможно, и не удастся добраться до цели. Потому что если размышлять о подобном, то ты обречен на поражение…
        Содержание
        Андрей Васильев
        Файролл. Квадратура круга. Том 3
        Глава первая
        в которой герой узнает кое-что неприятное
        - Я не согласна!
        Следом за этими словами по кабинету словно пронесся вихрь. Именно так Шелестова выразила то самое несогласие, о котором вела речь. Она обежала мою крохотную комнатушку по кругу, попутно прихватив конфету, лежавшую на столе, после уселась на стул и уставилась на меня.
        - Судя по всему, сейчас требуется спросить, с чем именно ты не согласна? - предположил я.
        - Требуется, - подтвердила Елена, развернула шоколадную конфету «Озеро Рица», которую, печально сопя от осознания добровольного прощания с едой, мне с утра вручила Таша. - Еще как!
        - Ну, излагай, - обреченно разрешил я, складывая седьмой по счету бумажный самолетик. - Выслушаю.
        - Я не ко времени? - вдруг спросила Шелестова. - Что-то вид у вас, дорогой лидер, какой-то невеселый. Есть проблемы?
        - А у кого их нет? - усмехнулся я. - Разве что только у Ксюши. Вот она счастливый человек, поскольку обрела радость в труде и горюшка теперь не знает. Живой пример душевной гармонии.
        - Вот тут и поверишь в интуицию как в явление, - непонятно усмехнувшись, понизила голос Елена, причем из него напрочь пропали игривые нотки. - Нет, патрон, она пример кое-чего другого, и как раз на эту тему я хочу с вами пообщаться.
        - Сейчас стало непонятно, - признался я, насторожившись.
        - Как раз все очень просто и прозрачно. Ладно, не стану ходить вокруг да около, не люблю подобным заниматься. Пока вы где-то там, в высших сферах, болтаетесь, у нас тут начало сменой курса попахивать, не сказать - переворотом. И это дело рук именно вышеуказанного примера.
        - Шелестова, с каких это пор ты стала на собратьев по перу подстукивать? - изумился я, на этот раз вполне искренне. - Ты же из правильных вроде всегда была и добросовестно следовала правилу трех журналистских «не» - не настучи на ближнего своего, не уходи, пока бутылка не опустела, не бери последнюю сигарету, ибо западло. И вдруг - на тебе!
        - Сидел бы кто другой в вашем кресле - кинула бы в него туфлей, - без тени юмора сообщила мне девушка. - Вам простительно.
        - Из соображений личных симпатий или по причине невысокой оценки моих умственных данных? - уточнил я.
        Нет, правда было интересно, что она на это скажет.
        - Воздержусь от ответа, - отмахнулась Шелестова. - Но вообще-то я не шучу. Относительно смены курса, имеется в виду. Реально начинает это подбешивать. Раньше все было по-честному, как полагается в местах вроде нашей редакции. Живем как одна семья, радости делим поровну, пинки от руководства тоже, ссоримся, миримся и имеем в активе всех, кого полагается.
        - Последнее не понял, - сообщил ей я, доставая сигареты. - Уточни, будь добра. Ты сейчас в смысле секса или о чем другом речь ведешь? Вы что, пока меня нет, оргии тут устраиваете? Если да, так могли бы и позвать! Согласен, я уже не юн и даже плавно начал седеть, причем снизу, но это не значит, что меня стоит списывать в архив.
        - Ох, какие пошлые у вас мечты, прямо сердце радуется. Не о том речь, компадре, - устроилась поудобнее Шелестова и начала загибать пальцы на правой руке. - Кто есть кто в большой семье? Властная мамаша, сующая нос во все дырки, отец, которого все слушают, но никто не слушается, три сына, градуированные по степени ума, причем в нашем случае один из них неопределенного пола и весь в прыщах, дочка умница-красавица - один экземпляр, дочка просто умница, но без дополнительных опций - тоже один экземпляр и, наконец, брат отца семейства, живущий на чердаке, странноватый, но добрый, который добавляет нотку хаоса в происходящее. Еще должен быть урод, без которого семья не семья, но вы его уже выгнали из дома.
        - Кое-кого не досчитался, - заметил я. - А как же…
        - Вот так же. - Шелестова закинула ногу на ногу. - Ксюша в этой схеме фигурирует как родственница из Ростова, которая приехала вдруг на пару дней, но осталась надолго. Эта гостья вела себя тихо-тихо, а потом в какой-то момент вдруг выяснилось, что именно она в доме распоряжается всем. Никто и не заметил, как ключи от всех погребов оказались в ее кармане.
        - Интересные аналогии. - Я склонил голову к плечу. - А теперь немного конкретики.
        - Вы в курсе, что теперь все статьи и заметки, написанные нами, не имеют шанса попасть к вам на стол без высочайшего соизволения госпожи Ксюши? И все, что ей не по душе, отправляется в корзину. Но не это главное. Речь идет о материалах Таши, которые, скажем прямо, очень хороши. Шесть ее заметок в новом номере. Шесть. Но только две записаны на нее, четыре других были незначительно изменены, и под ними стоит фамилия другого автора. И вот это уже перебор.
        - А другой автор - это ведь не Ксюша? - предположил я.
        - Нет, это не она, - подтвердила Шелестова. - Это Виктория Евгеньевна, с разрешения которой Ксюша забрала себе такую власть, и которая настоятельно рекомендовала нам всем помалкивать на этот счет. И проделывается подобное не в первый раз. Причем с нашей прожорливой малышкой данные действия никто не согласовывает, пользуясь тем, что она немного не от мира сего.
        - О как. - Мне стало мерзко, поскольку подобные штуки я никогда не любил. Да, подобное случалось сплошь и рядом, это не секрет, но, как правило, делалось хоть сколько-то взаимообразно. Да, твой материал увели, но ты за это что-то получил. Рекомендацию, повышение, деньги, наконец. Но вот так - это уже свинство. И при этом мне ясно, отчего все молчат столько времени. Устроить скандал - дело несложное, но он по тебе самому и вдарить может, все же знают, кем мне Вика приходится. Я принимаю ее сторону, скандалист вылетает с работы, а тут оклад хороший, график удобный и чрезмерно не трудят. Вот они и молчали все это время, пока, как видно, совсем клапан не пережало. - А ответь мне, милое дитя, сколько твоих материалов в номере?
        - Это так важно? - мило улыбнулась девушка.
        - Хотелось бы знать, - кивнул я. - Но ладно, изменю вопрос: сколько твоих заметок отправилось в корзину?
        - Все, что я подготовила за неделю, - усмехнулась Елена. - В новом номере нет ни одного моего материала. Но я по этому поводу не убиваюсь совершенно, лучше корзина, чем чужое имя под своим текстом.
        - Ну, тут согласен, - покивал я. - Давно тебя сливают таким образом?
        - По-черному - недели три, - охотно ответила Шелестова. - Причем если бы эта инициатива исходила непосредственно от Виктории Евгеньевны, я бы хоть как-то могла это понять, но тут… А когда я попыталась с Ксюшей поговорить, прояснить ситуацию, мне было рекомендовано не тратить служебное время и лучше работать над текстами, поскольку те неудобоваримы. Причем настоятельно так рекомендовано, правильным таким тоном. Жутко хотелось ее стукнуть. Юмор в данной ситуации не поможет, она на этот счет стерильна, а вот кулак… Но удержалась и решила, что подобные конфликты надо решать по-другому.
        - Удивила. - Я почесал нос. - И тем, что в драку не полезла, и вот таким подходом к вопросу. Очень уж на тебя не похоже.
        - Есть у меня в запасе Очень Хитрый План мести, на тот случай, если я в вас ошиблась. Время было его подготовить. - Елена нахмурилась. - Патрон, подобные штуки - это очень грязно. Всякое понять можно, но это… Да и вообще, у нас тут все маленько прогнивать начало. Все не слепые, видят, что происходит. Все, кроме вас. И всех это беспокоит.
        - И Вика?
        - Она смотрит только на то, что ей показывают. Ну и потом, она же в плюсе, так что все здорово. Самой писать ничего не надо, за нее работает Ксюша, а после ставит под отличными статьями, якобы ею же написанными, фамилию Травникова, делая ту самым плодотворным автором издания. Ведущим автором. Знает, стерва, что Таша в разборки не полезет, как и все остальные. Так чего ради замечать очевидное? - фыркнула Шелестова. - Остаюсь я. Но что стоит мое слово против ночной кукушки? К тому же вчера меня вежливо предупредили, что если буду много говорить, то очень скоро вылечу за борт, как самый бесполезный сотрудник редакции. Три номера - и ни одного моего материала в них. Это профнепригодность. Замечу: это не Виктория сказала, а все та же Покровская. Голос, блин, Саурона!
        - Прямо вот так, внаглую, в обход меня? - засомневался я. - Вика, конечно, не подарок, но она не совсем же еще сбрендила? Лен, звучит это все крайне сомнительно.
        - Чаще всего правда выглядит именно как полный бред, - рассмеялась Шелестова. - Но так - есть. Просто вы в какой-то момент выпустили узду из рук и стали номинальным руководителем. Подобное случается. Работает все - и ладно, можно чем-то другим заниматься. Оп - и не заметишь, как власть из рук выскользнет, словно мыло в бане. А власть, какая бы большая или маленькая она ни была, долго на полу не валяется. За ней непременно кто-то да нагнется.
        - Умеешь ты успокаивать так, что после этого еще хуже себя начинаешь ощущать, - заметил я. - Сама вызвалась со мной пообщаться или коллектив тебя назначил?
        - Сама, сама я, - покивала девушка. - А потом, если бы вы слова не поняли, я бы с вами переспала, это очень и очень надежное средство. По жизни я богиня секса, так что дальнейшие манипуляции вашим сознанием…
        - И сама скромность, - перебил я ее. - Ленка, тебя опять понесло!
        - Ну да, - согласилась со мной Шелестова. - Короче, надо гнойник вскрывать. Не мазью мазать и ждать, пока прорвется, а резать, не дожидаясь надкостницы. Коллектив создать трудно, а разрушить на щелчок пальцев возможно. И все, не склеишь его потом. Разбежимся по другим редакциям, а вы останетесь с мутными подругами Ксюши. Забыла сказать: Стройников третьего дня совершенно случайно подслушал, как она с некой Нелли общалась и обещала ей место в «Вестнике» с очень хорошей зарплатой и перспективой роста. Причем в самое ближайшее время. Не знаю, чье именно место, но точно не свое, не ваше и не Викусино. Сорри - Виктории Евгеньевны. Вас она на сладкое, надо полагать, оставит.
        Нет, не изменилась Шелестова, зря я напрягся. Какой была, такой и осталась. Как всегда - на переднем крае, готова впрячься за други своя.
        Интересно, с чего бы Ксюша так осмелела? Ну да, изначальная поддержка Вики и довольно быстро полученное повышение могут слегка манжет расслабить, но не настолько же, чтобы обещать кому-то место, которого в помине нет. И не имея на это никаких оснований.
        Тут или невероятная самоуверенность должна быть, или нереальная глупость. Ни того, ни другого здесь в помине не имеется.
        Или поддержка сверху. Совсем сверху. От кого-то, кто способен влиять на принятие кадровых решений в обход руководства еженедельника в моем лице. И список данных лиц не так уж велик.
        - Значит, так. - Я потушил сигарету в пепельнице. - Ты сказала - тебя услышали. Прямо сейчас топать ногами и махать руками смысла нет, сначала мне кое в чем разобраться надо. Но никто никого не уволит, пусть парни не переживают.
        - Все-таки люди - на редкость паскудные существа. - Шелестова встала со стула. - Нас тут два с половиной калеки, так все равно кое-кому удалось устроить шекспировские страсти. «Ричард Третий», да и только.
        - Было бы смешно, если бы не было грустно. - Я достал из пачки еще одну сигарету. - Все, изыди, я буду думать о тщете всего сущего. Очень ты меня своими новостями расстроила.
        - Пять сек, - попросила меня Шелестова, коротким движением чуть смазала помаду на губах, растрепала волосы и расстегнула две пуговицы на блузке. - Вот теперь хорошо, я пошла.
        Она толкнула дверь кабинета и вышла из нее, чуть покачиваясь. Мало того, еще и обернулась, томно и громко произнеся:
        - Харитон Юрьевич, если вам больше ничего не надо, то я пойду к себе за стол.
        И «больше» голосом так выделила, что даже кулер, стоящий у входа, - и тот внезапно забурлил.
        Вот стерва!
        Но - молодец.
        - Не-не, - чуть сперто ответил я, а после громко швыркнул молнию на штанах туда-сюда. - Что хотел, то получил. Теперь иди, работай дальше!
        Ничего, пусть кое-кто кое-кому про это расскажет. А то, я погляжу, эта парочка совсем ополоумела, пользуясь тем, что у меня совсем времени в последнее время нет.
        И что еще удачно сложилось - Вики нынче в редакции нет, она в типографию поехала. Хотя отчего удачно? Как видно, ребята и ждали такого момента. С другой стороны, надо будет им при случае рассказать, что люди давным-давно придумали телефон как раз вот для таких ситуаций.
        Впрочем… Тема скользкая, подобные вещи лучше глаза в глаза проговаривать. Я бы и сам не стал телефоном пользоваться, скорее всего.
        Но день как-то не задался с самого утра. Сначала не выспался, потом порезался, когда брился, после еще и Азов приперся. Я, как его увидел, сразу понял - не самые лучшие вести с полей он принес.
        Так и вышло. После пары дежурных комплиментов насторожившейся Виктории он вывел меня в коридор и деловито поинтересовался:
        - Тебе точно надо сегодня в город ехать?
        - Не пугай меня, Илья Павлович, - попросил я его. - Чего опять произошло?
        - Ничего, - настолько беззаботно ответил он, что мне сразу стало ясно - врет. - Просто погода нынче не ахти. Снег, ветер, все такое… Пришел марток - надевай пару порток. Да и нельзя тебе много воли давать. Ну как опять сбежишь в город, почуяв запах свободы?
        - Да сколько можно уже припоминать? - непритворно разозлился я. - Можно подумать, что мне тогда это все в радость было! Хорошо хоть деньги в карманах оказались, а то бы еще и пешком из аэропорта до «Радеона» пришлось топать.
        - Ладно-ладно. - Он потрепал меня по плечу. - Шутка. Но в целом - посидел бы ты в здании до того момента, когда Старик вернется. Тут как в сейфе, а там - кто знает.
        - Ты знаешь, - уверенно заявил я, - Илья Палыч, не темни.
        - Старик звонил сегодня ночью, - вздохнул безопасник. - Велел особо внимательно приглядывать за тобой. Почему, отчего - не знаю, но не просто же так, верно? Впрочем, даже если и просто так, то подобный приказ не надо обдумывать, его надо выполнять со всем усердием и прилежанием.
        Вот теперь я в самом деле напрягся, но решение свое насчет визита в редакцию все же не изменил. Надо было развеяться после игровых реалий последних дней, осознать, на каком свете я живу на самом деле. Я не желаю стать таким, как Сайрус или Гедрон Старый, для которых тот мир почти целиком заменил этот. Они меряют свою жизнь не тем, чего достигли здесь, а тем, чего добились там, и это очень, очень нездоровая симптоматика. На самом деле грань, которая отделяет игровой мир от реального, оказалась достаточно тонка, теперь я это отлично осознаю. Многие даже и не замечают, что эта еле различимая черточка пересечена, полагая, что они все еще просто развлекаются, как дети. А на деле эти люди уже отравлены ядом Файролла, он все чаще занимает их мысли, отодвигает в сторону повседневные дела, семьи, детей, родителей… И в какой-то момент настоящий мир становится лишь тягостной повинностью, необходимой занудной рутиной, которую игрок вынужден вытерпеть перед тем, как отправится в тот, другой мир, яркий и непредсказуемый. Причем тот мир, созданный рукотворно, для них становится настоящим, подлинным и желанным.
Потому что там они живут, а тут - существуют.
        Страшное дело - игры. Страшное. Не сказать - разрушительное. Теперь я это точно знаю.
        И, самое главное, не сказать - жуткое, я и себя стал ловить на подобном. Мне бы печься о том, чтобы живым выскочить из всей этой истории, но вместо этого сижу и гадаю о том, кто же такая Рышхана, квест на поиски которой мне выдала Тиамат. Среди огромной кучи дел, которые на меня свалились, это самое туманное и непонятное. В остальных имеются некие отправные и конечные точки, я знаю, куда идти и что меня там ждет. А тут… Я даже не представляю, кем сия Рышхана является по своей сути. Она воительница? Злой дух пустыни? Представительница небольшого, но гордого народа джиннов, обитающих в Запретной долине, про которую я недавно заметку читал? Или вовсе предводительница разбойничьей шайки? Вариантов масса, ответов ноль.
        Нет, я, конечно, до нее доберусь, никуда она от меня не денется. Когда-то давно подобные задания вгоняли меня в ступор, я не знал, за какую ниточку потянуть, чтобы начать разматывать клубок, теперь же все изменилось. Если Ромул ничего не знает, то я пойду к Бахрамиусу, который всегда поможет собрату по вере. Если он не знает, то я попрошу его дать мне рекомендательное письмо к начальнику городской стражи Селгара, который наверняка что-то да слышал. Ну и совсем на крайний случай есть отшельник и страстотерпец Джава Дет, обитающий в глубине пустыни. Уж он-то точно знает там всех.
        Но это все время, время, время… Да и не самое это приоритетное задание. Сейчас главное - добыть Бубен, открывающий дорогу в заиндевевшее северное урочье. А для этого надо войти в город мертвых, где тишина - залог жизни. Войти в него, взять искомое и обратно выйти. Грустно признавать, но без посторонней помощи это практически невозможно, и, значит, мне нужен мой старый добрый костлявый друг. Нет, я, разумеется, попробую обойтись без него, но шансы на успех минимальны.
        Короче, вот такая невеселая карусель. И если я хочу остаться Харитоном Никифоровым, то надо хоть изредка переставать быть Хейгеном. Иначе - все. Иначе через пару-тройку месяцев я перестану отличать реальности одну от другой.
        При условии, разумеется, что меня не пристрелят в каком-то переулке. Нет, так-то я по ним не шатаюсь, это ясно, но гипотетически же такое возможно? Бум, бах, история закончена, и все наблюдавшие ее расходятся по домам в недоумении - это чего было такое? Ради чего огород городили столько времени?
        Ладно, это меня совсем уж куда-то не туда понесло. Тьфу-тьфу-тьфу, чтобы не сглазить! Слово материально, а небожители непредсказуемы.
        - Чего молчишь? - поторопил меня Азов. - Киф, ты здесь? Ты со мной?
        - Да задумался просто, - ответил я. - Сложная штука - жизнь.
        - Экий ты нерасторопный, - рассмеялся безопасник. - Мне казалось, что это любому еще лет с десяти известно. А ты вон только когда к сороковнику приблизился, на данную тему задумался. Ладно, будь по-твоему. Но только туда и обратно, ясно? И не думай, что я так уж сильно о твоей голове пекусь. Мне моя дорога, знаешь ли. Мы с тобой снова в одной лодке, Киф. Если ты потонешь, то и мне к ногам камушек поувесистей привяжут.
        На том мы и расстались, причем мое настроение было испорчено бесповоротно. Ну а новости, которые на хвосте приволокла Шелестова, добили последние теплящиеся в душе огоньки природного оптимизма.
        И самое главное, в подобной ситуации начинаешь видеть то, чего на самом деле нет. Да-да, Лена права, истина чаще всего выглядит как бред сумасшедшего, но не могут же утренний разговор и гнильца, что завелась в редакции, быть звеньями одной цепи? Просто в силу того, что в «Радеоне» до нашего аквариума дела вообще никому нет. Ну кроме, разве, Верейской, да и то исключительно с производственной точки зрения. Ей наверняка по барабану, кто именно клепает заметки - тот ли, другой…
        Хотя есть еще госпожа Свентокская, которая так нежно меня любит, что готова на любую гадость, но здесь-то в чем ее интерес? Сковырнуть меня с кресла ей не под силу, по крайней мере, сейчас. У меня слишком мощные тылы. А когда все кончится, так я и сам с него слезу, причем сразу.
        Развалить работу, чтобы потом указать на мою некомпетентность? Опять не вариант, и по той же самой причине. Есть у меня подозрение, что даже если мы выпустим еженедельник, состоящий из одних старых анекдотов и похабных картинок, то мне и это сойдет с рук. Я вообще серьезно сомневаюсь, что кто-то из руководства «Радеона» хотя бы листает «Вестник Файролла». У них слишком много дел, связанных с подковерной возней, им не до чтения. Олеся опять же не в счет, разумеется.
        И все равно - совпадения, совпадения. А я в них не верю, причем совершенно.
        Ладно, раскручу я эту тему, докопаюсь до истины. Если есть кто-то, кто стоит за внешне безобидной Ксюшей, я его на белый свет вытащу. Сам не справлюсь, не получится, не захочет она слушать мои разумные доводы - ничего, я тогда Азова попрошу помочь. Кто-кто, а безопасник тут точно ни при делах, и в совпадения он, как и я, не верит. Привезут нашу тихоню в «Радеон», покатают на лифте, покажут подвал - запоет как миленькая. Все расскажет - что знает и что не знает. Даже сумму, что поляки Гришке Отрепьеву в начале семнадцатого века за пособничество в захвате Москвы обещали выдать, - и ту назовет. У Ильи Палыча талант переговорщика, это всем известно.
        И мне ее будет не жалко. Все могу понять и кое-что даже простить. Карьера, положение, деньги - это серьезные стимулы, ради них можно на многое пойти, если внутри человека сидит амбициозный чертик, но меру знать надо. И границу видеть, за которую не стоит переходить. Она на подобных мелочах решила не заморачиваться, так что моральных обязательств у меня перед ней не возникнет.
        Но это - крайние меры. Для начала попробую решить все более мирным путем. И начинать здесь надо не с Ксюши, а с Вики.
        Впрочем, кое-что сделать следует здесь и сейчас.
        - Ксюша, зайди ко мне, - гаркнул я и развалился на кресле повольготней. - Есть пара вопросов.
        Волнения на лице девушки, которая почти моментально вошла в кабинет, не имелось совершенно. То ли она великолепно собой владела, то ли в самом деле не могла допустить мысли о том, что ее кто-то мог скомпрометировать в моих глазах. Шелестова, при всей своей эмоциональности, говорила очень тихо, зная о несовершенстве звукоизоляции моего кабинета.
        Или, может, за ней просто не имелось никаких грехов? Ведь такой вариант тоже нельзя сбрасывать со счетов. Хотя он, разумеется, крайне нелогичен. На кой Шелестовой могла понадобиться подобная афера? Какая ей в том выгода? Спихнуть Ксюшу с ее поста и самой его занять? Да ну, чушь.
        - Чего там у нас с майским мероприятием? - осведомился я. - Работа идет?
        - Разумеется, Харитон Юрьевич. - Ксюша помахала папкой, которую держала в руках. - Готовы пробные наброски сценария, согласовываются правила и призы, рекламщики «Радеона» разрабатывают концепты роликов и постеров, я сама нахожусь на постоянной связи с рабочей группой…
        - Понял, понял, - остановил я ее. - Молодец. А что Верейская? С ней общаешься на эту тему?
        - Пыталась. - Захлопала ресницами Ксюша. - Увы, но Олеся не очень…
        - Олеся Аркадьевна, - осек ее я.
        - Олеся Аркадьевна, - немедленно поправилась девушка. - Так вот, она постоянно занята и никак не может найти для меня достаточного количества времени. Это, бесспорно, создает определенные проблемы, о чем я как раз собиралась написать докладную записку.
        - Кому? - уточнил я.
        - Что «кому»? - переспросила Ксюша.
        - Записку кому собиралась писать?
        - Вам, кому же еще? У меня один руководитель. Вернее, два, но подобные документы адресуют только самому главному.
        - Молодец, - похвалил я девушку. - Хорошая работа, Ксения. Хорошая. Не зря я тебя вверх по карьерной лестнице двигаю.
        Та заулыбалась и даже несколько раз застенчиво качнулась влево-вправо на каблучках, прижав папку к животу.
        - Ну ладно, иди, - отпустил я ее. - Если что, заходи, все вопросы решаемы. А с Олесей Аркадьевной я поговорю, не переживай. Думаю, скоро вы пообщаетесь вволю.
        Не врала Шелестова. Не-а, не врала. Я таких умниц-скромниц много перевидал, так что ошибки быть не может. А еще она на нас всех эти самые докладные записки пишет, причем давно, и на меня больше, чем на других. Вопрос только один - в чьем столе они оседают. Хотя нет, вру, вопросов два. Второй - фигурирует ли в них Вика? Думаю, нет. Ксюша ей дорогу и расчищает, поскольку хочет видеть свою бывшую однокашницу во главе еженедельника. А что, удобно. Посидит с годик в ее «замах», освоится, перезнакомится с теми, кто сейчас на нее даже не взглянет, а после подругу сожрет, благо большого труда это не составит. Вика не дура, это да, но она слишком эмоциональна, а потому уязвима.
        Интересно, а по какой причине Ксюшу с прошлого места работы выперли? Официальную версию я помню - она не захотела сожительствовать с руководством. Вот только верю я в нее теперь не слишком сильно. Ведь думал же позвонить, уточнить, но, как всегда, закрутился и забыл.
        Ладно, продолжение будет вечером, когда я с Викой пообщаюсь. А там и решу, что с кем делать стану.
        Из двадцать первого номера газеты «Вестник Файролла»
        От главного редактора
        «…злобного Черного Властелина. Все силы Света, все те, кому дороги идеалы свободы, равенства и братства, все те, кто хочет видеть над головой синь неба, а не черноту туч, готовьтесь к большим битвам. В них не будет лишних рук, каждый найдет свое место среди сплоченных шеренг, выстроившихся для битвы со Злом. И знайте…»
        Из статьи «Великая Река. Двенадцать рыбачьих поселков и их квесты»

…не так просты
        «Казалось бы, рыбаки и рыбаки. Их лодки с утра до вечера разрезают речную гладь, они поют свои тягучие песни, вынимая из глубин сети, в которых бьется серебристая рыба. Да, все так. Но походите по этим деревням, пообщайтесь со стариками, детьми, женщинами, а вечером и с самими рыбаками, и вы поразитесь, сколько разнообразных квестов вам предложат. Причем от самых простых, вроде добыть перья птицы руфинки, идеальные для поплавков, до очень и очень сложных. В этих поселках можно отыскать стартовые квесты шести длинных цепочек заданий, финальные награды которых могут поразить в самое сердце даже очень искушенных игроков. А еще в одном из небольших прибрежных поселков есть невзрачный с виду человек, обладающий неким предметом, который в давние времена был им выловлен из реки. Если вы с ним подружитесь и сможете убедить его, что этот предмет вам нужнее, чем ему, то… Но - тс-с-с! И так дано уже очень много подсказок, даже больше, чем следует. Думайте сами и ищите. Файролл - это игра, в которой упорный и думающий игрок сможет…»
        Выдержки из рубрики «Хроники Файролла. Новостная лента»
        Весна идет!
        «Клан „Оптимистки“ объявляет о начале приема заявок на участие в ежегодном мартовском конкурсе красоты „Мисс Файролл“. Никаких подтасовок результатов, все абсолютно по-честному - таков принцип этого конкурса.
        Сделай скриншот, пришли его главе клана или его заместительницам до конца февраля и жди сообщения о том, что ты получила право на участие в соревновании!
        Финальная часть конкурса, как обычно, пройдет восьмого марта на главной площади города Эйгена. Королева Западной Марки Анна и ее сын будут присутствовать на данном мероприятии в качестве почетных гостей. Также ими учрежден особый приз для одной из участниц, той, кто им приглянется более остальных. И, смеем вас заверить, это будет что-то совсем особенное! Вы же не забыли, подруги, что принц Запада не женат?
        Кто знает, не тебя ли он ждет? Ты же хотела стать принцессой? Это твой шанс!
        Не жди, пока удача свалится с неба! Высылай скриншот и поймай удачу за хвост!
        Официальный информационный спонсор конкурса - еженедельник „Вестник Файролла“».
        «Кланы „Веселые собаки“, „Ножи Востока“ и „Молот и шлем“ объявляют о создании альянса „Три стороны“. Основная цель слияния - участие в приближающихся конфессиональных войнах на стороне богини Лилит. С целью усиления состава до начала основных событий в кланах объявляется дополнительный набор рекрутов. Минимальный уровень соискателей - 25+. С нас - поддержка, прокачка, амуниция. С вас - верность идеалам клана и альянса, трудолюбие, ежедневный онлайн».
        Новости с Равенхольма
        «Великий бог Орт Пламенный откроет для кланов „Пришедшие с Востока“ и „Барсы“ новое, еще никем не изведанное подземелье, расположенное в дальней части джунглей Ираххх. Особую пикантность ситуации придает тот факт, что подземелье для обоих кланов будет открыто одновременно, а выйти обратно с победой и богатейшими наградами сможет только один из них. Проигравший клан перестанет существовать как таковой, все игроки, состоящие в нем, оставят на месте поражения всю свою амуницию, включая уникальные и сетовые предметы, а также потеряют по три уровня каждый. Отдельно следует заметить, что клан, взявший верх, сможет получить возможность забрать себе все то добро, которого лишатся побежденные.
        Воистину - победитель забирает все!
        Схватка за подземелье назначена на эту субботу, на 14:00 по Москве. Работает тотализатор».
        Реклама
        «Ты одинок? Тебе некуда пойти? Ты не знаешь, чем заняться?
        Вольные Роты - вот то место, что тебе нужно! Именно в Вольных Ротах ты сможешь провести время весело, увлекательно и с немалой пользой для себя!
        Золото, приключения, самые красивые девки, путешествия по Раттермарку за счет работодателя - все к твоим услугам.
        Приходи на вербовочный пункт, подписывай контракт, получай кошель золота! Да-да, тут платят не скупясь, не сомневайся!
        Что выбирают настоящие искатели приключений? Вольные Роты!
        Мы ждем тебя!»
        В следующем номере
        «Великая Река. Окончание путешествия - Селгар»
        «Лилит. Роковая страсть в начале времен»
        «Равенхольм. Краткий экскурс в прошлое»
        «Архипелаг. Легенды неведомой земли»
        «Май не за горами. Первый анонс глобального игрового события. Какого? Читай „Вестник Файролла“, и ты все узнаешь первым»
        Глава вторая
        в которой герой то и дело вспоминает прошлое
        Первым делом, оказавшись дома, я набрал Вику, после чего мне минуты две пришлось выслушивать ее жалобы на типографщиков, которые ну никак не хотели соответствовать установленным ею же самой критериям. И слушать ее не хотели. И вообще очень грубо себя вели, настолько, что она просто в гневе сейчас.
        Отвыкла Виктория от того, что ее кто-то может и не послушать, отвыкла. Портит некоторых людей оторванность от большого мира. Герметичность, в которой мы оказались, довольно быстро приучила Вику к тому, что вопросы решаются моментально и в ее пользу, а все воспоминания о том, какова на самом деле жизнь, бурлящая за пределами редакции и здания «Радеона», стерлись за ненадобностью. Это нормально, такова человеческая природа. Зачем помнить плохое, живя хорошо? И вообще, все, что было раньше, является долгим страшным сном, и не более.
        Ладно, моя хорошая, посердись еще немного, а потом моя очередь придет тебя радовать. И я это удовольствие никому не уступлю.
        Одно плохо - раньше восьми, насколько я понял, ее ждать смысла нет. Жаль, жаль, лучше бы сразу отстреляться и уже после полезть в игру, чтобы за временем не следить. Не хотелось бы застать Вику уже спящей, когда я выберусь из капсулы. Права Шелестова - надо этот гнойник вскрывать. Само собой, моя сожительница не является идейным вдохновителем происходящего, так сказать, стерхом. Тут чья-то другая рука ощущается. Но она что-то может знать, и это «что-то» мне надо из нее выудить.
        Не Азову же ее отдавать для беседы, верно?
        Что примечательно в Файролле - как только попадаешь сюда, так из головы сразу улетучиваются посторонние мысли, не связанные с игрой. Их словно стирают из головы, приблизительно так же, как тряпка стирает мел со школьной доски. Не знаю, только у меня так или у всех. Думаю, что у всех. Собственно, за этим сюда тысячи тысяч игроков и идут. Не уверен, что это прямо вот очень хорошо, поскольку подобный эффект чем-то роднит игру с алкоголем или наркотиками, но следует признать, что как механизм снятия стресса Файролл гораздо менее вреден, чем перечисленные выше антидепрессанты. Уж лучше игра, чем реабилитационный центр.
        Аль-Альбейн, при свете дня традиционно выглядящий куда более привлекательно, чем ночью, встретил меня знакомым до боли скрежетом костей. Это из-под песка полезли скелеты, почуявшие незваного гостя.
        - Отвалите, - привычно цыкнул я на них и помахал рукой, на которой имелась метка Темного Властелина. - Свои. А ну кыш обратно в глубины земные!
        Все же удобная вещь, не зря я тогда согласился, чтобы мне ее на руку Странник нанес. А то фиг бы я сейчас тут так легко прошел. Ночью - сколько угодно, на этот счет Сэмади расстарался, а днем - фигушки. Теперь же - вот, пожалуйста!
        Я вспомнил о Бароне и вздохнул. Вот тоже не было печали. Теперь хочешь не хочешь - как-то его надо вытаскивать сюда, в центральные области Раттермарка, и эта проблема, пожалуй, посложнее остальных. Просто в силу того, что в другие места хоть как-то, но можно добраться, а вот оттуда, где сейчас ошивается мой костлявый друг, в наши края путей нет. Перекрыты они. Кроме одного, на который весь расчет, но кто его знает, что меня на нем ждет? Собственно, по этой причине я сюда и притащился, надо усилить свои позиции, перед тем как я на него шагну.
        О, а здесь недавно рейд какой-то отметился. Ну вот, остались в игре еще нормальные люди, которые плюнули на всю эту божественную суету и знай себе играют, как раньше. Правда, особо ничего эти храбрецы не добились, даже до главной площади не дошли, судя по обилию коконов на одной из улиц, но все равно молодцы. Знал бы кто - разослал им их вещички. Так сказать, за верность канону.
        Впрочем, ничего особенно интересного в коконах не обнаружилось. Пара неплохих клинков на средние уровни, пяток колец, несколько любопытных амулетов и недурственный плащ на лучника - вот и все.
        Попутно глянул вчерашний подарок богини, после чего досадливо сплюнул. Опять амулет для мага выдала. Издевается она надо мной, что ли? Не рандом, а именно она, больно уж это все именно на изощренный глумеж похоже. Скажите, вот на кой воину чародейская амуниция? Что мне с ней делать? Ну ладно, отдам я его опять кому-то из своих, это понятно. Но надоело ведь уже! Хотелось бы за свои труды хоть иногда получать что-то полезное лично для себя, а не для клана.
        Раздумывая над всеми этими тонкостями бытия, я и сам не заметил, как добрался до самого мрачного угла заброшенного дворца, который когда-то очень давно мы с Сэмади брали штурмом и где теперь обитали двое из его слуг, скрываясь от всего света и ожидая возвращения своего повелителя.
        - Эй, где вы тут есть? - гаркнул я в темноту коридора, начинавшегося за давно пустующим троном Ффарга Нечестивого. - Вылезайте уже, жертвы светлого режима. Я свой, я наш. Потолковать надо.
        Тишина. Ни звуков шагов, ни шуршания черных балахонов. Может, они отсюда съехали уже? Так сказать, сменили явочную квартиру? Если да, то это очень плохо, данная парочка уже была вписана в мои планы, которые очень не хотелось бы менять.
        Но нет, в коридоре наконец-то обозначилось какое-то движение, а после оттуда подобно призракам выплыли две фигуры.
        - Мы слушаем тебя, человек, - хрипло проклекотала одна из них, в которой я опознал Рафаила. - Ты принес вести от нашего повелителя?
        - И их тоже. - Я почесал затылок, глядя на воинов Смерти, некогда одним своим видом вселявших если не ужас, то страх, а сейчас более всего похожих на Бенджамина Баттона во времена его проживания в доме престарелых. Вроде как и лицо Брэда Питта у этого горемыки, и ходит он сам, но жалко его до безумия. - Эк вас скукожило, братцы!
        - Хозяин далеко, настолько, что мы не ощущаем его силу, - пояснил Леонард. - Ее нет - и мы потихоньку истаиваем, превращаясь в тех, кем были до его прихода. В бесплотные тени.
        Вот тебе и раз. Нет, все логично, так и должно быть, но хорошего в этом мало. Получить вместо двух машин смерти парочку доходяг - это, знаете ли, даже не смешно.
        - Уф-ф-ф. - Я присел на подлокотник трона. - Не скажу, что вы меня этой новостью обрадовали. Просто я вам кое-что хотел предложить, а теперь даже и не знаю, стоит ли. Дело-то непростое, опасное.
        - Человек, ты в своем уме? - просипел Рафаил. - Мы служим только Сэмади, и никто другой не вправе нам предлагать что-либо, даже ты.
        - По-хорошему за одни такие мысли мы сейчас должны были бы тебя убить, - добавил его напарник. - И жив ты только потому, что некогда хозяин велел нам тебя оберегать в том случае, если мы заметим опасность, тебе грозящую.
        Да? Как это мило со стороны Барона. Хотя, возможно, он отдал такой приказ в какой-то конкретной данной ситуации, а после попросту его не отменил. Личи - отличные бойцы, но ни разу не мыслители. И слава богу. Добавь к их мощи и силе ум - и все, игрокам в Файролле существовать станет куда сложнее.
        Н-да, но что мне теперь делать? Брать эту немочь с собой или нет?
        - Поучи зомби мозги выедать, - посоветовал я Рафаилу, залез в сумку, достал оттуда подарок Сэмади и щелчком перебросил его личу. - Лови чеканную монету.
        - Знак Хозяина, - осмотрев черный кругляш со странными знаками, сообщил приятелю тот. - И он совсем недавно держал его в своих руках!
        Два черных капюшона повернулись в мою сторону.
        - Ты видел его, - утвердительно произнес Леонард. - Видел!
        - Ну да. - Я перебрался с подлокотника на сиденье трона и устроился поудобнее. - Как Ффарг тут сидел? Жестко же!
        Две черные тени переместились вперед и застыли передо мной, причем их ссутуленность вызывала ассоциации с верноподданностью. Черт, вот есть в этой атрибутике власти что-то такое! Вроде бы просто массивное кресло, а ощущаешь себя владыкой.
        - Человек, если ты попал туда, где сейчас пребывает наш хозяин, и смог из тех мест пробраться обратно, значит, это возможно. - Из черноты капюшона на меня уставились две красные точки. - Отведи нас к нему, и мы станем твоими должниками. Мертвые всегда платят по счетам, тебе это отлично известно. Мы не станем ставить условия, как ты когда-то, мы пойдем и сделаем то, о чем ты нас попросишь. Один раз - но что угодно.
        Ух ты! Неожиданный оборот события приняли. Скажем так, вот мне и бонус за мои страдания. Я так и так их собирался с собой тащить в Серые Пустоши, а тут такой сюрприз. Подобные должники всегда пригодятся, особенно по нынешним делам. Мало ли кого мне надо будет убрать со своей дороги?
        Но до чего же все-таки злопамятная публика эти неупокоенные мертвецы, а? Времени с той беседы, о которой упомянул Рафаил, прошло немало, а он ее до сих пор не забыл. Нет, было, было. Он мне показал особо мощный удар-умение, а я за это изначально должен был дать ему слово, что в один прекрасный день выполню его пожелание. Но поскольку желания у таких, как он, могут быть самые непредсказуемые, то мне пришлось ставить кое-какие ограничения, связанные со смертоубийством коронованных особ и так далее. Кончилось все просто, я увеличил свой долг перед Сэмади. Не сомневаюсь, что ради этого все и затевалось изначально.
        - Заманчиво. - Я закинул ногу на ногу и, наверное, сейчас стал совсем похож на самодержца. Или, что вероятнее, на шута, который зачем-то залез на королевское кресло, поскольку из меня монарх - как из больничной утки пиршественный стол. - Но, как честный человек, сразу предупреждаю - гарантий того, что мы достигнем цели, не даю. Снова той же дорогой, что и в первый раз, я пройти не смогу, потому отправлюсь другим путем, он опасен, темен и неизведан, так что вполне вероятно, что на нем мы все найдем только смерть. Даже вы. Если вас устраивает подобный расклад, то мы договорились. Если нет, значит, нет.
        Личи переглянулись, обменялись парой шелестящих фраз, из которых я не уловил ни слова, а после Рафаил, обнажив клинок, произнес:
        - Мы согласны. И в благодарность за эту услугу на своем мече от нас двоих приношу тебе клятву в том, что один раз ты, человек по имени Хейген, вправе потребовать от нас оказать тебе помощь в своих делах, и мы откликнемся на твой зов, если к тому времени еще будем существовать на свете. Единственное, что ты не можешь от нас потребовать, так это причинить какой-либо вред нашему хозяину.
        И эти двое склонили свои капюшоны передо мной.
        Нет, положительно, имеется в этом всем свой шарм! Я начинаю понимать матерых ролеплейщиков, которые всеми правдами стремятся занять хоть какой-то трон.
        «Игрок Хейген, две достаточно могущественные сущности отныне стали вашими должниками, с чем администрация игры вас и поздравляет!
        Но помните: иногда лучше не иметь вовсе никаких должников, чем таких, потому что никогда не знаешь, чем это для тебя может закончиться.
        Будьте осторожны в своих желаниях, игрок Хейген!»
        Интересно, это штатный текст или кто-то его только что набрал? Надо будет Костика спросить. Он, конечно, темнила еще тот, но при желании от него правды добиться все же можно.
        А эта парочка-то, я гляжу, приободрилась. Вроде как опять ростом стали повыше, и голоса стали поувереннее. То ли потому что цель в их не-жизни появилась, то ли монетка оказала целительное действие.
        - Еще вот что. - Я поерзал на жестком сидении. - Прежде чем мы отправимся в Серые… Даже не так. Прежде чем мы начнем искать путь, ведущий нас к цели, мы еще кое-куда завернем. И предваряя ваше недовольство, сразу скажу: монетку мне Сэмади дал не просто так. Он сказал, что вы до поры до времени переходите под мою руку, то есть помогаете всяко и спасаете меня от всех напастей. Вопросы есть?
        Капюшоны синхронно качнулись, давая понять, что таковых нет.
        - По поводу того, что мы можем влипнуть в какие-то неприятности с представителями Светлых Сил, волноваться не стоит, - добавил я. - Нас ждут подземелья, да такие, где слуг добра днем с огнем не найдешь. Ну а если и встретишь, то только в жареном виде.
        - Нам это безразлично, - сообщил мне Леонард. - Хозяин дал приказ идти за тобой, мы ему подчиняемся. Надо убивать - будем убивать. Придется умереть - умрем.
        Вот как тут Сэмади не позавидовать, а? Никаких споров, никаких сомнений, не то что моя постоянная компания с их тараканами в цифровых мозгах.
        А, с другой стороны, заскучал бы я в их компании довольно быстро. Мои ведь то подерутся, то напьются, то поссорятся, то помирятся. С ними интересно и весело, они для меня за это время стали не просто спутниками, а друзьями, как бы это странно ни звучало. И не променяю я их даже на вот таких терминаторов в черных балахонах.
        - Ну, раз мы обо всем договорились, то в путь. - Я встал с трона. - Чего ждать?
        Дзынькнула оповещалка - кто-то мне прислал письмо со статусом «Повышенная важность». Есть в игре такой, он, в отличие от обычных писем, денег стоит. Значит, не спам и не очередное «примите меня в ваш клан, я хороший». Эти товарищи сроду лишней копейки не заплатят за подобное.
        Увы, неизвестный мне респондент, но пока ответа от меня ждать не стоит. Та местность, куда я отправляюсь, лишена не только почтовых ящиков, но и любых других признаков цивилизованности вроде кузнецов, гостиниц и квестовых персонажей. Сожрать там могут, а вот предоставить услуги - нет.
        Скорее всего, от Сайруса письмо. Он не очень любит писать в личку, отчего-то предпочитает именно почтовую рассылку. И если я прав, все равно ничего путного или нового в этом послании нет. Я, кстати, к нему хорошо отношусь и, если чем-то могу помочь, всегда помогаю. Другое дело, что ему всегда нужно то, чего я дать не в состоянии. Например, я не могу рассказать, где раздобыл первокирпич, а ведь именно эта информация ему и нужна.
        - Мы готовы, - сообщил Леонард. - Хотя… Одну минуту, воин. Эй, раб!
        Из коридора, шаркая ногами, прибрел Ффарг Нечестивый и угодливо склонился перед личами.
        - Стереги дворец, - назидательно произнес лич. - Стереги сокровищницу. Если кто придет, убей. Не сможешь убить - сделай так, чтобы добро Хозяина никому не досталось, обрушь стены и похорони его вместе с собой. Тебе все ясно?
        Бывший колдун склонился почти до пола, давая понять, что все усвоил.
        - Сурово вы с ним, - заметил я, доставая свиток. - Ну да, при жизни он был не подарок, но тут прямо апартеид какой-то.
        - Слуга всегда должен знать свое место, - пояснил Рафаил. - Мы сейчас служим тебе, и твое слово для нас является единственно верным. Он служит нам, потому должен делать то, что велено, без раздумий и рассуждений.
        И не поспоришь. Хотя лично мне такая логика претит, по ней выходит, что и я чей-то слуга. И, следовательно, для меня чье-то слово является единственно верным. А это не так. По крайней мере, мне хочется так думать.
        Вспышка портала - и вот мы уже стоим близ полуразрушенной стены, за которой раскинулся город, ранее мне известный как Ашш-Рахуз, но, как недавно выяснилось, на самом деле имеющий совершенно другое название. Наверное.
        «Вами выполнено задание „Город, которого нет“.
        Награды:
        55 000 опыта;
        15 000 золотых;
        Дополнительная награда - памятная подарочная тарелочка».
        А вот теперь - наверняка. До последнего надеялся, что все-таки это какой-то другой город, приблизительно так же, как некоторые наивные старшеклассницы верят в то, что задержка месячных - это просто задержка, и не более того. И они почти всегда ошибаются, и мне не повезло.
        Зато перепала какая-то подарочная тарелочка, возможно, с голубой каемочкой и конфетами, чтобы подсластить пилюлю.
        «Вами получена памятная подарочная тарелочка „Реенваар - город контрастов“.
        Входит в набор „Украшение буфета“.
        Состав набора - 10 тарелочек, посвященных городам, которые давным-давно были заброшены жителями, разрушены или прокляты, а после так и не восстановлены.
        В случае если набор будет собран полностью, его обладатель получит следующие награды:
        добротный дубовый буфет работы старых мастеров-деревообработчиков. Будучи помещен в личную комнату, дает несколько бонусов (рандомно, разово). Если украсить данный буфет всеми обретенными тарелочками в надлежащем порядке, то откроется еще один, скрытый до того, бонус-сюрприз;
        десять бутылок коллекционного вина, разлитого до начала Первой войны Ненависти;
        карта, благодаря которой можно отыскать еще один заброшенный город. Очень, очень необычный город, в который крайне трудно попасть и из которого еще сложнее выбраться. Но добыча, которую там можно взять, сторицей окупит все неприятности.
        Дерзай, игрок. Собери десять тарелочек и обрети то, что скрыто от всех».
        Господи, какая прелесть! Буфет, тарелочки… Сейчас расплачусь. Кстати, на самом деле тарелочка, по-другому эту милоту не назовешь. Размером с блюдце, с изображением хорошо знакомой мне площади, той самой, где когда-то я печать взламывал, и вьющейся поверху надписью готическим шрифтом: «Дорогой друг, приезжай в Реенваар снова».
        У меня мания начинается или на самом деле все обстоит так, как кажется? В смысле что надо мной издеваются все, кому не лень? «Приезжай снова»!!! Да елки-то-палки!
        «Вам предложено принять задание „Там, где кричит тишина“.
        Данное задание является десятым в цепочке квестов „Повелительница сотен клинков“.
        Условие - войти в Реенваар и отыскать в нем здание городского Совета.
        Награды:
        160 000 опыта;
        35 000 золотых;
        получение следующего квеста цепочки».
        Чего-то мало отсыпали за такой подвиг. Только опыт, только деньги. Орфею вот за снисхождение в ад женщину вручили, а тут мероприятие похлеще предстоит!
        - Скверное место, - сообщил мне Рафаил. - Даже для нас, слуг того, кто дружит со Смертью. Я это отчетливо ощущаю. Те, кто находятся за стенами, не живы и не мертвы. И еще они голодны.
        - Знаю, - вздохнул я и, сняв со спины щит, положил его на камни. - Но выбора у меня нет, надо туда идти.
        На самом деле лич меня очень сильно расстроил. Нет, я предполагал нечто подобное, но получить второе подряд подтверждение тому, что твои выводы верны, довольно неприятно. Ну, в данном контексте. Это когда ты ждал чего-то приятного и оно воспоследовало, на душе птички поют, а вот в такой ситуации… Грустно становится.
        И что совсем скверно - не факт, что с этими застарелыми грешниками справится и сам Сэмади. «Не живы и не мертвы», - так сказал Рафаил. Это значит, что они могут моего костлявого друга и не послушать, поскольку находятся не в его юрисдикции. И если я снова окажусь прав, то все плохо. Бубен-то так и так добывать придется, а это значит что? Значит, придется искать сущность, которая превосходит по силам Барона, а я таких только двоих знаю. Нет, так-то знаю больше, но лояльны ко мне только двое - Странник и Тиамат. Но лояльность не означает готовность помочь.
        Ладно, не стоит раньше времени хвататься за голову, может, искомое не так и далеко от входа находится. Может, сам управлюсь как-нибудь, без посторонней помощи. Ну или хотя бы разведаю, где местная мэрия расположена. Хотя тут вариантов-то немного, подобные здания всегда возводят в наиболее посещаемых местах. Значит, где? Правильно, на площади, там, где колодец находится. Тот, у которого я в свое время уже один раз умер.
        - Мы свое облачение снимать не станем, - заявил Леонард, глядя на кучу моих вещей, лежащих на камнях. - Оно часть нашей сути.
        - И не надо, - порадовал я его ответом, стягивая с себя штаны. - Вы тут останетесь, вам внутри делать нечего. За вещами моими присмотрите, если кто захочет их забрать себе - убейте нахала.
        Я на самом деле не видел смысла тащить личей с собой, особенно после фразы Рафаила. Ну убьют их там - и в чем смысл? Хотя, может, и не убьют, конечно, они все равно неживые, а тамошним обитателям живая кровь нужна. И душа. В общем, нет в этом сейчас никакого смысла. И потом, я воскресну, пусть даже и после крайне неприятных предсмертных ощущений, а они точно нет, по крайней мере до возвращения Сэмади из-за Крисны. Оно мне надо?
        Опять же эти двое теперь мои должники, долгосрочная инвестиция, можно сказать. Так что пусть постоят, вещи посторожат.
        И самое главное - нашумят они в любом случае, а мне тишина нужна.
        - Стоим, ждем, - еще раз предупредил я личей, глубоко вздохнул, щелкнул подгузником по животу и перелез через пролом в стене.
        «Путник, перед тобой лежит город Реенваар, достославный и роскошный, в котором меч и орало были равны между собой, знаменитый на весь подлунный мир мастерством и храбростью его жителей, соединивший и сдруживший людей и гномов, две расы, которые не всегда могли найти между собой общий язык.
        И участь у них оказалась тоже общая. Звон золота и блеск славы, как и всегда, сделали свое черное дело, и жители Реенваара решили, что они равны богам, что те недостойны их поклонения. Разумеется, месть небожителей не заставила себя долго ждать, и была она страшна и беспощадна.
        Жители Реенваара получили от них то, что иным неразумным может показаться великой наградой, но по сути своей большую кару придумать невозможно. Вечная жизнь в вечном небытии - вот что постигло тех, кто еще вчера считал себя непобедимыми и величественными.
        Смерть забыла дорогу в этот город, а Жизнь ушла отсюда давным-давно.
        Путник, помни: те, кто тут некогда обитал, никуда не делись.
        Они тут.
        Они ждут.
        Они жаждут».
        А текст сообщения другой. Нет, тот, старый, я особо не помню, разумеется, но там по-другому слова звучали, это точно. Впрочем, какая разница? Смысл все равно тот же самый.
        Как и в прошлый раз, улица была пуста, а от тишины в ушах аж звенело. Помнится, в тот раз каждый шаг громыхал как барабан, но тогда я в сапогах был, а сейчас вот босой. И меч о доспех не лязгает, и пряжки не звенят. Хорошо, когда знаешь, чего ожидать, можно хоть немного соломки на место падения подстелить.
        Другое дело, что, может, зря я с этой стороны полез? Может, надо было через черный ход идти, тот, что рядом с рекой расположен? Он почти сразу на главную площадь выводит. Да нет, там мимо домиков пришлось бы идти, а они очень уж густо населены. Помню я эти перекошенные гномьи и людские рожи. Брр-р…
        Ох, как хочется развернуться и обратно в пролом залезть. Но нельзя. Надо идти.
        Шаг, второй, третий. Нет, все равно слышны шаги. Не так отчетливо, как тогда, но шлепанье босых ступней таки отдается легким эхом под крышами домов.
        Как и в прошлый раз, сначала узкая улочка сменилась широкой мостовой, здания из приземистых стали большими и добротными, правда, здорово неухоженными. По-моему, они стали еще сиротливей выглядеть, и паутины в пустых окнах прибавилось.
        И - мысли. Чем дальше, тем тяжеловесней они становились, магия города опутывала паутиной колдовства очередную жертву, попавшую в ее сети. На ногах потихоньку начали виснуть незримые грузики, в ушах появился легкий звон.
        Так, вроде моя цель вон там. Именно здесь тогда меня спугнули невесть откуда взявшиеся звуки, которые в результате оказались стуком камешков о площадные булыжники, так развлекалась печать, принявшая вид беззаботного мальчишки. Значит, мне вон на ту улочку.
        Площадь, как и тогда, открылась передо мной вдруг. Дома, дома, дома - и вот она, раскинулась горделиво. Ну насчет горделиво я пошутил, разруха вокруг царила немалая, особенно в той части, которая раньше являлась торговыми рядами. Нет, здание городского совета явно не там. А тогда где?
        Я сделал несколько шагов по площади и повертел головой.
        «Вами выполнено задание „Там, где кричит тишина“.
        Награды:
        160 000 опыта;
        35 000 золотых».
        Не понял? Нет, понял. Искомое здание было у меня прямо за спиной, потому я его и не видел. Трехэтажный каменный особняк, вход в него вон, справа. И табличка висит - «Городской Совет». Специально для тупых, вроде меня, повешена.
        Ох, как в висках-то стучит! То ли от радости, то ли перед смертью безвременной.
        «Вам предложено принять задание „Бубен Судьбы“.
        Данное задание является одиннадцатым в цепочке квестов „Повелительница сотен клинков“.
        Условие - забрать Бубен из кабинета мэра Реенваара и вынести его из города.
        Награды:
        100 000 опыта;
        50 000 золотых;
        оружие, вышедшее из кузен реенваарских гномов (рандомно);
        получение следующего квеста цепочки.
        Примечание
        Игрок, спящие в тенях не любят, когда их будят! Помните это!
        Примечание
        На то, чтобы вынести Бубен из города, вам дается три попытки, после чего квест, а вместе с ним и вся цепочка заданий будут считаться проваленными».
        Три попытки - это жестко. Такого я, признаться, не ожидал. Ладно, не будем тратить первую из них, она точно закончится ничем. Сил у меня осталось на донышке, суметь бы еще обратно до выхода добрести. И еще, мне показалось или за мутными стеклами метнулись чьи-то тени?
        Тихонько, тихонько, по шажочку я нырнул обратно на ту улочку, с которой пришел, и пошлепал обратно к городской стене, поминутно оборачиваясь назад.
        Не подвели меня инстинкты, все же я засветился. Погоня обнаружилась тогда, когда я преодолел больше половины пути, с радостью замечая, что звон в ушах стал стихать, а от ног потихоньку начали отвязываться незримые путы. Судя по всему, площадь была средоточием недоброй магии, накрывшей некогда этот город, и чем ближе ты к ней подходишь, тем хреновей тебе становится.
        Два десятка жутких местных обитателей мчались по моему следу, словно свора гончих, причем беззвучно, казалось, даже не касаясь камней мостовой. Красные глаза горели на их бледных лицах, острые зубы лязгали в почти безгубых ртах, и седые бороды вились за плечами как флаги.
        Я немедленно припустил от них со всей той скоростью, что мог развить. Хорошо еще, что мне перепало несколько минут форы, за которые я успел убраться от площади как можно дальше. Если бы не это, не убежать бы мне от бессмертных тварей, которые более всего напоминали мне сейчас хрестоматийных вампиров.
        Увы, увы, расстояние все сокращалось и сокращалось, мне казалось, что я слышу не только алчное сопение местных жителей, но и призыв остановиться, чтобы отдать себя им на растерзание. При этом ни слова не прозвучало, это точно.
        Обернувшись в очередной раз, я осознал, что толпа стала больше, как видно, вобрав в себя жителей, обитавших в домах, которые миновала наша дружная компания. Ну да, теперь мои шаги были слышны куда более отчетливо, да и страх, как видно, сыграл свою роль. Они, наверное, и его чуют.
        Каким чудом я добежал до пролома в стене, сам не понимаю. Хорошо, что я не ленился вбивать заработанные очки характеристик в «выносливость», как чуял, что это раньше или позже пригодится. И не только в плане усиленной выживаемости.
        В пролом я нырнул «рыбкой», крепко приложившись коленом о камни, и покатился прямо под ноги личам, которые моментально обнажили клинки и закрыли меня собой.
        - Никого нет, - сообщил секундой позже Рафаил Леонарду, а после обратился ко мне: - Человек, от кого ты бежал?
        - А? - глянул я сначала на него, а после в сторону пролома, за которым никто не стоял. - Да местные привязались, не понравилось им, что я не с их района. Но вот успел смотаться.
        И ведь что интересно: сунься я сейчас туда снова - и там опять меня встретят пустота и тишина. Говорю же - жуткое место.
        - Тут как, все спокойно было? - спросил я у слуг Барона, натягивая на себя штаны.
        - Да, - ответил Леонард. - Но вон там, на скалах, за мостом, я заметил какое-то движение.
        - Это, скорее всего, тоже местные, - ухмыльнулся я. - Но не такие, как там, за стеной, а те, с которыми можно договориться. И именно этим мы займемся, когда я оденусь.
        Глава третья
        в которой герой занимается дипломатией
        Отчасти я оказался прав, близ моста на самом деле бродил местный обитатель, но вступать с ним в разговоры лично у меня никакого желания не имелось. Это был дикий тролль по имени «Ффырг - пожиратель костного мозга», с которым я в свое время уже имел дело и от которого еле унес ноги. Странно, что он забрел так далеко от своих охотничьих угодий. Может, его кто потревожил, вот он сюда и приперся, ведомый жаждой мести? Или просто оголодал до такой степени, что сменил место дислокации? В любом случае выяснять, какое из утверждений является верным, мне не хотелось. Я, конечно, изрядно подрос в уровнях со времен нашей прошлой встречи, и со мной два отменных бойца, пусть даже и подточенных вынужденным бездельем, но это не тот случай, когда стоит лезть в драку. Тем более что очень уж эта тварь мощная. Все-таки именной монстр.
        Мы еще немного посмотрели из-за камней на эту образину, состоящую из мускулов, шерсти, зубов и ненасытного желудка, который переварит даже гвозди, да и двинулись в противоположную сторону, благо конечная цель пути именно там и находилась.
        Что приятно, на этот раз я мог шагать по подземелью, не вздрагивая от непонятных звуков и не боясь нарваться на здешних обитателей. По-моему, такое вообще случилось в первый раз за все время, до того любой спуск под землю для меня был проверкой личной выживаемости и крепости нервов. А тут благодать. И в результате я даже обрадовался, когда путь нам преградил небольшой отряд дуэгаров, зловеще скалящихся и вооруженных короткими копьями.
        - Ур-рх-х-ха! - завопил пронзительно и пискляво один из них, околачивающийся за спинами приятелей. - Рах-х-хум-м!
        - Что-то ты мелковат, приятель, - недоверчиво сказал ему я. - Видно, не сильно урожайным был тот год, когда ты появился на свет.
        О как. Да это подростки! Ну да, подростки, так и есть. Сразу-то так и не разберешь по причине вечной неумытости и дикого вида представителей этого племени, но если вглядеться повнимательней, то это становится понятно.
        - Светлая! - Вперед вылез совсем уж тщедушный недомерок, который как охотник, похоже, не котировался, но зато знал людскую речь. Как видно, местный «ботан», которого чморят все кому не лень, но совсем уж под лавку не загоняют, потому что он полезен в ситуациях, когда надо не бить, а думать. - Тьфу-у-у-у!
        - Свежая и оригинальная мысль, - одобрил я его слова. - Светлая тьфу, даже спорить не стану. Вот что, малой, веди-ка нас к взрослым.
        - Твоя сама пойдет? - удивился дуэгар. - Ее не надо убивать? Мы ведь твоя ешь!
        - Я твоя сам сожру, если понадобится. - Подобная честность не могла не восхитить, потому мне показалось разумным ответить этому шпинделю тем же. - Вы на кого рот разеваете, тинейджеры? Ведите меня к главному, говорю, а потом можете дальше заниматься своей подростковой ерундой.
        - Наша - охотник. - Дуэгар оскалился, чем вызвал мой искренний смех. Ну сами посудите, это существо с впалой грудью, выпирающими ребрами и зубами, которые росли через один, пыталось меня испугать. - Вы - добыча! У!
        - Не вижу смысла в разговорах, - прогудел Леонард, голос которого наконец-то восстановился в полной мере и стал пугающим, а не вызывающим жалость. - Убить их всех, оставить вот этого, знающего нашу речь. Это самый простой вариант.
        - Не самый, - возразил ему я. - Мне не нужна толпа озлобленных дуэгарских баб, которые будут выкатывать претензии за убитое потомство. Мне конструктив нужен, а его убийством не получить. Потому пока с кровопролитием подождем.
        В этот момент один из подростков, как видно, их лидер, поскольку именно у него была самая наглая рожа, самый низкий лоб и самая развитая мускулатура, попробовал ткнуть в меня копьем. Надоели, как видно, ему пустые разговоры.
        Само собой, успеха он не достиг, но зато моментально лишился оружия и чуть не потерял жизнь, поскольку от удара мечом этого глупого дуэгара спас только мой окрик. И Рафаил был данным обстоятельством очень разочарован.
        Остальные подростки сбились в кучу и ощетинились копьями, ожидая, что мы сейчас начнем их уничтожать. Нравы подземелья - если ударил и не убил, жди того, что в ответ начнут убивать тебя.
        То странно, что они вообще не разбежались отсюда. Их родители так и поступили бы, это наверняка, но тут в дело вступили подростковый максимализм и упрямство, замешанные на тщеславии. Ну и потом - никто не хотел быть первым. Одно дело, когда все бегут, тогда ты один из. А становиться тем, кто: «ну, он тогда сразу сдрейфил», - это западло.
        - Живи, засранец. - Я потрепал трепыхающегося лидера, которого держал за шиворот Леонард, по немытой щеке. - Прощаю. Короче, говорю в последний раз: ведите нас в город к тому, кто теперь у вас главный. Ар-Амна нет, он нынче при Темном Властелине обретается, но кого-то ведь он за себя оставил? Эй, доходяга, ты меня вообще слышишь?
        - Слышу, - задушенно подтвердил умник откуда-то из середины кучи. - Ур-Рага теперь главная есть!
        - Вот к Ур-Раге и ведите, - велел я. - Да побыстрее, у меня времени не так и много.
        Должно быть, со стороны наша процессия смотрелась забавно. С одной стороны, эти малолетние паршивцы вроде как нас конвоировали, шагая по бокам и держа копья наперевес. Но стоило только кому-то из нас сделать шаг в сторону, они тут же опасливо разбегались кто куда.
        И только один из них ковылял позади, это был тот самый здоровяк, который попробовал меня ткнуть копьем. Все же судьбу ему мы сломали вместе с оружием. Лишившись оного и не преуспев в деле моего уничтожения, он потерял всяческий авторитет, был оплеван своими товарищами и лишен ожерелья из невесть чьих зубов, оно теперь красовалось на шее другого подростка, горделиво задиравшего нос кверху. Как видно, пришло его время стать главным. Кстати, нечесаная и чумазая подруга бывшего лидера теперь тоже околачивалась близ нового вожака.
        Ей-ей, у них все прямо как у нас. Хотя а с чего должно быть по-другому? Так что я бы на месте свежеиспеченного предводителя особо не расслаблялся. Одних падение ломает, выбивая жажду жизни из их душ, а других закаляет, заставляя раз за разом карабкаться на вершину. Так что свергнутый вожак может ближайшей ночью просто-напросто перерезать сопернику глотку. Если, конечно, в его жилах течет настоящая дуэгарская кровь, а не водица.
        Впрочем, на то, что он теперь станет спутником зачуханного умника, шансов ровно столько же. Я за свою жизнь видел и то, и другое, так что знаю, о чем говорю.
        Ну да ладно, его слезы - не моя печаль. Впереди беседа с Ур-Рагом, которого я знать не знаю, вот это куда важнее. Его надо убедить в том, что он должен мне помочь и открыть тайну, которая, скорее всего, находится под семью замками, а это дело крайне непростое. Дуэгары и так-то публика сложная, а этот, на минуточку, вообще заместитель Ар-Амна, который является редкостной зверюгой даже по местным меркам. Сомневаюсь, что Ур-Раг ушел от него сильно далеко.
        И самое неприятное, что он мог быть тем, кто в свое время мне поджопники отвешивал в педагогических целях. Это ведь были удары не только по моему мягкому месту, но и по репутации. Если это так и он меня узнает - все, пиши пропало.
        Хотя один козырь у меня в рукаве имеется, и если будет надо, то я его в ход пущу. Местный шаман к моей скромной персоне хорошо относится, а он тут в большом авторитете. Да и не только тут, для этого достаточно вспомнить его наколки.
        - Слышь, мелкий, - окликнул я умника, который семенил слева от меня, - а шаман ваш… Как его… Хрытт. Так вот, он в городе?
        - Твоя знай великого Хрытта? - Выпучил глаза дуэгареныш. - Сама Хрытт?
        - А то. - Я ловко сплюнул сквозь зубы. - Одну пайку с ним делили, одним бушлатом накрывались, когда волки легавые нас за родимое «отрицалово» в ШИЗО прессовали. Мы, старые каторжане, все друг друга знаем. Так чего, он тут?
        - Нета. - Во взгляде доходяги добавилось уважения, он даже подошел ко мне поближе. - Его ушла с великая вождь, и Гффарт, его первая ученик, тоже. Его Ррашт за себя оставила и ушла.
        Ррашт. Это не тот ли ученик шамана, что меня тогда короткими тоннелями вывел к городу Тигенлуку? Хороший город, между прочим, жалко, что мне тогда не довелось по нему хоть немного побродить. Но на хвосте висела погоня, потому пришлось спешно уносить оттуда ноги. Если тот, то хорошо, он должен меня помнить.
        К слову, если он знал этот путь, то, может, и другие ему ведомы? Те, что ведут в Серые Пустоши?
        Хотя нет, он сам, без команды учителя или того, кому в данный момент принадлежит высшая власть, делать ничего не станет. А жаль. Это упростило бы жизнь.
        Тем временем мы приблизились к хорошо уже знакомому мне городу, если, конечно, это место, более похожее то ли на становище кочевников, то ли на огромный цыганский табор, можно назвать данным словом.
        Заметив нас, идущих в окружении подбоченившихся юнцов, десяток дуэгарок, о чем-то громко спорящих у открытых настежь и перекошенных ворот, которые, похоже, никогда и не закрывались, оживился и начал гомонить еще сильнее. На их возгласы подтянулось еще некоторое количество народа, среди которого я так и не заметил ни одной особи мужского пола из числа тех, кто готов выйти на поле боя. Женщины, дети, несколько стариков - и только.
        Гвалт поднялся невозможный, эта орава тыкала в нашу сторону пальцами и о чем-то горячо спорила. Насколько я понял, темой разбирательства была гипотетическая дележка наших тел по справедливости, в смысле кто из них что на стол нынче ставить станет.
        Кончилось все тем, что одна особо ушлая и беззубая бабка попыталась потрогать Рафаила через балахон за бок на предмет упитанности и наваристости. Само собой, лич подобной вольности не стерпел, меч ширкнул о ножны, и в тусклом освещении города дуэгаров сверкнула сталь. Как от удара увернулась пронырливая старуха, понятия не имею, но ей это удалось, и слава богу. Только этого мне еще и не хватало.
        Секунда тишины - и новый ор ударил по ушам. Теперь его темой стало вопиюще нахальное поведение, рвущее напрочь все возможные шаблоны местных жителей. Как так? Если уж светлая (тьфу-у-у) сама пожаловала сюда, то она автоматически акцептовала свое согласие на то, что попадет в котел, на сковородку или вертел. А эти, погляди-ка, еще и ерепенятся!
        Личи встали в боевые стойки, прикрывая меня с двух сторон, их черные капюшоны медленно, но неустанно двигались влево-вправо. Они уже прикидывали, как вырежут это поселение до последнего дуэгара, чего я, разумеется, допустить никак не мог.
        - А ну тихо, дети подземелья! - заорал я, надсаживая виртуальную глотку. - Заткнулись все, сказано!
        Странно, но сработало. Видать, пассивное умение «переговорщик» наконец дало о себе знать. И хорошо, а то болтается с давних пор, но все без толку.
        - Кто на моем языке говорить умеет более-менее? - осведомился я у толпы. - Из тех, кто не только о еде, но и о чем-то другом думать способен.
        - Моя говори, - буркнула мордатая дуэгарка в возрасте. - Моя три раза в поход наверх ходи, семь человек убей, два эльф и гнома. Гном была невкусный. Эльфа очень вкусный!
        - Сразу нет, - отмахнулся я. - Кто еще?
        - Многая язык светлая знай, - сделала шаг вперед крепко сбитая и грудастая дикарка. - Чего твоя хоти говорить? И зачем? Вы все еда, с ней не разговаривай.
        - Да шиш тебе. - Я задрал рукав и показал ей метку Странника. - Это видела? Знаешь, что такое? Вижу, знаешь. Так что если кто меня тронет, то ему проще сразу самому в котел прыгнуть.
        - А они? - и не подумала сдавать позиции дуэгарка. - Если есть такой печать, пусть покажи. Если нет…
        - Они вообще нежить, - хмыкнул я. - Неживые они, понятно? Давно умершие.
        - Мертвая мясо тоже вкусный. - Протолкавшись через толпу притихших горожанок, вперед вылез пожилой невысокий дуэгар с бородкой и седыми кучерявыми волосами. Я его помнил, он в свое время сопровождал Странника, когда тот направлялся в Уртау, один из трех городов, где хранились части оружия Демиургов. - Если его переложи коричневый мох, чтобы оно пусти сок, а потома как следует замариновать в рассол, то оно станет нежный и сладкий. А после его надо запечь с маринованный крысиный хвост и приправить порошком из летучий мышь, и будет так вкусно, что пальцы до костей сгрызи, так их станешь облизывай. Но очень важно не передержать в огонь!
        - Нет у них никакого мяса, - чуть устало расстроил его я. - Они из мира теней, а не людей. Ладно, если с гастрономическими вопросами мы закончили, то ведите меня к Ур-Раге. Он ведь за главного теперь? Его Ар-Амн на этот пост назначил?
        - Ее, - послышался глубокий и грудной голос откуда-то с задних рядов облизывающихся и топочущих ногами горожан. - Ур-Рага - она, а не он.
        Толпа расступилась, пропуская вперед высокую и статную дуэгарку, затянутую в демисезонную пятнистую шкуру, которая не столько скрывала, сколько подчеркивала ее могучие стати, с десятком скальпов, свисающих с пояса, и кривой саблей, перевязь от которой перехватывала ее правое плечо.
        Это была воительница. Валькирия. Богиня людской смерти. И даже на редкость здоровенные клыки, торчащие изо рта, а также неимоверно кривой и большой нос эту особь не портили - настолько сильна была энергетика, от нее исходившая.
        - Я Ур-Рага, мать детей Ар-Амна. - Дуэгарка остановилась напротив меня. - Я поддерживаю огонь в его очаге и убиваю любая, кто пробует под него лечь. А твоя кто?
        - Скажем так, давний приятель твоего мужа. - Я снова показал ей метку. - Кстати, на той неделе я с ним виделся в Серых Пустошах. Его место теперь рядом с Темным Властелином, и он занимает его по праву.
        - Твоя в этом сомневался? - плямкнули губы воительницы, как плевок выталкивая из себя слова. - Он великий воин, по-другому быть не могло. А ты не там, ты тут. Почему?
        - У каждого на войне свое место, Ур-Рага. - Прищурил я левый глаз. - Кому мечом махать, кому темными путями ходить. Главное - не показать врагу свою спину и не предать того, кого назвал своим владыкой.
        - Пустая слова, - отмахнулась дуэгарка. - Люди ими бросайся, как летучий мышь своя дерьмо, когда лети. Иха много, но цена им - пустота. Мы не будем ваша есть, но вы уходи из наш дом.
