Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Бунеева Ксения: " Компаньонка Для Бастарда " - читать онлайн

Сохранить .
Компаньонка для бастарда Ксения Бунеева
        Я - не принцесса и не благородная леди. У меня нет богатого наследства, а род мой обеднел настолько, что от былой славы осталось одно только имя. Моя участь - быть компаньонкой. Я должна составлять компанию знатной леди, хранить ее секреты, сопровождать на светских приемах, а еще следовать через половину королевства для того, чтобы моя госпожа смогла побороться за сердце принца-бастарда.
        Amalie Brook
        КОМПАНЬОНКА ДЛЯ БАСТАРДА
        Глава первая
        Весна в северных краях королевства всегда наступала поздно. Повелительница Вьюги не желала сдаваться без боя и в ту пору, когда на южном побережье благородные леди начинали прогуливаться вдоль песчаных шелковых пляжей в легких накидках, на севере едва ли таял снег.
        - Я ни за что не поеду в столицу, - упрямо повторила леди Аресса, глядя на заснеженные вершины гор. - Тем более в такой холод. Видно отец совсем выжил из ума, раз решил, подвергнуть меня такому унижению.
        Весть о том, что Его Величество проявил неслыханную милость и позволил принцу Адриану самостоятельно выбрать себя жену, в крепость Ангшеби доставили две недели назад. С тех пор привычный ход жизни был нарушен и все погрузилось в хаос подготовки к дальнему пути.
        - Это неслыханно. Лис, - вздохнула Аресса. - Он хочет, чтобы я ехала туда и плясала под дудку этого ублюдка. Да как у короля вообще совести хватило посадить его на трон!
        - Вас могут услышать, говорите потише, - предупредила я, раскладывая на кровати меховое пончо леди.
        - Кто? - усмехнулась Аресса. - Разве что ты. Но ты не станешь доносить на меня. Да и к тому же, половина страны, да и весь север думает так же.
        - Но принц Адриан единственный оставшийся наследник.
        - Он бастард, Лис. Пусть его и признали законным сыном. Король зачал его с какой-то оборванкой. Грязную кровь не исправишь. Меня передергивает от омерзения, как только представлю, что предстоит лечь с ним в постель. Отвратительно…
        Для убедительности Аресса повела изящным плечиком и снова уставилась в окно.
        - Отошли бы от окна, - посоветовала я, - Вдруг еще простудитесь перед дорогой.
        - Уж лучше простудиться и слечь, чем ехать туда. И почему боги не услышат моих молитв и не пошлют болезнь или ураган?
        - Нельзя гневить богов, леди.
        - Ох, Лис, знала бы я, чем так их прогневила. За что такое бесчестье?
        Аресса как и большинство северян-приверженцев древних традиций, приняла в штыки нового наследника престола. После того, как в прошлом году юный принц Рикар умер от лихорадки, подхваченной на охоте, королю не осталось ничего другого, как признать своего бастарда Адриана и назвать своим наследником. Других детей у короля не осталось, а королева была слишком стара и больна, чтобы произвести нового ребенка на свет. Короля и самого подкосили прошедшая войны, два ранения и беды. Он давно был болен и вряд ли проживет долгий век.
        Принца Адриана не любили за его происхождение и король решил проявить милость. Он велел созвать ко двору дочерей знатных домов, достигших брачного возраста. Среди них то принц и должен будет выбрать свою будущую королеву.
        - Кто знает, леди, - продолжила я. - Вдруг принц окажется благородным и достойным человеком? Я слышала от слуг, что он очень хорош собой.
        - Слуги болтают невесть что. Да и пусть он будет хорош, как сыновья Предвечного, я по своей воле ни за что не лягу с ним в постель.
        - Но если он выберет вас?
        - Не выберет, Лис. Если я и окажусь в замке, то сделаю все, чтобы вызвать его отвращение.
        - Слышал бы вас ваш лорд-отец, - покачала головой я и улыбнулась.
        Угли в камине почти перегорели и пришлось немного их поворошить. Обычно этим занималась горничная, но сейчас она исчезла куда-то в суматохе и сборах.
        - Мой отец, - фыркнула Аресса. - Спит и видит, как бы подложить меня в постель какого-нибудь лорда, у которого из задницы падают золотые монеты, стоит ему шевельнутся. Знаешь, Лис, я тебе даже завидую. Тебя никто не хочет использовать в своих политических целях. А отцу только и нужно, чтобы закрепить свое влияние на Севере.
        Она зябко передернула плечами и отошла от окна. Закутавшись в меховую накидку, Аресса уселась в кресло.
        - Закрой окно, будь добра, - попросила она. Мягко, но в то же время, не ожидая возражений. - И налей вина. Давай немного выпьем. Мне нужно согреться.
        Я выполнила ее поручение и в очередной раз сделала вид, что ничего не заметила. Аресса была неплохой девицей, несмотря на высокородную спесь. Она всегда была добра ко мне, не обижала, старалась брать с собой на все вечера и балы. Впрочем, зря. Рядом с ней, со сверкающей леди Ангшеби, я была и оставалась всего лишь бедной компаньонкой.
        Мой род давно обеднел и отец, чтобы хоть как-то сохранить детей от нужды, отослал нас по богатым домам лордов-соседей. Меня и младшую сестру матушка сумела пристроить компаньонками в богатые дома на севере, а братьев отправили пажами к герцогам Орленду и Макфлою. У леди Арессы я служила с прошлого года. Мне уже минуло шестнадцать, когда я попала сюда и матушка была бы рада выдать меня замуж. Но кто возьмет бедную девицу с примесью колдовской крови в жилах, да еще и не блещущую красотой? Нет, уродиной меня точно не назовешь, но и до красотки, такой, как леди Аресса, мне как вплавь до Рейских островов.
        Когда мы выпили по бокалу вина, Аресса отправила меня к портнихе - узнать, как поживает ее платье к сегодняшнему вечеру. Ее отец, лорд Эдуард, решил дать прием по поводу того, что его дочери была оказана честь стать одной из невест принца. Лорд страшно гордился тем, что у его дома появится шанс как никогда приблизиться к трону, чего не случалось вот уже две сотни лет.
        - Куда бежишь, Лис? - услышала я за спиной и обернулась.
        Логвар, брат Арессы, стоял у двери своих покоев. Он был высок, красив как древнее божество, и совершенно не знал границ приличий. Видя его перед собой, я каждый раз боялась, что однажды поддамся на уговоры и окажусь в числе его любовниц.
        - Моя сестра не дает тебе покоя, верно? - улыбнулся Логвар, подходя ко мне.
        - Ваша сестра добра ко мне, - улыбнулась я как можно непринужденнее и сделала легкий реверанс.
        - Моя сестра - избалованная и капризная, - усмехнулся Логвар. - А ты так верна ей.
        Он подошел ближе и его пальцы коснулись моей щеки.
        - У тебя нежная кожа, Лис.
        Затем он коснулся моего локона, легонько намотал его на палец и отпустил.
        - Ты так верна моей сестре, - продолжил он. - А ко мне совершенно холодна.
        - Вы не правы, милорд, - ответила я, как можно спокойнее. Колени так и дрожали, а по телу растекалась предательская нега, стоило только Логвару меня коснуться. - Я благодарна вашей семье и вам.
        - Благодарна? - Логвар склонился ко мне и его дыхание коснулось шеи. По коже тут же поползли мурашки, а внизу живота будто бы сжалась тугая причина. - Но ведь я не жду твоей благодарности, Лис. Я бы хотел получить нечто большее и ты знаешь об этом.
        Его ладонь коснулась моей талии. Даже сквозь плотную ткань зимнего платья я ощутила ее тепло.
        - О, Лис, ты достойна большего, чем унылая роль компаньонки при моей глупой сестрице, - прошептал Логвар и его губы коснулись моей шеи.
        Я вздрогнула, шумно выдохнула и невольно уперлась ладонями в его плечи.
        - Нас могут увидеть, милорд, - тихо проговорила.
        Сил оттолкнуть Логвара не было. Разум твердил, что стоит убежать прямо сейчас, а тело отзывалось на его прикосновения, млея от них.
        - Не отталкивай меня. Лис, - прошептал мужчина, обжигая кожу дыханием. - Я так давно пытаюсь заполучить тебя, а взамен получают только холод.
        О, если бы он только знал, что внутри меня нет и намека на холод.
        - Прошу вас, милорд, я должна идти, - проговорила, с трудом вырываясь из плена объятий. - Ваша сестра будет недовольна, если я опоздаю.
        Быстрым шагом я покинула Логвара, свернув из коридора на лестницу. Там, остановившись, постаралась отдышаться и оправила свое платье.
        Одним богам известно, как мне нравится милорд Логвар Ангшеби, как от одного взгляда его льдисто-голубых глаза бьется мое сердце, как закипает кровь, стоит ему только прикоснуться, как ночами я представляю его рядом с собой.
        Боги… то просто пытка.
        Отправляя меня сюда, матушка строго-настрого наказала вести себя прилично и постараться найти себе мужа. Пусть не слишком богатого и знатного, зато способного обеспечить меня до конца дней. Увы, она ошиблась в расчетах. Рядом с леди Ангшеби я кажусь бледной тенью, а ее старший брат так и норовит затащить в постель, а не к алтарю.
        Портниха Люси расположилась в крыле для слуг на первом этаже и занимала самую светлую комнату. В ее распоряжении всегда было неограниченное количество свечей, самые лучшие ткани и две молоденькие помощницы.
        - Лис, входи, девочка моя, - улыбнулась она, увидев меня.
        Удивительно, но в этом замке никто не звал меня полным именем, как будто бы его и не было. И никому даже в голову не приходило, что я не просто Лис - компаньонка леди Ангшеби, но еще и леди Элиса Роури. Для всех я тут была просто тенью леди Арессы, одной из свиты ее подруг и горничных.
        - Леди Аресса прислала меня узнать, как ее платье, - сообщила я.
        - В порядке ее платье. Вон, гляди.
        Портниха кивнула в сторону стола, на котором две девчушки лет двенадцати аккуратно заворачивали светлое кремовое платье Арессы в тканевый чехол.
        - Ты присядь, поболтай со старухой, - ласково проговорила портниха. - Эй, Лей, согрей нам чаю.
        Мне нравилось здесь, в уютной и теплой мастерской. Нравилось смотреть на рулоны ткани, сложенные на стеллажах, цветные нитки, аккуратно разложенные на столе перед мастерицей, наблюдать за слаженной и ловкий работой ее подмастерий. Сама Люси хоть и звала себя старухой, была женщиной едва перешедшей сорокалетний рубеж. Дородная и пышная, она всегда наряжалась в яркие платья, который ей позволяли шить для себя.
        - Ты пойдешь сегодня на пир? - спросила Люси.
        - Пойду. Леди Аресса хочет, чтобы я была рядом с ней, - пожала плечами я.
        - А ты сама-то хочешь? - усмехнулась женщина. - Тебе платье ведь даже не сшили.
        - Разве я могу не хотеть? - ответила я с улыбкой. - Да и какая кому разница, если не хочу.
        Люси только покачала головой и добавила:
        - Люди разное болтают, Лис. Говорят, бастард короля колдовской крови. Вчера вернулся конюший Рольф и сказывал будто в столице народ только и судачит о том, что принц Адриан один из племени дракона.
        Я зябко передернула плечами.
        - Разве это правда? Стал бы король пускать на трон такого наследника?
        - Ну не знаю, - засомневалась Люси. - Только народ, знаешь ли, зря болтать не будет. Говорят, будто кто-то из слуг подглядел за принцем, когда тот мылся, да и увидел чешуйки на спине.
        Тут я рассмеялась.
        - Ну и глупости, Люси! Не верь этим бредням. Разве может у человека на коже расти чешуя?
        - У человека - нет, а вот у колдовской крови, - портниха многозначительно подняла вверх указательный палец. - Кто его разберет, бастарда этого. А я все ж волнуюсь за леди Арессу. Вдруг он ее выберет и в брачную ночь она все увидит… бедняжка.
        Я только покачала головой.
        Обычай устраивать отбор невест появился в нашей стране давно. По легенде первый король, объединивший сотни лет назад горные народы севера и юга, велел каждому вождю привести одну из своих дочерей, чтобы он мог выбрать себе жену. С тех пор, правда, много воды утекло. Не каждый правитель решался устраивать отбор для себя. А вот для принца Адриана другого способа выказать свое уважение к древнему трону и народу королевства не нашлось.
        - Бедная наша Аресса, - снова вздохнула Люси. - И как только лорд решился отдать ее этому чудовищу? Вдруг у него не только чешуя, но и когти?
        - Перестань повторять чушь, которую несут конюхи, - погрозила пальцем я. - Раз платье леди готово, пойду ее обрадую.
        - Заходи почаще, девочка, - улыбнулась Люси. - Мне тут скучно одной.
        Выйдя от портнихи я начисто забыла о своей встречи с Логваром и думала только о том, какую же чушь могут выдумать люди. Глупые крестьяне верят в страшные сказки о колдовской крови и о том, что люди, в жилах она течет, полудраконы. У тех, кому «повезло», нет ни когтей, ни чешуи и огнем они не дышат. Уж я-то точно знаю.
        Моя семья в родных краях пользуется дурной славой не потому, что в карманах пусто. С древних времен род моего отца славится происхождением. В моих жилах течет самая настоящая колдовская кровь и никакой чешуи за семнадцать лет еще не появилось.
        К вечеру леди Аресса преобразилась и стала еще красивее. Ее кремовое платье красиво подчеркивало женственную стройную фигуру, темно-русые волосы и синие глаза северянки.
        - Как я тебе, Лис? - спросила она, повернувшись перед зеркалом.
        - Вы красавица.
        Аресса довольно улыбнулась.
        - Нужно было заказать платье и тебе, - она окинула меня взглядом. - Неприлично появляться дважды в одном наряде. Я не подумала, а ты не напомнила.
        - Все в порядке, леди, - пожала я плечами.
        - Ты очень мила, Лис. Прическа и макияж тебе идут. К тому же, ты не так заметна, чтобы кто-то узнал платье, в котором ты находилась в День встречи зимы. Но оно тебе идет.
        Аресса отошла от зеркала, а я взглянула на свое отражение. Леди права - платье мне к лицу. Светло-голубое с кружевным узором и неглубоким декольте. Прическа, которую мне сделали, подчеркивает форму лица и так я кажусь себе почти красивой.
        - Ты не знаешь, Лис, - осторожно начала Аресса. - Герцог уже приехал?
        - От одного из пажей я услышала, что лошадь герцога поставили на конюшню час назад.
        Аресса довольно улыбнулась и поправила локон, лежащий на ее плече.
        - Скажи ему, что первый танец я танцую с ним, - проговорила она. - А еще скажи, что я хочу поговорить наедине.
        - Вы не боитесь? - спросила я. - Здесь в замке вас может увидеть кто угодно. Если ваш отец или брат узнают…
        - Глупости, - уверенно произнесла Аресса. - Я у себя дома, я знаю здесь каждый камень и не допущу, чтобы нашу беседу услышали. Передай ему мои слова так. Лис, чтобы никто и ничего не услышал. Я могу на тебя рассчитывать?
        Она обернулась ко мне. Ее глаза горели решимостью, а на лице появился румянец. Такой Аресса становилась, если очень волновалась.
        - Да, леди.
        Аресса подошла ко мне, положила руки на плечи.
        - Лис, прошу тебя, - она понизила голос. - У меня нет ни близкой подруги, ни сестры, которой я могла бы довериться. Только ты, Лис. Прошу тебя, выполни мою просьбу и я не останусь в долгу.
        В ответ я улыбнулась и кивнула:
        - Я буду рада помочь вам, леди. Как друг.
        Девушка просияла:
        - Тогда прошу поторопись. Сделай это прямо сейчас.
        Я кивнула и отправилась выполнять поручение госпожи. Мы с Арессой не были знакомы с детства, не были близкими подругами и с самого начала сохраняли положенную дистанцию. Леди считала, что ей не нужна компаньонка и приняла меня довольно холодно. Поскольку ее родители считали, что девице знатных кровей не надлежит находиться только в мужском обществе и при ней должна быть ровесница, Аресса приняла их волю. Я же старалась быть ненавязчивой и не докучать леди, исполняя ее мелкие поручения. Вскоре и Аресса, и я поняли, что нам обеим не по душе эта вынужденная дружба.
        Тогда девушка смягчилась ко мне, наши отношения стали теплее и уже больше напоминали дружеские.