        Толпа недовольно забубнила, и в этот момент я понял, что эти вечно голодные проглоты плевать хотели на метку Темного Властелина. Дуэгара-меченосца она остановит, ибо воин - всегда воин, независимо от расы, он знает, что такое приказ, но вот мирных жителей, похоже, нет. Их по жизни ведет не желание славы, а зов желудка.
        Впрочем, все обошлось. Ур-Рага отвесила пяток подзатыльников, после разбила два носа и попутно кому-то крепко врезала по спине, после чего ропот прекратился. Резкая особа, ничего не скажешь. И вот что мне теперь делать с этой леди? Как ее убеждать?
        - Это не твой дом, - заявил я, сплюнув ей под ноги. - Это дом твоего мужа. Я его друг, я сидел с ним за одним столом. Не как пища, а как гость. Ты хочешь оспорить его решения? Не думаю, что он будет рад такому повороту событий. Я раньше или позже с ним встречусь, уж поверь, и скажу о том, что никогда моя нога не переступит порог его жилища. Он спросит, почему я решил так поступить, и тогда…
        - Много слов. - Оттопырила нижнюю губу дуэгарка, отчего ее лицо все же стало откровенно страшненьким. Зато грудь начала вздыматься все выше и выше, это смотрелось очень красиво. - Пусть твоя не думай, что моя бояться. Твое слово против моего дела - пфе. Я делай так, что Ар-Амн кричи «еще, еще», и в этот момент он прощай мне все.
        - Короче, - пошли уже хоть куда-то, где можно поговорить без того, чтобы на нас смотрели как на ужин, - заявил я. - И потом, слюны на камни уже столько из ртов вытекло, что скоро придется чрезвычайное положение вводить в связи с возможностью затопления пещер. Еще скажи, чтобы туда же ученика Хрытта позвали. Он мне тоже нужен.
        - Светлая, не командовай тут, - рыкнула дуэгарка. - А то моя твоя голова руби! И потом ее вари!
        - Вареный людской голова - очень вкусно, - зачмокал седоволосый кудрявый гурман. - Ее надо специй начиняй и на слабый огонь ставь. А мозги вари отдельно, и их потома…
        Вот ведь повар-любитель! Убивать таких надо, причем не за то, что он собирается меня превратить в изысканное блюдо, а за то, что рассказывает о совсем уж непотребных вещах. И толпа от этого взбудоражиться может, и мне подобное слушать не стоит. А вдруг захочется попробовать?
        Фу-фу-фу!
        В свой дом нас эта валькирия не повела, как видно, решив, что для этого наши личности все же не дотягивают, потому притащила в какую-то хижину, заросшую грязью настолько, что, например, моего друга Гунтера тут бы удар и хватил. Он хоть и странствующий рыцарь, но все же редкостный чистюля, не понравилось бы ему, что в предоставленном помещении под ногами что-то чмокает и хлюпает, а по стенам какая-то зеленая склизкая поросль раскинула свои побеги.
        - Человека, говори прямо - чего твоя надо?
        - Проводника желаю заполучить, - решив, что правда - в данном случае лучшая политика, рубанул с плеча я. - Мне надо снова в Серые Пустоши попасть.
        - Твоя говорила, что там недавно была, - с ехидцей заметила Ур-Рага. - Иди снова тот путь.
        - Кабы он был, чего бы я сюда поперся? - процедил я. - Светлые везде кордоны поставили, нет у меня больше лаза на ту сторону Крисны. А у вас он есть. Не говори, что это не так, ложь не к лицу жене великого вождя дуэгаров.
        - Моя знай, что делай, - заявила жена вождя, демонстративно глядя в стену. Уперлась красавица, причем теперь уже из принципа.
        Скрипнула дверь, и в дом вошел ученик шамана, который за прошедшее время изрядно вытянулся и обзавелся парой новых татуировок. Одна из них представляла собой решетку, которую пробивал немалых размеров кулак, вторая - кота, играющего на каком-то музыкальном инструменте, представляющем собой некую смесь гитары и балалайки.
        - Часик в радость, бродяга, - поприветствовал я его. - Рад видеть тебя без петли на шее.
        - Благодарю, - с некоторой долей почтения ответил мне тот. - Великая мать, твоя меня звала?
        - Моя муж на самом деле помогай эти люди? - ткнула в мою сторону длинным пальцем Ур-Рага.
        - Великая шаман Хрытт велела ему это делать, - подтвердил ученик. - Он уважай этого человек. Он говори тогда вождь, что не помочь такому правильному бродяга, как он, - западло. Вождь всегда слушай великая шаман. И ты должна слушай его. Если ты это не делай, великая шаман отдавай тебя бездонная бездна.
        Помню я упомянутое им место и то, насколько оно жуткое, тоже. А особенно свои ощущения при взгляде вниз, туда, где, кроме серого марева, ничего нет. В такую бездну, скорее всего, будешь падать бесконечно, и даже думать о подобном довольно страшно. Независимо от того, что это все лишь игра.
        - Твое слово - не слово великий шаман, - продолжала упорствовать дуэгарка.
        - Что твоя надо, человек? - проигнорировал ее слова ученик. - Если моя сможет, она поможет.
        - Ход на ту сторону Крисны нужен, - охотно отозвался я. - Такой, чтобы светлые нас не спалили. У вас же есть тайные пути, верно? Подсоби, я в долгу не останусь.
        - Есть такой, - не стал скрывать Ррашт. - Но моя не смоги туда попасть без воля Великая мать.
        Круг замкнулся. Парень не против помочь нам, но не может это сделать без разрешения жены вождя, а та, в свою очередь, пошла на принцип.
        - Нета! - рубанула та воздух рукой. - Нета - и все тута!
        - Великая шамана сказала, что если твоя втрави племя из-за свой характер в позорный блудняк, то и Ар-Амн не помоги тогда, - нараспев произнес ученик. - Учитель тебя хорошо знай!
        - Моя не знай, что такое ваш «блудняк», моя в шаманстве не сильна, - снова оттопырила губу дуэгарка.
        - Надо решай, - насупился Ррашт. - Моя не хочет потом на пару с тобой узнавай, есть ли дно у бездна. Этот человек - не Светлая, он с владыка дружи, моя ощущай метка на его рука. Когда разборка начнись, моя твоя косяки на себя не бери, моя все по закона хоти делать. Эта человека правильной масти, черной! Так сказал про него великая Хрытт!
        - Надо спроси, - с великой неохотой произнесла Ур-Рага, нехорошо глянув на меня. - Пусть нам скажи, можно или нет.
        - Так хорошо, - согласился с ней ученик шамана. - Так правильно.
        - Вы трое, жди здесь, - скомандовала дуэгарка, сдвинув брови. - Ваша никто не тронет, но и вы сама никуда не ходи.
        Мне показалось, или личи после слов «никто не тронет» синхронно усмехнулись?
        Впрочем, это ладно. Интересно, а кто это «он»? Ар-Амн? Хрытт? Или же Странник? Да нет, последний вряд ли. Других дел у него нет, как только с какой-то дикаркой из пещер лясы точить.
        А может, речь идет о так называемом «Оке Хозяина», зонтике, раскрытом ему в задницу? Об этом бедствии в клетчатых штанах, которое зовут Тристан?
        - Долго спрашивать будете? - уточнил я. - По времени?
        - Может, быстро, может, нет, - уклончиво ответил Ррашт. - Наша еще ни разу…
        - Сколько надо, столько будем, - оборвала его Ур-Рага. - Наша от ваша ничего не надо, это ваша к наша пришла.
        И они вышли из хибары.
        Новое дело. И чего, мне теперь тут сидеть и ждать? А может, эта канитель на сутки затянется? Я все понимаю, на самом деле это нам надо, но столько времени терять никакого желания нет, тем более что у меня сегодня не так его и много имеется.
        А и не стану. Метнусь-ка я быстренько в замок Лоссарнаха, гляну, как там дела у соратников обстоят, авось за полчаса ничего тут не случится. И заодно помучаю нашего доблестного казначея на предмет информации, которой он может обладать. С Рышханой этой надо все же что-то думать. Квест на нее богиня выдала, его с пометкой «на потом» в загашник не засунешь, не даст мне этого никто сделать.
        - Значит, так. - Я повернулся к личам, которые недвижимыми статуями стояли у входа. - Моя… Тьфу ты, пообщаешься с этими нехристями - по-людски говорить разучишься. Так вот, я ненадолго отлучусь, вы оставайтесь здесь. Если эти двое вернутся, скажите, что я вот-вот буду. Дескать, темные дела призвали, отправился Хейген совершать подвиги во имя Всемирного Зла. Сами никуда не выходите и никого не убивайте.
        - Если на нас нападут, то мы станем защищаться, - сообщил мне Рафаил.
        - Это сколько угодно, - разрешил я, - но не думаю, что до подобного дело дойдет. А я скоро буду.
        Вспышка - и вот я стою на площади перед королевским замком, мне ласково улыбается невероятно яркое после подземелий предвечернее солнышко, а весенний ветерок приятно обдувает лицо. И - запахи вокруг. Даже нет - ароматы! Первая, еще совсем юная листва, весенние цветы, еще что-то… А, ясно. Это мясо с луком на королевской кухне жарят. Но и это куда лучше, чем спертый воздух горных глубин.
        Хорошо на поверхности. Очень хорошо.
        Но только очень шумно. Вот отчего тут всегда такая суета, а? Слуги вон бегают, причем некоторые с арбалетами. Хотя… Ну да, конечно. Если речь идет о Трень-Брень, то данный вопрос можно снимать с повестки дня как несущественный.
        - Чего опять? - Я подошел к Сайрин, которая с привычно-меланхоличным видом сидела на ступеньках и наблюдала за происходящим.
        - Нашу дурочку ловят, - отозвалась та. - Только все равно не поймают.
        - Ну это-то понятно, - согласился с ней я. - Ловят за что?
        - Ей король разрешил с наследником престола поиграть. - Сайрин улыбнулась уголками губ. - И о чем он только думал? Или чем? Точно ведь не головой.
        - Ты давай с этим вольнодумством поосторожней. - Я глянул по сторонам. - У нас король хоть и душа-человек, открытый для критики, но первые ростки абсолютизма уже на почве Пограничья пробились, так что скоро за такие речи начнут головы рубить. Власть охотно признает только те ошибки, которые сама у себя находит. То есть заранее согласованные и утвержденные.
        - Я нонконформист. - поправила растрепанные волосы Сайрин. - Я всегда готова к лишениям и преследованию властей, особенно если последние будут не слишком суровые и не доставят больших неприятностей.
        - Слушай, так наследник же совсем мелкий еще? - озадачился я. - Празднества по поводу его появления на свет - и того не было пока. Ну там с гостями, подарками и всем таким. Или было?
        - Это игра, - пожала плечами девушка. - Здесь мероприятия устраивают тогда, когда это удобнее для игроков. Но так - да, маленький, любой из наших гномов его на ладошке держать может. Но когда нашу малахольную фею подобные нюансы останавливали?
        - Так что она с наследником учудила? Надеюсь, он цел? - теперь я начал непритворно нервничать.
        - Более чем. - Сайрин качнулась влево-вправо. - Плачет, хочет снова с тетей Трень полетать.
        - Он с ней хочет чего?!! - ужаснулся я, представив, чем это все теперь может для нас закончиться. Принц и фея, которые живут на крыше. Мама моя…
        Может, договориться с Костиком и он случайно удалит аккаунт этой чумички? По рассеяности.
        - Фрейя вчера на новый уровень мастерства перешла, зелье левитации сварила и зачем-то при Трень-Брень про это обмолвилась. В результате сегодня они с принцем парили под потолком и играли в ладушки. Королева зашла в залу, чтобы наследника престола молочком покормить, узрела это все и упала в обморок, вызвав радостный смех у дитяти. Наверное, подумал, что мама пришла в восторг от увиденного. Или он еще думать не умеет?
        - А король? - с ужасом уточнил я.
        - Король появился следом за супругой, но в обморок не упал. Он мужчина крепкий. Сначала пытался подманить к себе обоих, но получилось это только с сыном, причем как раз вовремя - действие зелья в аккурат кончилось. Ну а фея проявила неожиданную для нее смекалку и успела смыться через окно, чем и спаслась от наказания. Кстати, король оставил ремень в тронной зале, если точнее, он повесил его на трон, при этом заявив всем, что до той поры, пока он не выдерет свою родственницу как магнусову козу, не станет пить вина. Так что это только вопрос времени. Не то чтобы его величество было пьющим, но традиция вздымать кубки на пирах никуда не делась. У нас тут все же пусть и условное, но Средневековье, про ЗОЖ никто слыхом не слыхивал.
        - А Эбигайл?
        - Обещала отравить нашу идиотку. Не из мести, а исключительно ради безопасности окружающих. Наверное, отравит, она женщина упорная, целеустремленная. Я вообще ее уважаю.
        Точно отравит. И меня, скорее всего, тоже. За компанию.
        - К тому же ей Фрейя обещала помочь, - продолжила тем временем Сайрин. - Сказала, что изготовит особо убийственный яд, такой, что с дуры Треньки уровни снимет или все возможности надолго заблокирует. Есть такие, я про них слышала. Так вот, сама она его Трень дать не может, поскольку не хочет числиться «агром», репутацией своей дорожит. А если это королева сделает, так Фрейе ничего за это не будет. Формально же она ни при чем, верно?
        Господи, это кем же надо быть, чтобы добрейшую и милейшую Фрейю, которая букашку не тронет, довести до такой степени злости?
        - В общем, Трень-Брень теперь только одно осталось - в храме отсиживаться, - подытожила девушка. - Больше для нее безопасных мест нет.
        Ну вот, место поклонения Тиамат начало обрастать традициями, легендами и всем таким прочим. Храм уже стал безопасной территорией для любого, укрывшегося там. Это хорошо, фольклор всегда способствует популярности. Непременно надо туда заглянуть, посмотреть, чего богине надарили. Ну и вообще, как оно там.
        Но сначала дело.
        - Спасибо тебе, - поблагодарил я Сайрин. - И, если что, ты меня не видела.
        - Само собой, - подтвердила та. - Я вообще спала все это время.
        Молодец она все же. Эх, чего я сразу почту не снял? А теперь все, теперь на площади светиться не резон, не дай бог и вправду меня Эбигайл увидит. Вреда не причинит, это ясно, но занудит до полусмерти.
        Так что все потом, после визита к Ромулу. Вот только для начала загляну-ка я к брату Херцу. Сдается мне, при нем казначей будет посговорчивей.
        Глава четвертая
        в которой герой уже не очень думает о дипломатии
        - А я как раз собирался уходить, - пискнул Ромул, когда в помещение кланового хранилища ввалились сначала двое счетоводов с очень недобрыми выражениями на лицах, а после вошел я. - У меня обед. Да. Обед! По распорядку!
        - Да ты совсем страх, смотрю, потерял, - звероподобно рыкнул брат Мих и придавил носком сапога, подкованным тускло блеснувшим железом, штаны казначея к стулу. - К тебе, тля, не проситель пришел, а глава клана. Готовь клановое имущество к внеплановой ревизии. Все ведомости и учетные книги на стол! Приход, расход - как положено. Будем инвентаризацию проводить.
        Ромул пару раз дернулся, ткань его порток затрещала.
        - Сейчас оставшиеся счетоводы подойдут, - порадовал его брат Херц, поигрывая кинжалом. - В том числе и тот, который отвечает за задушевность проверяемого. В смысле за предельную искренность казначеев, кладовщиков и прочих ответственных лиц перед работодателями. Ведь бывает так, что разговор как-то не вытанцовывается? Ну, согласись, случается подобное? Вот тут-то он и вступает в дело. И - о чудо! Через какие-то пять-десять минут никто уже не увиливает, не пытается врать. Честность и открытость приходят в беседу.
        - Я никогда не вру, - пробормотал Ромул, пытаясь поймать мой взгляд. - Господин Хейген, вы же знаете мою вам преданность, ведь только на наших с вами плечах стоит клан. Зачем эти двое меня пытаются обвинить в том, чего я не делал?
        - Пока никто никого ни в чем не обвиняет, - изобразил я удивление, а после пустил в ход просто бронебойный козырь: - К тому же если у тебя чистая совесть, то и бояться нечего. Тем более что скоро сюда прибудет мой большой друг брат Юр. Мне показалось возможным попросить его выступить независимым консультантом…
        - Да понял я все. - Казначей перестал дергаться и тяжело вздохнул. - Понял. Что вы желаете узнать от меня в этот раз?
        Я всегда говорил, что он кто угодно, но только не дурак.
        - Рышхана. - Сделав пару шагов вперед, я отстранил в сторону брата Миха и присел на корточки так, чтобы наши с Ромулом лица оказались друг напротив друга. - Кто она? И как ее найти?
        - Не надо ее искать. - Дернулся казначей. - Ой не надо! Это очень плохая идея. Совсем плохая! Лучше оказаться в Черных песках или попробовать обворовать обитель Раш-нга-Рона, чем столкнуться с Рышханой.
        - А я тоже слышал это имя, - внезапно сообщил мне брат Херц. - Его упоминал один из тех, кто меня учил. Если не ошибаюсь, ее прозвище - «Смерч пустыни». Верно же, вор?
        - Я не вор, - насупился Ромул. - Но да, так ее тоже называют. А еще «Рышхана Верная Смерть». Почему - объяснять не стану, мы тут все люди, повидавшие жизнь.
        - Мне она известна как Губительница. Столько имен, и все как на подбор не сильно приятные. И тем не менее мне надо с ней пообщаться, - невозмутимо заявил я. - Смерть, не смерть - выбора у меня нет.
        - А у меня есть. - Казначей встал со стула и протянул ко мне руки. - Валяйте, заковывайте меня в кандалы и отправляйте в темницу. Лучше я там от голода и холода помру, чем снова с этой бестией встречусь.
        - Темнит, - заявил мне брат Херц. - Либо рассчитывает из узилища улизнуть, либо надеется на то, что вы со временем его простите.
        - Я сказал, а вы понимайте мои слова как желаете, - гордо задрал нос казначей.
        - Пусть будет так, - согласился брат Мих. - А переправим-ка мы его в Леебе, мастер Хейген? Тут хороших камер нет, видел я местные темницы. Пусть он лучше посидит в наших казематах недельки две, а после…
        - Никто точно не знает, где именно ее искать. - Ромул опустил руки, его лицо представляло собой маску отчаяния. - Я знаю три убежища, мой покойный приятель Сандр знал пять, а сколько их существует на самом деле, неведомо никому.
        - Снова ложь, - констатировал брат Мих. - Ну, может, отчасти, но врет, прощелыга эдакий.
        - Ладно, это все пустая трата времени, - подытожил брат Херц и достал из кармана свиток перемещения. - Вставай, приятель, нам пора отправляться в путь. Да и досточтимому Юру не придется отвлекаться от его дел. Знаешь, сколько стоит его время?
        - Не отдавайте меня им. - Вот теперь Ромула затрясло от страха по-настоящему. - Я же не вернусь из Леебе, повелитель. Если попал в тамошние подвалы - пиши пропало!
        - Для таких, как ты, - да, - подтвердил брат Херц. - А хорошим и честным людям бояться нечего, резиденция Ордена Плачущей Богини для них дом родной. Мастер Хейген, скоро вы узнаете все, что известно ему, ручаюсь за это. Правда, не обещаю, что…
        - Оазис Кунирган, - протараторил казначей. - Она чаще всего обитает там, это ее любимая резиденция. Но попасть в него куда как непросто, Рышхана умело путает следы. Да и пустыня всегда выступает на ее стороне, она знает, что за кровь течет в жилах этой стервы.
        - С этого места поподробнее, - насторожился я.
        - Рышхана не совсем человек, - поморщился Ромул. - Ее мать была дочерью зажиточного селгарского купца, который разбогател на торговле с Мейконгом. Морю он не сильно доверял, предпочитал отправлять товары караванами. Ну да, долго, зато не надо гадать, насколько благосклонна будет волна к тем, кто по ней пустился в путь. С одним из караванов как-то раз он и сам отправился да еще и дочь прихватил с собой. Им не повезло, скажем прямо, случилось так, что дороги пересеклись со Старым Агой, промышлял тогда в пустынях такой удалец. Душа купца отправилась на небеса следом за погонщиками и охраной, а вот дочка сбежала, хотя, учитывая то, что с ней случилось дальше, я не назвал бы это большой удачей. Почему? Потому что, промотавшись по пескам неделю и чуть не умерев от жажды, она добралась до оазиса, где напилась воды от души, а после заснула на берегу озерца. Ну а проснулась она уже в объятиях джинджина.
        - Джинна? - уточнил я, подумав, что Ромул оговорился.
        - Джинджина, - повторил тот, - повелителя джиннов. По-нашему - короля демонов. Они порождение времен Первой войны Ненависти, по слухам, к их созданию руку чуть ли не Демиурги приложили. Джинджинов осталось всего несколько, остальные пали в сражениях и от рук светлых воителей. Но не все, и один из них приласкал дочку купца, да так, что та понесла, а через положенный срок разродилась девчонкой. Сама, понятное дело, родами померла, как и водится в таких случаях. Не может людская женщина родить полукровку и выжить.
        - А оазис тот, надо думать, Кунирганом называется? - задумчиво произнес брат Херц.
        - Ну да, - вздохнув, подтвердил казначей. - Именно. И дорога тем, кто не входит в число друзей Рышханы, туда заказана. Все, что их ждет, - кол, на котором окажется голова такого глупца. Конечно, почетно висеть рядом с такими уважаемыми в деловых кругах пустыни людьми, как те же Омар Гордец, Неистовая Каррела или Хитрый Нед, но меня подобный карьерный рост не прельщает.
        - Он с ней знаком, - уверенно заявил брат Херц. - И очень хорошо.
        - Да это понятно, - подтвердил я. - Другое дело - что он, похоже, не рвется мне помогать.
        - Не рвусь, - согласился Ромул. - Потому что в прошлый раз я еле-еле унес от нее ноги, и до сих пор считаю это чудом.
        - Скажи мне, мой пройдошливый друг, у этой дамы есть какие-то слабости? - подумав, спросил я. - Или же какие-то принципы?
        - Не припоминаю ни того, ни другого, - фыркнул казначей. - Это пустыня, повелитель. Пустыня! Она - особый мир, в котором все совсем не так, как в остальных местах. Там ценностью является что угодно, кроме людской жизни, просто потому что последняя там ничего не стоит и никому не интересна. Если поднять из-под песка все кости, которые под ним скрыты, а после сложить их в кучу, то Айх-Марак потеряет право считаться самой высокой вершиной в Раттермарке. А Рышхана - та, кого пустыня считает своей дочерью, и ее власть оттого очень велика. Не безгранична, разумеется, есть в пустыне существа и повлиятельнее, но велика. Добавь сюда кровь джинджина, которая дает ей возможность призывать к себе на помощь кое-какую нежить, обитающую в тех краях, и ты поймешь, отчего я предпочитаю жить здесь, среди озер и холмов, как можно дальше от Желтого Безмолвия.
        Да, я могу его понять. Пески - место жуткое, причем не только здесь, но и там, в нашем мире. Довелось мне как-то оказаться в Каракумах, и эту поездку я запомнил очень хорошо. Барханы, похожие один на другой как близнецы, ветер и солнце. Все, больше там ничего не было. Ни змей, ни варанов, ни прочей экзотики, которую показывают по телевизору. Пустота и ощущение того, что здесь нет даже времени.
        Вторым местом, где я ощутил схожие чувства, была тайга. И от трассы-то отошел всего ничего, следуя правилу «мальчики налево, девочки направо», за деревья лишь чутка забрел - и все. Слышен лишь гул ветра в вершинах длиннющих сосен, и ощущение того, что любая цивилизация - лишь миф, кажется единственно верным. Клянусь, на мгновение мне стало очень страшно, потому что показалось, что там, откуда я только что пришел, нет никакой дороги. Я туда пойду, а там те же самые сосны, и бродить мне тут, по этому лесу, до тех пор, пока меня кто-нибудь не сожрет.
        Само собой, дорога осталась там, где была, и мы с моей коллегой Маринкой благополучно отправились в путь, конечной точкой которого являлся город Ачинск, но ощущение я очень хорошо запомнил.
        И вот то, что сейчас нам сказал Ромул, отлично с ним гармонировало, отчего нежелание искать эту самую Рышхану только усилилось. Спинным мозгом чую - ничем хорошим это не кончится. Вот только выбор у меня невелик. Есть такое слово - «надо».
        - Ромул, мы с тобой знакомы не первый день. - Я подошел к казначею поближе. - Ты хитрый, жадный, мастер приврать, это все так. Но ты не дурак, это мне тоже отлично известно. Скажу тебе прямо - мне нужно пообщаться с этой королевой пустыни, и это все равно случится, с твоей помощью или без нее. Помоги мне добраться до цели - и я не забуду твою услугу. В свое время ты уже мне помог разок и был за это вознагражден, причем сполна. Заметь, тебя даже леди Кролина не трогает, а она, как ты знаешь, везде сует свой нос. Не упусти второй шанс еще больше усилить свои позиции в моем клане.
        - Зачем мне влияние, если я лишусь головы или меня нашинкуют на куски, чтобы накормить любимых песчаных барсов Рышханы? - резонно заметил Ромул. - Проще говоря, вряд ли она будет рада меня видеть, в свое время мы расстались не лучшим образом. Ну, не я сам ей напакостил, а Джафар Черная Чалма, под началом которого я тогда служил, но это ничего не меняет. У этой стервы отменная память. Я бы сказал, нечеловеческая.
        - Ты слишком скользок, чтобы тебя вот так просто начали резать на куски, - хмыкнул брат Херц. - Мастер Хейген юн и не знает, на что тебе подобные способны, а вот я на вашего брата насмотрелся вволю. К тому же ты придешь к ней не как бывший разбойник, а как эмиссар вождя с Запада, что будет подтверждено верительными грамотами.
        - Она ими в отхожем месте и подотрется, - с тягучей интонацией, которую я у казначея никогда до того не слышал, произнес Ромул, и в этот момент я подумал, что, возможно, зря в свое время отказался от линейки квестов, связанных с ним. Сдается мне, у этого персонажа много разного за душой водится. Разного - и интересного. - А потом отправит меня в яму, где те, кто попал в ее немилость, ждут, когда она про них вспомнит. Иногда годами ждут. И рады бы уже умереть, да вот возможности такой у них нет.
        - Может, да, а может, и нет, - вкрадчиво сказал брат Херц. - В Леебе же выбора особого не будет, приятель. И вряд ли ее ямы хуже наших казематов.
        Вот такое у нас, в Файролле, добро. С казематами, которые пугают даже прожженных негодяев.
        Дверь скрипнула, в помещение вошел Назир, увидел меня и коротко кивнул, как бы говоря: «А вот и я». После, подумав, склонил голову и перед чернецами, заставив изумленно подняться правую бровь брата Херца.
        - Ладно, уломали. - Ромул скорчил грустную физиономию. - Пишите верительную грамоту, а я пока соберу кое-какие вещички в дорогу.
        - И еще кое-что. - Брат Херц положил ему руку на плечо, заставив чуть согнуться. - Ты знаешь, кто это такой?
        Он показал на воина, который уже занял свое обычное место, то есть стоял за моей спиной.
        - Это Назир, - охотно ответил казначей. - Кто же его не знает?
        - И он у нас кто? - с отеческими интонациями задал следующий вопрос счетовод.
        - Ассасин, - уже с меньшим энтузиазмом сообщил ему Ромул.
        - Молодец. - Широко улыбнулся брат Херц. - Что скажу дальше, уже понял? Понял, по лицу видно. Но на всякий случай озвучу. Если ты, хитрован такой, попробуешь просто сбежать, не выполнив того, что тебе поручено, то наш общий знакомый тебя найдет и… Как ты там говорил? На куски нашинкует. Назир, надеюсь, ты подтвердишь мои слова.
        - Я не знаю, что этот человек должен сделать, - бесстрастно заявил ассасин, - но, думаю, нечто полезное для того, кто является другом моего отца. Так что да, подтверждаю. Сам заняться этим не смогу, поскольку у меня есть другая забота, но один из моих братьев встанет на след предателя и будет по нему идти, пока не добьется успеха. Если он погибнет, не выполнив предназначенное, то его место займет другой брат.
        - При необходимости разрешение на данное деяние у почтеннейшего Хассана ибн Кемаля будет испрошено мной лично, - добавил я. - Не думаю, что он мне откажет. И оплачено по существующим тарифам. Для тебя, милый друг Ромул, я ничего не пожалею.
        - Это, повелитель, мы проверим, когда я вернусь с Востока, - совсем уж помрачнел казначей. - Мне обещана хорошая награда. Надеюсь, что твоя щедрость не знает границ.
        - Ты до сих пор не обезглавлен, ворюга, - ласково попенял ему брат Мих. - Хоть и тащишь все, что под руку попадается. Так что амнистии за былые грехи тебе за глаза хватит. А то ведь мы и вправду сейчас ревизию устроим. Веришь, что мы найдем все, что ты спрятал?
        - Все не найдете даже вы, - сузил глаза казначей. - Амнистия, значит? Повелитель, подтверждаешь?
        Это сколько же он у нас всего стырил? Страшно подумать. Но поскольку история не знает сослагательного наклонения, то и хрен с ним. Главное, что он не сбежит и сделает то, что мне нужно.
        И вот что еще странно - не то, что квест никакой не открылся, но даже и многомудрых сообщений от администрации так и не последовало. Странно это. Или просто подобный ход даже не рассматривался как возможный? Да нет, вряд ли. Во времена прошлого сотрудничества уведомлений много вылезало. А тут - тишина. Так сказать, режим радиомолчания.
        - Подтверждаю, - махнул рукой я. - Главное, дело сделай. И побыстрее, война на пороге.
        - Расстараюсь, - вздохнул казначей. - Для родного-то клана, для любимого лидера. Жизни не пожалею.
        - Пожалеет, - заверил меня брат Херц. - Свою - точно. Просто, видно, уже чего-то придумал.
        - Или с самого начала нам мозги вкручивал, - поддержал его брат Мих.
        - Злые вы, - пожурил их Ромул. - Хорошо, что мой любимый предводитель не такой. Он добрый и справедливый, он мне за мое рвение потом еще право голоса на совете клана даст. И еще сделает одним из почетных служителей в храме Тиамат. И другим лидерам альянса меня присоветует, как…
        - Много говоришь, - оборвал его речи я. - Я добрый, но при этом беспощадный. Иди и сделай то, что обещал, а там видно будет.
        - Уже ушел, - бодро заявил Ромул, поставил на свой рабочий стол табличку с надписью «Буду через 15 минут или около того», махнул свитком портала и исчез во вспышке света. Без всякой верительной грамоты, заметим. Сдается мне, что не сильно она ему и нужна.
        Установившуюся было тишину первым нарушил брат Мих.
        - Как по мне, лучше всего этого поганца будет удавить, - сообщил он присутствующим. - После того, естественно, как он выполнит порученное. Слишком скользкий, веры ему напрочь нет.
        - Я не сторонник поспешных решений, но тут соглашусь, - поддержал его коллега по цеху. - Тем более что он надумал подобраться к храму богини Тиамат, которая является приемной матерью нашей покровительницы. Ничего хорошего из этого не выйдет, уже поверь, мастер Хейген.
        «Игрок Хейген, вы в очередной раз поставлены перед определенным нравственным выбором. Раньше или позже вам придется решать, как именно вы поступите с тем, кого когда-то приняли в свой клан. Да, возможно, этот человек не лучший из тех, кто встретился вам на безграничных пределах Файролла, но ведь и не худший.
        Думайте, игрок Хейген, думайте. И помните о том, что ответ на поставленный вопрос все равно придется дать. И нести ответственность за то решение, которое вы примете».
        Спасибо, добрая администрация. Вы тоже традиционно милы, ставя меня в подобное положение. Сказал бы, в какое именно, да уж не стану.
        - Поживем - увидим, - буркнул я. - Пусть сначала вернется. Может, он такие вести принесет, что я его и без всякого повода придушу.
        На этот раз дверь не скрипнула, а грохнула, и мы все увидели на пороге хранилища короля.
        - Не соврала мне эта малахольная, - рыкнул он, входя внутрь. - Ты тут, брат, и это очень хорошо!
        Видимо, он Сайрин имеет в виду. Нет-нет, она меня вовсе не заложила, ей такое и в голову не придет, просто натура у нее такая - она врать не любит. А может, и вовсе не умеет. И это хорошо, что на белом свете такие люди вообще еще водятся.
        - Брат, это уже ни в какие ворота! - развел руки в стороны Лоссарнах. - Твоя дочь…
        - Уже в курсе, - потупился я. - Ну не знаю я, что с ней делать. Может, ее в Леебе отправить? Под присмотр рыцарей? Вот только что мне господа счетоводы рассказали, что у них там комфортабельные казематы есть, со всеми удобствами и трехразовым питанием. Подержим ее там. Может, поумнеет?
        - Не такие уж у нас там и хорошие казематы! - быстро переглянувшись, в один голос затараторили чернецы. - И места в них нет, все занято. На год вперед! И потом, она особа женского пола, а в тюремном блоке замка есть четкое ограничение - там можно находиться только мужчинам. И в самом замке тоже! Женщины, а также девушки могут посещать его только в дневные часы и только по четным числам. И не каждый месяц!
        До чего дело дошло - эту оторву уже НПС боятся. Куда виртуальный мир катится?
        - Никаких казематов! - опешил король. - Она все же твоя дочь, мне, значит, племянница. Что люди скажут?
        - «Спасибо», - внезапно подал голос Назир. - «Спасибо» они скажут. И нарекут вас «Лоссарнах Благословенный», а после смерти придумают, что вас за добрые дела боги на небо забрали.
        - И все равно так нельзя, - заупрямился король, после встрепенулся и добавил: - Но и так, как сейчас, нельзя! Моему сыну месяца нет, ему имя еще не дали. Пьянки по поводу рождения - и той не было!
        - В смысле введения в клан и признания его наследником престола? - уточнил брат Херц.
        - Ну да, - кивнул король. - А я как сказал? Да неважно. Он только плакать и писать пока умеет, а она его - под потолок. Брат мой, скажи, что у нее в голове творится?
        - Не знаю. - Я почесал затылок. - Подозреваю, что она и сама на этот счет не очень осведомлена.
        - Короче, вот что я решил. - Лоссарнах стал совсем серьезным. - Замуж мы ее выдадим, за сына старого Мак-Анса, он, я знаю, у тебя ее руки давно просил. И не спорь, это королевское решение. Приданое с меня, это тоже не обсуждается. Я за ней луг отдам, он как раз с их владениями граничит, так что она у нас невеста богатая. Ну а выкуп за нее твой, само собой. Мак-Анс - гэльт зажиточный, два - два с половиной десятка баранов ты за свою дочурку точно получишь.
        - Ваше величество, а как далеко отсюда владения этих Мак-Ансов? - уточнил брат Херц.
        - Далеко, - заверил его Лоссарнах и плотоядно улыбнулся. - Очень далеко.
        - Отличное решение, - тут же запереговаривалась троица за моей спиной. - Истинно королевское. Надо соглашаться, мастер Хейген. Опять же приданое не с тебя. Сплошные положительные моменты. А хороший баран - он всегда пригодится. Шерсть, мясо!
        - Объявим об этом на пьянке, - подытожил мой старый друг. - То есть на торжестве, которое будет устроено в честь введения моего сына в клан. Само собой, ты должен там присутствовать непременно - и как мой родич, и как названый отец моего сына. Ну и для подтверждения решения о браке твоей дочери.
        - А это когда? - уточнил я.
        - Послезавтра, - тут же ответил король. - Как раз новая луна на небосводе народится, та, что весь апрель нам светить станет по ночам. У нас это считается хорошей приметой.
        - Буду непременно, - твердо пообещал я.
        И правда буду. И пусть все остальные дела подождут.
        - Да, еще вот что. - Лоссарнах ткнул меня пальцем в грудь. - Ты, возможно, не в курсе наших старых традиций, но они есть, и их надо чтить. После того как главы кланов договорятся о браке своих детей, тех отправляют к дальним родственникам. Ну, для того чтобы они набрались ума-разума для будущей совместной жизни. Согласись, не очень правильно, если какая-нибудь служанка будет поучать племянницу короля, как ублажать мужа, верно? А там другой клан, она там вроде как своя, но, в общем-то, почти никто, потому никакого урона родовой чести не будет. Пусть поживет там месяцок - другой, послушает мудрых женщин.
        - Клан уже выбрали? - уточнил брат Херц.
        - Да, - расплылся в улыбке король. - Мак-Лерды, с дальних Западных холмов, что близ самой границы стоят.
        - Отличный выбор, ваше величество, - изобразил поклон счетовод.
        - Так надо, брат, - положил мне руку на плечо Лоссарнах. - Или Эбигайл ее на самом деле отравит. Она в таком бешенстве, в котором я ее никогда не видел. Я даже испугался, что, согласись, диковина невозможная. Сам не подозревал, что такое может случиться, думал, это чувство забыто навсегда. А если Эбигайл ее отравит, мне придется сделать то, что предписывает закон, то есть казнить ее во дворе замка.
        - Не надо, - попросил я его.
        - Само собой не надо, - фыркнул король. - Брат, я совершенно не хочу убивать свою жену, мать моего сына. И твою сестру, между прочим! Потому давай все сделаем так, как я предложил, и все останутся довольны. Твоя дочь выйдет из этой переделки живой, я даже не задам ей обещанной трепки, Эбигайл успокоится, замок вздохнет спокойно. И еще мы привяжем к себе два сильных клана: одних - родственными узами, других - петлей глубокого уважения. Все же получить на воспитание племянницу короля и дочь его брата - это большая честь.
        Последнее было сомнительно, не думаю, что эти люди скажут нам «спасибо» за такой подарок, но…
        Надоело. Видит бог, я всяко пытался вправить мозги этой девчонке, но впустую. Пусть наконец кое-кто окончательно поймет, что в игре случается и такое, что никак невозможно обойти хитрым финтом. И если подобного квеста пока нет, то к послезавтрашнему празднику он появится. Лично к Костику схожу и попрошу его прописать, причем с самыми жесткими штрафными санкциями, что возможны.
        И если она скажет «нет», то я вышибу ее из клана, потому что это будет означать нарушение слова, которое я сейчас дам королю, и непременное падение репутации. Не моей. Клановой. А подобное недопустимо.
        И самое главное - надо ей понять, что пора взрослеть. Я не знаю эту егозу в жизни, но мне отчего-то кажется, что не сильно она от своего альтер эго отличается. И это ненормально.
        - Очень правильное решение, - произнес я, уловив три облегченных выдоха сзади. - Я только за. Отдать дочь в хороший клан - великое дело.
        - Отлично. - Лоссарнах повеселел. Как видно, он опасался, что я отвечу отказом. - Брат, скажи моей племяннице, чтобы она до праздника все же из храма не вылезала, а то кто знает, чем это может закончиться. Повторюсь: Эбигайл очень на нее зла. И вот еще что, кроме нас пятерых, о задуманном никто не должен знать, а особенно…
        - Даже не беспокойтесь, ваше величество, - не дослушав, заверил его брат Херц. - Ни слова никому не скажем.
        - Мы же все понимаем, это должен быть сюрприз, - поддержал его брат Мих.
        Жалко только он не уточнил, для кого сюрприз. Для Трень-Брень или для всех остальных? Думаю, что последнее верно. Вот народ-то обрадуется, узнав, что скоро это бедствие надолго покинет замок!
        - Да, брат. - Я остановил короля, который собрался нас покинуть. - Я могу пригласить на праздник кое-кого из своих друзей?
        - Если ты о тех, кто проливал с нами кровь в битвах, так они все приглашены, - как мне показалось, даже обиделся Лоссарнах. - И Глен, и мудрый Гедрон, и…
        - Нет-нет, это те, кто дрался со мной в других странах и других войнах, - пояснил я. - Все же помолвка дочери, не хочу обидеть соратников.
        - Твои друзья - мои друзья, - просто и обыденно ответил Лоссарнах, приобнял меня и вышел за дверь.
        Следом за ним направился и я. Мне, признаться, очень хотелось глянуть на то, что происходит в храме. Нет, после сообщения о дарах и благословении богини я догадывался, что дело пойдет на лад, но чтобы так, чтобы он стал безопасной зоной… Это сильно!
        До этого, впрочем, я сделал пару важных вещей.
        Первое - строго-настрого велел Сайрин, Фрейе и еще парочке ветеранов клана информировать меня о появлении Ромула. Дескать, отправил его в Эйген на аукцион скинуть излишки из кланового хранилища.
        Второе - наконец-то залез в почтовый ящик и был вынужден констатировать тот факт, что провидец из меня сильно так себе получился. Не Сайрус мне написал, от него-то как раз ни строчки не было. Автором письма оказался Мастер Стрекоз, который приглашал меня в гости в свой клановый замок, расположенный близ города Мейконга, на тесный дружеский междусобойчик, включающий в себя вкусную трапезу, дорогие напитки и веселую беседу. Причем я мог прихватить с собой трех сокланов на свое усмотрение. К письму прилагался свиток портала и перстень друга клана. Хороший такой перстень, с очень пристойными характеристиками, лучший из подобных, что я держал до того в руках. Уровней десять назад моей радости предела бы не было, сейчас, правда, я его перерос.
        Не ответить на подобное послание было нельзя, потому я со всей учтивостью сообщил, что непременно как-нибудь в гости наведаюсь и друзей прихвачу. Правда, не прямо завтра, но скоро. А пока в качестве ответного жеста я зову его на мероприятие королевского масштаба в самом прямом смысле. Дескать, там тоже будет сильно весело. Танцы, пьянку и мордобой гарантирую.
        Второе письмо, правда, уже не столь витиеватое, я отправил Седой Ведьме. Дескать, есть желание - приходи. Не захочешь - твое дело. Нет-нет, написано было без грубости, в корректных выражениях, с должным почтением, но без души. Да и откуда ей взяться? Все, любовь между нами закончилась.
        Собственно, была ли она? Не уверен.
        Очередь, стоявшая ко входу в храм, впечатляла. Человек с полтораста, никак не меньше. И все с возвышенно-вдохновленными лицами. С них хоть картину пиши под названием «В ожидании чуда».
        - Куда прешь?! - скинув с себя маску благостности, заорал один из верующих. - В очередь вставай!
        - Вот-вот, - поддержал его еще один паломник. - Тут как в бане - все равны!
        - Мы с утра стоим, - взвизгнула очень бледная эльфийка. - Верховный жрец всегда храм поздно открывает, а сегодня особенно не спешил!
        - Верховный кто? - опешил я.
        - Жрец, - пояснила эльфийка, - кто же еще? Если есть храм, то всегда есть тот, кто в нем главный. Ну, вернее, второй после бога. А ты вали в конец очереди.
        - Ну вообще-то у меня в храм ВИП-проходка есть, - попробовал пошутить я.
        - Да хоть журналистская аккредитация, - вызвав у меня смешок, сообщил первый собеседник. - Давай, давай, не топчись понапрасну!
        И ведь зашпыняли бы меня поклонники моей работодательницы, кабы не старина Маниякс, который гаркнул на разошедшийся люд, а после в коротких, но очень емких выражениях, находящихся на грани штрафа за нецензурную лексику, пояснил всем, кто я такой и почему могу ходить куда хочу и когда хочу, невзирая на какую-то там очередь.
        Тут как раз из дверей храма вышел очередной визитер, и я поспешил нырнуть внутрь, попутно отметив, что здание стало побольше. Пристроили к нему еще пару помещений.
        Впрочем, это меня как раз не очень-то волновало. А вот личность верховного жреца занимала крайне, как и то, отчего Маниякс, который, как выяснилось, по графику сутки через трое служивший тут начальником храмовой службы безопасности, так ехидно хихикал.
        И я получил ответ на этот вопрос очень быстро. Мне было достаточно глянуть на спину того, кто забирал с алтаря очень неплохо выглядящий меч, который, как видно, и выступил в роли подношения. Глянуть - и сразу же узнать.
        Глава пятая
        в которой герой плюет на дипломатию
        - У меня только один вопрос - как? - спросил я, присаживаясь на низенькую круглую тумбу у стены.
        - Ярл! - радостно гаркнул Флоси, поворачиваясь ко мне - Ты куда запропал? Я все жду, жду, а ты не идешь. Она мне говорит - ты теперь мой слуга, а я ей - нет, мол, я воин Севера, играть щитом по ветру не могу, моя жизнь принадлежит ярлу. А она, стало быть…
        - Понял, понял - остановил я поток сознания, в котором меня чуть не утопил мой соратник - Но согласился все же на ее предложение?
        - Кролина настояла - отвел глаза в сторону он - Сказала, что если я откажусь, то в храме может обосноваться кто-то из не наших, а это неправильно. Место непростое, для нашего хирда важное, не дело его чужакам отдавать. Сегодня они с нами в бой идут, а что случится завтра, никому не ведомо. Одно дело Гунтер там, или Мих, они с нами кровь не раз проливали в сече, а вот остальные…
        - Темнишь, Флоси, темнишь - погрозил я северянину пальцем - Колись, на чем Тиамат тебя прихватила?
        Не умел врать этот вечно полупьяный вояка с нечесаной бородой. Не заложено это было в нем, потому в сторону сейчас он глядел неспроста. Хотя Кролина, разумеется, поступила совершенно верно, и я расписался бы под каждым ее словом.
        - Судьбу она мне пообещала поменять - выдавил из себя Флоси - Вместо бесславной смерти в краю льда и снега, что мне давным-давно ведьма предсказала, посулила гибель в бою. Я все же воин, ярл. Воин. Не хочу я один лежать в сугробе до конца времен, понимаешь? А вот встретить последний час на пиру мечей, рядом с друзьями, прикрывая твою спину - это совсем другое дело. Если все сразу в том бою ляжем - так и души наши вместе на небо вознесутся, не скучно, значит, нам там будет. А если кто живой останется - так он павших друзей как положено проводит, с огнем и хмельным поминовением.
        - Аргумент - внутри вдруг стало очень хорошо. Дикий же совсем субъект, а - человек. Настоящий. И неважно, что он НПС - Вот только жрецу, да еще верховному, на поле боя делать-то вроде как нечего. У него другие заботы.
        - Я тут единственный жрец - почесал пузо под замызганной длинной тряпкой, которая, как видно, являлась чем-то вроде парадного облачения, Флоси - Как скажу - так и будет. Она сама ничего на этот счет не говорила, а кроме тебя мне никто приказывать права не имеет.
        - А чего она вообще говорила? - уточнил я - Как все произошло?
        - Да просто - Флоси махнул мечом, который так и держал в правой руке - Явилась передо мной и велела идти в храм. Мол - я теперь ее голос тут, в Раттермарке, должен за храмом присматривать, и по мере надобности все, что она велит, передавать тем, кому нужно. Мне оно так-то ни к чему, я ей это так и заявил. Тут она и упомянула про ту смерть, что меня ждет, причем совсем скоро. Ну как от такого откажешься? Никак! Но с Кролиной посоветовался все же. Тебя же не было, а ты этой егозе доверяешь, я знаю. И правильно делаешь, ярл, правильно. Она хоть и девка, и стервь та еще, но ума у нее столько, сколько у иного эриля не сыщешь.
        Лед и снег. А ведь я бы его непременно с собой в урочье Вечных Снегов взял. Как и Гунтера, и брата Миха, и Назира. Я в это место без тех, кому доверяю, не сунулся бы. Рыцари Ордена - это прекрасно, но мне нужны те, кто спину прикроет не потому, что долг велит, а потому что по-другому нельзя поступить. Не там ли его неминучая кончина ждала? Выходит, Тиамат может менять игровой сценарий?
        А почему нет, с другой стороны? Она ведь тоже неигровой персонаж, просто наделенный большей силой, чем, скажем, Бахрамиус. И это тоже часть сценария. По идее, я прямо сейчас могу велеть Флоси сложить с себя полномочия жреца, и тогда предыдущий вариант развития событий снова вступит в силу. Плюс получу бонусом какие-нибудь неприятности, которые мне подбросит Тиамат, недовольная тем, что я оспорил ее решение.
        Но, само собой, я ничего такого делать не стану. И Флоси целым останется, и мне от этого назначения сплошной профит. Пусть рулит себе процессом, богине на радость, нам на пользу.
        - Конунг, идем, чего покажу - поманил меня рукой Флоси, и открыл дверь, которую я сразу не приметил - Гляди, сколько теперь у нас всего есть! И ведь все несут, несут! Надо будет часть этого добра в замок перетащить как-нибудь ночью.
        Да, добра в приличных размеров комнате и в самом деле скопилось немало. Не жались верующие на подношения, прямо скажем. По углам лежали груды кошелей, в которых, скорее всего, позвякивало золото. К стенам были прислонены мечи, топоры, алебарды, копья и прочее колюще-режущее оружие. Луки с колчанами и вовсе были свалены в груду, если бы Кро это увидела, то тут бы нашему священнослужителю конец бы и пришел, без всякого льда и снега.
        Ну, а в центре комнаты красовалась огромная куча разнообразного барахла, состоящая из предметов амуниции, колец, кулонов, кинжалов, ожерелий и предметов, которые я даже опознать-то не мог. На самой вершине этого потребительского Эльбруса сидела Трень-Брень, и примеряла аккуратную золотую корону с блескучими камушками. Она то сдвигала ее на затылок, то на лоб, как видно, искала идеальное положение, причем это занятие ее так увлекло, что она даже не замечала нашего присутствия.
        - Престол думаешь занять? - спросил я у нее - Смотри, дело неблагодарное. Но, с другой стороны, для тебя корона самый тот головной убор. Нормальным людям она чаще всего на мозги давит, а тебе подобное не грозит.
        - Ой! - вспорхнула вверх фея, придерживая, впрочем, символ королевской власти одной рукой - Напугали!
        - То ли еще будет - пообещал я ей - Знаешь, у меня уже ехидные формулировки, с которыми к тебе следует обращаться заканчиваются, приходится повторяться. Ты чего творишь, ущербная?
        - А чего она творит? - заинтересовался Флоси, который уже сменил меч на кувшин, полный пенного напитка - Она мне сказала, что королева в твое отсутствие надумала ее воспитывать. Дескать, все же они родня, опека, королевская семья, то, се… Я такого не люблю, по моему суждению ребятенки сами должны себе дорогу в жизни выбирать. Меня никто не воспитывал, и ничего. Вот, в люди выбился!
        Нет, по сути он прав. Карьеру этот пахучий товарищ сделал фантастическую, даже не поспоришь. Был туалетным служителем, стал верховным жрецом богини - это ли не личностный и служебный рост? Такому иной игрок позавидовать может. Ну да, без меня бы ничего не случилось, но я тут выступил исключительно в качестве генератора случайных чисел. Ясно же, что выбрала его Тиамат за то, что он ее в народе популяризировал, изготавливая и продавая липовые амулеты.
        Вот еще вопрос. А он как жрец теперь, наверное, может разные полезные вещи проделывать. Благословения накладывать на игроков и предметы, призывать на головы врагов особо ядреные проклятия. Надо будет кого-нибудь из офицеров озадачить, пусть проверят.
        - И ты ей поверил? - я покрутил пальцем у виска - Эта малахольная сперла зелье у Фрейи… Ты же знаешь Фрейю?
        - Это которая сисястенькая такая? - облизнулся свежеиспеченный служитель культа - А как же! Магичка она.
        - Вот - продолжил я - Сперла зелье, и с его помощью немного поиграла с королевским сыном. Летать его учила! Грудничка, который толком еще пузыри пускать не умеет!
        - Во блаженная! - с каким-то даже восхищением уставился на фею Флоси - Тебе теперь голову отрубят, наверное. Или в расшитом золотом мешке утопят в реке.
        - Наверное - печально повторила фея - Но я правда никому не хотела навредить! Ну да, он маленький, но такой живчик! Я летаю, он ко мне ручки тянет, тоже хочет… Я маленьких люблю, и они меня тоже. Ну, и вспомнила, как накануне Фрейя хвасталась, что зелье левитации сварила. Она хотела его в Эйген отнести, в Академию Мудрости, чтобы новый уровень профессии получить.
        - Мама моя - я прикрыл лицо ладонью - Даже так? Все, подруга, тебе точно кабздец. Еще и уровень ей запорола! Неудивительно, что Фрейя так взбеленилась. Ну, а что будет с Кролиной, когда она все узнает, лучше вообще не думать. Трень, пойми, что Фрейя не просто магесса, это наше общее достояние. Сильные маги всегда для любого клана на вес золота, а особенно для нашего. Если же учесть обстановку, которая сейчас вокруг сложилась…
        - Потому и спряталась у дядьки Флоси - вздохнула фея - Отсюда меня никто не заберет, потому что сюда никому хода нет.
        - Живи, малая - булькнул пивом северянин - Чай, не просто знакомица, дочка ярла все же. Мне, считай, как сестренка меньшая.
        - Ладно - я подошел к куче, поворошил ее носком сапога, и подумал о том, что теперь у моего клана проблем с деньгами точно никогда не будет. Как и с экипировкой. Не факт, конечно, что удастся их вот так просто забрать, все же это не наша собственность, а богини, но кто сказал, что с ней не получится договориться? Главное, чтобы Ромул про данные залежи ресурсов не пронюхал - Пока сидишь тут, нос не кажешь за пределы храма. Послезавтра будет большое празднество в честь введения сына Лоссорнаха в род, его торжественного именования, ну, и всего остального, вот под этот шумок и попробуем тебя амнистировать.
        - А я? - возмутился Флоси и от негодования трубно рыгнул - Я как же? Я тоже хочу быть на празднике!
        - Куда мы без тебя? - успокоил я его - Более того - ты станешь частью церемонии. Сначала годи все что положено по давним гэльтским традициям исполнит и заранее оговоренное имя ему даст, а потом ты попросишь у Тиамат для благословения для королевского сына. Думаю, тебе она не откажет.
        Эта идея мне пришла в голову только что, и сразу понравилась. Она припахивала дополнительными бонусами, пусть даже и небольшими. Но курочка по зернышку клюет, и сыта бывает.
        - Хорошо - приободрилась Трень-Брень - А я больше никогда-никогда не буду ничего такого устраивать. И у Фрейи прощения попрошу. И у Снуффа. И у Шеркона. И у Флакки. И у Скифа. И у…
        - Все-все, не надо перечислять весь клан - задушевно произнес я - Верю тебе. Вот сейчас почему-то верю. И надеюсь на то, что в субботу все обойдется без сюрпризов.
        - Обещаю - подняла руку вверх фея - Честное слово!
        И правда - в это верю. Тем более что на этот раз сюрприз ожидает тебя. И не просто сюрприз - сюрпризище!
        - А Скиф - это кто? - только сейчас я сообразил, что это имя мне незнакомо.
        - Новенький - охотно ответила фея - Его недавно Слав в клан привел. Хороший дядька, он мне колечко при знакомстве подарил.
        - А ты ему за это… - я сделал ладонью движение, которое предполагало быстрый и честный ответ.
        - Сказала, что Кролина обожает варваров - потупилась Трень-Брень - Дескать, пунктик у нее на этой теме интимный. Ну, любит она чтобы погрубее с ней себя вели, так сказать, со всеми оттенками страсти. Нет, без всяких там неправильностей, но… Мол, она так всех новеньких проверяет, на предмет коммуникабельности. А он по классу как раз варвар, здоровый такой, с секирой двулезвийной, в шлеме, сделанном как волчья пасть. Ну, он к ней и подкатил. Сначала по заднице хлопнул, потом…
        - Потом не надо - попросил я ее - И так понятно. И не убил тебя этот Скиф только потому, что не поймал?
        - Сапогом попал один раз - призналась фея - Ловкий такой, не то что наши пентюхи.
        - Молодец - одобрил я поведение нового игрока - Надо будет с ним познакомиться.
        - Кому как - Трень-Брень потерла ладошкой правую ягодицу - Хоть это было и не больно, но унизительно.
        - Понимаю - повторил я ее жест, припомнив давнюю историю, случившуюся со мной в Сумакийских горах, а после снова пнул груду сокровищ сапогом - Ты вот что еще. Покопайся тут, все по-настоящему интересные и необычные вещички сложи в отдельную кучку. Не забавные, а полезные. Ты поняла меня, Тренька? Эпики, те, у которых реально мощные характеристики, само собой сетовые… Хотя последнее вряд ли, надо быть совсем уж повернутым, чтобы подобные предметы отдавать, даже ради такой цели.
        - Ясно - фея приложила руку к короне - Будет сделано!
        - Выполняй - я повернулся к Флоси, который печально глядел на дно уже опустевшего кувшина - Присматривай за ней. В субботу я за вами пришлю людей, ясно? Раньше этого момента в замок не суйтесь.
        - Угу - Флоси снова почесался - Как скажешь, ярл. Да мне оно и не к чему. Еду мне из замковой кухни каждый день приносят, эль тоже, а спать тут приятней, чем под телегой. Не так сквозит. И не скучно тут вдвоем. Мелкая все время трещит, я ее хоть и не слушаю, но все веселее.
        Встретились два одиночества, по-другому не скажешь. Ну и хорошо.
        - Запомни - захотят уйти - не выпускай - велел я Манияксу, как только вышел из храма - Пусть тут сидят до особого распоряжения. И дальше по смене передай, ясно?
        - Все будет ровно - заверил меня гном - Я ж понимаю.
        - Ну, и вообще поглядывай - неопределенно выразился я - Времена мутные, кто его знает, что дальше случится.
        - Будет война - бодро заявил тот.
        - Полагаешь? - хмыкнул я.
        На это гном только встопорщил бороду и зверски оскалился, давая понять, что он только того и ждет.
        Я повертел головой. А Назира опять нет. Хотя нет - вон он, смотрит на реку и о чем-то думает. Прямо Стенька Разин на утесе. Ну и хорошо, кто-кто, а вот он мне в том месте, куда я отправляюсь, совершенно не нужен. Ни к чему ему видеть то, что там есть.
        Вспышка - и я снова стою на загаженном полу лачуги, расположенное в самой глубокой дыре Сумакийских гор. Вот ведь! Файролл - игра контрастов. То хижины, то дворцы. Так и живу.
        - Не приходила эта парочка? - сразу же спросил я у недвижимо стоящих пособников Сэмади.
        - Нет - отозвался Рафаил - Какие-то дети тут крутились, но войти не посмели.
        - Если сунутся - не убивайте их - попросил я - Так, пендалей отвесьте, но и только. Ясно?
        Ну, нет - так нет. Ждать не стану. Тем более, что там, вне игры уже вовсю настал вечер, а, значит, кое-кто, скорее всего, уже вернулся домой.
        И не только вернулся. Этот «кое-кто» уже успел поужинать, и теперь в томной позе одалиски возлежал на кровати, грызя яблоко, при этом с неодобрением смотрел на меня.
        - Ну? - спросил я у Вики, выбравшись из капсулы - Давай.
        - Чего именно? - осведомилась она.
        - Выдавай свою дежурную реплику - подсказал я - Что-нибудь насчет того, как тебе надоело видеть мой полутруп через стекло, или о том, что только ты тащишь на себе воз еженедельника, пока я занимаюсь всякой ерундой. У тебя запас этих фраз не так уж велик, ты в лучшем случае только слова новые вставляешь, но смысл не меняется.
        И я демонстративно потянулся, прислонив ладони к пояснице.
        - Кто-то не в духе? - уточнила Вика, положив яблоко на прикроватную тумбочку - Что, в игре не заладилось?
        - Не без того - признался я - Но игра по сравнению с жизнью ничто, поскольку последняя куда разнообразней. Хотя, конечно, тут у кого как. У тебя вот, например, все в шоколаде. Темном, пористом, идентичном натуральному.
        - Загадками говоришь - чуть сузила глаза Вика.
        - Желаешь без них? - я подошел к ней поближе - Нет проблем. Скажи, я по-твоему дурак?
        - Странный вопрос - удивилась девушка.
        - Ничего подобного - возразил ей я - Нормальный вопрос. И я бы хотел на него услышать ответ, причем желательно предельно честный.
        - Да что произошло-то? - Вика соскочила с кровати - Объясни по-людски.
        - Чую, не дождаться мне ответа - вздохнул я - Ладно, проехали. И - да, чего ходить вокруг да около? Вика, звезда моя, скажи, ты совсем страх потеряла? На пару с совестью?
        - Излагай дальше - потребовала она - Желательно с деталями.
        - Нет проблем - даже не стал кочевряжиться я - Слушай.
        Самое интересное, во время моей короткой, но емкой речи на лице Вики я не увидел совершенно никаких эмоций. Ни стыда, ни страха - ничего. И это меня очень неприятно удивило.
        - Если ты думаешь, что я стану рвать на себе волосы и виновато сопеть - не жди - сразу же после того, как я замолчал, сообщила мне Вика - Киф, так живут все. Все! И, кстати, ты тоже. Я же помню, как ты использовал наработки той же Ксюшки, те, что на майский ивент. Она придумала, а ты сходил с папочкой наверх - и вуаля!
        - Вуаля - согласился я - Вот только лично я с этого никакой выгоды не поимел, если ты забыла, а Ксюша как раз наоборот, вверх пошла. И, кстати, я даже не скрывал, что это творчество коллективное. Да, не непосредственно ее. Но - общее. Чтобы всем было хорошо. Чтобы премию выпросить. Чтобы полезность нашу обозначить. Разницу видишь?
        - Ну, а я не такая - заявила девушка - И Ксюша не такая.
        - Это да - согласился с ней я - Ох, не такая она. Совсем не такая. Настолько, что скоро ее с нами не будет. Слишком велики противоречия между ней и остальными.
        - А ты уверен, что тебе дадут ее уволить? - неожиданно резко осведомилась у меня Вика - Это ценный сотрудник, доказавший свою полезность, он работает в поте лица, на нем висит масса обязанностей, и это кое-кому отлично известно.
        - У этого «кое-кого» есть имя-отчество? - немедленно спросил я - Если не секрет?
        - Это гипотетический кое-кто - чуть замешкавшись, ответила Вика - Не забывай, Киф, мы часть компании, и не только тебе решать, кто у нас работает, а кто нет. И вообще - что ты завелся из-за такого пустяка? Ну, подумаешь, ввели мы некий контроль качества. Это нормальный производственный процесс.
        - Не путай усиленную редактуру с диктатом - попросил ее я, причем довольно жестко - А здесь имеет место именно он. Причем ты сама даже не понимаешь того, что не только я перестал быть последней инстанцией, но и ты, уверен, до тебя не доходит и половина информации, которую следовало бы проглядеть. И ты, моя милая, не заметишь, как твой стул из-под тебя выбьют. Мой из-под меня вряд ли, но вот твой…
        - А вот это низко - поморщилась Вика - Таким образом пытаться поссорить меня с подругой… Фу, Никифоров, я о тебе думала лучше. И вообще в последнее время мы с тобой не…
        - Стоп - попросил ее я, довольный тем, что разговор вырулил именно туда, куда и следовало - Дальше не надо. Просто в силу того, что этот текст мне будет хорошо знаком, доводилось с ним сталкиваться. И сразу же - ты права.
        Вика захлопала глазами, пытаясь понять, о чем я сейчас говорю.
        - Значит, делаем так. Родителям можешь сказать, что во всем виновата вот эта скотина - продолжил я, достав сигарету из пачки и ткнув себе в грудь пальцем - Это будет правильно. Ну, а как ты хотела? Мы к ним все же ездили, они меня кормили блинами, наливкой поили, варенья на дорогу дали. Надо что-то им объяснить, верно? Ты априори быть виновата не можешь, значит, вали все на меня.
        - Ты чего? - осведомилась у меня Вика.
        - Что дальше - я прошелся по комнате - Я не раз слышал, что тебе надоело сидеть в четырех стенах, и данная ситуация отлично разрешает эту проблему. Как только мы официально подтвердим наше расставание, то ты немедленно перестанешь быть интересна тем, кто представляет из себя опасность. Проще говоря - никому ты нафиг будешь не нужна, потому смело сможешь отсюда съехать. Я - нет, мне придется остаться, а ты запросто можешь вернуться в большой и просторный обычный мир людей. По ряду причин в мою квартиру ты съехать не сможешь, это не очень правильно, но, полагаю, твоя зарплата тебе позволяет снять жилье, верно?
        - Съехать? - огляделась вокруг Вика.
        - Ну, а как по-другому? - развел я руки в стороны - Ты же хотела что сказать? Что мы в последнее время не очень понимаем друг друга, стали какими-то чужими, и так далее. Раз так - надо разъезжаться. Тут не общежитие, как ты понимаешь, и ты в этом здании обитаешь только потому, что являешься для меня близким человечком, роднулечкой, найденной половинкой. А если мы чужие, то извини, оснований для совместного проживания более нет. Оставить тебе номер и уйти я тоже не могу, потому… Ну, ты же не ребенок, все сама понимаешь.
        Молчит, сопит, глаза наливаются влагой. Оно и ясно, такого поворота она просто не ожидала. Несвойственна мне подобная меркантильность, не включила она этот аспект в приблизительный план разговора. Вот он минус перфекционизма - медленная реакция на непредвиденные факторы. Они таких, как она, выбивают из зоны комфорта.
        - Ну, а пока не снимешь квартиру, можешь пожить у Ксюши - предложил ей я - Вы же подруги, она всегда придет тебе на помощь, верно? Вот только…
        - Что? - пробормотала Вика.
        - Как бы тебе и из редакции не пришлось уйти - вздохнул я - Скажу честно - натура у меня хоть и циничная, конечно, но и человеческие качества не чужды. И я сейчас не о мстительности и подлости речь веду, а о сентиментальности и ранимости. Ты же мне не просто подружкой на ночь была, ты в душу мою вошла! И видеть тебя каждый день снова и снова будет такая пытка, такая боль… Сам бы свалил из еженедельника, честное слово, но кто мне это сделать даст? Ты ведь все верно сказала, все правильно - не я решаю все, надо мной есть люди повыше. Так что, Вика, не исключен тот вариант, в котором тебе придется… Ну, ты поняла. Разумеется, я подключу свои связи, попробую найти тебе место в какой-нибудь газете. Правда, они у меня так себе, потому, скорее всего окажется оно в малотиражке какой, или бесплатном рекламном еженедельнике. Ну да, масштаб не тот, что сейчас, но лучше что-то, чем ничего. Опять же - ты всегда можешь вернуться в Касимов.
        - Ты шутишь? - неуверенно поинтересовалась Вика - Да?
        - С чего бы? - я сделал грустное лицо «а-ля мопс» - Ты на меня посмотри и пойми, шучу я или нет. Мы с тобой за эти полгода чего только не повидали, в каком дерьме только не поплескались, я привык видеть в тебе не только женщину, с которой я сплю, но и друга. Верного, надежного, который не подведет, не предаст. Да что там? Женщину, с которой я хотел всегда быть рядом. А теперь - все. Ты же сама сказала, что мы чужие люди, что нет между нами той искры, которая освещает дорогу двум людям, встретившимся в темном тоннеле мироздания, и идущим по нему, взявшись за руки.
        - Да я вообще ничего не сказала! - со слезами в голосе крикнула девушка - Не успела! Ты сам чего-то себе напридумывал!
        - Просто хотел облегчить тебе задачу - я потушил сигарету и взял ее ладонь, холодную и немного дрожащую - Мужчина должен брать на себя самое сложное, он обязан делать все для той, которая доверилась ему. Я же понимаю, как тебе непросто. Отлично понимаю. И, поверь, мне сейчас ох, как нелегко! Здесь все болит. Тут огонь. Боль. Непонимание, как жить дальше.
        Я стукнул себя в грудь, туда, где весело и задорно стучало мое сердце.
        - Но я справлюсь, не переживай за меня. А пока - звони Ксюше. Она надежный друг, и даже если ты на следующей неделе перестанешь быть ее начальницей, наверняка не оставит тебя в беде. Ведь так?
        - Киф, ты чего? - Вика перепугалась не на шутку, это было хорошо заметно - Так, давай поговорим серьезно.
        - Уже поговорили - я отпустил ее руку и направился к выходу из номера - А теперь - извини. Мне слишком горько и больно. Это в двадцать лет находить и терять любимых людей легко, а мне все же уже за тридцать. Извини, не хочу видеть твои сборы, это слишком тяжелое зрелище.
        И даже дверью не хлопнул, а просто тихонечко ее прикрыл, после чего шустро припустил по коридору. Пусть повертит в голове мои слова, глядишь, до чего-то и додумается. А если вправду свалит - да и ладно. Она славная девочка, на самом-то деле. Да, с изрядными тараканами в голове и меры иногда не знает, но никто не идеален, а я так вообще в первую очередь. И такой выход из этой игры для нее лучший вариант.
        В первый раз смартфон завибрировал, когда я ехал в лифте, и, само собой, звонок я сбросил. Второй - когда из него вышел. Третий - когда шел по коридору по направлению к кабинету Костика и его коллег, любителей печенек и котэ. В четвертый - когда я, подумав немного, набрал Азова.
        - Илья Палыч, не разбудил? - весело осведомился я у безопасника.
        - Нет - немного удивленно ответил тот - Час не полуночный, рано еще укладываться.
        - Просьба есть - хихикнув, сообщил ему я - Вам Вика может позвонить, меня разыскивать, ссылаться на то, что я пропал, и телефон мой выключен. Так вы ее запутайте хорошенько, вам подобные трюки всегда отлично удаются. Ну, как в той игре: «да-нет не говорите». Пусть попсихует.
        - Воспитываешь? - понимающей хмыкнул Азов - Макаренко!
        - Есть маленько - подтвердил я - Совсем уже края не видит. Да и вообще в редакции что-то не то происходит, я как раз хотел к вам зайти, посоветоваться.
        Ну да, не собирался я Ксюшу ему сдавать. Но - передумал. Потому что права Шелестова, надо этот гнойник давить со всем усердием и прилежанием.
        - Так заглядывай сейчас - предложил Азов - Посидим, чайку попьем. Я, правда, в данный момент внизу, на минус шестом этаже…
        - Воздержусь, если вы не против - сразу отказался я - Да и планы у меня кое-какие есть. А завтра с утра позвоню, пойдем позавтракаем, а заодно и пообщаемся.
        - Хорошо - одобрил мое предложение Азов - Что до твоей просьбы - сделаю. Но смотри, она же не только мне может набрать.
        - А кому еще? Зимина тревожить она побоится, Валяев небось опять под «газом», Костика я предупрежу. Что до Елизы Валбетовны…
        - Это точно нет - расхохотался Азов - Тут ты прав! Ладно, до завтра.
        За время нашего разговора еще раза два проходило сообщение о том, что мне звонят, а третьего не случилось. Я отключил аппарат.
        Костик предсказуемо оказался на месте. Он жевал бутерброд с вареной колбасой, смотрел на экран, где крутилась какая-то фигура, составленная из тонких линий, и о чем-то думал.
        - Шаманишь? - пожав ему руку, я присел на соседнее пустующее кресло - Твори, экспериментируй, пробуй?
        - Что-то вроде этого - кивнул системщик - Чего пришел?
        - С просьбой, с просьбой - степенно ответил я - Надо кое-кому состроить козью морду. Ты как насчет сотворения большой пакости ближнему моему?
        - Очень большой? - уточнил умник.
        - Невероятно - подтвердил я - И крайне изысканной, причем по твоему профилю. Надо одну шебутную фею за НПС замуж выдать.
        - Мсье знает толк в извращениях - с уважением глянул на меня очкарик - Киф, ты рехнулся? Нет, технически секс между НПС и игроком в «Файролле» не является чем-то запредельным, эта функция реализована, но все равно это припахивает легкой ненормальностью. Тем более в разрезе брачной церемонии.
        - До самой свадьбы можно дело и не доводить - успокоил его я - В конце концов жениха за пару дней до нее можно в какой-нибудь междоусобной схватке вообще убить, что аннулирует квест. Мне важнее добрачный период, мучительный и беспощадный. Такой, чтобы эта заноза волком взвыла. Короче - слушай…
        Костик после того, как я ему все объяснил, долго смеялся и пообещал все сделать, причем зверские штрафные санкции, которые сопутствовали придуманному нами квесту, большей частью надиктовал ему я. Насчет извращений не знаю, но с обломами средней и крупной тяжести, сопутствовавшими данным «социалкам» я давно был в родстве.
        - Ох ты и зверюга! - хлопал себя по тощим ляжкам умник - Да, не хотел бы я с тобой враждовать!
        - Так и не надо - посоветовал ему я - Лучше будем дружить.
        В этот момент у него зазвонил телефон, он глянул на экран и сказал:
        - О, твоя.
        - Меня нет! - спешно произнес я, сопроводив слова жестами, дававшими понять - моя персона не то, что в «домике», а просто-таки в башенке.
        Никогда бы не подумал, что Костик умеет так лихо врать. Мне всегда казалось, что нет в нем этой жилки, особенно в беседах с прекрасным полом. Ан нет, он крайне умело выдал Вике информацию, что меня уже неделю как не видел, но очень желал бы встретиться и пообщаться.
        - Поругались? - поинтересовался он, нажав «отбой» - Зря. Она у тебя красивая.
        - Внешняя приятность не заменит внутренней красоты - печально сообщил ему я - Ладно, пойду. Чую, скоро она начнет по этажам шнырять, не дай бог встретимся.
        Нет, вечер положительно задался, и только одно его портило - отсутствие бутылочки вина. Просто с ней я бы смотрелся лучше в тот момент, когда постучался в дверь, за которой обитала Олеся Верейская.
        Правильнее бы смотрелся.
        Глава шестая
        в которой все что-то да недоговаривают
        - Пора вставать - пропел надо нежный голосок, а после меня ласково дернули за ухо - Не знаю, как тебе, а мне пора собираться на работу.
        - Работа не вол, сама в поле не уйдет - проворчал я, не желая, если честно, покидать обиталище Морфея. Вечер накануне задался по всем позициям, часть ночи тоже, и сейчас мне было ну очень славно в состоянии полудремы. Пробуждение же означало возврат к суете сует, которая непременно навалится на меня, стоит только открыть глаза - Вот оно тебе надо?
        - Надо - заявила девушка - Я карьеристка, мне хочется высоких должностей, неограниченной власти и финансовой независимости. А еще я хочу распоряжаться чужими судьбами, причем так, чтобы мне за это ничего не было. Само все это на меня не свалится, значит надо много трудиться.
        - Я тебя удивлю, Верейская, но есть куда более короткий путь к твоей цели - мне все же пришлось открыть глаза, и вернуться в этот безумный мир - Ты красивая и умная, потому можешь тупо выгодно выйти замуж за кошелек на ножках. Купит он тебе салон красоты где-нибудь в центре столицы, и получишь ты тогда все, о чем мечтаешь.
        - Не вариант - девушка, похоже, не поняла, что я пошутил, а потому отвечала мне совершенно серьезно - Слишком много подводных камней. И потом - я же сказала «независимость». Мне совершенно не улыбается по пять раз на дню выслушивать фразу «помни, откуда я тебя вытащил». Одна моя знакомая так уже сходила замуж, а потом попеременно посещала психолога и дантиста. Один ей мозги вправлял, второй зубы вставлял.
        - Как у вас, красивых, все непросто - я неохотно вылез из-под одеяла - Ладно, беру свои слова назад. Ты не помнишь, куда я вчера трусы бросил?
        Хорошая девушка Олеся, спору нет, но в холодильнике у нее мышь повесилась, а питается она, похоже, только кофе. Так что если бы не завтрак, о котором я договорился с Азовым, то мне бы пришлось идти и сдаваться на милость Вики, которая после нудных бесед хотя бы накормит. Шучу, разумеется.
        - Вечером придешь? - подходя к лифту, поинтересовалась у меня Верейская - Или вернешься в лоно гражданской семьи?
        - Без понятия - предельно честно ответил ей я - Все сложно.
        - Я буду после десяти, если что - жду - она провела ладонью по моей щеке - И - побрейся, тебе щетина не идет. Да и не приветствуется она по корпоративным правилам «Радеона». Хотя - о чем я? Ты их наверняка не то, что не читал, ты об их существовании даже и не подозреваешь. Так, вот мой лифт.
        Кабина приняла девушку в свое никелировано-зеркальное нутро, звякнула, закрывая двери, и бесшумно понеслась вверх, я же через минуту отправился вниз, туда, где меня ждал завтрак. Вот все и встало на свои места - она понимается, я опускаюсь.
        Азов, на мою удачу, запоздал, потому я вволю потешил желудок глазуньей с беконом, бутербродами с колбасой, парой порций оладушек с медом, и прочими холестериновыми излишествами, которые так критикуют любители ЗОЖ. Кстати, если бы кто-то залез в их сны, то наверняка увидел все то, что я только что употребил наяву. Как по мне, все эти рассказы о прелестях здорового и правильного питания не более чем самоубеждение, поскольку инфаркту глубоко безразлично, какой именно образ жизни ты вел. Он просто приходит к тебе внезапно, не вступая в какие-либо переговоры.
        - Ого - безопасник возник как всегда ниоткуда, заставив меня вздрогнуть - Смотрю, крепко ты печалишься. Что, заедаешь размолвку с любимой женщиной? Психологи говорят, что это не лучший из вариантов.
        - Скорее, работаю на перспективу - пояснил я - Создаю стабилизационный фонд. Кто его знает, придется ли нынче обедать? Что до размолвки - я о ней как-то вовсе не думаю. И, если уж совсем честно, был бы рад узнать, что нынче утром Вика съехала из здания. Очень не хочется второй серии задушевных разговоров.
        - Я тебя расстрою, но часа полтора назад она еще была тут, мне отдельный доклад на эту тему сделали - покачал головой Азов - Сидела дома, плакала, с интервалом в пять минут пыталась до тебя дозвониться. Кстати, недооценил ты ее. Она до Зимина в ночи добралась, немало того удивив. И хорошо еще, что позвонила, а не лично заявилась. Знаешь, Киф, по-моему, это любовь, и такую лебединую верность нельзя не оценить по достоинству.
        - Илья Палыч, ты в какую сторону сейчас гнешь? - уточнил я - Я что-то в толк никак не возьму.
        - Помирись с ней - Азов утащил с моей тарелки один оладушек, окунул его в розетку с медом, а после отправил в рот - Не будь скотиной. Девушка печалится, девушка переживает, девушка все осознала.
        - Скажи, а тебе-то это зачем? - подумав, спросил у него я - Велика ли разница - один я сплю в своем номере, или с ней? На моей основной работе это никак не скажется.
        - Откуда ты знаешь? - ответил вопросом на вопрос он - Сейчас у тебя есть надежный тыл. Да, молодой, амбициозный, не всегда соображающий, что говорит и делает, но - тыл. А так останешься один. Нет, у тебя психика крепкая, любой позавидует, и все же… Иногда женское плечо, подставленное вовремя, оказывается крепче любого камня. И сразу обозначу - Верейская в этом плане совсем не вариант. Ее интересует только она сама, в отличии от Виктории. Ты просто картину целиком не видишь, в отличии от меня. И опыта жизненного у тебя все же поменьше будет.
        Ну, кто бы сомневался, что он в курсе моих амурных похождений. Впрочем, я не сильно и скрывался нынче ночью.
        - Отдельно замечу, что это не только моя просьба - многозначительно произнес безопасник - Короче - возвращайся в семью, Киф. Ну, построй свою подругу еще маленько, пошпыняй, как следует испугай, но в архив все же не списывай. Не надо.
        Веселые дела. Таким макаром они мне скоро даже марку туалетной бумаги навязывать начнут.
        - Илья Палыч, ты пойми - не та это тематика, где «старик, уважь» срабатывает - по возможности дипломатично изрек я - Мы же не о любимой марке коньяка говорим, и не о поездке на шашлыки. Вика - чудный человек, но в последнее время нас очень уж в разные стороны растаскивать начало. Да, я сам не эталон нравственности и добросердечия, согласен. Но ее закидоны любого достанут, не то что меня, уж поверь.
        - Да наносное это все, Харитон, наносное - замахал руками Азов - Ну, ударила в голову власть… Или какая другая жидкость, такое тоже случается. Так ведь - с кем не бывает? А как дело дошло до того, что тебя рядом не будет, сразу пропала бизнес-леди, появилась прежняя девчонка, до ужаса напуганная происходящим. Повторюсь - она половину «Радеона» на ноги поставила ночью, пока тебя искала. Слышал бы ты, как она в трубку икала, у нее слова из горла не лезли.
        Умеет убеждать, зараза такая. Что-то мне свою сожительницу жалко стало.
        - Ну, а что до сильно умных советчиков, которые до такого состояния ситуацию довели - так и с ними мы пообщаемся - Азов стащил у меня еще один оладушек - И, кстати, я буду рад, если ты составишь мне компанию. Думаю, тебе тоже будет не лишним данную беседу послушать.
        Увы и ах, мне все же пришлось снова спускаться на нижние этажи «Радеона». Ну вот не люблю я их. Умом понимаю, что на этот раз никто меня пинать ногами не станет, а все одно на душе муторно стало. Эти узкие коридоры, которые покрыты толстым ковролином, который полностью гасит звук шагов, эти безликие двери, за которыми невесть что творится, этот приглушенный тусклый свет…
        Очень неприятное место, прямо скажем.
        - Нам сюда, приятель - Азов распахнул дверь, ничем не отличающуюся из многих, и мы оказались в небольшой комнатушке со скромной меблировкой. Стол, три стула, офисный шкаф с пустыми полками - вот и все. Правда, имелось еще окно в полстены, за которым была видна соседняя комната, в данный момент пустая, и ничем особо от этой не отличающаяся.
        - Прямо как в кино - я уселся на один из стульев - В смысле - про полицию. Вот как сейчас заведут туда подозреваемого, как начнут его кошмарить!
        И ведь угадал! Завели. Дверь в соседний кабинет открылась и в него вошла наша Ксюша, с хорошо мне знакомым полуиспуганным-полузастенчивым выражением лица, тем самым, с которым она когда-то впервые предстала передо мной. И, заметим, добилась своего.
        - Располагайтесь - приказала ей незнакомая мне крепко сбитая девушка в черном брючном костюме, которая, похоже, сопровождала ее - Ожидайте.
        Слышно все было отлично, так, словно мы прямо там, в соседнем кабинете находились.
        - Удивлен - удовлетворенно заметил Азов, и хлопнул меня по плечу - Верно? Да не пугайся, мы ее слышим, она нас нет.
        - Да не то, чтобы совсем удивлен - глянул на него я - Но, как всегда восхищен скоростью вашей работы. Конфликт не успел возникнуть, а вы уже сюда ее вытащили для профилактической беседы.
        - А с чего ты взял, что она тут из-за того, что случилось вчера? - как всегда чуть иронично заметил безопасник - Может, просто звезды так сошлись в одной точке? Такой вариант ты не рассматриваешь?
        - Теперь уже не знаю - призадумался я - От вас всего, чего хочешь, можно ожидать.
        И прямое подтверждение тому сразу же после моей фразы вошло в соседний кабинет. Такое, что я чуть со стула не вскочил.
        - Это наш Славик - с некоей гордостью сообщил мне Азов, явно наслаждаясь моей реакцией на происходящее - Хорош, верно?
        Хорош? Не то слово. Если бы я сейчас оказался на месте Ксюши, то, скорее всего, начал размышлять о том, что у меня завещание не написано.
        Двухметровый широкоплечий верзила в криво сидящем костюме, с короткими волосами, которые, вдобавок, росли у него на голове не равномерно, а, скажем так, кустами, с лицом, которое наводило на мысли о пьяной акушерке, которая не очень удачно в свое время извлекла плод из утробы матери, с «волчьей пастью» и маленькими булавочными глазами - вот что я видел за стеклом.
        А Ксюша - перед собой.
        - Добрый день - отрывисто бросил Славик - Не надо вставать.
        - А? - на этот раз девушка не играла, она в самом деле здорово испугалась - Что?
        - Можно сидеть - лапища, заросшая рыжим волосом, придавила ее к стулу, жуткая маска, которую и лицом-то не назовешь, склонилась к ее голове - Пообщаемся?
        Ксюша что-то пискнула в ответ, и немного накренилась влево. По-моему, она была на грани обморока.
        - Славик чудный и добрый человек - сообщил мне Азов - Он прямое свидетельство того, насколько могут не совпадать форма и содержание. Вот ты можешь поверить в то, что он знаток японской поэзии, неплохой художник-график и ценитель высокой кухни?
        - Не-а - помотал головой я - Не могу. Кроме, разве, вопросов, связанных с кухней. Но и то в первую очередь в голову мне приходит слово «каннибализм».
        - А между тем все обстоит именно так. А еще Славик очень застенчив, потому наверх поднимается крайне редко. Не хочет, чтобы на него все таращились. Ты же знаешь, как люди относятся к тем, кто выбивается из общего ряда, особенно когда это касается внешности. Как правило, они исповедуют две крайности - либо брезгливость, либо жалость, Славику же не нужно ни то, ни другое. Он самодостаточен. И, кстати, отменно умеет пользоваться тем впечатлением, которое производит на людей. Да вот, сам смотри.
        Ну да, так и есть. Ксюша, бледная как зимняя Луна, казалось, вот-вот грянется со стула на пол. Так оно и понятно - Славик расположился напротив нее, положил полупудовые кулачищи на стол, выдвинул вперед нижнюю челюсть, и теперь буровил ее взглядом.
        - Я думала… - пискнула девушка, вцепившись пальцами в сиденье стула - Думала…
        - А? - зверовидно рыкнул сотрудник Азова, подавшись вперед - Что?
        - Меня позвали сюда… - в голосе Ксюши отчетливо слышалась приближающаяся истерика - Мне сказали, что надо какие-то бумаги…
        - Надо - буркнул Славик и облизал губы ярко-красным языком - Правильно сказали. На работу к нам устроились? Что молчите? Это вопрос!
        - Устроилась - выдохнула Ксюша.
        - Вот! - обличительно бухнул Славик, вставая из-за стола - Устроилась!
        - Я в газете - бормотала Ксюша - В журнале. В «Вестнике». Не тут!
        - Это неважно - прорычал гигант, заходя ей за спину - Ты работаешь на нас. И что мы видим?
        - Что видим? - Ксюше явно было страшно подумать о том, что он делает у нее за спиной, но повернуть голову было еще страшнее - Я ни в чем не виновата. Я все по правилам!
        - Да? - как-то по-змеиному прошипел Славик, нагнувшись к ее уху, и задев своей щекой шею, отчего девушка дернулась так, будто ее раскаленным железом прижгли - А если подумать? Хорошо подумать?
        - Да не знаю я ничего! - издала дикий вопль, не выдержав нервного напряжения Ксюшка, а после вскочила на ноги - Ничего я не делала! Только то, что велели!
        Азов довольно гукнул, вытянул ноги и сложил руки на животе.
        - Я тебе ничего не велел - проурчал Славик, надвигаясь на хрупкую фигурку, практически припечатывая ее к стеклу, но при этом и пальцем к ней не притрагиваясь - Пока. А если я не велел, то кто это делал?
        - У меня есть начальник - выдохнула моя сотрудница - Харитон Юрьевич. Он главный, с него и спрашивайте! И с Травниковой, она его заместитель. Я-то тут при чем?
        - Разве тебя кто-то в чем-то обвинил? - оскалил кривые зубы в улыбке Славик, да так, что у меня мурашки по спине пробежали, он был совсем рядом со стеклом, руку протяни - и дотянешься - Я задал два простых вопроса, но ни на один не получил прямого ответа. Не находим мы общего языка. Нет между нами взаимопонимания. И это меня очень огорчает. А когда я огорчаюсь…
        - У-ух - выдохнула Ксюша и снопиком повалилась на пол.
        - Интересно, симулирует или нет? - оживился Азов, и произнес - Слава, проверь, она на самом деле скисла?
        Верзила приложил палец к уху, кивнул, а после склонился над моей подчиненной.
        - В обмороке - уже совершенно нормальным голосом сообщил он нам секундой позже - Крепкая попалась, другие быстрее ломались.
        - Но они начинали говорить, а не чувств лишались - укоризненно произнес Азов - Ладно, все равно неплохо получилось. Все, ты свободен, теперь мой выход. Киф, а ты сделаешь вот что…
        Ксюша зашевелилась минут через пять. Она потерла глаза рукой, приподняла голову, огляделась и вместо страхолюдного Славика увидела улыбающегося Азова, сидевшего за столом с чашкой чая. Где и как он ее раздобыл - понятия не имею, поскольку из этого кабинета он вышел с пустыми руками, а в тот секундой позже вошел уже с ней.
        - Что это вы тут разлеглись, Ксения? - укоризненно, тоном доброго дедушки, осведомился он у девушки - Нет, мне как мужчине, конечно приятно видеть распростертое… Хотя - не стоит об этом. Сейчас все стали юридически подкованные, еще обвините меня в харассменте. Впрочем, у нас сильные юристы, а свидетелей у вас нет, потому вряд ли у вас что получится. Но на тот случай, если вы все же надумаете этим заняться - меня зовут Илья Павлович, а фамилия моя Азов.
        - А где… - Ксюша повертела головой, а после изобразила некий жест - Ну, этот?
        - Перепугался он - на «голубом глазу» ответил ей безопасник - Вы же упали, вроде как не дышали, само собой, человеку не по себе стало. Он у нас натура трепетная, робкая, ранимая, испугался, что невинную душу погубил. И, главное - с чего вы вдруг надумали чувств лишаться? Мы пригласили вас сюда не терзать и мучать, а на штатный инструктаж. И - на тебе!
        - На что? - Ксюша вдруг хихикнула, но так, что становилось ясно - на подходе второй приступ истерики - На инструктаж?
        - Само собой - Азов отхлебнул чаю - Вы же наш сотрудник, верно? Работаете в дочерней компании «Радеона», пользуетесь льготами, получаете зарплату, и так далее. Значит, обязаны пройти собеседование в службе безопасности, руководителем которой я и являюсь. Вдруг вы промышленный шпион? А, может, еще кто похуже?
        - Я? - девушка наконец встала на ноги, голос ее дрожал, на ресничках повисли капельки слез - Я - промышленный шпион?
        - А почему нет? - доброжелательно ответил вопросом на вопрос Азов - Что, они всегда должны представлять собой лощеных молодых людей с голливудской внешностью? Почему бы молодой и красивой журналистке не оказаться, например, инсайдером, сливающим информацию конкурентам? Я не конкретно о вас сейчас речь веду, а так, предположения строю. В принципе же такое может случиться?
        - Я не шпионка - устало произнесла Ксюша - И не инсайдер. Я всего лишь сотрудник «Вестника Файролла», который…
        - Который через пару месяцев после начала работы сделал первый шаг по карьерной лестнице, обойдя сотрудников, которые пришли в редакцию куда раньше нее - закончил фразу Азов - И как же такое получилось, а?
        - Много работаю, стараюсь, меня заметили - пробормотала Ксюша.
        - Работа бывает разная - Азов достал из кармана конфетку-барбариску, развернул ее, и сунул в рот - Что же это вы такое сделали, после чего господин Никифоров вот так вас выдвинул, а? Нет-нет, я сейчас не о том, что он с вами спит, хотя и этот вариант я не отметаю. Что вы так на меня смотрите? Ничего такого в этом нет, и до вас, и после вас амбициозные сотрудники будут пользоваться подобными методами. Просто я немного знаком с Харитоном Юрьевичем, потому и не принимаю данный фактор к рассмотрению. Переспать он с вами, разумеется, мог, но двинуть за это вверх по карьерной лестнице - вряд ли. Это не его стиль.
        - Спорное утверждение - Ксюшин голос зазвучал уверенней, она села на стул и сложила руки на столе как первая ученица в классе - Мне рассказывали, что Виктория Травникова не просто так заняла место его заместительницы. Я не собирательница слухов, но так говорят люди, которые, как вы верно заметили, пришли в «Вестник Файролла» раньше меня, а, следовательно, все видели сами.
        - По законам драматургии я сейчас должен был бы у вас спросить: «а что еще эти люди говорят», но не стану - Азов причмокнул - Просто в силу того, что знаю все ваши разговоры. Ну, или почти все. Ну, а те, что прошли мимо моего внимания, раньше или позже станут мне известны. И в интересах каждого помнить о том, что иногда лучше рассказать все прямо и открыто, чем после пытаться запоздало объясниться. Опять же - это не намек на какие-то обстоятельства, а просто мысли вслух. У нас же инструктаж, верно?
        - Мне нечего скрывать - с достоинством сообщила ему Ксюша - В любой момент вы можете мне задать практически любой вопрос, и получите на него предельно честный ответ. Я всегда блюду интересы работодателя, потому что его стабильность является гарантией моего трудоустройства. И карьерного роста, что тоже немаловажно.
        - Ну да, ну да - Азов снова отхлебнул чайку - И что, выходит Виктория Евгеньевна не на своем месте сидит? Неужто она не справляется с работой?
        - Этого я не утверждала - покачала головой девушка - Но со всей прямотой должна заметить, что некоторая оптимизация работы редакции дала бы хорошие результаты. Причем речь идет как о кадровом вопросе, так и о управленческом. Виктория Евгеньевна хороший журналист, этого нельзя отрицать. Но хороший журналист и хороший организатор - это разные вещи.
        - Но главный массовик-затейник там все же не она - вкрадчиво произнес безопасник - Те участки работы, что вы упомянули, в первую очередь являются епархией самого главного вашего начальника, то есть господина Никифорова.
        - Я воздержусь от комментариев - заявила Ксюша, но таким тоном, что Азов просто обязан был у нее спросить, в чем тут дело.
        Должен был, но не спросил. Не стал.
        - Вы свободны, Ксения - не обращая внимания на чуть вытянувшееся лицо девушки, которая, похоже, уже начала гадать, не сказанула ли она лишнего, сообщил ей безопасник - Инструктаж закончен. И, как мне кажется, вы вполне усвоили материал, который мы должны были вам изложить. Или я ошибаюсь?
        - Усвоила - прощебетала Ксюша, вставая со стула - И смею вас заверить…
        - Не надо заверять - оборвал ее Азов - Главное правило, следуя которому любой человек может ощущать себя в безопасности, только одно - в противоречивой ситуации всегда следует делать правильный выбор. Правильный - это тот, при котором если ты даже ничего и не приобретешь, то хотя бы ничего не потеряешь. Искренне хочу верить в то, что вы благоразумная девушка, и сможете в ряде ситуаций принять именно это, правильное решение.
        - Это и в моих интересах - горячо заверила его Ксюша - Я на самом деле хочу только одного - честно работать, честно делать карьеру…
        Чего еще она хочет я не дослушал, поскольку вышел в коридор, где меня ожидал Славик. Именно в моем явлении самой честной сотруднице редакции и заключался финальный аккорд комедии, разыгранной Азовым.
        И он задался. Ох, какое лицо было у Ксюши, когда она, выйдя в коридор, увидела сначала Славика, а после и меня. Окончательно ее шокировал тот факт, что мы с этим звероподобным субъектом весело смеялись над какой-то шуткой, а после залихватски ударили друг друга по ладоням. Мою, кстати, он чуть не отшиб, силы у него было не просто немеряно, это как-то по-другому называется.
        - Харитон Юрьевич? - пробормотала девушка, которой все же отказала ее выдержка - Вы?
        - Ага - я ткнул Славика кулаком в плечо - Так вот с кем твой шеф в кабинете уединился, а? Старый конь, так сказать… Только ты ему не говори, что я его так назвал, лады? Обидится еще!
        - Не скажу - пробасил Славик и улыбнулся, отчего у меня по спине мороз прошел, а Ксюша ощутимо побледнела - Договор!
        - Меня на инструктаж вызывали - подала голос девушка - Я же не проходила его тогда, когда на работу вышла.
        - Ну и хорошо - я подошел к ней, приобнял за плечи, и заговорщицки спросил - Надеюсь, ничего лишнего не сболтнула? Тут, знаешь ли, такие люди работают, ты им слово, они тебе потом… Лучше даже не знать, чего именно. Хотя… Будь на твоем месте кто другой, я бы засомневался, а в тебе я как в себе уверен. Вика у меня умница, абы кого не порекомендует, так что можно спать спокойно. Ты - своя. Ты - наша!
        - Так и есть - девушка побледнела еще сильнее, но на ногах стояла твердо, в глаза мне смотрела открыто.
        - Ну и славно - я ей подмигнул - Дуй в редакцию, скажи Вике, что меня сегодня не будет. Я нынче по руководству хожу, а, значит, тут час, там час, вот и вечер настанет. Все, беги, ребенок Ксюша. Слав, проводишь ее до лифта?
        - А как же - плотоядно облизнулся великан - Обязательно!
        - Может, я сама? - дала наконец слабину девушка, жалобно глядя на меня - У меня зрительная память великолепная, я все повороты помню.
        - Не положено - утробно проурчал Славик - Посторонние тут только в сопровождении сотрудников могут передвигаться. Режимный этаж!
        Она попыталась уцепиться за мой рукав, но я мягко ускользнул от ее рук, открыл дверь в кабинет, где сидел Азов и ввалился в него с фразой, которую моя подчиненная не могла не услышать:
        - Илья Палыч, а как насчет употребить коньячку!? Граммчиков так по сто?
        Я человек не злопамятный, отомщу - и забуду. Пусть сначала по поводу сопровождающего попереживает, а после на предмет того, что я с главой безопасности «Радеона», оказывается, коньяк пью. Ну да, так-то она вроде ничего про меня плохого не сказала, но кто его знает?
        Гниловатая оказалась девица. Умная, работоспособная, аккуратная, креативная, но гниловатая. Обидно!
        - Забавный экземплярчик - Азов допил чай и поставил чашку на стол - Надо ее как следует покрутить.
        - Думаете, она засланная? - предположил я, плюхаясь на стол.
        - Точно нет - отмахнулся от меня безопасник - Ее со всех сторон давно обнюхали, все чисто. Нет, тут другое, друг мой Киф. Другое. Так сказать - свое, родное.
        Он имеет в виду, что ее кто-то из «радеоновцев» успел обработать? А почему нет, такое вполне возможно.
        - Ладно, не бери в голову - посоветовал мне он - Это моя делянка, я и буду ее перекапывать. Она девочка умная, сейчас притихнет, поводов для дальнейших конфликтов в редакции давать не станет. Ну, и к тебе станет подлаживаться, выяснять, не сболтнул ли старый дурак Азов чего лишнего. Тут ты сам смотри, хочешь, можешь ее попугать, хочешь, оставь все так, как есть. Короче - мальчик взрослый, сам разберешься. Ну, а будет что интересненькое - звони. И еще не забудь мою просьбу насчет Виктории, я плохого не присоветую, ты же знаешь. Сменять ее на Верейскую проще простого, но вот дальше-то что?
        Хотя с этим как раз все ясно - дальше будет весна.
        Ладно, поглядим. В любом случае, я ее еще немного потретирую, поскольку имею право на моральную компенсацию за нанесенный мне ущерб. Какой ущерб? Некоторое количество нервных клеток. Они, как известно, не восстанавливаются.
        Самое удивительное - Вика обнаружилась в номере! Я был уверен, что она, независимо от душевного состояния и грянувшей семейной катастрофы все равно отправилась в редакцию. Ан нет - вот, пожалуйста, стоит передо мной, с распухшим носом, с красными глазами, мнет в руках одноразовый бумажный платочек.
        - Киф - прогундосила она и жалобно заморгала - Слушай, это все неправильно.
        - Правильно - согласился с ней я, стягивая майку - В смысле, что неправильно.
        - Так нельзя - добавила Вика - Понимаешь, нельзя так.
        - И снова в точку - я снял джинсы и бросил их на диван - Так точно нельзя.
        - Нам надо сесть и все обсудить - пустила она в ход главную и проверенную фразу-козырь. В большинстве подобных случаев она отлично срабатывает. А тут еще и поясок халата сам по себе, смотрю, у нее развязался. Бывает же такое!
        - А вот тут ты в своем праве - я подошел к капсуле - Хочешь сесть и посидеть - валяй. Лично я лягу и полежу. Это свободная страна, каждый может делать то, что хочет. Ну, если это, разумеется, не запрещено законами, которые надо соблюдать. Все. Люблю, целую, Киф!
        И пусть думает - это я ей всерьез сказал, или издевки ради. Хотя - кому я вру? Она женщина, а потому любые слова станет трактовать исключительно в свою пользу. Так, как ей это выгодно. Такие они существа - женщины.
        Кстати - с еще одной их яркой представительницей, пусть даже относящейся к слабому полу весьма и весьма косвенно я столкнулся сразу же после того, как вошел в игру. Ур-Рага, зубастая и мускулистая, стояла посреди хижины и недовольно смотрела на меня.
        - Моя твоя жди! - достаточно злобно рыкнула она - У моя другие дела есть, если твоя не знай.
        - Тоже рад тебя видеть - холодно отозвался я, движением руки останавливая личей, которые незамедлительно среагировали на ее интонации - И?
        - Твоя разрешили провести через тайная пути гор - с видимой неохотой сообщила жена Ар-Амна - Моя это не одобри, но спорить не стала.
        - И это правильно - назидательно произнес я - Думать каждый может что угодно, но решают те, кто на это имеет право.
        - Наша может идти прямо сейчас - подал голос Ррашт, топтавшийся рядом с женой вождя дуэгаров.
        - Сейчас не может - вздохнул я - Послезавтра выдвигаемся в путь. С утра, по холодку. Мне завтра надо… Впрочем, неважно, то мои хлопоты, не ваши. Эти двое побудут пока здесь, ясно?
        - Человека, твоя уходи сегодня! - оскалила клыки Ур-Рага - Моя скажи - твоя иди!
        - Моя сама реши, куда когда ходи - рявкнул я - Не голос меня брать не надо, красавица. Ты не вождь, усвой это уже, ты всего лишь его жена. Да и муж твой мне тоже не указ, если ты еще не поняла. Я его уважаю как бойца и лидера, но не более того. Я его не боюсь, и он мне не указ. А ты - тем более!
        - В натуре «отрицалово» - с восхищением пробормотал ученик шамана.
        - К тебе, жиган, вопросов нет - тут же отреагировал я - Ты правильно масть держишь.
        - Моя пока не жиган - вздохнул тот - Моя пока пристяжь. Вот старшие ученика испытание пройди, я их место займи - стану жиган.
        - Ты еще шаманом в законе станешь - пообещал я ему - С красивым «партаком» во всю спину, не хуже, чем у великого Хрытта. На любом руднике в почете будешь, если «цветные» тебя прихватят.
        - Хоть ба, хоть ба! - совсем разулыбался Ррашт.
        Ур-Рага посмотрела на все это, плюнула на пол и вышла из хижины.
        - Не по понятиям - неодобрительно заметил ученик шамана - Западло в хата плевать.
        - Что с нее возьмешь? Дикая совсем - пожал плечами я, доставая свиток перемещения - Значит так - послезавтра утром будь здесь. Пойдем на эти ваши тайные пути гор. И это… Проследи, чтобы моих приятелей не беспокоили, хорошо?
        Глава седьмая
        в которой герой то и дело удивляется
        В замке Лоссорнаха царила предпраздничная суета. Слуги выкатывали из подвалов бочки с вином и пивом, полупьяные гэльты, весело сквернословя и размахивая молотками, создавали из свежеструганных досок каких-то корявых уродцев, в которых я с трудом опознал столы и лавки, неподалеку от них не менее поддатые музыканты терзали волынки, мандолины и бубен. Короче - атмосфера чем-то напоминала среднестатистический корпоратив, только разве что без многочисленной очереди в женский туалет.
        За всем этим наблюдали мои сокланы, которые подобно воробушкам примостились на ступеньках лестницы. Когда кто-то из гэльтов попадал молотком себе по руке, они оживлялись и начинали переговариваться.
        - Ставлю пять золотых, что следующим себе палец отобьет вон тот, с трубкой! - заявил Шеркон, подняв руку вверх - Кто отвечает?
        - Пожалуй, я - заявил Русал - Отвечаю пять, и добавляю еще пять. Ставлю вон на того, с неприличной татуировкой. Он, по ходу, уже до горлышка пивом залился.
        - Принимаю сторону Шеркона - подумав, произнесла Мысь.
        - Русал, я в теме - подняла руку Флакки.
        Тотализатор устроили, бродяги! Азартные игры культивируют. С другой стороны - что им еще с таким хреновым лидером остается? За последнее время я только разок и сводил народ в инстанс, а потом опять в своих делах закопался. Ну да, моей особой вины в этом нет, я на пост главы клана не просился, и с радостью его кому-нибудь передал бы, имейся такая возможность, но некоторую неловкость перед ребятами я все равно испытывал.
        - Всем привет! - гаркнул я - Что, подготовка к завтрашнему мероприятию полным ходом идет?
        - Не то слово - отозвалась первой Мысь - А то не видно?
        - А ты завтра будешь? - осведомился Снуфф - Нутром чую, что можно будет с этого праздника немалую выгоду получить, но тут без лидера никак.
        - Само собой - я повертел у виска пальцем - Ты чего? Такое не пропускают. А где Кролина?
        - Фиг знает - переглянулись сокланы - Сегодня ее не было. Да и вчера, вроде, тоже.
        Гэльт с трубкой в зубах махнул молотком, и сразу же после этого разразился дикой руганью, показывая всем большой палец, который прямо на глазах синел и раздувался до невероятных размеров.
        - Ага! - радостно заорал Шеркон - Наша победа! Гони, Русал, десять золотых!
        Кролины нет, Ромул, про которого я тоже осведомился, не появлялся, народ потихоньку начинает закисать от безделья, все союзники заняты своими делами, и, если верить словам Снуффа, в замке толком и не появляются. Как храм построили, так и распалось наше братство. Невеселая картина, надо признать. А если завтра война? Если враг нападет?
        И, самое паршивое, нет у меня времени на то, чтобы заняться этой рутиной. Знаю, что надо, но у меня и на более важные дела времени нет. Вот сейчас самым верным было бы брести по тайным горным тропам, направляясь в сторону Серых земель, где сидит и скучает мой костлявый приятель, а я вместо этого тут стою, смотрю на недовольное выражение лица моей названной сестрицы.
        Просто Эбигайл с ребенком на руках подошла к окну, сначала неодобрительно покосилась на моих галдящих соратников, потом презрительно оглядела пьяненьких гэльтов, а под конец заметила меня.
        Если честно, мне непонятно за что она меня так не любит? Ведь никакого зла я ей не делал, одно добро. Братец ее сам себя сгубил, в родню ей я не набивался, от изнасилования, между прочим, в свое время спас, а после вообще королевой сделал! И все равно, как она меня видит, так сразу кривится, что твоя березка на болоте.
        Может, и правда ее надо было пару раз поколотить? Ну, в те времена, когда она еще королевой не была?
        Бздынь! Окно захлопнулось с такой силой, что из него чуть витражи не повылетали. Должно быть, сестрица часть мыслей, бродящих в голове, по моему лицу прочла, и они ей не понравились.
        Как бы и вправду она меня не отравила. С нее станется.
        - Власть всегда скверно действует на женщин - сообщил мне брат Мих, который появился, по своему обыкновению, беззвучно - Особенно на тех, которые изначально родились с серебряной ложечкой во рту, как твоя сестра. Она не знала простой жизни, и теперь воспринимает свое возвышение как знак избранности.
        Ба, и Назир тут. Они теперь вместе ходят, что ли? Парой?
        - Дело не во властности, а в стервозности - возразил я - А она не является сословным признаком.
        - Теперь главное, чтобы твоя сестрица принца не испортила - влезла в наш разговор Флакки, сидящая неподалеку - У меня младший брат есть, так его избаловали уже до такой степени, что он скоро себя господом богом будет считать. Уж я с родителями ругалась, его колотила - все без толку. Меня саму чуть из дома не вышибли, представляете?
        - С королем поговорить надо - согласился я с собеседниками - Но уже после праздника. Слушайте, а где Гунтер? Он вообще в замке?
        - В конюшне сидит - подал голос Назир - За конем своим ухаживает, грустит, поет печальные песни.
        - С чего бы? - озадачился я - Весеннее лирическое обострение? Птицы с юга прилетели, песнь любви с собой приперли?
        Назир изобразил на лице выражение, из которого следовало, что детали ему неизвестны.
        - Флакки, не в труд - может, позовешь его сюда? - обратился я к лучнице - Время поджимает, а я еще почту хочу снять.
        - А с собой меня возьмешь? Я тоже приключений хочу - лукаво прищурившись, спросила у меня лучница, перед тем вскочившая со ступеньки, и подошедшая ко мне - Ну, лидер, не вредничай! Я полезная!
        - Остальные обидятся - глянул я на резвящихся сокланов - Почему только тебя, почему не всех?
        - А я скажу, что с тобой в реале сплю - бодро заявила Флакки - Это, знаешь ли, очень веский аргумент, с ним вообще никто спорить не станет. А так это или нет - пусть попробуют проверить. И вообще - если ты из Питера, то можем встретиться, и, возможно, неправда превратится в правду. Если ты, конечно, не сильно страшный, не стремный, и не очень старый.
        - Смотря что считать старостью - почесал затылок я - У тебя она с какого возраста начинается?
        - Нуууу… - лучница глянула в небо - Лет с сорока пяти. Это не старость, конечно, но ложиться в постель с дядькой, который является ровесником моего отца, я морально не готова. Нет, для серьезного дела можно, конечно, но тут все же не тот случай.
        - Тогда все нормально, я по твоим меркам еще относительно молод - успокоился я - Когда доберусь до Питера, дам тебе знать.
        - Это значит «нет» - опечалилась Флакки - Облом.
        - Не то, чтобы совсем - подмигнул я ей - Скажем так - если мне понадобится толковая спутница в каком-то особенном деле, то ты будешь первой, кого я приглашу. Такой вариант тебя устроит?
        - Слово? - очень серьезно спросила у меня лучница.
        - Слово - не менее веско подтвердил я - Просто сегодня у меня запланировано для посещения не то место, куда стоит с собой тащить кучу народа. А так - обещаю.
        - Договорились - Флакки вытянула руку, и я хлопнул по ее ладошке своей.
        - А теперь ступай к Гунтеру, скажи, что я прошу его составить мне компанию в небольшом приключении. И предупреди, что «Герцога» мы с собой брать не станем - велел я девушке, заметил непонимание в ее глазах, и пояснил - Коняшку его так зовут. Сюда идти не надо, пусть ждет нас на конюшне, отправляемся через пять минут.
        - Не вопрос - сообщила мне лучница и, цокая каблучками сапожек о камни лестницы, побежала вниз.
        В почте, как всегда, обнаружилась куча спама, два десятка писем с просьбой о приеме в клан, которые я без раздумий удалил, ответ Седой Ведьмы, в котором она сухо благодарила меня за приглашение на праздник, а также послание от Мастера Стрекоз. Он также выразил признательность за то, что я оказал ему подобную честь, а чуть ниже интересовался, не уделю ли я ему минут двадцать до начала торжеств. Дескать, очень он хочет приватно со мной пообщаться на очень важную тему.
        Не знаю, что за тема такая (хотя и догадываюсь), но согласие я дал, посоветовав ему прибыть в замок часам к десяти утра. Начало мероприятия назначено на одиннадцать, но до него мне еще много чего сделать надо будет. Например, Флоси сюда доставить на пару с Трень-Брень, что само по себе непростая задача. Один будет рваться выпить, и его придется поминутно одергивать, вторую надо надежно спрятать до того, как ее увидят Фрейя или Эбигайл, иначе накроется мой Очень Пакостный План медным тазом, а это недопустимо. Меня Костик после живьем съест, он все же время на это тратил, и теперь рассчитывает посмеяться, глядя на происходящее.
        Гунтер и вправду был невесел. Он кормил своего боевого коня морковкой, и томно вздыхал.
        - Что, друг дорогой, головушку повесил? - поинтересовался я у него, войдя в конюшню - Кто тебя так опечалил?
        - Никто - меланхолично отозвался рыцарь - Просто взгрустнулось. Оказывается, у моего младшего брата уже двое детей родилось, а я все воюю. Вот так погибну, и даже памяти обо мне на земле не останется.
        - Ты такие мысли давай бросай - посоветовал я ему - У нас всех, между прочим, в этом плане дела не ахти как обстоят.
        - У тебя есть дочь - возразил мне Гунтер - Пусть и приемная, но все же!
        - Да? - изумилась Флакки - Серьезно? А кто?
        Ну да, правильно, она же появилась в клане уже после фееричного явления феи народу, потому первоначальную подоплеку истории пропустила. Трень-Брень же в последнее время крики класса «паааапкааа» в ход не пускала, поняв, что это перебор. Тем более, что у нее в запасе имелась куча других не менее малахольных выходок и фразочек.
        - Неважно - быстро произнес я, но Гунтер успел меня опередить, сказав:
        - Леди Трень.
        Флакки перевела взгляд с него на меня, после обратно, а потом глянула на брата Миха, как бы требуя подтверждения услышанному. Тот важно кивнул. Лучница приложила ладони к щекам и выдохнула:
        - О-фи-геть! Чего, на самом деле это так?
        - Все, закрыли вопрос - сердито буркнул я, после чего девушка набрала в моих глазах дополнительные очки.
        Почему? Потому что она не стала игнорировать мой приказ, а сделала вид, что ей ответ на заданный вопрос вообще неинтересен. Мол - да не очень и хотелось знать подробности. Мало того, она вообще вышла из конюшни, предварительно мне подмигнув. Умница, ничего не скажешь.
        - Значит, вот что, братцы - произнес я - Мы отправляемся в Эйген, там нам надо посетить Академию Мудрости, порыться в их запасниках. Просто так в те закрома не попадешь, потому придется для начала наведаться во дворец, к Вайлериусу, у него вроде как есть допуск ко всем архивам. К чему говорю - внутрь дворца могут пустить не всех из нас, все же это режимный объект. Обижаться не надо, с горцами, что там сейчас стражу несут, в драку лезть по данному поводу тоже не стоит.
        - Хейген, с нами нет Флоси - мягко заметил Гунтер - Вот он всегда желал кому-то челюсть раздробить, а мы люди мирные.
        - Это да - осклабился брат Мих, и подмигнул невозмутимому Назиру.
        - Раньше ты брал с собой леди Кролину - мрачно заметил фон Рихтер - Почему сегодня ты этого не сделал?
        - Кабы еще знать, где находится эта самая Кролина - хмыкнул я - Ее никто два дня не видел.
        - Исчезла моя прекрасная леди - лицо рыцаря совсем помрачнело - Кто-то встал между нами…
        - О боги! - простонал я, и открыл портал.
        Первое, что мне бросилось в глаза - улицы столицы Запада заполняло не столько народу, как обычно. Вроде на дворе день, пусть и будний, тут толпы должны бродить. Ан нет, ничего подобного. И рынок, который мы, направляясь к дворцу, обогнули с левого края, тоже не радовал непрерывным ором и гвалтом. Нет, его не закрыли, торговцы есть, и покупатели тоже, но дай бог половина от того, что я увидел, когда я впервые сюда попал. Или даже меньше.
        И как-то вяло все происходит. Нет той атмосферы торга, что раньше, нет этого фейерверка страстей и базарного азарта. Ну, это когда хоть почку продавай, чтобы деньги на покупки появились.
        Другим стал город, это ощущалось во всем. В патрулях, которые очень нехорошо на нас смотрели, хоть и не останавливали, в нервозности горожан, тенями скользивших по тротуарам, по отсутствию уличных музыкантов и поэтов. Такое ощущение, что Эйген готовился к затяжной осаде, хотя никаких предпосылок к этому не имелось. Война была близка, но столицы, по моему разумению, она никак не должна затронуть. Далеко не все игроки станут рубиться друг с другом в конфессиональных стычках, куча народу спокойно живет как раньше, проходя квесты, набирая уровни, и плюя на глобальные перемены, обрушившиеся на «Файролл». И им без столиц никак не обойтись, поскольку именно тут выдаются стопками квесты, работают аукционы, обитают самые знающие наставники. Закрой их - и беды не оберешься.
        Дворец перемены тоже не обошли стороной. Внешне он, разумеется, никак не изменился, но я впервые за все это время увидел закрытыми все двери, ведущие внутрь королевских палат. Даже главный вход - и тот перекрыли, сомкнуты были золоченые створки. Правда, охраны больше не стало, у дверей ошивалось всего лишь несколько гэльтов из воинства Брана, вооруженных до зубов, и только. Причем один из них, заприметив нас, нырнул внутрь дворца.
        - Закрыто - рыкнул зверовидного вида вояка, глядя на меня исподлобья - Королева нынче не принимает просителей. Подавай бумагу в канцелярию, они тебе назначат день и время, когда сюда явиться.
        - Так я и не к ее величеству пришел, мне бы с принцем Вайлериусом повидаться - пояснил я - Мы старые приятели. Так что открывай.
        - К нему тоже нельзя - заявил второй стражник - Он занят государственными делами.
        - Слушайте, гэльты, чего тут вообще происходит? - начал выходить из себя я - Почему закрыт дворец, куда раньше мог прийти любой? Отчего меня, старого друга как королевы, так и принца, не пускают внутрь? Вы же наверняка знаете, кто я такой? Не первый раз ведь видимся.
        - Знаем - подтвердил первый стражник - Но все равно не пустим. Запрещено без специального пропуска.
        Вот тебе и раз. Всякое я мог ожидать, но вот того, что я просто-напросто не смогу попасть туда, куда всегда попадал не то, что без труда, а просто не задумываясь, представить не мог.
        И что теперь делать? Как-то раз в прошлом я уже проникал во дворец нелегально, но тогда мне в этом помог старый добрый Витольд, пусть даже и за немалую мзду. Но тогда на меня страже было плевать, теперь же, прищучь она меня внутри, дело может дойти до драки, что совершенно ни к чему. Да и Витольда давным-давно нет, удавил его Назир.
        - Странно это все - сообщил нам Гунтер, озираясь - Хейген, может дойдем до нашей резиденции, попробуем выяснить, что происходит? Да и с пропуском нам там помочь смогут. Уверен, традиционно дружеские отношения Ордена и Короны Запада не могли прерваться, особенно если учесть, что они ковались в бою.
        - Сдается мне, ты прав - подумав, согласился с рыцарем я - Пошли.
        - Только зря время потеряете - сообщил нам стражник - Нету больше тут вашего Ордена, еще третьего дня их выставили из города. Кстати, куда только городская охрана смотрит? Как они тебя, железнолобый, до дворца допустили? Твое место за воротами, в чистом поле, а не тут, в Эйгене.
        - Стоп, вороные - я припечатал своей ладонью ладонь Гунтера, которую он мигом опустил на рукоять меча - После узнаем, почему Анна так обошлась с теми, кто умирал за то, чтобы она села на трон. И за слова, что прозвучали, тоже потом рассчитаемся. Сейчас же успокоились и выдохнули.
        - А не убраться ли нам отсюда как можно быстрее? - словно раздумывая вслух, сказал брат Мих - Не нравится мне происходящее.
        - Поддерживаю - добавил Назир - Это место пахнет смертью.
        Гэльты-стражники ощерились, соглашаясь с ним.
        Хорошо еще, что я с собой Флакки не взял, сейчас ведь от стыда сгорел бы. Вроде как я очень крут, какие-то таинственные разъезды у меня постоянно, а тут - на тебе, в самый обычный королевский дворец попасть не могу. Не пускают, держат у парадного подъезда.
        Золотые дверцы скрипнули, открываясь, из них вышел Бран, хмуро глянул на меня, а после сделал приглашающий жест рукой, дескать - проходите.
        - Если кому интересно, то я бы туда не пошел - быстро проговорил брат Мих - Хейген, ты же знаешь мое чутье.
        - Королева Запада благороднейшая из людей, несмотря ни на что, и она друг Хейгена - возразил ему Гунтер - Ну, и наконец, оружие при нас, оно никуда не делось. Хотя мне кажется дикой сама идея, что в королевском дворце будет звенеть сталь.
        - Если ты забыл, то такое случилось совсем недавно - фыркнул брат Мих - Хотя тебя тогда там не было, извини.
        Тебя, кстати, я тоже не припоминаю. Нас тогда в зале, где был убит король Федерик, всего-ничего в живых осталось.
        - Если есть желание не ходить - оставайтесь здесь - предложил я спутникам - Но мне надо попасть внутрь и получить разрешение на посещение архива Академии. Кроме как здесь, мне его взять негде.
        - Тогда идем - руки брата Миха втянулись в рукава его черного одеяния - Назир, ты тоже по сторонам поглядывай.
        Ассасин фыркнул, что в его случае означало крайнее возмущение. Дескать - ты жену поучи похлебку варить, чернец!
        Королева Анна ожидала нас прямо у входа, как видно не желая пускать меня дальше порога.
        - Мое почтение, ваше величество - я чуть склонил голову, давая понять, что уважать ее я уважаю, но спину ломать не стану. А смысл? По лицу видно, что эта венценосица опять меня за что-то не любит. Ей-богу, у меня с ней отношения как у зятя со сварливой тещей - то ссоримся, то миримся, причем не всякий раз поймешь, что именно послужило причиной очередного конфликта. Может, реальный косяк, может просто сон, в котором я был с ней не слишком вежлив - Рад вас видеть, и сразу хочу заметить, что вы прекрасно выглядите. Впрочем, как всегда.
        - Обойдемся без лишних расшаркиваний, воин - холодно ответила мне королева - Что тебе понадобилось на этот раз? За чем пожаловал?
        - Хочу повидаться с другом - принял тональность беседы я - С Вайлериусом. Давно не заглядывал к нему в гости, хоть он меня и звал.
        - Когда ты навещал моего сына в прошлый раз, он заработал колотую рану в бок - глаза Анны были черны, как омуты - И я не казнила тебя только потому, что ты успел сбежать из Эйгена до моего возвращения.
        - Не имею привычки уходить от ответственности за сделанное - добавил чуть обиды в голос я - Я не мальчишка-шкодник. Мы влипли в переделку, такое иногда случается с мужчинами. Но мы живы, а враги мертвы. Все закончилось хорошо.
        - Речь идет о принце - сузила глаза Анна - О наследнике престола!
        - Он перестает от этого быть мужчиной? - удивился я - Или, став принцем, он должен забыть, как держать в руках меч?
        Бран, стоявший за спиной королевы, одобрительно крякнул, та, повернувшись, окинула его недовольным взглядом.
        - Ты не сможешь посетить Вайлериуса, я не даю тебе на то своего разрешения - помолчав, сообщила мне Анна - Уходи. И, лучше всего, более сюда не возвращайся.
        - Вашему сыну не восемь, и я не зову его поиграть в мяч, у меня в планах значилась попойка и прогулка в веселый дом к шлюхам - рассмеялся я - И вообще - думаю, он сам может решить, с кем водить дружбу, а кому нет. Королева, ваше чадо выросло. Если вы забыли, он не так давно чуть не отправил ваш двор на плаху, а вас в темницу. Шансов на победу в гражданской войне у Вайлериуса было куда больше, чем у вас.
        - Еще раз спрашиваю - что тебе было нужно от моего сына? - совсем уж помрачнела королева - Скажи, и я дам тебе то, что ты хочешь, в обмен на то, что ты покинешь мой город надолго. А лучше - навсегда.
        Ну, что-то такое я и предполагал с самого начала беседы. Прости, принц, не судьба нам с тобой нынче увидеться. Хотя… Жалко мне тебя. Не даст тебе мама покоя, затюкает своей любовью.
        - Мне надо побывать в закрытой секции архивов Академии Мудрости - поняв, что дальше комедию ломать смысла нет, сообщил я королеве - Кое-что там глянуть. Я книгу надумал написать о славном прошлом Западной Марки, хочу оставить о себе память в веках, без первоисточников никак не обойтись.
        - Врешь, как всегда - констатировала Анна - Но почему бы и нет? Я готова дать разрешение на это, лишь бы оградить сына от общения с тобой. Но ты дашь слово, что в ближайшие сто лет не станешь искать встречи с ним.
        Мне показалось, или в глазах королевы мелькнула некая странная искорка? Такое ощущение, что она обрадовалась моей просьбе. С чего бы?
        - Не могу такого обещать - развел я руки в стороны - Повторюсь - мы друзья. Может случиться так, что он сам захочет со мной пообщаться, и, к примеру, пришлет письмо, в котором будет просьба о помощи. Я не смогу ему отказать, он мне как брат. Причем родной, а не двоюродный!
        - Да сохранит меня Свет от такого сыночка, как ты! - вздохнула Анна - Ладно, давай по-другому. Ты не станешь втягивать его в свои авантюры. Любые! И не появишься в моем дворце в течении ближайшего года.
        - Ладно, будь по-вашему - согласился я - Даю слово, что выполню ваше пожелание.
        «Игрок Хейген, ваша клятва услышана и записана. Не советуем вам ее нарушать, это может серьезно обострить ваши отношения с королевой Западной Марки.
        Администрация игры»
        Надо же. Раньше подобные вещи не фиксировались, а тут - погляди-ка.
        - Вот, держи - Анна протянула мне свиток, который секундой раньше ей подал мордатый вельможа в пестром одеянии - Ступай в Академию, ищи свои первоисточники. И помни о данном тобой слове!
        - Захочешь - не забудешь - я потер кулаком сухие глаза - С другом моим разлучили ведь! С закадыкой. С братишкой…
        Королева поджала губы, развернулась и отправилась в сторону витой лестницы, ведущей во внутренние помещения дворца. Ну, а мы вышли прочь, как и полагается настоящим героям, не оглядываясь.
        Против моих ожиданий, служители Академии не стали от нас воротить рожи, размахивать руками и заявлять, что королевская воля - королевской волей, а тайны мудрецов - они сами по себе. Нет, ознакомившись с грамотой, в которой было указано, что: «то, что потребно предъявителю сего, необходимо для блага государства и должно быть сделано по моему приказу», они безропотно провели нас в закрытую архивную секцию, ту самую, где незадачливый Вайлериус не так давно заработал упомянутую его мамой дырку в боку. Ух, веселое тогда вышло дело, шумное!
        Интересно, где сейчас Элина? Вряд ли она угомонится, наверняка снова изыскивает пути к мировому господству.
        Впрочем, мысли о моей потенциальной родственнице вылетели из головы, как только я увидел многочисленные стеллажи и шкафы, заполненные свитками и рукописями. Блин, я и забыл, что их тут нереально много, и найти десять свитков, в которых упоминаются Демиурги, будет не так-то просто. Нет, надо было захватить с собой Флакки, надо. Два лишних глаза в таком деле оказались бы серьезной подмогой. Гунтер и брат Мих, конечно, тоже шуршали пергаментами и пытались мне помочь, но было ясно, что рассчитывать на них не стоит. Они как живые, но они НПС, в выполнении такого квеста это не помощники. Что, кстати, вполне справедливо.
        Три часа. Мне понадобилось три часа для того, чтобы отыскать десять документов, необходимых для квеста. И это мне еще повезло, я под конец в одном шкафу нарыл сразу три свитка, повествующих о событиях, связанных с Исходом Богов. Это было нечто вроде романа с продолжением, в котором шла речь о каких-то трех селянах, ставшими героями, добрых магах, которых все считали злодеями, наследниках давно умерших королей и прочей экзотике. Ни начала, ни конца у него не имелось, но каждый из свитков был засчитан как отдельный предмет, что меня очень устроило.
        Вами выполнено задание «Тайны, скрытые от всех»
        Награды:
        100000 опыта;
        Три драгоценных камня из малой рубиновой шкатулки богини Тиамат;
        Свиток для перемещения ко двору богини Тиамат.
        Свиток - вещь хорошая. Нет, у меня сейчас есть в активе одно перемещение, но по нынешним временам никогда не знаешь, когда понадобится повидать работодательницу.
        Вам предложено принять задание «Десять и один»
        Данное задание является третьим в цепочке квестов «Дорога к престолу богини»
        Условие - изучив десять документов, сложить их в одно общее.
        Награды:
        50000 опыта;
        5000 золотых;
        Получение следующего квеста цепочки.
        А вот теперь совсем непонятно. Изучить и сложить - это как? Может, надо выписать из каждой бумажки некие фразы, которые, будучи соединенными в целое, составят отдельный документ. Или нет?
        Я уселся за дубовый стол, расположенный в одном из углов, предварительно сметя со стола лежащие там бумаги, разложил десять желтых от времени документов, и уставился на них, пытаясь понять, что от меня требуется. Одно плохо - в голову ничего не шло.
        Время бежало, я сидел и думал, мои друзья тихонько резались в «жучка», причем Гунтеру ни разу не удавалось выиграть.
        - Изучить и сложить - пробормотал я, вертя в руках те самые три свитка, представляющие собой историю о пути героев к победе добра над злом. Как всегда, крайне сомнительному пути, ибо любая настоящая победа сложена из добра и зла в равных пропорциях - Сложить. Вот это, значит, начало. Это продолжение…
        Фрррр! Листки заискрили и слиплись между собой, став одним целым, причем слова одного проступили на другом, из-за чего читать этот документ стало положительно невозможно. Само собой, третий пергамент добросовестно скажем так, впитался в предыдущие, превратив содержание в уже совершеннейшую абракадабру.
        - Изучить и сложить - повертел головой я - Ну придумают же!
        Последовательность - вот что являлось критерием задачи. Документы надо было складывать хронологически, от начала к концу, от явления Демиургов в этот мир до их ухода. Причем права на ошибку почти не было. Три раза приложил листки друг к другу неверно - и квест провален. Нет, вторую попытку мне богиня, может, и даст, но вот попаду ли я сюда? Не факт, не факт…
        Так что слово «изучи» в условии квеста правильно было поставлено на первое место. Я бы еще «тщательно» добавил.
        Но - обошлось. Две, скажем так, «жизни» я спалил, врать не стану. Но третья осталась при мне. Равно как и новый документ, получившийся из предыдущих десяти.
        Вами выполнено задание «Десять и один»
        Награды:
        50000 опыта;
        5000 золотых.
        Ну, не знаю. Как по мне, за такую мозголомку награда маловата.
        Вам предложено принять задание «Мертвое не молчит»
        Данное задание является четвертым в цепочке квестов «Дорога к престолу богини»
        Условие - отыскать способ узнать, что скрывает в себе обретенный манускрипт.
        Награды:
        160000 опыта;
        30000 золотых;
        Памятный вымпел «Язык до прошлого доведет»
        Получение следующего квеста цепочки.
        Я глянул на документ и присвистнул. Да это даже не язык! Это клинопись какая-то. Значки, более всего похожие человечков в странных, не сказать, непристойных позах. И вот где мне искать эксперта по данному наречию?
        Хотя - о чем я? Где, где… В небесах, где же еще? Ясно ведь, что эту белиберду никто из смертных ни прочесть, ни перевести не сможет. Даже Бахрамиус, хоть он и воистину мудрец.
        Впрочем, есть еще Сэмади, но и тут я тоже не уверен. Короче - к Тиамат с этой бумажкой надо идти, только не прямо сейчас. Почему? Квест не из самых горящих. А ну как она сама по какой надобности ко мне нагрянет, с приказом там, или еще по какой надобности? Чего зря шанс на перемещение палить, не говоря уж про свиток? Экономика должна быть экономной.
        Врать не стану - настроение у меня здорово приподнялось. И пребывало таковым ровно до того момента, пока я не покинул архив Академии Мудрости, и не увидел, что происходит на небольшой площадке, расположенной у выхода из здания.
        Глава восьмая
        в которой все то и дело меняются местами
        Все-таки мысль материальна. Я всегда это подозревал, а сейчас получил зримое тому подтверждение.
        Элина Мудрая стояла практически напротив меня, нас разделяло шагов пятнадцать, не более того. Довольная улыбка недвусмысленно говорила о том, что она довольна произведенным на меня эффектом, а горделивая поза подтверждала то, что спуску мне никто давать не собирается. Поунижаться позволят, но прощения ждать не стоит.
        И что самое скверное, была она тут не одна, по всему периметру площадки разместились ее люди, отменно экипированные, с оружием наизготовку. И все, как один, высокоуровневые.
        - Это засада - сообщил нам Гунтер, и потянул меч из ножен - Да, неладно что-то стало в Западной Марке. Раньше тут больше порядка было.
        - Скажи еще, что все обстоит так потому, что представителей Ордена из Эйгена выставили - хмыкнул я.
        - Возможно - невозмутимо ответил рыцарь - Почему нет? Мы за все хорошее, против всего плохого. А засада - это плохо.
        За нашими спинами хлопнули двери архива, отрезая путь назад, следом за этим громыхнул засов, которым их заперли изнутри.
        - Три десятка - вздохнул брат Мих, в руке которого уже поблескивал сталью клинок, извлеченный из-под балахона - Многовато, можем не управиться. Эх, Флоси бы сюда! Все-таки, когда мы впятером по Раттермарку мотались, было надежней. И вот накой ему понадобилась эта божественная ерунда?
        Назир ничего говорить не стал, только тонко улыбнулся. Его сроду не пугали враги, сколько бы их не было. Он с детства знал, что у него в жизни есть только два варианта - победить или умереть. Других варианты развития событий Хассан ибн Кемаль в головы своих воспитанников не вкладывал.
        - Получила удовольствие? - осведомился я у Элины - Теперь объясни, что это за перфоманс ты тут устроила? Какой в нем смысл?
        - Мне нужно то, что ты забрал в архиве - дружелюбно донельзя сообщила мне девушка - Ой, забыла о правилах приличия! Здравствуй, Хейген, я так рада тебя видеть. Можно даже сказать, что соскучилась.
        - Ты знаком с этой леди? - изумился Гунтер - Хотя… Мне кажется, я тоже ее уже видел. Только не помню, где и когда.
        - Знаком, знаком - хмыкнул я - Еще как. Вглядись получше, может вспомнишь. Мы все старые приятели.
        - Не сказать больше - растянула полные губы в улыбке Элина - Впрочем - нет, не сказать. Ваш друг, благородный рыцарь, оказался в высшей степени нравственен.
        - Или разборчив - сально оскалился брат Мих - Лэрд абы с кем вожжаться не станет, он себя уважает.
        - Тебе надо поменьше общаться с Флоси - заметил я - Это прямо его реплика. И интонации тоже.
        Случись эта встреча где-то в другом месте, я бы, скорее всего, сильно напрягся, но тут, в Эйгене, бояться было нечего. Города, а особенно столицы, были мирными зонами. Любые смертоубийства кроме квестовых, тут запрещены. Мало того - и квестовые только те, в которых задействованы НПС, специально для этого созданные. Так что Элина со своими воинами смотрелась, конечно же, впечатляюще, но реального вреда причинить мне не могла. Руки коротки.
        - Если обмен любезностями закончен, то я повторю свой приказ - отдай мне то, что ты только что нашел в архиве - из голоса Элины ушла лиричность, он стал суше - И побыстрее. В этом случае твои спутники покинут это место живыми и здоровыми. Ты - нет, тебя я прихвачу с собой, но их не трону. Я знаю, что ты относишься к этим НПС с какой-то просто ненормальной симпатией, так что…
        - Как она нас назвала? - уточнил у Гунтера брат Мих - Я не расслышал.
        - Как-то странно - ответил ему рыцарь - Не знаю, счесть это оскорблением или нет? Опять же - это леди, они не загрязняют свою речь бранью.
        - Надо тебя в один селгарский бордель сводить, к неистовой Стефани - гукнул чернец - Тоже леди, можно сказать. Так вот она…
        - Элина, к чему это шоу? - я остановил речи брата Миха, положив руку ему на плечо - Ты не хуже меня знаешь, что ни ты меня, ни я тебя, да вообще никто никого тут убить не сможет. Правила пока никто не отменял.
        - Да-да, правила - задумчиво прощебетала девушка - Правила-правила. Верно, чуть не забыла! Положительно, что-то с памятью моей нынче стало. Господин Фелисер, прошу вас.
        Из-за спин воинов вперед выступил тот самый пестро разряженный вельможа, которого я недавно видел во королевском дворце, он отставил одну ногу назад, извлек из широкого рукава свиток, развернул его, и заорал:
        - Указом королевы Анны воин, именующий себя Хейгеном из Тронье, с настоящего момента лишен всех наград, пожалованных ему Короной Запада, всех титулов и привилегий. Отныне и навсегда, во всех пределах Западной Марки, он объявляется вне закона. Любой убивший его не будет преследоваться королевским судом и не понесет за это никакого наказания, равно как и за убийство его спутников, буде те примут сторону рекомого Хейгена…
        - Достаточно - остановила Фелисера Элина - Дальше там еще много разного, но главное уже прозвучало. Хейген, ты уже все понял, верно? Все, ты вне закона, и город для тебя перестал быть безопасной зоной. Есть такой нюанс в игровых правилах, так что ни с какой стороны тут не придерешься, даже не пытайся.
        Ну да, переиграла она меня, по крайней мере в первом раунде. Но это ничего не значит, слава богу, есть другие способы отсюда улизнуть. Вот только лучники… Пока мы все будем сигать в портал, они могут моих ребят здорово подранить, а то и убить.
        - Лихо - признал я - Впечатляет. Даже моих спутников в этот документ включила.
        - Старались. А что до спутников - включай их, не включай, все одно ничего не изменится. Они так и так влезут в драку, а, значит, проявят агрессию по отношению к игроку - Элина подмигнула мне, а после громко произнесла - Вы, трое. Уходите, вас никто не держит.
        Она махнула рукой, несколько воинов за ее спиной расступились, открывая проход.
        - Ну же - Девушка чуть изогнулась, вытянув руку в приглашающем жесте - Идите. Увы, Хейген, мне кажется, что они не желают тебя покидать. И даже ты не сможешь на них повлиять.
        И снова она права. Предложить моим друзьям сейчас уйти, это все равно что в лицо им плюнуть. Она это знала, потому комедию и ломала.
        - Вот ведь голова садовая! - хлопнула себя по лбу Элина - Чуть не забыла!
        Она достала из сумки какой-то свиток, махнула им, тот вспыхнул зеленоватым пламенем, и почти сразу же превратился в сотню искорок, которые пару секунд повисели в воздухе, а после осыпались вниз.
        Я повертел головой. Ничего не произошло, из-под камней не выбралось страшное чудовище, у меня из головы не вылезли рога, а сама Элина не преобразилась в круглоглазую девицу в матроске и с забавной прической.
        И что же это был за свиток? Может, она свое воинство силой поднакачала, чтобы наверняка нас в капусту изрубить? Или что-то другое? В любом случае, ничего хорошего ждать не приходится. Элина никогда не была дурой. Истеричкой - да, стервой - безусловно, и еще какой, но не дурой. Так что можно не сомневаться в том, что нас ждет очередной неприятный сюрприз.
        И еще - как-то все происходящее мало похоже на экспромт. Не сказать - вообще не похоже. Такое ощущение, что она меня здесь ждала. Но это же абсурд? Я сам себя не предавал, а больше никто не мог знать, что меня сегодня занесет в Эйген.
        Хотя… Я в архиве три часа просидел, за это время можно было и подготовиться, разумеется. И все-таки вопросов все равно масса. Почему Анна так откровенно меня слила? Как Элина приблизилась к ней настолько, что выбила такую бумагу? Чтобы такую писульку получить, уровень репутации должен быть запредельный.
        И самый главный вопрос - откуда эта красотка знает, что именно я забрал в архиве? Впрочем, вот тут как раз не факт, что знает. Ясно же, что в подобных местах люди не нефть ищут, а документ, так что смело его требуй, не ошибешься.
        Или - знает? Черт, и ведь не выяснишь никак.
        Ладно, пора отсюда уносить ноги, после разберемся, что тут к чему. Надо попросить кого-то из сокланов наведаться в Эйген, побродить по кабакам и храмам, выяснить, что тут вообще происходит, а там, глядишь, какая-то ясность появится.
        - Ух ты! - вытаращил глаза я и вытянул руку - Семиглазый пятичлен к нам идет! Все, капец, отыгрались!
        Все-таки самые примитивные трюки почти всегда срабатывают. Больше половины игроков обернулись, и даже Элина завертела головой.
        - Быстренько - пробормотал я и махнул свитком перемещения - Валим…
        Ничего. В смысле - вообще ничего. Не открылся портал.
        - Еще разок попробуй - на редкость доброжелательно посоветовала мне Элина и сложила руки на груди - Ну, давай! Раз! Два! Три! Ой, опять не получилось.
        Однако, что-то совсем непонятное здесь и сейчас происходит. Ладно, пусть меня можно прикончить в пределах города, это худо-бедно укладывается в игровую логику. Но чтобы свиток перемещения не работал?! Не в помещении, не в подземелье, не в инстанс-зоне, а в штатной ситуации, на открытой местности, даже не во время боя.
        Это что-то совсем новенькое, из разряда «так не бывает».
        - Неясно, да? - Элина откровенно наслаждалась ситуацией - Прямо вот слышу, как у тебя мозги скрипят! Хейген, ты же неглупый парень, мог бы уже догадаться, что к чему, подсказок-то масса. Например - тебя ничего не смущает в моем сегодняшнем окружении?
        Я обвел глазами строй воинов, многие из которых ехидно улыбались. Ну, бойцы как бойцы. Все крепкие, все с приличными уровнями, все…
        Стоп. Все или мечники, или стрелки. Ни одного мага, кроме самой Мудрой.
        Почему?
        - Догадался - захлопала в ладоши Элина - Вижу, догадался. Да-да, сегодня все решает крепость руки и верность глаза. Никакой магии. А я буду просто стоять в сторонку и смотреть, как вас нарезают на куски. Или только тебя, в том случае, если ты все же включишь голову, и решишь сохранить своим друзьям жизнь.
        - Блокиратор магии? - уточнил я - Но откуда? В Файролле такого нет. По крайней мере настолько мощного. Я, конечно, не сильно прошаренный игрок, но о такой штуке знали бы все.
        И это на самом деле было так. Таша еще в том году на данную тему писала очень подробную статью, а я ее редактировал. Не имелось в игре настолько действенных ограничителей магии. Так-то всякого хватало, естественно, существовали кольца, которые позволяли скрыть магическую суть игрока, ожерелья, одев которые на шею вражескому чародею, можно было лишить его маны, то есть, по сути, нейтрализовать на небольшой срок, боло, наподобие тех, которым владел Назир, но чтобы вот такое…
        - То, чего не было, может и появиться - Элина была все так же мила и учтива - Мой милый Хейген, в мир вернулись боги, а с ними пришли знания, которые много тысяч лет были просто забыты. И время от времени небожители делятся своей мудростью с теми, кто принял их сторону.
        Блин! Ну конечно же! Боги! Вот теперь мне все стало ясно. И самое обидное - ответ лежал на самом видном месте, а я его проглядел.
        Впрочем, некий глюк все же наличествует. Где сообщение о том, что магия недоступна, с указанием времени действия заклинания?
        Или мне и не полагается такое сообщение? Я же не маг.
        - Великая Месмерта невероятно милостива - продолжала тем временем вещать Элина - И щедра, особенно в тех случаях, когда дело касается особ, ей лично неприятных. Понимаешь, о чем я?
        - Теряюсь в догадках - хмуро отозвался я - Не-не, это не ирония. На этот раз тебе в самом деле удалось меня удивить. Недооценил я тебя. А королева Анна, выходит, теперь тоже Месмерте служит?
        - Разумеется - рассмеялась Мудрая - Не скажу, что было просто ее склонить к этому, но терпение и труд все перетрут. Не тебе же одному венценосцев под божественную руку приводить? Мы тоже кое на что способны. «Мы» - это я не о себе в третьем лице. Нас, мой милый Хейген, много.
        Любопытно. Я ведь как-то даже на эту тему не задумывался, просто Лоссорнаху намекнул, что, мол, какая-то богиня лучше, чем никакой - и все. А, оказывается, это часть игрового процесса, земных владык можно ставить на службу небесным, и стричь на этом купоны. Например, в виде вот таких уникальных свитков.
        Зато теперь еще кое-что стало понятно, например, отчего Орден из города выпроводили. Теперь здесь всем заправляет Месмерта, адептам других божеств в этих краях делать больше нечего. Потому и часть продавцов с рынка пропала, и народу на улицах стало меньше. Кому охота получать конфессиональные пинки от городской стражи? Странно, что нас они прозевали, по идее должны были доскрестись.
        - А вот принц не пожелал обратиться в ту веру, которую избрала его матушка - посетовала Элина - Потому сидит он теперь в темном и сыром подземелье, скучает. Мама-королева к нему каждый день ходит, пытается наставить на путь истинный, но пока безуспешно. И я заглядываю, веду с ним задушевные беседы, очень хочется бонус срубить. Если все венценосное семейство привести к престолу богини, то каких-то ништяков должны отсыпать. Причем в обе руки.
        А вот за это спасибо, порадовала. Семейство, значит? Ну да, короля-то я обработал, а вот сестрицу свою нет. Буду в замке - займусь этим вопросом. Любит она меня, не любит - пофиг, скажу - сделает, в конце концов я ей старший брат! Что до мелкого - это мы прямо завтра обстряпаем. Говорить наш маленький принц не умеет, потому за согласие засчитаем мотание головой, пускание пузырей, ну, или то, как он лихо описался. Тут что хочешь подойдет.
        И про Вайлериуса не забуду. Надо парня из каземата вытаскивать, нечего ему кандалами звенеть. Расклады становятся все более интересными, лишний карманный претендент на престол Запада мне не помешает, пусть даже и без воинства за спиной. Причем тянуть с этим не стоит, а то, неровен час, убедит его эта парочка пополнить ряды сторонников Мессмерты, и накрылась политическая оппозиция медным тазом. И, что приятно, у меня уже есть мыслишки насчет того, как это провернуть.
        Осталась ерунда - убраться отсюда живым и невредимым. И без потерь. Ну, или хотя бы только без потерь, я, если что, могу и умереть. Вещи - это только вещи, переживу.
        - Итак - Элина глубоко вздохнула - Хейген, в третий, и на этот раз последний раз прошу - отдай мне то, что ты взял в архиве. Отдай, и черт с ним - ты свободен. Не только твои приятели, но и ты сам. Даю слово, что тебя никто не тронет до той поры, пока ты не уберешься из города. Скажу честно, я не знаю, что там у тебя за документ, но мне ясно одно - он нужен моей повелительнице. А, значит, она его получит, пусть даже мне придется наступить на горло своей песне.
        - Не проще было давным-давно в архив сходить, и его там найти? - усмехнулся я - Или не получается ничего без Хейгена? Вот так и начнешь подумывать о том, что ты на самом деле Избранный.
        - Сказала же - я не знаю - без малейшей рисовки ответила Элина - Правда не знаю. Мне известно, что у тебя он есть, и что я должна забрать его у тебя любой ценой. Этого достаточно.
        Забавно. Почему именно отдать? Может, потому что с трупа полученный манускрипт потом не взять? Хотя она его так и так не получит, он в мешочке лежит, который после смерти со мной остается.
        Или, к примеру, он вовсе исчезает после гибели персонажа? Это Файролл, тут все варианты возможны.