        Чтобы пройти в покои, отведенные герцогу Уинброку, мне пришлось миновать длинную галерею, из окон которой виделась заснеженная долина. На сторожевых башнях ярко пылали факелы, а ворота крепости были открыты - сегодня принимали гостей.
        Дойдя до покоев герцога, я пожалела, что не надела накидку потеплее. В коридоре было прохладно. Оглядевшись по сторонам, я убедилась, что рядом никого нет, и постучала в дверь.
        - Что вам угодно, госпожа? - дверь открыл юный паж. Мальчишеское лицо еще не знало бритвы, а голос только-только начал ломаться и звучать чудовищно.
        - Я хочу поговорить с герцогом Уинброком, - произнесла я как можно увереннее. Этот мальчишка еще не знает меня и ему не следует показывать, что я всего лишь приживалка.
        - Его светлость не велел беспокоить его до начала праздника.
        - Так скажи ему, что я принесла весть от леди Арессы. Он захочет ее услышать, - выговорила, перебив пажа, который собрался было возразить.
        Мальчишка кивнул и пропустил меня внутрь покоев:
        - Подождите здесь, леди. Я спрошу у его светлости, согласится ли он вас принять.
        Он смерил меня взглядом, в котором читалось легкое небрежение. Готова поспорить, этот мальчишка едва заслышав, что я принесла чью-то весть, сразу все понял. Как бы я не пыталась сохранить достоинство, мое положение оставалось низким.
        - Проходите, госпожа, герцог ждет вас, - сообщил мальчишка, появившись через пару минут.
        Я вошла в комнату, убранную куда шикарнее предыдущей, и, увидев герцога, присела в реверансе.
        - Ваша светлость.
        - Рад видеть вас, леди Роури. Вы принесли мне сообщение?
        Герцог Алвин Уинброк был единственным наследником одного из богатейших домов Севера. Достойный и благородный, он всегда был вежлив со мной и не забывал о происхождении. Отец говорил, что в его роду тоже была колдовская кровь.
        - Да, ваша светлость, - кивнула я. - Леди Аресса просила передать, что сегодня ее первый танец ваш и еще, что хочет поговорить с вами с глазу на глаз. Будьте готовы - она сама найдет время и место для разговора.
        Алвин выслушал меня. Он стоял у камина, задумчиво почесывая подбородок. Он был красив - высокой, ладно сложенный, с густыми темными волосами, которые волной ложились на плечи, пронзительными синими глазами и волевыми чертами лица.
        - Леди Аресса больше ничего не просила передать? - спросил он.
        - Нет, милорд.
        - Присядьте, Лис. Я могу называть вас так? - герцог жестом пригласил меня в кресло у камина. - Давайте выпьем вина?
        - Прошу прощения, милорд, но я могу понадобиться леди Арессе.
        - Всего пять минут. Лис.
        Я села и приняла из рук герцога бокал. Пригубила вино - терпкое, с ярким привкусом ягод, такого не найдешь на Севере.
        - Скажите мне, Лис, то, что я слышал, правда? Аресса отправляется на отбор?
        - Да, милорд, мы отправляемся завтра.
        - Мы? Кто едет вместе с ней?
        - Слуги, охрана, я и девчушка-швея. Лорд Ангшеби решил не отправлять слишком большой кортеж, чтобы добраться быстрее.
        - Жаль, очень жаль, - проговорил герцог. Он был задумчив, все время смотрел куда-то мимо меня. - Я надеялся, что успею сделать ей предложение.
        Я сделала вид, что ничуть не удивилась.
        Леди Аресса давно принимал знаки внимания от герцога и все ждали, что вскоре она получит кольцо, но полгода назад Алвин уехал на Юг и вернулся только сейчас, когда девушка собиралась на отбор.
        - Вы были бы чудесной парой, - сказала я. - Возможно, Аресса вернется после отбора и вы сможете назвать ее своей невестой.
        - Лис, как вы наивны. Неужели вы считаете, что лорд Ангшеби позволит свершиться нашему браку?
        Я не ответила под испытующим взглядом герцога. Его отец несколько лет назад был обвинен в заговоре против короны и, хотя его и оправдали, никто об этом не забыл. К тому же на Севере еще помнили легенду о том, что в роду Алвина есть примесь драконьей крови.
        - Вы ведь знаете, что Ангшеби отдаст дочь замуж за того, кто принесет больше выгоды его семье. А возможность стать тестем для бастарда… - Алвин развел руками. - Не думаете же вы, что после отбора хотя бы одна девушка, которой оказали «честь», - это слово он произнес с усмешкой, - быть среди кандидаток для принца, останется свободной? В столице немало женихов куда достойнее меня.
        - Зачем вы мне все это говорите, милорд? - спросила я наконец.
        Кто я такая? Просто компаньонка, девица без гроша в кармане и громкого имени. Я здесь, чтобы служить леди Ангшеби, расчесывать ее волосы, разглаживать ленты и развлекать, если станет скучно. Я здесь, чтобы обеспечить себе пропитание и крышу над головой, но уж точно не за тем, чтобы выслушивать долгие откровения.
        - Вы - единственная, кто может помочь нам, Лис, - туманно произнес герцог. - Сейчас никто не знает больше, чем вы.
        Я совершенно не понимала, к чему ведет этот разговор. Аресса и герцог затеяли какую-то интрижку? Вряд ли. Если Алвин вытворит что-то, шаткое положение его дома и вовсе рухнет. Сейчас, когда в стране волнения из-за бастарда короля, ему нужно быть тише воды ниже травы.
        - Вот возьмите, - герцог достал из кармана маленький бархатный мешочек, в каких обычно дарят украшения. - Прошу вас, Лис, отдайте это Арессе завтра перед отъездом. Я хочу, чтобы эта вещь была с ней в пути.
        Я поколебалась, стоит ли брать неизвестный подарок в руки.
        - Что там, милорд?
        - Сюрприз для Арессы. Она все поймет, когда увидит.
        - Может, стоит отдать его прямо сейчас, не ждать завтрашнего утра?
        Алвин отрицательно качнул головой:
        - Нет, Лис, эту вещь следует отдать утром. Вы не доверяете мне? Вижу по глазам.
        - Я могу хотя бы взглянуть?
        - Я надеюсь на вашу честность, Лис. Вы ведь не обманете мое доверие? И доверие Арессы, разумеется. Это всего лишь подарок в честь нашей несбывшейся свадьбы - он не для чужих глаз. Прошу вас, Лис.
        Я помедлила еще немного, а потом все же взяла мешочек из протянутой руки герцога. Стоило только бархатной ткани коснуться моей ладони, как по коже руки будто бы пробежали колючки. Герцог решил подарить Арессе магическую вещь. Я ощутила это сразу и постаралась скрыть испуг от герцога, который пристально разглядывал мое лицо. Конечно же, он знал о моем происхождении.
        - Благодарю вас, Лис, - кивнул он. - Я знал, что могу вам доверять.
        Стоило мне выйти из покоев герцога Алвина, я ускорила шаг почти до бега и постаралась как можно скорее миновать галерею. Воровато оглянувшись, я нырнула в нишу в стене и прислушалась. Никого нет. Я достала из кармана мешочек с подарком для леди Арессы, от которого у меня бежали мурашки.
        Я должна узнать, что же внутри. Но это оказалось не так просто. Узелок, которым был завязан мешочек, похоже, был закреплен заклятием и не поддавался.
        Я спешила и едва не сломала ноготь, стараясь его развязать. Не вышло. В противоположном конце коридора раздались шаги. Я поспешила спрятать подарок и поскорее уйти.
        Когда я вернулась, леди Аресса нетерпеливо пудрила нос и нервно поправляла ленты в своей прическе.
        - Где ты ходишь, Лис? - накинулась она на меня. - Я едва с ума не сошла от волнения. Как прошел ваш разговор? Ты ведь сумела увидеть герцога?
        Я принялась рассказывать ей о том, как Алвин была расстроен, как его опечалило ее участие в отборе и как он волнуется из-за того, что не пара для Арессы. Мне было трудно говорить от того, что я ощущала легкую вибрацию от мешочка с магическим подарком, лежащим в моем кармане в складках платья. На языке так и вертелись слова о том, что Уинброк передал Арессе подарок, но произнести их вслух я так и не смогла.
        Вещь, которую решился подарить своей возлюбленно герцог явно магическая и, если меня от ее действия защищает драконья кровь, то у Арессы этой защиты нет. Что будет, если подарок причинит ей вред? Подарок из моей руки, смею заметить. Кто потом поверит, что я получила его от герцога? У меня здесь нет защиты, нет гарантий, что удастся сносить голову на плечах, когда случится беда.
        - Спасибо, Лис, - леди сжала мои ладони и благодарно улыбнулась. В такие редкие минуты я почти верила, что девушка считает меня подругой. - Ты мне очень помогла.
        - Я рада, леди, что сумела помочь.
        Аресса быстро обняла меня. В ее глазах по-прежнему плескались волнение и страх.
        - Этим вечером ты свободная ото всех моих поручений. Можешь отдыхать и веселиться, как тебе вздумается. Ты заслужила.
        Ну вот! Никакой иллюзии дружбы - я снова простая приживалка в ее власти.
        - Нам пора идти, Лис, скоро начнется праздник и я должна сиять. Пусть все видят, что я готова к этому отбору, забери его бездна.
        Главный зал замка Ангшеби, в обычные дни темный и мрачный, сегодня украсили живыми цветами и разноцветными гирляндами из лоскутков ткани. Лорд-отец Арессы пригласил труппу кочевых артистов и двух менестрелей, чтобы они развлекали гостей. На кухне вот уже два дня повара не знали отдыха, готовя праздничное угощение. В Ангшеби съехалась едва ли не вся округа - здесь хотели, что весь Север знал, что леди Аресса станет одной из претенденток на руку принца.
        Благодаря тому, что Аресса освободила меня от обязанностей в этот вечер, я уселась не рядом с ней на помосте для членов семьи, а внизу, рядом с гостями. Рядом со мной расположилась леди Стрендон - степенная седая вдова с двумя красотками-дочерьми. Те были на пару лет младше меня и тоже могли бы занять место в королевском отборе, но им не прислали приглашений. Теперь девицы сидели с крайне мрачным видом и вяло ковырялись в своих тарелках с роскошным блюдом из тушеного мяса.
        Я наблюдала за праздником, разряженными гостями, весельем и мне вдруг сделалось очень грустно. Среди всей этой роскоши я думала о своих родных, которые сейчас считали копейки, которых едва хватало, чтобы содержать обветшалую крепость и два десятка людей, все еще живущих там. Они экономили на всем. Я старалась выкраивать монеты из тех, что давала мне Аресса, но этого все равно было мало.
        - Я хочу произнести тост за мою прекрасную дочь! - громко произнес лорд Эдуард Ангшеби, поднимая свой кубок. - Я благодарю вас всех, благородные лорды и леди, что вы пришли разделить мою радость. Выпьем же за то, чтобы леди Аресса сумела добиться успеха и покорить принца Адриана. За будущую королеву из дома Ангшеби!
        Раздались шумные крики и звон кубков. Гости приветствовали новоявленную участницу отбора, улыбались, кое-кто перешептывался.
        Среди гостей мой взгляд выхватил герцога Алвина Уинброка. Он сидел за столом, расположенным по левую руку от хозяев праздника, был одет довольно скромно, но торжественно. Его костюм был сшит из дорогих тканей - темно-синий с серебристой каймой. Волосы герцога мягкой волной ложились на плечи, а глаза…сияли весельем. Я даже оторопела, увидев в мужчине такую перемену. Еще полчаса назад я видела на его лице вселенскую печаль, а теперь он пил, веселился, смеялся. Как будто и не его невесту увозили за тридевять земель к принцу-бастарду.
        - Тоже мне честь - греть постель этому ублюдку, - проворчала одна из девиц Стрендон. - Лорд готов на задних лапках прыгать лишь был король одарил его своей милостью.
        - Прикуси язык, Кэти, - строго бросила ей мать. - Иначе я лично его тебе оторву.
        - Матушка, но вы же видите…
        - Я вижу только то, что леди Арессе выпала великая честь, и радуюсь за нее. Советую и тебе присмотреться.
        Она с улыбкой подняла бокал и кивнула лорду Ангшеби. Ее дочери сделали тоже самое, но радости на их лицах я не увидела.
        Почувствовав на себе легкое касание - так я всегда ощущала пристальный взгляд - подняла лицо и встретилась глазами с Логваром. Братец моей госпожи сидел рядом с отцом и улыбался. Меня вмиг бросило в жар, а сердце забилось чаще. Отвернувшись, я запретила себе смотреть на Логвара. Нельзя, Лис. Ничего хорошего из этого не выйдет. Чтобы отвлечься, встала из-за стола и под звуки пения менестрелей, которые начали исполнять какую-то балладу о встрече короля с эльфийским посланником, отправилась прочь из зала. Нужно найти тихий уголок и закончить то, что никак не давало мне покоя.
        В гулком коридоре замка, ведущем к одной из башен было холодно и пусто. Обычно здесь не бывает никого кроме слуг и охраны, что мне на руку. В коридоре имелась каморка, где когда-то хранилась старая утварь, а сейчас обитали только громадные пауки, от которых любая благородная дама грохнулась бы в не менее благородный обморок. Но я, к счастью, была к ним нечувствительна.
        Оглянувшись вокруг, я заскочила в каморку и заперла дверь простеньким заклинанием. Магией я владела средне - на наставников и учителей у родителей не было денег. Да и кто из настоящих магов возьмется за обучение девицы с драконьей кровью в жилах? Наша магия считается грязной и неправильной, а потому лучше никому ее не показывать.
        Присев на корточки, что уж и вовсе не подобает благородной даме, я положила перед собой бархатный мешочек с подарком герцога и принялась «прощупывать». Сквозь ткань ощущался маленький предмет круглой формы. Кажется, с драгоценным камнем. Из-под двери в каморку проникали лучи яркого света от факелов и мне приходилось напрягать глаза в темноте. Зажигать «светлячок» слишком опасно - это довольно сильный всплеск и его могут почувствовать. Мешочек с подарком был крепко закрыт заклинанием. Не слишком сильным - немного времени и я сумею его распутать. Должна же я увидеть, что лежит внутри!
        За дверью послышались шаги и я тут же схватила мешочек с пола.
        - Вы уверены, что здесь безопасно? - говорил чей-то низкий и грубый голос.
        - У нас нет выбора, - ответил ему второй, более молодой и тонкий. - У вас все готово? Времени нет, ждать нельзя.
        - Мои люди собраны и ждут. Мы можем выступить в любой момент.
        - Я не хочу начинать войну, - проговорил молодой.
        Услышав слово «война», я напряглась и прижалась к двери, чтобы лучше расслышать беседу.
        - Надеюсь, нам и не придется. Если все получится, Ангшеби сдаст замок добровольно.
        - Ангшеби ни за что его не сдаст.
        - Мой мальчик, вы слишком молоды. Все имеет свою цену и для Ангшеби она вполне определена. Или вы не доверяете мне?
        - Я верю вам, но…
        - Тогда верьте мне до конца, граф.
        Граф! Я даже прикрыла рот рукой, чтобы не вскрикнуть. Я не узнала ни одного из услышанных голосов, но произнесенный только что титул позволит найти заговорщика.
        - Сейчас Север силен как никогда, мой дорогой, - продолжал старший. - Неужели вы считаете, что мы позволим посадить на трон ублюдка, который жил в конюшне? Такого позора еще не бывало. У нас есть свой наследник и мы не позволим, чтобы кто-то шел против нашей воли. Вы согласны?
        - Согласен, - ответил молодой. - У меня кулаки сжимаются от злости, как подумаю, что мной будет править этот выродок. Король окончательно выжил из ума и не слушает своих советников.
        - Мы поможем королю сделать верный выбор. Но сначала Ангшеби. Пусть радуется отбору и празднует. Но только сегодня. Завтра его ждет огромный сюрприз.
        - А что мы будем делать с Уинброком?
        - Пока ничего. Пусть думает, что сумел перехитрить нас.
        Они двинулись дальше и я не сумела разобрать дальнейших слов. Дракон! Что же выходит? Против дома Ангшеби собрали заговор? Лорд Эдуард собрался отправить свою дочь на отбор и выразить королю почтение Севера, но другие лорды не приняли его решения. Дому Ангшеби, давшему мне крышу и пропитание, грозит опасность. Если они пойдут ко дну, то и мне несдобровать.
        Что же делать? Думай, Лис, думай!
        Я подождала еще пару минут, пока шаги заговорщиков окончательно не стихли. Сердце в груди колотилось как бешеное и я не знала, как его утихомирить. Наконец поднялась на ноги, осторожно приоткрыла дверь, огляделась. Никого нет, можно идти.