        Короче - можно долго гадать, а ответ получить только посмертно. В свойствах самого документа на этот счет ничего не сказано, там вообще имеется только одна запись «квестовый предмет». И все.
        - И давно вы меня ждали? - уточнил я - Только не говори, что всю жизнь.
        - Не только тебя - не стала тянуть с ответом Элина - Мы собирались проверять всех игроков, которые посещают закрытую секцию архива Академии. Правда, именно ты и оказался первым. Впрочем, богиня и не сомневалась, что так случится. Она очень тебя не любит, Хейген. Очень. И когда придет день Великой Битвы, ты узнаешь, что такое гнев богов.
        Вот что я вам скажу - не одна Тиамат ищет оружие Демиургов. Кто-то из ближних адептов Месмерты тоже этим занимается. И этот кто-то, по ходу, запорол квест с документами! Скорее всего неверно их разложил, и теперь сидит, скучает, ждет окончания штрафных санкций. Там, в условиях квеста, русским по белому было написано про временное ограничение на его повторное выполнение. Две недели по игровому времени - шутка ли! Все знают - пока ты спишь, враг качается.
        А тут я, такой красивый, и с готовым документом на кармане. Забирай его, и продолжай поиски Священного Грааля. Скорее всего, это заложено в механизм задания, если бы я тоже его запорол, то мне также получил возможность обрести искомое альтернативным путем. То есть путем угроз и насилия. Ну, или подкупа, как вариант.
        Только этот Искатель не сама Элина, она лишь орудие в руках богини. Будь она им, вела бы себя по-другому.
        Но какой интересный расклад получается, а? Один квест на всех богов, с одинаковыми реперными точками и единственным призом. Фактически - тараканьи бега, на нас можно начинать ставки делать. И я, выходит, отставал, поскольку ставленник Месмерты до архива добрался первым. А, может, и сейчас отстаю. Кто даст гарантию того, что, к примеру, фаворит Лилит не отметился тут еще раньше? Может, он уже перевел бумажку, и сейчас бодро чешет дальше по линейке квестов? Сайрус очень упертый, мне ли этого не знать! Почему Сайрус? А кто еще? Тут даже двух мнений быть не может.
        Интересно, когда копье будет собрано, но еще не передано в руки бога, его можно отжать у победителя? Гипотетически - почему нет? Чем копье отличается от бумажки в разрезе квестовой наполняющей? Да, по сути, ничем.
        Вывод - чем дальше пройду по цепочке, тем внимательней надо относиться к вопросам безопасности.
        Самое же печальное, что теперь у меня нет уверенности, что обретенный манускрипт даже в заветном невыпадающем мешочке уцелеет. Не исключено, что нет у него такой функции. Хотя, с другой стороны, не просто же так Элина склоняет меня к добровольному сотрудничеству? Значит, есть тут какие-то нюансы.
        - Гляжу, услышать меня ты не хочешь - подытожила Мудрая - Ладно, пусть будет так, попробуем по-другому. Лучники!
        Свистнули стрелы, причем ни одна из них меня даже не зацепила, просто в силу того, что ни для кого из стрелков я не являлся целью. Ими стали мои спутники.
        Назир показал свой обычный класс, отбив летящую в него смерть клинком, Гунтер прикрылся щитом, а вот брат Мих подобной сноровкой в этот раз не блеснул, потому, сопя и сквернословя, начал выдергивать стрелу из левой руки.
        - Это пока предупреждение - сообщила мне Элина - Следующий залп будет для кого-то последним. Хейген, что тебе важнее - жизни этих НПС или собственное упрямство? Ты готов разменять друзей на квестовую бумажку?
        Надо признать, она неплохо изучила мой характер. Она знает, кем именно являются для меня эти трое. Вывод - снова в клане где-то сквозит, есть и у нее в нем глаза и уши.
        А народу-то прибавилось, к ней вон еще с десяток бойцов подтянулся, оцепление местами уже в два ряда стоит. То есть прорыв в принципе стал невозможен, даже учитывая высокие боевые качества моих приятелей.
        - Убедила - сообщил я Элине - Твоя взяла. Только дай минуту, хорошо? Мне надо ребятам пару слов сказать.
        Ох, как же она обрадовалась! Причем непонятно чему больше - тому, что выполнила приказ богини, или тому, что взяла надо мной верх. И еще - сдается мне, что не уйдем мы отсюда в любом случае, не выпустит она нас. Как только документ получит, тут же отдаст приказ на ломти резать. Это для нее дело принципа.
        - Надо прорываться - выпятил челюсть вперед брат Мих - Девка-то чокнутая, сразу видно. Она…
        - Да все ясно - перебил я его - Не жужжи. Есть у меня одна идея. Сейчас я попробую открыть портал, и, если это случится, вы в него идете первыми. Без разговоров! Назир, ты меня понял? Это приказ. Я - замыкающий, а не ты.
        Возможно, я и не прав, но мне кажется, что магия богов действует только на смертных. То есть стандартные свитки порталов она блокирует, но не факт, что данное ограничение распространяется на способ перемещения божественного характера. Жалко, конечно, расходовать артефакт, но деваться некуда.
        Вот только нет у меня уверенности в том, что портал, ведущий к престолу Тиамат пустит в себя НПС. Если нет - значит, плохо дело, значит, придется умирать в попытке прорыва. Но и манускрипт Элина не получит, я его тогда в портал заброшу, пусть он на лестнице лежит. И забрать его никто, кроме меня, оттуда не сможет. До того момента, как портал закроется, мы всяко продержаться сможем.
        - Ну? - Элина, похоже, начала терять терпение - Долго мне ждать?
        - Нет - весело ответил ей я, доставая из сумки совсем недавно полученную квестовую награду - Уже почти все.
        Взмах - и вот перед нами расцвел красным цветом пульсирующий зев портала. Прав я оказался! Божественное божественному не помеха.
        Первым в него сиганул брат Мих, потянувший за собой Назира, который, похоже, плевать хотел на мои приказы. Секундой позже туда кувыркнулся Гунтер, громыхнув напоследок своими доспехами, ну, а за ним последовал я, успев услышать неразборчивый вопль Элины. Надо думать, сия особа хотела крикнуть слово «нееееет», следуя лучшим драматическим традициям, до которых она была большой охотницей, но оно скрестилось с какой-то бранью, и на выходе стало сущей белибердой.
        Бумммм! Я приземлился прямиком на ступеньку, порядком отбив себе пятую точку. Случись такое в реальной жизни, замучался бы потом копчик лечить.
        - Ох ты! - это восхитился Гунтер, он стоял и смотрел на золотую лестницу, ведущую прямиком к чертогам Тиамат - Красота какая!
        - Никогда сразу столько золота не видел! - поддержал его брат Мих - Хоть как-то раз и побывал в сокровищнице Ордена!
        Никогда не сомневался в том, что закрома брата Юра могут поспорить с благосостоянием монархов Раттермарка, причем, скорее всего, всех сразу.
        Портал с легким хлопком закрылся, но за секунду до того из него буквально вылетела растрепанная Элина с вытаращенными глазами, и врезалась в меня, снова повалив на ступеньки.
        - Какая настойчивая! - с легким восхищением произнес Назир, доставая нож с изогнутым лезвием - Даже жалко ее убивать. Достойные противники не так часто встречаются.
        Девушка вскочила на ноги и отпрыгнула назад, так, чтобы держать в поле зрения всех нас.
        - Ситуация немного изменилась, душа моя - произнес я - Теперь нас много, а ты одна. И, если честно, я даже не знаю, что с тобой делать.
        - Зато мне известно, как поступить - Элина выбросила вперед руку, и рявкнула какое-то заклинание.
        И - ничего не произошло. Совсем.
        - Ну-ну - копируя ее же собственные недавние интонации, подбодрил я девушку - Давай еще раз попробуем. Арсенал у тебя велик, может, какие другие чары сработают?
        Элина выхватила из сумки короткий посох, изукрашенный причудливыми рунами, направила его на меня и что-то шепнула.
        - Как работает эта штука? - заинтересовался я - Что со мной должно было произойти?
        - По идее он тебя обязан испепелить на месте - вздохнула сестра Вики, убирая жезл обратно - Очень сильный артефакт, я его в одном сложном инстансе взяла. Тоже не работает.
        - Работает - успокоил я ее - Но не в этом месте. Мы с тобой, родная, обменялись любезностями. Там, в Эйгене, ты меня в калошу посадила при помощи магии Месмерты, а тут я тебя. Знаешь, кто сидит вон за теми дверками? Ну, есть версии?
        Самое забавное то, что в своей ярости Элина и правда до сих пор не понимала, куда именно ее занесло. А сейчас подумала и сообразила. Ох, какое же глупое выражение у нее на лице в этот момент застыло!
        - Вспомнил! - грохнул себя перчаткой по шлему Гунтер - Вспомнил, откуда я вас знаю, леди! Мы виделись на Севере, в харчевне! Друзья, эту даму нельзя винить в наших неприятностях, порукой тому мое слово. Увы, но она больна, и серьезно, причем хворь у нее не физического, а душевного свойства!
        - А я верю - заявил брат Мих - В Эйгене она еще хоть как-то на нормальную была похожа, а сейчас только глянешь на нее, и сразу становится ясно - как есть юродивая. Жаль. Я просто хотел предложить с ней напоследок немного побаловаться. Нет, потом убили бы, но для начала - порезвились.
        - Фу! - поморщился Гунтер - Как это низко!
        - Ты мог бы ее не пользовать - пожал плечами чернец - Была бы честь предложена.
        - Н-да - произнес Назир, и почесал острием ножа подбородок.
        Даже знать не хочу, над чем он сейчас задумался. Уверен, мне это не понравится.
        Элина задрала голову к небесам, до которых, казалось, можно достать рукой, и издала протяжный крик, в котором так и слышалось: «Вот за что мне это все!?!».
        - Бедненькая - произнес Гунтер, и наклонился к брату Миху - Не одолжишь мне десяток золотых? Я в прошлый раз ей немного денег уже дал, сейчас, наверное, тоже надо. Таким надо помогать. Если не мы - то кто?
        - Отправь меня обратно! - вцепилась в меня Элина - Отправь меня в Эйген!
        - Даже глянуть на местные красоты не желаешь? - удивился я, оттолкнув ее от себя - Где твое игровое любопытство? Да за то, чтобы оказаться в этом месте, куча народу все что есть отдаст.
        - Я служу Месмерте! - Элину аж трясло от нахлынувших чувств - Понимаешь? Мне страшно представить, что она со мной может сделать, если узнает, где именно я была! Хейген, я очень прошу, дай мне…
        - Убей ее - громыхнул над нами голос Тиамат - Немедленно!
        - Она скорбна головой! - крикнул Гунтер, нахмурившись - Так нельзя!
        - Убей! - в голосе богини послышалась угроза.
        Элина вертела головой, ее лицо скривилось, казалось, она вот-вот заплачет.
        - Мне очень жаль - абсолютно искренне сказал я девушке, сделав шаг вперед, - Правда, очень жаль. Ты, конечно, сама во всем виновата, нельзя быть настолько упертой, но… В общем - извини, если сможешь.
        И следом за этим я сильно толкнул ее в грудь. Настолько, что девушка как воздушный шарик отлетела к краю лестничного пролета, на секунду там застыла, а после безмолвно канула в пустоту, начинавшуюся за ним.
        - Ух! - гукнул брат Мих, осторожно подошел к краю, и глянул вниз - Не видать. Должно, уже к земле подлетает.
        - Это неправильно - насупился рыцарь - Хейген, твоя приятельница была нездорова, стоило бы объяснить это той, кто сидит за золотыми дверями. Даже варвары из восточных степей не трогают тех, у кого больна душа, а они не знают жалости ни к кому.
        - Богам неинтересны объяснения - усмехнулся я - Для них главное то, чтобы их приказы выполнялись быстро и точно. Поверь, я сделал для Элины больше, чем она заслуживала.
        - Так нельзя - помотал головой рыцарь - Нельзя.
        Назир с братом Михом услышав это, переглянулись и обменялись улыбками. Их этические моменты, связанные с моим поступком, не волновали совершенно.
        Что до меня - удивляло лишь то, что не последовало ни одного сообщения от системы. Элина игрок, за ее убийство какие-то санкции должны ведь были воспоследовать? А тут - тишина, благолепие.
        Я постоял еще минутку, подождал, а после скомандовал:
        - Все, пошли наверх. И вот что - внутри ведите себя прилично. Местная хозяйка дама решительная, строгая и беспощадная. Собственно, вы все с ней уже как-то сталкивались. Ну, когда ведьму в лесу убивали, помните? Вот, про нее речь. Так что лучше держитесь скромно, и по возможности помалкивайте.
        Зря распинался. Ни один из моих спутников не смог пересечь порог чертога Тиамат, как видно, НПС вход в данное помещение был закрыт. Будь на моем месте какая-нибудь правозащитница из наиболее оголтелых, она бы даже могла целую компанию развернуть по этому поводу, вроде «НПС - тоже люди», с митингами, акциями протеста и всем таким прочим.
        Меня же подобное не волновало, потому я просто подмигнул оставшимся на лестнице соратникам, помахал им рукой, и отправился на доклад к богине.
        Глава девятая
        в которой все складывается не так и плохо
        - Я довольна - именно такими словами встретила меня Тиамат - Ты наконец-то перестал демонстрировать строптивость, и проявил послушание.
        Странно, я вроде и раньше из себя бунтаря особо и не изображал. С Месмертой - да, случалось пальцы гнуть, но тут вроде ни разу такого не случалось. Нет, было как-то разок, но это я не хамил, даже не грубил. Так, максимум позицию обозначил. Впрочем, кто знает, что у богинь в голове? Они живут по другим критериям и правилам, так что лучше даже не пытаться выяснить, что именно эта суровая красавица принимала за строптивость. Она довольна? Все хорошо? Ну и славно. Лучшее - враг хорошего, это мне известно с давних времен.
        - Стараюсь - бодро гаркнул я и выпятил грудь вперед - Еще рад сообщить, что поиски оружия возмездия продвигаются вперед, несмотря на козни конкурентов!
        - Поиски чего? - удивилась Тиамат
        - Копья Демиургов - пояснил я - Мне показалось, что эта штука вам нужна как можно скорее, и я, соответственно, проявил свойственное мне рвение. Правда, тут возникли два нюанса, которые могут повредить делу.
        - Излагай - посуровела богиня.
        - Первый, как было сказано выше, конкуренты - я придал лицу грусть - Не дремлет ваша родня, великая богиня, как это ни печально. Та девица, которую я с лестницы полетать отправил, пыталась отнять у меня документ, добытый в архивах Академии Мудрости, причем не забавы или вредности ради, а по приказу вашей сестрицы. Вопрос - накой Месмерте этот листок с каракулями? Ответ, полагаю, предельно ясен.
        Богиня внимательно меня выслушала, нахмурилась, подозвала к себе Пауни, которая как обычно сидела у ее ног, на приступке трона, что-то нашептала ей в ухо, а после подала знак, чтобы я продолжал.
        - Второе - я достал из сумки означенный манускрипт - Написанное здесь прочитать невозможно. Я, конечно, не совсем уж дикий человек, по миру походил, несколько языков знаю, но это что-то совсем особенное. Так что без вашей помощи, великая Тиамат, мне никак не обойтись.
        Апоффсс соскользнул с коленей черноглазой девочки, пестрой лентой скользнул ко мне, подцепил клыками бумажку, что я держал в руках, а после, прошуршав по мрамору пола, подполз к богине.
        - Неудивительно - сообщила мне та, только глянув на листок - Этот язык был древен еще тогда, когда была юна.
        - Вы и сейчас юны - решив, что немного лести не помешает, выпалил я - Видит бо… Ээээ…. Небо. Да! Видит небо, нет под ним особы женского пола моложе и краше, чем вы!
        «Богиня Тиамат довольна вами, игрок Хейген, и вознаграждение не заставит себя долго ждать.
        Ваша жизненная энергия увеличена на 10 % от общего значения сроком на 24 часа».
        Ну, я бы предпочел нечто более ощутимое и навсегда, но и так хорошо. Нет, правильную богиню я выбрал, ту, что склонна к похвалам, пусть даже не всегда заслуженным. С тем же Витаром так не получилось бы, больно он незамысловат и прямолинеен, от него бонусов фиг дождешься. А тут вовремя сказал теплое слово - и получи гостинец.
        Думаю, в этом плане еще Лилит неплоха, но она уступает Тиамат во властности и готовности действовать. Лилит - богиня версии «лайт», с ней далеко не уйдешь.
        - Так что там написано? - спросил я - Вы можете мне сказать?
        - Разумеется - кивнула богиня, и манускрипт в ее руках вспыхнул синим пламенем - Тебе предстоит дальний путь, воин. Тебя ждут пески Востока.
        Вами выполнено задание «Мертвое не молчит»
        Награды:
        160000 опыта;
        30000 золотых;
        Памятный вымпел «Язык до прошлого доведет».
        О как. Уже второй квест приводит меня на Восток. А что, удачно. Может, выдастся возможность совместить одно с другим. Почему нет?
        Вам предложено принять задание «За барханом бархан»
        Данное задание является пятым в цепочке квестов «Дорога к престолу богини»
        Условие - найти в пустынях Востока оазис Агтапур, с давних времен скрытый от взоров людей по воле Демиургов.
        Награды:
        200000 опыта;
        Свиток портала для перемещения в оазис Агтапур (разовый);
        Бурдюк для воды, оставленный некогда одним из Демиургов у ручья, где он утолял жажду;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Даже зла никакого нет. А смысл психовать? Я уже давно привык к этому «пойди туда - не знаю куда». Тем более, что тут даже некое подобие адреса есть, и название объекта, предназначенного для поиска, что уже неплохо. Случались у меня квесты и похуже, когда даже этого мизера не имелось. И ничего, находил искомое.
        На всякий случай я открыл карту. Ничего. Она была словно покрыта туманом, что, собственно, не слишком-то и удивительно. Я же сейчас нахожусь между небом и землей, в том месте, которого, по сути, нет.
        Самое забавное, что в теории у меня есть замечательный проводник по подобным местам. Кто-кто, а он-то наверняка знает, где этот самый оазис находится, поскольку ему это по штату положено. Вернее - ей. Огине Восточной, дриаде. Пески Востока в каком-то смысле ее владения, потому она в них наверняка ориентируется великолепно, а, стало быть путь в пресловутый Агтапур указать может без особых проблем. Но с учетом того, как я в прошлый раз расстался и с ней, и с ее родственницами, вряд ли захочет это делать.
        А вот к тому игроку, который сейчас сидит без манускрипта и печалится по поводу трех ошибок в архиве Академии, она наверняка в проводники пойдет. Мало того - ковровую дорожку ему через пески расстелет. Это я к чему? К тому, что время поджимает. Если я сейчас не вырвусь вперед, то очень скоро стану отстающим. Или, того хуже - вовсе сойду с дистанции. Хотя это вряд ли, слишком уж тогда все неспортивно получится. Но, например, некое усложнение квеста заработать в этом случае запросто можно.
        - Хейген - донесся до меня голос Тиамат - Хейген. Да что такое? Я к кому обращаюсь?
        - А? - вынырнул я из своих мыслей - Извините, задумался.
        - Это хорошо - одобрила мои слова богиня - Думать полезно. Но надо все-таки проявлять и уважение по отношению к своей повелительнице.
        Вот какая она все-таки упертая, а? Сто раз говорил, что я при ней не комнатной собачкой служу, а в качестве вольнонаемного. Нет, все понимаю - пережитки прошлого, отголоски времен, когда боги управляли жизнью человеческой, но надо же как-то привыкать к тому, что нравы изменились?
        Впрочем, что ей говори, что не говори… Без толку.
        - А обстоят дела с моей дочерью? - строго спросила она у меня - Ты ищешь ее?
        - Разумеется - подтвердил я - Не скажу, что мне это легко дается, очень уж хорошо ключи от тех ворот, за которыми она спит, запрятали, но дело движется.
        - Не ленись - погрозила мне пальцем богиня - Награда в случае успеха будет безмерна.
        - Не для мзды стараюсь - потупился я - Мне очень вас порадовать хочется!
        «Богиня Тиамат тронута вашими словами, игрок Хейген. Получите награду за них!
        Вы получаете постоянную прибавку к характеристике „Мудрость“ в размере 15-ти единиц».
        Если мы еще минут десять с ней побеседуем, то я имею шанс неплохо прибарахлиться.
        Кстати! Чуть не забыл!
        - Богиня, можно обратиться с небольшой просьбой? - вкрадчиво спросил я.
        Та шевельнула правой ладонью, как бы давая понять - говори, мол.
        - Завтра у моего брата, короля Пограничья, который уже выбрал путь служения вам, будет праздник - я решил особо не размениваться на преамбулу, сразу к делу перейти - Завтра его сын, ныне принц, а в будущем тоже король, получит родовое имя.
        - Ну-ну - заинтересовалась Тиамат - Продолжай.
        - Ваш жрец тоже будет принимать участие в данном мероприятии, он обратится к вам с просьбой благословить сего младенца, который, кстати, мне племянником приходится, лишняя на великие подвиги - выполнил ее пожелание я - Само собой, все они будут совершаться в вашу честь, это даже не обсуждается. Так вот хорошо бы, если вы как-то это благословение обозначили. Ну, там снизошли с небес и в лоб дите поцеловали, или что-то в этом роде совершили. Так сказать - дали понять, что просьба услышана. Согласитесь, это принесет пользу вообще всем. Ребенку лишняя удача в жизни точно не помешает, народ Пограничья будет знать, что его богиня с ним, король убедится, что его семья под небесным присмотром. Ну, а мне и моим людям увидеть вас лишний раз всегда в радость!
        - Недурственно, недурственно - призадумалась Тиамат - Хейген, ты положительно сегодня молодец. Жалую тебе перстень, в знак своего благоволения.
        Она стянула с безымянного пальца левой руки украшение с блескучим камушком и бросила его мне.
        Лучше бы еще какую-нибудь характеристику подняла, пользы бы больше вышло. Опять, небось, в статах одна мудрость с хитростью окажутся.
        - А можно вопрос? - убирая перстень в сумку, поинтересовался я - Почему вы жрецом Флоси сделали? Он мой друг, мы вместе через многое прошли, я, можно сказать, его даже люблю, но самым приятным из людей его не назову точно.
        - Он первым из твоего окружения поверил в то, что я всемогуща - величественно молвила богиня - Он восхвалял мое имя, творя предметы, и нес их к людям. Пусть не безвозмездно, но тем не менее. Подобное рвение достойно высшей награды.
        Воистину - неисповедимы пути божественные. Хорошо, что она отчасти ослеплена придуманным ей самой величием, а то остались бы от Флоси рожки, ножки, клок нечёсаной бороды, да пустой кувшин из-под пива. А так все вроде неплохо получилось.
        - Я жду от тебя хороших вестей, воин - закинула ногу на ногу Тиамат, и качнула золотой туфелькой - Время перемирия неуклонно близится к концу, не теряй его зря.
        - И так бегаю как подорванный - вздохнул я - Но не жалею о том ни капельки. Все силы, что тратятся сегодня, окупятся сторицей на поле брани. И, надеюсь, после нашей победы, вы не забудете тех, кто клал жизни на ваш алтарь.
        Пауни, сидящая у ног богини, громко фыркнула.
        - Не забуду, не забуду - отмахнулась Тиамат - Иди уже.
        - Нам бы вниз попасть побыстрее - потыкал я пальцем, показывая на пол - И, желательно, без полетов во сне и наяву.
        Ответа не последовало, только правая бровь на холодном и красивом лице чуть поднялась вверх. Я предпочел расценить это как согласие, и покинул залу.
        Не ошибся. Стоило только мне выйти из дверей чертога, как налетевший вихрь подхватил нашу дружную компанию, закрутил, завертел, и потащил с собой.
        Ох, как ругался брат Мих, не ожидавший ничего подобного и орал Гунтер, цепляясь за щит, который норовил вырваться у него из рук! Только Назир сохранял присущее ему хладнокровие, по-моему, просто наслаждаясь полетом.
        Что до меня - я размышлял о том, куда нас этот вихрь сейчас доставит. А что если туда же, откуда мы к золотой лестнице перенеслись? В смысле - в Эйген? Вот будет сюрприз для Элины, королевы Анны и всех-всех-всех.
        Обошлось, веселый ветер сбросил нас на мягкую травку близ храма все той же Тиамат, немало удивив этим очередь, стремящуюся получить благословение богини. Хоть уже и наступил вечер, но такое шоу даже в сумерках было трудно не заметить.
        - Ох! - простонал брат Мих, вставая, и держась за поясницу - Прямо на камушек! Нет, не мой сегодня день!
        - Да что твоя поясница? - возмутился рыцарь - Вон, наплечник помялся! Опять кузнецу за ремонт доспеха придется платить. А денег мало осталось. Я подвиги сейчас не совершаю, добровольные пожертвования от благодарного населения за них не получаю.
        Так вот как бюджетируются добрые дела Ордена! А я-то все гадал, на что добродетельные странствующие рыцари живут…
        - А это вы как так? - спросила у меня глазастая эльфийка, держащая в руках гобелен, возможно ей самой и вышитый. Так себе подношение, надо признать, не будет моему клану от него особого толку. Впрочем, не удивлюсь, если Флоси приспособит его в качестве одеяла, с него станется - Это что за портал такой?
        - Лучше не спрашивай, золотко - попросил я ее, отряхивая ноги от налипших на них травинок - И поверь - это не самый удобный способ перемещения. Маниякс, ты где есть?
        - Тут - подошел к нам гном - Чего?
        - Когда доступ к алтарю закроется? - уточнил я у него негромко.
        - Через часок - неуверенно сказал тот, глянув на очередь - Ну, или около того.
        - После этого вешай табличку, сообщающую о том, что в связи с большим государственным праздником в это воскресенье храм не работает, а после того, как в замке все угомонятся, веди туда эту сладкую парочку. Я о Флоси и фее речь веду, если ты не понял. Но только тихо веди, так, чтобы никто их не видел, ясно?
        - Сложновато будет - почесал волосатое ухо гном - Там вечно кто-то ошивается, если не из наших, так из местных.
        - Назир, ты в этих вопросах лучший, поможешь тогда - велел я ассасину - Это приказ.
        Тот тонко улыбнулся, давая мне понять, что мои приказы для него не сильно действительны, но потом все же кивком подтвердил, что сделает то, о чем я веду речь.
        - В моих покоях их спрячете - закончил я инструктаж - Находятся они на отшибе, туда никто не суется, так что пусть там сидят до той поры, пока я их не позову. Особенно фея. Скажи, что это реально ее последний шанс удержаться в клане, если она опять хоть что-то выкинет, то ей вообще больше ничего не светит в нашей компании. Я не стану не нее орать, не буду пугать или наказывать. Я просто исключу ее из клана и объявлю в Пограничье вне закона. Полномочий у меня на это хватит. Знаю, что ты ей симпатизируешь, потому донеси до нее эти простые истины. А завтра, когда они понадобятся, за ними придут.
        - Сделаю - заверил меня гном - Будь уверен.
        - И - объявление - еще раз попросил я его - Обязательно повесь! А то потом вони не оберешься. Мол - зачем нужен храм, если в него нельзя попасть, и все такое. Вот оно нам надо?
        Во дворе замка все так же кипела деятельность. Столы все-таки сколотили, правда их теперешняя версия выглядела не настолько страхолюдно, как та, что я видел днем, рядом с ними ставили что-то вроде жаровен, на которых, надо полагать, завтра будут готовить угощение, всюду висели разноцветные ленты и флаги. Короче - Пограничье к празднику было готово! Кстати - гостей тоже привалило немало, они расположились на лугу, рядом с замком, где жгли костры, пили эль, и пели тягучие гэльтские баллады. Причем там оказалось немало моих знакомых, меня по дороге не раз окликнули, призывая присоединиться к веселью. Хорошо еще, что никто не обиделся, услышав мой отказ, гэльты ведь в этих вопросах как дети - либо лезут в драку, либо заявляют о том, что никогда тебя не простят.
        Сокланов во дворе я не нашел, как видно все разошлись, трезво рассудив, что завтра день будет веселый, перед ним лучше всего выспаться. Кстати - разумно. Не грех последовать их примеру.
        Вот только куда Кролина запропала? Праздник на носу, а ее и след простыл. Не случилось ли у нее какая неприятность в реале? Может, помощь нужна? Разве что позвонить ей, телефон-то есть.
        И еще - странно, но Элина мне так ничего и не написала. По всем законам жанра, я должен был заработать от нее очередное проклятие, начинающееся словами «Ненавижу тебя, Хейген», но почтовый ящик пуст. Она вообще долетела до конечной точки? Если да - то где ведро помоев, вылитое на мою голову?
        Стареет сестрица Вики, стареет. Эдак скоро она подастся к буддистам, начнет проповедовать всеобщую любовь, распевать мантры и предаст забвению нашу вражду. Не могу сказать, что подобный расклад меня сильно опечалит, но ощущение гармоничности происходящего может пострадать. Я настолько привык, что она меня ненавидит, что это стало нормой вещей. Выбей эту спицу из колеса - оно вращаться не прекратит, но начнет поскрипывать.
        Нет, положительно пора покидать игру. Вон какая чушь в голову лезет…
        Само собой, первое что я увидел, вылезая из капсулы, была Вика. Она сидела на кровати, отдельно замечу - одетая, почти не накрашенная, с невероятно смиренным выражением на лице. Ей бы еще волосы в косички заплести - прямо первая ученица в классе, да и только.
        - А чемодан где? - прокряхтел я, разминая поясницу?
        - Чемодан? - захлопала ресницами девушка - То есть?
        - Ну, судя по твоему виду, ты меня ждала только для того, чтобы попрощаться - уточнил я - Но вот загвоздка - к твоему текущему образу нужен чемодан. Дескать - все, я собралась, ухожу, но без финального «нам было хорошо, но во всем виноват только ты», обойтись не могу. Без чемодана картина неполная. Ну, это как статья без хлесткого заголовка или без красивой финальной фразы.
        - У меня его нет - покраснела Вика - Не обзавелась. Сумка есть. Если хочешь, могу ее вынуть, собрать и поставить вон там, в углу. Это тебя устроит?
        - Мне по барабану. Хочешь - ставь, хочешь - не ставь, дело твое. Лично я в душ, есть и спать.
        - А я? - грустно шмыгнула носом Вика - Как я? Мне куда?
        - Душа моя, это сугубо твое личное дело, я же не могу тебе диктовать, что делать, верно? Как там было не столь давно сказано? Не мне решать, кто что делает, нет у меня таких полномочий. Ну, не дословная цитата, конечно, но общий смысл вроде как я передал. Так что - думай сама.
        Твое счастье, подруга, что звезды на небе разместились в твое пользу. И я человек отходчивый, и Азов за тебя впрягся, а мне с ним отношения портить совершенно неохота. Не время, не место… Хотя, конечно, первостепенен тот факт, что злость ушла, а желание иметь рядом живую душу все же никуда не делось. Если бы не это, то просьба Азова так и осталась бы просьбой.
        Только все равно это только временная отсрочка. Не знаю, понимаешь ли это ты, моя радость или нет, но лично мне все предельно ясно. И, заметим - сейчас ты сама делаешь выбор, незачем меня после в подлецы записывать. Мол, ты меня обманул, ты заставил меня остаться.
        Хотя все равно именно так и получится. Мне ли не знать…
        - Хочешь - пошли со мной в душ - потрепав ее голове, пояснил я предыдущую фразу - Хочешь - иди разогрей мне еду. Ну, или приготовь, если ее нет. Хочешь - прямо сейчас ложись спать. Определись как-то сама.
        Определилась. И с душем, и с ужином, разумеется, предусмотрительно приготовленным, и со всем остальным. Собственно, я и не сомневался, что все так случится, и это позитивный момент большинства подобных ссор между мужчиной и женщиной. Ну, из числа тех, что заканчиваются благополучно, разумеется.
        В результате я чуть не проспал. Будильник не поставил, понадеялся на свое умение просыпаться тогда, когда нужно, присущее мне с юности, и вот, промахнулся. Спасибо, что в половине десятого взревел смартфон, сообщая, что кто-то желает со мной пообщаться. Причем этим «кем-то» оказался Азов.
        - Кому неймется? - пробормотала Вика, накрывая голову подушкой - Выходной же…
        Хотел я ответить «благодетель твой», но не стал. Слишком многое придется тогда объяснять, а мне делать это не охота. Да и времени на подобное нет.
        - Илья Палыч? - сказал я, выходя из комнаты - Что-то случилось?
        - Ничего - бодрым до отвращения голосом отозвался безопасник - Просто решил тебя поприветствовать. Ну, и сообщить о том, что рад за вас обоих. Все-таки когда молодые люди, великолепно подходящие друг другу, находят в себе силы поговорить и прийти к согласию, вместо того чтобы разрушить то, что строилось не день и не два…
        - Да, мы такие - я решил особо не миндальничать и перебил его - Все у нас хорошо.
        - Знаю - радостно заверил меня Азов - И это тешит мое сердце. Да, и еще одна мелочь. Пустяк, можно сказать.
        - Ну? - мне почему-то стало немного не по себе. Знаю я эти его пустяки, они как правило ничем хорошим не заканчиваются.
        - У меня сегодня день рождения - скромно сообщил мне безопасник - Вы оба на него приглашены. Нет-нет, ничего особенного не предвидится, так, посидим узким кругом, немножко выпьем, покушаем, может, хором споем. Я, знаешь ли, очень люблю хором петь что-нибудь задушевное, есть у меня такая слабость. Так что в семь вечера жду и тебя, и Викторию в кофейне, что на первом этаже. Ты ее знаешь, твоя избранница там любит себя пирожными тешить время от времени.
        - Кофейню знаю, про пирожные нет - озадачился я.
        - Это потому что невнимателен ты к ней - обличительно произнес Азов - Игра игрой, но тем не менее. Пока ты в капсуле лежит, она свои печали в этом месте кондитерскими изделиями глушит, они для женщин главный антидепрессант. Подсластил жизнь - и она вроде не такой бессмысленной кажется. А потом, когда на бедрах у нее лишних кило пять-семь образуется, она тебя, дурака, в этом и обвинит, между прочим. Вот оно тебе надо?
        - Да, мне немного неловко сейчас - решил я соскочить со скользкой темы - С днем рождения вас! Мы просто не знали…
        - Так я тебе про это и не говорил до сегодняшнего дня - довольно хохотнул безопасник - Короче - начало в семь вечера, да не опаздывайте! И так под тебя время подгоняю, знаю, что сегодня у тебя предвидится много чего интересного. Сходил, уточнил. Цени!
        - Ценю - вполне искренне сказал я - А в «узкий круг» кто входит?
        - Все те же - хмыкнул Азов - Зимин, Валяев, кое-кто из моих опричников, из числа тех, с кем можно выпивать без потери начальственного авторитета. Елизу Валбетовну звал, но она традиционно отказалась, она никогда подобные мероприятия не посещает. Хотя наверняка пришлет сегодня подарок, это уж будь уверен. Кто еще? Костика позвал, он как-то незаметно вошел в мой ближний круг.
        - Костик славный парень - искренне заметил я - Хоть и выглядит диковато. Но они, системщики, все такие. Этот хоть джинсы в сапоги не заправляет, уже хорошо.
        - Ну, и Верейская - медово подытожил Азов - Она теперь один из функционеров, как без нее?
        Тонко. Я оценил.
        - Ты чего затих? - иезуитски осведомился безопасник - Или ты против?
        - Ваш день рождения - вам и решать, кого за свой стол сажать - по возможности нейтрально произнес я - Опять же - конъюнктурно абсолютно верное решение.
        - Ну и славно - одобрил мои слова Азов - Так что компания хоть куда подбирается. Главное, чтобы Валяев раньше времени не надрался, и безобразничать не начал.
        - Это да - я обрадовался тому, что мы ушли от довольно скользкой темы, связанной с Олесей - Это он может.
        - Наступит вечер, будет видно - вздохнул безопасник - Короче - не опаздывай. Все, отбой.
        И связь разъединилась.
        Не было у бабы забот, купила баба порося. Ладно, до вечера времени много, глаза вытаращишь. Хотя кое-что надо сделать прямо сейчас.
        Я вернулся в комнату, посмотрел на Вику, голова которой все так же находилась под подушкой, поразмыслил на тему того, чем она там дышит, а после без особой жалости начал ее расталкивать
        - Ну - мычала она недовольно, не открывая глаза - Отстань! Я спать хочу! Киф, чего тебе приспичило ни свет, ни заря меня будить?
        - Открой сомкнуты негой взоры - настырничал я - Рота, подъем!
        В результате я победил, правда Вика из всего этого сделала какие-то свои выводы, закинула мне руки на шею, и выдала на редкость томный взгляд. Хотя, возможно, просто сонный, а себе невесть что нафантазировал.
        - Вот ты неугомонный! Прямо как тогда, осенью, когда мы только-только познакомились. Помнишь, как мы из постели не вылезали?
        - Да блин - я даже не знал, что в данном случае сказать - Не о том речь… Вика!
        Короче - в игру я вошел не в десять утра, как планировал, а немного позже. Пока суд да дело, да пока потом, когда дыхание восстановилось, ей объяснил, что на самом деле побудка была связана не с моими эротическими желаниями, а с суровой необходимостью до вечера добыть подарок для Азова, причем какой-нибудь недешевый и необычный, времени прошло не так и мало.
        Ох, что творилось во дворе замка! Суета, беготня, многоголосый галдеж. В общем - преддверие большого торжества всегда более насыщенно событиями, чем непосредственно мероприятие. И, что примечательно, оно всегда воспринимается более радостно. Верно говорят - ожидание праздника всегда лучше его самого.
        И вот где мне тут искать Мастера Стрекоз? А он ведь точно уже здесь.
        - Здорово - ко мне подошла Айболитка, за ней потянулся ее постоянный спутник Раша. Вольного и Гливеи видно не было, но, уверен, что они тоже прибыли - Ты чего тут, чего не на лугу? Все твои туда уже откочевали по приказу короля, они вроде как почетный караул, наряду с вождями гэльтов, Старым и Гленом. Врать не стану, обидно, что нам такая честь не перепала, но при этом все понимаю. Мы с королем пока плечом к плечу в битвах не стояли, репутация не прокачена в должной мере. На праздник позвали - и то уже хорошо.
        - Ну да, надо бежать - покивал я - Слушай, ты Мастера Стрекоз не видала? Он где-то тут должен быть.
        - Хороший ход, Хейген - посерьезнела Айболитка - Если мы заручимся его поддержкой, то жизнь может заиграть другими красками. Но ты имей в виду, что в случае с такими мастодонтами, как «Воины света», дружба очень быстро может смениться вассалитетом, ты и сам не заметишь, как это произошло. Сначала помощь, после форпост на подконтрольных тебе территориях, потом вводится ограниченный контингент из высокоуровневых воинов с формулировкой «для обеспечения порядка», а потом ты понимаешь, что живешь гостем в собственном доме. Ну, ты дядька умный, сам, думаю, все понимаешь.
        - Понимаю - посерьезнел я - Потому дальше бесед с ним заходить не собираюсь.
        - Главное не то, как ты собираешься далеко заходить, главное, чтобы он не точил зубок на наше Пограничье - покачала указательным пальцем Айболитка - Мы отстраиваться начали помаленьку, выделенные нам земли обживать, зону для «кача» новичков определили. Не хочется сворачиваться вот так вдруг.
        - Не придется - я повертел головой - Ладно, дай я ему в «личку» напишу, что ли. Время-то идет.
        Не пришлось мне ему писать, Мастер Стрекоз нашелся сам.
        Он сидел на тех самых ступеньках, где обычно проводят время мои сокланы, и с доброй улыбкой смотрел на пяток гэльтов, который начали праздник не дожидаясь остальных. Они распечатали бочонок с пивом, и теперь деятельно начали им напиваться. Веселые, волосатые, в килтах, они, обнявшись за плечи, плясали вокруг этого бочонка с большими кружками в руках. Им было хорошо.
        - Как дети - вместо приветствия сообщил мне Мастер Стрекоз - Есть в этом что-то такое… Настоящее, что ли? Нам с тобой до подобной легкости бытия уже не дотянуться. Слишком многое и многим мы должны.
        - Это да - согласился с ним я - Иногда я думаю, что по-настоящему в Файролл играл только в самом начале, когда можно было идти туда, куда захочешь, не думая о последствиях.
        - Вот-вот - мой собеседник кивнул - Иногда есть безумное желание отдать место лидера тому, кому оно нужно и уйти на все четыре стороны. Нет-нет, я не прибедняюсь и не жалуюсь, но иногда становится обидно до чертиков. Вот сейчас - кругом праздник, все веселятся, кто-то праздничные квесты берет, кто-то под шумок репутацию прокачивает, кто-то «Вестнику Файролла» интервью дает, а мы с тобой сидим и беседуем о делах.
        Какое интервью? Кому? Новое дело! Хотя - да, мероприятие шумное, запросто сюда могло кого-то из наших занести. И я даже догадываюсь, кого именно.
        И сразу другой вопрос - «Вестник» был упомянут случайно, или…
        Да блин, что за чушь? Нет, у меня скоро положительно паранойя разовьется.
        - И времени на этот разговор все меньше - поторопил я его - Тебе хорошо, ты будешь в первых рядах сидеть и за процессом наблюдать, а я участник действа. Потому прости меня за невежливость, но давай ближе к делу. О чем ты хотел поговорить?
        - Скорее - посоветоваться - тонко улыбнулся Мастер Стрекоз - Как со знающим человеком.
        - Ну, это громко сказано - потупился я - Так, где-то побывал, что-то повидал…
        - Например, «дорогу между дорог» - поддел меня игрок - На нее же всякий разный может пройти тогда, когда ему этого захочется. Друг мой, ты видел и знаешь много и о многом, это ясно как божий день. Потому, с твоего разрешения, я задам тебе пару вопросов, ты их выслушаешь, и, если захочешь, то дашь мне ответ. Причем если у тебя возникнет желание получить за них какую-то награду, то просто скажи об этом, без стеснения и ненужных намеков. Мы с тобой взрослые люди, оба прекрасно понимаем, что информация имеет цену. Дружба дружбой, а табачок врозь.
        Нет, он положительно мне нравится. Умный, самодостаточный, циничный. Мы с ним даже в чем-то похожи. И именно поэтому надо держаться от этого человека подальше. Права Айболитка, можно даже не заметить, как он тебя съест, а после переварит.
        - Ты спроси, а там видно будет - произнеся я - И поспеши. Вон, годи на луг пошел, значит, и мне пора туда выдвигаться.
        - Хорошо - кивнул Мастер Стрекоз - Что ты знаешь про оружие Демиургов?
        Глава десятая
        в которой даются обещания и приносятся клятвы
        Удивил. Правда - удивил. Я понимал, что не просто так меня этот человек на разговор пригласил, но ждал совершенно других вопросов. О Дороге вне Дорог, о природе богов, о преимуществах, которые дал храм, о том, как закалялась сталь, в конце-то концов. Но это…
        И самое главное - теперь уже у меня возник ряд вопросов. Почему он обратился именно ко мне? Сам додумался это сделать, или подсказал кто? И, наконец - не участвует ли Мастер Стрекоз в гонке за копьем, не являемся ли мы коллегами-соперниками?
        Вот только ответы на них я вряд ли получу, хотя бы потому что не стану ничего спрашивать. Сделать подобное - по сути подставиться под удар, расписавшись в том, что я кое-что смыслю в данной теме.
        - Ничего - задумчиво протянул я - Нет, о Демиургах наслышан, врать не буду. Сталкивался с их наследием, как правило, нематериального толка. Но оружие… Хотя, понятное дело, от подобной уберпушки не отказался бы. Ясно же, что это вещь сильно непростая.
        - Как правило - покатал мои слова, как леденцы во рту, Мастер Стрекоз - А что было материального?
        - Видел как-то памятник, возведенный в их честь - отозвался я - Вернее, обломки, которые от него остались. Вдребезги разнесенный, обратно не соберешь.
        - Если не секрет - где? - живо отреагировал маг.
        - В одном месте - хмыкнул я - Туда так просто не попадешь, на карте его нет.
        - Не скажешь?
        - Не скажу. Не потому, что вредный, а потому что смысла нет. Нет места - нет смысла. Ты же знаешь, как случается? Квесты иногда заканчиваются точечным катаклизмом. Бац - и ничего не осталось. Вот здесь именно так и вышло.
        - Случается такое - покивал Мастер Стрекоз, по лицу которого было совершенно непонятно, верит он мне или нет - Жаль, жаль… Скриншоты не делал?
        - Не имею такой привычки - развел руки в стороны я - Как-то изначально не повелось. Так что за оружие-то, если не секрет? Коса Судьбы или Серп Вечной Жизни?
        - Никто не знает - отозвался маг - Просто ходят слухи, что оно есть, и вновь прибывшие небожители его деятельно ищут. Ну, а все, что нужно им, то нужно и мне. Если смогу сам пустить данную штучку в ход в грядущих битвах - отлично. Нет? Не беда, можно использовать ее как товар, почему нет? Боги не люди, они не торгуются, значит, можно назначать любую цену.
        - Резонно - согласился я - Спасибо за информацию. Мои способности и ресурсы, конечно, с твоими не сравнить, но это не значит, что не стоит принимать участие в гонке, тем более что приз этого стоит.
        - Предлагаю союз двух лидеров - Мастер Стрекоз протянул мне свою руку - Ты мне нравишься, Хейген, ты не помешался на игровых свершениях и знаешь себе цену. С тобой можно делать дела. Давай так - идем в этом вопросе пополам, независимо от вклада, который каждый из нас в него внесет. Тумаки пополам, и пряники пополам.
        - Не могу - досадливо поморщился я - Хочу, но не могу. Да убери ты руку, мне и так неловко!
        - Поясни? - обиды на лице кланлидера «Детей Света» не было, только любопытство.
        - Твой клан служит Витару, мой - Тиамат - начал строить защитную версию я - Между этими двумя и раньше любви не наблюдалось, насколько я знаю, а теперь и вовсе черная кошка пробежала. Вот-вот и игроки из-за них начнут друг другу глотки рвать. Если мы с тобой в таком вопросе заключим сделку, то тех самых тумаков оба и получим, не поймут такого союза наши покровители. Да хрен с нами, это дело житейское, пережили бы. Кланы тоже огребут по полной, а это, согласись, уже ни в какие ворота. Что до пряников - при данном раскладе их вообще ждать не стоит.
        - Резонно - признал Мастер Стрекоз - А что, Тиамат щедрая богиня?
        - Грех жаловаться - подбоченился я - И добра, и красива. Что важно - никогда добро сделанное не забывает.
        Кстати. Я так и не глянул перстень, что мне вчера от щедрот перепал.
        Молчал Мастер Стрекоз, смотрел на меня, барабанил пальцами правой руки по коленке.
        - Подумываешь о смене вектора? - уточнил я.
        - Есть такие мысли. Витар бог славный, но для воинов, для тех, кто дорогу себе кулаком и мечом прокладывает. У меня сторонников его методов в клане хватает, разумеется, но что до меня… Не так все бесспорно.
        - Так ты же лидер? - удивился я - Давай, волевым решением, и чтобы никто не пикнул!
        - Это в маленьком клане просто - решил и сделал - печально вздохнул Мастер Стрекоз - А в большом совсем другая песня, даже если ты в нем лидер. Короля играет свита, друг мой. Но, если что, я же могу рассчитывать на твою протекцию у богини? Если я верно понял, она к тебе и твоим людям крайне расположен, больше, чем ко всем остальным последователям.
        - Не вопрос - теперь уже я протянул ему руку - Что смогу - то сделаю.
        Не думаю, что он мне поверил. Но и я, в свою очередь был уверен в том, что в словах его правды было процентов на сорок, не больше. Короче - покружили мы друг вокруг друга, поиграли словами, и на том разошлись. Пока. На время. Уверен, основное наше общение еще впереди.
        Или противостояние, если Мастер Стрекоз является моим соперником в гонке. Не дай бог, конечно. Боюсь, в случае вооруженного конфликта даже весь наш альянс не сдюжит с его кланом, слишком уж неравны силы.
        - Брат мой - могучая длань короля опустилась на мое плечо - Значит, нашел тебя годи, предупредил о том, что ты обязан участвовать в ритуале? Это хорошо.
        Ну вот, а я рассчитывал просто посидеть на лавке, похлопать, и принять участие только в финальной части данного действа.
        - Мог бы и приодеться для такого случая - сварливо заметила Эбигайл, держащая на руках младенца, который в данный момент сучил ручками, пытаясь поймать солнечного зайчика - Все люди как люди, а мой братец как не знаю кто! Хотя - о чем я? Ты одет, не светишь голым задом - уже хорошо!
        - Братец? - удивился было Мастер Стрекоз, но заметил корону на челе Лоссорнаха, и склонился в поклоне - Ваши Величества!
        - Полно - отмахнулся король - У нас такое не в чести, старец. Мы живем просто, в Пограничье спину гнуть не принято.
        - Это мой друг - пояснил я ему - Мастер Стрекоз, великий маг, я взял на себя смелость пригласить его на твой праздник. Он хороший и добрый человек.
        - Друг моего свояка - мой друг - кивнул Лоссорнах - Рад нашему знакомству, маг!
        - Знаю, что время для подарков вашему наследнику еще не пришло, но раз уж так получилось… - лидер «Воинов Света» залез в сумку, и достал оттуда исключительной красоты лук, и богато отделанный серебром колчан со стрелами - Это оружие сработано много десятилетий назад, оно верно служило многим славным воинам, не зная сносу и промахов. Теперь я хочу, чтобы оно перешло к вашему сыну. Я не пророк, но то, что у него впереди много битв и много побед, вижу так же ясно, как солнце на небе. Достойное оружие должно быть в руках настоящего бойца.
        - Хорошие слова и щедрый дар - король принял лук и колчан из рук Мастера Стрекоз - Благодарю тебя, старец. Я знаю, как изменчива судьба мага, но отныне знай - в моих землях для тебя всегда найдется защита и приют.
        Остается только поаплодировать, поскольку сейчас мне была продемонстрирована работа настоящего профи, без дураков. При первой же встрече с НПС прокачать репутацию с ним до такого уровня - это, знаете ли… Ну да, есть «пассивки», возможно даже какие-то скиллы, но без правильно пойманного момента и верно расставленных слов они не сработают.
        Даже Эбигайл - и та смотрит на Мастера Стрекоз с некоторой симпатией, что вовсе дело небывалое.
        - Пора - сообщил нам Лоссарнах, взял ребенка у Эбигайл, и сунул его мне - Держи наследника, согласно традиции. Вообще-то его должен нести дед по отцовской линии, но он давно мертв. И по материнской тоже деда у нас нет, как ты знаешь. Собственно, у нас из родни только ты и остался, так что давай, исполняй свой долг. А нам с Эби, по той же традиции, надо следовать за тобой, шествуя рука об руку. Сие знаменует то, что настоящее находится между прошлым и будущим.
        - Не урони! - часто-часто заморгала глазами сестрица - Умоляю тебя - только не уровни его! Под ноги смотри! И…
        - Женщина, Хейген давно умеет ходить, я это точно знаю - рыкнул король - Он даже с дыркой в брюхе на ногах держался, и не падал. Так что, если мой брат не может идти, значит, он мертв.
        - Да это тут при чем? - засопела сестрица, но спорить с мужем не стала, взяла его под руку, и неспешно начала спускаться вниз по лестнице, на ходу добавив - Перед нами надо идти, Хейген! Перед, а не за!
        Новое дело, только ребятенка мне и не хватало! И вообще - тут что не традиция, то головная боль. На свадьбу Эбигайл на своих плечах тащить пришлось, теперь вот это…
        Наследник короны Пограничья тем временем закончил ловлю солнечных бликов, поплямкал губами, и с интересом уставился на меня.
        - Только не обделайся - тихонько попросил я его - Потерпи до церемонии, а? Тут пусть и условное, но Средневековье, по дороге памперсов не купишь!
        Процессия выглядела не столько величественно, сколь забавно. Первым шел я, с пускающим пузыри младенцем на руках, за мной неспешно шествовали король и королева, а по бокам гулко топали ногами празднично наряженные гэльты, которые изображали что-то вроде почетного караула. Причем в руках они держали шесты, к которым были прикреплены вымпелы с гербами кланов. Это, я так понимаю, некое нововведение в старую традицию.
        Так вот эти веселые ребята и портили всю торжественность момента. Во-первых, никакой синхронностью движений, как правило создающей торжественность атмосферы, тут не пахло. То чудо, что они вообще не разбрелись в разные стороны. Во-вторых, они еще и пели! Нет-нет, не каждый что-то свое, напротив, они горланили одну и ту же песню, некую гэльтскую балладу, как видно, сопутствующую сему моменту, но! Каждый из них пел ее сам по себе. В смысле - так, как ему самому хотелось петь. Кто горланил этот шедевр народного творчества быстрее, кто медленнее, кто весело, кто грустно, и на выходе получалось что-то немыслимое, не сказать - пугающе. Чудо, что ребенок от этого концерта в голос орать не стал. Лично я был к подобному развитию событий уже очень близок.
        А самое жуткое, что как только мы пришли на луг, к нестройному хору караула присоединились и остальные гэльты, чем все же вывели из себя наследника, который зажмурил глаза, сжал кулачки, и во всю глотку заорал.
        - Что? - немедленно обернулась ко мне Эбигайл - Почему он плачет?
        - Он не плачет - успокоил ее я, покачивая ребенка - Он подпевает. Песня ему нравится.
        Король было захохотал, но взял в себя в руки, не стал портить торжественность момента.
        Против моих опасений, особо долгих речей и ритуалов данное мероприятие не предусматривало. Мы взошли на небольшой постамент, где нас ожидал слегка поддатый годи в праздничном облачении. Он произнес пару слов о том, что Пограничье наконец обзавелось не только королем, но и династией, что все этому рады, и что пора, наконец, долгожданному дитяте обрести свое имя, как и положено нормальному гэльтскому ребенку. А то ведь скоро уже убивать начнет, а имени все нет!
        Королевское чадо, к тому времени уже распелёнатое и уложенное на массивный каменный стол, немедленно одобрило слова священнослужителя, выдав веселый фонтанчик, сопровождаемый радостным кряхтением. Гэльты постарше весело посмеялись, женщины умилились, моя сестрица покраснела.
        Однако, быстро дело идет, надо вызывать сюда Флоси, а то упустим момент - и все. После окончания церемонии толпа гэльтов сразу устремится к столам, стоящим неподалеку, и по новой нам ее не собрать. Стало быть - прощайте бонусы и все остальное. Да еще и Тиамат будет недовольна, свои косяки она не помнит, зато мои не забывает.
        Маниякса я высмотрел давно, он, само собой, расположился среди представителей нашего клана, которые, в свою очередь, разместились в первых рядах. Смешно сказать, но вопрос «где сидеть» на такого рода мероприятиях в Пограничье является принципиальным, это как шкала статуса. Если ты гость, причем не самый желанный - куковать тебе на задних рядах, причем, возможно, даже стоя. Если же как мы, приближен к государю и заслужил уважение вождей кланов - твое место в первых рядах. И это не понты, это подчеркивание статусности в глазах как игроков, так и НПС. Это репутационный момент, к нему надо относиться максимально серьезно.
        Потому «Линдс-Лохены» занимали первый ряд, наравне с вождями кланов, люди Глена и Гедрона обосновались на втором, деля его с нашими новыми союзниками из «Вербум Сапа», которые, впрочем, частично на третьем оказались, а Седая Ведьма с парой сопровождающих лиц вовсе где-то на шестом обитала. Впрочем, не думаю, что ее это сильно расстроило. Мастера Стрекоз, кстати, я вовсе не приметил, он, похоже, сюда, на луг, просто не пошел. Ну, это понятно - поставленные перед собой цели достигнуты, а само действо, как мне думается, для него особого интереса не представляет.
        Я наконец поймал взгляд Маниякса, и начал ему подмигивать. Гном удивленно вскинул брови вверх, и скорчил рожу, как бы говорящую: «лидер, ты чо?». Я в ответ мотнул подбородком в сторону замка, дескать - давай, веди эту парочку.
        Гном окончательно опешил.
        Черт, вот не хотел лезть в личку, кто его знает, как на подобные вещи отреагирует система? В последнее время вообще трудно что-либо в этой связи прогнозировать. Как возьмут, как обвинят меня сейчас в бездуховности да равнодушии, как вышибут из Пограничья к чертовой бабушке!
        Шучу, конечно, но в каждой шутке есть доля правды.
        В результате я написал гному только одно слово - «веди»! И он, слава богу, меня понял, облегченно выдохнул воздух, и потопал в сторону замка.
        Может, еще «быстро» приписать? Вон, годи уже на коду выходит, скоро огласит, как это венценосное дитя звать будут.
        А прикольно, если Хейген? Вот такого деяния, поручусь, ни у кого в игре нет.
        Не угадал. Не мое имя прозвучало.
        - И нарекаю тебя именем Сэлар! - провозвестил годи - В честь деда твоего, Сэлара Мак-Магнуса, отважного воина и доброго гэльта, память о котором по сей день живет в наших сердцах!
        Тоже хорошее имя. Хотя… Обидно немного. Надо будет после сказать, что этот ладно, пусть зовется Сэлар, я все понимаю. Но следующего чтобы Хейгеном назвали.
        Впрочем, тоже вряд ли. Не следует забывать о моей нежно любимой сестричке, которая наверняка начнет блажить, что этого ребенка непременно следует назвать Гэлингом, в честь ее покойного братца. А вот потом, может быть, и до меня дело дойдет. Вот только непосредственно меня к тому времени черти с фонарями в игре искать станут, но не найдут, потому что еще на два года я тут задерживаться не собираюсь.
        - Сэлар Мак-Магнус! - Лоссорнах поднял сучащего ручками и ножками младенца вверх, и показал его собравшимся - Наследник престола Пограничья, тот, кто примет мой меч тогда, когда я не смогу его держать сам! Вы верьте в него, гэльты, а он вас не подведет!
        - Видно, добрый будет вояка - подал голос кто-то из вождей - Вон как злобно зыркает!
        - Видна, видна кровь Мак-Магнусов - поддержал его старый Мак-Анс, как всегда попыхивая трубкой - Этот своего не упустит!
        Лоссарнах довольно улыбнулся, и положил ребятенка обратно на стол, чему тот, как мне показалось, очень обрадовался.
        Но где Маниякс с Флоси? Еще пара минут - и все, начнется пьянка.
        - Это не все, гэльты! - гаркнул король внезапно, заставив вздрогнуть половину присутствующих - Есть еще одна важная новость, которая должна прозвучать здесь и сейчас! Ее должны услышать все. И вы, главы кланов Пограничья, те, ради кого я живу и, если надо, умру, и вы, наши союзники. Мы не раз дрались плечом к плечу в битвах, я уверен в вас так же, как в себе.
        Не нравится мне это. Ой, не нравится!
        - Короли смертны так же, как и все прочие - надсаживая глотку, проорал Лоссорнах - А если речь о войне - так они мрут куда быстрее прочих. Ну, если это настоящие короли, которые идут в бой первыми, ведя за собой своих воинов. Я не боюсь смерти, я с ней давно знаком, но раньше моя жизнь оставалась только моей, теперь же я себе не принадлежу. Страна и сын - вот те, о ком мне следует думать в первую очередь. Всем известно, что на всякого умелого воина найдется тот, кто окажется ловчее его. Добро, если Сэлар к тому времени достигнет шестнадцатилетия, и подхватит знамя, выпавшее из моих рук, а если нет? Потому я не могу не назвать имя того, кто станет опорой трона Пограничья с того мига, как я перестану дышать, того, кто станет ей управлять от имени принца Сэлара до той поры, пока он не войдет в нужный возраст.
        Нет. Нет-нет-нет. Мы это уже проходили, был ведь разговор на эту тему. И я тогда отказался.
        Идиот! Надо было согласиться, и все закончилось бы, толком не начавшись. Ну да, появились бы кое-какие мелкие неудобства, но это мелочь по сравнению с тем, что на меня может свалиться теперь.
        - Лэрд Хейген из Тронье - показал на меня король - Мой свояк. Мой друг. Мой брат. Тот, кому я доверяю даже больше, чем себе. Вы все знаете его, гэльты, он не был рожден здесь, среди холмов и озер, это так, но иные наши сородичи не пролили столько крови за Пограничье, сколько этот человек. Он станет опекуном Сэлара, таково мое решение. Но здесь мало королевского слова, я это отлично понимаю, ведь вместе с троном он получит право решать за вас, сородичи. Если есть те, кому мое решение не по нраву, встаньте и говорите. Сейчас и здесь говорите, гэльты.
        Мне! Мне есть что сказать! Я не хочу этого опекунства, оно мне нафиг не нужно! Хотя бы потому, что я не желаю смерти тебе, король Лоссарнах. Ты же сейчас себе приговор подписываешь! Опекунство по сути своей есть квест, а они имеют привычку раньше или позже активироваться. Мало того - это почти наверняка социальный квест, от которого никакой прибыли не жди, зато головной боли привалит столько, что башка лопнет.
        Молчат жители холмов, пустошей и болот. Думают. Зато мои сокланы веселятся от души, показывают мне большие пальцы рук, радостно скалятся. И союзнички вон, на подъеме чувств. Правда, задумчивый взгляд Айболитки, который она переводит с меня на короля, наводит на некие мысли.
        А это что за хмурое лицо? Ба, да это Раньен, один из последних хранителей заветов Инквизиции. Давно его видно не было. Интересно, он чем недоволен? Я что с его предшественником, что с ним самим всегда вроде ладил, с земель, если что, их сгонять не стану. Чего сидеть с таким видом, будто горошку с лимонадом недавно навернул?
        - Чего тут думать, гэльты? - наконец подал голос все тот же Мак-Анс - Верно все король сказал - драться этот парень любит и умеет, слово свое держит, на злато не падок, овец чужих сроду не угонял. Наш он, если не по крови, то по духу.
        - И то хорошо, что он сам по себе - поддержал его Мак-Тревис, которого я еще по битве с Мак-Праттами помнил - Назначь король кого из нас, ведь перегрыземся. А он чужак, какие тут обиды?
        - Пусть будет - одобрительно зашумели гэльты, которым, похоже, польстило то, как Лоссорнах подошел к данному вопросу - Хороший воин! Если чего - воспитает твоего сына! Опять же - свояк, вдове бояться нечего, он всякое ее без куска хлеба не оставит!
        Это да. Это верно. Кормить сестрицу буду до отвала. Специально повара для нее найму, чтобы он ей в королевские темницы пять раз в день еду носил. Потому что если сразу ее не изолировать, то меня либо отравят, либо зарежут, либо со стены столкнут. В любом случае, спокойной жизни ждать не придется.
        Причем начаться это все может еще до того, как мой друг отправится туда, куда попадают все смелые и отважные гэльты. Кстати, не самое плохое у них посмертие, я видел, я знаю, но лучше пусть король живет себе дальше. И как можно дольше. С Костиком поговорить разве?
        - Быть посему! - проорал Лоссорнах - Хейген, возьми ребенка. Теперь, если что, ты заменишь ему отца. А им - короля. Я не рвусь в Последнее становище, но случись туда попасть - буду спокоен и за сына, и за страну.
        «Вам предложено принять задание „Время править“
        Внимание! Данный квест является социальным, не рекомендуется отказываться от его выполнения. В случае, если вы все же решите его не принимать, то будьте готовы к последующим штрафным санкциям!
        Внимание! Данный квест не накладывает на вас никаких обязательств до того момента, пока не произойдут события, оговоренные в условиях!
        Условие - поклясться королю Лоссарнаху в том, что в случае его гибели вы станете оберегать королеву, принца и королевство от всех опасностей, которые им будут грозить, а также сохраните корону Пограничья, для того чтобы передать ее наследнику в день достижения последним совершеннолетия.
        Награды:
        25000 опыта;
        Памятный знак „Наследник короны“.
        Стимулирующие награды, вручаемые в том случае, если данный квест перейдет в стадию выполнения:
        Королевская регалия - перстень-печатка;
        Регентство над Пограничьем до совершеннолетия наследника короны, а так же право слова в любой ситуации титул после него;
        Беспрепятственный доступ в сокровищницу Пограничья с правом отчуждать из нее в свою пользу один предмет раз в три месяца.
        Титул „Первый среди равных“;
        Первый квест эпической скрытой цепочки заданий;
        Постоянные дополнительные скидки (до 80 %) для вас и вашего клана всех у торговцев Пограничья (распространяется только на торговцев-НПС).
        Внимание!
        Данная цепочка заданий является репутационной. Выполнив ее, вы можете как улучшить отношение жителей Пограничья к себе, так и ухудшить.
        Примечание.
        В случае, если народ Пограничья сочтет ваше правление скверным, то вы можете быть свергнуты с престола. В этом случае квест будет провален, а ваша репутация порядком испорчена, причем не только в Пограничье, но и в сопредельных к нему государствах.
        Также, в случае провала данного квеста, возможны и другие санкции игрового типа.
        Примечание.
        Вы сами можете запустить цепочку заданий, подготовив и удачно осуществив убийство действующего монарха. Но будьте осторожны! Если заговор будет раскрыт до удачного своего завершения, то вас, возможно, казнят!
        Примечание.
        Совершеннолетним в Пограничье считается юноша, достигший шестнадцатилетнего возраста. Но вы, если пожелаете, можете и изменить данное правило… Вы же король, пусть и по праву опекунства.
        Принять?»
        Я, конечно, условия того, давнего квеста не помню уже, но в нем кое-что точно изменилось. И в первую очередь, конечно, то, что он стал социальным, как я, собственно, и предполагал. Теперь уже не вильнешь в сторону.
        - Да будет так - громко заявил я и нажал кнопку «принять» - Не вопрос!
        - А теперь надо это дело обмыть - встал с лавки Мак-Анс - В глотке пересохло совсем от этих разговоров!
        - Потерпи маленько, дядюшка Саймон - попросил я его - Скоро пойдем выпивать. И вы, гэльты, минутку погодите! Надо еще кое-что сделать!
        Слава богу, и Флоси, и Трень-Брень уже пожаловали на луг, я давно их приметил. У феи хватило ума не вылезать на передний план, она скромненько примостилась на одной из задних скамеек, причем рядом с Кролиной. Та тоже, пусть и с запозданием, все же пожаловала на церемонию, и отчего-то решила обосноваться там, на периферии.
        Странно, странно. Это что же у нее за дела такие, коли она на столь статусные мероприятия опаздывает, и в первые ряды не рвется? Может, любовь нагрянула внезапно? Она девушка юная, на улице весна…
        Ладно, выясню после. Сейчас мне есть, чем заняться.
        - Король - я поманил Флоси к себе - Ты знаешь, что мой друг с недавнего времени служит богине Тиамат, той самой, которая не так давно почтила Пограничье своим появлением. Это хорошая богиня, она покровительствует тем, кто крепко держит меч в руке, и не показывает врагу спину. Да, она женщина, но есть тут кто-то, смеющий заявить, что гэльтские воительницы хоть чем-то уступят своим мужьям?
        - Нет - дружно отозвались присутствующие, причем большинство мужчин перед этим опасливо глянули на своих спутниц, которые все, как одна были светловолосы, плечисты и грудасты.
        - Пусть Флоси обратится к ней - попросил я короля - А Тиамат, если сочтет это возможным, благословит твоего сына своим светом!
        - Хорошее дело - одобрил король - Удачи много не бывает!
        - Ты, королева, не против этого? - обратился я к Эбигайл.
        Как видно, сестрица хотела было ответить язвительно, выдав что-то вроде: «С каких пор ты меня о чем-то спрашиваешь», но, к моему великому удивлению делать этого не стала, просто молча кивнула, подтверждая свое согласие.
        - Флоси - подозвал я северянина, который тщетно пытался привести свою шевелюру в хоть какой-то порядок - Валяй!
        - Богиня! - заорал тот - Если есть время, вот этого мальца благослови! Хороший парень, скажу тебе! И не плачет совсем, сразу видно, что от добрых родителей рожден! Слышишь меня?
        Н-да, если бы я такой спич выдал, меня бы уже молния шваркнула. А этому - хоть бы хны!
        Небеса воссияли, острый светлый луч, сверкнув, вонзился в крышу храма, находившегося от нас не так далеко. Двери святилища распахнулись, оттуда вылетело золотое облачко, которое неспешно подплыло к столу, на котором беззубо улыбался миру маленький Сэлар.
        Вспышка - и вот призрачная Тиамат парит рядом ребенком, не касаясь ногами помоста.
        - Славный какой - вроде бы тихо, но так, что ее услышали все, произнесла она - Будет счастливым, я постараюсь. Мало того - я трижды отведу от него смерть, даю в том свое слово. Когда надежда исчезнет, когда черное крыло судьбы захочет смести этого человека с земной плоти - приду и спасу.
        Эбигайл пошатнулась, муж поддержал ее.
        - И это не все дары - продолжила Тиамат - Подойди ко мне, король Пограничья.
        Лоссорнах выполнил прозвучавшую просьбу, он приблизился к ней, и чуть склонил голову.
        - Прими - богиня протянула ему щит и меч, которые ярко сверкнули на солнце - Это оружие выковано очень давно, тогда, когда ваши предки еще не пришли в эти долины. Его сработал мастер, талант которого признавали даже боги, что уж говорить о людях? Когда настанет час, вручишь мои дары своему сыну. Пока этот щит будет с ним, удача его не покинет. Пока он держит в руке этот меч, победа - его спутница. Он не станет непобедимым, но будет лучшим среди лучших. Но помни - это оружие для него, не для тебя.
        Прямо сетовый набор мой племянник нынче собрал. От одного - лук да стрелы, от другой щит и меч. Один я, как дурак, без подарка его оставил, что, конечно, совершеннейшее свинство!
        - Благодарю тебя, великая - проникновенно сказал Лоссорнах - Пока ты с нами - нас никто не одолеет. А если придет время нам умереть, то последние из нас станут сражаться, защищая твой дом. Твой храм.
        Тиамат одарила всех очаровательной улыбкой, и рассыпалась на сотни золотых искр.
        Эффектно. Очень даже! Я бы лучше не придумал.
        «Богиня Тиамат довольна вами, игрок Хейген, получите свою награду.
        Характеристика „сила“ увеличена на 20 единиц;
        Характеристика „ловкость“ увеличена на 20 единиц
        Бонусная награда - каждый участник клана „Линдс-Лохен“ получает 100 единиц к показателю „Жизненная энергия“ навсегда. Данное увеличение сохранится даже в том случае, если игрок покинет данный клан. На бывших и новых участников клана данная опция не распространяется».
        Обрадовались сокланы, зашумели, загалдели. Ну, оно и понятно - пустячок, а как приятно.
        - Я была неправа, брат - подошла ко мне Эбигайл - Думала, что эти твои заигрывания с богами - очередная блажь, которая принесет нам беду. Ошибалась, выходит. Эта богиня была добра к моему сыну, она поднесла ему дар, о котором мечтает каждая мать. Служить такой - великая честь.
        «Игрок Хейген, радостная новость!
        Богиня Тиамат очень довольна тем, что благодаря вам ее власть распространилась на все Пограничье.
        Ее благодарность не заставит себя долго ждать!
        Ваш клан получает следующие награды:
        Благословение „Воля и разум“, действующее семь дней по игровому времени, и включающее в себя:
        Повышение характеристики „Сила“ на 10 % от общего значения;
        Повышение характеристики „Мудрость“ на 10 % от общего значения;
        Увеличение на 10 % количества золота, выпадающего из побежденных противников%
        Увеличение на 25 % вероятности того, что в полученных трофеях окажется предмет категории „редкий“.
        Каждый участник клана получает именной нагрудный жетон „Богиня всегда с тобой“, обладающий тремя рандомными характеристиками;
        Каждый участник клана получает малый набор свитков (5 предметов), соответствующий его классу.
        Каждый из кланов, входящих в альянс „Дети холмов“, получают:
        Малый штандарт с изображением богини Тиамат, незначительно увеличивающий жизненную энергию и ману участников клана тогда, когда он установлен на поле боя;
        Памятную медаль „Явление богини народу“ для размещения ее в клановом доме. Подставка для медали входит в подарочный комплект.»
        Щедро отсыпала Тиамат даров, щедро. Не пожадничала. Хотя и я потрудился на совесть, чего уж там!
        Но вот обратной дороги теперь точно нет. Да и не нужна она мне особо.
        - Теперь-то все? - проскрипел Мак-Анс - Пошли праздновать?
        - Почти - заверил его я - Но поверь, дядюшка Саймон, кто-кто, а ты-то в накладе не останешься, это уж точно. Эй, Трень-Брень! А ну, лети сюда!
        Глава одиннадцатая
        в которой почти все веселятся
        После этих слов народ оживился, особенно Фрейя, которая, являясь человеком крайне мирным и совершенно незлопамятным, похоже, на этот раз своим принципам изменила. Очень уж плотоядно она смотрела на фею, которая с невинным выражением лица подпорхнула ко мне.
        - Ты помнишь наш давний разговор? - обратился я к Мак-Ансу, неторопливо попыхивающему своей трубкой - Ты тогда говорил мне, что не худо было бы нашим кланам породниться?
        - Как же, помню - подтвердил гэльт - Я и посейчас не против это сделать.
        - А где твой сын? Ну, тот, за которого ты предлагал отдать мою дочь?
        - Тут, куда он денется? - и вождь, не вставая с лавки, зычно гаркнул - Тэд! Сюда иди!
        Предполагаемый супруг Трень-Брень относился к числу тех добрых молодцев, которых называют «первый парень на деревне». Был он высок, румян, плечист, кудряв и, судя по выражению лица, довольно простоват душевно. Но оно и слава богу, умный нам ни к чему. Умный глянет на наше бедствие с крылышками, и не ровен час, от него откажется, даже несмотря на то, что компьютерным персонажам вроде как привередничать не положено.
        - Славный парень - одобрительно сообщил я Мак-Ансу - И вправду пора ему жениться.
        - Я не хочу! - пискнула Трень-Брень, осознав, что именно происходит - Не имеете права!
        - Имеем - влезла в разговор Эбигайл, злорадно улыбаясь - Еще как имеем, дорогая моя. Мы твоя родня, не забывай про это! Вот он - отец, я тетка, Лосси мой - дядька. Так что по обычаям это нам решать, с кем и когда ты пойдешь под венец! Меня вот тоже особо не спрашивали.
        - Так ты замуж за короля вышла! - завопила фея - А я за вон чего!!! Ой!
        Последнее относилось к подзатыльнику, который я отвесил ей с чистой совестью. Надо думать, что говоришь. Хотя - о чем я? И о ком?
        - Больно она тошша - пробасил Тэд недовольно - Ни спереди, ни сзади не то что потрогать - глянуть не на что. Отец, давай я лучше на Хельге с Болотин женюсь? Ну, дочке Мунка-углежога.
        - Заткнись - миролюбиво посоветовал ему Мак-Анс - Женишься на той, кого я выберу. А после свадьбы хоть к Хельге ходи, хоть к еще к кому, до тех самых пор, пока жена тебе ноги не переломает.
        Народ дружно засмеялся. Ну да, если сравнить размеры феи и этого увальня, то сама мысль о переломанных ногах казалась абсурдной. В смысле, что это она его изувечит, а не наоборот.
        - Он против, я против - о чем тут говорить? - затараторила фея, сверкая глазами - И вообще…
        - Строптивая - крякнул Мак-Анс - Это хорошо. Будет чем жене моей после их свадьбы заняться. Надоела она мне, нудит, нудит постоянно, как комар, всю плешь проела. А теперь вот, забава надолго появится. Поучит она кое-кого жизни, поучит!
        - Не надо меня ничему учить! - завопила фея - Я сама вас всех…
        - Что? - холодно осведомился я у нее - Что ты нас?
        - Достала она нас - подала голос Фрейя - Чего вы так смотрите? Лидер задал вопрос, и получил на него ответ.
        - Сейчас не об этом речь - осек ее я - А ты, Трень, ответь мне на такой вопрос - ты состоишь в нашем клане?
        - Состою - подтвердила фея.
        - Ну, тогда и не жужжи. Тут без вариантов - либо ты с нами, и работаешь на его славу, либо делаешь что хочешь, но уже сама по себе. Твой выбор?
        - Но это же за гранью! - экспрессивно взмахнула руками фея, причем от них в разные стороны полетели искорки - Что за средневековье!
        - Кто бы говорил! - расхохотался Снуфф - За гранью! Нет, вы слышали?
        - Нормальное тут у нас средневековье - добавил Бутлеггер, игрок не так давно присоединившийся к нам, но хорошо принятый кланом. У него, кстати, была очень редкая специализация в разрезе профессии. Он был зельевар, специализирующийся на производстве спиртного. Кожевенника или кузнеца прокачать несложно, поскольку наставники имеются в каждом поселении, не говоря уж о городах, расходные материалы чуть ли не под ногами валяются, и спрос на услуги велик. А вот пивовара или кондитера - поди прокачай. Свитки развития с навыками выпадают редко, и на аукционах почти не всплывают, ингредиенты тоже так запросто не отыщешь, про наставников я вообще молчу. Они свои секреты берегут, прежде чем начнут делиться, надо как следует репутацию с ними прокачать, что не так уж просто. Зато если добьешься своего, очень большие барыши можно начать загребать. Крафтовое пиво или виски стоит очень дорого, в первую очередь за счет серьезных, а иногда и уникальных прибавок к статам, которые они дают. В общем - есть за что Бутлеггера уважать.
        - Твой выбор? - повторил я - Согласна ты на помолвку или нет?
        - Фу ты! - выдохнула фея - Помолвку? Не свадьбу? До конечно! А то я уж испугалась. Ну, и вообще… Я знаю, что тут многие всяким таким занимаются, но я не из них!
        - Что есть - то есть - не желала угомониться Фрейя, недовольная тем, что услышала от меня. Ей помолвки было мало, она желала фее куда худшей доли - Ты не из них. Ты еще хуже! Ты - семь казней египетских!
        - Злая ты какая - насупилась Трень-Брень - Такое ощущение, что я у тебя взаймы денег взяла, и не отдала!
        - Взяла! - вскочила магесса - И не отдала! Ты знаешь, сколько я золота выложила за ингредиенты к зелью левитации? Нет?
        - Хейген, у тебя очень говорливые бабы в клане - просипел Мак-Анс - Много ты им воли дал. Надо одну из них утопить, остальные молчать после этого станут, я именно так всегда и поступаю. И Водяному Коню радость, и в доме тишина.
        - Хороший вариант - согласился я - Ну так что, дядюшка, бьем по рукам насчет их помолвки?
        - Пятнадцать баранов, три железных топора и пять мер серебра за нее дам - поскреб небритый подбородок гэльт - Нормальный выкуп, как по мне.
        - Было же двадцать пять баранов? - не удержался я - И топоров больше обещал!
        - Тогда мирное время стояло, а теперь война началась. Все дорожает - резонно возразил мне Мак-Анс, плюнул на свою ладонь, и протянул ее мне - Если в цене сошлись, то я «за».
        Не нравилась его сыну наша фея, он на нее смотрел, как Иван-царевич на лягушку, но его эмоции мне были по барабану. Тем более, что до свадьбы дело все одно не дойдет, не дотянет до нее этот парень. Может, падет в бою, может, из дома сбежит, не знаю точно, что там Костик придумает.
        Я следом за Мак-Ансом плюнул на свою ладонь, и мы обменялись рукопожатием.
        - Чегооооо? - вопль Трень-Брень заставил подпрыгнуть стоявшего рядом с нами Флоси, и вздрогнуть королеву, а маленький принц так и вовсе повторил свой фокус с фонтанчиком - Как социальный квест? Что значит «…провести адаптационный период в указанном родней клане, чтобы подтвердить свое право стать женой сына вождя клана Мак-Анс»? Хейген, ты же только про помолвку говорил?
        - Ну да, все верно - благожелательно ответил я ей - Просто ты, Тренька, ленива и нелюбопытна. Если бы ты изучила обычаи и традиции гэльтов, на землях которых мы обитаем уже хрен знает сколько времени, то знала бы, что девушка сразу после заключения помолвки отправляется в один из родственных жениху кланов, где и проходит некий курс молодой невесты. Молодежь нынче косорукая, ничего не знает, ничего не умеет, вот опытные дамы и объясняют ей, как сделать так, чтобы супруг сразу свою избранницу не прибил. Готовить учат, песни петь веселые, стирать в холодной воде, и так далее.
        - Все верно - поддержал меня король - И ты, племянница, ни с отцом, ни со мной, своим дядей, не спорь. Я уже договорился с Мак-Лердами с Западных холмов, это старый клан, крепкий традициями, там тебя научат всему. Сегодня веселись на празднике, а завтра в путь, они тебя уже ждут. Поживешь там до конца лета, а в сентябре и свадьбу сыграем. Прямо тут, на этом королевском лугу сыграем, обещаю. И все расходы на торжества я беру на себя, это один из моих подарков молодым!
        - Хорошо - одобрил Мак-Анс слова короля - Мак-Лерды славные ребята, они научат эту попрыгунью Пограничье любить. Ну, а что тратиться не придется - это просто замечательно.
        - В сентябре? - схватилась за голову фея - Четыре месяца в холмах супы варить? Аааааа!
        - Я отомщена! - заорала Фрейя, вскакивая с лавки, и поднимая руки к небу - Господи, как же хорошо!
        Игровой народ вокруг был опытный, слова «социальный квест» услышали все, значение из тоже понимали, потому хохот стоял такой, что я, не опасаясь быть услышанным, мог сказать совершенно раздавленной фее пару слов.
        - Трень, мы все тебя любим. Не корчи рожи, это на самом деле так. Ты не оставила мне выбора, девочка. Ни слова, ни даже та история, когда ты чуть не вылетела из клана, тебя ничему не научили.
        - Ты знал! - засопела фея - Знал, что так будет!
        - Догадывался - поправил ее я - Короче - дуй в холмы, набирайся ума-разума, выполняй квесты, которых там наверняка будет вагон и маленькая тележка, поднимай репутацию и уровни. Вернешься поумневшей - хорошо. Нет… Ну, тогда, думаю, мы больше и не увидимся. Штрафы, поди, такие, что легче «учетку» снести, чем с ними дальше существовать?
        - Не то слово - губы феи тряслись - Ужас, а не штрафы.
        - Ну вот - я погладил ее по голове - И поверь, это не худший из вариантов. Правда-правда.
        - Куда хуже?
        - Например, есть такая обитель Неумолчных Плакальщиц - очень серьезно произнес я - На ее фоне клан Мак-Лердов - Диснейленд, да и только. Вон, Гунтера порасспроси, что это за место, он много тебе про нее рассказать может. Ты и туда могла попасть.
        - По названию понятно, что ничего хорошего в том месте нет - согласилась фея - А обязательно в этих холмах все четыре месяца сидеть, а? Нет способа сократить этот срок?
        - Поживем - увидим - улыбнулся я - Главное помни - для нас репутация с местными кланами крайне важна. Ни единицы не должно пропасть! Мало того - ты из королевской семьи, а это большая ответственность. В обиду себя не давай, конечно, но и позорить нас не смей!
        - Лучше бы я сегодня домашними делами занималась, как мама просила - всхлипнула Тренька - Чего в игру полезла…
        - Ну, а теперь-то идем выпивать? - взревел как пароходный гудок Мак-Анс - За принца, за короля, за помолвку… За все сразу!
        - Пора! - поддержали его гэльты - Пора садиться за столы!
        - Время - разрешил король - Пошли уже!
        Загромыхали падающие скамейки, затопотали ноги, задвигались кадыки, предчувствуя водопады эля, которые вот-вот обрушатся в желудки. И над всем этим летал невероятно радостный смех Фрейи. Она была беспредельно счастлива.
        - «Вестник Файролла» - раздался у меня за спиной томный глубокий голос, в котором не было ни малейшего сомнения в том, что вышеизложенная просьба будет немедленно выполнена - Хотелось бы задать тебе несколько вопросов, игрок Хейген, и получить на них ответы. Причем прямо сейчас, а не потом. Мне уже известно, что из себя представляет «завтра» лидера клана «Линдс-Лохен».
        - Некогда! - немедленно заявил я, узнав голос того, кто стоял за моей спиной, и тут же сграбастал в охапку маленько обалдевшую от происходящего Трень-Брень - Я дитё утешаю, осушаю добрым словом горючую и безгрешную девичью слезу. Ее силком замуж выдают.
        - Так ты и выдаешь - резонно заметила Тень, переместившись из-за моей спины на передний план - Тиран и деспот. Правда, маленькая?
        - А? - очумело спросила то ли у нее, то ли у меня фея - Что вообще происходит сегодня? Всю жизнь считала, что хаос - это мое призвание, а сегодня убедилась в том, что ничего о нем не знаю!
        - Это потому что ты не сталкивалась с истинными мастерами данного промысла - охотно объяснила ей темная друидка - Хейген, отпусти бедняжку и давай поговорим. Мне нужно интервью, и пока я его не получу, от тебя не отстану. У меня, знаешь ли, главный редактор редкая зануда и буквоед, так что деваться тебе некуда.
        Вот ведь! Это я - зануда? Это я - буквоед?
        - Возраст, возраст - продолжала глумиться друидка, раскачиваясь на носочках щегольских сапожек - Он, главный редактор в смысле, дядька уже немолодой, с рядом определенных проблем, которые неминуемо настигают всех мужчин, потому усиленно третирует всех молодых и симпатичных сотрудниц. Мне лично очень достается, я же и в жизни не хуже, чем здесь выгляжу.
        - Ты и там лысенькая ходишь? - уточнил я, не выпуская фею, которая, сопя, пыталась выбраться из-под моей мышки - С татуировкой на черепе?
        - Нет, там у меня волосы есть - погладила себя по голове Тень - Красивые, светлые, шелковистые.
        - Врет - пропыхтела фея - Не верь. Больно красиво описывает, не иначе как крокодил-крокодилом на самом деле. Сублимация - она такая сублимация.
        - Неожиданное слово от существа, пол которого вот так сразу и не определишь - заметила Тень.
        - Нам, игровым трансгендерам, все едино - пояснила ей Трень-Брень - Ай, крыло помял! Да отпусти уже, мойду, с женихом познакомлюсь. Может, не такой он уж и тюлень, каким кажется. Заодно с будущим свекром парой слов перекинусь, цепочку квестов открою. Если так случилось, надо хоть выгоду какую с этого поиметь!
        - Сразу предупреждаю - никаких прощальных пакостей Фрейе не устраивать - щелкнул я ее в нос-кнопочку - Узнаю - удавлю. Веришь мне?
        - Ага - опечалилась фея - Даже в бокал плюнуть нельзя?
        - Свободна - я отпустил ее - Сиди на месте своей новой прописки, если понадобишься - пришлю подорожную. И помни - я слежу за тобой.
        - Когда окажусь в Леебе, нажалуюсь на тебя дедушке Лео - отлетев на безопасное расстояние, заявила фея - Так и знай!
        - Если - поправил я ее.
        - Что «если»?
        - Если окажешься - пояснил я - Все, изыди. Так что ты хотела, журналистка?
        - Да погоди - отмахнулась от меня друидка - Смотри, прямо сказка «Спящая красавица» во плоти.
        Я хмыкнул - интересная ассоциация, но при этом на редкость верная.
        Дело в том, что Эбигайл, разумеется, ни на какую пьянку оставаться не собиралась, она неспешно запеленала сына и отправилась было обратно во дворец, но по дороге была перехвачена Седой Ведьмой, которая что-то ей в данный момент рассказывала, делая при этом «козу» маленькому принцу. Тому пальцы лидера «Гончих Смерти», которые мельтешили перед глазами, явно не пришлись по нраву, о чем он и сообщил всем громким плачем.
        - Правда, последовательность не та - заметила Тень - Добрая фея уже подарок сделала, а злая колдунья только-только добралась до королевского дитяти. Как думаешь, она его уморит лет через шестнадцать?
        - Это первое лицо одного из самых мощных кланов игры - пояснил ей я - Если она задастся мыслью кого-то уморить, можешь быть уверена, так и получится. Кстати - хочешь, я тебя с ней познакомлю? Седая Ведьма любит прессу в любом виде - и в виде интервьюеров, и в жареном, и в копченом.
        - Так себе шутка, на «троечку» - на автомате заметила Тень - Но какое дивное сочетание имени и ситуации!
        - Да не надо мне ничего - донеслись до меня слова Эбигайл - Нам подарков уже много надарили!
        Вот и не знаешь - то ли смеяться, то ли плакать. Надеюсь, моя старая приятельница не веретено собирается королеве подарить?
        - Что, что случилось? - заметив, что несколько гэльтов поспешили на крики Эбигайл, я направился туда же - Сестрица, в чем дело?
        - Вот эта странная женщина пристала ко мне, как березовый лист к мокрой заднице - мрачно заявила моя сестрица, мотнув подбородком в сторону опешившей от подобного сравнения Седой Ведьмы - Сдается мне, что она злая чародейка!
        Хохот темной друидки услышали, как мне кажется, даже за столами, где уже вовсю шумели начавшие выпивать гэльты.
        - Поверь, это не так - давя смех в горле, заверил ее я - Она гостья, пришла по приглашению.
        - Может, все же сожжем ее, лэрд? - задумчиво предложил один из воинов Пограничья, опустив ладонь на рукоять клейморы - На всякий случай. Твое ручательство дорого стоит, но безопасность королевы и наследника - это такая штука… Сегодня мы проморгаем темную чародейку, а завтра король нам головы отрубит!
        - Вот вас разобрало - я оттеснил изумленную Седую Ведьму, которая ожидала чего угодно, но только не такое, за свою спину - Да мы с ней давно знакомы, это добрейшая женщина, которая очень любит детей.
        - Обожаю - хмуро подтвердила та - Вот так и ходи в гости по твоему приглашению. Раз - и ты уже горишь на костре.
        - Знакомые у тебя, конечно, братец, те еще! - сварливо заявила Эбигайл - Воины, сопроводите меня до покоев.
        И она гордо удалилась, даже ни разу не обернувшись.
        - Давно так не смеялась - сообщила нам Тень, держась за бока - Уффф!
        - Рада, что повеселила тебя - нехорошо глянула на друидку Седая Ведьма - И, смею заверить, что этот смех не будет забыт. А если о том, что его вызвало, узнает хоть кто-то кроме нас троих…
        - Обязательно и всенепременнейше - перебила ее девушка - Позвольте представиться - полномочный специальный корреспондент еженедельника «Вестник Файролла» прекраснейшая Тень!
        - И скромнейшая - добавил я - До невероятности.
        - Да, я такая - сделала книксен девушка - А теперь лидеру клана «Гончие Смерти» придется меня подкупать чем-то таким, что будет сочтено достойной платой за молчание.
        - Если бы я не осознавала, что все произошедшее цепь случайностей, то подумала бы, что это твои происки - заявила Седая Ведьма, недобро глянув на меня - Даже учитывая то, что ты не любитель подобных операций.
        - Делать мне больше нечего! - возмутился я - Скажи лучше, что ты королеве подарить хотела?
        - Защитный амулет для малыша - женщина достала из сумки блескучее украшение - Хорошая штука, дорогая и полезная. А эта малахольная чего-то орать начала.
        - Так ты во все черное вырядилась, вот она и психанула - пояснил я - Себя на ее место поставь - после богини с ее сиянием и всем таким прочим, подходит вдруг…
        - Старею - печально сообщила нам Седая Ведьма - Раньше такие мелочи всегда учитывала, а теперь вот, оплошала. Правда, я почти не сплю последние две недели, но это не оправдание ни разу.
        Что-то больно откровенно это все звучит, настолько, что хочется поверить. А верить Седой Ведьме нельзя.
        - Да и выбор подарка не очень - заявила вдруг Тень - Вот тот маг, что с Хейгеном у дворца разговаривал - молодец, он правильный дар принес, мальчуковый. Лук и стрелы. Вещь! Как там его звали, я еще записала? А, вот. Мастер Стрекоз.
        Странно, не видел я тебя во дворе, когда лидер «Воинов света» подношение королю вручал. Откуда же ты и про лук знаешь, и про то, как зовут моего нового приятеля? Хотя последнее небесспорно, может ей, как работнику редакции все ники открыли, даже те, что спрятаны?
        - Значит, его подарок - подарок, а мой так, ерунда какая-то? - уже всерьез начала заводиться Седая Ведьма - Вы, госпожа корреспондентка, говорите-говорите, да не заговаривайтесь.
        Сдается мне, сейчас дело уже не в подарке, а в самом факте того, что я все больше с Мастером Стрекоз схожусь. Ведьма его терпеть не может, это я понял еще на аукционе. Может, она ему завидует, может, побаивается, может здесь то, и другое вместе присутствует, но это точно так.
        - Ну, вы выясняйте отношения, если желаете, можете даже подраться, а я пошел. У меня сегодня праздник. У меня нынче племянник имя приобрёл.
        - Да бог с ним, с племянником - мигом изменила тон Ведьма - Кое-кто получил возможность пополировать своей задницей самый настоящий трон. Не скажу, что игроки никогда не становились королями, это будет неправдой, такое случалось, и неоднократно, но я за все это время ни разу не видела, чтобы удача вот так сама шла кому-то в руки. То есть без переворотов, магии, интриг, подкупов, штурма дворца и всего такого прочего. Мирным путем, так сказать.
        - Да-да, мне тоже интересно - ты собираешься стать властелином Пограничья, и как скоро? - влезла в беседу Тень.
        - И ведь что обидно - всегда именно мужчин обвиняют в том, что они властны и жестоки - заметил я - Вам мысль о том, что мне эта корона нафиг не нужна в голову не приходила?
        Женщины переглянулись и одновременно произнесли:
        - Нет!
        - Вы созданы друг для друга - я взял их ладони и соединил - Благословляю на долгую и верную дружбу, до той поры пока одна из вас не убьет другую. А мне пора за стол, выпить за наследника короны.
        Никаких волнений по поводу того, что кто-то из них расскажет друг другу лишнее я не испытывал. Та, кто пряталась за маской Тени, прекрасно знает, когда и с кем откровенничать, Седая Ведьма же слишком занята поисками выгоды. Да и потом - ей сначала надо было понять, что рядом с ней находится бесценный источник информации, но подсказать ей это никто не может.
        - Все равно никуда не денешься - услышал я голос темной друидессы - Свое интервью я получу. Заметка о клане, которому покровительствует богиня, пожалуй, что не тянет на центральную статью номера, нет. Но все равно это хороший материал, который наш старичок-редактор не сможет игнорировать.
        - Мне бы твои заботы - не поворачиваясь, бросил я - Как бы легко и просто я жил!
        - Главное не как - решила все-таки оставить за собой последнее слово Тень - Главное - с кем?
        Редкая зараза она все-таки. В обоих мирах. Или обеих?
        Но зато дальше все было так, как я и сказал чуть ранее - легко и просто. Минуты незаметно складывались в часы, фиксируя события словно на раритетную фотопленку.
        Вот мы по очереди засовываем головы в огромный бочонок с элем - спорим, кто дольше других сможет продержаться без воздуха. Само собой, победил Флоси. Я, кстати, сразу предлагал сделать его судьей, потому что соревноваться с ним бессмысленно.
        Вот мы бросаем бревно, есть такая забава у гэльтов. Они народ суровый, и забавы у них такие же. Не какие-нибудь там кегли или крикет, это все развлечения слабаков, а метание бревна на расстояние. Что примечательно - несколько раз бросили особенно удачно, попав в отошедших по нужде собратьев. Другой кто на их месте и помер бы от такого удара, а эти только посмеялись, и дальше пошли выпивать.
        Вот Трень-Брень, уже изрядно поддатая, поет редкостно похабную песню, порхая над столом, и мы ей подпеваем, причем Саймон Мак-Анс делает это с особым удовольствием. Как видно, невестка со знанием подобного репертуара его более чем устраивает.
        Вот начался турнир кулачного боя, в котором наши гномы показали, кто на этом лугу главный. Финальный поединок плавно перешел в массовую драку, но все остались довольны.
        Вот король демонстрирует технику мечного боя, причем сейчас меня так и подмывает назвать его Лейном. Выражение лица у него то же, что я помню еще по Вольным Ротам. Мне кажется, он до сих пор иногда скучает по тому простому и понятному времени, когда не надо было думать не только за всех, но и за себя самого, и я его где-то понимаю.
        Забавы сменяли друг друга, степень нетрезвости на интерфейсе неуклонно ползла вверх, причем под конец с такой скоростью, что я счел разумным пойти и засунуть голову в холодные воды реки. Чем ты пьянее, тем выше вероятность того, что тебя, например, обокрадут. Или ты сболтнешь что-то лишнее. Да, ты будешь осознавать, что делать это нельзя, но система все сделает за тебя.
        Кражу, понятное дело, можно отмести сразу, сегодня на луг посторонние не попадут, таковы условия этого мини-ивента, а вот язык мой, которому я отчасти сейчас не хозяин - это другое дело. Тем более, что Тень даже после наступления полудня никуда не исчезла.
        Вода сделала свое дело, шкала опьянения пошла вниз, а после, с великим удивлением я заметил на берегу Кролину, сидящую на камушке в хрестоматийной позе Аленушки, и невесело глядящую на меня.
        - Чего происходит, радость моя? - мешком осел я у ее ног - Ты чего сама не своя?
        - Все сложно - лаконично ответила она.
        - Это нормальное положение вещей - икнул я - И все-таки - куда пропала та веселая и настырная девушка, которую была мной столь любима? Куда ты ее дела, странная незнакомка?
        - Да не парься - она потрепала меня по голове - Просто как-то все сразу навалилось, вот я и выпала на время из процесса. Сейчас вроде прошел почти полный расчёт, так что все скоро вернется на круги своя.
        - Если серьезно - может, чем помочь? - сменил тон я - Что тут, что там, вне капсулы. Я не то, чтобы дон Корлеоне, но знакомства всякие имею, накопились за жизнь. Мы же с тобой теперь не просто так, «здравствуй-до свидания», согласись? Игра игрой, но люди-то везде людьми должны оставаться, так что ты только скажи.
        - Вот и говорю - не бери в голову - нахмурилась Кролина - Я девочка взрослая, сама все уже решила. И вообще - меня с детства приучили к тому, что свои долги каждый платит сам. О, смотри, хороводы начали водить. Пошли уже, я такие пляски сильно уважаю!
        Этот день выдался на самом деле почти счастливым. Очень давно такого не было, крайне давно. Ну, чтобы никуда не бежать, не думать о том, какое из зол выбрать, не ожидать каждую минуту чего-то неприятного. Я просто отдыхал среди своих, как душой, так и телом.
        И, право, мне было очень жалко покидать луг, с которого никто никуда пока и не думал уходить, но… День рождения Азова - мероприятие знаковое, на такие не опаздывают. Хотя бы из инстинкта самосохранения.
        Ушел я по английский, ни с кем не прощаясь. Задумай я сообщить хоть кому-то о своем отбытии - все, пиши пропало, никуда я тогда не смоюсь. Остановят, снова напоят и заставят плясать, уж это наверняка. А меня дела ждут. И это не считая двух личей и двух дуэгаров, один из которых на редкость скандальная дама. По подземные пути я уж и не упоминаю!
        Потому прямо с луга я отправился в Сумакийские горы, туда где в грязной лачуге так и куковали Рафаил и Леонард. Хорошо все же, что они давно мертвы, потому как живой так долго тут не протянул бы. А эти ничего, сидят у стеночки, привалившись к ней спинами, и знай гнусят на два голоса какую-то тягучую балладу, в которой речь идет о некоем воине, которому отрубили голову, и о его дочерях, которые ну очень умело отомстили со временем убийцам. Душевная такая песня, про жизнь и про судьбу.
        Я ее послушал маленько, да и нажал «логаут». Времени почти полседьмого, между прочим! Еще немного - и я начну опаздывать, что недопустимо.
        - Заждалась - сообщила мне Вика, когда я, привычно покряхтывая, начал выбираться из капсулы. Что примечательно - на этот раз в голосе не имелось раздражения или иронии, это была чистая констатация факта. Девочка сделала выводы, это радует - Знаешь, потихоньку начинаю задумываться о том, чтобы завести себе вот такой же саркофаг. Ну, чтобы можно было в урочный час тебя там, в игре, найти и сказать, что пора возвращаться в настоящий мир.
        - Спешил как мог - потирая поясницу, заверил ее я - Душа моя, ты прекрасна, как весенний сад!
        И я не соврал, Вика на самом деле выглядела отлично. Куда делись пестрые наряды и провинциальные стереотипы времен начала нашего знакомства? Сейчас я видел самодостаточную леди в стильном брючном костюме, с умелым макияжем и минимумом украшений. А те, что были, мне оказались хорошо знакомы. Не думал, что она их пустит в ход, но вот, смотри-ка. Но, с другой стороны, в подарках Старика если куда и выходить, то как раз на подобную вечеринку. Именно тут их и заметят, и оценят.
        Подумав немного, и я натянул на палец перстень с черным камнем. Пусть будет.
        - Подарок - Вика показала мне красивый бархатный продолговатый футляр - Знать бы хотя бы за день до… А так - что успела.
        Я щелкнул серебристым замочком, посмотрел на две золотые запонки и булавку для галстука, сделанную из того же металла, лежащие на белом атласе с серебристой окантовкой, и сказал:
        - Нормальный подарок. Красиво и со вкусом. Ты у меня умница.
        - И все-таки - жаль - вздохнула Вика - Можно было бы часы хорошие подобрать, гравировку на них сделать. Но на самом деле хорошие, а не те, что в интернете. Кто его знает - аутентичные они или нет? Сейчас никому верить нельзя, ты же знаешь.
        - Скверные времена - согласился с ней я и выставил руку крендельком - Цепляйся, дорогая. Пойдем, предадимся гастрономическому разврату и греху пьянства.
        Глава двенадцатая
        в которой веселье продолжается
        С первым не угадал. Никаких особых кулинарных изысков на столах не имелось. Разнообразные нарезки, традиционный для местных посиделок огромный копченый окорок, от которого желающие сами себе могли отрезать ломоть мяса, соусы, овощи - вот и все застолье. Мне, кстати, подобное нравится куда больше, чем застолье с пятью переменами блюд, так возни меньше. А то ведь еще и к каждому блюду свою вилку могут положить, гадай потом, какая к чему?
        Зато в плане выпивки Азов расстарался. Вина, водка, коньяки, бочонок с виски, стоящий на специальной подставке и снабженный краником - ассортимент впечатлял. Более того, наводило на мысли о том, что он надумал нас всех споить, дабы языки развязались, записать пьяные разговоры, а после дать им ход в нужный момент.
        Кстати - может, оно так и есть на самом деле. Поди знай…
        Не знаю, думали ли о том же остальные гости, приглашенные безопасником на торжество, но никто от тостов не отлынивал, все выпивали с удовольствием, каждый, разумеется, свое.
        Я, например, прочим напиткам предпочел коньячок, тем более что был он в высшей степени неплохим, Вика отдала предпочтение красному сухому вину, а Олеся, которая то ли случайно, а, может, и нарочно, сидела в аккурат напротив нас, потягивала «мартини».
        Надо отметить, что к самому началу мероприятия мы все же опоздали, потому я так и не узнал, кой же годик миновал у нашего именинника, а спрашивать подобное мне показалось не очень корректным, потому мы просто вручили подарок, сказали несколько дежурных слов, после чего уселись за стол, туда, куда было сказано. Надо заметить, что не такой уж малолюдной оказалась эта вечеринка, народа присутствовало куда больше, чем было озвучено. Из знакомых, но неназванных лиц я приметил Генриетту, которая лениво улыбалась, слушая шутки уже изрядно захмелевшего Валяева, одного из помощников Костика, и нескольких менеджеров высшего звена, которых помнил по встрече Нового Года. А вот Свентокской видно не было. То ли не позвал ее Азов, то ли она сама решила не приходить. И слава богу!
        Что приятно радовало, никакой помпезности вокруг не наблюдалось вовсе, будто мы не день рождения празднуем, а просто так собрались - посидеть, поесть, поговорить. Лишь время от времени бокалы поднимались с сопутствующими тостами, но и только.
        И, как водится, за большим столом, народ все больше общался с теми, кто сидит рядом. В нашем случае это оказались Олеся и незнакомый мне мужчина средних лет, расположившийся рядом с ней. Вернее - уже не незнакомый, он почти сразу представился. Звали его Илья, он возглавлял отдел досудебных претензий. Ну, или что-то в этом роде, я не особо вслушивался, юрист и юрист. Впрочем, он оказался человеком вполне себе приятным в общении, в друзья не набивался, старые анекдоты не рассказывал, и вообще больше слушал, чем говорил.
        Но вот Олеся… Это да, она меня умудрилась удивить! Чем? До невозможности банальным трюком. В какой-то момент ее нога, лишенная туфельки, как бы между делом коснулась моей ноги, шустро добралась до коленки, и двинулась в дальнейшее путешествие. Само собой, лицо ее в этот момент ничего не выражало, и только глаза лучились весельем.
        Уловив момент, я скорчил рожу из разряда «что за фигня?», и получил в ответ гримаску «да, банально, да, избито, но как без подобного обойтись?»
        Можно подумать, мы с ней герои многотомного романа, в котором ничего подобного никогда не случалось, а по законам жанра непременно должно быть!
        - Еще вина? - любезно осведомился Илья у Вики, показывая ей бутылку - Вижу, у вас бокал опустел.
        - Так бывает - притворно вздохнула моя спутница, укоризненно посмотрев на меня - Некоторые мужчины забывают о том, что за нами, девочками, надо ухаживать.
        - Не всякий раз - заметила Верейская, аккуратно нарезая на кусочки мясо - Все всегда зависит от того, хочется им это делать или нет. Если да - то ваш бокал не опустеет никогда. Если нет - то лучше поставить бутылку рядом с собой, и не сетовать на происходящее. Нет-нет, я не о настоящем моменте, это просто жизненное наблюдение. Не более того. Харитон, вас не затруднит плеснуть мне еще немного «мартини»?
        - Разумеется - улыбнулся я - И пусть ваш бокал всегда будет полон.
        - Вам повезло со спутником, Виктория - лучезарно улыбнулась Олеся - Право, я даже немного завидую.
        Последняя фраза прозвучала на редкость своевременно, у Вики как раз на лбу синяя жилочка обозначилась. Мне лично это о многом говорит, это означает, что она начала злиться. Но это и понятно. Кому приятно услышать правду, да еще и от не слишком знакомой особы? Отдельно замечу - молодой и красивой особы, да еще и прущей вперед как танк в карьерном смысле!
        А уж если учесть события последних дней…
        Что до меня - я отмалчивался. Ну их нафиг всех, в эти разговоры влезешь, потом крайним окажешься. Мясо сочное, колбаса пряная, коньяк отменный - чего еще желать для счастья? Разве только того, чтобы Валяев не напивался столь стремительно? Его голос все чаще и чаще заглушал все остальные, он много шутил, и первым смеялся над своими же остротами.
        Надо заметить, что недавняя опала однозначно у Старика пошла ему не на пользу. И в голосе у него надрыв слышится, и выглядит он не ахти, надо признать. Неухоженный он какой-то, слетел с него весь лоск. Как выяснилось, не умеет товарищ держать удар, чуть слетел вниз с социальной лестницы - и все, понеслась душа в рай, а ноги в милицию. То есть - в полицию.
        - Палыч - Валяев подошел к имениннику, который восседал во главе стола, с отеческой любовью обозревая всех, кто за ним сидел - Ты наше государево око! Ты наш серый кардинал! Все у тебя под надзором, про всех ты все знаешь! Но все равно тебя если не любят, то уважают! Ну, а если даже и не уважают, то точно боятся, а это, как я мыслю, даже получше всего остального! И даже если завтра ты меня подвесишь к потолку на цепи и возьмешь в руки…
        - Никита, замолчи, будь любезен - слова Зимина прозвучали под стать его фамилии. В его голосе было столько льда, что он мог сковать довольно полноводную реку - Ты несешь такую чушь, что мне за тебя стыдно. И всем, кто сидит за этим столом, тоже.
        - Он шутит - мягко произнес Азов - Не так ли, Никита?
        - Конечно - скривился Валяев - Как всегда. Я же шутник, это все знают!
        Он, покачиваясь, двинулся вдоль стола, внимательно глядя на тех, кто за ним сидел, и, само собой, вскоре оказался рядом с нами.
        - Олеся - его руки опустились на плечи девушки, заставив ту слегка вздрогнуть - Новая звездочка на «радеоновском» небосклоне, которую зажгли природная смекалка и немалая удача! Как насчет потанцевать с тем, кто уже выпал из колоды? Или ты считаешь это дурной приметой?
        - Если вы не против, то я откажусь от данного предложения - неожиданно твердо произнесла Олеся - В приметы не верю, просто не люблю танцевать.
        - А если я настоятельно попрошу тебя это сделать? - чуть оскалившись, спросил Валяев, причем руки его довольно сильно надавили на плечи девушки.
        Илья, сидевший рядом с ним, было дернулся, но Валяев тут же рявкнул на него:
        - Сиди и смотри в свою тарелку!
        Юрист на секунду замер, а после выполнил то, что ему приказали.
        Я глянул на Азова, тот безмятежно взирал на происходящее, и знай потягивал виски и стакана, будто не ему сейчас праздник портили. Ясно, это очередная тщательно просчитанная комбинация, в которой у каждого есть своя роль, которую он обязан отыграть до конца. Кто-кто, а уж он-то точно может поставить на место Валяева, совершенно не задумываясь о том, чем это все для него лично кончится. Может, - но не хочет.
        - Один танец - это не один… - Валяев склонился к уху девушки, и что-то начал ей нашепывать, причем на лице последней почти сразу появилась гримаса, подобная тем, которая бывает в серпентарии у людей, не очень любящих змей.
        А такой ведь хороший день был - и в игре, да и здесь. Вот только выбора, похоже, нет, придется вписываться в этот расклад. Ну да, по «радеоновским» меркам меня за молчание никто не осудит, здесь умеют разделять чувства и карьеру, но…
        - Никита, заканчивай - негромко попросил я разошедшегося функционера - Ты чего на девчонку набросился, как зверь дикий? Вон, гляди, ей же больно!
        - А? - пьяно глянул на меня Валяев - Чего?
        - Того - я положил вилку и нож на стол - Отстань от Олеськи, говорю. Она одна из нас, если ты забыл, ее лично Валериан Валентинович назначил на должность. Понимаешь, о чем я говорю?
        - Ты меня пугать надумал? - осклабился Валяев, не снимая рук с плеч Верейской - Ты? Меня?
        - Не скажу, что мы с тобой давно знакомы, но тем не менее ты можешь вспомнить хоть один случай, чтобы я такой ерундой занимался? Нет, Никита, не собираюсь я тебя пугать. Просто не хочу, чтобы к твоим уже имеющимся проблемам новые добавились.
        - А мне кажется, дело в другом - хохотнул Валяев - Просто не нравится тебе, когда кто-то собирается погулять на той лужайке, где ты сам любишь цветочки собирать.
        - Что за чушь? И аллегории какие-то дикие - поморщился я - Нет, совсем ты пить разучился!
        Интересно, именно этого Азов добивался, или чего-то другого? В любом случае, тяжелый взгляд Вики я просто физически щекой начал ощущать.
        - А вы изрядная свинья, господин Валяев - вдруг звонко заявила Олеся, скинула его лапы со своих плеч, после встала и отвесила «радеоновцу» пощечину.
        Ох, какую крепкую! А уж какую звонкую! Мигом все разговоры, которые велись за столом, стихли. Стиль работы «Радеона» - если происходит то, что не касается тебя лично, то этого как бы и нет, в данном случае уже не работал, подобное не проигнорируешь.
        - Браво! - весело воскликнула Генриетта, и несколько раз хлопнула в ладоши - И что ты сделаешь теперь, Никки? Когда ты получил подобный отпор в последний раз, помнится…
        - Генрике, сейчас тебе лучше помолчать - попросил ее Зимин - Мало кого интересуют дела давно минувших дней.
        Нехорошо смотрел Валяев на стоявшую рядом с ним девушку. Недобро. Настолько, что я, было, собрался встать из-за стола, чтобы… Не знаю, что именно, врать не стану. Но уверен в одном - если он задумает совсем уж недоброе, то сначала ему придется пообщаться со мной. Я не герой ни разу, и дело тут не в том, что Верейская моя любовница, просто случаются в жизни моменты, когда лучше сделать такой выбор, за который после стыдно не будет. Звучит пафосно, но уж как есть.
        - Спасибо тебе, Никита, за отличный подарок на мой день рождения - наконец-то подал голос Азов - И я сейчас не о той славной подзорной трубе, что ты мне преподнес. Я о том, что хоть здесь и сейчас ты мог обойтись без демонстрации своей обиды на всех и вся?
        - Это была шутка - глуповато растянул губы в улыбке Валяев, а после развел руки в стороны - Шутка! Вы что, не поняли этого? Правда, похоже, не слишком удачная!
        Олеся молча села обратно на свой стул, и демонстративно принялась за еду, Валяев же изобразил нечто вроде танца, вильнув бедрами и хлопнув себя ладонями по животу, да и побрел на свое место, находившееся, между прочим, рядом с именинником.
        - Еще «мартини»? - осведомился у Верейской Илья, взяв в руки полупустую бутылку. Та ничего не ответила, так, словно слева от нее никто и не сидел. Мужчина все же наполнил ее стакан, а после тоже уставился в тарелку.
        - Тебе очень повезло - внезапно сообщила Вике Олеся - Я даже немного завидую.
        - Только делай это издалека - с ощутимой угрозой в голосе отозвалась моя спутница, которую, похоже, на самом деле изрядно насторожили слова Валяева - Такова моя маленькая личная просьба. Пока просьба.
        - Я ее услышала - невозмутимо отозвалась Верейская, и положила в рот кусочек мяса - Но откровенность за откровенность - мне плевать на любые просьбы, исходящие от людей, к которым я не испытываю чувства благодарности или почтения. Твоего имени в этом списке нет, потому особо ни на что не рассчитывай, в приоритете всегда будут только мои собственные интересы.
        - Великолепно - голос Вики стал просто-таки медовым - Ни ты, ни я не скованы никакими обязательствами или условностями по отношению друг к другу. На том и сойдемся.
        - Твое здоровье - Олеся протянула руку, в которой держала бокал, Вика сделала то же самое, стекло звякнуло о стекло.
        Мое самолюбие эта сцена потешила, но и не более того. Нет, никаких скандалов Вика в ближайшее время мне устраивать не станет, она не настолько глупа. Но атмосфера подозрительности, или того хуже, тотальной слежки мне тоже нафиг не нужна.
        Нет, ну какая скотина этот Валяев. Кто его за язык тянул? Впрочем, не исключено, что все сказанное прозвучало не случайно, он специально меня слил. Нет, возможно изначально данная цель им перед собой не ставилась, это был, так сказать, экспромт, но мне от этого не легче.
        Прокурлыкал ноутбук, стоявший рядом с Азовым, тот моментально поправил ворот рубашки, пригладил волосы и глянул на Зимина, сидевшего рядом.
        Ого, даже так? А я-то с самого начала думаю - зачем ему тут оргтехника? Теперь понятно.
        - Добрый вечер, Илья - мощный голос Старика, казалось, заполнил не такое уж и маленькое помещение кафе - У тебя сегодня праздник, друг мой, и я рад тебя поздравить с ним. Увы, сам не смог приехать, но это не значит, что у меня нет желания поднять бокал вина за твое здоровье. Поверь, я сейчас с великой радостью бы сел за стол с твоими друзьями, произносил здравницы, смеялся и радовался жизни, но дела таковы, что такой возможности у меня сейчас нет. Ты понимаешь, о чем я веду речь.
        - Разумеется - чуть склонил голову Азов - Признаюсь - вас здесь не хватает. Сегодня ко мне пришли все те, кого я по праву считаю своими друзьями, но даже если одного из них за праздничным столом нет, то счастье нельзя считать полным.
        - Хорошо сказано - гулко раскатились слова Старика - Да, не слишком учтиво то, что я поприветствовал лишь тебя. Покажи мне тех, кто пришел в твой дом этим вечером, у меня есть желание сказать пару слов и им.
        Азов развернул ноутбук экраном к нам, мы увидели костистое лицо нашего самого главного руководителя. Он, как всегда одетый во все темное, сидел в кресле, и за его спиной в камине исходили багровым светом угли, придавая данной картине определенную мрачность.
        А еще мне показалось, что комната, из которой ведется трансляция, мне знакома. Нет, не непосредственно данное помещение, а, скажем так, его общий стиль. Гобеленовые стены, камин, отделанный круглыми булыжниками, витражное окно… Уж не предместьях ли Праги сейчас обретается владелец «Радеона»?
        - Рад всех вас видеть, друзья мои - достаточно тепло произнес Старик - Илья, к тебе пришли те, кого я и сам был бы рад приветствовать на каком-то из своих празднеств. Они у меня, увы, редки, потому к подбору гостей я подхожу очень придирчиво, но никто из вас не был бы вычеркнут из списка. Никто, кроме одной персоналии. Я не стану называть имя того, о ком идет речь. Это не мой день, это день Ильи, и только ему решать, кого он принимает в своем доме.
        Ну, дураком надо быть, чтобы не понять, кого он имеет в виду. И я, признаться, испытал некое удовольствие, глядя на то, как покрывается нездоровой краснотой лицо Валяева. Нет, есть на свете все же некая высшая справедливость. Нагадил - получи.
        - Друзья мои, я рад выпить с вами, пусть даже так, находясь вдали от вашей сердечной компании, за здоровье Ильи. Путь, по которому он идет, тернист, темен и опасен, но никто никогда от него не слышал ни жалоб, ни просьб о помощи. И это при том, что он всегда добивается тех целей, которые перед собой ставит. Это великий талант, который при рождении получает далеко не каждый. Твое здоровье, друг мой!
        - Ваше здоровье! - разноголосо грянули и мы, а после весело зазвенели бокалами, рюмками и стаканами.
        - А теперь, простите, я вынужден откланяться - сообщил нам Старик, цокнул языком, и произнес напоследок - Нет, все же в этой новой технике что-то есть!
        Экран мигнул и погас.
        - Ох - пробормотала рядом Вика, повернув к ней голову, я заметил капельки пота на ее высоком лобике и на висках - Как же я его боюсь!
        Ну да, это у нее еще с той вечеринки началось, когда ей Зимин прислуживал. Она, кстати, с той самой поры и рыбу не ест никакую, забавы Старика отбили у нее интерес к этому продукту напрочь.
        - Значит, я лишний? - громко спросил у всех сразу, и ни у кого конкретно, Валяев, осушив рюмку и грохнув ей о стол так, что та только чудом не разлетелась вдребезги - Верно?
        - Если бы я так думал, что как бы ты здесь сейчас оказался? - резонно заметил Азов - Он высказал свою точку зрения, и не более того. Надеюсь, ты не откажешь в праве иметь таковую нашему работодателю?
        Валяев выбросил правую руку вперед, его указательный палец чуть не ткнулся безопаснику в нос.
        - Не надо меня ловить на подобных мелочах, Илья - потребовал он - Не надо! Это не слишком чистая игра!
        - Ты сам-то когда в последний раз что-то делал по правилам? - отправив в рот кусочек сыра, поинтересовался у него Зимин - А? Примитивные авантюры, бессмысленные интриги, ложь, наветы… Вот зачем ты только что опорочил честь сразу двух наших сотрудников? Причем не из числа клерков низшего звена, а тех, кто входит в наш круг, кто давно заслужил право на уважение. Что за нелепые намеки, что за грязь?
        - Прости, Никита, но тут я соглашусь - говоря, Азов с интересом смотрел на палец Валяева, который так и торчал перед его носом - Выглядело это все довольно мелко и низко. Даже если все так, даже если этот мужчина и эта женщина на самом деле вступили в некую связь - что с того? Они взрослые люди, а ты не полиция нравов.
        У Вики после этих слов что-то булькнуло в горле, Олеся же с невероятно невинным видом ей улыбнулась, а после отправила в рот оливку, причем проделала это чертовски вызывающе.
        - К тому же это не так - закончил свою речь Азов - По крайней мере мне ничего подобного не докладывали.
        - А если даже тебе не докладывали, значит этого и не было - подытожил Зимин - Кит, да опусти ты уже руку, застыл, понимаешь, как памятник самому себе! Лучше бы извинился и перед госпожой Верейской, и перед нашим добрым Кифом. И порадуйся, если они не затаят в душе зло.
        - Он не затаит - вдруг безмятежно заявила Генриетта - Он непрост, но не зол в первоначальном понимании этого слова. А вот за нее я не поручусь. Ее душа подобна туману над болотом, в нем ничего не видно, и неясно, что окажется у тебя под ногами с следующий миг - тропа или черная вода.
        Улыбка сползла с губ Олеси, как видно ее порядком задели слова сестры Зимина. Или не задели? Может, просто крайне неприятным показался тот факт, что кто-то взял, да и вывернул ее наизнанку, причем сделал это публично?
        - Ну разумеется! - в голосе Валяева прорезалось шутовство, которое он всегда пускал в ход, когда был чем-то взбудоражен или недоволен - Извинюсь, мне не сложно. Если надо…
        - Не надо - не сговариваясь, но, между тем, одновременно произнесли мы с Олесей, продолжил, правда, только я - Ни к чему этот балаган, Никита. Сейчас ты про падение на колени начнешь распинаться, про то, что ты дурак, про… Разную чушь, в общем, нести. В результате всем станет неловко, и будет испорчен праздник Ильи Павловича. А он ведь этого не заслуживает. Он позвал нас в гости, хотел, чтобы всем было хорошо и весело, потому…
        - Все-все-все - выставил перед собой ладони Валяев - Как много слов, Киф. Слишком много. Можно было выразиться проще и короче.
        Он прихватил со стола бутылку коньяку, хлопнул по плечу Азова, и вышел из кафе.
        - Не самый плохой вариант - выдохнув, сообщил всем Илья.
        - И не самая умная фраза - фыркнула Генриетта, глядя на пузырьки шампанского в своем бокале - Завтра она выйдет вам боком, уж поверьте. Вы не Киф, вам смелость с рук не сойдет, просто потому что за вашей спиной никто не стоит. Так что приветствую вашу отвагу, которая граничит с безрассудством! Я всегда уважала подобную смесь в человеческих душах, она пряна на вкус и будоражит воображение!
        Девушка одним махом выпила искрящуюся в свете ламп жидкость, на ее щеках пурпуром расцвел румянец, Илья же наоборот, изрядно приуныл.
        - Как сказал бы глава нашей корпорации - прочь печальные мысли - встал со своего стула Азов - У всех налито?
        - У меня нет - тут же сообщила всем Генриетта, и обратилась к Костику, сидящему рядом с ней - Юноша, наполните мой бокал!
        Олеся с еле уловимым ехидством глянула на Вику, которая, похоже, вообще уже не понимала, что творится вокруг, а после показала мне глазами на бутылку. Я не без удовольствия подхватил ее и поинтересовался:
        - Не желаете освежить емкость, приятнейшая во всех отношениях Олеся?
        - Отчего же нет, любезнейший Харитон? - в тон мне ответила она - Раз уж мы теперь с вами друг другу не чужие люди, извольте.
        - Итак - зычно гаркнул Азов - Дорогие мои! Я рад, что свой очередной день рождения мне довелось встречать вот в такой славной компании. Инцидент? Забудем о нем. Чтобы в «Радеоне» все прошло гладко? Так не бывает, поверьте, всегда что-то да случится. Но это даже хорошо. Это означает одно - мы существуем. Вот когда все замирает, и каждый последующий день становится калькой с дня предыдущего - тогда пришла беда. Тогда из социума, из общества ушла жизнь, и все стало лишь золой и пеплом. За жизнь, друзья мои. За вас! За то, что вы есть, и вы настоящие!
        Хорошо сказал, жалко, записать нельзя. Такой тост и упереть не грех.
        Звякнуло стекло, засопели носы, спиртное начало переливаться в желудки. Особенно старался Илья, он набулькал себе коньяку в стакан, а не в рюмку. Видать, проняли его слова Генриетты. Впрочем - чего ей не верить? Она к верхушке корпорации ого-го как близка, хотя и не является ее сотрудником, потому знает, о чем говорит.
        Что интересно - с уходом Валяева исчезла некая нервозность, которая ощущалась до того. Голоса зазвучали громче, то и дело слышался смех, а через какое-то время и танцы начались, причем самое деятельное участие в них приняли двое - Генриетта, привычная сонливость которой по мере приближения полуночи сменилась активностью, и пьяненький до изумления Илья, который настолько сильно долбил каблуками своих туфель полы, что, казалось, вот-вот они начнут крошиться.
        Я же вспомнил об одном важном деле, которое стоило обсудить до того момента, когда меня начнет развозить, потому, чмокнув печальную Вику в щеку, перебрался поближе к Азову, попутно подав знак Костику сделать тоже самое.
        Безопасник что-то обсуждал с Зиминым, причем заметив меня оба нахмурились. Не понравилось им, что я помешал.
        - Сейчас изложу важную информацию и уползу обратно - успокоил я их - К моей старой любви и новой, как оказалось, любовнице.
        - Ты про «как оказалось» вон, остальным рассказывай - посоветовал мне Зимин - Мы правду знаем.
        - А я говорил, Харитоша, не ищи приключений на одно место - укоризненно погрозил мне пальцем Азов - Такие вещи всегда наружу вылезают, не в обществе, так в кожно-венерологическом диспансере.
        - Типун вам на язык, дорогой именинник - передернулся я - Только этого мне и не хватало. Ладно, теперь важненькое. Знаете, куда я завтра собираюсь отправится?
        - Я догадываюсь - тут же отозвался Костик.
        - А мы пока нет - переглянулись функционеры - Ну-ка?
        - В Серые Пустоши - заговорщицким тоном сообщил им я - Туда, где правит Зло в виде Темного Властелина. Нашел вот тропку. Не знаю - получится, нет, но попробую.
        - Чего только сегодня сообщил? - промурлыкал Зимин - Мог бы и раньше сигнализировать.
        - Не мог. Во-первых, навалилось всего и много, во-вторых - там все очень зыбко было. Но завтра с огромной долей вероятности пойду я в компании с двумя живыми мертвецами по тайным горным тропам. Так что времени не теряйте, а ну как получится у вас что?
        Азов с Зиминым уставились на Костика.
        - Никаких гарантий - сразу заявил тот, стягивая с носа очки и протирая их подолом майки - Не-не-не! У меня все готово, что смогу - сделаю, что не смогу - тоже. Но система в этой связи все еще работает если и не против нас, то не «за» точно.
        - Все-таки наследие гения иногда оказывается большим злом, чем то, что он сотворил при жизни - вздохнул Азов - В первую очередь, потому что он уже не может его исправить. Не люблю говорить за спиной, но все Никита, все его спешка. «Надо наказать, надо показать, что мы держим руку на пульсе». Держим, верно. Но не на пульсе, а в другом месте, и не всю руку, а только один палец, указательный И вынуть его никак нельзя, потому как если это сделать, то потом придется много чего отмывать. Больно сильно брызнет!
        - Да молчи, Илья Павлович - отмахнулся Зимин - Тут, ради правды, и я хорош. Санкционировал же его задумку? Санкционировал. Причем ты говорил, предупреждал, а я не слушал. Киф, налей, давай за светлую голову именинника выпьем.
        - Светлую - проворчал Азов, погладив себя по волосам - Говори прямо - седую.
        После мы ахнули по второй рюмке, потом я, ощущая внутри приятную гибкость, пустился в пляс, затем снова выпивал, махнув на все рукой, и вечер, как и нынче днем на королевском лугу, снова стал похож на фотоколлаж, правда на этот раз больше замешанный на ощущениях, чем на деталях происходящего. Горячий шепот Вики, которая несколько раз предлагала мне покинуть кафе и отправиться домой, шелк платья Олеси, который ощущали руки, лежащие на ее талии во время танца, и, наконец, отчего-то пряные духи Генриетты, которая прижала меня к стене тогда, когда никто этого не видел. Зачем ей это понадобилось, с какого перепуга - не знаю, но я особо не сопротивлялся, поскольку почти утонул в ее голубых глазах. Хорошо хоть Зимин, который появился невесть откуда, угомонил свою сестру, укоризненно на нее цыкнув.
        Что примечательно - вроде вечер показался длинным, а домой мы все одно пришли к полуночи. Вернее - Вика пришла, и меня, что греха таить, привела. Нет-нет, на ногах я стоял, и вполне уверенно, но на поворотах меня все же заносило.
        По кое-каким коротким фразам и редким, но метким взглядам я понял, что именно последует сразу после того, как закроется дверь, потому взял слово первым.
        - Душа моя - заявил я ей, скидывая обувь - Сразу скажу - я ничего обсуждать не собираюсь.
        - Совсем ничего? - уточнила девушка.
        - Абсолютно - я вытянул ноги, и с удовольствием пошевелил пальцами - Знаешь почему?
        - Почему?
        - Потому что я все это уже проходил. Вик, бывают ситуации, когда на самом деле двум людям надо сесть и поговорить, просто чтобы понять, как они будут жить дальше, и есть ли в этом «дальше» вообще какой-то смысл. А бывает, как сегодня - чужие слова, причем ничем не подтвержденные, становятся темой абсолютно ненужного обсуждения, в котором один оправдывается за то, что он не делал, а вторая все сильнее убеждает себя в том, что это все услышанное ей правда. Ну, это применительно к данной ситуации, так-то может быть и наоборот. Вика, я много лет назад уже имел глупость в такой беседе поучаствовать, потому больше подобной ерундой никогда заниматься не стану. Хочешь себя изводить? Валяй. Но меня в это не впутывай.
        - Но… - заикнулась было девушка.
        - Повторяю - без меня - сказал, как отрезал я - Хочешь думать, что у меня с Верейской что-то было - твое право. Накрутишь себя до такой степени, что соберешь вещи и уйдешь - пожалуйста, останавливать не стану. Не потому, что ты мне безразлична, а по той причине, что для тебя чьи-то слова значат больше, чем мои. Если нет доверия, то нет и будущего. Я все сказал, ты дальше сама думай.
        Молчит, сопит, морщит лоб. Ну и славно, ей подобные встряски полезны, они гонор и дурь убавляют. А лично я - в душ и спать.
        Глава тринадцатая
        в которой герой наконец-то идет туда, куда давно собирался
        - Послушай, человек, долго нам еще тут сидеть?
        Недоволен Рафаил, стоящий передо мной, вон, как нехорошо своими красными буркалами из-под капюшона посверкивает. Нет, его можно понять, кому понравится сидеть в этой грязной халупе, ожидая невесть чего? Я бы точно куда раньше психанул.
        - Уже все - успокоил я его - Сейчас я позову парнишку-проводника, и мы выдвигаемся. Дойдем куда надо, не дойдем - без понятия, но попробовать следует.
        - Тогда ладно - проворчал лич - Местные дети - это какой-то ужас. Они все время шумят за дверями и спорят о том, как ловчее нас убить, приготовить и съесть. Когда все закончится, и мы вернемся обратно, я непременно снова наведаюсь сюда, и покажу им, кто кого убьет.
        - Я буду участвовать - добавил Леонард, поднимаясь с пола.
        - Ваше дело - отмахнулся я - Что до меня - очень надеюсь, что больше никогда не окажусь в этих местах. Не в пещерах, а вот здесь, в данном поселении, надоело оно мне хуже горькой редьки.
        Я было сделал шаг к двери, но тут дзинькнуло оповещение о приходе личного сообщения. Кому еще чего от меня надо?
        «Мне сказали, что ты искал Ромула. Так вот он появился, тебя хочет видеть. И вообще - почему ты не здесь? Праздник продолжается, на сегодня утверждена довольно любопытная культурно-развлекательная программа»
        Дзинь!
        «Хейген, тут Ромул нарисовался, таращит глаза, говорит, что у него есть к тебе пара слов».
        Дзинь!
        «Дорогой лидер. Ты просил сообщить, когда нарисуется наш нечистый на руку казначей. Так вот - он здесь, в замке».
        Кролина, Снуфф, Сайрин - все отписались практически одновременно. Молодцы, что тут скажешь? Стало быть, Ромул вернулся, причем, несомненно, с какими-то новостями, иначе чего бы ему глаза пучить? Вот только случилось это ну очень не вовремя. Если я сейчас оправлюсь в Пограничье, поход по тайным горным тропам опять перенесется, причем невесть на сколько времени. Я себя знаю, ведь сразу рвану в пески, общаться с Рышханой на тему ее лояльности к Тиамат, и попутно пытаться узнать, где тут у них спрятан секретный оазис. А Барон, соответственно, так и останется куковать в Серых Пустошах, личи же и вовсе начнут дичать, пока не дойдут до степеней известных, после чего, скорее всего, устроят тут образцово-показательную резню. Потому - нет. Что на сегодня наметил, то и сделаю. Да, мне и самому этого не хочется, поскольку ничего хорошего со мной в подобных вылазках сроду не происходило, но - надо. Хотя, конечно, горы и неприятности для меня слова-синонимы. То с ведьмами в драку влезешь, то на огромного рейдового червя наткнешься, то с парохода упадешь в воду. Черт, последняя фраза вообще звучит как бред,
несмотря на то что является чистой правдой. С другой стороны, чаще всего правда и звучит как лютый бред. Законы бытия таковы.
        «Кро, запри этого пройдоху в помещение без окон, и с очень крепкой дверью. Но поосторожней, палку не перегни, а то сбежит, чего доброго, ищи его потом. Скажи, что я завтра буду».
        Завтра. Вот тоже не факт, тут наверняка не знаешь, где через час окажешься. Ну, а если брать в учет то, куда именно я отправляюсь, любые планы превращаются в некую фикцию. Но обозначить сроки все же надо.
        - Ты хотел позвать проводника - напомнил мне Леонард, в капюшоне недобро сверкнули две красные точки - Или передумал?
        - С чего бы? - усмехнулся я - Сказано - сделано.
        Само собой, бегать по поселению дуэгаров и кричать: «Где Ррашт? Никто не видел Ррашта?» я не стал. Просто вышел из хижины, прихватил первого попавшегося дуэгарского подростка за шею, пощупал его живот, после чего громко заявил:
        - Худоват, навара мало будет. Но сойдет!
        И утащил его с собой внутрь.
        Само собой, через пять минут за хлипкими дверями бушевала буря недовольства. Дуэгарки орали невероятно громко, предлагая нас забить и съесть до того, как мы сожрем всех их детей.
        А еще через пять минут к нам ввалилась злая до невозможности Ур-Рага, в сопровождении насупленного ученика шамана.
        - Твоя совсем края не видь! - заявила с порога жена вождя племени - Когда дуэгара ест светлая, тьфууууу - это нормально. Но светлая не моги есть дуэгара, это ломай весь уклад наша жизня! И вообще любая существа с поверхности не моги есть дуэгара! Если все стань есть всех, то порядка на свете не будь. Наша вас жарь и вари, ваша проси пощада и кричи - так мир сделан. Другая нам не надо!
        На редкость практичный подход к аспектам мироустройства у этой особы, авторитарно-гастрономический. Про невероятную склонность к двойным стандартам я уж и не упоминаю. Если ее посадить эту красотку на место королевы Анны, то уже через пару лет Западная Марка свои территории раза в два бы увеличила, кабы не больше. Правда, на захваченных землях в тех же пропорциях и население бы уменьшилось, но это уже детали.
        - Моя захоти - она твоя сожрет, и не подавится - даже не подумал тушеваться я - И мама твоя тоже!
        - Маму Ар-Амн съел, давно уже - пояснила жена вождя - Та как-то раз ему на ногу урони камень, и сделай это зря. Ар-Амн очень разозлись, он не люби, когда ему на ногу что-то кидай. Ну, и съел ее.
        Уважаю! Хоть и дикарь он, конечно, первостатейный, но за такой поступок ему сразу можно давать орден «Настоящий мужик» первой степени. Есть, разумеется, те мужчины, что умудряются тещу держать в узде, есть. Но чтобы вот так вопрос решить, чтобы просто взять и сожрать, это, знаете ли…
        - Ну, бабушку - поправился я - Что, ее тоже употребили в пищу? Не муж? А кто? Давно, тролли? Слушай, не заживается в твоей семье слабый пол на свете. Вот ты бедолага, невеселые у тебя перспективы! Короче - угомонись, убедила, не будем мы никого жарить, потому пойдем из твоего селения куда подальше. Очень вы недружелюбные, если честно. И грязно тут, антисанитария жуткая!
        Пыхтит Ур-рага, злится, но в драку не лезет. Наверняка придумывает сейчас гневную речь, ту, выдаст мужу, когда тот вернется обратно с войны, такую, после которой он побежит искать меня по свету, чтобы убить. Вот только сомневаюсь я, что Ар-Амн подобной ерундой станет заниматься. Он, скорее, ее прибьет и возьмет себе новую жену.
        Хотя, конечно, соваться в эти места мне больше не стоит. Но, если все пойдет так, как я планирую, то мне делать этого и не придется.
        - Идема? - уточнил ученик шамана, опасливо косясь на подбоченившуюся дуэгарку - А?
        - Секунду - попросил я его - Сейчас, еще кое-что сделаю.
        Ну, надо же мне наконец глянуть на тот перстень, что богиня мне невесть когда вручила? Потом опять подходящего момента не будет.
        «Перстень с левой руки богини Тиамат (четвертый из шести)
        Статус предмета - божественный подарок (т. е. подаренный игроку богом)
        + 80 к мудрости;
        + 60 к ловкости;
        + 60 к выносливости;
        + 45 к силе;
        + 19 % к возможности нанести противнику урон ядом;
        +17 % к возможности удачно провести контратаку;
        + 10 % к защите от ядов;
        + 10 % к скорости плавания.
        Прочность 12000 из 12000
        Минимальный уровень для использования - 90.
        Украсть, потерять, сломать, продать, подарить - невозможно.
        После смерти владельца не исчезает из инвентаря
        Особые свойства.
        Раз в три дня, сроком на 2 минуты, игрок может использовать данный перстень как источник освещения. Бывает так, что вокруг царит Тьма, и тогда каждому позарез может понадобиться луч света.
        Для активации режима „освещение“ необходимо произнести фразу: „Да будет свет!“».
        Любопытно - почему из «шести»? У нее же на руках пять пальцев, я точно это помню. Может, на один из них сразу два перстня одето?
        А вообще зря я на Тиамат бочку катил, раз в кои-то веки перепала мне от нее хорошая цацка. Настолько, что я, пожалуй, прямо сейчас ее и нацеплю, пусть будет. Да и бонус в виде вечной лампочки тоже неплох, с учетом того, в каких темных местах я иногда оказываюсь, он точно будет не лишним. Тем более что сейчас я тоже не на солнечный пляж собираюсь отправляться.
        Против моих ожиданий, на этот раз мы не пошли к жутковатой и тавтологичной Бездонной бездне, близ которой располагался вход на тайные подземные пути. Нет, все было проще. Выйдя из хижины Ррашт бодро протопал в ближайший тупичок, погладил бугристые камни скалы, прошептал что-то на тарабарском языке, отошел от нее на три шага, достал из потрепанной сумке, что висела у него на плече разноцветный шарик, и щелчком отправил его в стену.
        Скрежет раздался жуткий, Ур-Рага, естественно увязавшаяся с нами, подпрыгнула и выругалась на своем языке, пара чрезмерно любопытных дуэгарских детишек с воплями убежали к родителям, да и мне стало маленько не по себе. Тем более что из появившегося прохода пахнуло какой-то дрянью - то ли гнилым мясом, то ли еще чем-то таким.
        - Тама не отстаем - невероятно серьезно предупредил нас Ррашт - Которая отставай - больше никуда не выходи, там и оставайся, броди по Темная пути до самая смерть.
        Что-то мне подсказывает, что смерть эта будет скорая. Рубль за сто - там найдется много желающих закусить заблудившимся путником. Боги, ну как же неохота лезть в этот проем…
        - Долго идти? - уточнил Рафаил
        - Может - часа, может - день - немного индифферентно ответил ему ученик шамана, поправляя пояс, на котором у него висели разные малоаппетитные вещи, вроде сушеной головы огромной крысы или зуба, поражающего воображение своими размерами. Не знаю, кому он принадлежал ранее, но с подобным существом встретиться не хотелось бы - Темные путя - они такие Темные путя. Никогда не знаешь, когда куда дойдешь.
        Есть в этом нечто знакомое. Не в сродстве ли эти Темные пути с некоей Дорогой? Надеюсь, что нет.
        - Нада идти - Ррашт крутанулся на месте, три раза топнул ногой, плюнул через левое плечо, чуть не попав в Ур-Рагу, которая тут же злобно оскалилась, и шагнул в темный проем, добавив на ходу - Не стойте, дверя вот-вот закроется!
        Я повторять его ритуал не стал, хотя в жену Ар-Амна плюнуть очень хотелось. На редкость неприятная особа, что, кстати, подтвердили ее слова, брошенные нам в спину:
        - Чтоба ваша тама сгинула!
        Несколько шагов в полной темноте, удар лбом о камень, поворот, о котором меня негромко предупредил Ррашт - и вот я вижу узкую, но ровную тропу, зажатую между монолитными каменными стенами, и ведущую куда-то вверх. Что приятно - здесь такой непроглядной тьмы в помине не было, откуда-то сверху падал рассеянный свет, создавая эффект сумерек.
        - Если что - бежать нельзя - предупредил нас ученик шамана - Если тута побежал - считай, пропал. Темные Путя не любят трусов.
        Господи, прямо не локация, а исправительная колония для слабых духом. Бежать нельзя, теряться нельзя. Сердце радуется!
        «Темные пути Сумакийских гор. Место древнее, тайное, скрытое от глаз, немногие о нем слышали, а побывать тут и вовсе почти никому не довелось. В давние времена его создали расы, о которых не то, что упоминаний в хрониках, но даже и легенд не осталось. Кто они были, с какими целями проложили данные тоннели - неизвестно, но известно одно - именно сюда в неведомые бездны времен ушли последние из них. Кто знает, может в самых глубинах Темных путей до сих пор таятся последние потомки первых рас, населявших Файролл».
        И снова - не нравится мне это. Подобные сообщения просто так не выскакивают, если оно есть - жди неприятностей.
        Вы оказались на Темных путях Сумакийских Гор.
        Для выполнения деяния «Великие чудеса Файролла» вам надо увидеть еще три чуда Файролла.
        Вот ведь! Оказывается, этот путь входит в великие чудеса Файролла. Я про это деяние и думать забыл, хотя получил его еще черт знает когда, в самом начале своего пути. Первым чудом, если не ошибаюсь, был мост Трех Королей на Востоке, вторым - вершина Айх-Марак, третьим… Третье уже и не помню какое, если честно. Да и не столь это важно.
        Узкая тропа вела все выше и выше, при этом никаких страстей-мордастей вокруг не наблюдалось. Да, признаться, и неоткуда им было взяться, поскольку кроме непосредственно дороги тут больше ничего не имелось. По бокам каменный монолит, над головой, скорее всего тоже он, только отсюда его не разглядишь.
        - У-ух - вдруг сказал Ррашт, резко остановившись - Вона, значит, оно как!
        - Ты о чем? - чуть не налетев на него, пробормотал я, глянул вперед, и повторил восклицание ученика шамана - У-ух!
        А что? Тут точнее не скажешь, поскольку, как оказалось, мы стояли на краю огромной пропасти, на фоне которой Бездонная бездна казалась небольшим обрывчиком. Не топай впереди Ррашт, лететь бы мне сейчас вниз, проверяя на собственном опыте, каково было Элине пару дней назад.
        Тоже, между прочим, непонятный момент. Так и не нарисовалась моя закадычная недоброжелательница, ни строчки ведь не написала, и это как-то беспокоит. Получи я грозное письмо, в котором на пяти страницах будут описаны те пытки, которым меня подвергнут в самом ближайшем времени - и все встало бы на свои места. А тут - тишина. Это пугает.
        Не меньше, кстати, чем черная пустота под ногами и полное отсутствие противоположной стороны пропасти. Она, разумеется, есть, но где-то там, в темноте, и это не добавляет веселья.
        А еще имеется узенький-узенький мостик, с веревочными перилами и тоненькими дощечками, по которым нами придется ступать. Причем выглядит он так, будто тут с начала времен висит. Врать не стану - игра, не игра, а мне реально захотелось обратно, к доброй и милой Ур-Раге, и пусть себе Барон торчит в гостях у Странника до той поры, пока темные рати не форсируют Крисну.
        Нет, правда страшно. Идти по этому хлипкому сооружению, которое еще непременно станет раскачиваться и потрескивать - удовольствие небольшое. Прямо скажем - никаковское.
        - Так о чем ты? - сглотнув слюну, повторил я вопрос - Что значат твои слова?
        - Правильно идема пока - успокоил меня ученик - Это испытание, Темные путя решают, дать нам дойти до цели или нет. Испытание - это хорошо. Если пройдема, то доберемся куда надо. Нет испытания - плоха. Значит, не будет нам удачи.
        О таких вещах, кстати, надо заранее предупреждать. Ну, что исход может быть и неблагополучный. Я бы тогда вообще подумал еще - идти, не идти?
        Хотя - кому я вру? Все равно бы отправился сюда, потому что иных вариантов нет. А злюсь я оттого, что не хочу на мост даже ногой ступать.
        - Не стоима - Ррашт бодро ступил на ненадежное сооружение, то качнулось, обдав нас облаком пыли - Эта нельзя. Темные путя не любят тех, кто долго решает, что ему делать.
        Он довольно шустро посеменил по узеньким дощечкам, которые поскрипывали от его шагов. И ведь не страшно ему! Хотя, с другой стороны, с таким-то наставником… Тут либо обретешь бесстрашие, либо быстро отправишься на тот свет.
        Ох, как мне тяжело дались первые шаги! Я вцепился обеими руками в тонкие веревочные перила, и буквально заставлял себя передвигать ноги. Нет, ну каким же изувером был тот, кто все это придумал, а? И самое паскудное - пустота впереди. Я знаю, что там есть твердь, на которую можно встать ногами, но это знание ни разу не бодрит. Мне нужно видеть цель, это вселит в сердце уверенность, а просто идти над бездной, не зная, когда данный путь закончится - это слишком жестко.
        Шаг за шагом, шаг за шагом, мост под нами равномерно раскачивается, древняя веревка то и дело крошится в руках, как сухое печенье, заставляя думать о том, что вот-вот, и она лопнет, отправив нашу дружную компанию на встречу с вечностью.
        Мало того - я сдуру еше и оглянулся назад. Вот зачем? Раньше у меня не было будущего, а теперь и прошлое пропало. Темнота и мост - вот все, что осталось.