        Подхватив юбки, я побежала по коридору в сторону главного зала и за одним из поворотов натолкнулась на Логвара. Мужчина среагировал мгновенно, обхватив меня за талию и давая понять, что не отпустит.
        - Где ты была, Лис? - спросил он. - Я искал тебя и уже начал терять терпение.
        - Вы искали, милорд? - дыхание сбилось, я ощущалась горячие руки, обнимающее мое тело сквозь легкую ткань платья.
        - Боги. Как ты тяжело дышишь, как раскраснелось твое лицо, - прошептал Логвар, касаясь пальцами моей щеки. - Что случилось, малышка Лис? Кто-то обидел тебя?
        - Нет, никто не обидел, милорд. Просто…
        Он обнял меня крепче и прижал к стене, отчего в коленях появилась предательская слабость.
        - Скажи мне, кто тебя так напугал и я покажу ему, что не стоит этого делать.
        - Милорд, послушайте…
        - Тише, Лис, - его пальцы легли на мои губы. - Ты и так едва дышишь. Ты заставила меня ждать и теперь должна вознаградить за ожидание.
        - Боги… - прошептала я. - Милорд… Логвар, я должна вам сказать…
        - Я знал, что ты сдашься, Лис. Рано или поздно ты должна была сдаться, - проговорил он, легко касаясь моих губ.
        Мое сердце едва не выскочило из груди и я слабо запротестовала, попытавшись его оттолкнуть.
        - Не думал, что ты решишься именно сегодня, но когда ты посмотрела на меня и ушла, я понял твой знак.
        Боги! Логвар решил, что я приглашаю его на свидание. Он подумал, что мое исчезновение из-за праздничного стола - это приглашение. Он шел за мной и ждал в этих коридорах. Нет, Лис, успокойся, возьми себя в руки сейчас есть более важные вещи.
        - Ты так хороша сегодня. Даже паутина в волосах тебе к лицу, - Логвар снял с моего локона тоненькую белую ниточку. - Где ты пряталась, Лис? Неужели под лестницей?
        Он потянулся к моим губам снова, но на этот раз я прикрыла его рот рукой.
        - Милорд, прошу, выслушайте меня. Это очень важно.
        Глава вторая
        Крепость Ангшеби приходила в движение, стоило только первым предрассветным лучам коснуться зубчатых стен. После праздника, который длился до глубокой ночи, вовсе казалось, что никто не спал. Я пыталась вздремнуть перед дорогой, но ничего не вышло. Покрутившись с боку на бок, так и не сомкнула глаз и принялась собираться. Вещей набралось совсем немного. Если сундуки леди Арессы придется везти на двух, а то и трех повозках, то мои платья уместились всего в один да и тот неполный.
        Оказавшись в замке впервые, я испытала унижение оттого, что леди-мать Арессы просто пришла в ужас, увидев мой гардероб. Сама же Аресса насмешливо поковырялась в нем и приказала слугам все выбросить. Мои новые господа заказали мне три платья, чтобы не стыдно было перед гостями. До сих пор мурашки по коже от воспоминаний.
        День обещал быть солнечным и, когда я вышла во двор, пришлось зажмуриться от искрящегося снега.
        - Лис, ты не забыла нюхательные соли? - спросила Аресса, подбирая юбки перед тем, как сесть в карету.
        - Нет, леди.
        - Чудно. У меня раскалывается голова.
        Еще бы! Весь вечер протанцевать едва ли не с каждым из лордов Севера. Всем вдруг захотелось снискать расположение будущей возможной королевы и Аресса не просидела за столом ни одного танца. К тому же, герцог Уинброк был на удивление холоден с ней и ничем не выказал своих нежных чувств. Рука невольно потянулась к его подарку. Я нащупала мешочек в кармане и пообещала себе, как только отъедем от Ангшеби, передать Арессе.
        Я немного замешкалась у дверей кареты и оглянулась на Дорти, свою лошадку. Когда-то моя семья славилась тем, что привозила на ежегодную ярмарку лучших скакунов. Дорти - одни из трех породистых кобыл, которых мы в состоянии были содержать. Продажа такой лошади существенно облегчила бы жизнь, но отец не соглашался на это ни под каким предлогом.
        Он отдал мне Дорти, когда отправлял в Ангшеби. Кобыла была уже не слишком молода, но все еще сильна и вынослива, мышастой масти в яблоках - просто красавица.
        - Ну что ты, Лис? - нетерпеливо спросила Аресса. Ее глаза были красными от слез, которые она пролила только что, прощаясь с семьей и которые лила до рассвета, проклиная свою судьбу. - Долго будешь возиться?
        - Прошу прощения, леди. Я сейчас. Только проверю как там моя лошадь и вернусь.
        Аресса кивнула. Она наотрез отказалась, чтобы кто-то кроме меня ехал в ее карете и двум служанкам пришлось разместиться на открытой повозке.
        Дорти узнала меня и обрадовалась. Она тыкалась влажным носом в мою ладонь, фыркала, нетерпеливо била копытом. Такой лошади не место в замковой конюшне. Ей нужна свобода, нужен выгул, ежедневные прогулки. Жаль, я могла выезжать лишь тогда, когда этого хотелось Арессе.
        - Лис, - я обернулась и увидела Логвара. - Как Аресса?
        - Проплакала все утро, милорд.
        - Надеюсь, ты ничего ей не сказала?
        Я помотала головой.
        - Ну и умница. Надеюсь, ты и дальше меня не разочаруешь, - он чуть склонился ко мне и добавил: - Я буду скучать по тебе, малышка Лис.
        - Вам будет некогда скучать, милорд, - ответила я, стараясь не думать о том, как великолепно он смотрится в меховом плаще со знаками дома Ангшеби. - У вас будет много дел и к тому же вы ведь собирались в столицу.
        Его губы изогнулись в легкой улыбке:
        - Ты будешь ждать меня, Лис?
        - Я буду рада, если вы доставите своей сестре удовольствие сопровождать ее на отборе.
        Логвар смерил меня оценивающим взглядом - цепким, пронзительным и довольным:
        - Ты умнее, чем кажешься, малышка Лис. Моей сестре не мешало бы у тебя поучиться вести беседы.
        - Пусть лучше учится у вас, милорд, - ответила я. - Когда вы прибудете в столицу.
        Логвар засмеялся и легонько щелкнул меня по носу, как обычно делают с детьми:
        - Ты прелесть. Лис. А теперь давай серьезно. Ты ведь помнишь весь наш план? Помнишь, что нужно говорить Арессе? Слугам, если они начнут задавать вопросы?
        - Да, милорд, не беспокойтесь. Я сделаю все, как было задумано.
        - Да будет воля богов, к вечеру вы окажетесь на постоялом дворе. Сразу отправь мне птицу, поняла? Всего пару слов, что вы живы. Пиши так, чтобы никто и ничего не понял, если птицу перехватят. Жаль, что я не могу поехать с вами…
        Логвар оглянулся по сторонам. На миг его лицо показалось мне встревоженным, но потом все вернулось на свои места и наследник Ангшеби снова стал прежним.
        - Удачи, Лис, будь умницей.
        Он быстро поцеловал меня в щеку и ушел.
        Я невольно коснулась лица рукой. Этот поцелуй, быстрый, как укус, был совсем не похож на те, что иногда случались между нами раньше. Нет, я всегда знала, что Логвар мне не пара и ничего хорошего из этого не выйдет. Максимум, что я могла получить - это бастарда и скромное пожизненное содержание. Неплохо для девицы моего положения, но для моей семьи ничто.
        Вернувшись в карету я застала Арессу, равнодушно взирающую в окно с флакончиком нюхательных солей у носа.
        - Посмотрела на свою лошадь? - вяло спросила она.
        - Да, леди, она в порядке. Надо будет проехаться верхом в один из дней, что скажете?
        Девушка равнодушно махнула рукой:
        - Что угодно, лишь бы не думать о кошмаре, который мне предстоит.
        - Зря вы так расстраиваетесь. Поездка в столицу - это всего лишь путешествие. К тому же, я слышала, что принц Адриан предпочитает блондинок.
        - Кто сказал эту чушь?
        - Слуги часто шепчутся, пока их хозяева пьют вино и танцуют.
        Аресса взглянула на меня с ноткой брезгливости:
        - Думаю, тебе стоит поменьше водиться со слугами. Лис. И, кстати, если они правы, у тебя больше шансов понравиться бастарду. Твои волосы куда светлее моих. А что, - она даже на миг оживилась, - Неплохая идея. Отдам ему тебя вместо себя!
        Аресса даже тихонько рассмеялась, но в этот момент карета тронулась и мир за окном начал движение.
        - О, боги, смотреть не могу на это, - простонала Аресса и задернула шторку.
        Я же наоборот любила смотреть за окно и с удовольствием бы понаблюдала, как ненавистный Ангшеби исчезает за заснеженным холмом. Но леди Аресса предпочла задернуть все шторы и обрекла меня на унылое созерцание ее вселенской печали. Я вновь подумала о том, когда же стоит отдать подарок герцога. Если сделать это сейчас, Аресса либо разрыдается, либо обрадуется. Меня больше волновало то, что от подарка исходили странным эманации. Кто бы его не создал, он вложил туда огромную силу.
        Еще я думала о Логваре. Мне совсем не понравилось выражение его лица, когда он оглядывался по сторонам. План, который был придуман прошлой ночью, имел слишком много «если», но времени на другой у нас не было. Достаточно уже того, что вместо одного кортежа из Ангшеби выедут два. Один вместе с Логваром и его людьми двинется по Северному тракту, как и планировалось. И второй, наш, поедет в объезд через деревни и поселки. Более малочисленный, более бедный и короткий, чтобы не привлекать внимания. Хорошо, что Аресса так погружена в свою тоску, что ничего не замечает, иначе не избежать очередного скандала.
        К полудню мы минули добрую половину пути, положенную до постоялого двора госпожи Женевьевы. Аресса мирно задремала, уронив голову на подушки, а я наконец открыла шторки на дверях и любовалась на зимний лес. Карета мирно поскрипывала на рессорах и наше путешествие проходило довольно спокойно. Я решила не будить Арессу и отдать ей подарок герцога на постоялом дворе. В конце-концов, какое бы любопытство меня ни мучило, эта вещь чужая и к тому же магическая, а здесь шутки плохи.
        Снаружи был густой, заваленный снегом, лес. Во мне поднялась легкая тревога, когда мы въехали в него. По-моему, это не лучшая идея. Поездка через лес может быть опасной, пусть мы и проедем по самому его краю. Я убедила себя в том, что Логвар не дурак и не станет подвергать сестру опасности. Обо мне и речи не шло. Впрочем, приятно вообразить, что Логвар Ангшеби мог задуматься и о малышке Лис. Вероятно, ему куда больше хотелось заполучить мою девственность, чем вручить ее разбойникам, которые могут на нас напасть.
        Под мерное покачивание кареты я и сама стала погружаться в сон, как вдруг что-то бухнуло на крышу и раздались крики.
        - Лис, что случилось? - сонно пробормотала Аресса. - Что это?
        - Мы остановились, - проговорила я, холодея от ужаса.
        - Что за звуки… Лис…
        Аресса взглянула на меня и побледнела. Снаружи слышались брань и звон клинков. Боги, помогите! Неужели на нас напали?
        Я припала к окну, надеясь что-то разглядеть, но тут дверь резко открылась и я буквально вывалилась наружу. Чья-то грубая рука тут же подхватила меня за шиворот и встряхнула так, что клацнули зубы.
        - Кто вы такой? Отпустите ее! - тут же закричала Аресса, бросаясь следом за мной.
        - Не выходите из кареты! - крикнула я, но было поздно.
        Высокий крупный мужчина в боевом облачении без знаков какого либо дома взвалил ее на плечо как перышко и потащил прочь. Аресса брыкалась и кричала, молотила кулачками по спине громилы, но без толку.
        - Пусти меня! - закричала я и что было сил пнула моего пленителя в колено.
        - Ах ты, дрянь! - взвыл он и на миг выпустил меня из рук.
        Этого хватило, чтобы я согнулась и вытащила из голенища сапога маленький кинжал, который братья подарили мне перед отъездом из дома. Едва успев разглядеть громилу, который без труда настиг меня и пребольно схватил за руку, я наугад ткнула его кинжалом. Острие уперлось в кольчугу и противник только ухмыльнулся.
        - Кто ты такой? Что тебе нужно? - закричала я снова.
        - Заткнись, пока зубы целы, - ответил мне амбал с рыжей неровной бородой и шрамом на лице, который держал меня.
        Наши вещи, припасы были разбросаны по заснеженной дороге. Неизвестные, напавшие на нас, были слишком хорошо подготовлены к бою для обычных лесных грабителей, но все же рылись в сундуках. Холодея от ужаса, я заметила, что часть из них еще бьется с остатками нашей охраны. Одну из служанок прямо тут же рядом в этот момент насиловали двое. Крики бедняжки раздавались над лесом.
        Меня вмиг охватило отчаяние.
        - Пусти меня! - завопила я, снова пытаясь высвободиться из хватки напавшего. - Будь ты проклят! Отпусти!
        Изо всех сил я вцепилась в его руку и укусила. Ответом мне стал удар, после которого я потеряла сознание.
        Со всех сторон мое тело было окутано блаженным теплом. Я ощущала приятный запах трав и слушала потрескивание поленьев. Ужасно болела голова и открыть глаза оказалось настоящей пыткой.
        - Господин, она очнулась! - крикнул кто-то и голос гулким эхом отдался в голове.
        Дальше кто-то взял меня руку.
        - Вы слышите меня? Слышите?
        Перед глазами как будто бы была пелена и я не сразу сумела разглядеть мужчину, который сидел рядом со мной.
        - Вы слышите меня?
        Я кивнула.
        - Видите?
        Снова кивок.
        - Вы можете говорить?
        - Кажется, - ответила я, прочищая пересохшее горло.
        - Вот, выпейте воды - станет легче.
        Он поднес к моим губам простую деревянную кружку и помог приподнять голову, чтобы я сделала глоток.
        - Не пейте сразу много, леди Аресса, - заботливо произнес он.
        Услышав это, я закашлялась.
        - Поднимитесь, сядьте, - принялся помогать мне неизвестный мужчина.
        Он был очень молод - на вид не старше тридцати лет. Высокий, с кудрявыми волосами, собранными в короткий хвостик. На смуглом лице ярко выделялись светлые глаза, а кисти рук были покрыты татуировками с надписями на неизвестном мне языке.
        - Спасибо, - проговорила я, когда полностью откашлялась. - Где я нахожусь? И кто вы такой?
        Вместе с нами в комнате находилась еще и женщина. Она что-то помешивала в котелке у очага и я не видела ее лица. «Крестьянка», - решила я, взглянув на ее одежду. Да и дом явно деревенский. Бревенчатые стены, небольшие слюдяные окошки и довольно бедная обстановка.
        Мужчина не спешил отвечать на мой вопрос и прежде что-то сказал женщине на языке, который я не понимала. Та ответила ему так же.
        - Вы голодны, леди? - спросил мужчина. - Придется еще немного подождать. Зовите меня Ирхе. Мои братья нашли вас в лесу, после нападения на ваш кортеж.
        - Братья? А кто ваши братья?
        - Листиане. Слышали о них?
        О боги! Я едва сдержалась, чтобы не застонать от услышанного. О листианах заговорили совсем недавно. Никто толком не знал, откуда они пришли и где живут. Знали только, что листиане не подчиняются никаким законам, кроме своих собственных, живут где хотят и как хотят. Наш король объявил их вне закона и потому листианам приходилось осторожничать, находясь в срединных землях королевства. Но здесь, на Севере, они чувствовали себя куда лучше.
        В ответ я только кивнула.
        - Вы в нашей деревне, - продолжал Ирхе. - Нам не понравилось, что чужаки устроили разбой на нашей земле.
        «Нашей земле». Я с трудом сдержалась и промолчала. Если сказать этому типу, что из этих земель здесь нет ни клочка тех, что принадлежат им, он наверняка выкинет меня на мороз и перестанет быть таким любезным.
        - Вы нашли кого-то еще в лесу? - спросила я. - Из тех, кто был со мной?
        - Они все убиты, леди, - ответил Ирхе. Он говорил с легким акцентом и его слова звучали мягче и мелодичнее, чем у других.
        - Мне жаль. Мы не знаем, кто устроил это нападение, но обещаем, что не оставим его без ответа. Никто не смеет грабить и убивать на нашей территории.