        «Игрок Хейген, у вас есть возможность получить элитное разовое деяние „Джеронимо“. Для этого вам надо всего лишь спрыгнуть вниз с моста, и, пребывая в падении, крикнуть: „Я свободен!“
        В качестве награды за получение данного деяния, вам немедленно будут вручены следующие награды:
        75000 опыта;
        Элитное активное умение „Порхающая бабочка“;
        Титул „Гордый птах“;
        Картина для размещения в личной комнате (при наличии таковой) изображающая вас в момент прыжка с моста;
        Уникальный нагрудный знак „1,2,3 - прыгнули“.
        Примечание:
        Возможность получить данное деяние предоставляется однократно, вне зависимости от того, сколько раз вы еще побываете на Темных путях Сумакийских гор».
        Шутники, а? Хотя… Это вполне достойный способ выйти из ситуации, если посмотреть с другой стороны, особенно для тех, кого в этой тишине и пустоте начали донимать фобии. Вроде, как и выбрался, и упрекать себя не в чем - как-никак элитное деяние с кучей довольно вкусных подарков заработал. Что вот за «Порхающая бабочка» такая? Может, это мега-скилл, которого вообще ни у кого в игре нет?
        Ей-ей, на мгновение даже задумался - может в самом деле, ну его? Сигануть вниз головой, крикнуть «я свободен», и получить то, о чем орешь. А после - замок, вокруг все свои, Ромула, опять же, можно пойти опросить…
        Задумался, а после прогнал эту мысль из головы. Не потому, что я из тех людей, кто всегда идет до конца, нет. Просто, потому что… Да не знаю я, почему. Не мой это вариант, вот и все! Неправильно так.
        А минут через десять я наконец понял, что в сумрак впереди стал неоднороден, и извилистое нечто - это второй край пропасти. Как видно, предложение сдаться выдают где-то на середине пути, то ли из провокационных соображений, то ли все-таки из гуманных. Поди знай…
        Ох, какое счастье я испытал, когда мои ноги коснулись камня! Чуть не сплясал от радости. Мало того - схожие чувства испытывали даже личи, которых, как мне казалось, вообще трудно чем-то напугать.
        - Нама туда - повертев головой, сообщил Ррашт, и ткнул кривым пальцем вправо - Точно туда.
        Похоже, тут что-то вроде перекрестка, только без указателя или путевого камня. Широкая площадка и три тоннеля, расходящиеся в разные стороны, практически классика жанра.
        - А чего не туда? - вытянул руку Рафаил, показывая налево - Там тоже тропа есть.
        - Знаю - передернул плечами дуэгар - Моя великая шаман Хрытт так учи. Словами не передай, просто знаю и все. Если ваша хоти туда идти - идите, моя ваша не держи. Но моя и его иди туда.
        «Его» - это моя. То есть - я. Черт, скоро с этим товарищем я родную речь забуду. Трудных падежей русских языков, так сказать.
        - Идема - зябко передернул плечами Ррашт - Нельзя стоять, надо ходить.
        - ЗОЖ рулит - согласился с ним я - Веди, Сусанин.
        Надо заметить, что окружающий пейзаж по эту сторону пропасти был куда живописней. Топая по каменной дороге, я вертел головой, отмечая то и дело встречающиеся ответвления от нее, россыпи камней, поблескивающие то ли слюдяными, то ли и вовсе золотыми вкраплениями, горбатые мостики, переброшенные над жутковато выглядящими провалами. Вот тоже интересно - они рукотворные или природные? Проверить, конечно, не получится, но любопытно до чертиков.
        Мы отмахали приличное расстояние без каких-либо проблем, и я даже начал думать о том, что раз в кои-то веки путешествие под землей происходит без многократного адреналинового притока, как наш проводник внезапно остановился, настороженно повел носом, сузил глаза и страшным шепотом приказал:
        - Ложися! Нета нас тут!
        Причем сам первым бухнулся на каменную тропу, всем своим тщедушным тельцем вжался в нее, а после сгреб узловатыми пальцами пыль и присыпал себя ей сверху. Надо думать, для лучшей маскировки.
        Врать не стану - выглядело это диковато, но приобретенный за время игры опыт говорил мне, что подобные вещи просто так и вдруг не происходят, потому я немедленно примостился рядом с ним.
        - Ложися! - промычал Ррашт, глядя на так и оставшихся на ногах личей, которые вращали своими капюшонами, выглядывая ту опасность, которая обеспокоила нашего проводника - Падла буду, лежать нада!
        - Выполнять команду! - шепотом приказал личам я - Именем Барона! На землю, сказано!
        Чудно, но эта парочка меня послушалась.
        И очень хорошо! Уже через минуту я понял, что именно учуял Ррашт. Вернее - увидел.
        Совсем недалеко от нас, за двумя провалами и живописной грудой камней, более всего напоминавшей руины очень-очень старого форта, сначала блеснули огоньки факелов, а после показались и те, кто их нес.
        Рыцари. Прямо настоящие рыцари, чем-то напоминавшие служителей Ордена Плачущей богини, с той только разницей, что были они все, как один, гигантского роста и не совсем живые. Нет, не призраки и не зомби, скорее, нечто третье. На черных с золотом доспехах зияли бреши от полученных ударов, багровая кровь запеклась на незаживших ранах, флаги, развивающиеся над бледными лицами, были продырявлены стрелами и копьями. Жизнь покинула их тела, а смерть, похоже, не приняла души, вот они и застряли где-то посередине.
        «Игрок, примите наши поздравления!
        Вам предоставляется возможность выполнить цепочку скрытых эпических заданий „Те, кто давно мертв“.
        Награды за прохождение всей цепочки заданий:
        3 000 000 опыта;
        1 500 000 золотых;
        12 уровней;
        Возможность раз в день призывать пять воинов Черной Гвардии к себе на помощь;
        Сетовый набор из 3 предметов, соответствующий классу игрока;
        Одноручный меч, вышедший из кузен Черной Гвардии в Темные Века;
        2 умения, соответствующие классу игрока (рандомно, но уровнем не ниже эпического)
        Титул „Гвардеец Темных Времен“;
        Примечание:
        Тому, кто поможет вернуться в мир наследию Темных Времен, не следует рассчитывать на всеобщее одобрение. Как только первый из черных гвардейцев ступит на земли Раттермарка вы автоматически будете признаны врагом всех Светлых Рас. Вы готовы пойти в одиночку против доброй половины мира? Если да - то это ваш путь.
        Важно!
        В случае умелого и добросовестного прохождения заданий возможна дополнительная награда от Предводителя Черной Гвардии. Размер и состав данной награды будет определяться ситуативно.
        Внимание!
        Боги только готовятся вступить в схватку за тела и души тех, кто населяет Раттермарк. Вряд ли их порадует возвращение тех, кого много веков назад они изгнали с поверхности земли, поскольку Черная Гвардия не станет сражаться на чьей-то стороне, кроме своей собственной. Помните об этом!
        Но если вы собираетесь дать богам бой, то более верных союзников вам не отыскать.
        Важно!
        Вы мечтаете о короне? Вам хочется ощутить сладость власти и насладиться всеобщим страхом? Примите этот квест, и мечта сможет стать реальностью. Черной гвардии не нужна власть и богатство, им судьба - война, так что вы запросто сможете попросить за свои услуги престол одной из держав, которые падут под мечами этого войска. Но помните - любая война заканчивается победой одной из сторон, и поражением другой. Кто знает, на какой из них окажетесь вы?
        Внимание!
        Перед тем, как вы примете окончательное решение, администрация игры доводит до вашего сведения тот факт, что в случае положительного ответа вам категорически не рекомендуется подвергать какому-либо риску вашего игрового персонажа.
        В том случае, если он погибнет в процессе выполнения данной цепочки квестов, то она будет провалена, причем возможность ее повторного прохождения отсутствует. При этом все понесенные вами репутационные и имущественные риски аннулированы не будут.
        Принять?»
        Лязг железа о камень и скрип кожаных ремней слышался так отчетливо, будто мертвые воины проходили в шаге от нас. Да что там, мне казалось, что я даже различаю запах слегка подгнившей плоти.
        А много их, этих черных гвардейцев. Сотни две уже прошло, и конца-края не видать, вышагивают как на параде. Вот тоже, кстати, вопрос - они вообще кто? Из сообщения кое-какие выводы я сделал, но можно было бы и справку какую-то написать, верно? А то о ничем не примечательных развалинах трактат выкладывают, а тут нечто на самом деле интересное - и ни слова.
        Черт, но как это все заманчиво звучит! С такими молодцами, как это неживое воинство, можно столько дел понаделать в Раттермарке - ух! Да и награды за выполнение цепочки бьют все, что мне довелось до сегодняшнего дня видеть. Хотя, конечно, и рисков выше крыши, одно другое полностью компенсирует. Ни разу не умереть в процессе выполнения задания - это сильно, особенно если учесть, что для начала как-то надо будет завязать разговор с этими недружелюбными ребятами. Да и потом, надо думать, ничего веселого ждать не стоит. Хорош и нюанс с понесенными рисками. То есть - если помер, то Черной Гвардии ты с этого момента никто, и они не прикрывают твою спину, но практически весь Раттермарк тебя ненавидит и собирается убить.
        Короче - проще сразу учетку после этого грохнуть к нехорошей маме, это лучше, чем сидеть в лесу, забившись под корягу. Зато если выгорит - да, считай, ты сорвал джек-пот.
        Но лично я не приму этот квест, и на то масса причин, причем не последними из них являются отношения с представителями Светлой стороны и мое служение Тиамат. Да и Странник неизвестно как на подобных конкурентов отреагирует. Может, обрадуется подвалившей подмоге, а, может, наоборот, озвереет от злости. Он сейчас вроде как монополист Зла в Раттермарке, а тут на тебе, сюрпризец пожаловал.
        И все же - красиво придумано и реализовано. У, какие страхолюды, большая часть НПС только завидев эти синюшные рожи, перекошенные в предсмертных судорогах, разбежится, пачкая штаны. Да и иные игроки, возможно, тоже. А еще они, по ходу, бессмертные, их, скорее всего можно убить только изрубив на куски, или что-то в этом роде. Но это еще постараться надо, а они вряд ли будут стоять на месте и покорно ждать конечной погибели. Оружие-то при них осталось, у кого гигантские двуручные мечи с черными лезвиями, положенные на плечо, у кого боевые секиры, и все это явно не для внушительности зрелища с собой носится.
        Да, если сюда, в эти гиблые места занесет игрока с куда меньшей социальной ответственностью, чем я, и он примет этот квест, то континенту запросто может хана прийти. Он богов-то еле переварил, а эта напасть его вообще добить может. У, какая резня начнется, не чета той, которая близится.
        Любопытно, а Костик и остальные про Черную Гвардию в курсе? Или это еще одна мина, которую Ставрос заложил под «Радеон»? Очень на то похоже, между прочим.
        И сразу следующий вопрос - рассказать или промолчать? Вот так сразу и не решишь. По логике вещей - надо бы рассказать. Но то по логике, а вот по жизни - не факт, что стоит это делать. Хороший козырь, припрятанный в рукаве, иногда может решить судьбу партии.
        Мимо нас прошагало сотен пять вояк, не меньше. Бедняга Ррашт перепугался до такой степени, что не дышал до той самой поры, пока не стихли все отзвуки эха от топота железных сапог по камням подземелья, пока не темнота не поглотила последние отблески мертвенно-бледных огней факелов, которыми себе освещало дорогу немертвое воинство.
        - Ушли - потеребил я его за плечо - Все, отбой тревоги.
        - Ох - оторвал лицо от дороги дуэгар - Иха тут ходит нечасто, иха сидит там, в самая низ. Это дозора, она иногда выбирается наверх. Ходят, смотрят, кого найдут - с собой берут.
        И ученик шамана потыкал пальцем в камни, давая понять, что где-то там, в совсем уж жутких глубинах, таких вот красавцев куда больше находится, и тому, кто попался в их руки, не позавидуешь.
        Нет, ну нафиг такие квесты. Сдается мне, что ничего хорошего там, во глубине сумакийских гор, нет. Скорее всего очередные страсти-мордасти, которых я и так насмотрелся вволю.
        Между прочим, думается мне что третий город из числа забытых и затерянных, который я так и не повидал, тоже находится где-то тут. А где еще? Самое ему тут место.
        Увижу Странника - спрошу. Но только вряд ли эта встреча состоится, не до него мне сегодня. Заберу Сэмади - и обратно.
        Топали мы еще долго, где-то с час. Не скажу, что совсем уж спокойно все прошло, но неприятности, поджидавшие нас на пути, носили куда более привычный характер. В одном месте мы на наткнулись на десяток то ли оголодавших, то ли просто очень агрессивных летучих мышей, которые чуть не уволокли нашего проводника, в другом пришлось сигать через приличных размеров пропасть, причем если бы не Леонард, то усвистел бы я в бездонную темноту. Он в последний момент меня успел за воротник схватить.
        Но все на свете имеет свойство кончаться, подошел к финалу и наш путь.
        - Вота - Ррашт, который, казалось, за эту пару часов изрядно похудел, превратившись в совсем уж доходягу, приложил ладони к стене, стоящей на нашем пути - Выход. Тама Серые Пустоши. Ваша в сторону смотри, я буду магия делать!
        Спорить я не стал, отошел на несколько шагов назад и уставился на стену, где с удивлением узрел забавный рисунок, изображающий многоголового пса, шеи которого были завязаны узлом. Сие творение сопровождала надпись: «Греки рулят!!!! О. и Э.».
        Скрежет, камни расходятся в сторону, и я с удовольствием вижу пусть и неяркий, как тут, в Серых Пустошах водится, но все же дневной свет.
        - Уффф! - Ррашт вытер пот со лба - Моя все выполнил!
        - Не то слово - я, подхватившись, выбежал наружу, личи последовали за мной - Так, ты давай, подожди нас здесь…
        - Нета - покачал головой ученик шамана - Моя велено было твоя сюда привести, но и только!
        - Хватай его! - мигом скомандовал я Рафаилу, который стоял ближе всех ко входу в тоннель, но он ничего не успел сделать, камни сдвинулись, прямо как вагонные двери в метрополитене, скрыв от нас и Ррашта, и возможность попасть обратно, туда, откуда мы пришли.
        Глава четырнадцатая
        в которой планы крошатся, как печенье
        - Да твою-то мать! - рявкнул я, глядя на то, как Рафаил пинает обитым сталью носком сапога ни в чем неповинную стену - Вот идиот!
        - Кто именно? - уточнил лич, поворачиваясь ко мне.
        - Ну не ты же! - в сердцах ответил ему я - Обо мне речь! Ведь ситуация-то типовая, как я мог так обсохатиться?
        Я был очень зол на себя. Ведь азы же, азы. Сначала надо было ученика шамана из тоннеля выпихнуть на белый свет, а потом уже самому идти.
        - Велика ли беда? - прогудел Леонард, глядя на серые небеса - Мы здесь, наш повелитель тоже, цель достигнута. А обратно мы раньше или позже вернемся.
        - Не о вас речь! - совсем уж вызверился я - Вам, понятное дело, и горюшка нет. А у меня там, на той стороне реки, дел вагон и маленькая тележка.
        - Это твои проблемы, человек - равнодушно бросил Рафаил - Если хочешь, можешь дальше впадать в панику, а мы пошли. Я чую нашего хозяина, он совсем рядом.
        Ну да, если Сэмади не сменил место дислокации, то он находится вон там, где курятся дымы костров, стоят палатки и высится мрачного вида башня. Нам достаточно только спуститься с холма, на котором мы находились, и пройти пару километров по долине.
        Надо же, та скала, из которой мы вышли, в самом деле немного напоминает ворота, или вход в бункер. Одинокая массивная каменюка на холме, вот как это выглядело со стороны, а на деле - лаз на ту сторону Крисны. Надежно закрытый, не сказать - запечатанный.
        Первый патруль, состоящий из трех троллей с дубинами и полуорка, который ими командовал, остановил нас уже через пару минут.
        - Стоять! - рыкнул клыкастый верзила, обнажая ятаган - Кто такие? Откуда тут взялись?
        - Оттуда - недовольно буркнул я, показывая ему метку - Не ори, свои!
        - Свои у костров сидят, мясо едят - чуть потише сообщил мне полуорк - А тут разные шатаются. Давеча вот эльфа поймали, он тоже за своего хотел сойти. Говорил, что по идейным соображениям выбрал сторону Повелителя, в грудь себя бил, заверял в том, что темная сторона - это ему близко.
        - И? - заинтересовался я - Чего дальше?
        - Говорю же - наши нынче мясо едят - оскалил род в улыбке полуорк - При нем еще пантера имелась, вроде как помощница его. Мы и ее, стало быть, употребили.
        - Красивая она была - пробасил один из троллей, после подумал, и добавил - Даже когда жареная!
        Интересно, эльф на самом деле ренегатом являлся? Или заслали его сюда? Кстати - наверняка ведь затравка для квеста. Если узнать, у какого именно костра этого бедолагу умертвили и разделали, а после там порыскать, то непременно обнаружится какой-нибудь обрывок бумаги или перстень, выступающий в роли квестстартера. Мало того - почти наверняка это будет цепочка заданий, с очень и очень неплохими наградами, как вещными, так и репутационными. Причем она завязана на эльфах, что большая редкость. Ушастые народ скрытный, у игроков, которые пытаются к ним подобраться всегда большие проблемы с набором баллов репутации. Семь потов сойдет, пока тебя не то, что к кому-то из их владык допустят, а и просто к высокопоставленным персонам.
        Но вообще сам факт появления тут эльфа интересен. Жалко, что его сожрали, я бы пообщался с этим перебежчиком. Может, есть какой-то надземный отнорок, про который знают только НПС? Шутки шутками, но выбираться-то отсюда как-то надо. Нет, один вариант у меня про запас отложен, но выгорит он или нет - неизвестно.
        - А эти двое? - настырничал полуорк, с подозрением уставившись на личей - Они кто?
        - Это со мной - барским жестом остановил я его - Сопровождающие лица.
        - Не видать лиц-то - оскалился сторонник Странника - Что у них под капюшоном?
        Рафаил сделал пару шагов вперед, оттеснил меня и наклонился к полуорку.
        - Ой-ё! - отпрыгнул бдительный страж в сторону секундой позже, причем его пепельная кожа капитально побледнела - Парни, пошли дальше, это точно наши! У не наших таких рож не бывает!
        Это что же такое должно быть вместо лица у личей, чтобы даже полуорки от них шарахались? Впрочем, не уверен, что желаю получить ответ на данный вопрос.
        Пока мы искали Барона, нас еще несколько раз останавливали патрули, правда, не такие дотошные как тот, первый, после чуть не затоптало какое-то странное существо, похожее одновременно на мамонта и бронтозавра, и под конец до меня доколебались несколько поддатых дуэгаров, похоже, здорово соскучившихся по хорошей драке. Впрочем, может дело было и не в этом, а исключительно в гастрономических аспектах, больно уж у них липкие взгляды были. Такое ощущение, что они уже видели меня, насаженного на вертел, и аппетитно шкворчащего над костерком.
        Потому я невероятно обрадовался, когда наконец увидел Сэмади, лежащего рядом с большим валуном и таращащегося в серое небо. Как и в прошлый раз он держался наособицу от остального Темного воинства, причем бродящие по долине солдаты Странника, казалось, его просто не замечали, огибая крохотный на общем фоне лагерь Повелителя мертвых по дуге.
        - Чего показывают? - спросил я у Барона, ложась рядом с ним - Что-то интересное?
        - Как всегда - равнодушно ответил он - Тучи. Знаешь, белый братец, я никогда не любил Солнце, оно яркое, оно жгучее, оно слепит. Мое время - ночь, моя стихия - темнота, мои светило - Луна. Но сейчас я был бы рад увидеть хотя бы Солнце. Хотя бы его! Но нет - одна серость. И там, и здесь…
        А ведь сдал мой приятель. Ох, как сдал! Казалось бы - он и так скелет скелетом был, а погляди-ка, стал совсем уж какой-то тщедушный.
        - Ты как здесь? - наконец повернул ко мне свое жуткое лицо мой приятель - Мимо проходил, или по делу?
        - Вон, слуг твоих к тебе решил доставить - подняв руку, ткнул я пальцем в личей - Пока они там, на той стороны реки, не стали бесплотными духами. Дело к тому шло.
        Тем временем личи, о которых шла речь, исполняли нечто вроде радостно-приветственного танца. Он представлял собой подобие хоровода, в котором личи, положив друг другу руки на плечи, неторопливо кружились вокруг небольшого костерка.
        - Спасибо - снова уставился в небо Сэмади - Это очень мило с твоей стороны.
        - А еще хочу тебя попросить со мной обратно на ту сторону вернуться - продолжил я - Есть, понимаешь, одна проблема, с которой никак….
        - На ту сторону? - Сэмади резко выпрямился, так, словно ему в спину гвоздь вогнали - Ты это серьезно?
        - Предельно - я чуть сдвинулся назад и оперся спиной о валун - Нет, если тебя здесь держат какие-то дела или обязательства…
        - Меня тут ничто не держит - растянул губы в улыбке Барон, после пошарил рукой около себя, нашел свой цилиндр, и напялил его на голову - И, знаешь… Я изрядно разочаровался в том, кто сидит вон в той башне. Нет, он велик, он собрал вокруг себя сильную рать, и, возможно, добьется своей цели, но мне близ него делать нечего. Мы слишком разные.
        Ну да, конечно. Разочаровался он, как же. Просто не вошел в ближний круг, оставили тебя сидеть на выжженой травке у парадного подъезда, по принципу «пусть будет», вот ты обидку и кинул.
        - Знаю, о чем ты думаешь - Сэмади поднялся на ноги и одернул свой некогда щегольской, а теперь помятый и замызганный наряд - Дескать, ты ему не нужен, значит, и он тебе не нужен. Не мотай головой, не надо, я знаю, что это так. И да - ты прав. Но ничего плохого в этом я не вижу. Самоуважение, белый братец! Самоуважение - вот что должно быть в каждом из нас. Если кто-то, кто сильнее тебя, указывает на то место, которого ты, по его мнению, достоин, то дальше есть два пути. Первый - принять его решение, занять это место, сказав себе, что он лучше тебя знает, чего ты стоишь, и стать частью чужого мира, похоронив все свои планы и мечты. Второй - не принять такое решение и пробовать жить по-своему, возможно вызвав тем самым гнев сильных, всеобщее осуждение, и даже приблизив собственную скорую гибель. Какой путь верный? Я не знаю. Каждый выбирает для себя сам. Лично я выбираю самоуважение.
        Красиво сказано. Но какая все же шельма мой костлявый приятель, как он все умеет перевернуть. Минуту назад я в душе смеялся над ним, а теперь испытываю небольшой стыд, потому что он делает то, что мне не удалось.
        - Итак - Барон склонился ко мне, его губы растянулись в гуттаперчевую улыбку - Ты все же нашел способ, как мне улизнуть с Серых Равнин?
        - И да, и нет - я вздохнул - Ход на ту сторону есть, но мы, увы, дали двери закрыться. А открыть ее снова не получится.
        Ну, на самом деле где-то тут находится «великая шамана» Хрытт, этот дедуля наверняка может в скале проход организовать, но что-то я сильно сомневаюсь в том, что он станет это делать. Не могу сказать, на чем основаны мои сомнения, просто я это знаю - и все тут. К тому же мне кажется, что далеко не он давал Ррашту добро на то, чтобы нас запустили на Темные пути Сумакийских гор, это сделал кто-то повесомей, поавторитетней. Не сам ли Странник? Да и потом - ну, откроет он нам проход - и что? Без проводника там делать все равно нечего.
        - Порадуй меня, белый братец - Сэмади положил мне руку на плечо - Скажи, что у тебя в запасе есть другая дверка.
        - Ну, не то, чтобы… - я поморщился - Просто это не лучший вариант. Не для меня, для тебя. Я же знаю, как ты любишь собирать чужие долги, ты их буквально коллекционируешь. Что из подобного следует? Значит, что сам ты в них залезать не стремишься.
        - Не стремлюсь - признал Барон - Но если речь идет о том, чтобы покинуть наконец это серое место и вернуться туда, где есть небо - я готов даже кому-то что-то задолжать. Знаешь, белый братец, я ведь начал было уже жалеть о том, что вообще подался на континент. Да-да! Что, по сути, плохого было там, где я жил раньше? Плеск волны, зелень островов, доверчивые как дети корсары, приносящие дары - прелесть, да и только!
        - Кстати, с самого начала не понимал, зачем ты вообще оттуда сбежал - заметил я - Там ты был практически единовластный владыка, творил, что хотел, никто тебе слова поперек сказать не мог. А тут…
        - Да как же - рассмеялся Сэмади, засунул руку в карман сюртука, пошерудил ей там, и расстроенно мне сообщил - Нету орешков. Кончились. Так вот - ты слишком мало там побыл, потому ничего и не понял. Поверь, в Архипелаге все совсем не так просто, как кажется со стороны. И я там был далеко не самой крупной рыбешкой, как бы не неприятно это было признавать.
        - Ну да - я покивал - Одноногий, его часто поминали.
        - И не только он - Сэмади запрокинул голову вверх - Есть еще его братья, которых очень редко кто-то называет по имени, да и то исключительно днем. Ночью нельзя, они могут услышать и прийти на зов.
        - Лихо - проникся я.
        - Скажу тебе так, братец - Сэмади практически засунул мне губы в ухо - Меня очень трудно напугать, но этих господ даже я побаивался. А поскольку страшиться чего-то мне очень не нравится, я сбежал оттуда при первой же возможности. Но кто мог знать, что я окажусь вот тут, в этой промозглой серости?
        - А они были кто? - мой костлявый друг явно переходил на другую тему, а мне было интересно узнать, что к чему с Архипелагом - Ну, те чье имя лучше не поминать всуе?
        - Беглецы - неохотно выдавил из себя Барон - Когда гнев обрушился на зажравшихся богов, кто-то из них погиб, кто-то отправился в Великое Ничто, кто-то был помилован и предан забвению, а кто-то успел улизнуть через заранее приготовленный отнорочек. Последних было всего-ничего - четверо. Трое братьев скрылись в Архипелаге, а одна, их единокровная сестрица… Про нее с тех пор никто не слышал. Поверь, для меня было изрядным сюрпризом в один недобрый день узнать, что теперь я не единственный владыка синих вод и зеленых островов! До сих пор не понимаю, отчего они меня сразу же не убили. Тот, кто меня сотворил, к тому времени находился там, где нет ни времени, ни мысли, его мести можно было не опасаться, а сам я этой троице ничего противопоставить не мог. Силенки не те. Но вот, пожалели они меня, позволили жить в моем же бывшем доме, даже иногда хвалили.
        Однако, крепко он из ненавидит, похоже. До сих пор!
        - Ладно, это все прошлое - снял цилиндр и потер лысину Барон - Нам интереснее день сегодняшний. Долг, говоришь? Пусть будет долг. Даю тебе свое слово, что выполню одну твою просьбу, белый братец. Одну, но зато честно.
        - Услышано - тут же произнес я - Но вообще-то не обо мне речь, дружище. Я тебе и так просто помог бы, без всяких счетов, не чужие друг другу люди все же.
        - Даже так? - наконец-то в тусклом голосе Сэмади закрепились знакомые ироничные нотки, а в его глазах блеснули искры жизни - Выходит, я только что дал обещание, без которого можно и обойтись?
        - Выходит - в тон ему ответил я - Но слово сказано, так что за тобой должок. И мне даже известно, когда и как ты его вернешь. Ничего особенного, просто кое-куда сходим и кое-что заберем.
        - Мой любезный друг Хейген, я уже давно с тобой знаком, потому прекрасно знаю, чем эти твои походы кое-куда могут закончиться - Барон нахлобучил цилиндр на голову - Но - будь по-твоему.
        - Уж кто бы говорил - фыркнул я - Как раз все наоборот всегда случается. Это ты меня тащишь в такие места, откуда живым вернуться шансов вообще нет.
        - Но, заметь, Смерть всякий раз тебя обходит стороной - мой собеседник снова сунул руку в карман и недовольно поморщился - Ни разу ведь она тебя не сцапала. Ладно, пустое. Итак, кому и что я буду должен?
        - Ей - я ткнул пальцем в небо - Той, кому ты и так пообещал служить. Призову ее, и буду просить милости для нас.
        - Тиамат? - уточнил Сэмади - Ну да, кто, если не она, нас отсюда может вытащить. Правда, это все может для нас обоих скверно кончиться, ты это осознаешь?
        - В каком смысле?
        - В самом прямом - Барон откуда-то извлек кусочек пергамента, положил в него пригоршню сушеных трав, соорудил из всего этого «самокрутку», и с видимым отвращением раскурил ее - Тьфу, какая пакость! Так вот - местный повелитель непременно учует, кто сюда заявился. В обязательном порядке, он тут господин всему. И я не уверен, что ему это понравится.
        - Но нас-то тут уже не будет - резонно заметил я - Пусть злится. А когда он пойдет в поход на Светлые расы, этот маленький инцидент давным-давно будет всеми забыт.
        Будь Темный Властелин неигровым персонажем, я бы переживал, но поскольку Странник игрок, то так и случится. Да и потом - не думаю я, что ему будет дело до подобной мелочи. Ну, богиня - и что? Не за ним же она приходила, честное слово.
        - А если Тиамат с ним уже во вражде? - предположил Сэмади - И мы, по сути, распишемся в том, что служим ей? Сейчас нас невозможно припереть к стене, не пойман - не вор. Но после этого…
        - Нет между ними вражды - уверенно заявил я - Слово даю. Случись такое - я бы знал.
        - Ты все так же самоуверен, мой друг - похлопал меня по плечу собеседник - Мне всегда нравилось это твое качество.
        - Потому что ты им совершенно бессовестно пользовался - обвинительно заявил я - Ты меня, доброго и наивного, втравливал в свои авантюры…
        - Только сейчас осознал, что тут было не только невыносимо скучно, но и сладостно тихо - закрыл уши ладонями Сэмади - Воистину - все познается в сравнении. Ладно, убедил, давай звать твою богиню.
        - Нашу - уточнил я.
        - Нашу - согласился Барон - В конце концов, она все равно будет меня использовать так, как ей заблагорассудится, так что я ничего не теряю.
        - Только здесь не лучшее место для этого - повертел головой я - Надо бы поукромней уголок подыскать.
        - Укромный уголок в долине, заполненной воинами, как муравейник муравьями? - рассмеялся мой приятель - Отличная шутка. Впрочем, есть тут одно место, куда особо никто не ходит, там когда-то очень давно стоял храм какого-то божества. Какого - понятия не имею, время стерло его имя не только из памяти смертных, но и с камней, из которых храм сложен. Кто он был - поди знай. Может, к слову, это даже и не бог был, а какой-то великий воин или правитель. Я. по крайней мере, ничего не учуял, и никто на мой зов не отозвался. Но вояки Темного Властелина туда все же не суются. Кто из суеверия, кто из опасения, что чужой бог может отнять у них удачу, кто еще по какой причине. Но ты-то, надеюсь, не мнителен?
        - Я? Абсолютно. У меня вон, почти бог в друзьях, и целая богиня в командирах. Чего мне бояться? Все, что могло случиться, уже случилось.
        - Резонно - признал Сэмади - Ну, и моих мальчиков поставим на стражу, они приглядят. Только все равно от Темного Владыки ничего не скроешь.
        - Такое ощущение, что ты его боишься - подумав, произнес я - Без обид.
        - Не боюсь - глаза Сэмади потемнели, в них появились багровые оттенки - Нет. Но я точно знаю, что скоро мир изменится, и случится это именно по его воле. Я слишком многим пожертвовал, чтобы попасть сюда, не хочется потерять то, что получено. Иначе чего ради все это делалось?
        - Просто признай тот факт, что ты ошибся - посоветовал я - Возьми и признай. Знаешь, я сам не дурак самому себе приврать, для пущего душевного комфорта, но иногда полезнее этого не делать. У тебя сейчас именно та ситуация. Ты так и так его уже предал, еще тогда, когда я сюда в первый раз приходил. Согласился встать на сторону Тиамат? Согласился. Это та ситуация, когда на двух стульях не усидишь, брат мой. И потом - там, за рекой, тебя ждут не с орешками и сигарами, а с огнем и сталью. Ты это знаешь, но все равно готов вернуться в тот мир несмотря на то, что он грозит тебе бедами. Знаешь почему? Потому что лучше там рисково жить, чем тут безопасно тлеть.
        - Когда так поумнеть успел, братец? - печально вздохнул Сэмади, сдвигая цилиндр на лоб - Стоило ненадолго уйти в тень, и ты непоправимо испортился. Как мне теперь тебя использовать в своих целях, такого хитрого? Эх-эх… Ладно, пошли уже, чего тянуть?
        Топать пришлось немало, вышеупомянутый храм находился почти на самом краю долины, там, где она смыкалась с довольно-таки страшненьким лесом. Страшненьким в прямом смысле. Деревья, из которых он состоял, были все кривые и косые, складывалось ощущение, что их какой-то не сильно умелый ребенок вылепил из пластилина, а после сюда понатыкал. И листьев у них не имелось совершенно, зато в наличии были длинные и толстые шипы.
        - Я туда не совался - сообщил Барон, заметив, куда именно направлен мой взгляд - Есть у меня ощущение, что ничего хорошего там отыскать невозможно. И орки с троллями этот лесок стороной обходят, даже когда дрова для костра ищут. Думаю, неспроста.
        - Ну и ладно - я повернулся лицом к куче камней, около которой в данный момент отирались личи, о чем-то переговариваясь - Н-да. И это место ты называл храмом? От него вон, одна стена уцелела, да и то условно.
        - Не называл - заметил Сэмади - Я сказал, что он тут был, а все остальное ты сам додумал. Но можешь быть уверен, мои слова - чистая правда.
        Я подошел поближе и поднял один из камней.
        «Игрок Хейген, данный фрагмент храма, некогда являвшегося пристанищем бога Ольгерда Рыжего, не является счастливым.
        Количество оставшихся попыток, отведенных вам на поиски счастливого камня - 9»
        А вот сейчас непонятно. Нет, то, что я еще девять камней могу потрогать, и среди один может оказаться счастливым - это ясно. Но кто такой Ольгерд Рыжий? В смысле - что это за бог такой? Ни разу о нем не слышал, и это при том, что давно уже ошиваюсь в компании небожителей. Опять же - почему не было никаких сообщений как о том, что это его храм, так и о том, что здесь проводится лотерея?
        И самое главное - какое именно счастье приносит камушек? В чем оно выражается? Он дает бессмертие? Или превращает в золото все, к чему прикасается? Или же и вовсе становится грозным оружием, особенно если попадает в руки пролетариата?
        Ясно, что счастье есть. Ясно и то, что не есть - вот несчастье. Но хотелось бы конкретики.
        Я поворошил ногами каменный мусор под ногами, и поднял белый обломок, который некогда, скорее всего, являлся частью колонны.
        «Игрок Хейген, данный фрагмент храма, некогда являвшегося домом бога Ольгерда Рыжего, не является счастливым.
        Количество оставшихся попыток, отведенных вам на поиски счастливого камня - 8»
        Н-да. Мимо. А если вот этот, пестренький, который, надо думать, раньше был частью декора?
        Я промахнулся еще шесть раз. Седьмой не в счет, это не мой косяк, тут мне Сэмади помог, правда, по моей же просьбе.
        Какой же из них? Черт, ведь один точно счастливый, тут все без обмана, если пишут, что приз есть, значит он есть. Может, вот этот?
        «Игрок Хейген, данный фрагмент храма, некогда являвшегося домом бога Ольгерда Рыжего, не является счастливым.
        Вы истратили все попытки, отведенные вам на поиски счастья, но не отыскали его. Значит - не судьба.
        И так бывает».
        И это все? То есть, никаких «вернитесь через неделю» или «завтра у вас будет еще десять попыток»? И потом - что же мне теперь, вообще счастья не видать? Варварская формулировка, блин.
        Будь я посуеверней, решил бы, что меня сейчас сглазили.
        Да, всякое я встречал в Файролле, но такого до сих пор не попадалось. Надо будет непременно выяснить, что это за развалины и что это за камень такой. Ну, и про бога спросить тоже.
        Нет, ну как так-то?
        Может, дело в том, что я разучился проигрывать? Если да - то это хороший урок. Полезный.
        - По сторонам смотрите - велел Барон личам, и те мигом образовали нечто вроде квадрата, в центре которого стояли мы - Ну все, зови свою богиню, белый братец.
        - Вот зачем гадостей разных наговорил? - укоризненно глянул я на него - Мне теперь не по себе как-то.
        - Выбрось из головы - посоветовал мне Барон - Для тебя все в любом случае закончится хорошо. Если дело выгорит - мы с тобой победили. Если нет - то мои мальчики тебя зарубят так быстро, что ты даже боли испытать не успеешь. Раз - и ты уже мертв. Никаких забот, никаких печалей. Мне вот потом придется объяснять, что ты был лазутчик светлых, что я тебя выследил и убил, а это знаешь, какая маета? Мало того - после меня ждет тоска-печаль, и раздумья о нереализованных возможностях.
        - Умеешь ты испортить ответственный момент - пожурил я повелителя мертвых, кольнул палец левым клыком рептилии, скалящейся с кольца, и тихонько шепнул - Моя госпожа, призываю тебя!
        По сравнению с прошлыми вызовами ждать пришлось долго, минуты две. То ли путь сюда долог, то ли еще что - не знаю, но только не сразу пыль под нашими ногами закрутилась вихорьками, говоря о том, что богиня на подходе.
        И снова я ошибся, уж не знаю, в какой раз за сегодняшний день. Не удостоила меня Тиамат своим присутствием, прислала заместительницу.
        - Пауни - Барон чуть гротескно сдернул с головы цилиндр, и отвесил черноглазой девочке комический поклон - Моя госпожа! Теперь тебя именно так надо называть, верно? Ну, по крайней мере безродному ученику мертвого бога.
        - Дураком был, дураком и остался - без тени агрессии ответила ему помощница Тиамат - Чего хотел, Хейген? Вот этого чумазого мне показать? Так я на него еще до прихода Демиургов нагляделась, когда он плясал перед богами в небесных чертогах.
        - В смысле - плясал? - уточнил я.
        - А ты не знал? - Пауни изобразила пару забавных движений - Он был шутом. Чемош каждый вечер заставлял его веселить себя и остальных, и, если шутки были несмешные, а танцы не веселили собравшихся за столом богов, то колотили нашего Сэмади тростью по плечам и бокам. А она у Чемоша была тяжелая, как не знаю что. Хотя нет, знаю! Как его рука, которая не знала жалости.
        Теперь я еще лучше стал понимать, почему и отчего мой приятель, существо не очень приятное, но без веского повода не склонное к смертоубийству, с особой жестокостью, прикончил того, кто, по сути, дал ему жизнь.
        - Ты закончила? - осведомился у нее Барон - Братец, начинай торги.
        - Торги? - изумилась Пауни - Хейген, ты совсем сошел с ума? Ты меня вызываешь сюда для того, чтобы…
        - Чтобы отсюда смыться обратно - перебил я ее - Туда, откуда я сюда пришел. Пауни, мне нужен там Сэмади. Очень нужен. И не только мне, но и нашей госпоже, не управлюсь я без него с тем, что вы на меня взвалили. Так что будь добра - отправь нас куда-нибудь подальше от этих мест. Лучше всего…
        - В Западную Марку - закончил за меня фразу Сэмади - Хочу домой.
        Н-да, не знает он, что творится под крышей его дома. Оно и к лучшему, по крайней мере, пока мы здесь.
        - Не могу сказать, что меня радует сама мысль о том, что я тебе помогаю - поморщилась Пауни, но все же развела руки так, словно хотела нас обнять - Ладно уж, идите сюда. Великая Мать, сколько магической энергии я трачу на такую ерунду!
        - Поздравляю тебя, братец, вот нам с тобой и название нашлось - отметил Барон - Мы с тобой «ерунда». Все-таки приятно точно знать, кто ты есть на самом деле. И очень полезно! Мальчики, идите ко мне. Мы едем домой.
        - Они не едут - деловито заявила девочка - Их я не унесу. Вас двоих - кое-как, а их точно нет. Можно даже не пытаться. Не смотри так, Сэмади, никто тут не вредничает и не врет. Я не богиня, мои силы ограничены. Так что вас двоих - пожалуйста, отнесу куда просите. А этих - нет!
        - Тогда я остаюсь - заявил Барон, отходя в сторону - Хейген, это не обман, я правда без них никуда не отправлюсь, даже не уговаривай.
        - Не дури - посоветовала ему Пауни - Чего с ними тут сделается? Ну, посидят немного эти ночные убийцы одни, отдохнут от твоей болтовни.
        - Нет - я никогда еще не видел Барона таким серьезным. Даже когда он убивал Чемоша, и то веселее был - Это последнее слово.
        - Хейген, ты-то что? - спросила у меня Пауни - Тебя переносить?
        Да что же за день сегодня такой! Ни одно, так другое!
        - Лети - посоветовал мне Сэмади - Чего тебе тут торчать?
        Это да. Но и возвращаться обратно без тебя тоже резонов нет никаких. Без Сэмади я не сдвинусь в вопросе с бубном Судьбы ни на сантиметр, а это центральный квест, на котором все держится.
        Патовая ситуация.
        - Все, надоело - хлопнула в ладоши Пауни - Долго думаете, мальчики. Хейген, если что - через день меня позовешь, отправлю тебя туда, куда захочешь!
        Смерчик пробежал между нашими ногами, и пылью опал на землю.
        - Не получилось - вздохнул Барон.
        - Ага - подтвердил я.
        - Досадный факт - поддержал нас кто-то третий - Сочувствую. А теперь объясните, что это было?
        Глава пятнадцатая
        в которой вор у вора дубинку крадет
        - А я предупреждал - сообщил мне Сэмади, печально вздохнув - Вот никогда никто меня не слушает.
        - Неправда - возразил я ему, смотря на невысокого человека-НПС, стоящего неподалеку от нас, и десяток троллей, расположившихся за его спиной - Когда такое было? Я всегда высоко ставил твое мнение. А это кто?
        - Эрих Крейн - представился тот, кто посочувствовал нашему горю, и отвесил церемонный поклон - Начальник тайной стражи его темнейшества. И сразу повторю вопрос - благодаря кому из вас в наших землях появилась представительница одной из вернувшихся богинь? И для чего вы ее призвали?
        - Ого - проникся я - Тайная стража? Однако! Да у Странн… Извиняюсь, у Темного Властелина все по-взрослому, как я погляжу.
        - Мне нужны ответы на вопросы, а не пустые слова - посерьезнел Крейн - Итак?
        - Моя работа - покаялся я - Правда ее визит прошел впустую.
        - Это спорный вопрос - погрозил мне пальцем начальник тайной стражи - Она пришла? Пришла. Вы с ней беседу имели? Имели. Верно?
        - Верно - признал я - Но разве это запрещено законом?
        - В Серых Пустошах нет закона - поведал мне Крейн - Тут всем управляет воля нашего повелителя. И он не раз упоминал о том, что иным высшим сущностям тут делать нечего.
        - Ну, мне он во время нашей последней встречи ни о чем таком не говорил - заметил я, задирая рукав и показывая этому господину метку - Но если я что-то нарушил, то готов дать ответ за это. Правда, не вам, а непосредственно его темнейшеству.
        - Неплохая попытка - покивал начальник тайной стражи - Неплохая. Но неудачная. Повелитель слишком занят для того, чтобы разбирать подобные проступки, потому вам придется иметь дело со мной. И сразу - не надо размахивать руками, обещать мне немедленную казнь сразу после того, как ваш якобы друг узнает о том, как с вами обошлись в подвалах Черной Башни, и все такое прочее. Никто никогда ни о чем не узнает. Из моих подвалов выход только один. Сказать какой?
        - Тоже мне секрет - фыркнул я - На ближайшее кладбище? Верно?
        - Нет - улыбнулся Крейн, причем на редкость неприятно - В котел к вот этим славным ребятишкам. Зачем класть в землю то, что можно превратить в вкусное и питательное блюдо?
        Тролли затопали своими ножищами, плотоядно ощупали меня своими глазюками, и начали облизываться.
        - С меня навара не будет - влез в беседу Сэмади, и распахнул свой сюртук, показывая костлявое тело, скрывавшееся под ним - Чего тут есть?
        - Найдем - пробасил один из троллей, как видно, их командир - Кости - тоже хорошо.
        Странно вот что - сообщений нет. По идее, это чистый квест, но почему мне не предлагают его взять? Молчит интерфейс.
        - А какая-то альтернатива есть? - уточнил я - Не просто же так вы с нами эти разговоры ведете. Хотели бы уволочь в подвал, уже это сделали бы.
        - Не уверен - пробасил Рафаил, стоящий рядом с Сэмади и держащий меч наизготовку.
        - Да ты-то помолчи - бросил ему Барон, поморщившись - Как можно было прозевать такую толпу? Почему они застали нас врасплох?
        - Мы им глаза отвели - любезно подсказал ему Крейн, и достал из кармана небольшой блескучий амулет на цепочке - Практическая магия в действии.
        Нет, что-то тут не так. Совсем не так. Но что?
        - И все-таки - снова влез в беседу я - Что вам нужно, месьор Крейн? Говорите прямо. А если вам ни к чему свидетели, то мы можем отойти в сторонку, чтобы там пошептаться всласть.
        - Не поверите - лично мне ничего не нужно - начальник тайной стражи просто светился от радости - Высшая награда для меня - найти тех, кто злоумышляет на моего повелителя.
        - Палку не перегибайте - попросил его я, начиная терять терпение - Никто ни на кого не злоумышлял. Да, мы пообщались с ученицей одной из богинь, но…
        - Вы знаете, что это за лесок? - перебил меня Крейн, показал на деревья неподалеку - Это роща Твуулха Дара. Обитал тут некогда такой маг, невероятно могущественный и знающий. Настолько, что его даже боги опасались. Башня, кстати, тоже его творение, по слухам он вырастил ее в одну ночь прямо как растение на грядке. Семечком послужило тело его дочери, которую он задушил за неповиновение, а влагой для полива - кровь его жены, за свое дитя заступившейся. Ну, и разумеется, за то убитой. Так вот - маг после очень горевал и печалился по поводу сделанного, в связи с чем его страдания обрели материальную форму, став деревьями. Так что это не растения, это овеществленные кошмары сильнейшего мага. Любой, попавший в рощу, по сути, обречен, и только крепость его духа определяет то время, которое ему осталось жить и шансы на спасение. На моей памяти оттуда смогли выйти только трое - наш повелитель, один темный рыцарь и один огр. Последний, правда, спасся только благодаря своей непроходимой тупости и силе. Он так и не понял, что его пытаются уничтожить, сорвал цветок, срубил пяток деревьев в поисках выхода, и
роща решила, что лучше его отпустить, чем пробовать убить.
        - Ничего не понял - помотал я головой - Какой цветок?
        - Забыл-забыл - расстроился Крейн - Мы не просто так туда преступников отправляем, не на погулять. В центре рощи растет цветок, дойти до него несложно, препятствий никаких нет. Надо его сорвать, принести мне и получить прощение всех провинностей. Вот только обратная дорога не так проста, как того всем хотелось бы.
        И снова готовый квест. Неприятный, но тем не менее. Но - тишина. Интерфейс словно умер. В чем дело-то? Ну да, локация непростая, но даже в таких местах и квесты, и сообщения выскакивали с завидной периодичностью.
        - Я могу сходить - внезапно вызвался Сэмади - А чего нет? Я уже мертв, меня второй раз не убить. Или вон кто-то из моих слуг за этим цветком сбегает.
        - Хммм - озадачился Крейн, и бросил короткий взгляд в сторону единственной уцелевшей стены храма - Неожиданно.
        - Нет, если они не подходят, так и я могу - окончательно заподозрив неладное, поддержал Сэмади я - Мне доводилось бывать в местах куда более пакостных, поверьте, господин Эрих. Например, в подземельях Ринейских гор. Вот где ужас-то! Темнотища, призраки кругом. А тут, в лесочке, да под небом… Милое дело.
        - Хотя я все равно так и не понял, в чем мы провинились - перехватил инициативу Барон - Ясно, что у Темного Властелина своя рука владыка. Но вы-то не его рука, верно? Вы ему всего лишь служите. Мой друг прав - только повелителю решать, совершен проступок или нет. Или вы решили, что занимаемая должность позволяет вам единовластно карать или миловать?
        - Вот-вот - уловив, куда именно гнет Сэмади, воодушевился я - Сегодня это, завтра мысли о том, что политика руководства не соответствует заданным критериям, а послезавтра что? Восстание? Бунт? Переворот? Да вы, месьор Крейн, я погляжу, бунтовщик и вольнодумец! Причем амбициозный!
        - Просто так такие решения не принимают - покачал головой Барон - Нет, не принимают. Слишком смело, слишком резко. За вашими действиями определенно чувствуется чья-то рука.
        - Что рука? - взялся за голову я - Лапа! Лапа светлых! Не просто же так сюда зачастили эльфы? Мне уже донесли о том, что недавно патруль одного такого прихватил. Тролли парни бдительные, они врага не пропустят, они молодцы. А ведь он к кому-то шел. И, если хорошенько подумать, то можно сообразить к кому и зачем!
        - Братец, я так думаю, что надо бы этого господина взять, да и доставить в Черную Башню - деловито сообщил мне мой друг - Да-да, и притом немедленно. Полагаю, нам от его темнейшества изрядная награда может выйти. Шутка ли - поймали заговорщика, злоумышлявшего на его жизнь! Ты тогда его вяжи, а я со своими мальчиками перебью его свиту, если те вздумают его защищать. Эй, верзилы, вы чью сторону примете - этого сторонника Светлых рас, или же сторону Темного Властелина, который дал вам волю и мясо в котле? Я всегда уважал ваше племя, вы умные и честные ребята, которые своей службой доказали, что у них есть право на то, чтобы считать себя гвардией Темных Сил!
        - И иметь пожизненное право собирать камни, которых всегда мало - добавил я - Да-да!
        Начальник тайной стражи, выслушав нас, было рассмеялся, но веселье оказалось недолгим. Два тролля, переглянувшись, быстро и ловко заломили ему руки и оторвали от земли, да так, что ноги месьора Крейна забултыхались в воздухе.
        - Вы чего? - возмущенно заорал он, вертя головой - Вы что творите?
        - Ты - враг - сообщил ему тролль-командир, который, как оказалось, довольно связно говорил, без этих всех «твоя-моя» - Они правы. Я давно подозревал, что ты плохой. Человек, как думаешь, его потом нам отдадут? Он хоть и жилистый, но мясистый.
        - Похлопочу - давя смех в горле, пообещал я - Мы что, мы только выявили шпиона светлых, а все остальное - ваша заслуга. Думаю, большая награда вам выйдет. Не каждый день такого злодея поймать удается. Ведь совсем рядом с нашим повелителем угнездился, планы свои мерзкие плел. У, проклятый!
        - И еще неизвестно, один или со сподвижниками - добавил Сэмади - Пошли-ка в башню. Может, прямо сейчас его подручные нож в спину нашего любимого предводителя воткнут!
        - Не думаю, не думаю - покачал головой я - Нет, такие как он выбирают самый важный момент, тот, когда кинжал пронзает сердце не человек, но армии. Светлые хитры, светлые подлы и безжалостны, их злоба и зависть не знают пределов. Нет-нет-нет, тут другой замысел, брат мой! Они нанесут удар тогда, когда войско выступит в поход, когда сапоги наших славных бойцов дружно поднимут пыль Серых Пустошей, готовясь смять и сокрушить всех, кто посмел встать против нас. Но время не потеряно, мы еще сможем спасти нашего лидера!
        - Думаю, надо поговорить с заместителем этого негодяя - предложил Сэмади - Не знаю отчего, но мне кажется, он здесь не при чем. И кто лучше него сможет определить степень падения месьора Крейна?
        Вот теперь начальник тайной стражи задергался всерьез, это было понятно по его лицу. Ясно же, что заместитель не упустит шанс, который ему представится. Не родился еще тот подчиненный, который не захочет придушить своего начальника, имея на то законные основания.
        - А ну прекратите! - побелев от злости, рявкнул Крейн - Вы знаете, что я с вами сделаю? Вы знаете, что с вами сделает Темный Властелин за эту выходку?
        - Неплохая попытка - глянул на меня Сэмади - Неплохая.
        - Но неудачная - развел руки в стороны я - Боюсь, повелителю некогда разбираться с каждым предателем в отдельности, так что придется тебе иметь дело со своим заместителем. Он-то вытащит тебя за ушко, да на солнышко!
        - Время обеда - пробасил командир троллей - Давайте мы его сейчас просто разорвем! Кушать хочется!
        Его воины восприняли слова как команду, и дружно потянули руки месьора Крейна в разные стороны, отчего тот заверещал дурным голосом.
        - А ты стал умнее, Хейген - послышался голос из-за стены, а после показался тот, кому он принадлежал - И намного. Красивая работа, должен признать.
        Ну да, чего-то подобного я и ожидал. Все произошедшие было лишь розыгрышем, потому и квесты не появлялись. Более того - мои предположения подтвердились.
        Тристан. Мелкая пакость в клетчатых штанах. Это все его проделки.
        - А лес в самом деле такой, каким его описал этот шут? - поинтересовался я у пикси, который уселся на более-менее ровное место на стене, и достал из кармана конфету в блестящем фантике - Или это тоже не более чем страшилка?
        - Правда - охотно ответил пикси - И зря ты назвал Эриха шутом. Он на самом деле тот, кем отрекомендовался, так что жди теперь неприятностей.
        - Действительно? - изумился я - Вот бы никогда не подумал. Эдакого дуролома - и на такой пост поставить! Что же до проблем - откуда им взяться? Его вот-вот на две части разорвут
        И правда - тролли тянули месьора Крейна в разные стороны все сильнее, лицо главы тайной канцелярии налилось кровью, с крика он перешел на сипение.
        - Эй-эй! - всполошился Тристан - Прекращайте! Он мне живым нужен.
        - А Темному Повелителю? - поинтересовался у него Сэмади - Лично я в этом не уверен. Тот, кто обязан заниматься исключительно вопросами его безопасности, участвует в сомнительных аферах, готов отправить на пытки невиновных…
        - Это Серые Пустоши - засунул в рот конфету Тристан - Ты ожидал здесь увидеть что-то другое? Если да - тебе тут не место. Да отпустите вы его уже! Это приказ! Вы ведь знаете кто я?
        - Знаем - пробасил командир троллей - Ты мелкая пакость.
        - Нет - почесал в затылке громадной пятерней его соратник, стоявший справа - Его назойливый комар, которого надо газета прибить. Так повелитель кричал два дня назад, когда за его гонялся.
        - Не так - вступил в беседу третий тролль - Его гадский засранец, по которому кол плачет!
        Я только что не рыдал от смеха, глядя как Тристан, слушая все это, давится кашлем. От чистой правды, похоже, у него конфета не в то горло пошла.
        - Отмщен - сообщил я Сэмади - Во, во гляди, он вот-вот задохнется! Ох, задался сегодня день! Прямо праздник какой-то!
        - Не дождешься - просипел пикси - Я всех переживу. А вас двоих - так это точно. Вот сейчас отдышусь, как позову стражу… Нормальную стражу. Как позову, как она вас в подвалы отведет, как на цепи подвесит…
        - Никого ты не позовешь, пакость мелкая - хмыкнул я - Иначе бы не стал такой огород городить. Братец, все наши неприятности, похоже, его ручонок дело. Ты не смотри на его рост и внешность, натура у него на редкость пакостная, да и умом его создатель не обделил.
        - В курсе - отозвался мой друг - Я тут все же давно обретаюсь, потому знаю, кто он и что он.
        - Подозреваю, что твоя опала тоже часть плана этого гаденыша - заметил я - По крайней мере, меня бы это не удивило.
        - Вот уж нет - Тристан наконец отдышался, сплюнул на землю коричневой слюной, и вытер выступившие из глаз слезы - Хозяин просто не сильно доверяет твоему приятелю. Он считает, что настоящий союзник это не тот, кто пришел в тот момент, когда свою силу доказывать уже не надо, а тот, кто поддержал тебя тогда, когда ты слаб. Вот этот ходячий скелет из первой категории. Да и кто за ним стоит? Два призрака в черных тряпках? Фе! У нас есть пять сотен темных рыцарей - вот это мощь. А тут…
        - Я бы подрезал язык этому недомерку - как бы между делом промолвил Микел.
        - Нельзя - с видимым сожалением вздохнул Сэмади, которого, похоже, задели слова Тристана. Оно понятно - кому приятно услышать правду о себе? - Он в самом деле особа, приближенная к местному владыке. За вот эту пищу троллей с нас никто не спросит, а за него - могут.
        - Вот-вот - пикси снова приосанился - Именно так.
        - А теперь объясни, недоразумение крылатое, накой ты всю эту чехарду устроил - велел я ему - И поживее. Я не Сэмади, мне бояться и терять нечего, потому крылья оборву, и глазом не моргну.
        - Если поймаешь - ехидно возразил мне Тристан.
        - Поймаю - нехорошо оскалился я - Поверь, я заморочусь!
        - Н-да - пикси поежился - И где тот медлительный и недалекий тюфяк, над которым я потешался? Эй, Хейген, тебя кто-то проклял!
        - Верно - согласился с ним я - Есть такое. Это сделали несколько божественных сущностей, злодейка-судьба и один пакостник в клетчатых штанах.
        - Меня в этот ряд не ставь - возмутился Тристан - Я к тебе не лез, ты сам всегда мне дорогу переходил. И мне поневоле приходилось…
        - Скажи мне, поганка крылатая, это же ты велел ученику шамана Хрытта выдать мне билет только в один конец? - перебил я его - Сыграть со мной в систему «ниппель»?
        - Во что сыграть? - опешил пикси - Я такого слова даже не знаю.
        - Это когда туда дуй, а оттуда…. - я изобразил несколько непристойных, но красноречивых жестов - Короче - чтобы он перед моим носом двери закрыл, после того как я в Серые Пустоши пожалую?
        - Ничего подобного - уставился на низко висящие облака он - Я вообще никакого ученика…
        - Он это! - подал голос глава тайной службы, которого до сих пор держали тролли - А еще…
        - Отпустите его, наконец! - пискляво заорал пикси, взлетая - Сказано вам - нельзя его есть! Ох, за что мне все это?
        Тролли поморщились от высокой тональности, которой достиг разозлившийся Тристан, и все-таки разжали руки, после чего незадачливый месьор Крейн наконец упал на землю.
        - Вали отсюда - отвесил ему с размаху пендаль Тристан - Никакого от тебя толку! Ни раскрыть заговор не можешь, ни сплести его по-человечески! Тьфу!
        Окончательно потерявший всякую вальяжность господин Крейн поспешно удалился, причем первые шагов десять он проделал на четвереньках. Что примечательно, тролли, облизываясь на ходу, последовали за ним.
        - Боюсь, все для него кончится плохо - посмотрел вслед им я - Не доберется он до Черной Башни, сожрут его по дороге.
        - И очень хорошо - снова уселся на стену Тристан - Много дураков в своей жизни видел, но это просто эталон какой-то. Что не поручишь - ни к чему не приспособлен. Навязали его на нашу голову!
        - Это как? - заинтересовался я.
        - Да у хозяина один сподвижник был, еще там, на той стороне Крисны. Ну, деньгами его поддерживал, иногда давал пристанище. Поначалу нас ведь как диких зверей гоняли, иной раз даже облавы устраивали, по всем правилам, с загонщиками, с собаками. А герцог Крейн нам помогал, причем по идейным соображениям. А как мы сюда собрались, он хозяина попросил сына своего к делу пристроить. Мол, сам он стар, но желает, чтобы его отпрыск принял участие в грядущих событиях. А отпрыск этот дерево деревом, сами видели, гонору море, мозгов совсем нет. Хозяин его и поставил тайной стражей руководить. Сами посудите - накой она тут, в Серых Пустошах, нужна? Здесь только свои собрались. А этот начал сразу измену выискивать. Мало того - даже находил!
        - Жалко, что он тебя не прищучил - я присел на один из камней - Насколько бы миру стало проще.
        - Вот за что ты меня так не любишь, Хейген? - пригорюнился Тристан, при этом поблескивая своими хитрыми глазками - Одно ведь добро от меня видел. И подарочки я тебе приносил от хозяина, и советы добрые давал, и заботился всяко.
        - Да-да-да - язвительности в моем голосе было столько, что ее можно было разливать по пузырькам и продавать в алхимических лавках - Попутно чуть не свел с ума моего приятеля, втравил меня в пару скверных историй, нанес урон моей… Кхм… Чести. Да, чести. И еще сегодня перекрыл дорогу в большой мир.
        - Последнее деяние мне интереснее всего - заметил Сэмади - Ясно ведь, что это сделано не просто так. Более того - я не слишком верю этому летуну и в той части, где говорится обо мне. Нет, я себя не переоцениваю, но один и один складывать у меня пока получается. Знаешь, белый братец, до твоего первого визита меня вниманием не баловали, а после него я вообще стал отверженным. Теперь ясно отчего. И что же тебе надо от нас, господин Тристан?
        - Сразу - «чего надо» - надул губы пикси - Нет, чтобы посидеть, пообщаться…
        - Можно - разрешил я - Но в этом случае у тебя есть все шансы умереть еще до того, как мы доберемся до главной темы беседы.
        - А знаешь, что самое интересное? - обратился ко мне Барон - Я знаю, отчего он перекрыл тот лаз, через который ты сюда попал.
        Я усмехнулся. Мне тоже пришла в голову такая же мысль, и она, похоже, была верной.
        Пикси сидел надутый, как индюк, и принципиально не смотрел в нашу сторону. Он сложил руки на груди, задрал нос кверху и даже начал насвистывать какую-то мелодию.
        - Хорош комедию ломать - попросил я его - Давай, выкладывай уже. Будем считать, что на текущий момент ты нас обдурил.
        - Отлично сработано - поддержал меня Барон - Поверь, я знаю в этом толк. Правда, слабое место в расчетах все же имелось. Что, если бы моего приятеля не занесло сюда во второй раз?
        - Да как же, не занесло бы его - злорадно прокудахтал пикси - Этого захребетника? Он сам сроду ничего никогда не добьется, все на готовенькое норовит прийти. Да еще с такой богиней связался, которая похуже его самого будет по данной части. Так что без тебя никак, костлявый, ему не обойтись. Это был только вопрос времени.
        - Логично - признал Сэмади - Мой белый братец таков, согласен.
        - Да пошли вы оба! - уже всерьез начал обижаться я - Нашли тоже нахлебника. Я как пчелка кручусь, между прочим. Вам тут хорошо - один интриги плетет, второй на небо таращится, а я там не знаю, за что хвататься.
        - Работа дураков любит - ободряюще заявил Тристан, и Сэмади, предатель такой, закивал головой, подтверждая тем самым свое с ним согласие - Не умеешь делегировать обязанности - трудись сам!
        - И все-таки - в голосе Барона появились давно мне знакомые бархатистые нотки, он полностью включился в ту игру, которую мы тут друг с другом вели - Какова стоимость?
        - Стоимость чего? - пикси достал из кармана очередную конфету.
        - Свободы - коротко и ясно объяснил ему я - Перекинулись колкостями - и будет. У тебя есть отнорочек, ведущий на тот берег Крисны, мы это уже поняли.
        - И есть цена, которую мы должны заплатить за право им воспользоваться - закончил за меня мой друг - Назови ее. Если она нас устроит - мы ударим по рукам. Если нет - начнем торг.
        - Торга не будет - золотистый фантик спикировал со стены вниз - Либо вы сразу соглашаетесь, либо я полетел. Вас, естественно, никто не тронет, хозяину плевать на то, что сюда заявилась помощница богини. Ему даже на визит самой Тиамат было бы начхать. Эти земли находятся под властью Тьмы, и ее повелителю никакой бог тут навредить не сможет.
        - Торг - неотъемлемая часть сделки - веско заявил Сэмади - Таковы правила.
        - Пикси живут вне правил - потянулся Тристан, пуговка, поддерживающая штаны, угрожающе затрещала - Мы вне общих устоев, мы независимы от любых условностей. Пикси - самые свободные существа в Файролле!
        - И самые скромные - добавил я.
        - Да-да - с вызовом подтвердил Тристан - И ирония в голосе ни к чему! Вообще ничего говорить не стану!
        - Замолчали оба - ласково попросил Сэмади, и услышав его слова, личи зачем-то снова достали мечи - Хорошо? Итак, любезный Тристан, подытожим. Торга не будет?
        - Нет - помотал головой пикси - Потому что…
        - Быть посему - Сэмади хлопнул в ладоши - Называй цену. Либо мы скоро будем там, где светит солнце, либо пойдем посмотрим, далеко ли тролли отнесли месьора Крейна. Интересно же.
        - Вы оба дадите мне клятву - не стал тянуть с ответом Тристан - Настоящую, из числа тех, нарушение которой на самом деле приведет к большим неприятностям. Мы все трое изрядные хитрецы, мы знаем, как не выполнить то, что было обещано. Так вот здесь этот номер не пройдет. И клятва прозвучит всерьез, и выполните вы ее сполна. Ну, при условии, что условия для ее выполнения сложатся нужным образом.
        Ох, не нравится мне это.
        - Ты сказал слишком мало - Сэмади был очень серьезен - Я не буду ничего обещать вслепую, и мой друг тоже.
        - Когда настанет день последней битвы, вы обернете свое оружие на того противника, которого я вам укажу - посопев, сказал пикси - И будете драться с ним до той поры, пока не погибнет он, или вы, или мой хозяин.
        - Пас - поднял руки вверх я - Пошли, Барон, смотреть на то, как тролли главного безопасника жрут. Хорошее зрелище, если прищуриться, то можно вместо Крейна кого-то другого представить.
        Как мне показалось, Тристан немного удивился, услышав такое.
        - Когда настанет день последней битвы, на поле выйдут слишком многие - мягко произнес Сэмади - Слишком многие. И не все они будут нашими врагами, именно поэтому мой друг так среагировал на твои слова.
        - Не стану драться с воинами Пограничья - подтвердил я - Они мне как родные уже. И с Орденом Плачущей Богини тоже. И с самой богиней, скорее всего. Опять же - мама ее, Тиамат…
        - Не переживайте - пикси был серьезен, как никогда - Ваши союзники слишком незначительны для того, чтобы стать целью. Разве что Тиамат… Но она, насколько нам всем известно, вполне лояльно относится к моему недотепе. А вот кое-кто другой…
        - Я даю тебе слово в том, что встану на твою сторону в день последней битвы - вдруг произнес Сэмади - И я постараюсь убить того, на кого ты покажешь. Я приложу для этого все силы, что у меня есть. Клянусь в том душой, которую когда-то у меня отняли.
        Странный выбор. Клясться тем, чего нет. Впрочем, судя по довольной роже Тристана, его все устроило.
        - Ладно - я понял, что деваться некуда - И я тоже это обещаю, если отправишь нас обратно в Светлые Земли. Но тот, на кого ты покажешь, не должен быть моим союзником!
        - В этом даже не сомневайся, белый братец - сверкнул белыми зубами Сэмади - Этот враг будет общий, один на всех. Скажи, а тебе зачем это надо?
        - Властелин слишком верит в себя и свои силы - печально шмыгнул носом Тристан - А я знаю, насколько все это зыбко, поскольку привык во всем сомневаться. Я не хочу, чтобы он проиграл, понимаешь? Еще меньше я хочу, чтобы он погиб. Потому и ищу тех, кто в какой-то момент может стать той последней соломинкой, которая переломит спину верблюда. Вы двое даже не соломинка. Вы целый сноп. Но без долга, без клятвы, вы станете поступать так, как этого хочется вам. А нужно, чтобы вы поступили так, как хочется мне! Пусть один раз, но в нужное время и в нужном месте.
        Надо же. НПС, да еще такой пакостный, а печется об игроке, как о родном.
        - Ты не закончил клятву - ткнул в мою сторону пальцем пикси.
        - Да будет так, и чтобы я сдох - пожал плечами пробубнил я то, что мне пришло в голову в первую очередь - Так тебя устроит?
        «Игрок Хейген, вы дали клятву, которую теперь придется исполнить в любом случае. С подобными вещами следует поступать поосторожнее, особенно если учитывать обстоятельства, которые связаны с данной клятвой,
        Подумайте - не сглупили ли вы?»
        Может, и сглупил, но выбора-то нет. Сам я смоюсь отсюда, не вопрос, но без Сэмади… Впрочем, про это я уже говорил. Да и привык я уже давать клятвы, тут без них никто ничего делать не станет.
        - Добился своего? - осведомился я у пикси - У, хитрюга крылатая! Жалко я тебя тогда не прибил!
        - Когда? - спросил Тристан, и показал мне язык - Можно подумать, у тебя был такой шанс. Ладно, сделка есть сделка. Правы вы, есть у меня одна лазейка на ту сторону, есть. Но имейте в виду - это путь только туда. Если захотите попасть обратно на Серые Пустоши - ищите другую дорогу. Пошли уже, тут близко.
        Второе задание квеста «Под крышу дома своего» выполнено.
        Награды:
        30 000 опыта;
        25000 золотых.
        Редко, когда столько проблем от задания бывает. И ведь даже сложным его не назовешь вроде, а погляди-ка. Да еще эта клятва…
        Вам предложено продолжить выполнение квеста: «Под крышу дома своего»
        Задание третье.
        Условие - убедиться в том, что Барон Сэмади нашел душевный покой в том месте, которое он считает своим домом.
        Награды:
        30 000 опыта;
        25000 золотых.
        Самое забавное, место перемещения на Светлые Земли оказалось расположено не так далеко от обиталища Барона, в укромной ложбинке на краю долины, рядом с весело журчащим родником.
        - Сюда вставайте - велел нам пикси, как только из-под веток и палой листвы блеснула сталь кругляша, изукрашенного рунами. Похоже, что это был портал, причем такой, каких я раньше и не видел - Покучнее, покучнее, а то все не поместитесь. Так, место выбираешь ты, костлявый. Хейген разумом не крепок, не дай боги подумает сразу не об одной точке перемещения, а сразу о двух, и располовинит вас тогда по полной. Хейген, ты понял? Думай о чем угодно, только не о каком-то уголке Раттермарка. О девках грезь. Или о выпивке мечтай. Или… Хотя это все возможные варианты, на большее ты не способен.
        - Вот все же какая ты пакость! - так искренне, как, возможно никогда до этого, обратился я к Тристану - В один прекрасный день…
        - Три! - в руках у пикси затрепыхался небольшой пергаментный свиток - Два!
        - Я тебя грохну! - мне было очень важно успеть закончить эту фразу.
        - Один - свиток вспыхнул синим пламенем и вокруг все закружилось.
        Интересно, а мы куда вообще сейчас попадем-то?
        Глава шестнадцатая
        в которой все более-менее устаканивается
        Собственно, можно было и не гадать. Места, знакомые до боли, а именно - кладбище, расположенное неподалеку от Флатриджа. Ну, а куда еще мог нас перенести Сэмади? Нет, есть Аль-Альбейн и пара других мест, но именно этот погост и крипту, расположенную на нем, Барон считал своим домом. Вернее - бывшим домом, ибо от кладбища и крипты мало чего осталось. Сгоревшие деревья, груды обугленных костей, и руины - вот что предстало нашим взорам. Причем кто-то даже озаботился тем, чтобы намертво завалить вход в подземелье здоровенными валунами, на один из которых я и присел.
        Я-то не сильно удивился, поскольку все это уже видел, а вот Барон… Он был, мягко говоря, в шоке. Хотя, нет, все же не так. Шок - это по-нашему, а его состояние называлось как-то по-другому, чему не сразу и название подберешь.
        - Это чего? - он повертел головой - Это чего в моем доме происходит? А?
        - Гони их вон туда! - раздался вдали чей-то вопль, и над нами, гудя, пролетел средних размеров фаейрбол - Вон туда, к ограде!
        Игроки. Вот же блин! Только их мне и не хватало.
        - Не лучшее место для отдыха - поспешно сообщил я Сэмади - Может, в Аль-Альбейн лучше отправимся? Там тихо, сумрачно, спокойно.
        - Я провел в таком месте последние несколько недель, и мне этого более чем хватило - отмахнулся от меня Барон - А пока я там скучал, здесь разрушили все, что мне было дорого. Кто-то должен за это ответить.
        Я догадываюсь, кто именно это будет. Те игроки, которые сейчас загоняют стадо зомби к ограде, чтобы там их спокойно перебить. Кстати, именно в этот момент живые мертвецы гурьбой проследовали мимо нас, даже не заметив, что их хозяин вернулся, за ними мчалось десятка два игроков, улюлюкая и веселясь.
        Очень странно. По идее неупокоенные убегать вообще не должны. Их дело рвать зубами живую плоть, не обращая внимания на наносимые им повреждения.
        - Дэнчик, ауру держи! - гаркнул один из игроков, как видно, лидер - Не отпускай их! Остальные его накачивайте, не жалейте! Как до ограды доберуться, начинаем их шинковать!
        А, теперь понятно. «Аура страха», заклинание невероятно дорогостоящее в плане маны, но крайне удобное в подобных ситуациях. Серьезного противника, вроде Клаторнаха или игрока им не схомутаешь, но вот кучу недалеких мобов - запросто.