        Я разглядывала своего собеседника и никак не могла поверить, что вижу листианина. В рассказах моей няньки все они были чудищами с когтями, зубами и парой-тройкой лишних голов. Они нападали на города, выкрадывали юных девушек, совращали их, отбирали невинность, чтобы те рожали им детей и утоляли плотский голод. Для моей няньки, которая так и осталась старой девой, это было самым жутким преступлением на свете.
        - Как вы узнали, кто я?
        Ирхе улыбнулся и протянул ко мне раскрытую ладонь, в которой лежал кулон с крупным светло-голубым камнем.
        - Ваш амулет сказал мне. Он выпал из кармана платья и лежал рядом с вами. Зачем вы сняли такую сильную вещь? Ее стоит всегда носить на себе.
        Я просто опешила. Мало того, что меня спас листианин, так он еще оказался магом. И, судя по всему, немалой силы, раз сумел открыть подарок герцога. Что же мне теперь делать? Думай, Лис. Если сказать, что я никакая не леди Ангшеби, неизвестно, как отнесутся к этому листиане. Быть может, пока держать язык за зубами и имя Арессы спасет меня?
        А где сама Аресса? Последний раз я видела ее, когда неизвестный разбойник тащил бедняжку куда-то в лес. Неужели и она мертва?
        - Ирхе, скажите, - мой собеседник улыбнулся и я в очередной раз поразилась его необычной красоте. Среди северян таких мужчин не встретишь. - Там в лесу, когда вы меня нашли, не было еще одной девушки? Она ехала со мной.
        - Нет, леди. Когда мы пришли, там не было ни одной женщины, кроме вас. И вы были без сознания.
        - И вы не нашли следов нападавших?
        - Наши следопыты ищут их, леди. Не волнуйтесь, мы сообщим вашим родным о вас. У нас мир с лордами Севера.
        Ирхе снова улыбнулся и мне тут же захотелось улыбнуться ему в ответ - настолько обаятельным был этот мужчина.
        - Мы знаем, что вы собирались на отбор к принцу Адриану. И мы были рады этому.
        - Почему? - тут я ни на шутку удивилась.
        - Принц хорошо знает законы и обычаи листиан, он уважает мой народ. Если вы станете королевой, мы вместе сумеете остановить преследования, которым мы подвергаемся.
        Вот это да! Сейчас я почти понимала, отчего Аресса впала в такую печаль. Всем, даже листианам, живущим в глухих лесах, было выгодно ее замужество. Куда не кинь - все хотели ее использовать.
        Я только открыла рот, чтобы задать загадочному Ирхе еще один вопрос, как кто-то постучал в дверь. Женщина, занимавшаяся едой, отправилась открыть. На пороге домика появился паренек лет тринадцати-четырнадцати на вид.
        - Ирхе, - окликнул он моего собеседника. - Вернулся Чарим.
        Листианин вмиг стал серьезным и сделал мальчику знак подойти. Тот под неодобрительным взглядом женщины пересек комнату, оставлял на полу мокрые следы.
        - Он принес вести из Ангшеби, - мальчик протянул Ирхе свиток.
        - Ангшеби? - встрепенулась я. В голове тут же снова запульсировала боль. - Там что-то случилось?
        Ирхе хмурился, читая письмо, а затем поднял глаза и произнес:
        - На ваш замок напали, миледи. Ваши отец и брат бесследно исчезли, а Ангшеби теперь под властью лорда Колтона.
        - Боги… - прошептала я. - Значит, я не могу вернуться домой. Но как это случилось? Что еще там написано?
        Ирхе свернул свиток и вернул его мальчику.
        - Больше ничего, миледи. Чарим, наш разведчик, больше ничего не сумел узнать.
        - Что же мне делать?
        Из глаз невольно выкатились слезы и я не спешила их стирать. Ангшеби - замок, где я была никем, где служила леди Арессе и где впервые в жизни меня поцеловал Логвар. Замок, который я ненавидела, теперь захвачен. Люди, которым я служила, исчезли. Возможно, они в плену или убиты. План, придуманный Логваром совсем не сработал, раз так вышло.
        Ирхе что-то сказал женщине, и она подала мне чашку с каким-то отваром. Душистая горькая жидкость коснулась языка и сознание будто прояснилось.
        Дом Колтонов второй после Ангшеби. Старик-лорд всегда мечтал прибрать Север к рукам и ему это удалось. Вдруг именно его я и слышала вчера во время праздника?
        - Вам нельзя возвращаться в Ангшеби, леди, - сказал Ирхе, видя, что я немного успокоилась. - Я и мои люди поможем вам.
        - Каким образом?
        Итак, что же выходит. Лис? Замок захвачен, вся семья Ангшеби будто растворилась в воздухе, а тебя приняли за участницу отбора. Листиане, похоже, не такие уж дикари и им не чужды понятия благородства и чести. Но станут ли они помогать мне, узнав, что я простая компаньонка? В этом я очень сомневаюсь. Придется пока придержать язык за зубами.
        - Я знаю тайные тропы, - ответил Ирхе. - Вместе с моими людьми мы поможем вам добраться до столицы и принять участие в отборе. Там вы будете под защитой принца Адриана и никто не сумеет причинить вам вред.
        Я задумалась. Аресса Ангшеби никогда не была в столице. Лорд Эдуард считал, что его дочери нечего делать среди распущенной и пресыщенной знати. Девушку там никто не видел. Даже в преддверии отбора Эдуард отказался отправить ее портрет в столицу, так как счел это оскорблением и сомнением в красоте его дочери.
        Сколько Аресса ни просила, отец так и не позволил ей отправиться ко двору. Даже просьбы королевы о том, чтобы его дочь присоединилась к числу ее фрейлин, остались неотвеченными. За это лорда Эдуарда и уважал весь Север. Он не отвечал на просьбы человека, желавшего усадить на трон своего бастарда.
        - Вы уверены, что мне не будет угрожать опасность в пути?
        - Я даю вам обещание, что мы сделаем все, чтобы вы добрались до столицы целой и невредимой.
        Ирхе снова улыбнулся и в очередной раз отметила, какая же у него потрясающая искренняя улыбка.
        - Мы проведем вас путями, которых не знают люди Колтона.
        - Откуда же их знаете вы?
        - У нас свои секреты, миледи. Среди северян мало людей, владеющих чистой магией, а мы знакомы с ней с рождения.
        - Значит, вы - маг, Ирхе?
        Мужчина кивнул:
        - Я ведь сумел прочитать ваш оберег. Очень сильная вещь - держите его при себе во время пути и на отборе и с вами не случится никакой беды.
        Я взглянула на кулон, который до сих пор держала в руках. Сквозь бархатную ткань он казался мне таким жутким, будто от него исходила волна страха и ужаса. Но сейчас амулет как бы потеплел и больше не пугал меня.
        - Как я могу вам верить? - спросила я. - Вдруг вы завтра же выдадите меня Колтону?
        Ирхе только покачал головой:
        - Мне не важны деньги и слава, миледи. Я забочусь только о жизни своего народа. Доставив вас в столицу, я окажу принцу услугу, а в ответ смогу попросить его об услуге для меня.
        Я коротко улыбнулась и не стала отвечать.
        Возможно ли, что Аресса окажется в столице, когда я туда прибуду? Что меня ждет, если мой обман раскроется. Скорее всего, к листианам в столице отнесутся враждебно и мое искреннее признание в том, что пришлось взять чужое имя, будет воспринято благосклонно. Во всяком случае, я на это надеюсь.
        Ох, рискуешь же ты, Лис. Ох, как рискуешь. Но не ползти же мне в одиночку через полкоролевства домой к родным руинам?
        Нет, Ирхе прав, в столице я буду в безопасности и сумею помочь Ангшеби. Стоит попробовать.
        - Вам нужно отдохнуть, миледи, - произнес листианин. - Рета принесет ужин, а после ложитесь спать.
        - А вы куда? - спросила я, видя, что он поднялся.
        - Мне нужно подготовить все необходимое. Мы отправимся завтра с рассветом. Отдохните, нас ждет долгий путь.
        На его лице снова возникла загадочная полуулыбка, которая успела мне понравиться. Ирхе чуть склонил голову в знак уважения и ушел. Молчаливая Рета поставила передо мной тарелку с ароматным тушеным мясом и овощами. Я поблагодарила женщину, но та так ничего и не ответила. Неужели у листианских женщин не принято говорить лишних слов?
        Я была очень голодна и старалась есть небыстро, чтобы сохранить образ благородной леди. Надеюсь, у Реты не возникнет сомнений в моем происхождении.
        После еды тело расслабилось и, несмотря на все волнения, я провалилась в глубокий сон. Очнулась от того, что Рета теребила меня за плечо и тихонько звала:
        - Проснитесь, леди, - говорила она со знакомым акцентом. - Вам пора собираться в путь.
        Я ощущала такую усталость, что и пошевелиться было трудно. Голова еще немного болела - все-таки меня неслабо приложил тот тип на лесной дороге.
        Переодевшись в мужской костюм, который предложила Рета, я почувствовала себя куда увереннее, чем в платье. Брюки, куртка, рубашка из тонкой шерсти и теплый меховой плащ защитят меня от холода куда лучше. Заносчивая Ареса наверняка бы скривилась, едва только увидев эти вещи, а вот я была куда менее принципиальна. Мелькнула мысль сыграть взбалмошную аристократку и оскорбиться, но воспоминание о том, что мне предстоит путешествие в несколько дней на морозе, отбило такое желание. Зачем строить из себя невесть что, когда рискуешь замерзнуть?
        - Вам очень идет, - улыбнулся Ирхе, вошедший в дом, пока я доедала свой завтрак.
        - Благодарю вас, - ответила я, подумав, что ему тоже очень идут шапка из волчьего меха, пряди кудрявых волос, выбившиеся из-под нее, и нерастаявший снег на одежде. Ирхе был красив особой, не северной, красотой какую редко встретишь в этих местах. В дневном свете он предстал передо мной по-новому - оливковый оттенок кожи казался еще более необычным, а в ухе я заметила маленькую золотую серьгу-колечко.
        Мужчина внимательно посмотрел на меня и улыбнулся:
        - Мне много рассказывали о вас, миледи. Сейчас я понимаю, что люди врут.
        - В чем же? - спросила я, отставляя пустую тарелку.
        - Я думал, вы выше и у вас темные волосы.
        Натянув на лицо легкую улыбку, я лишь пожала плечами:
        - Люди любят приукрасить правду, Ирхе. Кому как не вам, листианину, знать об этом?
        Мужчина согласно кивнул.
        - Вы уже готовы ехать?
        - Да, конечно, - я встала из-за стола. - Чем скорее, тем лучше.
        Когда я вышла из домика с дорожным мешком, в который Рета упаковала мою одежду, поняла, что нахожусь в небольшой деревеньке, со всех сторон окруженной лесом. Листиане жили вдали ото всех и не забыли окружить свое поселение частоколом.
        Меня уже ожидал Ирхе и еще двое мужчин. Один из них по возрасту годился бы мне в отцы, а второй был совсем молод, почти мой ровесник. Небольшой отряд, чего уж и говорить.
        - Во время нападения лошади из вашего кортежа разбежались по лесу, - сообщил Ирхе, - Но трех мои люди сумели найти после. Для вас мы выбрали одну из них.
        Я повернула голову и тут же вскрикнула от восторга. Лошадью, которую выбрали мне, оказалась моя Дорти. Я тут же кинулась к ней. Кобыла, узнавшая меня, радостно зафыркала и ударила копытом.
        - Ирхе, спасибо вам! - искренне поблагодарила я. - Я и надеяться не могла.
        - Вот вещи ваши, к сожалению, так и остались в лесу.
        - Боги с ними, с вещами, - отозвалась я и тут же поймала на себе заинтересованный взгляд Ирхе и его спутников. - При дворе во время отбора я сумею получить все новое.
        Кажется, такой ответ устроил их и больше удивленных взглядов на себе я не ловила.
        Сегодняшний день как нельзя лучше подходил для путешествия - солнечный, не слишком холодный, свежий и прозрачный.
        Мы двигались верхом по узкой лесной тропе, на которой виднелись следы лошадиных копыт и людских ног.
        - Здесь кто-то был до нас? - спросила я.
        - Да, миледи. Наши охотники и следопыты. Это листианская тропа.
        Элси, самый младший из моих спутников, оказался разговорчивым и веселым парнем. Стоило мне только сказать хотя бы слово, Элси тут же вступал в беседу и начинал рассказывать обо всем вокруг.
        - И на ней нельзя встретить никого, кроме листиан?
        - Нет, миледи. Мы прячем свои тропы от посторонних.
        - Каким способом?
        - С помощью магии.
        - И многие из вас владеют магией? - спросила я.
        - Многие, миледи. Мы не чураемся ни «чистой» магии, ни «грязной», как говорят у вас. Для нас сила едина.
        Пожалуй, нам есть чему поучиться у листиан. Они живут в согласии с природой, умеют понимать ее знаки, брать все, что необходимо для жизни. Им не нужно соблюдать законы страны, в которой они проживают, чтобы быть счастливыми, листиане поддерживают старые традиции, заведенные еще их предками. К тому, они не делят людей по происхождению - любой, из каких мест бы он ни прибыл, может примкнуть к ним. Думаю, многие бы не отказались. Главная проблема в том, что сначала их нужно разыскать.
        - И ты тоже владеешь магией, Элси?
        Парень засмеялся:
        - Ну какой же я маг, миледи? Мои родители крестьяне, которые всю жизнь пахали землю. Во мне нет ни капли дара, а потому я только и мог, что помогать им, пока король не повысил налоги.
        Выходит, Элси и его семья пришли к листианам четыре года назад. Тогда королевство только-только отходило от долгой войны с соседней Геранией и Его Величество не придумал ничего лучше, кроме как поднять налоги. Помню, тогда содержание всего замка стало для моей семьи непосильным и большую его часть пришлось закрыть и предать запустению.
        - И вы пришли к листианам?
        - А куда нам было деваться, миледи? - грустно вздохнул он. - Они приняли нас и дали место в своей деревне.
        Я присмотрелась. Элси не похож на северянина. Темно-русые длинные волосы, торчащие из-под шапки, карие глаза. Похоже, листиане были рады всем, кто готов увеличить их численность.
        К вечеру небо заволокло тучами. Поднялся ветер. Ирхе хмурился и то и дело поглядывал на небо.
        - Ночью пойдет снег, - сказал он, когда мы остановились на привал. - Я боюсь, мы не сможем пройти по тропе, которую я выбрал.
        - И что нам делать?
        Весь день наблюдая за листианами, я так и не сумела понять, как им удавалось найти эти самые тайные тропы. Следы людей были не везде, но Ирхе и его спутники без труда указывали, куда идти дальше. Как они это делали? Загадка.
        - Нам придется выехать на тракт, - ответил Ирхе. - Думаю, это стоит сделать как только стемнеет и миновать этот участок по темноте.
        - А, если нас кто-нибудь увидит?
        Перспектива оказаться узнанной и пойманной меня не слишком радовала, поэтому идея Ирхе мне совершенно не нравилась.
        - Здесь начинаются земли лордов Востока, - ответил Ирхе. - Как вы знаете, они поддерживают короля и принца Адриана.
        Я тут же прикинула в голове, где мы можем находиться. Карту северных земель помнила смутно. Правда, при поездке в Ангшеби пересекла едва ли не половину королевства и потому могла представить, какое расстояние мы преодолели за целый день довольно быстрого передвижения без привалов.
        - Чьи это будут владения? - спросила я.
        - Тракт проходит по землям леди Торнбих.
        - Торнбих. Отлично, - проговорила я.
        Дариса Торнбих, моложавая и веселая вдова герцога Итона Торнбих. Она осталась без мужа лет пять назад и с тех пор, как король жаловал ей за доблесть покойного мужа в бою довольно крупный земельный удел, Дариса стала ярой его сторонницей. Я видела лишь ее портрет, но говорили, что герцогиня сохранила удивительную красоту, которая, увы не передалась ее дочерям.
        - Вы согласны на мой план, миледи?
        Как будто бы у меня есть выбор!
        - Я доверяю вам, Ирхе, - только и оставалось согласиться мне.
        Листианин согласно кивнул и чуть склонил голову:
        - Ваше доверие для меня честь.
        Я поймала себя на мысли, что у него невероятно притягательный взгляд. В его лицо хочется смотреть и смотреть - как будто чары какие-то. Даже Логвар, от одной близости которого у меня тряслись коленки, не вызывал таких чувств. Не стоит терять бдительность, Лис. Мало ли какой магией владеют эти листиане. Хорошо, что я все-таки решилась надеть амулет-подарок герцога. Надеюсь, он защитит меня от чужого влияния и чужой силы.
        На тракт мы выехали, когда на заснеженную дорогу уже падал мутный свет луны, с трудом пробивающийся сквозь густые облака. Как и предрекал Ирхе, начал срываться редкий снежок.
        Я едва ли не смыкала глаза прямо в седле от усталости. Поездки верхом всегда давались мне легко - я была прекрасно обучена верховой езде. Однако, долгий перерыв в тренировках и довольно расслабленный образ жизни в замке сделали свое дело. Я чувствовала каждую мышцу в своем теле и больше всего хотела, чем как следует согреться и уснуть. А вот моим спутникам все было нипочем. Листиане, привыкшие к кочевому образу жизни, оказались куда выносливее меня.
        Когда мы двинулись по тракту снег повалил гуще.
        - Не волнуйтесь, миледи, - проговорил Торк, самый старший мужчина нашего маленького отряда, - К утру снова будет ясно.
        - Откуда вы знаете? - удивилась я.
        Он только улыбнулся в ответ:
        - Природа говорит об этом.
        «Природа говорит» - весьма исчерпывающий ответ и весьма «понятный».
        Мы ехали не слишком быстро. Я чувствовала, что Дорти уже устала и была недовольна, что ей не дают отдохнуть. Моя бедная лошадка всего лишь каких-то полчаса сумела спокойно постоять на месте и выпить воды из родника с удивительно теплой водой, который мы нашли в лесу.
        Спустя где-то час пути, когда я окончательно убедилась в безопасности нашего пути и верности решения, позади нас появились всадники. Первые люди на тракте, которых мы увидели. Я-то думала, что зимой путешественников немного. К тому же ночью все нормальные люди спят на постоялых дворах под теплыми пушистыми одеялами. Мне, похоже, такое удовольствие выпадет не скоро.
        - Едем быстрее, - скомандовал Ирхе, когда всадники стали быстро приближаться к нам.
        Я ударила Дорти в бока.
        - Прости, девочка, надо поработать.
        Лошадь недовольно фыркнула, но шагу прибавила. Ее порода как раз и была создана для таких вот долгих изнурительных путешествий. Только сама Дорти оказалась этому не рада.
        Всадники позади нас не сдавались. Как бы мы ни старалась, усталость лошадей и наша собственная сыграли злую шутку. Нас настигали.
        - Именем короля, остановитесь! - услышала я и, оглянувшись, сумела разглядеть цвета дома Торнбих на одежде преследователей. Благо луна вынырнула из-за туч.
        - Не останавливаемся! - крикнул Ирхе. - Свернем с тракта и скроемся.
        - Мы завязнем в снегу, - возразила я.
        - У нас нет других решений. К тому же, тропа совсем рядом.
        Я мысленно послала листианина в бездну и приготовилась мучительно продираться сквозь сугробы. Боги, помогите нам.
        Кажется, мои молитвы не были услышаны, потому что именно в этот миг нам навстречу выехал еще один отряд всадников в цветах Торнбих. Вооружены они куда лучше и было их больше. Кажется, уйти не удастся.
        Я натянула поводье и Дорти послушно остановилась. Похоже, лошади понравилось, что неугомонная хозяйка наконец-то позволяет немного передохнуть. Вот только причина для этого была не радостной.
        Листиане остановились нехотя. Ирхе произнес что-то на своем языке и, судя по интонации, это были далеко не добрые слова. Элси и Торк напряженно молчали.
        Всадники окружили нас с обеих сторон, но не приближались слишком близко. Листиане были вооружены и, к тому же, в отличие от меня не погнушались бы воспользоваться магией. Ирхе так уж точно не отказал бы себе в удовольствии швырнуть в тех, кто потребовал его остановиться именем короля, каким-нибудь убийственным заклинанием.
        - Кто вы такие и почему пересекли границу земель дома Торнбих? - крикнул один из всадников, окруживших нас впереди.
        Всего их было восемь. Четверо сзади, четверо спереди. Я услышала странный стрекочущий звук, который бывает при взведении арбалета, и по моей спине поползли мурашки.
        Сердце облилось кровью. А, что если сегодня кто-то погибнет? Погибнет из-за моей нелепой лжи и желания спасти свою драгоценную шкурку?
        - А ты сам-то кто такой? - спросил Ирхе. В интонации его голоса уверенность граничила с нахальством.
        - Я служу леди Торнбих, хозяйке этих земель, - ответил всадник.
        Я всмотрелась в его лицо, насколько это было возможно, потому что снег усиливался, а луна снова уходила за тучи. Мужчина был молод. Судя по тому, как он возвышался седле над своими спутникам, имел могучее телосложение. На его одежде я видела нашивки, вероятно, с цветами дома Торнбих - пурпур и золото - луна скрывалась слишком быстро и не давала мне хорошенько их рассмотреть.
        - Мы едем по Северо-Восточному тракту, мой друг, - развел руками Ирхе. Сейчас он казался почти дружелюбным, но я знала, что листианин в любой момент вонзит нож в сердце любого из противников с улыбкой. - А он принадлежит королевству, а не дому Торнбих. Так давай разойдемся мирно. Мы - простые путники и нам нет дела до твоих господ.
        - Зато моим господам есть дело до того, кто шляется по их земле. Следуйте за нами и, если вы и впрямь простые путники, к утру сумеет продолжить свой путь.
        - У нас нет времени вести с твоими господами задушевные беседы, - не отступал Ирхе. - С чего бы им что-то требовать от нас?
        - На Севере творятся неважные дела. Лучше бы тебе не спорить и ехать за нами. Иначе мы заставим вас силой.
        Повисло молчание. Ирхе и могучий всадник вглядывались друг в друга, напрягая глаза. Я заметила, как рука листианина легла на клинок, а после услышала, как взвели еще один арбалет. Нельзя допустить, чтобы пролилась кровь.
        - Стойте! - как можно громче выкрикнула я. - Мое имя - Аресса Ангшеби и эти люди - мои. Мы следуем через земли леди Торнбих в столицу и не представляем никакой опасности для вас и ваших господ.
        Ирхе оглянулся на меня и я была рада, что не могу разглядеть выражение его лица полностью. Даже сквозь мутный свет я представляла, что выражал взгляд листианина.
        - Прошу прощения, миледи, если я и мои люди оскорбили вас, но таков приказ моей госпожи и я не могу ему не подчиниться, - ответил всадник.
        - И что же тебе приказали? - как можно надменнее проговорила я. Саму Арессу тут вряд ли видели, но слухи о ее нраве разнеслись куда дальше, чем можно было представить. - Мешать путникам следовать по своим делам на королевской дороге?
        - Мне и моим людям велено проверять всех, кто следует через земли Торнбих с Севера.
        - Ну что ж, - протянула я, делая паузу, будто бы обдумывая дальнейшие слова. На самом же деле, просто пыталась успокоить сбившееся от волнения дыхание и подождать, пока сердце станет колотиться чуть тише. - Назови мне свое имя.
        - Меня зовут Гвивер, миледи, я начальник стражи дома Торнбих.
        - Хорош же начальник, который погнался самолично ловить народ среди ночи на дороге. Так ты отказываешься пропустить нас?
        Я усмехнулась, чтобы придать своим словам силы. Кажется, удалось. Гвивер процедил сквозь зубы:
        - Я не могу нарушить приказа моей госпожи леди Торнбих.
        - Тогда мы едем с вами, - ответила я. - Но по своей воле и лишь для того, чтобы сообщить твоей госпоже, что за олухи у нее на службе. А заодно получить кров и еду. Надеюсь, в вашем замке знают, как относиться к благородным людям и их придворным?
        Я снова ударила Дорти в бока и та, недовольно всхрапнув, затопала по дороге. Потерпи девочка, еще немного и ты получишь теплое место в конюшне, свежий овес и вдоволь чистой воды. А твоя непутевая хозяйка получит спальню с нормальной кроватью, ванну и еду.
        Боги, помогите мне! Только бы это дело имело благополучный исход. Вот уж правду говорила моя матушка, когда запрещала врать. Ложь накапливается в снежный ком, который срывается вниз по крутому склону. Скатываясь вниз, ком запросто может придавить лжеца и тогда тому не поздоровится. Ох, надеюсь, герцог Уинброк не обманул меня и его амулет и впрямь даст защиту.
        Мы двинулись вперед. Тракт уходил влево, но я последовала за стражниками Гвивера, которые свернули направо в сторону крепости. Та поблескивала огнями факелов и манила к себе запахом человеческого жилья. Олений Холм едва ли не больше Ангшеби, к нему прилегают обширные земли с сотней деревень и потому леди Торнбих можно назвать самой богатой женщиной королевства. Приближаясь к крепости, я все думала, какой же окажется эта женщина. В том, что мы встретимся, сомневаться не приходилось.
        Чем ближе мы подъезжали к крепости, тем больше мне хотелось сорваться на галоп и поскорее оказаться там, где тепло, есть горячая пища и не сыпет мелкий густой снег. Дорти тоже не терпелось - кобыла всхрапывала, мотала головой и, кажется, была напряжена не меньше, чем я.
        У ворот крепости Гвиверу стоило только сделать знак рукой и часовые тут же впустили нас. Я, видевшая в своей жизни всего два замка - свой собственный и Ангшеби - была поражена тем великолепием, которое ожидало меня в Оленьем Холме.
        Сразу видно, что у дома Торнбих дела идут хорошо.
        Нас проводили в большой зал и я старалась не показывать виду, как удивлена всему вокруг и ни в коем случае не вертеть головой. Похоже, леди Торнбих недавно устраивала прием - в зале еще стоял широкий длинный стол, а стены украшали гобелены и знамена дома.
        - И долго нам ждать? - спросила я Гвивера. - Я и мои спутники замерзли и устали. Вы всегда держите гостей на пороге?
        - Смею напомнить вам, леди Аресса, что полчаса назад вы собирались продолжить свой путь по морозу и холоду. Моя госпожа, леди Дариса, уже в постели и вам следует подождать ее.
        Он коротко поклонился и вышел.
        Интересно, а леди Дариса поднялась бы с постели, скажи я свое настоящее имя?
        - Мы слишком рискуем, - сдавленно проговорил Ирхе. - Что скажет леди, когда увидит нас?
        - А что вы предлагаете? - шепотом возмутилась я. - Сбежать у нас бы не вышло - кого-нибудь бы просто подстрелили.
        - Вы могли не называть свое имя, - вставил Элси. - Могли бы сказать, что вы одна из нас.
        - Чтобы нас всех вместе бросили в темницу? Я даже не знаю, кем лучше быть - листианкой или леди Ангшеби.
        Ирхе хотел что-то возразить, но послышался стук каблучков и в следующую минуту перед нами появилась невысокая женщина средних лет в теплом халате с меховой оторочкой и с наскоро собранной прической. За ее спиной стоял Гвивер.
        - Вы - леди Аресса Ангшеби? - высоким ровным голосом спросила женщина.
        - Да, миледи, - я сделала легкий реверанс, какой бы допустила сама Аресса. Благо за то время, что я провела в услужении, мне удалось изучить ее манеры.
        Женщина оглядела меня с ног до головы и, вероятно, сочла мой наряд неподобающим.
        - Что привело вас ночью на дорогу, проходящую по моим землям?
        - Несчастье. Вы вероятно слышали вести с Севера? Я была уже в пути, когда на мой кортеж напали неизвестные. Мои спутники спасли меня и сейчас я продолжаю путь на отбор к Его Высочеству.
        - Мне жаль, что с вашим так поступили его же сторонники, - ответила леди Дариса. - Северянам нельзя доверять - их сердца холодны как лед, а клятвы тают как снег под лучами солнца. Уже поздний час, леди Аресса. Я предлагаю вам и вашим людям свой дом. Вы получите все необходимое, а утром мы обсудим все, что случилось.
        - Благодарю вас.
        - Я не слишком люблю северян, - Дариса коротко улыбнулась. - Но из уважения к вашей беде и тому, что принц Адриан избрал вас одной из невест, предлагаю помощь. Мои дочери завтра отправляются на отбор. Вы можете ехать с ними, если пожелаете.
        - Спасибо, миледи. Это большая честь для меня.
        Женщина довольно кивнула. Она оказалась точь-в-точь такой, как про нее и говорили - моложавая, сохранившая былую красоту и крайне точная в своих ответах.
        - Я пришлю за вами слуг, - сообщила Дариса. - Я слишком устала, да и вы, полагаю, тоже, чтобы вести ночные разговоры.
        Можете приказать и вам найдут более подобающий наряд, если хотите. Спокойной ночи.
        Сказав это, она ушла.
        На моем месте Аресса наверняка бы решилась возмутиться или даже устроить скандал. Но я так устала, что не хотела даже ворочать языком, поэтому пришлось повести себя умно, а не так как нужно.
        Нас с листианами разместили в соседних покоях. Видимо, никто не стал задаваться вопросом, кто такие спутники леди Ангшеби. Власть громкого имени еще никто не отменял. Я думала, что приму ванну и тут же завалюсь спать, но не тут-то было. Уснуть сразу не удалось и, поворочавшись, я решила проверить, как там мои спутники.
        Ирхе опередил меня. Конечно же, листианин плевать хотел с самой высокой башни на правила приличия и появился в моей комнате не только в поздний час, но и не в самом подобающем виде. С еще влажными после купания волосами, с расстегнутым воротом рубашки, оголяющим грудь и как всегда загадочной полуулыбкой.
        - Вы еще не спите? - я сделала вид, что удивилась.
        - Странно, что вы не спите. Я могу войти?
        - Это нарушает правила приличия. Если нас увидят…
        - Кто? - Ирхе развел руками, указывая на пустой коридор. - Не обсуждать же нам наши планы прямо здесь.
        Я высунулась наружу и поглядела по сторонам.
        - Ладно, входите.
        Ирхе вошел внутрь, сразу же сел в кресло у камина. Он вообще везде чувствовал себя как дома. Ничего и никого совершенно не смущался.
        - Вы согласитесь ехать вместе с дочерьми леди Торнбих? - прямо спросил он.
        - Да, - ответила я. - Это безопасно и куда комфортнее.
        - Но дольше. Я бы провел вас по нашим тропам и вы сумели бы оказаться в столице раньше, чем они.
        - В кортеже Торнбихов будет довольно охраны. Да и мне будет проще следовать с ними - все внимание будет приковано к девицам.
        - Думаете, ваше имя не будет произнесено?
        - Предоставьте это мне, - заверила я. - Я не хочу создавать лишнего шума из своего путешествия. С девицами мне будет куда проще, чем одной в сопровождении троих листиан.
        Ирхе щелкнул пальцами:
        - Вот об этом я и хочу с вами поговорить. Нас, вероятно, отправят к слугам, а мы слишком заметны.
        Он закатал рукав рубахи на левой руке и я тихонько ахнула, увидев, что до самого локтя его кожа забита татуировкой.
        - Что это такое?
        - Это мой знак отличия - охранные руны, заклинания. Все то, что оберегает меня так же, как и ваш талисман.
        - Я не думала, что они такие…
        Сколько раз меня пугали страшными сказками про листиан, которые пользуются темным колдовством и наносят на свою кожу запретные символы. Еще меня пугали, что людей с примесью драконьей крови они используют в своих ритуалах и особенно любят юных девушек, у которых можно забрать невинность и использовать кровь в своих страшных целях. Конечно, после всего увиденного, я перестала их бояться, но мало ли что.
        - Для нас опасно ехать вместе с людьми Торнбихов, - проговорил Ирхе. - Вам нужно принять решение.
        - Я еду с кортежем девиц Торнбих, - не думая, ответила я. - Это решено. Вас никто не тронет, обещаю. Вы под моей защитой.
        - Под защитой вашего имени? - произнес Ирхе и посмотрел мне в глаза так внимательно, что стало не по себе.
        - Именно так, - ответила я. - Имя Ангшеби - это то, что сумеет защитить и меня и вас.
        Не знаю, догадался ли он о моей лжи, но больше листианин поднимать тему не стал. Он поднялся с кресла и собрался уходить.
        - Надеюсь, вы хорошенько отдохнете перед завтрашним днем, - проговорил мужчина. Она взял мою руку и медленно поднес к губам. - Спокойной ночи, леди Аресса.
        - Спокойной ночи, - ответила я, думая о том, какой же он все-таки привлекательный.
        Совсем недавно я едва могла устоять на ногах от поцелуя Логвара, но красота Ирхе была другой. Теплой, притягательной, его хотелось обнять, чтобы согреться. Двое этих мужчин были как огонь и лед.