        - Шинковать? - прошипел как змея Сэмади - Сначала, значит, сожгли мои деревья, потом разрушили дом, а теперь и слуг уничтожат? Хозяина нет, значит, можно творить, что в голову придет? Ну нет, так не пойдет!
        Еще с десяток игроков промчался мимо нас, тоже не заметив. Оно и не удивительно - черные одеяния личей и Сэмади сливались с закопченными остатками крипты, а я на передний план не лез.
        - Зажимайте их - все тот же командный голос прозвучал откуда-то сзади - Плотнее! Молодняк, не зеваем, не зеваем, это ваше мясо! Если хотите уровней - трудитесь!
        Ясно. Какой-то клан решил своих рекрутов прокачать на местных обитателях, не подозревая даже, что именно сегодня сюда вернется их папа, которому происходящее очень, очень не понравится.
        Мне, признаться, плевать на то, что с ними всеми сейчас сделает Сэмади. От слова «совершенно» плевать. Но если они меня запалят в компании с ним - это будет беда. Ох, какая беда! Понятно, что резня с секунды на секунду начнется нереально жесткая, рассказы о ней непременно попадут на форумы, и тот факт, что в компании со странными убийцами-НПС, одетыми в черное, отирался игрок по имени Хейген тоже будет упомянут. Большинству игроков на это будет плевать, но кое-кто данную новость не пропустит, это уж точно. И обязательно использует.
        Как? Ха, вариантов масса. И первый из них - связать мое имя с силами Тьмы и Смерти. Я хорошо помню, чем мне грозит дружба с Сэмади, и кто мигом на меня ополчится. Инквизиторы, Орден Плачущей богини и прочие поборники света. Инквизиторы - черт с ними, но Орден… Это будет жесткий облом. У меня на них квест завязан.
        - Убить - вытянул руку Сэмади, показывая на спины игроков - Без жалости! Всех! Но главного мне оставьте. Я ему душу через ноздри выну!
        Блин, блин, я так и знал!
        Личи черными кляксами скользнули вперед, на ходу обнажая клинки, откуда-то из-за крипты раздались удивленные восклицания.
        - Ты со мной? - жутко улыбнулся Сэмади - Нет? Ну, как хочешь. О, орешки в кармане появились! Все-таки приятно вернуться домой!
        Он отправил в рот несколько арахисовых зернышек, бросил их в рот и невероятно грациозно перепрыгнул через обломки камней. Воистину - он вернулся. Нет больше бледной тени с Серых Пустошей, она осталась там, где нет Солнца и небо затянуто тучами.
        - Это еще кто? - гаркнуло сразу несколько голосов одновременно, причем все они раздались у меня за спиной, поскольку игроки, ушедшие вперед не видели личей, которые стремительно к ним приближались.
        - Сейчас познакомимся - пообещал вопрошающим Сэмади, и скрылся из моего поля зрения.
        Собственно, я особо и не стремился увидеть то, что там, за криптой, вот-вот начнется. Напротив, я постарался сделать так, чтобы меня вообще никто не заметил, а именно - присев, спрятался за камни.
        - Именной монстр - завопил девичий голос - Откуда он тут?
        - Внеуровневый! - поддержал ее кто-то - Не спим, с него лут может… Ааааа!
        Что-то грохнуло, лязгнуло, несколько человек дружно взвыли, и я увидел, как над моим сомнительным убежищем пролетело тело игрока, прямо в процессе полета превращающееся в кокон. Это было зрелищно!
        А ушедшие вперед бойцы ничем своим соратникам помочь не могли, поскольку четыре лича в данный момент их резали буквально как баранов. Я всегда знал, что эти ребята в черном отличные бойцы, но не подозревал, что настолько. На моих глазах они всегда сражались только с такими же мобами, но никогда не вступали в драку с игроками. Нет, положительно я не хотел бы, чтобы когда-то они оказались в числе противников моего клана. Они выносили своих врагов одного за другим, выжженая земля кладбища то и дело расцветала белыми покойницкими коконами. Сутолоки добавляли и приободрившиеся зомби, набрасывающиеся на своих недавних загонщиков.
        - Эпический квест! - заорал вдруг лидер, голос которого я отличал от остальных - Скрытый! Собрались вокруг меня, умирать нельзя, или он слетит! Рейвен, танкуй! Маги, не спать!
        И снова - крик, теперь девичий, а следом за ним грохнуло что-то вроде взрыва.
        - Он Джилли вынес - жалобно провыл кто-то - Его магия не берет!
        - Он служитель Смерти - заорал лидер - Все светлые заклятия - в ход! Витар, отец наш, просим помощи против порождения мрака!
        Елки-палки, только этого и не хватало! Если сюда сейчас Витар заявится, мне точно кранты!
        Но вообще любопытно подобное слышать. То есть призывать богов во время боя уже норма вещей? И один я, как дикий человек, это не использую?
        Над моей головой раздался треск, грохот, по-моему даже молнии в ход пошли, поскольку запахло озоном.
        - У него даже уровень жизни не проседает - с отчаянием взвизгнула какая-то девица, а следом злорадно захохотал Сэмади. Мало того - он еще и залихватский свист издал, после чего два из четырех личей черными кляксами заскользили в его сторону.
        Все, хана этим красавцам, теперь точно. Другое плохо - они же сюда притащатся по новой, за вещами и местью.
        Сэмади что-то гаркнул, земля дрогнула и начала вспучиваться в десятках мест. Ясно, он поднимает тех, кто до сих пор спокойно спал на этом кладбище, ожидая особой команды. Как видно, это его резерв.
        И какой! Почти три дюжины огромных скелетов, причем каждый из них был под два метра ростом. Мало того - черепа у них оказались сильно странные, вытянутые какие-то, и еще имелся нехороший темно-синий блеск в пустых глазницах. Короче - мутанты, а не зомби.
        Два десятка этих существ побежали к пролому в стене, который являлся практически официальным проходом на это кладбище, остатки рванули в другую сторону, где, видимо имелся еще один такой же пролом. Причем бежали они не на ногах, как положено порядочным ожившим мертвецам, а по-обезьяньи, помогая себе руками.
        Сдается мне, много чего я про своего черного братца не знаю. Мне и в голову не приходило, что он такой зомби-селекционер.
        Остатки лихого отряда истребителей загробной не-жизни появление новых персонажей встретили гвалтом, причем уже не сильно многоголосым. Кое-кто вообще предлагал делать отсюда ноги хоть бы даже в сторону башни, или вовсе поля. Мол - авось, они за нами не побегут.
        Лидер встретил данное предложение в штыки, он орал про то, что такие квесты встречаются раз в жизни, чем окончательно подорвал свой авторитет в моих глазах. Идиот, право слово. Какой смысл продолжать войну, если ты уже проиграл?
        От пролома раздались недовольные крики, похоже, что элитные зомби Сэмади встретились там с недавно погибшими охотниками на нежить, спешащими как на помощь сокланам, так и за своим добром, причем не-жизнь снова одержала победу над жизнью. А вот не надо было устраивать ежедневные сафари на беззащитных зомби.
        Крики, треск, удары - Барон добивал остатки вражеского отряда. Пронзительный писк - и в шаге от меня сверху обрушивается молоденькая магесса, перед тем, соответственно, совершившая незапланированный полет. Вся такая правильная - светловолосая, голубоглазая, в когда-то изысканных, а теперь изрядно замызганных и местами прожжённых одеждах. Удар о камни выбивает из нее изрядное количество жизни, которой, похоже, и так оставалось на донышке.
        Она приподнимает голову и наши взгляды встречаются.
        - Ты кто? - хлопая глазами, спрашивает она у меня - А…
        Вопрос остается незаданным, поскольку в ее череп с хрустом входит черное лезвие меча лича, и игрок Алмазная Крошечка отправляется на точку возрождения.
        Все-таки - чем быть, тому не миновать. Вот только-только подумал, что, может, обойдется, что не приметит меня никто - и на тебе! Прилетела Алмазная Крошечка, изгадила всю малину. Тьфу!
        Хотя, конечно, все это недоказуемо. Я в драке не участвовал, прятался за камнями, как и положено игроку, который случайно попал под чужой замес. Но эта версия проканает для тех, кого сейчас за моей спиной добивают и неигровых персонажей, а вот для Сайруса или Седой Ведьмы подобные рассказы только повод для смеха. Они быстро одно с другим свяжут, как я и говорил ранее.
        Эх, Крошечка, Крошечка, что же тебе в кругу друзей не умиралось.
        - Ты не победишь! - зарычал лидер, который, похоже, остался в одиночестве - Сейчас сюда придут новые бойцы, и тебе конец!
        Фу-фу-фу! Как много пафоса, даже скулы свело.
        - Не придут - холодно сообщил ему Сэмади - Их встретят мои воины, и разорвут на части. Они уже это делают, неужели ты не слышишь?
        - Ты умрешь, монстр! - заорал лидер - Клянусь именем бога воинов, я спать не стану, есть не стану, но раньше или позже все равно тебя найду и прикончу.
        - Редкий идиот - сообщил, как видно личам, Сэмади - Братец, ты слышишь меня? До чего поглупело население Раттермарка после прихода богов, это просто ужас какой-то!
        - Деградируем помаленьку - на автомате вырвалось у меня, я зажал себе рот, но было поздно.
        Я спалился! Теперь уже точно! Блин, блин, блин… Настолько тупо и банально спалился, что ни в сказке сказать, ни пером описать.
        - И тебя найду! - истерил лидер - Ты же игрок, это точно! Покажись, крыса!
        Чего это - крыса? Я сроду «мародеркой» не занимался, если и брал чьи-то вещи из коконов, то только те, что уже никому не нужны. Вон кокон Алмазной Крошечки лежит, я в него и не подумал лезть.
        Но вот твое тельце, скотина, оберу с огромным удовольствием. Из принципа. Какая теперь разница? Других не трону, но твой кокон вытряхну до последней монетки.
        - Ииии-эх! - подал голос поклонник Витара, похоже, размахивающий мечом - Ух! Ну же, деритесь! Что, страшно?
        - Невероятно - подтвердил Сэмади - Взять его!
        Какой-то шум, ужасно злобный вой игрока, с требованием его отпустить, потому что так не по правилам, и злорадный сиплый хохот личей.
        Нет, он на самом деле идиот. Я бы уже «логаут» на его месте нажал. Кто знает, какую смерть уготовил тебе этот неизвестный именной монстр? Может, такую, что после только на перерождение идти. Вещи так и так пропали, зато хоть прочих неприятностей избежишь.
        - Нежить! - орал лидер - Мы всех вас каленым железом! Всех!
        Может, он ролеплейщик? Они в большинстве своем все ребята с чудинкой.
        Барон лениво, словно нехотя, пробормотал какое-то заклинание, на и без того сумрачном кладбище стало еще темнее, а игрок испуганно загомонил, но его уже никто не слушал.
        Что-то гулко гукнуло, сверкнуло, лидер павшей команды взвыл было, но секундой позже замолчал.
        - Теперь твоя душа - моя - удовлетворенно мурлыкнул Сэмади - Братец, вылезай, все закончилось. На это кладбище снова вернулся его хозяин!
        - А в город закон - добавил я, выбираясь из укрытия - Только скажу тебе так - это все ненадолго. Надо бы отсюда сматываться.
        - Что? - очень нехорошо сверкнул глазами Барон, а после поправил свой цилиндр - Ты предлагаешь мне бежать? Из своего же дома?
        - Не бежать, не бежать - пробубнил я, потроша останки лидера павшей группы - Не надо передергивать. Временно отступить на заранее приготовленные позиции, это совсем другое. Старина, через десять минут тут орава таких же долбоящеров, как вот этот будет. Ну, вырежешь ты еще десятка три, пусть шесть. А после? Воевать от рассвета до заката? Как бы ты не был силен…
        - Я тебя понял - недовольно поморщился Сэмади - Понял. Ты прав, хоть мне это и не по душе.
        - Их все больше - как гриб из-под земли вырос рядом с нами Рафаил - Еще чуть-чуть, и они прорвут оборону. С ними маги, сильные, много.
        - Уходим - распорядился Сэмади, плюнув на истаивающий в воздухе кокон, а после обратился ко мне - Перенесешь нас в Аль-Альбейн?
        - Только не это - страдальчески протянул Рафаил - Опять эта дыра!
        - Могло быть хуже - облегченно вздохнув, произнеся я - Например, деревня дуэгаров тоже хорошее место.
        - Какая деревня? - заинтересовался Сэмади - Вы о чем?
        - Аль-Альбейн - то, что надо - моментально поправился Рафаил, поддерживаемый судорожным киванием Леонарда - Лучше места не найти. Хозяин, с собой кого-то из старших брать станем, или пусть дерутся до конца?
        «Старшие» - это, наверное, те самые зомби, которые сейчас держат оборону.
        - Десяток идет с нами, остальные пусть зададут трепку наглецам - скомандовал Сэмади.
        Бумммм! Левый пролом в стене окутался дымом, вверх полетели камни и зомби, причем последние в виде отдельных частей. Похоже, в действие вступила тяжелая магическая артиллерия.
        - Валим - я достал свиток - Через минуту тут станет очень жарко!
        - Столько труда, столько сил, столько магии - Барон снова сплюнул на землю, глядя на пыльное облако - И все в никуда! Была у меня новая надежда, и нет ее! Эх, если бы не ты, братец, я бы тут еще задержался, кровь этим смертным пустил бы!
        Но в портал при этом он шагнул первым, предварительно оттолкнув меня с пути.
        Вспышка - и вот мы уже в песках, под выцветшим до прозрачной голубизны небом Востока. Белое солнце клонится к закату, неподалеку плещет волна самого синего моря, а в Аль-Альбейне, обычно мертвенно-тихом, слышны звон металла, гул магических взрывов и многоголосая ругань игроков, крошащих неупокоенных защитников проклятого в давние времена места.
        - Не понял - Сэмади уставился на хорошо просматривающуюся с того места, где мы стояли, улочку заброшенного города, заваленную костями и ржавыми доспехами. Какая-то группа, как видно, решила добраться до местных сокровищ - Это что же, люди задумали уничтожить все места, где я проживаю? Они меня как кабана травят?
        - В самом деле - устало согласился с ним я - Может, нас кто сглазил?
        - Этих тоже убивать будем? - уточнил у своего повелителя Рафаил, обнажая меч - Или как?
        - Или как - взмолился я - Хватит уже на сегодня, а? Давайте найдем место где тихо, там спокойно переведем дух и поймем, что делать дальше.
        - Ты уверен, что такие места остались? - неожиданно печально спросил у меня Барон - Знаешь, я начинаю думать, что боги в самом деле на что-то способны. Думаю, это они карают меня за содеянное, мстят за то, что я устроил в момент Снисхождения. Каждый из них ненавидел того, кто меня сотворил, каждый из них желал его смерти. Но то, что именно я убил Чемоша, вызвало их гнев. Бога вправе убить только бог, остальные даже и мечтать о подобном не имеют права. Раньше я полагал, что это только слова, но теперь начинаю думать, что все обстоит именно так. Я пошел против небес, и те в ответ обрушили на меня свой гнев.
        Укатали Сивку крутые горки, похоже. Но Барона можно понять - сначала за ним гонялись, как за диким зверем, потом он испытал разочарование, вылившееся в долгое вынужденное безделье, проходящее в атмосфере собственной бесполезности, а под конец пришло осознание того, что твой дом разорен и разрушен. И кто такое выдержит? Любой в печаль впадет, даже персонаж из онлайн-игры. Живой человек вообще мог бы в петлю полезть.
        Но мне лично Барон нужен прежним - наглым, циничным, беспринципным, и всегда знающим, что и как надо делать. Иначе - беда. Иначе у меня из божественных хитроумных союзников останется только Ханнуман, которому я верю еще меньше, чем Сэмади. Тиамат в расчет принимать не стоит, она рада брать, но не готова отдавать.
        А про Бубен Судьбы в этом случае можно даже не мечтать. В Реенвааре с таким настроем делать нечего. Сожрут нас там, и не подавятся.
        - Эй-эй - остановил я его - Не пори горячку. Чемоша твоего все давным-давно забыли, и в первую очередь это сделала непосредственно его родня. Плевать им и на него, и на тебя, они сейчас власть делят, для них только она имеет смысл. Больше скажу - если тебе удастся прикончить еще парочку богов, оставшиеся в живых тебе огромное спасибо скажут, да еще и памятный подарок вручат. Например, ковер восточный, особо дорогой.
        - Полагаешь? - пытливо взглянул на меня Сэмади.
        - Уверен - отмахнулся я, снова доставая свиток - А то, что везде таскаются мои собратья - просто совпадение. Случается. И потом - все знают, что в местах, где пахнет смертью, всегда можно найти что-нибудь дорогое и полезное, вот они и лазают. Можно подумать, тут раньше всегда было тихо?
        - Это похоже на твое племя - согласился Сэмади - А куда мы отправимся теперь?
        В городе раздался жуткий гвалт, после что-то грохнуло, похоже, что в районе площади. Сдается мне, плохи дела у рейда, а это значит, что тянуть не стоит.
        - На твою загородную дачу - произнес я, то и дело поглядывая на до поры, до времени пустую улочку, начинавшуюся за разрушенными воротами. Еще чуть-чуть, и на ней покажутся те, кто решил, что жить им хочется больше, чем умирать. Такие товарищи есть в любой рейд-группе, даже монолитно-спаянной, и совершенно не хочется, чтобы они увидели меня в компании с Сэмади. Я и так сегодня уже неслабо засветился - Будем надеяться, хоть там царят тишина и покой. Север - край размеренности и постоянства, это все знают. Надо было сразу туда перемещаться, и не мудрить.
        .
        Снова вспышка портала - и вот вокруг нас аскетичное северное кладбище. Тихое, спокойное и абсолютно безлюдное. Несколько зомби, учуявших Барона и начавших шебуршиться в своих могилах, не в счет.
        - Ну, все как обещано - я развел руки в стороны - Прямо как раньше, один в один. Хочешь - спи-отдыхай, хочешь - танцы устраивай, как тогда на новоселье, для поднятия духа.
        - Танцы - это да - Сэмади устало опустился на могильную плиту, снял цилиндр и провел длиннопалой рукой по своему лысому черепу - Для них самое время.
        - Ну, не знаю - я устроился рядом с ним - Как по мне, для танцев и еды всегда время найти можно.
        - Скажи, белый братец - Барон откинулся назад и полуприкрыл глаза - Если бы не то дельце, которое ты планируешь обстряпать с моей помощью, ты бы пошел за мной туда, в Серые Пустоши.
        Сообщение не выскочило, но мне и без него было ясно, что это очень непростой вопрос, на который с бухты-барахты отвечать нельзя.
        - Не знаю - подумав секунд тридцать, отозвался я - По ситуации. Скорее да, чем нет. Вопрос не только в дельце, понимаешь? Народу вокруг много, а по душам пообщаться не с кем. Один подлец, другой предатель, у третьего мозги, что у воробья. Мне без тебя было не то, чтобы скучно… Скорее пусто.
        Надеюсь, мои сокланы никогда не узнают о тех характеристиках, что я им дал. Хотя даже если узнают, я все свалю на кого-нибудь другого.
        - Мы сделаем то, что ты хочешь - усмехнулся Барон, снова напяливая цилиндр - Приходи, когда сочтешь, что наступило время, и я пойду с тобой туда, куда скажешь. Но только не сегодня, мне надо отдохнуть.
        Выполнено третье задание квеста «Под крышу дома своего»
        Награды:
        30 000 опыта;
        25000 золотых.
        Хорошо, что таких экспериментальных заданий, в которых за кучу проблем выдают крохи опыта, мало. А то перестал бы народ их выполнять.
        Выполнен квест «Под крышу дома своего»
        Награды:
        60 000 опыта;
        40000 золотых,
        Памятная резная табличка «Лучший провожатый». Предназначена для размещения на стене в личной комнате (при наличии таковой).
        Даже не смешно. Резная табличка в виде дополнительного подарка за выполненную цепочку. Без комментариев.
        Вымотал меня сегодняшний день. Сильно вымотал, до предела. Всякое случалось за последние полгода, бывали у меня деньки и похлеще, причем не раз, но нынче что-то совсем припекло. Или это сказывается накопившаяся за время усталость? Резервы человеческого организма, пусть даже виртуального, не беспредельны.
        Потому после переноса в замок Лоссорнаха я даже обрадовался тому, что двор пуст. Все, судя по шуму и гаму, доносившемуся из-за крепостной стены, ошивались на поле, где продолжался праздник. Причем наверняка половина веселящихся уже даже не помнит повода, по которому устроено данное мероприятия.
        Я присел на ступеньку, глянул на совсем уже темное небо, и вздохнул. Надо бы к Ромулу сходить, да как следует расспросить этого прощелыгу обо всем, что он узнал. Но сил нет. Совсем нет. Причем не физических, а моральных.
        Все, решено. Пусть сидит под замком до завтра. И потом - беседы с такими, как он, надо вести на свежую голову, чтобы в нужный момент распознать ложь или ловушку. Ну, или попытаться это сделать.
        Щелчок, контакты отходят от головы, и я, привычно сопя и покряхтывая, начинаю выбираться из капсулы. Ей-ей, у меня уже просто какой-то ритуал выработался на этот счет - вылез, поежился, помассировал поясницу, выдал очередную дежурную шутку в адрес Вики, привычно недовольной происходящим.
        Стоп. А где, собственно, Вика? Почему она не возлежит на диване в легкомысленном халатике, и осуждающе на меня не смотрит? Непорядок. Это ломает шаблон.
        Может, она на самом деле решила воспользоваться моим предложением, собрала вещички и подалась куда подальше из этого здания? А почему нет? С самолюбием у нее все в порядке.
        Странно. Мне отчего-то стало грустно. Вроде бы к тому все и шло, а вот нет ее - и пусто как-то вокруг стало.
        - Нет! - донесся до меня из прихожей раздраженный голос Вики - Константин, все что вы мне три минуты бессвязно излагали, можно было уместить в одно короткое и емкое предложение. Что? Сейчас!
        Тьфу ты. Здесь она, никуда не делась.
        - О, и правда ты из своего саркофага вылез - Вика на секунду заглянула в комнату - Константин велел дождаться его появления и не отпускать тебя баиньки.
        - Вылез - подтвердил я - А баиньки никто и не собирался. Я есть хочу как волк.
        - Даже не удивлена - Вика мягко улыбнулась - Дуй в душ и иди на кухню, там все готово.
        Нет, положительно в скандалах есть позитивные моменты. После них наступает кратковременная пора взаимных уступок и иллюзия единства душ.
        Костик пожаловал не один, с ним в наш номер ввалился Валяев, немного расхристанный, но при этом вроде как трезвый. Впрочем, у Вики данный факт вызвал определенные сомнения, поскольку покосилась она на него весьма неприязненно.
        - Чего? - верно оценил этот взгляд Валяев - Не собираюсь я скандалить, киса, так что успокойся. Не пил я сегодня. Не пил. И не планирую. Вот!
        И он дыхнул на нее, забавно выпучив глаза.
        - Я тебе не жена и начальница - поморщилась Виктория - Потому не нужно всего этого. Просто потом не хочется мебель менять и новые двери ставить.
        - Ты меня прости, Харитон - проигнорировав ее слова, подошел ко мне Валяев - Если можешь. Что-то занесло меня совсем, понимаешь? Резьбу сорвало. Но мы все люди, все ошибаемся. Согласен? Так что давай обнимемся, дружище, и все забудем. Не держи зла, хорошо?
        Почему я ему ни на грамм не верю? Впрочем, прийти к определенному компромиссу можно и нужно. Худой мир всегда лучше доброй войны.
        - Ну, не настолько ты вчера и напортачил - мы похлопали друг друга по спинам ладонями - А вот Верейской на твоем месте я бы извинения точно принес. Такую ты вчера чушь нес, если честно…
        Вика нехорошо засопела, но не стала ситуацию комментировать.
        - Я ей букет отправил - поведал мне Валяев - Размером с мавзолей Ленина. И еще коробку шоколадных конфет на шесть кило. Приложил бы и цацку какую, но она ведь может неверно все расценить. И не только она.
        И этот змей мне лукаво подмигнул, мол, я мы друзья, это твоя женщина, никто на нее не претендует.
        - Есть будете? - поинтересовалась у нас Вика - Сколько тарелок ставить?
        - Мне бы чайку - робко подал голос Костик, мявшийся в коридоре.
        - А мне кофейку - потер ладони Валяев - Без сахара. Начинаю новую жизнь!
        - Ну да, ну да - проворчала Вика - Меняю алкалоиды на кофеин.
        - Киф, по-моему, ты филонишь - заметил Валяев, усаживаясь на табуретку.
        - В смысле? - не понял я.
        - Ворчит твоя хозяйка нынче много - объяснил мне он - Жизнью недовольна. Ну, а основных поводов для данного явления у замужних женщин не так и много, их по пальцам рук можно пересчитать.
        - Например? - заинтересовался Костик.
        - Например? - Валяев закинул ногу на ногу - У лучшей подруги, с которой женщина бок о бок огонь и воду прошла, в жизни все сложилось лучше. Убийственный повод, поверь. Морщины, которые не хотят исчезать с шеи и рук. Формально это нормальное явление, природу не обманешь, но женщина всегда в этом винит именно мужа, который постоянно доводит ее своей ленью, нежеланием хорошо зарабатывать, валянием на диване и просто самим фактом своего существования. Ну, и классика жанра - муж очень плохо старается, и я сейчас не о забивании гвоздей в стену речь веду. Это очень веский аргумент для скверного настроения, особенно когда у дамы нет любовника.
        - Чушь какая! - поморщилась Вика - Ты в женщинах ничего не понимаешь, Валяев. Абсолютно ничего.
        - Не женюсь - глянув на нее, и сделав какие-то свои выводы, заявил Костик - Ну нафиг.
        - И правильно - одобрил его слова Валяев - Виктория, так что насчет кофе?
        Глава семнадцатая
        в которой все идет почти по плану
        - А кто такой Ольгерд Рыжий? - поинтересовался я у Костика, после того как вытер корочкой хлеба с тарелки остатки подливы.
        Гости, поняв, что до той поры, пока я не наемся, наседать на меня с вопросами смысла нет, знай потягивали горячие напитки из кружек, потому было заметно, что вопрос их крайне обрадовал.
        И не только.
        - Ольгерд Рыжий? - Костик поправил очки, а после глянул на Валяева - Впервые слышу.
        - Киф, всех НПС не упомнишь - попенял мне тот - Ты знаешь, сколько их в игре?
        - Таких - по пальцам пересчитать - я задумчиво глянул на кастрюлю, прикидывая, не положить ли себе еще рагу - Возможно, даже одной руки. Можно подумать, что в Файролле было очень много богов, которые способны осыпать особо везучему игроку счастья в обе руки.
        - Счастья? - совсем уж удивился Валяев - Прямо его? Сразу и много? Вот что, мил друг, давай-ка именно с этого места ты и начнешь свой рассказ. Подробный, почти пошаговый.
        - Уверен? - хмыкнул я - То есть Черная Гвардия, которая бодро марширует по подземельям Сумакийских гор, тебя не интересует?
        - Я же говорил, что она есть! - хлопнул кулаком по столу Костик - Я же говорил, что ее тогда не удалили из игры. А вы мне не верили! А я был прав!
        Вика испуганно выглянула из комнаты, как видно решив, что мы начали драться.
        - Да все равно эту сюжетную цепочку пройти невозможно - поморщился Валяев, который очень не любил признавать свои ошибки - Даже если игрок каким-то образом сумеет убедить главу патруля в том, что его не надо убивать, а после не умрет от жара, проходя Пламенные Врата Глубин, его все равно прикончит Стальной Легат. Он сначала убивает, а потом смотрит, кто к нему приперся.
        - Стальной Легат - кто? - поинтересовался я, намазывая на хлеб вишневый джем.
        - Предводитель Черной Гвардии - охотно ответил Валяев - Вояка ростом под три метра, закованный в сталь от головы до пят, и очень не любящий весь мир, как надземный, так и подземный. Как увидит живое существо, хоть человека, хоть клопа, сразу норовит его убить. Так что игроку, который сможет это воинство поставить к себе на службу, надо будет сразу работу в «Радеоне» предлагать, причем за любые деньги. Прости, Киф, но даже тебе, редкому пройдохе, такое не по плечу.
        - Везунчику - поправил я его - Не надо подменять понятия! Но да, тут шансов не то, чтобы совсем нет, но их так мало, что даже несерьезно на данную тему рассуждать. Так с чего начинать - с гор, или сразу с развалин храма?
        - Начинай с гор - потребовал Костик - Мы тебя потеряли тогда, когда ты на мост зашел. Хлоп - и ты не с нами. Как же меня это бесит!
        - Не тебя одного - хмуро заметил Валяев - И не только бесит. Кое-кому за эту игровую слепоту скоро швабру и ведро вручат. Как там было сказано? «Не можешь курировать свой участок, мы найдем тебе работу по способностям».
        Мы с Костиком ему посочувствовали, причем выглядело это вполне естественно. Валяев, конечно, скотина еще та, но тут он и в самом деле почти не при делах. Если, конечно, не считать немного поспешного инфаркта Олега Талицина. Тут он погорячился.
        Чтобы отвлечь его от грустных мыслей, и желания выпить, приходящего за ними следом, я перешел к рассказу о своих сегодняшних приключениях. Скрывать мне было нечего, потому я делал это даже с удовольствие. Редкий случай, между прочим. И то, что с удовольствие, и то, что в повествовании купюр не имелось. Обычно я хоть что-то, да утаю.
        Слушали они меня профессионально-внимательно, но, что любопытно, их более всего заинтересовали не подробности грядущей экспансии Странника, а именно то, что со мной случилось в развалинах старого храма. Валяев в этот момент как раз взял из стоящей на столе вазы очередную сушку, он их одну за другой в рот отправлял, перед этим ломая их в кулаке. Так вот эту он в крошки размолол, а не на четыре части расколол. Натурально, одну хлебную труху на стол высыпал.
        - Как жаль, что некоторых людей можно убить только один раз - сообщил он нам, как только я замолчал - Какая же это несправедливость.
        - Надеюсь, ты в переносном смысле выразился? - опасливо осведомился у него Костик - Хотя… Не надо, не отвечай. Даже знать ничего не хочу на данную тему. Но придумано здорово. Я догадывался, что Олег где-то оставил заготовки под «красные кнопки», но такого даже предположить не мог.
        - Как раз все логично - зло бросил Валяев - Не то, чтобы, конечно, на самом видном месте, но все же…
        - Вы о чем вообще? - устало поинтересовался у этой парочки я - Не просветите тех, кто на бронепоезде?
        - Киф, не тупи - попросил меня Валяев - Не заставляй меня думать, что я все же тебя переоценил. Все лежит на поверхности. Причем во всех смыслах.
        - У меня было мелькнула одна идейка еще там - поведал ему я - Но она была отметена в сторону как полностью идиотская. Ну, не может быть такого. Это же рушит все, что только можно. Это, по сути…
        - Игровой рычаг - кивнул Валяев - Который можно в любой момент дернуть со всей дури. Разумеется, не каждому встречному-поперечному, а тому, кому надо.
        - Он его не активировал - заметил Костик - Я в этом уверен. И ты не прав, Никита, насчет того, что этот камень достанется кому нужно. Вернее - так и будет, но этому «кому-то» придется участвовать в лотерее на общих основаниях. Олег был гений, но систему тоже не обманешь.
        - Он нарушил главное условие! - рявкнул Валяев - Самое главное! Ни у кого не должно быть преимущества, как и права закончить все одномоментно, не дожидаясь последнего часа. Но этот квест дает такую возможность. Что есть счастье? Сбывшаяся мечта! Ну, а мечты, как известно, у каждого свои.
        А ведь он прав. Тот, кто вытащит счастливый камень, скорее всего, вправе загадать любое желание. Что есть счастье? Сбывшаяся мечта, в данном случае, игрового типа. Например, можно пожелать, чтобы все в Файролле стало так, как было раньше, до начала нынешней кутерьмы. Раз - и нет богов, нет войны, нет Странника. Ничего нет. Нет, игроки есть, как без них, а все остальное стерто по одному взмаху руки.
        Тогда, на развалинах, я эту мысль из головы выкинул, как абсолютно недееспособную. Так не бывает. А сейчас вот снова это в голову пришло. По всему - бред полнейший. Но вот отчего тогда так Валяев с Костиком всполошились?
        - В любом случае, эта заготовка ей и осталась - уверенно заявил Костик - Насчет нее можно не переживать. Другое беспокоит - она одна из, не единственная. И кто знает, где находятся другие, и когда они проснутся.
        - Ты сейчас о чем? - уставился на него я.
        - Цепь событий - передернул плечами очкарик - Ты в одном месте что-то сделал, в другом сработал активатор. И все, жди большого взрыва. Ну, как вариант. Это, Киф, мой постоянный страх, я с ним давно живу.
        - И не ты один - Валяев сунул мне под нос пустую кружку - Давай, хозяин дома, проявляй радушие, набулькай мне еще бодрящего напитка.
        - У вас свой страх, у меня свой - я встал с табурета - Если вы не услышали, то нынче кое-кто спалился на кладбище. Сейчас как понесется новость по игре о новом эпическом боссе, и игроке, что при нем отирается, так сразу все, прощай спокойная жизнь.
        - Не бери в голову - посоветовал мне Валяев - Форум подчистим, если понадобится, а если эти любители кладбищ станут тебе слишком досаждать в игре, то мы применим к ним воздействие.
        - Это какое? - уточнил я - Не пугай меня, Никита.
        - Пообщаемся и объясним, что тебя трогать не стоит - ответил тот - Может, что на память подарим, если окажутся сговорчивыми. Или, наоборот, устроим веселую жизнь в противном случае. Администрация никогда не вмешивается в игровой процесс, но она же не виновата, что, например, сотня лихих кочевников из Дальних Степей вдруг взяла, да и оказалась под стенами замка, принадлежащего клану… Как бишь их?
        - Понятия не имею - признался я - Не до того было. Но если они реально меня срисовали, то скоро буду знать.
        - Я смотрел форум - Костик тоже взял сушку - Про Сэмади там что-то писали, хотя по имени его и не называли. Про тебя ни слова не видел.
        - Короче - не очкуй раньше времени - Валяев принял у меня кружку со второй порцией кофе - Не имей такой привычки. Но вот Олег… Ух, скотина!
        - Рано ты с Серых Пустошей ушел - попенял мне системщик - Рано. Надо было тебе по ним побродить как следует, все рассмотреть.
        - У вас совесть есть? - осведомился я у гостей - Там поброди, тут бубен добудь, в песках оазис найди. И все надо. И все срочно. Мне разорваться?
        - Разрываться не надо - разрешил Валяев - А вот грамотно выстраивать порядок своих действий - нужно.
        - Чем и занимаюсь. Как по мне - в приоритете оазис и мертвый город. За него, кстати, вам спасибо, такую жуть еще надо постараться придумать.
        - Нам - не за что - скромно заметил Валяев - Это ему спасибо!
        И он потыкал пальцем вверх.
        - Старику? - опешил я - Да ладно.
        - Совсем дурак? - переполошился функционер «Радеона» - Он тут при чем? Это тоже Талицина творение. По этой самой причине помочь мы тебе в нем никак не можем. Впрочем, ты и без нас все чудно устроил.
        - И сразу совет - Костик стал очень серьезен - Закончишь там дела, и с Сэмади особо после дел не имей. Он засветился перед игроками, на него почти наверняка начнется охота. Эпический монстр, да еще и ранее не засвеченный. Деяния, лут, все остальное… За его головой кинутся не столько сторонники Витара в поисках мести за своих соратников, сколько серьезные игроки, в первую очередь коллекционеры. Вернее, они объявят награду за сведения о его местоположении, и будут ждать вестей. Как ты понимаешь, это только вопрос времени. Если окажешься рядом с ним, то там и ляжешь. Смерть, это, конечно, только начало, но оно тебе надо? Я уж молчу о том, что подобная популяризация тебе совершенно ни к чему.
        - Ну да, конечно - кивнул я - Сэмади - это уникальный титул за убийство, именные знаки, и так далее. Ну и просто уникальная голова на стену в личной комнате, скажем так. Беда.
        - Так что лучше бы твоему приятелю забиться в нору поукромнее и там сидеть тихо, как мышке - закончил за него Валяев - Не уверен, что он тебя послушает, но ты хоть попытайся эту мысль до него донести.
        - Одичал он сильно в Серых Пустошах - вздохнул я - Здорово там его самооценку понизили, надо признать.
        - Короче - мы сказали, а ты думай - Валяев отпил еще кофе, поморщился и отодвинул от себя кружку - Тьфу, как выпить хочется. Все, пойду спать, а то, чую, сорвусь. А ты - трудись, как пчелка, и будет тебе премия.
        - И всем сотрудникам «Вестника»! - тут же добавил я - Хотя бы квартальная.
        - Не ко мне вопрос - отмахнулся Валяев - Не тот у меня теперь уровень полномочий. С Максом поговори на этот счет.
        Не знаю, подслушивала Вика нашу беседу или нет, но слово «премия» точно ее розовые ушки не миновало, уж очень довольной она выглядела. Что до меня - я, пересилив себя, все же уселся за компьютер и залез на игровой форум.
        Да, Костик оказался прав. Одной из горячих тем был рассказ лидера клана «Солнечные воины» о том, как некая костлявая образина в немыслимо идиотских шмотках помешала ему и его воинам принести тишину и умиротворение на одно из кладбищ Западной Марки. Излагал он это все крайне эмоционально и коряво, но всякий внимательный читатель мог сделать для себя соответствующие выводы о том, что эта образина сильно непростая личность.
        Упоминался там и некий игрок, который каким-то образом, скорее всего квестовым, затесался в компанию этого изверга. Поскольку НПС-убийца несомненно стоит на стороне Тьмы, то и игрок этот ренегат, которому не место среди честных служителей Света. Увы и ах, девушка-маг, которая его видела, не запомнила никнейма данного отщепенца, но они, «Солнечные воины», все равно этого так не оставят, и непременно найдут поганца, продавшегося темной стороне.
        Разумеется, это могла оказаться «утка», написанная для того, чтобы усыпить мои подозрения, но я в этом не уверен. Этот паладин прост, как механизм дырокола, я вообще не понимаю, как он лидером клана стал. Разве что только как подставное лицо? Он вроде как главный, а играет его свита. Так что знай он мое имя, он бы его уже раз сто повторил, рассказывая при этом, что со мной делать станет, когда поймает.
        Но насчет Сэмади Валяев прав. Он засветился перед игроками, и теперь ему надо сидеть тихо-тихо и ждать, пока спадет хотя бы первый ажиотаж. В прошлый раз его ловили НПС, и чуть не поймали. Но любые неигровые персонажи, как бы они не были хороши, на фоне охотников-игроков просто дети. А если этим охотникам награду еще и не в местном золоте, а в вполне себе конвертируемой валюте пообещать, то тогда все станет совсем невеселым.
        С этой мыслью я заснул, с ней и проснулся. И даже замечательно солнечное утро, говорящее о том, что весна наконец-то начинает вступать в свои полные права, ее из головы не могла шугануть.
        Казалось бы - что мне до Барона? Он хитрый, он коварный, он всякий раз меня использовал в своих целях, даже тогда, когда, казалось, помогал. А все равно - жалко будет, если он станет охотничьим трофеем одного из приятелей Кролины.
        Может, потому что мы с ним на самом деле чем-то похожи? Я-то ведь не лучше буду, да и действую приблизительно теми же методами. В каком-то смысле он - это я, с той, правда, разницей, что Сэмади честнее. Барон не скрывает свою суть и устремления, заявляя всем и каждому о том, что за свой интерес будет всех и каждого при необходимости на куски рвать.
        А погода была на самом деле отменная! Нет ничего прекраснее этих первых дней, когда старуха-Зима, злобно скаля коричневые зубы подтаявших сугробов, отступает перед босоногой и простоволосой девчонкой-Весной. Солнце, пуская зайчики, отражалось от темных стекол офисных зданий, воздух был напоен влагой, а в глазах женщин появилась та таинственная глубина, которая столь опасна для мужчин именно в это время года. Еще далеко до первой листвы, до томных вечеров и прочих изысков, которые век от века воспевают поэты, но все начинается именно теперь, в дни, когда первые ручьи пробивают себе дорогу сквозь снег.
        Само собой, мою развеселую компанию тоже затронуло солнечное настроение. Петрович каким-то образом умудрился распечатать окно, которое по определению не могло открываться, и теперь меланхолично курил, щурясь на солнце, Таша похрустывала печеньем, которое называлось «Весеннее», Мариэтта разглядывала в зеркальце особо крупный, как видно, сезонный прыщ на подбородке. И только Ксюша, обложившись папками так, что ее почти не было видно, трудилась в поте лица.
        - Здравствуйте, дети - громко произнес я, входя в кабинет - Ну, как вы себя вели на выходных?
        - Если мы скажем, что хорошо, что нам за это будет? - немедленно осведомилась Шелестова, которая за секунду до того внимательно изучала свои ботильоны, задрав ногу так высоко, что в голову закрадывались мысли о том, что она не меньше, чем КМС по гимнастике.
        - В этом случае как раз ничего и не будет - дружелюбно заявил я ей - Петрович, старый ты хрыч, здание не спали! Смотри, куда пепел стряхиваешь! Тебя, если что, не жалко, а вот остальных…
        - Все мы смертны - философски сообщил мне Вадим - И только искусство вечно. Может, мои картины после мученической смерти в огне, станут очень популярны, и ваши имена тогда тоже останутся в истории.
        - Бог с ней, с историей - обеспокоилась Вика - А вот цистит - штука неприятная, от него лечиться придется. Закрой окно, все помещение выстудил.
        - А давай ты погибнешь в огне, твои картины станут популярны, но я выживу - предложила Шелестова - Только ты сначала оформи на меня документы как на наследницу. А я за это тебе мемориал воздвигну. Ну, если к популярности еще и хорошие продажи добавятся, разумеется.
        - Чего это только ты наследница? - возмутилась Соловьева - Ты, значит, ему родная, а мы двоюродные? Мы тоже хотим свою долю!
        - Верно - поддержал ее Геннадий - Мы все - одно целое, потому имеем право на процент.
        Петрович отправил окурок в окно, повернулся к коллективу и немного смутился. Оно и понятно - почти все смотрели на него плотоядно и задумчиво.
        - Не обязательно огонь - вдруг сообщила Вика - Зачем здание сжигать? Можно его в окно выбросить, так даже романтичней выйдет. А полиции потом скажем, что его туда муки творчества погнали. Мол - лучшие работы уже нарисованы, дальше - тишина.
        - В этом есть рациональное зерно - неожиданно согласилась с ней Шелестова - Уважаю, Виктория Евгеньевна, артистичное решение.
        - Мы, если что, ноги подержим - заявил Стройников, глянув на приятеля.
        - А у меня приятельница в «Доме Художника» есть - внезапно подала голос Ксюша, опасливо глянув на меня - Мы с ней из одного города, она там в оценочном отделе работает. Выставку посмертную можно устроить!
        Петрович ощутимо позеленел лицом, сглотнул слюну, захлопнул окно, после достал из ящика невесть зачем там хранящийся молоток.
        - Молоток - не проблема - хрустнул пальцами Жилин - Им надо уметь орудовать в драке.
        Петрович загнанно оглянулся, достал из ящика еще и гвозди, а после начал заколачивать окно.
        - Не судьба - вздохнула Шелестова - Но не страшно. Среди художников начала двадцатого века было модно в наполненной шампанским ванной вены вскрывать. Очень красивый материал может получиться. «Наследник Серебряного века». По-моему, звучит.
        - Так Серебряный век - это поэты - немного неуверенно сообщила ей Мариэтта
        - Неважно - отмахнулась Ленка - На это никто глядеть не станет. Да не все и в курсе, что там к чему. Главное - продающее название.
        - Мне другое интересно - я подошел к Петровичу, который, сопя, вбивал в дерево очередной гвоздик - Ты другое скажи - тебе молоток в столе зачем?
        - Он тут уже был - ответил мне тот, не прекращая свое занятие - Вот, пригодился. И, это… Я против, чтобы меня в ванной топили. И шампанское я не люблю.
        - Ну и ладно - уже другим тоном сообщила всем Шелестова - Главное, что ты перестал помещение вымораживать. Виктория Евгеньевна, как вам моя обновка?
        И она снова задрала ногу вверх, демонстрируя ботильон.
        - Ничего так - миролюбиво оценила обувь Вика - Мне нравится. Дорогие?
        - Не дороже денег - Шелестова вывернула ступню так, как человеческой природой, по-моему, даже предусмотрено не было. С другой стороны - что такое природа, когда женщине надо что-то посмотреть? Даже несмешно - Нет, положительно удачное приобретение.
        Короче - в редакции царили мир и покой, и это тешило мое сердце. Что особенно приятно - Ксюша сделала необходимые выводы, этот вывод я сделал из того, что материалы в следующий номер компоновались по-старому. Все собрались у стола Шелестовой, и, перебивая друг друга, обсуждали, что в него пойдет, а что нет.
        Когда я в полдень собрался уходить, то подошел к Ксюше и поцеловал ее в маковку, добавив:
        - Молодец.
        Ответом был испуганный взгляд, причем на этот раз, похоже, неподдельный. Хотя… Она очень умелая актриса, это я уже понял.
        - Стараюсь - пискнула девушка.
        - Старайся - одобрил я - Эволюционируй. Благое дело, скажу я тебе.
        - Шеф, а шеф - окликнула меня Шелестова - Есть вопрос.
        - Заранее предвижу очередную пакость - повернулся я к ней - Что тебе надобно, о ясноглазая владелица бесподобных ботильонов?
        - У Мэри и Сереги днюха на подходе - потыкала пальчиком в названные персоны девушка - Вы как?
        - «Вы как» - что? - переспросил я - Что именно? Будете скидываться, разрешите праздновать тут, вы чего будете пить? Формулируй вопрос точно, в соответствии с записью, значащейся в твоем дипломе о высшем образовании.
        - Бухать с нами будете? - немедленно выполнила мою просьбу Шелестова - В эту пятницу, после работы.
        Э, милая, мне бы знать, что сегодня вечером будет! А пятница - это вообще как полет в очень-очень далекую галактику.
        - А ничего, что это наш праздник? - возмущенно пискнула Мариэтта - Лен, мы как бы сами хотели Харитона Юрьевича позвать!
        - Долго собираетесь - парировала Шелестова - Пока надумаете, он уже уйдет, и неизвестно, когда появится снова. Может, только когда кто-то из нас женится. Что-что, а свадьбы и крестины наш шеф никогда не пропускает. На второй день может и не приходит, но на первом всегда появляется.
        Ах ты, зараза такая. Подколола, подколола, признаю. И, главное, стоит, улыбается, да так ласково, что аж скулы сводит.
        - Интересное наблюдение - сообщил я Шелестовой - Сам был не в курсе. Но обещаю, что на твою свадьбу приду точно. Как минимум затем, чтобы выразить свое соболезнование жениху.
        - Так что насчет днюхи? - уточнил Жилин - Ждать?
        - Буду - твердо заявил я - С Викторией Евгеньевной и подарком. Шелестова, твоя реплика.
        - Хммм… - призадумалась Елена - Нууу…
        - Вот в чем разница между тобой и Ксенией - назидательно произнес я - Она, как было замечено, эволюционирует, а ты регрессируешь. Ты сходу должна была радостно объявить всем, что любое появление Виктории Евгеньевны для вас как подарок.
        - Я настолько предсказуема? - сдвинув брови-ниточки, осведомилась Елена у Таши.
        Та забросила в рот крекер в виде рыбки, почесала за ухом, и скорчила рожицу, дававшую понять, что да, так оно и есть.
        - Беда - вздохнула Шелестова, уселась на стул, скрестила руки на груди, и забавно надула губы, став похожим на обиженного ребенка.
        - В караоке не поедем - подала голос из моего кабинета Вика - И в боулинг тоже. Это всегда плохо заканчивается. Давайте на этот раз все проведем камерно.
        - Серег, ты тогда бери водки побольше - деловито заявил Геннадий - Чтобы хватило. Ну, и чтобы накидаться до такой степени, когда на приключения не тянет.
        - И еды - голосом Таши велела Шелестова - Что ты так на меня смотришь, мой любимый проглот? О тебе пекусь.
        - Что-то тебя сегодня не остановить никак - веско произнес Жилин - Лен, притормози.
        - Перебор? - уточнила она у него - Бывает, увлеклась, простите. Просто так рада была лицезреть Харитона Юрьевича, так рада…
        Из моего кабинета раздался нехороший скрежет, похоже, Вика там то ли зубами скрипела, то ли ржавый нож точила. Выяснять я не стал, а просто вышел в коридор, где меня уже ждал Ватутин.
        Замковый двор встретил меня шумом и гамом. Ну, не безмерным, не таким, как перед серьезными мероприятиями, но все же. Там ошивалось десятка два моих сокланов, весело о чем-то переговаривающихся.
        - В честь чего общий сбор? - поинтересовался я громко - Кто-нибудь меня просветит?
        - Привет - охотно отозвалась Мысь - Кролина небольшой рейд затеяла провести, чтобы кровь в венах не застаивалась.
        - Ничего особенного - добавил Амадзе - В пещеру Гронга идем, на двуголового Брина. Не самый сложный рейд, особенно если все делать по уму. Там стремный момент только в третьем зале имеется, когда надо на желтые квадраты не наступать.
        - А почему не надо этого делать? - заинтересовалась Фрейя, которая, похоже, отложила в сторону свои реторты и ингредиенты, решив быть поближе к соратникам.
        - Если наступишь, то удвоишь количество змей, которые группу атакуют - пояснил тоном знатока Амадзе - И урон от яда увеличится. Всего десять квадратов, если активировать все, то любая группа, даже очень мощная, гарантированно ляжет. Проверено опытным путем.
        Вот ведь. А я про такую пещеру и не слышал.
        - Ты с нами? - проверяя заточку топора, осведомился у меня Снуфф - Это клево!
        - Нет, у меня свои дела - расстроенно ответил я, причем ни капли не врал - Сейчас пойду Ромула мучать, а после… По результатам разговора будет видно. Ты брата Миха не видел? Хочу его с собой прихватить, он в таких переговорах всегда к месту приходится.
        - Он в замке небось - предположил Снуфф - Но ты подумай, время еще есть. Кро опаздывает. Она Славу написала, что будет через полчаса, не раньше. Дела у нее какие-то.
        Надо же, какая она деловая стала. И вообще - на нее это совсем не похоже, пунктуальность всегда была ее коньком. А тут - погляди-ка.
        Спинным мозгом чую - влезла моя замша в какие-то неприятности. А в какие - говорить не желает. Может, Костика подключить? Он высоко сидит, далеко глядит.
        - Брат Мих у себя - прошелестел над ухом голос Назира - Его смена закончилась час назад.
        - Смена? - уточнил я, поворачиваясь - Ты о чем?
        - С недавнего времени он и его собратья приглядывают за королевской четой - бесстрастно сообщил мне ассасин - Один за королем, один за королевой и маленьким Сэларом. Почему - не знаю, но мудрейший Юр, их повелитель, редко что-то делает просто так. Смена Миха закончилась час назад.
        Только этого мне и не хватало. Надо будет непременно наведаться к казначею Ордена, узнать, с чего это он такие приказы своим бухгалтерам раздает. А после, возможно, наведаться к Хассану ибн Кемалю и нанять пару коллега Назира, для пущей безопасности моих новоявленных родственников. Лоссорнах должен жить. И дело не только в том, что его смерть создаст мне кучу ненужных проблем. Я просто не хочу, чтобы он или моя стерва-сестрица умерли. Я к ним привык.
        - Привет, Хейген - Фрейя, шустро бежавшая по лестнице, на секунду задержалась возле меня и одарила поцелуем в щеку - Это тебе за то, что Треньку-заразу отсюда сплавил куда подальше в холмы. Ты настоящий лидер, знаешь, что нужно твоим соратникам. Жизнь прекрасна!
        И она, цокая каблучками сапожек о камни лестницы, стремительно куда-то удалилась.
        Отбыла беспокойная фея, стало быть. Все же подчинилась системе. А я, если честно, в какой-то момент подумал, что она попробует найти способ обойти это препятствие. Как именно - сам не знаю, но попробовать можно было. И, кто знает, как бы я на это отреагировал? Вдруг решил бы помочь? От этой мелкой паскудницы много шума и дискомфорта, но без нее скучно.
        - Пошли - велел я Назиру - Заберем брата Миха, а после пойдем общаться с нашим воришкой-казначеем. Надеюсь, он принес добрые вести.
        - Это в его интересах - в тон мне ответил ассасин, заставив удивиться. Не замечал я раньше за ним подобного.
        Ромула определили в один из чуланов, которыми изобиловала хозяйственная часть дворца. Хороший, к слову, чулан, вполне себе комфортабельный, просторный, с большим количеством полок, заставленных кувшинами и горшками. Причем не пустыми, а со снедью, которую от скуки и по причине природной жадности все это время активно подъедал этот пройдоха что становилось понятным при виде груды объедков в углу. По крайней мере до последнего времени. Сейчас ему было уже не до еды.
        - Мне бы в нужник - только завидев нас, просипел он, держась обеими руками за живот - Срочно!
        - Можно - разрешил я - Но только после честного рассказа о том, где ты был и что видел.
        - Был в пустыне, видел закаты и рассветы - промычал Ромул - Еще змей и саксаул. Все, можно идти слабиться?
        - Вали в штаны - предложил ему брат Мих - Мы свои, мы поймем. Аааа! Да-да, тут же никак это сделать нельзя!
        - Почему? - удивился я - Нет, так-то понятно, культура, санитарные нормы… но если прямо беда-беда? Опять же - вон горшки стоят. Так сказать - классика жанра.
        - Королевский дворец и место, где хранится еда - коротко ответил Назир - Если он здесь нагадит, то проявит неуважение к венценосной персоне и его стране. При наличии свидетелей, которые это могут подтвердить, его ждет суд, справедливый и быстрый.
        - А после усечение головы - простонал Ромул - Ой-ой-ой!
        - Да что ему усечение головы! - расхохотался брат Мих - Этот прохиндей и из-под топора выскользнет. А вот традиции казначеев ему не обойти. Убей не знаю отчего, но нельзя им показывать подобные слабости перед хозяином. Вот он и терпит.
        Ромул меленько закивал, и заплясал на своих коротких кривых ножках.
        - Говори кратко, беги быстро - посоветовал я ему - Не продлевай свои мучения.
        - Нашел я Рышхану! - проорал Ромул, выпучив глаза - Нашел! Но лучше бы тебе, предводитель, туда не соваться. Плохо будет! Сильно плохо! Всем!
        - Отведешь нас туда? - я показал ему указательный палец правой руки.
        - Нет! - казначей задышал часто-часто, словно горячего хлебнул.
        - Уверен? - я ткнул его пальцем в живот - А если подумать?
        - Нет! - скривил он лицо - Я жить хочу! Ведь она же узнает, если я там буду. Могу карту нарисовать.
        - Неправильный ответ - на этот раз тычок был сильнее - Сейчас случится непоправимое, приятель. Задницу ты, разумеется, вымоешь, а вот репутацию… Мы с моими друзьями ох, какие болтливые!
        - Отведу! - заорал Ромул - Хорошо! Но только сам с вами не пойду, останусь за барханами.
        - Если соврешь - про это узнает милостивый Юр - тут же заявил брат Мих - Если заведешь нас в западню - тоже. Что будет после - рассказать?
        - Знаю - с трудом выдавил из себя казначей - Все, можно бежать?
        - В путь - разрешил я и даже моргнуть не успел, как этот плут испарился из кладовки - Ждем тебя у выхода через три минуты!
        - Пять! - донеслось до меня эхо.
        - Ну, пять - согласился я - Пошли, парни.
        Глава восемнадцатая
        в которой наоборот, начинается сплошной кавардак
        Ох, до чего недовольный вид был у Ромула, когда он, подтягивая штаны, вышел на белый свет из дверей. Если бы рядом с ним поставили кружку молока, то оно мигом скисло бы.
        - Твое могущество, давай лучше не пойдем? - обратился он ко мне - Ну серьезно - на что тебе эта сумасшедшая, а? Если очень хочется потрепать холку кому-то из ястребов пустыни, то можно Черного Мустафу в оазисе Трех Пальм прихватить. И славы сыщешь, и казна у него неплоха. Всем хорошо, все довольны.
        - Вот что за человек? - восхитился брат Мих - Как только от мягкого места у него отлегло, сразу снова юлить начал.
        - Интереснее другое - задумчиво произнес Назир - Почему он так боится пустынную воительницу? Какая у него провинность перед ней?
        - Нет никаких провинностей - недобро глянул на ассасина казначей - Нет! Просто забочусь о нашем повелителе, да прольется ему небо под ноги. Там опасно, он может жизнь свою молодую потерять, осиротив и нас, и вон их, и весь мир. Когда еще в него придет подобное ему светило? Вот ты знаешь, убийца? И я нет! А вы меня безвинно обижаете! Совести у вас нет! Хозяин, а ты гляди да слушай, чтобы понять, кто настоящий друг, старающийся сберечь твои здоровье и жизнь, а кто к краю пропасти ведет!
        - Ну, жучара! - восхитился Слав, оказавшийся рядом со мной - Ну, хитрован! Внушает! А ты чего, с нами не идешь?
        - Не-а - помотал головой я - И рад бы, да у меня свои маршруты. Знаю, что это напрочь неправильно…
        - Все правильно - помотал головой Слав - Твои маршруты клану столько таких ништяков приносят, о каких иные топы мечтать не могут, так что не парься. И потом - у нас клан социальный, потому и народ в нем необычный, на всю голову ушибленный. И лидер тоже. Все путем, все по делу!
        Он хлопнул меня по плечу, подмигнул и побежал по ступенькам вниз, к соратникам.
        Вот даже не знаю, какие чувства сейчас во мне преобладают - то ли мне приятно, то ли неловко, то ли слегка завидно. Почему завидно? А отчего-то жутко захотелось плюнуть на всех этих Рышхан, Ательстанов, Плачущих Богинь и рвануть убивать Двуголового Брина вместе с остальными. Там все просто и понятно, там не надо думать, как пройти по лезвию бритвы, не распоров ступни.
        - Злой какой - пробурчал Ромул - Чего это я жук? Да я единственный, кто о судьбе клана нашего, самого великого под небесами…
        - Заткнись и слушай меня - я прихватил шею казначея так, что его голова оказалась у меня под мышкой - Ты не поверишь, насколько велико мое терпение, но именно сейчас его запасы показали дно. Я не слишком жестокий человек, Ромул. Я не стану отдавать тебя брату Миху или Назиру, которые смогут сделать твои последние часы жизни такими, что ты станешь желать, чтобы они побыстрее закончились. Нет, я поступлю по-другому. Я отправлю тебя в подвалы замка. Если точнее - попрошу короля на пару минут открыть одну из дверей, которая сейчас закрыта на замки и засовы. Он запретил ее открывать кому-либо и когда-либо, но я его брат, он пойдет мне навстречу. И, поверь, то, что тебя ждет за ней, куда хуже любых пыток. Это даже хуже того, когда воры выпотрошат все твои захоронки. Не сомневаюсь, что эти мои слова для тебя сейчас звучат как ветер, который колышет ветви деревьев, но, когда за твоей спиной закроется обитая железом дверь, а под ногами окажутся осклизлые ступени лестницы, ведущие вниз, в темноту, многое станет ясным. А когда ты встретишься с теми, кто ждет тебя в этой темноте… Короче - у тебя есть пять
секунд.
        - Видят боги - я желал добра - устало прогундосил Ромул, который, похоже, знал, кто обитает за той дверью. Неудивительно, он ведь наверняка давным-давно облазил все подвалы - Желаешь умереть в цвете лет - пусть будет так. Но я с вами к границе оазиса не пойду, останусь за крайним барханом. Может, удастся улизнуть, и сообщить всем им о том, что храброго принца Хейгена больше нет.
        - Хорошо - согласился я - А почему принца? С каких пор я им стал?
        - Так король тебя назначил преемником - казначей попытался освободить голову - Стало быть, ты теперь принц-консорт. В Пограничье такого титула нет, но с местных какой спрос? Овцеводы, дикие люди. А по меркам Западной Марки ты он и есть.
        Однако, карьеру делаю ого-го какую. Таном я был. Ярлом, лэрдом тоже. Теперь, вот, в принцы попал. Нет повода не гордиться собой.
        - Держи - я протянул Ромулу свиток перемещения - Мих, ты со мной?
        - Мне очень нравится, что ты мне всякий раз предоставляешь право выбора - отозвался счетовод - При этом, змей коварный, знаешь, что «нет» я не скажу.
        - Демократия в действии - пояснил я - Ты можешь идти туда, куда пожелаешь, но при этом не отклоняясь от общего маршрута.
        - У меня свитка перемещения нет - сообщил нам Ромул и протянул ко мне руку - Дай. Два!
        - Губа не треснет? - слегка опешил я - От жадности?
        - Не треснет - даже не подумал смущаться казначей - Вас там убьют, а мне потом как обратно возвращаться? По пустыне, без воды и припасов, да еще с погоней на хвосте?
        И ведь не врет на этот раз. Он на самом деле уверен, что нас там непременно убьют. Ой, не нравится мне все это. Жалко, что не пойти туда нельзя.
        Может, не брать с собой спутников, от греха? Хотя - сильно они меня послушают.
        - На - протянул я Ромулу требуемое - И не спеши нас хоронить.
        - Вообще не собираюсь этого делать - фыркнул тот - Да и не получится. Ваши головы отрубят и насадят на пики, а тела отправят в загоны к ездовым ящерам, в качестве корма. Эти оглоеды от вас даже косточек не оставят.
        Он взмахнул свитком и первым шагнул в открывшийся портал, я последовал за ним и через мгновение мои ноги оказались в раскаленном солнцем песке пустыни.
        - Терпеть не могу Восток - сообщил мне брат Мих, вывалившийся из мерцающей синевы - Жара эта, скорпионы, змеи… Тьфу! А ну, брысь!
        Длинная гадина, поблескивающая серебром на солнце, презрительно высунула раздвоенный на конце язычок, что-то злобно прошипела, и скользнула по песку куда подальше от нас.
        - Вам туда - сообщил нам Ромул, показав пальцем себе за спину - Вверх и прямо. А я тут посижу, подожду, пока вас убьют. Должен же кто-то сообщить там, в замке, о героической смерти нашего любимого лидера?
        Я взобрался на бархан, который разумнее было бы назвать валом и удивленно присвистнул. Да, это зрелищно. Это впечатляет.
        Внизу, у подножия бархана, начиналась тропа, не сильно длинная, но зато крайне живописная. Слева и справа от нее были густо, но равномерно понатыканы длинные пики, на которых красовались головы разной степени мумифицированности. Какие-то давно взирали на мир пустыми глазницами черепа, какие-то еще не потеряли присущих их владельцами при жизни черт. Смотрелось все это одновременно жутко и притягательно. Эдакий «Некрономикон сегодня». Барону бы наверняка понравилось, он подобные инсталляции уважает.
        Там, где кончалась тропа и пики, начинался оазис, который более всего напоминал джунгли в миниатюре. Зеленая арка входа, сделанная из переплетенных ветвей высоких деревьев и колючая изгородь, через которую фиг продерешься, слева и справа от нее. А дальше… Черт его знает, что там дальше. Пройду - узнаю. Но, судя по нескольким дымкам, которые поднимались вверх, живые внутри имеются.
        Ох, неохота мне туда соваться, причем до ужаса. Спинным мозгом чую - ничего хорошего там не ждет. И еще - очень уж тихо у входа, пустынно, если можно так сказать. Ни стражи, ни поста. Так не бывает.
        - Ладно, пойду поближе подберусь. А вы двое оставайтесь здесь - велел я Назиру и брату Миху, которые тоже вскарабкались на бархан - Нечего сразу всем туда лезть.
        Парочка переглянулась, счетовод рассмеялся, ассасин же даже бровью не повел.
        - С тыла меня прикроете - пояснил я.
        Зря я их взял, теперь это мне точно ясно. Не врал Ромул, не то это место, которое с наскока возьмешь. Потому, возможно, разумнее всего будет вообще не проявлять никакой агрессии, возможно даже дать себя схомутать местным воякам с тем, чтобы они меня доставили пред светлые очи своей повелительницы. Ну, а там слово за слово, хреном по столу… Авось, до чего и договоримся. В самом крайнем случае - меня убьют. Плохо, конечно, но не критично. Я вернусь сюда с наемниками-северянами, благо деньги на это есть, после чего разберу этот оазис на запчасти. Или Барона для самоутверждения сюда приведу, предложив ему это место в качестве замены Аль-Альбейна, где стало слишком шумно. Тут в песках наверняка мертвецов полным-полно лежит, он войско себе из них мигом соорудит.
        С Назиром же и братом Михом такой номер не пройдет, у них в программе не заложено сдаваться без боя. Будут драться до последнего, а меня такой финал не устраивает.
        - По тропе пойду один - твердо заявил я - И никаких споров. Это мое дело, ясно? Так надо. Вы стоите у ее начала и держите наготове свиток перемещения. Есть у меня нехорошие предчувствия, что не так тут все просто.
        - Ловушка - уверенно заявил Назир - Слишком тихо. Слишком безлюдно.
        - И нас наверняка уже заметили - добавил брат Мих - Дуроломы мы все трое, выперлись на самый вид, как прыщ на подбородок. Хейген, ты про это брату Херцу не рассказывай, а то мне мало не покажется.
        - Не вопрос - отозвался я, и оскальзываясь, стал спускаться вниз.
        Камень. Тропа была каменная, сделанная на совесть, хоть пляши на ней.
        - Стоите и ждете - повторил я недовольным моим решением спутникам - Если что - сразу открывайте портал, ясно?
        - Муторно тут до безумия - брат Мих глянул на ближайшую голову, насаженную на пику. Лица у нее уже не имелось, но зато покойный мог похвастаться плетеной соломенной шляпой, в которую зачем-то было воткнуто несколько иголок - Видал я паршивые места, но настолько…
        - Стоим и ждем - велел я и отправился ко входу, находящемуся от меня шагах в ста.
        Прав чернец, то еще место. Антуражное, скажем так. Да еще украшения в виде черепов атмосферы добавляют. Причем они не одинаковые, некоторые, по подобию обладателя соломенной шляпы, тоже снабжены головными уборами. У одного широкополая зеленая матерчатая шляпа же, с забавной желтой оплеткой вокруг тульи, заканчивающаяся двумя помпончиками и с какой-то кокардой в центре, у другого вообще железный шлем с гребнем сверху и изображением Солнца на передней части. Кто были эти люди, какого лешего их занесло в эти края?
        Шаг, еще шаг. И еще. Ничего не происходит, хоть я уже половину тропы одолел.
        Вами выполнено задание «Дитя песка»
        Награды:
        70 000 опыта;
        50000 золотых;
        Ага, вот и результат. Уже что-то.
        Вам предложено принять задание «Сила - лучший аргумент»
        Данное задание является девятым в цепочке квестов «Ближний круг»
        Условие - победить Рышхану Губительницу, чтобы заслужить право на разговор с ней.
        Награды:
        300 000 опыта;
        150000 золотых;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Плохо. «Победить» - значит, разговорами тут не обойтись. Впрочем, само название задания это подразумевает.
        «Внимание!
        Вы вошли в зону скрытого рейдового задания „Место смерти - оазис Кунирган“.
        Его получение стало возможно благодаря заданию, принятому вами к прохождению ранее.
        Текущий состав вашей группы недостаточен для его выполнения (минимальное количество участников рейда - 18, максимальное - 32, допустимое количество неигровых персонажей в группе - не более 4-х), это говорит о том, что вы здесь находитесь с другой целью.
        Несмотря на это рейдовый механизм был активирован, потому в данный момент на нарушителей покоя Рышханы Губительницы открыта охота.
        В настоящий момент у вас есть два варианта возможного поведения.
        Вы можете покинуть данную местность, и тем самым автоматически избежать возможной гибели.
        Вы можете продолжать движение, но в этом случае вы будете атакованы враждебно настроенными воинами пустыни. В настоящий момент вероятность данного события составляет 86%
        В случае смерти вы будете перенесены в точку последнего сохранения.
        В тот момент, когда вы покинете рейдовую зону, на интерфейс поступит соответствующее системное сообщение»
        Рейдовое задание? Какого черта?
        «Вероятность того, что вы подвергнетесь нападению воинов пустыни, составляет 94 %»
        - Ходу, ходу отсюда! - заорал я, разворачиваясь, и переходя на бег - Портал, быстро! Валим!
        Что мне нравится в брате Михе и Назире - они не думают. Они делают. Тот же Гунтер непременно задался в этой ситуации кучей ненужных вопросов, вроде: «А в чем дело?» или «Как данный поступок сочетается с рыцарской честью?». Тут подобного и в заводе нет. Сказано - валим, значит - валим!
        Сверкнул синий глаз портала, и следом за этим меня ударила в спину стрела.
        - Ой, ё! - выпучил глаза брат Мих, глядя на то, что происходило позади меня - Вот это да!
        За барханом, с которого мы спустились, полыхнула вспышка, судя по всему Ромул не стал дожидаться финала действа, и благополучно улизнул куда подальше.
        - Прыгайте - надрывая связки, гаркнул я - Быстро!
        Не хватало только толпиться у портала в тот момент, когда нас настигнет погоня. Тут каждая секунда на счету.
        Чернец услышал меня, и нырнул в туманное марево, утащив с собой и Назира, которого сцапал за рукав. Тот подобного не ожидал, потому даже его хваленая реакция сработать не успела.
        Я тоже почти успел прыгнуть в спасительную синеву, практически одной ногой был в ней.
        Но «почти» не значит «успел». Мои ноги оплела веревка, роняя на тропу и отдергивая в сторону от портала, а следом в спину воткнулось несколько стрел, выбивая жизнь из тела. Мало того, я еще ртом и песка успел зачерпнуть, что совсем неприятно. Странно - его не видно, а он есть.
        Я еще успел подняться на ноги, но только для того, чтобы понять - мое дело швах. За спиной с чмоканьем закрылся путь к жизни, а толпа из полутора десятков крепких пустынников, вооруженных копьями и кривыми саблями, стремительно накатывающаяся на меня, рушила всяческие иллюзии. Можно было бы рвануть в сторону бархана, на ходу попробовать открыть еще один портал, но это ничего не изменит, разве что только к слову «смерть» добавится слово «позорная». Да, игра, но умирать как беглец, как трус… Если уж так случилось - пусть будет смерть в бою.
        Вертясь как юла и раз за разом пропуская удары, я все же смог прикончить двоих врагов, чем, собственно, окончательно разозлил оставшихся пустынников, потому они не просто меня зарубили, они подняли меня на копья. Так себе ощущения, скажу я вам. Ты взмываешь вверх и видишь, как из твоей груди одно за другим выскакивают листовидные лезвия пик. Надо будет сказать Костику, что это, пожалуй, перебор, за такое и на судебный иск налететь можно. У меня психика крепкая, я переживу, а какой-нибудь инфантильный домашний мальчик может и обмочиться от страха, после чего его мама побежит искать правосудия.
        Вспышка, полет - и вот я падаю на точку возрождения ничком.
        В связи с смертью вы теряете часть накопленного опыта.
        Спасибо, а то я этого не знал.
        - Кто испугался, кто испугался? - раздалось заботливое причитание рядом со мной - Сэлар наш маленький испугался? Не надо бояться, сынок, это наш дядька Хейген опять за свое принялся!
        Да что такое! Меня кто-то проклял, не иначе. Стоит только мне сдохнуть, как я тут же нарываюсь здесь на свою сестрицу! Может, она специально тут бродит, ожидая, когда я снова продефилирую мимо нее в неглиже?
        - Вот мы сейчас ему кулачком погрозим, да мой хороший? - заливалась соловьем Эбигайл - Так вот, так ему! Уходи, противный дядька Хейген, нам в Пограничье твои западные штучки не нужны, у нас свои обычаи и традиции!
        - Да угомонись ты уже! - велел я сестрице, поднимаясь на ноги и выплевывая из рта песок. Странно, если честно, что он переместился сюда со мной. По идее должен был остаться там же, где сейчас мои вещи - Надоела, честное слово!
        Эбигайл, стоящая с ребенком на руках напротив меня, злорадно показала мне розовый язычок и продолжила:
        - А потом вы вырастем, станем большими и сильными, и велим дяде Хейгену… Что мы велим, мой хороший?
        Ребенок что-то пискнул.
        - Сестрица, не знаю, что он велит, когда вырастет, зато мне прекрасно известно, что сделаю я. Прямо сейчас я отправлю гонца к Мак-Лердам, в Западные холмы, и прикажу вернуть сюда, в замок, мою…
        - Велим ему чтобы он всегда-всегда был рядом. Даже если наш любимый дядюшка будет продолжать таскаться всюду с голым задом! Мы ведь его так люююбим!
        Надо будет подумать о том, чтобы скостить фее срок на пару недель. Заслужила. Елки-палки, даже имя ее творит чудеса!
        Ладно, не до этого мне. Надеюсь, сокланы еще не умотали охотиться на свою экзотическую дичь? Просто у меня есть предложение получше. Скажем так - сезонное и горячее!
        - Ррраз - и левую руку ему отрубили! - донеслось до меня, когда я выбежал из-за угла замка - А потом - хрррясь! И правую ногу! И сразу жрать ее начали! Так и сгинул Хейген в том гиблом месте. Все сгинули, кроме меня!