        - Если хотите, - произнес Ирхе, не выпуская моей руки. - Я бы мог остаться с вами этой ночью. Просто рядом, чтобы хранить ваш сон.
        Кажется, у меня закружилась голова. Только вот от чего? От его близости или от того, что я смертельно устала? Этот мужчина не предлагал мне стать его любовницей, он прекрасно знал, что леди Аресса предназначена принцу. Он просто хотел быть рядом и охранять мой сон. Просто рядом, в одной постели. Слишком соблазнительное предложение. Будь я Лис Роури, я бы его приняла.
        - Я не могу компрометировать себя перед отбором, - ответила ему и Ирхе чуть разочарованно улыбнулся и выпустил мою руку.
        - В вашем мире слишком много условностей, миледи. Спокойной ночи.
        Он ушел, а я заперла дверь и бросилась спать. Завтра будет новый трудный день. Еще один.
        Глава третья
        Я открыла глаза, услышав сообщение о том, что столица показалась на горизонте. Карета мерно покачивалась и задремать не составило труда. Тем более мои спутницы подустали в пути и уже не трещали беспрерывно каждую минуту, за что я была благодарна богам, потому как это было невыносимо.
        Сестры Торнбих - Грета и Лира - были двойняшками, совершенно не похожими друг на друга. Обе были чуть полноватыми, с пшеничными густыми волосами. Старшая, Лира, выше Греты на полголовы с широкими и чуть грубоватыми чертами лица. Грета же напротив была довольно милой, с озорными веснушками на носу, чуть вздернутым носиком и ямочками на щеках, которые появлялись при улыбке. Девицы не блистали красотой, но обе были легкого нрава и очень общительны.
        Лира распорядилась и выслала вперед вестового, чтобы тот сообщил о приезде девиц Торнбих и леди Ангшеби.
        Представляю, как эта новость всколыхнет замок. Меня, наверное, и не ждали после того, что случилось на Севере. То есть, Арессу не ждали. Как-то слишком быстро я свыклась с ее ролью.
        - Какой позор, - причитала Грета, рассматривая свое отражение в маленьком зеркальце. - Моя прическа просто ужасна. Что будет, если принц увидит меня такой?
        - Нам дадут время привести себя в порядок, перестань суетиться, - урезонила ее Лира, с легким пренебрежением наблюдая, как сестра копошится в своей сумочке. - Или, думаешь, если причешешься, будет больше шансов?
        - А с чего это у меня не будет шансов? - возмутилась Грета. - Я красивее тебя. Кстати, Аресса, вы не хотите причесаться или сделать макияж? Могу одолжить вам косметику.
        - Нет, спасибо, - отказалась я. После трех дней пути голова просто гудела и думать о том, как ее причесать, хотелось в последнюю очередь.
        - Ну вот, - обиженно надула губки Грета. - И вы не верите, что у кого-то из нас есть шансы?
        Я только пожала плечами:
        - Ну, кто знает, какая девушка понравится принцу.
        - Ясное дело, кто, - усмехнулась Лира. - Леди Вилина Вестлонская. Я слышала, она прибыла едва ли не самой первой и принц ей благоволит. К тому же, она блондинка, как ему нравится. Так что нам там ловить нечего. Разве что составить другую удачную партию.
        - Но ведь никто из участниц отбора не может выйти замуж, пока принц не женился на избраннице? - спросила я.
        - Вы плохо знакомы с традициями отбора, верно? - подметила Лира. - Зря ваш отец не пускал вас в столицу, леди Аресса. Как только принц вручит обручальное кольцо одной из претенденток на официальной церемонии, остальные свободны.
        Я кивнула. Возможно, Аресса и знает все это подробности, условия и правила, по которым проходит отбор. Но откуда мне их знать? Со мной леди мало говорила на эту тему, а родители никогда не рассказывали что да как. Шанс того, что я когда-нибудь попаду в число избранниц принца, был равен нулю. Матушка была бы рада просто отдать меня замуж за обеспеченного человека и «сбыть с рук».
        Лира как старшая из сестер приняла решение прибыть в город тихо, без лишней шумихи. Грета настаивала на том, чтобы въехать прямо к главным воротам замка, но Лира ее не послушала. Я и сама была против лишнего шума. Чем тише мы прибудем к началу отбора, тем лучше.
        Город встретил нас как и ожидалось, равнодушно. Ни восторгов, на которые так надеялась Грета, ни приветствий простого народа, ни официальной встречи. Мы проехали самыми дальними и пустынными улицами, прежде чем, подобраться к замку.
        Сестры Торнбих морщились от вони, которая проникала в карету и то и дело нюхали ароматические соли.
        - Просто ужасно, - сетовала Грета. - Неужели здесь всегда так воняет?
        - Это нижний город, - ответила ей сестра. - Здесь живут нищие.
        - Боги, какой кошмар.
        Я никогда не бывала в больших городах и мне безумно хотелось поглядеть в окошко, увидеть что же снаружи. Но бдительный Гвивер, который отправился сопровождать сестер, запретил даже шторы открывать, мол, это может быть небезопасно.
        Казалось, что мы бесконечно долго колесили по городу, а когда наконец остановились и дверь кареты открылась, меня захлестнул страх. Я прибыла на отбор невесты для принца под чужим именем. Если раньше все это казалось каким-то далеким приключением, то сейчас вдруг стало реальным.
        - Помогите мне, боги, - прошептала я, касаясь своего амулета.
        - Аресса, вам плохо? Вы побледнели, - участливо спросила Лира.
        - Немного укачало.
        - Мне тоже дурно от езды по этим переулкам. Ненавижу столицу, - согласилась девушка.
        Грета первой выскочила из кареты, опираясь на руку Гвивера.
        - Где это мы? Лира, это же задний двор! - она снова обиженно надула губы.
        Я осторожно ступила на тщательно очищенный от снега двор, вымощенный камнем. Все происходящее вокруг казалось сном.
        - Добро пожаловать, леди Ангшеби, - проговорил кто-то.
        Я подняла глаза и увидела седого, дорого, но скромно одетого старика. Он приветливо улыбнулся мне и жестом предложил последовать за ним.
        - Мое имя Ласло и я помогу вам устроиться в замке.
        Мы пошли рядом и старик продолжил свою речь:
        - До меня дошли вести о том, что с вами произошло. У вас совсем нет слуг и вещей, но не печальтесь, миледи. Принц, услышав о вашей беде, велел сделать все, чтобы вам было комфортно. Полагаю, вам будет угодно поселиться рядом с сестрами Торнбих? Вы ведь подружились за время дороги?
        - Спасибо, Ласло, - поблагодарила я. - Будет замечательно жить рядом с людьми, которых я знаю. У меня будет к вам просьба позаботиться о моих спутниках. Я хочу, что они ни в чем не нуждались.
        - Не беспокойтесь, миледи, для них уже все готово. Конечно, мы ожидали, что вы прибудете с большим количеством людей. Идемте, я покажу ваши покои. Его Высочество просил меня устроить для комнату, которая бы радовала глаз и не давала вам грустить.
        - Передайте Его Высочеству, что я очень благодарна за такую заботу.
        - Как скажете, миледи, но у вас будет возможность поблагодарить принца лично. Уверен, он пожелает выразить свои сожаления по поводу вашего несчастья.
        Мы вошли в высокую арочную дверь и оказались в длинном и холодном коридоре, освещенном факелами. Замок огромен и, наверное, это один из нижних коридоров.
        - Какой он, принц Адриан? - спросила я. - Вижу, вы неплохо с ним знакомы?
        - Я служу Его Величеству вот уж почти сорок лет, миледи, и знаю Адриана с рождения. О принце говорят разное, но, поверьте, он сумеет завоевать ваше доверие. Пусть Адриан и недолго у власти, но его благородство и смелость уже получили заслуженное восхищение подданных.
        Я слушала старика и размышляла о принце. Послушать Ласло, так тот просто белый и пушистый. А как же подавленный бунт на северных границах год назад? Или полдеревни казненных крестьян, которых поймали за жертвоприношением? Все это происходило под руководством Адриана.
        - Прошу вас, миледи, - старик приблизился к одной из дверей в длинном коридоре второго этажа, куда мы медленно, но верно поднялись под неторопливый рассказ Ласло. - Это ваши покои.
        Дверь с легким скрипом открылась, и я переступила порог покоев.
        - Я счел нужным разместить вас в Восточном крыле замка, - продолжал Ласло. - Подумал, что после всего пережитого, вам потребуются покой и тишина. Надеюсь, вас не беспокоит, что пока у вас будет немного соседей? Леди со всех концов королевства только прибывают ко двору, а сезон балов не начался и потому здесь проживает немного гостей.
        - Спасибо вам, - ответила я, во все глаза разглядывая комнату, которая, судя по всему, была гостиной. - Это то, что мне сейчас нужно.
        - Здесь есть все необходимое, миледи, - продолжил старик. - Окна гостиной и спальни выходят на летний сад. Ее Величество очень любит прогуливаться там вечерами, если позволяет погода, а Его Высочество иногда тренируется с герцогом Марроу.
        Я слушала его, а сама поверить не могла в то, что вижу. Покои не были королевскими, но мне они казались просто роскошными. Боги, неужели, кто-то живет в таких постоянно? В камине ярко пылали дрова и прохладный воздух постепенно нагревался. Рядом с камином стояли огромные мягкие кресла, у окна был обеденный стол, а на стенах висели яркие гобелены с портретами королей и королев прошлого. Обстановка простая, но вместе с тем дорогая и изысканная.
        Войдя в спальню я и вовсе на миг задержала дыхание. Огромная кровать с балдахином, десяток подушек, меховое одеяло, еще один разожженный камин, гардероб, снова гобелены и еще множество вещей, которых у меня никогда не было. В родном доме мы жили довольно аскетично, а в Ангшеби мне отвели скромную комнату с узкой кроватью.
        - Вам нравится, леди Аресса? Леди Аресса?
        Ласло даже заглянул мне в лицо, чтобы добиться ответа:
        - Ах да, мне очень нравится, спасибо вам.
        - Я взял на себя смелость прислать к вам портниху, чтобы решить вопрос с вашим гардеробом. Она придет сразу после обеда, снимет мерки и предложит пару платьев, чтобы вы могли переодеться. Еду подадут прямо сюда, чтобы не утомлять вас с дороги. Горничные, которых я подобрал, сейчас явятся. Но, если вы слишком устали…
        - Нет, Ласло, спасибо вам большое, - сердечно поблагодарила я старика. - Я устала, но не настолько, чтобы отказываться от обеда и портнихи.
        - Рад, что сумел вам угодить, миледи. Принц просил передать, что будет рад видеть вас на ужине в общем зале. Но он так же поймет, если вы слишком устали и решите провести вечер в тишине в своих покоях.
        - Передайте принцу, что… - я осеклась. Мне страшно хотелось появиться на ужине в общем зале, увидеть короля, принца, двор. Но, с другой стороны, я рисковала каждую секунду, находясь в этом замке. Сейчас мне хотелось просто лезть на стену от страха и осознания того, что же я совершила. Быть может, следует рассказать все прямо сегодня? Но как? Как я смогу это сделать? Что ждет меня после такого признания? Моя ложь завела слишком далеко и теперь нельзя отступать назад.
        - Что мне очень приятно и лестно чувствовать его беспокойство и заботу о себе и что я надеюсь на его понимание и сочувствие. Я бы хотела отдохнуть и провести вечер в одиночестве. Надеюсь, Его Высочество простит мне мою слабость.
        Ласло только кивнул:
        - Вы - не первая леди, прибывшая на отбор и отказавшаяся в первый день явиться ко двору. Одна из девушек так устала в пути, что не выходила из покоев двое суток, приводя себя в порядок. Она не хотела расстраивать принца уставшим видом. Его Высочество с пониманием и мягкостью относится к женщинам. Отдыхайте, миледи, и не беспокойтесь, все ваши пожелания будут выполнены.
        Старик ушел, а я села на мягкий пуфик у кровати и уставилась на громадный гобелен на стене. Он изображал охоту королевы Марджи, бабушки ныне здравствующего короля. Еще юная Марджи верхом на гарцующем вороном жеребце и свора собак вокруг нее. Гобелен был прекрасен и я могла бы смотреть на него целый день.
        Однако, смотреть целый день мне не дали. В дверь деликатно постучали, и спустя секунду передо мной появились две девушки моего возраста. Обе тут же склонились в реверансе.
        - Миледи Аресса, - сказала одна из них, смуглая, с черным вьющимися волосами, сплетенными в простую косу. - Для нас честь служить вам. Мое имя Стейя, а это Ниара. Если вам угодно, мы накроем стол или приготовим для вас постель.
        У меня и раньше была служанка. Правда, всего одна, которая служила мне и сестрам. Еще старая подслеповатая нянька, которая пела колыбельные и следила за моим сном, когда я была совсем маленькой. Эти же девушки одеты в одинаковые бежево-голубые платья, выучены манерам и готовы выполнить все мои капризы. Ох, Лис, боги обязательно покарают тебя за все! Но не сегодня.
        - Да, обязательно, - ответила я. - Я очень хочу есть, а после немного полежу, пока не придет портниха. Потом я бы хотела принять ванну и привести в порядок волосы. Кто-то из вас умеет делать прически?
        - Я, миледи, - ответила Ниара. Она была худощавой и невысокой, а густые веснушки сплошь покрывали ее лицо. - Я обучалась парикмахерскому мастерству и позабочусь о ваших волосах.
        Девушки поклонились и отправились выполнять свою работу.
        После сытного обеда, долгой беседы с портнихой, теплой ванны, я почувствовала себя намного лучше. Вместо уставшей и замученной в дороге Лис Роури в зеркале отразилась одетая в довольно приличное платье и причесанная как следует леди Ангшеби. Портниха оказалась умелой и к тому же обладала прекрасным вкусом. Она сразу же посоветовала мне серебристо-голубое платье с темно-синим узором и быстренько подогнала его по фигуре. Эти цвета всегда шли мне, а прическа ловко сделанная Ниарой, смотрелась очень мило. Горничная рассказала мне, что училась делать прически у одного местного цирюльника, когда ее готовили служить благородным леди.
        До ужина еще оставалось немного времени и я не знала, чем себя занять. Сестры Торнбих дрыхли с того самого момента, как приехали, а потому мне не грозили назойливые попытки утащить меня в общий зал. Я давно отвыкла спать днем, а читать книги, которые нашлись в покоях, сейчас не хотелось. Поэтому я накинула теплый плащ и попросила Ниару показать дорогу в летний сад. Служанка предложила составить мне компанию, но я отказалась, попросив ее подождать меня на входе.
        Бредя по летнему саду, я все пыталась представить себе, как же это великолепие выглядит, когда все здесь утопает в зелени и благоухании цветов. Статуи, фонтаны, аккуратно выстриженные деревья и кустарники, тихие аллеи и беседки.
        Людей в этот час тут было мало. Только слуги и садовники, разгребающие снег с дорожек. Лорды и леди готовятся к ужину и ночным развлечениям, приводят себя в порядок. Становилось холодно, и я уже решила возвращаться назад. Нужно быстро поужинать и разыскать Ирхе и его людей. Куда делись мои листиане с тех пор, как я шагнула из кареты? Надеюсь, с ними все в порядке.
        Возвращаясь в замок, я решила заглянуть на конюшню, которая была неподалеку и узнать, как там моя Дорти. Лошадке пришлось изрядно потрудиться в прошедшие дни и она заслуживает хорошего обращения. Увидев меня, лошадь громко всхрапнула и потянулась за яблоком, которое я ей принесла.
        - Ну как ты тут, девочка? Никто не обижает? Тебя хорошенько покормили?
        Дорти была вычищена, в ее лохани чистая вода, а в кормушке еще виднелись остатки овса.
        - Прости, что так надолго оставила тебя одну, - говорила я. - Хочешь, будем кататься каждый день?
        - И вы думаете, она ответит? - услышала я насмешливый голос.
        Повернула голову и увидела черноволосого высокого мужчину. Он был одет слишком легко для прохлады, царящей здесь, но на его лбу блестели капельки пота. Волосы мужчины чуть вьющиеся, ниже плеч и кое-как стянуты ремешком в хвостик. Из одежды - простые брюки, сапоги, грубая рубашка с закатанными рукавами, открывающими сильные руки, и теплый жилет.
        - Животные всегда отвечают, только по-своему, - сказала я, отворачиваясь от конюха.
        Тот, вероятно, только что закончил чистить одну из лошадей в соседнем стойле и наверняка слышал все, что я говорила Дорти.
        - И вы их понимаете? - спросил мужчина, с интересом меня разглядывая.
        - Стараюсь.
        - Получается?
        В его глазах светилась откровенная насмешка.
        - Тебе лучше знать, - ответила я. - Ты ведь проводишь в этой конюшне большую часть жизни.
        - Мое дело - следить за лошадьми, кормить их, чистить, а не разговаривать с ними, - он уже откровенно насмехался.
        - Зато ты не умеешь держать язык за зубами, когда видишь людей.
        - Люди куда интереснее животных. Вы так не думаете, леди?
        - Я думаю, что тебе не стоит так прямо задавать вопросы, если хочешь сохранить работу, - сказала я и собралась уходить. - Задай моей лошади еще овса. Не хочу, чтобы она голодала.
        Уходя, я ощущала на себе взгляд нахального конюха и мне стало не по себе. Еще нигде не встречала таких наглых слуг. Даже в замке Ангшеби, где мое положение было не слишком-то уважаемым, никто не позволял себе такого изучающего взгляда и такой откровенной насмешки.
        По возвращению в свою комнату, меня ждал сюрприз. Как бы я не желала провести вечер тихо и спокойно, сестры Торнбих решили мне не позволять такой роскоши.
        - Миледи, - сказала Стейя, стоило мне войти. - Леди Торнбих, живущие в соседних покоях, передали вам записку и уже дважды присылали свою горничную узнать, собрались ли вы к ужину.
        - Ты ведь сказала им, что я не собиралась идти?
        - Да, миледи. Но леди Торнбих передали, что настаивают и ни за что не позволят вам остаться одной и грустить.
        Девушка пожала плечами и продолжила подкладывать дрова в камин.
        Я развернула записку, написанную ровным каллиграфическим почерком, и даже позавидовала. У меня не было хорошего учителя, чтобы научиться так же красиво писать.
        «Милая леди Аресса, мы с сестрой ни за что не позволим вам этим вечером остаться в одиночестве и грустить. Сколько бы ни было велико ваше горе, жизнь продолжается. Боги не позволяют людям долго предаваться печали и мы вам не позволим.
        Будьте готовы отправиться к ужину в Большой зал вместе с нами. Лира и Грета Торнбих».
        Мне оставалось только шумно выдохнуть. Похоже, сегодня от сестер мне не отвязаться.
        Так и вышло. В назначенный час девушки постучали в мою дверь, затем, не спрашивая, дружно вошли, похвалили мои платье и прическу, а также сообщили, что грех в таком виде сидеть в комнате и стали настойчиво звать с собой. Как бы мне не хотелось, но я позволила себя уговорить и отправилась на ужин в большой зал.
        - Вы знаете, я просто в восторге от наших покоев! - говорила Грета. - Знаете, что мне больше всего понравилось? То, что нам с сестрой наконец-то дали по отдельной комнате. Ах, леди Аресса, как же мне надоело постоянно оказываться с Лирой в одной комнате. Как будто мы маленькие девочки. Ваши покои тоже очень милые и со вкусом.
        - Да, вам повезло больше, - вставила Лира. - У вас есть книги. В наших комнатах ни одной.
        - Кому нужны книги на отборе? - усмехнулась Грета. - Здесь у тебя не будет на это времени.
        - Можете взять любые книги в моих покоях, - предложила я, чтобы поучаствовать в разговоре.
        - Правда? Спасибо вам большое. Иначе я сойду с ума с Гретой.
        - Это я помру со скуки рядом с тобой! Ты же совсем не знаешь, что такое веселье!
        Слушая сестер, я немного отвлеклась от собственного волнения. Мне было так страшно, что сердце едва ли не выпрыгивало из груди и я могла в любой момент споткнуться на каблучках новых туфель. К тому же в горле пересохло и я боялась, что не могу сказать ни слова. Боги, помогите мне и пощадите…
        Я то и дело касалась амулета на шее. С виду он был похож на обычный кулон и едва ли каждый распознает в нем магическую вещь. Надеюсь, в столице мне удастся найти человека, который объяснит его природу.
        Оказавшись в коридоре, ведущем из восточного крыла к главному залу, я услышала музыку и пение. Спокойная и легкая песня в женском исполнении призвана была развлекать гостей в ожидании ужина. Я слышала рассказы о том, что при дворе постоянно есть менестрели и что ни один вечер не обходится без них.
        На входе в зал я увидела Ласло, встречавшего гостей и указывающего их места за столом.
        - Рад видеть вас, леди Аресса, - улыбнулся мне старик. - Его Высочество будет рад, когда узнает, что вы передумали и все же спустились к ужину.
        - Благодарите за это леди Грету и леди Лиру. Они меня уговорили, - постаралась улыбнуться я.
        - Вы бледны, миледи. Вам нехорошо?
        - Нет. То есть, я просто волнуюсь немного.
        - Ободритесь, вам нечего опасаться здесь. До бала претенденток еще целая неделя и вы успеете подготовиться как следует.
        - До бала претенденток? - переспросила я, совершенно не понимая, о чем речь. - Что это?
        - Леди Аресса не знакома с обычаем отбора, - тут же включилась в разговор Грета. - Мы с сестрой немного ей рассказали, но многого не успели.
        - Что ж, если вы непротив, - предложил старик. - Я могу посвятить вас во все подробности.
        - Буду благодарна.
        - Просто передайте мне записку, когда вам захочется побеседовать об этом. А сейчас, - Ласло увидел еще гостей, которым необходимо его внимание, - Прошу извинить. Вот паж, который проводит вас на места.
        Он позвал милого мальчика, на голове которого была алая шляпа с пером, и сообщил ему, кого следует проводить за стол.
        - Смотрите-смотрите, - тихонько запищала Грета, пока мы шли вслед за пажом к своим местам. - Вон леди Вилина.
        - Грета! Прекрати, это становится неприличным, - урезонила ее Лира.
        - Ну я же не тыкаю пальцем!
        - Тебе только это и осталось сделать.
        Грета отмахнулась от сестры, которой было не до светских сплетен.
        - Леди Аресса, смотрите какое у нее платье. Блондинкам всегда идет лиловый. Но, по-моему, оно слишком открытое, не находите?
        Я взглянула на девушку, которую показала Грета. Та была и впрямь красавицей. Стройная и гибкая, с идеальными формами и лунно-белыми волосами, завитыми в локоны. На лице Вилины очень легкий макияж, лишь подчеркивающий ее красоту. Небольшая грудь была в меру открыта декольте, а плечи обнажены изящного кроя платьем. На шее и запястьях девушки красовались жемчужные украшения, что говорило о достатке и отменном вкусе.
        - Да, леди Грета, для ужина можно было и поскромнее надеть, - согласилась я.
        - Вот именно!
        - Но ей очень идет.
        Грета скривила губы и недовольно поморщилась. Леди Вилина вызывала в ней зависть и я ее прекрасно понимала. По сравнению с белокурой красавицей, все женщины в этом зале меркнут. К неудовольствию Греты, нас усадили за стол как раз напротив Вилины, и теперь красавица раздражала сестер Торнбих с самого близкого расстояния.
        Я быстро огляделась вокруг. Гостей за столом и впрямь немного.
        - Короля и королевы нет в замке, - слегка разочарованно вздохнула Грета. - Они должны вернуться к балу претенденток, но сейчас находятся на Побережье. Как жаль.
        - Но ведь принц здесь, - ответила ей Лира. - Тебя ведь он куда больше интересует?
        - Можно подумать, тебя не интересует? Говорят, принц хорош собой. Вы не слышали о нем ничего, леди Аресса?
        - Нет, ни слова.
        - Я мечтаю поскорее его увидеть.
        - И уморить своей болтовней, - заключила Лира. - Замолчи хоть на минуточку, дай мне послушать музыку.
        - Моя сестра - такая зануда, леди Аресса. Если бы не вы, я бы зачахла от тоски в одной карете с ней.
        Я уже была не против перекусить, но ужин все никак не желал начинаться. Пока Грета и Лира о чем-то спорили, я осматривала гостей за столом. Ласло сказал правду, девушек для отбора пока собралось немного - едва ли полдюжины наберется. В основном, к ужину собрались семейные пары с детьми или же без. Все они имениты и наверняка очень богаты, но я не знала никого из них.
        Леди Вилина сидела с поистине королевским видом. По обе стороны от нее находились две молодые девушки, но никто из них с ней не разговаривал. На лице красавицы было написано, что ее это ничуть не волнует. На миг мы встретились с глазами. Как раз тогда, когда я неприлично глазела на ее ожерелье. Вилина ничуть не смутилась. Она улыбнулась и отсалютовала мне кубком вина. Я ответила ей тем же и чуть склонила голову.
        Внезапно музыка стихла.
        - Его Высочество, принц Адриан, - услышали мы и гости как по команде поднялись из-за столов.
        Принц появился в сопровождении двух молодых мужчин.
        Стоило ему войти в зал, как мое сердце громко ухнуло и как будто провалилось куда-то вниз. Я едва ли смогла поверить своим глазам, когда в дорогом костюме и с аккуратно причесанными волосами увидела того самого нахального конюха. Принц быстро окинул гостей взглядом, без ошибки обнаружил среди них меня и с легкой улыбкой послал мне быстрый кивок. Как же ты влипла, Лис, как же влипла…
        Ужин тянулся, как мне казалось, целую вечность. Блюда менялись восемь раз и каждое было вкусным и ароматным. Я почти не глядя накладывала себе на тарелку все новые и новые порции, бездумно съедала их и не заметила, как на меня смотрят сестры Торнбих. Сами они, склонные к полноте, ели как птички. Я же тощая и вечно бледная, всегда начинала уничтожать пищу как голодный дровосек, если нервничала.
        - Нет, не нужно, - решительно отказалась от десерта я, когда слуга предложил положить мне на тарелку порцию суфле.
        - Я тоже не буду, - отказалась Грета, подмигнув мне. - Переедать на ночь вредно для фигуры и желудка.
        - Да, вы правы, - кивнула я, начиная ощущать тяжесть от съеденного. Боги, как только все это в меня влезло? Матушка и сестры всегда смеялись. В сложные моменты переживаний они не могли проглотить ни крошки. Я же без стеснения уминала все подряд.
        - Вы пойдете на игры? - спросила Грета.
        - На какие игры?
        - Ее Величество завела традицию - после ужина все придворные играют в шарады, слушают менестрелей, для них устраиваются игры и спектакли. Мне рассказывали будто это жутко весело.
        Вот именно - жутко - мрачно подумалось мне.
        - Нет, леди Грета, - отказалась я. - Меня и так утомили ужин и большое количество людей. Лучше немного почитаю перед сном.
        - Отличная идея, леди Аресса, - согласилась Лира. - Я зайду к вам немного позже за какой-нибудь книгой, если вы не против.
        - Заходите, конечно. Хорошего вечера вам, девушки!
        Я поднялась из-за стола вместе с остальными гостями. Большинство из них направилось в соседний малый зал, а несколько человек вместе со мной направились по своим делам. Принца уже не было - он покинул зал гораздо раньше придворных, когда ему сообщили какую-то новость.
        Я прошлась по залу и без труда нашла Ласло, который втолковывал что-то двум юным пажам.
        - Что вам угодно, леди Аресса? - гримасса старика тут же сменилась с сердитой на услужливую. - Чем могу служить?
        - Я хочу найти своих людей, которые прибыли сюда со мной, - попросила я.
        - Их разместили в южном крыле, где живут слуги. Я дам вам мальчика, который вас проводит.
        Он поманил рукой одного из пажей и объяснил, куда нужно проводить леди Арессу. Мальчик повел меня по коридорам.
        Похоже, ему было скучно и он с детской непосредственностью начал беседовать со мной.
        - Вы первый день в замке, миледи? - спросил он, оглянувшись на меня. - Я видел, как вы прибыли. Господин Ласло совсем замучил нас приготовлениями к балу - весь замок на уши поставил.
        - Как тебя зовут? - спросила я.
        - Эрик, миледи.
        - Ты давно служишь в замке, Эрик?
        - Месяц, миледи. Меня прислали с Востока.
        - С Востока? - кажется, мой голос дрогнул. - Из какого ты дома?
        - Хоритон, миледи.
        О Боги… Хоритоны - моя родня по материнской линии. Выходит, это мальчик мой дальний родственник.
        - Мы пришли, миледи, - Эрик остановился у входа в небольшой зал, где шумели и толпились слуги. - Здесь к ужину собираются все слуги, а вон там, - он указал на коридор, уходящий вправо, - размещают слуг, прибывших с гостями. Не все господа любят, когда слуги живут вместе с ними.
        - Спасибо, Эрик, - я достала из кармана мелкую монетку, присела на корточки и протянула ее мальчику. - Вот возьми и давай с тобой договоримся, что, если мне что-то понадобится, я попрошу тебя об этом, а ты получишь еще монетку?
        Эрик обрадованно расплылся в улыбке:
        - Спасибо, миледи, вы очень добрая.
        - Тогда иди к слугам и найди мне человека по имени Ирхе.
        Эрик отправился выполнять поручение.
        Честно говоря, монет у меня оставалось совсем немного, а попросить о помощи я бы могла любого из пажей просто так. Просто захотелось чем-то помочь мальчишке, который может оказаться моим дальним родичем. Боги, как же я соскучилась по дому и как мне вдруг стало одиноко.
        Листианина Эрик нашел быстро. Ирхе был одет в закрытую рубашку, чтобы никто не увидел его татуировок.
        - Миледи, - склонился он в поклоне. - Как вы устроились? Все в порядке?
        Я отослала пажа прочь, а сама отвела Ирхе в сторонку, чтобы нашу беседу никто не мог услышать.
        - Обо мне позаботились, - быстро сказала я. - Как вы? Где Элси и Торк?
        - Они ушли в город, чтобы подыскать себе жилье. Мы не хотим оставаться в замке - здесь слишком много народу, к тому же, слухи расходятся со скоростью света. Сегодня, - он усмехнулся, - Уже две служанки пытались меня соблазнить. Боюсь, таким темпами кто-то из них да и увидит меня раздетым.
        - Вы не можете рисковать и крутить тут интрижки, Ирхе, - возмутилась я.
        - Вы боитесь, что нас раскроют, миледи? Или боитесь, что у меня кто-то появится?
        Я открыла рот, чтобы дать ответ, но не смогла. Просто задохнулась от такой чудовищной наглости. Боги, за что вы посылаете на моем пути таких беспардонных мужчин?
        - Ваша личная жизнь - ваше дело, Ирхе. Но это не повод подвергать опасности нас всех. К тому же, - под взглядом его темных чарующих глаз мне было неловко. - Я пришла просить вас оставаться в замке. Да, я предположила, что вы решите уйти. Но я хочу просить вас о помощи, - тут я понизила голос. - Мне страшно оставаться здесь одной, Ирхе. У меня совсем никого нет. Прошу вас, побудьте здесь хотя бы до бала претенденток.
        Листианин задумался.
        - Хорошо, миледи. Но только, если вы обещаете мне устроить встречу с принцем?
        - Да, обещаю, - выпалила я, тут же вспомнив свою встречу с принцем.
        - Договорились, - кивнул Ирхе. - Я и мои люди задержимся здесь еще на неделю, а вы в день бала устроите мне встречу с принцем. Вы обещали.
        На этих словах он взял мою руку и поднес ее к губам.
        - Кто вы такой, Ирхе? - спросила я.
        Листианин легко улыбнулся:
        - А как вы думаете, Аресса?
        - Я не знаю.
        Он погладил мои пальцы и произнес:
        - А я знаю, кто вы. Но никому не скажу.
        Чуть склонив голову, Ирхе ушел.
        Моя голова окончательно пошла кругом. Этот день был слишком долгим и трудным. Пожалуй, мне стоит хорошенько отдохнуть.
        Возвращаясь к себе, я в какой-то момент задумалась и свернула не в тот коридор. Мысленно воззвав к помощи богов, отправилась искать выход. Поблуждав несколько минут, наконец-то наткнулась на знакомые портреты на стенах.
        В мерцающем свете факелов я увидела идущую мне навстречу женщину, лица которой не разглядела. Походка женщины была нетвердой - она как будто покачивалась. Приблизившись, я увидела, что ее платье лилового цвета, а пройдя еще несколько шагов узнала леди Вилину Вестлонскую. Она остановилась у одной из дверей и как будто бы ждала меня.
        - Леди Аресса, - позвала она. - Вас ведь так зовут?
        - Да, - я остановилась. - Вам нужна помощь?
        - Прошу вас, помогите мне расшнуровать корсет.