        Ромул, паскудник маленький! Он, сволочь такая, уже предание о моей гибели сложил, и излагает его прямо по системе Станиславского, с надрывом, отыгрышем и мхатовскими паузами.
        - Я так думаю, что надо нам ему памятник прямо тут, во дворе замка поставить! Из чистого золота! Да, дорого, но он же был не просто наш предводитель, он принц был! Герой великий! Такие, как наш покойный лидер рождаются раз в сто лет. А то и двести. Мастера хорошего я знаю, с ним договорюсь за недорого, а золото… Неужто вы, его собратья и сосестры, пожалеете презренного метала на такое благое дело? Давайте, сдавайте его мне, а я потом… Элп!
        Последнее восклицание он издал уже в полете. Я его отправил туда, отвесив со всего маха хороший пендаль.
        - Низко пошел, видать к дождю - отметил Слав, глядя на траекторию, которую описал казначей - Однако, патрон, я так понимаю, что наша вылазка накрылась? Мстить пойдем?
        - Ой, какие татуировочки! - прошептала вдруг Мысь, глядя на мою грудь, а после аккуратно касаясь ее пальчиком - Долбить мой лысый череп, какие!
        Да елки-палки, что же за день сегодня такой! Совсем забыл про художественное наследие Архипелага, которым украшено немало участков моего тела. Не скажу, что по нынешним делам это может создать мне много неприятностей, ибо Раттермарк, как когда-то тот Трансвааль, горит в огне, но тем не менее.
        - Ой, какая красота - Мысь алчно глянула на меня - Никогда ничего подобного ни у одного мастера не видела. Ты где такое набил?
        - Под землей - мне стало неуютно - Дайте кто-нибудь плащ, что ли? Я же не Третьяковская галерея, честное слово! Чего меня рассматривать?
        - Лодочка! - восторгалась Мысь - А повернись спиной, командир, чего у тебя там?
        Этого она, на мою удачу не увидела, кто-то из ребят перекинул мне немудрящую броню.
        - Где? - вцепилась в меня Мысь - Где тот кольщик?
        - Что-то мне подсказывает, что Слав прав - печально произнесла Кролина, оттеснив недовольно зарычавшую Мысь - Наш рейд накрылся?
        - Ваш - да - бодро ответил я - Рейд - нет.
        - Поясни - потребовала моя замша - Народ желает знать.
        - Легко - я повертел головой. Нет, правда, куда делись Назир и брат Мих?
        - Живоооой! - радостно заорал Ромул, вскакивая на ноги и устремляясь к лестнице - Я знал! Я верил! Никто не верил, а я…
        Бум! И он снова отлетает в сторону, на этот раз от пинка брата Миха. Слава богу, нарисовалась эта парочка.
        - Ну? - нетерпеливо потерла ладони Кролина - Мы ждем. И вещи твои, между прочим, на месте смерти - тоже.
        - Вещи что в сейфе - фиг заберешь - усмехнулся я - Уж поверь. Народ, про Рышхану с Востока кто-нибудь что-нибудь слышал? Разбойница там есть такая.
        - Я - отозвался Шеркон - Как-то квест делал на защиту каравана от ее бойцов. Серьезные ребята, восьмидесятого уровня. Еле отбились.
        - Та же фигня - подняла руку Флакки - Тот же квест. Правда, нас тогда всех там положили. Ходили «пикапом», хилер взял и слился во время боя. Помирать не захотел, скотина. Ну, а дальше…
        Все покивали, понимая, что без целителя в серьезной заварухе не устоять.
        - Эта Рышхана довольно серьезная гражданка - снова взял слово я - Она рулит самой мощной бандой Востока, держит за горло пустыню и имеет личный оазис. Именно его я и предлагаю вам взять штурмом. Дело непростое, возможно, мы все там останемся, но зато это рейд, в который мало кто ходил. Повторюсь - он скрытый. Я один квест выполняю сейчас, он с этой милашкой связан, потому задание и открылось.
        - А я что говорил? - ухмыльнулся Слав - Ты хоть и бегаешь все время где-то с приятелями-НПС, а не с нами, зато самое вкусное в клювике клану приносишь.
        - В рейд вот так? - изумилась Кролина - Без подготовки, без форума, без проработанной тактики… Это несерьезно!
        Ну да, она права. Более того - ее тон вдруг заставил меня на секунду усомниться в том, что я поступаю верно.
        - Именно так и надо - заявила вдруг обычно тихая и спокойная Фрейя - Так интереснее!
        - Прозвучит дико, но я согласна - заявила вдруг Мысь - Когда все заранее знаешь - это работа. А мы - в игре! Я - за!
        - По любому иду! - сообщил Роско, и подставил ладонь стоящему рядом с ним Сандру, по которой тот немедленно хлопнул.
        - Гномы танкуют! - заявил Маниякс, который нынче, похоже, не вышагивал караулом на посту номер один у храма, сопящие за его спиной Вахмурка и Двалин огладили бородищи.
        - Я сразу знал, к кому попал в команду - философски сообщил всем Амадзе - Скрытое рейдовое задание. Там будет много вкусняшек. В таких местах иногда сетовые комплекты берут, из двух-трех предметов, между прочим. А легендарки вовсе с каждого третьего убитого моба падают. Я в деле.
        Арвальд, Слав, Снуфф, Гудвин - все они радостно галдели, и у меня вдруг стало на душе легко и приятно. Да, может, мы не выиграем. Ну и ладно. Зато будет весело!
        Кстати - жалко, что Ойголинна нет. Человек он дерьмо, но боец отличный!
        - Мы с тобой - заявил мне брат Мих - Да, мне там не понравилось, но я очень не люблю откуда-то сбегать. Это противоречит моим личным представлениям о жизни.
        - На какое количество игроков рейд? - обреченно осведомилась Кролина.
        - Максимальное - тридцать два - отозвался я.
        - Нас здесь двадцать восемь, с тобой двадцать девять - оглядела народ девушка - Плюс твои приятели. Нужен еще один игрок.
        - Может, Гунтера позвать? - предложил брат Мих - Он где-то в замке. Сбегать, поискать?
        - Вряд ли ему понравится то, что мы будем воевать с женщиной - засомневался я - Ведьм он еще так-сяк готов убивать, но разбойницу? Хотя…
        Дрогнул воздух, и на ступеньках лестницы появилась как всегда чуть флегматичная Сайрин.
        - Удача на нашей стороне - обрадовалась Кролина - Чую, там тяжко придется, третий маг, тем более с лекарскими навыками - самое то. Так, идешь с нами.
        - Ага - покладисто согласилась Сайрин - А куда?
        - Туда - показал Слав в сторону крепостной стены.
        - Хорошо - умиротворенно произнесла девушка, и начала рыться в сумке.
        - Свиток портала дайте - попросил я - Чего тянуть, пошли уже повоюем.
        Вспышка - и вот я стою у края каменной тропы, той, где несколько минут назад меня вздевали на копья. Само собой, кокон с вещами никуда не делался, я осторожно подошел к нему, надеясь на то, что сообщение о рейде не зацепит меня до того, как вещи снова займут свои места. Ну да, в прошлый раз это случилось вон там, но кто его знает?
        Обошлось, я снова нацепил на себя броню, попутно расстроившись тому, как ее покромсали. Я и так давно у кузнеца не был, а тут еще эти средневековые замашки воинов пустыни. Разваливаться броня, разумеется, не собиралась, но и идеальным ее состояние никак нельзя было назвать.
        - Все готовы? - уточнил я - Тогда - пора за заднием.
        Шаг, другой, третий, десятый…
        «Вам предложено принять скрытое рейдовое задание „Место смерти - оазис Кунирган“
        Внимание! Поскольку клан „Линдс-Лохены“ является социальным, количество неигровых персонажей, задействованных в прохождении данного задания может быть увеличено на три единицы.
        Напоминаем вам, что игроки, погибшие в процессе выполнения рейдового задания, переносятся в точку последнего сохранения, и в дальнейшем его прохождении не участвуют.
        Основное задание - добраться до Рышханы Губительницы и победить ее. Победой будет признан тот момент, когда сабля воительницы покинет ее руку и окажется на земле.
        Награды за выполнение основного задания (в случае победы):
        2 000 000 опыта;
        1 000 000 золотых;
        Примечание:
        Опыт и деньги делятся только на тех участников, которые выжили во время рейда.
        Памятный знак „Герой Куниргана“;
        Титул „Гроза Куниргана“;
        Разовый доступ к сундуку, в котором Рышхана Губительница хранила свое оружие и доспехи. Полученный предмет будет соответствовать классу игрока, уровень - не ниже уникального;
        Плащ песочного цвета, с изображением воина, попирающего ногой тела пустынных разбойников, надписью: „Это наша пустыня!“ и пятью рандомными характеристиками.
        Примечание:
        Данные награды получат только те участники, которые выжили во время рейда.
        Погибшие во время прохождения рейда участники в случае победы получают следующие утешительные награды:
        25000 опыта;
        2500 золотых;
        Памятный знак „Пал в песках“;
        Плащ песочного цвета, с изображением воина, скорбно стоящего над телом павшего друга, надписью: „Ты пал, но месть свершилась!“ и тремя рандомными характеристиками.
        Внимание!
        В процессе прохождения основного задания у вас будет возможность выполнить несколько побочных квестов.
        Дополнительное задание № 1 - Убить Рышхану Губительницу. Награда вариативна и зависит от ряда факторов.
        Дополнительное задание № 2 - Выполнить основное задание не дольше, чем за 30 минут.
        Дополнительное задание № 3 - Уничтожить пять призывателей ветра, и собрать их посохи. Награда вариативна и зависит от ряда факторов.
        Дополнительное задание № 4 - Освободить шесть селгарских купцов, захваченных воинами пустыни в плен и посаженных в клетки. Награда вариативна и зависит от ряда факторов.
        Примечание. Задание будет считаться принятым после того, как хоть один из купцов будет освобожден.
        Задание необходимо выполнить до того, как будет повержена Рышхана Губительница, в противном случае оно будет считаться проваленным.
        Дополнительное задание № 5 - Собрать 25 мешков с награбленным добром. Награда - рандомная, представляющая собой 5 мешков из 25 собранных.
        Примечание - награды за дополнительные задания распространяются на всех участников, даже тех, кто погиб во время прохождения рейда.
        В случае выполнения всех дополнительных заданий группа получит награду-бонус, распространяющуюся и на тех участников, кто погиб во время прохождения рейда (при условии успешного завершения рейда).
        В случае выполнения трех дополнительных заданий группа получит награду-бонус, распространяющуюся только на тех участников, кто остался в живых после успешного прохождения рейда.
        Важно!
        Не забудьте установить порядок распределения трофеев во время прохождения рейда! На это и прочие технические моменты вас будет 90 секунд. Отсчет времени стартует сразу после того, как вы примете данное задание.
        Счетчик времени на принятие непосредственно рейдового задания отображен в правом верхнем углу интерфейса.
        Принять?»
        - Как я и говорил, обязательный приз - вещь уровнем не ниже уникальной - потер ладошки Амадзе - Это значит, что есть где-то тридцати-сорокапроцентный шанс вытащить сетовый предмет, причем на свой класс. Да еще уникальный плащик с пятью статами. Очень вкусный рейд. Наверняка заморочный, но есть за что повоевать.
        «Задание принято. Счетчик запущен. Не теряйте время».
        И не собираюсь. Где тут опции?
        «Вы действительно собираетесь передать лидерство игроку Кролине?»
        - Уверен? - удивленно глянула на меня девушка.
        - Предельно - ответил ей я - Рули процессом, душа моя, а мне позволь просто повоевать. И еще одно - народ, Рышхану должен обезоружить именно я. Обезоружить, а не убить. Иначе квесту моему хана.
        - Жаль - вздохнула Кролина - Народ, все приняли задание? Тогда слушаем меня. Полную линейку допов не соберем, Рышхану на ноль множить нельзя. Потому забиваем на скоростное прохождение, концентрируемся на купцах, мешках и посохах, это реально выполнить. Мешки наверняка будут выпадать из лута, так что потрошим все тела, ни одно не пропускаем. Так, маги, не стоим, не ждем, начинаем бафать группу. Что дальше? Трофеи. В распределении ставлю «все лидеру», раскидаем что кому после войны. Возражения есть?
        Молчание. Все согласны.
        - Идем следующим порядком…
        Я бы так емко и точно все изложить точно не смог, тем более за какую-то минуту. Для такого талант нужен, и у Кролины он есть.
        - Если все ясно - тогда погнали - закончила моя замша свою речь и наложила стрелу на тетиву - Время!
        3…2…1!
        Глава девятнадцатая
        в которой все решают сталь и магия
        Свистнули первые стрелы, причем с обеих сторон, огненный шар, отправленный Сайрин, что-то напевавшей себе под нос, врезался в бежавших от арки входа пустынников, разметав их в стороны. Если так дальше пойдет, то все сложится совсем неплохо.
        - Иии-ээх - Вахмурка, стоявший рядом со мной, рубанул своей секирой набежавшего на него противника - Вот теперь весело становится!
        - Не то слово - подтвердил Слав, бодро шинкуя в капусту истошно орущего врага - Так-то чего не воевать?
        - Не стоим, не стоим! - заорала Кролина - Убили - и идем вперед! Это привратники, их можно даже в расчет не брать. Так, мясо!
        - Великая Тиамат! - заорал я, заставив гнома, попутно обирающего труп, подпрыгнуть на месте - Все, что совершаем мы, делается для твоей пользы и во имя твоей славы! Дай же нам свое благословение, сделай сильнее и живучей, и ты получишь души тех врагов, что умрут сегодня от наших рук! Чем больше убьем - тем больше получишь!
        Странно, что я сразу об этом не подумал. Бафы наших магесс - это здорово, но божественное благословение - это совсем другое дело! А ведь еще есть штандарт, который она нам подарила. Хотя нет, его как раз брать с собой не стоило. Не дай бог «сольемся», и что тогда? Опять же - нет в рейде поля боя, это постоянное движение. Но благословение - это же совсем другое дело.
        Небеса негромко гукнули, облачко над нами подсветилось всеми цветами радуги.
        «Богиня Тиамат услышала ваш призыв, игрок Хейген, и благосклонно на него откликнулась.
        Каждый участник рейд-группы получает следующие ее дары:
        Жизненная энергия увеличена на 1500 единиц;
        Мана увеличена на 500 единиц;
        Урон, наносимый противникам, увеличен на 7 %;
        Урон, наносимый противниками, уменьшен на 5 %;
        Шанс нанесения критического удара противнику увеличен на 5 %;
        Шанс успешного парирования атаки увеличен на 5%
        Износ амуниции снижен на 5 %;
        Количество золота, выпадающего из поверженных противников, увеличено на 5%
        Срок действия благословения - 90 минут»
        - Дело! - рыкнул Снуфф - Тиамат наше дружное «ура»!
        - Ура! - поддержали его сокланы.
        - Отдаю эту душу тебе, Тиамат! - я вбил клинок в горло одного из последних привратников, и без того изрядно порубленного - Во славу твою!
        Мне показалось, или небеса рассмеялись?
        - И я тоже ей же! - поддержал мое начинание Русал, добивая бритоголового сторонника Рышханы - Все, путь свободен.
        Верно, мы дружно и быстро перебили первую волну нападающих, и на их плечах, по сути, вошли в оазис Кунирган.
        Как оказалось, он представлял собой не лужайку с пальмами и водоемом, как остальные местные оазисы, а нечто вроде лабиринта, в центре которого, надо полагать, нас будет ждать главный приз, а именно - потомок пустынной нечисти Рышхана Губительница. По крайней мере именно на эту мысль меня навела оплетенная вьюнами зеленая высокая колючая стена, через которую было ни перелезть, ни насквозь пройти.
        - Налево, направо? - задумчиво осведомилась у Кролины Фрейя - Куда двинемся?
        - Да без разницы - пробасил Вахмурка - Что туда, что сюда, до конечной точки равное расстояние и мы до нее все равно доберемся. Тут расчет на то, чтобы мы группу располовинили, так что квест с купцами считай провален. Три толстопуза будут слева, три справа.
        - Как и посохи шаманов, и мешки - подтвердил Амадзе - Прием не новый, но действенный. Кро, что делаем? Ты лидер, тебе решать. Будем резать группу, или идем все вместе?
        Тонко, однако, придумано. Самая большая награда из дополнительных идет за скоростное прохождение, но она одна. За остальные допы призы поменьше, но зато их три. Так сказать - выбирай, или проиграешь. Ну, а если рейд-группа хочет получить и то, и другое, то она будет вынуждена разделиться для того, чтобы попробовать охватить все сразу, но при этом, понятное дело, боевая эффективность ее станет значительно ослабнет. Более того - велик риск того, что задание будет вовсе провалено, потому что противников меньше не станет.
        - На временную награду мы болт уже положили, потому разделяться не станем - отозвалась Кро - Идем направо, вырезаем всех до рейд-босса, смотрим на основное поле работы, потом возвращаемся обратно, и чистим левую половину. Это рейд, респа мобов нет, так что проблем быть не должно.
        - Если босс на нас до того не сагрится - глубокомысленно заметил Снуфф - Если да, то допам хана.
        - Значит режем осторожно - осекла его Кро - Думаю, до зоны босса будет три отсека с мобами плюс площадка с приспешниками. Хейген, в передние ряды не лезь, у тебя на рейд-босса квест заряжен, он может активироваться, и нам всю малину засрать. Работаем, ребятки, работаем! Время идет.
        Как показала практика, моя заместительница оказалась абсолютно права. Узкие стены лабиринта раз за разом выпускали нас в обширные круглые поляны под открытым небом, стилизованные под разбойничий бивак со всеми восточными прелестями, то есть с барашками, жарящимися над кострами, пестрыми палатками, кувшинами с кумысом и тому подобной экзотикой.
        Еще в каждой из этих псевдо-полянок имелась клетка, в которой сидел толстомордый и очень печальный купчина в пестром халате, который завидев нас сразу же начинал голосить, требуя помощи, и суля за нее немалую награду. А еще эти работники караванной торговли охотно комментировали происходящее, одобрительно приветствуя наши удачи, и даже предупреждая о том, что вот-вот кто-то из разбойников нанесет предательский удар в спину.
        - Ох, как прекрасна эта красотка с татуировкой на голове! - заливался уже третий по счету пленник, прижавшись рожей к прутьям клетки и с вожделением глядя на Мысь, которая убрала лук за спину, и теперь ловко резала бандита двумя короткими мечами - Клянусь небом, при каждом взгляде на нее мои чресла наполняются жаром, как в юности! Ай, как ловко она перерезала горло этому порождению грязи и верблюжьего дерьма! Вай, мама-джян, я выброшу из гарема всех жен, лишь бы эта небесная гурия стала моей!
        - Интересно, а если я его сначала освобожу, а потом прирежу, это повлияет на квест? - осведомилась Мысь, подходя к клетке.
        - Открывай и пошли - поморщилась Кро, потроша труп бородатого здоровяка - Странно, пока ни одного шамана не было. Ну, или как их там зовут?
        «Прогресс дополнительного задания № 5 - собрано 10 мешков с награбленным добром из 25»
        - Призыватели ветра - напомнил ей Амадзе - Так всегда и бывает. Это все разминка, не более, главное блюдо там, впереди.
        «Прогресс дополнительного задания № 4 - освобождено 3 селгарских купца из 6»
        - Спасибо за бесценную информацию - изобразила шутливый реверанс Кролина - Все, двигаемся вперед тем же порядком, но, если что, не высовываемся. Сначала глянем, что там нас на сладкое ожидает.
        На сладкое нам досталось добрых три дюжины вражин, разгуливающих по небольшому плато и время от времени задирающих друг друга, да пять тех самых призывателей ветра, представляющих собой длинных худых стариков, замотанных в черные тряпки и опирающихся на длинные корявые посохи. Впрочем, «сладким» это все называть было бы неверно. Настоящий десерт ждал нас дальше, на возвышенности, куда с плато вела лестница, сложенная из известняковых плит. Именно там обнаружилась Рышхана в окружении полутора десятков высоченных плечистых воинов. Была она смугла кожей и красива лицом, при этом вдобавок обладала развитой мускулатурой и более чем притягательными формами. Мало того - сказать, что она была одета, было бы пойти против правды. Искусный и скромный микс из доспехов и пары тряпочек - вот и все ее облачение. Короче - мечта тщедушного пятнадцатилетнего подростка.
        Все бы ничего, но сразу становилось ясно - просто так ее не победишь, больно здорова. А нам ведь ее не убить, а обезоружить надо, что сложнее вдвойне.
        Да еще эта ее свита… Тоже, знаете ли, проблема. Видно, что парни не подарок, не иначе как личная гвардия. Добро, если они подождут, пока мы вражин попроще перебьем, тогда еще ладно. А если нет? Коли на нас такая орава набросится, сложно будет сказать, кто победит.
        - Эти сразу не полезут - уверенно заявил Амадзе, показывая на мускулистых красавцев, он, похоже, размышлял на ту же тему - Но потом мы с ними намаемся.
        - Да это ладно - отмахнулась Кролина - Но вот эти стариканы… Чую, они ох, как непросты!
        «Напоминаем вам, что время бездействия основной части группы в рейд-зонах ограничено. Если в течении 5 секунд вы не перейдете к активному режиму игры, вам будет засчитан проигрыш»
        - Возвращаемся - скомандовала поспешно Кролина - Пошли купцов освободим, и мешки дособираем, тогда мы при любом раскладе хоть что-то, да унесем отсюда в клювике. А потом вернемся и разберемся, у кого зубы крепче.
        Не знаю, кем надо быть, чтобы пройти этот рейд за полчаса. Ну да, мы зачищали оба крыла, это так, но счетчик, отмеряющий минуты до рекорда, погас за десять до того, как мы снова вернулись на плато. Хотя… Мы подходили к процессу вдумчиво, Амадзе внимательно обшаривал все уголки зачищенных территорий, благодаря чему мы обнаружили с полдюжины тайников и пяток захоронок. Одно от другого отличалось тем, что в захоронке имелось только золотишко, а тайники порадовали нас несколькими очень пристойными вещичками, кое-какими украшениями и парой свитков с заклинаниями, пусть и не очень редкими, но тем не менее.
        - Первым делом гасим шаманов - велела Кролина, неприятно кривя рот - Гномы, вперед не лезть, на вас защита магов. Если хоть один из них «улетит», то не видать вам родных подземелий, ясно?
        - Не пугай ежа голым задом - посоветовал ей Вахмурка - И не копируй Элину, тебе это не идет. Она была стерва, а ты нормальная.
        То-то я знакомые интонации услышал! Точно. Элина так же изъяснялась в памятном северном приключении.
        - Смысл не меняется - отмахнулась девушка - Мысь, мы с тобой пробуем завалить вон того хрыча, Сайрин, на тебе вон тот, Слав, Снуфф, Шеркон - на вас остальные, в усиление каждому по два бойца. Остальные держат линию и рубят воинов, они сами на вас набегать станут, Фрейя, Тэйри - отхиливаете. Хейген, если что - контролируй процесс. Все, начали, вон опять система сигналит.
        Все вышло так, как она сказала, и одновременно с тем - не так. Нет, толпа воинов пустыни в самом деле дружно ринулась на нас, размахивая кривыми саблями и грозно завывая, причем в своем дружном натиске они чуть не прорвали линию, за которой подобно пчелкам трудились наши магессы, неустанно накачивая нас здоровьем. Если бы не брат Мих и Назир, которые в последний момент перехватили двух особо резвых вражин, то ничего хорошего бы не случилось.
        Но вот с повелителями воздуха вышла накладка. Стрелы им оказались что мертвому припарки, тот дед, на которого нацелились было Кролина и Мысь, одним взмахом посоха отвел летящую в него смерть в сторону, а после сам атаковал наших лучниц, да так, что тех в разные стороны разбросало. Мало того - любительница татуировок улетела прямиком в зеленую колючую стену, которая, вдобавок, начала ее рвать на части. То ли эти растения были магические, то ли вообще живые - не знаю, но Мысь пробарахталась совсем недолго, в результате так и не смогла выбраться, и вскоре стала белым коконом. Наша группа уменьшилась на одного человека.
        И это было только начало. Вскоре неистово рубящиеся пустынники, которые плевать хотели на то, что их становится все меньше, умудрились оттеснить от нас Гудвина и прикончить его.
        Зато не подкачала Сайрин, она спалила своего повелителя воздуха при помощи какого-то особо ядреного заклинания, заключавшегося в том, что сверху на врага падал огромный столб огня. Маги Рышханы были сильны, но не настолько, чтобы противостоять этой жути, потому поорал дед, поорал, да и развеялся по ветру. Другое плохо - Сайрин на эту магию ману почти всю высадила. Флаконы с зельями у нее были, но время, время…
        Впрочем, в какой-то момент стало ясно, что наша все равно берет. Да, мы чуть не потеряли Арвальда, которого один из повелителей поднял высоко вверх, а потом начал долбить о землю, но все равно сила солому ломила. Все решила не магия, не стрелы, а старая добрая проверенная сталь.
        И Снуфф, и Шеркон, и Слав справились с задачей, ничего старики в черном не могли противопоставить их увертливости и ударам. Да, они орали как заполошные, и остатки воинов кидались им на выручку, но и это было для нас плюсом, мы били их в спины.
        Казалось, поле боя вот-вот останется за нами, но тут, как и предсказывал Амадзе, Рышхана отдала приказ своим телохранителям, вальяжно махнув рукой. Она велела показать нахальным агрессорам, чей это оазис.
        - Вот теперь начнется основное веселье - шмыгнув носом-картошкой, сообщил всем Маниякс, поудобнее перехватив рукоять боевого топора - Пошла писать губерния!
        - Да вы, батенька, эстет - весело отозвалась Фрейя - Ладно, поглядим, кто кого!
        Положительно, с исчезновением шебутной феи эта девушка разительно изменилась. А то, что случилось следом, только убедило меня в данной мысли.
        Сверху что-то грохнуло, над вальяжно топающими к нам крепышами разверзлась серая дыра, и из нее, прямо на их головы, посыпались раскаленные булыжники, причем преизрядного размера.
        - Ого! - заорала Кролина, подбирая посох последнего повелителя ветра, которого только что добил ударом Снуфф - «Каменный дождь» высшего порядка, да еще и усиленный огнем! Фрейя, ты меня удивила и восхитила!
        «Дополнительное задание № 3 выполнено! Заслуженная награда будет получена по завершению рейда»
        «Выполнено дополнительных задания из пяти! Ваша группа получает бонус-награду, которая будет вручена по завершению рейда»
        - День задался - не удержался от реплики я - Ну что, пошли, порубим свежее мясо? Вахмурка, безопасность девочек по-прежнему на тебе, так что не щелкай клювом.
        Камни все еще дробили кости и черепа ближников Рышханы, выбивая из них здоровье, огонь с камней перекидывался на их кожаные доспехи.
        - А еще вот так! - азартно пискнула Фрейя, взмахнула посохом и на наших оследних противников хлынул противно-зеленый ливень. Пусть не на всех, часть из них успела добраться до Снуффа и Шеркона, но на большую часть точно - Пять самых противных болезней в одном флаконе. Мало, но все же… Просто я это заклинание совсем недавно выучила, не прокачала еще!
        - Ты умница - заорал я - После войны расцелую!
        Надо же. Молодец какая! А я и не знал…
        Нет, не скажу, что победа над этими крепышами далась легко. Да, Фрейя их ослабила, да, стрелы наших лучниц делали свое дело, но все равно они оказались крепким орешком, потому наша группа поредела еще на две единицы, но в результате сабля Шеркона поставила финальную точку и в этом этапе.
        Остался последний и самый главный.
        Рышхана.
        - Вы сильны, люди городов - встала она с ковра, чем-то напомнив мне сильную и кровожадную пантеру. Та же грациозность движений, та же пластика, то же озарование смерти - Но они - не я, их убить легко, а вот меня…
        - Резвитесь, друзья - негромко произнес Амадзе - Все эти «кто из вас отважится вступить со мной в бой» ко мне отношения не имеют. Это ваша битва. А я пойду поищу тайники, их тут должно иметься немало. И еще - вон к той палатке не суйтесь, это ловушка, причем очень мощная.
        И он скользнул в сторону, явно на что-то нацелившись.
        - Ну? - Рышхана медленно спускалась по лестнице, вытягивая из украшенных золотом ножен искривленную саблю, с зубцами на лезвии - Кто из вас отважится вступить со мной в бой? Один на один, как положено воинам?
        «Игроки, у вас есть выбор. Вы можете принять вызов Рышханы Губительницы, и тем самым увеличить свою награду за выполнение рейд-задания, или наброситься на нее всей группой и уменьшить его.
        Также ваше решение повлияет на увеличение или уменьшение репутации клана в глазах жителей пустыни. В этих местах особенно важно, какова ваша слава, худая она или добрая»
        - Ты знал? - спросила Фрейя у Амадзе - Или ты тут был?
        - Давно играю - отозвался тот, внимательно осматривая бревно, на котором чуть ранее сидели воины пустыни - Рожи рейд-боссов новые, а заходы всегда одни и те же, вариации на пять тем. Здесь вот эта, из серии «Серега, выходи гулять».
        - А здоровье после каждого поединка она будет восстанавливать? - уточнил у него Снуфф - Как думаешь?
        - Фиг знает - ответил ему взломщик - Раз на раз не приходится.
        - Ну же - Рышхана встала напротив нас и чиркнула острием сабли по камням, в разные стороны разлетелись синие искорки.
        По идее - надо идти. Но я реалист, потому прекрасно понимаю - на ноль она меня помножит, и даже не вспотеет. У нее сотый уровень, великолепные боевые навыки и наверняка магические сюрпризы в рукаве, учитывая то, кем являлся ее папаша. Хотя деваться некуда.
        - Почему нет? - внезапно произнес Назир, уловив мое движение - Я всегда хотел померяться силами с противником вроде тебя.
        - Вариант - одобрительно заявила Кролина - Если не он - то кто?
        - Например - я - обиженно засопел Вахмурка.
        Назир тем временем вышел вперед, и встал напротив повелительницы Куниргана
        - Дитя Ибн Кемаля - рот Рышханы раздвинулся в улыбке, показав белые острые зубы - Что ты делаешь здесь, среди этих людей?
        - Учусь - невозмутимо ответил ассасин - Вот у него.
        И он указал на меня!
        - Ты? - Рышхана рассмеялась - У человека? Чему?
        - Он лучший из мастеров боя, что сейчас обитают в подлунном мире - сообщил ей ассасин - Потому знай - если ты падешь, то не моя рука сделала это, а его, ибо я только недостойный ученик великого мастера.
        Ох ты! А вот это неожиданно! С чего бы такая щедрость? Впрочем, он обязан меня охранять, чем, собственно, и занимается.
        Вахмурка вцепился в бороду, чтобы не засмеяться, Кролина, наоборот, откровенно хихикнула, как видно вспомнив новичка, которого она каких-то полгода назад обучала азам игры, я же сам приосанился, и величественно кивнул Рышхане, с сомнением окидывающей меня взглядом.
        - Не сильно похож он на мастера клинка - сообщила она Назиру - Обычный искатель приключений, которым нет счета. Такие, как он, постоянно пытаются добраться до моей казны, но удачи пока никто не достиг. Недели не проходит, чтобы я голову вот такого же удальца на пику не насадила.
        - Всегда судишь о вещах и людях по их внешнему виду? - отозвался я - Тогда странно, что ты до сих пор жива.
        - Сначала я убью твоего ученика, а после доберусь до тебя - равнодушно пообещала Рышхана - Но ты умрешь не сразу, сначала посмотришь на то, как я одного за другим уничтожу твоих спутников.
        Воительница развела руки в стороны, как бы сообщаяя Назиру, что она готова к поединку. Ассасин не сдвинулся с места, только завел руку с саблей себе за голову, вся его фигура была напряжена, как стрела.
        - Сразу предупреждаю - если она уложит его и тебя, то мы навалимся на нее кучей - очень тихо предупредила меня Кролина - Знаю, квест и все такое прочее, но есть личное, а есть общественное. Пойми правильно.
        - Если она завалит его, то я сам в одиночку драться и не пойду - печально сообщил ей я - А смысл? Мне это пустынное диво не завалить. Если только мой телохранитель Рышхану эту изрядно покромсает, а ее уровень жизни после завершения поединка не повысится. Тогда хоть какой-то шанс будет.
        Менее чем через минуту я понял - не было бы у меня шанса даже в той ситуации, что я Кролине описал. Рышхана двигалась и дралась так, что даже с красной линией здоровья надрала бы мне зад без особых проблем. Против нее надо выходить только группой, причем сильной и отлично сыгранной, и это в том случае, если желаешь, чтобы все было красиво. А если нет - то толпой, вроде как у нас, чтобы просто задавить ее массой. Причем и в этом случае наверняка понеся потери. Не исключено, разумеется, что кто-то из игровых грандов, с немалым уровнем и огромным опытом сможет ее победить, например, тот же Мастер Стрекоз. Но и это под знаком вопроса, если честно, поскольку очень уж эта полукровка хороша!
        Но и Назир ей не уступал. Он изгибался, уходя от неожиданных и часто коварных ударов, мелькал как солнечный луч сквозь листву, и иногда даже контратаковал.
        - Зря я над ним иногда подшучивал - пробормотал брат Мих - Могло и прилететь, да так, что не заметишь, что уже окочурился!
        Удар, еще удар! Сабля Рышханы выбивает огненные искры из ступеньки лестницы, а Назир, секундой раньше стоявший на ней, тем временем как птица взлетает в воздух, и просто-таки цифровым кульбитом кувыркается, перепрыгивая через противницу. Красиво, черт! И в тот же самый миг из левого рукава ассасина вылетает круглая металлическая гирька на цепочке, которая со всего маха бьет Рышхану в темечко, причем нехороший треск, мы слышим весьма отчетливо.
        Воительница пошатнулась, шкала ее жизни резко убавилась, перейдя из красного деления в желтое.
        Назир же и не думал сбавлять темп, на этот раз пустив в ход свое обычное оружие. Взмах - и сталь вспарывает бедро Рышханы, та пытается отмахнуться от наседающего ассасина, но тут гирька снова бьет ее в голову, и снова удачно.
        Удар, удар, еще удар! Назир кружит вокруг женщины как слепень, атакуя ее с разных сторон и всякий раз успешно.
        Я как-то никогда не задумывался над тем, какой у него уровень. А, наверное, стоило.
        - Все, спеклась красавица - сообщил нам Амадзе, вскрывший, наконец, тайник и рассматривающий красивый золотой браслет, искусно инкрустированный самоцветами - Считай, рейд пройден!
        - Ааарррхххххх! - то ли заорала, то ли завыла Рышхана, услышавшая его слова, кинулась было в атаку, размахивая своей саблей, и тут гирька Назира ударила ее в третий раз, но теперь уж не в голову, а в руку. Ту самую, где находилось оружие. Ударила - и достигла цели.
        Сабля громыхнула о камни, Рышхана неверяще посмотрела сначала на нее, после на Назира.
        Тот коротко ей кивнул, после подошел ко мне и громко спросил:
        - Доволен ли ты моим боем, мастер Хейген?
        - Долго - сдвинув брови, произнес я - Очень долго возился ты, юный падаван. Твое мастерство пока не слишком велико, многое тебе следует еще узнать и испытать.
        За моей спиной послышались смешки, впрочем, негромкие. Но это нормально, а вот то, что на лице Назира появилась улыбка - нет. Не в том смысле, что он никогда не улыбался, просто она была искренне-веселая, не сказать - задорная. Будь на его месте кто другой, я бы и глазом не повел. Но - Назир? Вечно безразличный, вечно собранный и какой-то неживой.
        Очеловечивается он в нашей компании. Еще немного - и его домой не пустят, в замок Атарин.
        - Ты взял верх, ассасин - зло бросила Рышхана, не поднимая сабли.
        - Он - Назир показал на меня - Он взял верх, женщина. Ты не только посредственный боец, ты еще и глуха. Это не моя победа. Это победа моего мастера.
        «Рейдовое задание „Место смерти - оазис Кунирган“ завершено! Поздравляем с победой!»
        - Не самый сложный рейд - устало сообщила всем Кролина - С Клаторнахом не сравнить, земля и небо. Все просто, линейно, незамысловато.
        - А мне понравилось - лучезарно улыбнулась Фрейя - Надо почаще вот так вместе куда-то выбираться! Весело же!
        «Игрок Хейген, поздравляем!
        Вами успешно выполнено скрытое рейдовое задание „Место смерти - оазис Кунирган“
        Личные награды за выполнение основного задания (с учетом личного вклада в его прохождение):
        184 000 опыта;
        63 000 золотых;
        Памятный знак „Герой Куниргана“;
        Титул „Гроза Куниргана“;
        Разовый доступ к сундуку, в котором Рышхана Губительница хранила свое оружие и доспехи. Полученный предмет будет соответствовать классу игрока, уровень - не ниже уникального;
        Плащ песочного цвета, с изображением воина, попирающего ногой тела пустынных разбойников, надписью: „Это наша пустыня!“ и пятью рандомными характеристиками.
        Награды за выполнение дополнительных заданий и бонус-награда вручены вашему лидеру, именно она после распределит их среди особо отличившихся участников рейд-группы.»
        Это все прекрасно, но - не то. Мне нужно другое. Совсем другое.
        Я подошел к Рышхане, которая потерянно смотрела на разоренный лагерь, на бродящих по нему игроков, на Амадзе, который прямо как учитель ученикам на экскурсии рассказывал всем желающим его слушать, в чем опасность ловушки, установленной в палатке, и о чем-то думала. О чем-то очень невеселом.
        Постояв рядом с ней, я нагнулся, поднял с камней ее саблю, вытер рукавом клинок, а после произнес:
        - Ты честно дралась, пантера пустыни. Честно и смело. Мне не нужна твоя жизнь и я не возьму себе твое оружие, хотя и имею на него право. Забери его обратно. Забери, это не нанесет урона твоей чести воина. Ты ничего просишь, я сам тебе отдаю его обратно.
        Она несколько секунд помедлила, а после протянула руку и сделала то, о чем я ее просил.
        Вами выполнено задание «Сила - лучший аргумент»
        Награды:
        300 000 опыта;
        150000 золотых.
        Хвала небесам!
        Вам предложено принять задание «Еще один кирпичик в стену»
        Данное задание является десятым в цепочке квестов «Ближний круг»
        Условие - убедить Рышхану Губительницу принять предложение богини Тиамат.
        Награды:
        200 000 опыта;
        100000 золотых;
        Драгоценный камень, согретый дыханием богини.
        Получение следующего квеста цепочки.
        - Это не все, женщина - покачал головой я - Ты сильна, умна, красива, за тобой идут люди, которые жаждут воли и крови больше, чем чего-либо другого. Я такой же, как ты. Они - тоже. Но времена таковы, что такие, как мы скоро станут дичью на охоте, поскольку не всем нравится слово «свобода», а еще больше те, кто это слово произносят чаще, чем другие. Ты слышала, что в мир вернулись боги?
        - Слышала - прищурилась Рышхана.
        - Двое из них них, Витар и Месмерта, желают выхолостить этот мир, принеся в него порядок и закон - поморщился я - Свой порядок и свой закон, те, по которым нам с тобой нет места под небом. Я презираю и этих богов, и их порядки. Я плюю на них. Когда придет день Последней Битвы, выйду на бой, встав плечом к плечу с теми, кому такой расклад тоже не по душе.
        - Сказано хорошо - воительница вогнала саблю в ножны, прежде поцеловав ее клинок - Но воевать с богами все равно что нести воду по пустыне в открытой чашке. Раньше или позже вместо влаги в ней окажется только песок.
        - Верно - кивнул я - Боги - не люди. Бога может победить только бог. Потому мы займемся теми шакалами, что подбирают куски за Витаром и Месмертой, а остальное на себя возьмет Тиамат. Она тоже богиня, но другая. Она знает, что помимо белого и черного цвета есть другие, и их много. А еще она знает, что свобода то главное, что нельзя отбирать у людей. Деньги, власть, волосы - можно. Свободу - нет.
        - Респект и уважуха - стукнул себя в грудь Маниякс.
        - Однозначно - подтвердил Слав.
        - Текст запомни, а лучше запиши - посоветовала Кролина - В день этой самой Последней Битвы толкнешь речь с большого холма, чтобы все слышали. Такие штуки всегда работают.
        - Ты хочешь, чтобы я встала на ее сторону, воин? - уточнила Рышхана, не обращая внимания на моих сокланов.
        - Да - признал я - Когда придет день Последней битвы, твои руки будут не лишними на поле боя. И если ты будешь с нами, шансы на победу станут чуть больше. Хотя, не стану скрывать, мы все скорее всего останемся там.
        - Хорошая смерть - вот то, о чем мечтает любой воин, уж ты-то это знаешь - Рышхана поправила свои пышные волосы - Да и не получится отсидеться в стороне, коли в мир нагрянула большая война. Твой выбор мне нравится. Я принимаю предложение. Я - с тобой.
        - Рад слышать! - хлопнул я ее по плечу - Ох, чую порезвимся мы на том поле!
        Вами выполнено задание «Еще один кирпичик в стену»
        Награды:
        200 000 опыта;
        100000 золотых.
        Ну, и куда дальше? В какие дебри?
        Вам предложено принять задание «Варвары Великой Степи»
        Данное задание является одиннадцатым в цепочке квестов «Ближний круг»
        Условие - отыскать в Великой Степи становище племени варваров, известных в обжитых землях Раттермарка, как «Груукх».
        Награды:
        200 000 опыта;
        100 000 золотых;
        Получение следующего квеста цепочки.
        Груукх, Груукх… Что-то знакомое. Ладно, потом вспомню. Или не вспомню, потому что Великая Степь - это вообще где-то у черта на куличиках. Дорога в нее начинается за плато Грускат, а эти места мне по новой навещать неохота. Ну да, троллей там теперь нет, они со своими камнями откочевали на Серые Пустоши, но и без них там веселого немного.
        - Рышхана, у меня к тебе есть еще одна просьба - обратился я к воительнице, которая все еще стояла рядом - Вернее - вопрос. Скажи, а тебе ничего не говорит название Агтапур?
        Глава двадцатая, последняя
        в которой, по традиции, что-то заканчивается, а что-то начинается
        - Агатапур? - я бы назвал улыбку девушки плотоядной - А зачем тебе Агтапур, воин?
        - Надо - уклончиво ответил я - Есть кое-какой интерес к тамошнему природному ландшафту.
        - Я не поняла последнего слова, но это и не столь важно - Рышхана облизала губы, и я заметил, что язык у нее, оказывается, синего цвета. Надо думать, наследие папаши-джинджина - Да, воин Хейген, я знаю где находится оазис Агтапур.
        - И? - я поморщился - Слушай, давай обойдемся без глубокомысленных пауз, хитрых переглядок и прочего эмоционального мусора, а? Ты хоть баба и красивая, но полукровка и убийца, я тоже не сильно добропорядочный товарищ, потому расшаркиваться друг перед другом смысла нет.
        - Идет - легко согласилась Рышхана - Тебе надо попасть в Агтапур? Отлично. Мне тоже.
        - О как - удивился я - То есть ты знаешь, где он находится, но не можешь туда попасть.
        - А ты можешь туда попасть, но не знаешь, где он находится - серебристо рассмеялась воительница - Наша встреча не случайна, Хейген, как и мое поражение в поединке. Судьбу не обманешь.
        - Если не секрет - почему топчешься перед закрытыми дверьми? - заинтересовался я - Магия, поди?
        - Можно сказать и так - кивнула она - Я оазиса не вижу, понимаешь? Стою перед входом в него, точно знаю, что он здесь, а перед глазами только песок пустыни. Кровь отца мешает. Не всякий человек может войти в это место, а уж про нелюдей, пусть даже и полукровок, речь вовсе не идет. Легенды говорят, что когда-то это место посещали Демиурги, а там, где побывали они, всем прочим делать нечего. А мне туда обязательно надо попасть. Я всегда держу свое слово.
        - Сейчас непонятно. Ты дала слово, что войдешь в оазис? Странная клятва.
        - Некоторое время назад в пески вернулась одна пакостная тварь - пояснила Рышхана - Звать ее Огина. У меня к ней должок, вот только вернуть его все никак не получается. Она отсиживается в Агтапуре, в который мне ходу нет, время от времени выбираясь по своим делам.
        - Странно - я потер подбородок - Мне рассказывали, что дриады вроде как не самые скверные существа. Они природу охраняют, заботятся о ней, и все такое.
        Я не любил дриад. Ничего хорошего я от них не видел, и даже награды за выполненные задания они перепадали на редкость бестолковые. Но из их компании именно Огина была не самой плохой. Помнится, в ту лихую ночь, когда боги спустились на землю, она намеками пыталась дать понять, что мне стоит быть поосторожнее. Помнится, я ей даже желудь от какого-то особенно дефицитного дерева подарил.
        - Она торит дорогу для кого-то могущественного - нахмурилась девушка - Сначала несколько моих отрядов погибли в песчаных бурях, которые наслала эта дрянь. После пересохли колодцы в наших убежищах, а следом за тем ни с того, ни с сего дичь, которой мы питались, откочевала со своих мест далеко к морю. Это не совпадения, воин. Это война! И я готова сражаться, но - не с кем, искристая дрянь прячется от меня.
        Искристая? Хотя да, эти четыре дурочки любят дешевые спецэффекты.
        - И как я смогу тебе помочь?
        - В центре оазиса есть родник - объяснила мне Рышхана - Набери из него воды и принеси мне. Как только я ее выпью, полог невидимости падет, и Агтапур откроется моему взору. Проще говоря - я смогу в него войти.
        А задание? Нет задания. Странно. Хотя подобное происходит не в первый раз.
        - По рукам - легко согласился я - С Огиной этой после помочь или не надо?
        Скажем так - если она скажет, что да, я встану на ее сторону. Огина враг, несмотря ни на что, а Рышхана потенциальный союзник. Или даже уже не потенциальный, а самый что ни на есть настоящий.
        - Огина моя - невозмутимо произнесла девушка - Если столкнешься с ней в оазисе, когда пойдешь за водой - не убивай ее. Не надо.
        - Как скажешь. Мое дело предложить.
        Рышхана плюнула на ладонь, и протянула ее мне. Я сделал то же самое.
        «Игрок Хейген, вы заключили устный договор с Рышханой Губительницей. Помните, что этот неигровой персонаж не так прост, как кажется. Она всегда держит свое слово, но требует того же и от других. Если вы нарушите договор, то навсегда перейдете в число ее врагов, что может серьезно усложнить ваше положение. Пустыни Востока - владения Рышханы, мало что ускользает от ее внимания, потому каждый ваш визит сюда станет прогулкой по эшафоту. Мало того - ее ненависть может распостранится и на ваших соратников по клану.
        Администрация игры еще раз советует вам - думайте, прежде чем даете согласие на что-то. Никогда неизвестно, чем это может кончится.»
        Вообще-то такие вещи пишут не «после», а «до». Впрочем, для Файролла подобное норма, я уже привык.
        - Я буду бы не против, если твои люди составят нам компанию - сообщила мне Рышхана - Эта маленькая дрянь способна на многое, потому кто-то должен прикрыть мне спину в тот момент, когда я стану лишать ее жизни. Не хочется спешить, убийство - это тоже удовольствие.
        «Вам предложено принять задание „Чужая месть“
        Условие - оказать помощь Рышхане Губительнице в осуществлении ее планов
        Внимание!
        Данное задание предусматривает как индивидуальную, так и групповую форму его прохождения. Сложность и награды варьируются от вашего выбора.
        На принятие решения о том, какую именно форму вы выбираете, вам дается 30 секунд»
        В правом верхнем углу замеркали цифры таймера.
        - Народ - заорал я - Никто не желает сегодня еще повоевать?
        Большая часть сокланов тем временем выстроилась в очередь к массивному расписному сундуку, в котором, надо полагать, лежала казна Рышханы. Они забирали честно выигранные ими предметы.
        - Я за! - немедленно гаркнул Снуфф, подняв вверх руку с подкованными железом сапогами - Даже не думая!
        - Присоединяюсь - поддержала его Фрейя - Мне прямо понравилось, как все получилось.
        - Серьезная замотка? - уточнила Кро, прищурившись.
        - Да, но зато очень крутая - протараторил я - Восемь секунд осталось!
        - Жми - веско произнес Амадзе - Чего уж?
        «Игрок Хейген, вы сделали свой выбор!
        Статус задания - групповой ивент. Количественный состав группы определяете вы сами, но он не должен превышать 35 единиц. От числа игроков зависит сложность прохождения квеста.
        Ограничение!
        Количество неигровых персонажей в группе не должно превышать 10 % от ее состава.
        Сложность задания - вариативная.
        Награды за выполнение задания (в случае победы):
        1 500 000 опыта;
        500 000 золотых;
        Примечание:
        Опыт и деньги делятся на всех участников ивента, включая тех, кто погиб во время его выполнения.
        Также в случае победы каждый игрок получит:
        Памятный вымпел „Память песков“;
        Предмет экипировки (не ниже легендарного, рандомно),
        Малый набор зелий „Восточные сказки“.
        Важно!
        Смерть Рышханы Губительницы будет означать то, что задание провалено»
        Сдается мне, это будет не просто прогулка. Может, надо было идти вдвоем? Ну, или вчетвером, взяв с собой только Назира и брата Миха.
        «Вы можете создать группу или делегировать лидерские полномочия тому игроку, которого считаете более компетентным».
        Могу. Есть такой игрок.
        - Лови - сказал Кролине - Изучай.
        - Куда хоть идем-то? - осведомился Вахмурка.
        - А тебе не все равно? - рассмеялся Шеркон, хлопнув его по плечу - Приключения продолжаются, да и ладно.
        - Это да - согласился с ним гном - Жалко, что Треньки нет! Порадовалась бы малая.
        - Эй-эй-эй - взвилась Фрейя - Бородатый, не порти мне настроение!
        - И не накличь беду - поддержал ее брат Мих, опасливо обведя взглядом бело-голубые небеса - Надо же - такое и вслух произнести!
        - Иди, вещь получи - велела мне Кролина - А я пока создам группу.
        Очередь у сундука практически истаяла, зато там обнаружилась Рышхана.
        - Вот, копила-копила добро, а вы все забрали - посетовала она, когда я подошел поближе - Шучу-шучу. Вы победили моих людей, а значит заслужили награду. Когда хорошие вещи попадают в руки умелых воинов - это правильно.
        - Пока только три сетовых вещички получили - сообщил мне Амадзе, стоявший здесь же - Хороший результат. Правда, все три из посредственных и многопредметных сетов, но все равно впечатляет. В ином рейде ни одной шмотки такого уровня не выпадает, а тут - три!
        - Ты, никак, решил Ромула подсидеть? - спросил я у него - Хочешь казначеем клана стать? Если да - не проблема, место твое.
        - Подумаю над этим - почесал щеку взломщик - Почему нет? Клан крепнет, пора думать о материальной базе. О своем замке - нет, то место, где мы базируемся идеально для обитания, а вот о складе, где будут храниться раритеты - точно самое время. Давай, тяни свой приз. Мне же интересно.
        Наплечники. Не сетовые, легендарные, но вполне пристойные.
        Наплечники простака.
        Эти наплечники некогда защищали отважного рыцаря, который всегда стоял на страже правды и справедливости. Несмотря на свой возраст, он неустанно скитался по дорогам в поисках тех, кто был угнетен или оскорблен сильными мира сего.
        Увы, люди не всегда понимают, что такое честь и верность принципам, потому в народе он снискал славу простака и идеалиста. И только когда рыцарь покинул этот мир навсегда, все поняли, насколько пуст он стал без этого отважного, доброго и честного человека.
        + 460 к силе;
        + 370 к выносливости;
        + 40 % к защите от огня;
        + 40 % к защите от холода;
        + 33 % к шансу отбить атаку противника;
        + 5 % к скорости передвижения
        Данный предмет невозможно потерять или сломать.
        Ограничения к классовому использованию предмета - воины.
        Прочность 1380 из 1500
        Минимальный уровень для использования - 90
        - Не сетовый предмет - сообщил я Амадзе, который с интересом ждал моего ответа - Легендарка. Но славная. Прямо хоть одевай.
        - Так в чем же дело? - резонно поинтересовался тот - Так, теперь ты, Русал. Давай, тяни!
        «Создана группа для прохождения ивента „Чужая месть“
        Принять приглашение?»
        - Красивое название - одобрила Сайрин - Романтичное!
        - Надо Мысь позвать - проворчал Двалин - И Гудвина. Так будет честно.
        - Да и вещички от греха по комнатам убрать - добавил Амадзе - «Сберегалки» ведь, поди, не у всех есть?
        - «Сберегалки»? - хлопнула глазами Фрейя.
        - Ну, мешочек, коробочка или футляр, который после смерти при тебе остается - пояснил взломщик - Вообще всякий приличный игрок при себе таких несколько должен иметь.
        - Значит я - неприличная - обиделась Фрейя - У меня такого нет!
        - Ты самая лучшая - приобнял насупившуюся магессу за плечи я - Ам, ты все знаешь, скажи - нельзя ли где таких мешочков прикупить?
        - В Файролле возможно все - ответил тот - Правда, это обойдется в копеечку.
        - Ничего - усмехнулся я - Думаю, клановая казная может разориться на подобную амуницию для тех, кто в нем состоит. Тем более, что случайных людей у нас нет, мы все друг другу братья под сакурой в цвету.
        Это на самом деле так. Денег на счету хватает, продажа тайны местонахождения храмовых кирпичей принесла большой навар. А тратить его особо не на что.
        - И сестры - поправила меня Сайрин с очень серьезным видом - Это важно!
        - И сестры - покладисто согласился я - Все, кому надо - валите в замок, прячьте вещи и захватите с собой павших, если они еще из игры не вышли.
        Кролина тоже ушла в портал, награды за дополнительные задания в надежное место убирать. Насколько я понял, мы получили изрядное количество золота, штук шесть драгоценных камней, какое-то количество неплохих вещичек и пару магических свитков. Если добавить сюда все то, что в процессе рейда выпадало в луте и было извлечено из тайников - хороший улов нам нынче перепал. Само собой, все это будет поделено между участниками мероприятия. Да и остальным может чего перепадет, почему нет. А я, например, вообще сразу сказал, чтобы меня в расчет не брали, то же самое сделали Шеркон, Снуфф и Слав.
        К моему удивлению, через несколько минут наша компания снова собралась в полном составе. Быстро народ управился, в смысле. Я даже толком Назира поблагодарить за помощь не успел. Впрочем, ему моя благодарность была нужна как рыбе зонтик. Не тот это человек.
        - Ну, давай - я протянул Рышхане свиток перемещения - Открывай путь, воительница.
        - Зачем мне эта бумажка? - фыркнула та, прошептала какую-то тарабарщину, как видно заклинание, и взмахнула руками, отчего песок вокруг нашего отряда взвился прямо к небесам.
        - Ох ты! - завистливо причмокнула Тэйри - Красиво! Я тоже хочу так уметь! Интересно, она может меня научить?
        Рышхана в полный голос выкрикнула еще одно заклинание, песок закружился вокруг нас смерчем, словно окутывая непроницаемой пеленой, а секундой позже, словно по команде, опал вниз.
        - Мы на месте - выдохнула воительница - Правда, передо мной лежит только пустыня, но вот ты, Хейген, должен…
        - Должен - не дослушал ее я - И вижу. Здесь Агтапур. В паре минут ходьбы от нас.
        Был этот скрытый от всех оазис совсем невелик, по местным пустыням таких десятки, если не сотни разбросаны. В каких караванщики останавливаются, в каких разбойники обитают, а иные и вовсе заточены под тот или иной квест. Немного пальм, густая зелень, на которой отдыхает глаз после бесконечной желтизны песков, пестрые птицы с их неумолчным гвалтом и непременный водоем в самом центре. Как правило - озерце, но здесь, как мне уже известно, его роль выполняет родник.
        - Однако пойдем мы - сообщил я Рышхане - Чего тянуть?
        - Я жду - воительница неотрывно смотрела перед собой - Принеи мне то, что обещал.
        - Убей не пойму, в чем тут опасность - озабоченно пробормотала Кро - В этом месте даже путную засаду не устроишь, его из конца в конец за пять минут пересечешь.
        - Не поверишь - сам не знаю - ответил я ей - Могу только сказать, что там мы скорее всего встретим одну очень скандальную дамочку, от которой можно ждать чего угодно.
        - Как же я не люблю все эти сюрпризы - поморщилась моя заместительница - Народ, следуем тем же порядком, что раньше. Ты, ты и ты - остаетесь с нашей спутницей, в качестве охраны. И чтобы волосок с ее головы не упал.
        - Если что - я пригляжу за этими мальчиками - величественно пообещала Рышхана - Не беспокойся, женщина.
        Кролина фыркнула, но от комментариев воздержалась.
        Вами выполнено задание «За барханом бархан»
        Награды:
        200000 опыта;
        Свиток портала для перемещения в оазис Агтапур (разовый);
        Бурдюк для воды, оставленный некогда одним из Демиургов у ручья, где он утолял жажду.
        Как я и водится, сообщение выскочило на интерфейс, как только до оазиса осталась пара шагов.
        Вами получен уровень 94!
        Доступных для распределения баллов: 5
        Еще немного, и возьму сотый уровень. Если успею.
        Вам предложено принять задание «Истина в… Где?»
        Данное задание является шестым в цепочке квестов «Дорога к престолу богини»
        Условие - отыскать подсказку, которая укажет, куда именно дальше держать путь в поисках наследия Демиургов.
        Награды:
        5000 опыта;
        Обрывок пергамента, выпавший из кармана одного из Демиургов во время отдыха.
        Получение следующего квеста цепочки.
        И в - где? В каком, простите месте эта истина? Рядом? Насколько рядом? Блин, ненавижу я эти кроссворды и ребусы. Задолбали они меня.
        Единственное, что понятно - ответ лежит на поверхности. Награда невелика, значит ничего трудного тут нет. Для системы нет. А для меня - фиг знает. По личному опыту отлично знаю - именно самые простые загадки как правило оказываются очень и очень сложными.
        Пока я рвал и метал, отряд вошел в оазис. Совершенно пустой, если не считать мелкую живность, вроде грызунов и птиц.
        - И где? - недовольно проворчал Вахмурка - А?
        - Тама! - не выдержав, гаркнул я - Извини. Пошли ручей искать, сдается мне, без него толку не будет.
        Искомое обнаружилось очень быстро, буквально через два десятка шагов. Уютная полянка, несколько причудливо расположенных валунов, между которыми весело булькает родник, вода которого то и дело взмывает вверх небольшим фонтанчиком.
        - Какой прелестный пейзаж! - восхитилась Сайрин - Прямо так и просится на картину. Никто не против, если я немного порисую? У меня с собой и карандашик есть, и пергамент.
        - Более странного боевого выхода в жизни не видела - Мысь подошла к ручью, зачерпнула воды и вылила ее на лысину - Не скажу, что я в шоке, но…
        - Ну да, ну да - меня не оставляло чувство, что я чего-то не вижу. Чего-то очевидного - Ладно, надо воды зачерпнуть, да отнести, как обещано. А там, глядишь, и ясность появится.
        А во что зачерпнуть? Я кружку с собой не ношу. В шлем разве? Хотя - мне же бурдюк выдали, остолопу, и не абы какой, а…
        Стоп.
        Бурдюк.
        Ручей.
        Валуны вокруг него. Причем их расположение более всего напоминает два кресла. Ну, условно кресла. Скажем так - два места для сидения.
        Я достал из инвентаря потертый кожаный бурдюк, ссохшийся до состояния подметки, зубами выдрал из горлышка пробку и засунул его в воду.
        - Мне не нравится, что ты пришел сюда - прозвенел хрустальный голосок и я увидел Огину Восточную, стоящую в шаге от меня - Тебе не надо тут быть.
        - Я тоже не в восторге от нашей новой встречи - на воде появились первые пузырьки, говорящие о том, что емкость начала наполняться - А предыдущие вообще стараюсь не вспоминать.
        - Мне не нравится, что ты берешь воду из этого источника - в голосе дриады появились недовольные нотки - Он не для людей.
        Сокланы, подчиняясь жесту Кролины, потихоньку начали выстраиваться в боевой порядок, с интересом глядя на мою собеседницу. Особенно звучно сопели гномы, большие ценители всего красивого.
        Ради правды, Огина была все так же хороша. Все та же осиная талия, которую можно охватить ладонью, шелковые шальвары, кисейная полувуаль, оставляющая простор для фантазии и глаза диснеевской принцессы.
        - А еще с тобой пришла та, кто не может сюда войти - тепло из голоса окончательно исчезло - Исчадие зла! Губительница жизней! Зачем она тут?
        - Путешествует - отозвался я, доставая из ручья бурдюк, в котором плескалась вода - У нее отпуск. Погоди секунду, надо кое-что проверить.
        Я плюхнулся на валун рядом с ней, вытянул ноги и отхлебнул воды из бурдюка.
        Ничего.
        Печалька.
        Но есть еще один шанс на то, что моя догадка верна. Если же нет - я вытянул пустышку, надо думать дальше. А времени на это, похоже, скоро не будет, больно уж нехорошие глаза у Огины.
        - Ты дерево-то посадила? - как бы между прочим поинтересовался я, переходя на другую сторону ручья - Как его там… Круух.
        - Крухт - поправила меня дриада - Да, посадила. Оно уже и росток дало.
        - Это хорошо - одобрил я ее слова - Дерево - друг человека. Особенно если оно плодоносит.
        Болтая с ней, я снова уселся на камень, и отхлебнул из бурдюка.
        Вами выполнено задание «Истина в… Где?»
        Награды:
        5000 опыта;
        Обрывок пергамента, выпавший из кармана одного из Демиургов во время отдыха.
        Да! Верно я догадался! Истина в данном случае, оказалась в воде. А «где» относилось к месту. Третья же подсказка - награда за выполнение задания. Демиурги сидели, отдыхали, пили воду, один из них потерял пергамент. Надо было просто повторить их порядок действий.
        Вам предложено принять задание «Немного о пользе чтения»
        Данное задание является седьмым в цепочке квестов «Дорога к престолу богини»
        Условие - ознакомиться с полученным обрывком пергамента.
        Награды:
        3000 опыта;
        Получение следующего квеста цепочки.
        А вот это уже совсем несерьезно. И несмешно. Нет, логика событий соблюдена, но не до такой же степени надо мельчить? Да и отвык я от таких цифр в наградах, если честно. Зажрался, проще говоря.
        - Я дам тебе шанс - ровным голосом произнесла Огина - Один шанс. Если ты сейчас уйдешь, то у тебя будет пять минут на то, чтобы покинуть эти края. Но я скажу сестрам, что видела тебя и поведаю им о том, что ты ищешь. Мне известно, чей это бурдюк, воин Хейген, я могу сложить один и один. И еще - не только они услышат эти вести. Наша мать тоже их узнает.
        - А если нет? - заинтересовался я, закидывая бурдюк на плечо - Тогда как?
        - Это мой дом - дриада обвела рукой пальмы - Я тут хозяйка. Могу могу миловать, могу карать.
        - Ясно - я шмыгнул носом - Мы пошли. Народ, уходим.
        Небольшой ропот было появился, но пара реплик Слава и Снуффа погасили недовольство.
        - Бурдюк оставь - потребовала Огина - Вода из ручья Демиургов не должна покинуть оазис.
        - Видала? - я показал ей свернутый кукиш, одновременно с этим переходя на бег - Народ, берегись, она сейчас атакует!
        Огина негодующе взвизгнула, пальмы зашумели, начав качаться из стороны в сторону, а меня, когда я выскочил из оазиса, чуть не поднял в воздух сильнейший порыв ветра, спасибо верный Назир рядом оказался, удержал.
        - Лови - кинул я бурдюк Рышхане - Пей, и пошли убивать эту заразу. Чую, даст она нам сейчас жизни!
        Предчувствия меня не обманули. Когда мы вернулись в оазис, там кипел бой. Рассвирепевшая Огина, похоже, натравила на наш отряд всю окрестную живность, которую только смогла. Среди них были какие-то корявые песчаные твари, более всего напоминавшие троллей-мутантов, огромные пятнистые кошки, ящерицы размером с корову и прочие изыски песчаной фауны.
        На моих глазах гигантский жук выбрался из-под песка, и вцепился в невезучего Гудвина, между делом пробив ему доспех четырьмя зазубренными лапами, которые больше были похоже на огромные лезвия, следом смачно харкнул ему в лицо какой-то зеленой дрянью, а под конец, подняв воина в воздух, сомкнул на его шее свои жвала.
        Сине-зеленая молния, выпущенная Сайрин, разнесла тело насекомого на оранжевые лохмотья, но бойца мы потеряли, он истаял в воздухе за секунду до этого.
        Дальше мне стало не до просмотра боя, поскольку мы с тремя сокланами и моими спутниками занялись тем единственным, что могло спасти наш отряд от гибели. Мы начали расчищать Рышхане дорогу к Огине.
        - Тыыыы! - завизжжала дриада, заметив давнюю врагиню - Вон! Вон отсюда! Ненавижу тебя! Ты - зло!
        - Будто ты добро? - не удержался от реплики я, вспарывая живот желто-пятнистой саблезубой кошке - То-то я погляжу!
        - Иди сюда, стерва! - рычала Рышхана, чья сабля мелькала как месяц среди туч темной ночью - Иди же, я тебе объясню, кто есть кто!
        Дриада что-то крикнула, пальмы затрещали, и я увидел, что через них к нам домится огромный… Черт, я не знаю, как назвать данное существо. Слононосорог? Носорогомамонт? Просто у этого дива дивного имелись и огромные тумбоподобные ноги, и лопухастые уши, и бивни, и еще один острющий рог на том месте, где у слона хобот.
        - Теперь я видела все! - донесся до меня вопль Мыси - Вот бы такого убить!
        Спорный вопрос, подруга. Скорее он нас в землю втопчет, чем мы ему бивни поотшибаем.
        Снова заорала Огина, но на этот раз в голосе ее было больше страха, чем злости. Рышхана все же до нее добралась, и от всей души полоснула саблей.
        - Иии-эх! - брат Мих лихо принял на острие своего клинка еще одну кошку, которая собралась прыгнуть на спину воительницы, а после вцепиться клыками ей в загривок.
        Еще один удар, и дриада со слезами в голосе, завопила:
        - Мать моя, на помощь! Умоляяяяюююююю!
        Грохот с небес, ярко-белая вспышка, дрожит земля, и мы все разлетаемся в стороны. Мало того - досталось и поредевшему отряду сокланов, его разметало по оазису как осенние листья при порыве ветра. Что удачно - отбросило на изрядное расстояние от нас и невероятного мутанта. Не успел он вступить в бой.
        Собственно, невесть куда подевалась и остальная живность. Как видно, сработал у нее инстинкт самосохранения.
        - Как вы посмели? - послышался голос из дрожащего ярко-белого марева, скрывшего от нас раненую дриаду - Вы, черви!
        - Сами вы - внезапно обиделась на эти слова Сайрин - Вот зачем так говорить? Зачем?
        - Убей их, повелительница! - проныла Огина - Убей! Они уничтожили место, где я всегда была счастлива!
        - Убью - согласилась Месмерта - Прямо сейчас.
        Пелена замерцала сотнями маленьких молний, но сделать ничего не успела, поскольку ее в тот же миг обвила кольцами огромная кобра, прямо на наших глазах соткавшаяся из пустынного песка.
        - Время битвы не пришло! - в голосе Месмерты звучали обида и негодование.
        - Ты напала на моих слуг - возразила ей Тиамат - Ты нарушила договор!
        - Вот ей мы и служим - сообщил я тяжело дышащей Рышхане, не отрывавшей взгляда от борющихся богинь - Ты теперь тоже.
        - Я довольна своим выбором - сообщила мне она - Такой повелительнице подчиняться не зазорно. И умереть за нее не жалко.
        Песок и молния перемешались так, что было уже совершенно неясно, кто из них где. Мало того - получившаяся смесь начала увеличиваться в размере и здорово искрить.
        - Сдается мне, что нам хана - раздался невероятно спокойный голос Амадзе - Но это ничего. За увиденное зрелище - мизерная цена.
        - Хорошо время провели - подтвердил Снуфф - А за вещами потом вернемся.
        - Если будет куда - мрачно добавила Кролина - Ох, сейчас бахнет!
        Это было последнее высказывание, что я услышал. И, замечу, совершенно верное.
        Бахнуло так, что у меня уши заложило, а после я понял, что куда-то лечу, но куда именно - непонятно. Вроде как вверх, но - не факт.
        Полет прекратился так же внезапно, как и начался. Меня приложило спиной о песок, а после по ушам ударила тишина, сопровождаемая только далеким плеском волн.
        Господидобрыйбоженька. Неужто меня в Архипелаг перенесло? А почему нет? После произошедшего я во что угодно готов поверить.
        - Ох! - донесся до меня голос Мыси - Люди, а это мы где?
        Я не один, наши рядом. Уже хорошо. Кто еще тут?
        Снуфф. Амадзе. Фрейя. Шеркон. Сидят рядом, смотрят перед собой, пытаются сообразить, что к чему. Ни Назира, ни брата Миха не вижу. Надеюсь, они уцелели. А если нет - то уцелеют, я Костику стеклышки нафиг разобью, если он их не воскресит.
        А я знаю, где мы, кстати.
        - Прямо перед нами лежит вход в город Аль-Альбейн - тоном экскурсовода сообщил я сокланам, ошалело посмотревшим на меня - Его архитектура типична для заброшенных поселений, которые теперь служат игрокам для групповых забегов, направленных на то, чтобы получить изрядное количество опыта и лута.
        Вами выполнено задание «Чужая месть»
        Награды:
        83 000 опыта;
        27 493 золотых;
        Примечание:
        Памятный вымпел «Память песков»;
        Предмет экипировки (пояс целителя);
        Малый набор зелий «Восточные сказки».
        Стало быть, уцелела Рышхана в мини-катаклизме. Очень хорошо. Глядишь, и мои опричники все же живы.
        - Закрылся квест - сообщил нам Амадзе - А вот с предметом не повезло на этот раз. Неплохие сапожки, но бесполезные. У меня лично ни одного знакомого шамана нет.
        - Ай! - взвизгнула Фрейя - Что за хрень?
        Ее ногу потрогала тонкая хитиновая плеть, высунувшаяся из песка.
        - Это Мантильда - пояснил я.
        - Кто? - жалобно уточнила магесса.
        - Мантильда - повторил я - Фиолетовая. Ты ей понравилась, и теперь она желает тебя съесть.
        - Не надо меня есть - попросила девушка - Пожалуйста!
        - Скажи ей «кыш» - посоветовал я, доставая из сумки кусок пергамента, полученный в недавно покинутом нами оазисе - Правда, она тебя не послушает.
        Тем временем Мантильда, треща костяным хвостом, наконец выбралась наружу и радостно кинулась на Фрейю.
        - Ай, какая гадость! - завижжала магесса - Я гусениц боююююсь! Убейте ее, убейте!
        Девчонки и есть девчонки, где бы дело не происходило. Вот эта, например, способна проредить отряд элитных бойцов, но все равно будет убегать от мерзко выглядящего монстра, которого может уничтожить одним движением мизинца.
        - В город не суйся - крикнул я ей - А то еще и мертвецы за тобой гоняться начнут!
        Итак - что у нас там, в документе?
        Вами выполнено задание «Немного о пользе чтения»
        Награды:
        3000 опыта.
        Все, что я увидел, так это яркую вспышку, а после пергамент рассыпался в прах.
        Вам предложено принять задание «Алфавит власти»
        Данное задание является восьмым в цепочке квестов «Дорога к престолу богини»
        Внимание!
        Данный квест является многозадачным, потому завершен он будет тогда, когда вы успешно выполните все четыре его части.
        Внимание!
        Неудачное выполнение хотя бы одной из частей ведет к тому, что все задание, а вместе с ним и цепочка, будут считаться проваленными. Будьте осторожны! Будьте внимательны! Повторное прохождение данной цепочки не предусмотрено!
        Внимание!
        За игороком остается право выбора последовательности прохождения первых четырех частей задания. Пятое, финальное, будет выдано после того, как игрок добьется успеха в предыдущих частях.
        Условие - отыскать на тыльной части спинок тронов четырех владык Раттермарка буквы, которые после следует сложить в слово. Один трон - одна буква.
        Награды:
        400 000 опыта;
        400 000 золотых;
        4 предмета, соотвествующих классу игрока (уровенем не ниже редкого);
        Получение пятой части задания.
        Примечание.
        За выполнение каждой из частей задания игрок получит отдельную награду. Ее состав будет оглашен после того, как игрок определится, в какую из частей Раттермарка он планирует отправится.
        Важно!
        Изменить выбор после того, как он будет зафиксирован системой, невозможно!
        Я уже знаю, что это за слово. Знаю, но не скажу, поскольку оно не слишком пристойное, а рядом две девушки находятся. Причем одна из них сидит и смеется, глядя на то, как вторая убегает от забавной усатой гусеницы-переростка.
        - Лучший круг - сообщил нам Амадзе, с интересом следивший за происходящим - Ух, какую скорость она развила!
        - А что дальше? - спросил у меня Снуфф, поднимаясь на ноги.
        - Дальше? - ответил я, и, напротив, лег на песок, заложив руки за голову - Дальше - больше.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к