        Я вопросительно на нее взглянула.
        Вилина взяла меня за руку и потянула за собой в комнату.
        - Прошу вас, леди Аресса, помогите мне.
        - Но где ваши служанки?
        - Я опустила их на этот вечер, потому что… не важно. Прошу расшнуруйте этот драконов корсет!
        Едва войдя в комнату, Вилина принялась снимать с себя одежду.
        - Если уж решили раздеваться, то стойте смирно, - скомандовала я. У меня был опыт шнуровки корсетов и вообще всяческой помощи при одевании и раздевании благородной леди.
        - У вас ловко получается, - сказала Вилина, когда я принялась за дело. - Как будто делаете это каждый день.
        - Я помогала своей матери готовиться к приемам. О, боги…
        Едва сдержав крик, я увидела на коже и одежде Вилины следы крови. Спина девушки будто была в мелких пятнах ожогов.
        - Что с вами случилось?
        Вилина тяжело дышала, но сохраняла хладнокровие. Обнаженная, она встала спиной к зеркалу и принялась осматривать свою спину. На красивом лице сверкнули слезы, но говорила девушка спокойно:
        - Кому-то из моих служанок заплатили и они отравили одежду. Я уже видела такие ожоги, следы от них остаются на много лет.
        - Думаю, их можно исцелить с помощью магии. А сейчас раны нужно промыть, - сказала я. - А одежду сжечь.
        - Вы поможете мне? - в глазах Вилины было отчаяние. Девушка держалась, но была очень напугала. - Леди Аресса, я могу на вас рассчитывать?
        - Бросайте вещи в камин, а я принесу вам воды.
        Вилина кивнула и принялась делать так, как я сказала.
        Другая девушка на моем месте сейчас не стала бы делать ровным счетом ничего. Мы с ней соперницы. Будь я настоящей участницей отбора, я бы порадовалась, что одной конкуренткой стало меньше. Но, скрываясь по именем Арессы Ангшеби, я все же оставалась Лис Роури.
        Когда я осторожно промывала раны на спине девушки, Вилина вздрагивала от боли.
        - Я знаю, кому это было нужно, - проговорила она со всхлипом, когда я коснулась самого большого ожога. - Клянусь, она поплатится за это.
        - Думаете, это из-за отбора?
        - А вы сомневаетесь? Я прибыла сюда первой и принц подарил мне это жемчужное колье, - она коснулась украшения на своей шее.
        - Кое-кто не может мне этого простить.
        - И кто же это? Сейчас потерпите.
        Вилина сцепила зубы, когда я стерла кусочком мокрой ткани остатки белого порошка на поврежденной коже.
        - Вы не боитесь, что пострадаете? - спросила она.
        - Нет, - ответила я, стараясь казаться беззаботной. - Боги не допустят страданий человека, помогающего другим.
        Вилина жестко усмехнулась:
        - И вы в это верите?
        - А как же.
        Вообще-то, боги не всегда справедливы к смертным, но я уверена в том, что сейчас сама не пострадаю. Частица драконьей крови в моих венах защищаеет от многих ядов и болезней. Не ото всех, но кое-чего я могу не бояться.
        - Я ведь не сделала ничего плохого, - проговорила Вилина. - Некоторым просто не терпится стать королевой.
        - О ком вы говорите?
        Вилина обернулась на меня:
        - Я могу доверять вам полностью?
        - Я промываю ваши раны от яда, - напомнила я.
        - Это Кармелия Гросли. Больше некому. Ее отец - дальний родственник короля, как вы наверное знаете, - я не знала, но кивнула. - Для ее дома отбор - лучший вариант.
        - Все, готово, - сказала я, закончив с ранами леди Вилины. - У вас нет никаких мазей?
        Девушка покачала головой.
        - Тогда, может, я схожу к целителям?
        - Нет! - почти закричала Вилина, хватая меня за руку. - Об этом не должен знать никто, кроме нас. Это не должно выйти за пределы моих покоев. Леди Аресса, поклянитесь, что никто не узнает.
        - Обещаю вам, - ответила я, немного испугавшись. - Но раны нужно обработать чем-нибудь, чтобы они быстрее затянулись.
        - Я не могу показать свою слабость, - проговорила Вилина.
        - Неужели у вас нет надежных людей, которым можно доверять?
        Она кивнула на свою спину.
        - Как видите, нет.
        Я окинула глазами комнату. Что же делать? Думай, Лис! Раз уж ввязалась в эту историю, иди до конца.
        - Можно взять ваш букет? - спросила я.
        - Берите. Только зачем?
        - Здесь есть цветки живоцвета. Если истолочь их в кашицу, они залечат раны.
        Вилина обернулась и снова взглянула на меня:
        - Откуда вы знаете?
        - В детстве я была очень любопытным ребенком, - пожала плечами в ответ.
        А еще у моей семьи часто не находилось денег на лекарства и услуги лекарей.
        Я взяла из букета цветы и принялась толочь их ложкой в тарелке. Не самое удобное занятие, но выбора не было. К тому же, у этого рецепта был секрет. Трава подействует и сама, но полностью исцелить раны не сможет. Усилить действие можно только магией. Повернувшись спиной к Вилине, чтобы она ничего не видела, я еле слышно шепнула заклинание, держа ладонь над травяной кашицей. Пальцев коснулось знакомое покалывание, и я ощутила течение силы под кожей. Как же давно я не практиковалась и успела забыть эти ощущения.
        Наложив снадобье на раны леди Вилины, аккуратно наложила повязку.
        - Постарайтесь спать на животе, - сказала я. - И пейте побольше воды.
        - Я не знаю, как и благодарить вас, - ответила она. - Я - ваша должница.
        Вилина взяла меня за руки, а потом обняла:
        - Не думала, что на отборе кто-то станет мне помогать. Мы ведь соперницы.
        В ответ я только пожала плечами:
        - Вдруг и мне поможет кто-нибудь.
        - Можете просить моей помощи, когда это будет нужно, - заверила Вилина.
        - Не сомневайтесь. А теперь я пойду - просто валюсь с ног.
        Когда я уже была у двери, девушка окликнула меня:
        - Леди Аресса, вы удивили меня. То, что я слышала о вас, совсем не похоже на правду.
        - Это сплетни, - улыбнулась я, стараясь не показать волнение. Как ни старалась, все равно выдаю себя шаг за шагом.
        - И все же, я поражена. Никогда бы не подумала, что вы знаете все эти вещи.
        - Я и сама удивлена, что все это запомнила. Спокойной ночи.
        И я ушла, пока Вилина не принялась задавать еще какие-нибудь неудобные вопросы.
        Глава четвертая
        Утро началось гораздо позже, чем в Ангшеби. К тому моменту, как горничные пришли будить меня и накрывать завтрак, я уже проснулась и просто лежала, наслаждаясь покоем, теплом и мягкой постелью. После крепкого сна в нормальных условиях в теле ощущалась приятная легкость и вставать не хотелось.
        - Доброе утро, миледи! - в спальню заглянула Стейя. - Будете обедать в гостиной или прикажете подать прямо в постель?
        - Доброе утро, - ответила я, с удовольствием потягиваясь. - Я выйду в гостиную.
        Возможно, многие истинные леди любят завтракать в постели, но по мне это уж слишком.
        - Тогда может быть желаете умыться?
        - Да, конечно, - ответила я, нехотя вставая с постели. Придется все-таки начинать этот новый день.
        В гостиной уже ждал чудесный завтрак со слишком большой порцией еды на одного человека. Кажется, претенденток отбора решили кормить как на убой не иначе.
        На столе рядом с приборами лежал свиток, скрепленный печатью со знаком Его Величества.
        - Стейя, кто-то передал мне письмо?
        - Да, миледи. Господин Ласло. Такие письма получили все участницы отбора, кто уже прибыл в замок.
        Я развернула свиток и прочла:
        «Миледи Аресса Ангшеби, с радостью сообщаю вам, что бал в честь претенденток-участниц отбора состоится в пятницу, ровно черед шесть дней. Прошу вас озаботиться подготовкой платья заранее и дать необходимые указания портнихе. Так же сообщаю вам, что Его Высочество принц Адриан намерен надеть костюм темно-синего цвета. Прошу вас подготовиться к балу и быть готовой вручить ваш подарок Его Высочеству. С уважением, управляющий Ласло Гвиберс.»
        - Подарок? Какой еще подарок? - пробормотала я.
        Чтобы узнать как можно больше, тотчас же отправила одну из своих горничных с запиской к Ласло и, спустя почти час, старик появился в моих покоях со знакомой услужливой улыбкой, крайне вежливый и готовый отвечать на все вопросы.
        - Спасибо, что пришли, Ласло. Присаживайтесь, - предложила я. - Надеюсь, не отвлекла вас от важных дел?
        - Не волнуйтесь, миледи, у меня есть время, чтобы побеседовать с вами. К тому же, на время отбора Его Высочество поручил мне заниматься только претендентками и их нуждами.
        - Принц так много времени уделяет отбору? - удивилась я.
        Король и королева в отъезде, на Севере восстание, принц-бастард только-только сел на трон, а уже вовсю занимается поисками жены вместо того, чтобы управлять страной.
        - Отбор очень важен для Его Высочества, - мягко ответил Ласло. - Выбор будущей супруги и королевы носит не только личный, но и политический характер. Этот выбор отразится не только на жизни принца, но и на его правлении. Принц чрезвычайно переживает о том, чтобы все прошло гладко и без проблем.
        Ясно. Ласло сейчас делал то же самое, чему меня учили с детства. Он прятался за общими фразами, отвечая на вопрос, делал вежливые обороты, но не говорил того, что я хотела услышать. А мне хотелось узнать, что думает принц об отборе на самом деле. После вчерашней встречи я никак не могла поверить, что человек, самостоятельно чистившиий свою лошадь, мог бы получать от удовольствие от всей светской мишуры.
        - А теперь расскажите, что за подарок я должна приготовить для Его Высочества?
        - Это одна из традиций отбора, - пояснил Ласло. - Во время бала принц должен увидеть всех претенденток и познакомиться с ними Девушки, в свою очередь, должны преподнести ему какой-то подарок, который будет означать их согласие на прохождение дальнейших испытаний.
        - Испытаний? - я даже привстала в кресле.
        Вот это да! Боги, во что же я ввязалась? До этого момента отбор представлялся мне чередой балов и приемов, во время которых принц просто смотрит на претенденток и выбирает ту, которая понравится. А здесь, оказывается, есть еще какие-то испытания…
        - Не стоит так пугаться, миледи, - поспешил успокоить старик. - Отбор может длиться долго и чтобы Его Высочество мог лучше узнать всех участниц, время от времени им будут даваться какие-нибудь задания.
        - Как долго продлится отбор?
        - Столько, сколько потребуется Его Высочеству. Самый долгий отбор был у деда принца Адриана, короля Лерокса Третьего. Он выбирал свою королеву почти три года.
        - О, боги… - выдохнула я.
        - Не стоит так пугаться, миледи. У принца Адриана нет такого количества времени. Ему нужно закрепить свою власть и как можно скорее обзавестись наследником, чтобы его права никто не оспаривал.
        - Да, конечно, я понимаю.
        - Если у вас больше нет вопросов, миледи, то позвольте сообщить, что Его Высочество хотел бы лично переговорить с вами сегодня во время обеда. Вы ведь появитесь в общем зале?
        Мое сердце тут же подпрыгнуло в груди и к лицу прилил жар, как бывает, если я очень волнуюсь.
        - Если принцу угодно, то я буду на обеде.
        - Что ж, очень рад. А теперь позвольте откланяться, меня ждут заботы о новых претендентках.
        - Прибыли еще девушки?
        - Да, миледи. Сегодня еще трое.
        - И сколько же нас будет всего?
        - Его Величество отобрал пятнадцать домов, которым предоставлена честь предложить своих дочерей для участия в отборе.
        - Пятнадцать, - зачем-то повторила я. - Благодарю вас, Ласло.
        Боги, всего пятнадцать девушек! Я уже была готова проклясть саму себя за то, что поддалась порыву и влезла во всю эту историю. Поверить не могу, что теперь мне предстоит провести неопределенное время в окружении высокородных змей, готовых ужалить в любой момент. Кстати, о змеях и их ядах. Нужно узнать, как там леди Вилина, помогло ли ей мое снадобье?
        В покои Вилины меня впустили, стоило только назвать имя. Дверь мне открыла девочка лет двенадцати, совсем не похожая на служанку благородной леди.
        - Ее Светлость отдыхает и просила ее не беспокоить, - сообщила девочка. - Ей нездоровится, но вас она примет.
        По неуверенному голосу девочки я поняла, что та не привыкла беседовать с благородными господами.
        - Как ваши дела? - спросила я, войдя с спальню.
        Вилина стояла у окна в легкой ночнушке и, слегка отодвинув занавеску, смотрела на улицу.
        - Раны еще немного болят, но уже легче, - ответила девушка с улыбкой. Глядя на нее, я понимала, что даже сейчас, без макияжа, прически и роскошного платья, Вилина красивее любой из претенденток. Во всяком случае, из тех, кого я видела вчера.
        - Я не ожидала, что вы придете проведать меня.
        - Я ведь должна узнать, чем закончилось мое врачевание. У вас новая служанка?
        - Да, - с грустью ответила Вилина. - Девиц, служивших мне, пришлось прогнать. А Ласло дал мне только Луизу, но обещал найти более опытных девушек.
        Она посмотрела в окно и добавила:
        - Жаль, что пришлось проститься с теми, кто приехал сюда со мной. От своей прислуги я предательства не ждала. Леди Аресса, вы поможете мне собраться к обеду?
        - Вы идете обедать в общий зал? - удивилась я. - Но ваши раны еще не зажили и нужно дать время, чтобы не бередить их тканями и корсетами.
        Вилина усмехнулась:
        - Милая леди Аресса, неужели вы еще не поняли, куда попали? У меня нет ни дня времени. Даже если кожа с моей спины сойдет, я обязана явиться в общество красивой и сияющей. Никому из нас не позволено показывать свою слабость, тем более перед другими девушками. Поэтому я и прошу вас помочь мне и, если не затруднит, сопровождать.
        - Я помогу вам, - пообещала я.
        Вилина помедлила, а затем задала еще один вопрос:
        - Я мало знаю о вас - вести с Севера доходят долго. Если верить сплетням, то принц вас совершенно не интересует, не так ли?
        Аресса готова была вцепиться в горло каждому, кто хотя бы поднимал разговор о том, как она выйдет замуж за Адриана. Она ненавидела саму мысль стать женой бастарда и неудивительно, что об этом узнали далеко за пределами северных земель.
        - Будь это не так, - отвечала я, - я бы не стала вам помогать.
        - Как же хорошо, что здесь нашелся хотя бы один человек, смеющий сказать правду, - улыбнулась Вилина. - Каждая из претенденток заливается соловьем, говоря об Адриане, а на самом деле, кривится от отвращения.
        - А как вы к нему относитесь?
        - Я знаю принца с детства. Знаю не как наследника трона, или нищего бастарда, а как друга и благородного мужчину. За это меня и ненавидят.
        На лице Вилины мелькнула неподдельная грусть. Похоже, ей и впрямь было не все равно, что говорят о принце и каким он видится остальным.
        - Помогите мне подобрать платье, леди Аресса, - попросила она, тут же взяв себя в руки. - Нужно что-то менее открытое и не такое стягивающее, как вчерашнее. Там в гардеробе есть пара нарядов с моей родины - думаю, они подойдут.
        Я открыла гардероб, чтобы найти то, о чем говорила девушка, и просто замерла. У Вилины столько вещей, что мне впору расплакаться и провалиться сквозь землю. Я-то сама появлюсь второй день в одном и том же наряде. Ужасающая неловкость при дворе да еще и у благородной леди, но что поделать - своих платьев у меня нет, а портниха еще не приносила новые.
        Наконец нам удалось выбрать то, что подошло бы Вилине в ее состоянии. Оказалось, что в ее краях благородные женщины не сидят в обычные дни в роскошных платьях. Дома они предпочитают носить более простые расцветки и фасоны - никаких корсетов, высокая линия талии у самой груди. Надо отметить, Вилина была великолепна в любом наряде. К тому же, она сама умела ловко закалывать волосы так, что они превращались в изысканную прическу за пару минут.
        - Ну как я? - спросила она, глядя на себя в зеркало.
        - Вы прекрасны, но очень бледны.
        - Румяна это исправят. Вам бы тоже не мешало сделать макияж, Аресса. Можно вас так называть?
        Я кивнула.
        - Можете взять что-то из моей косметики, если хотите.
        - Нет, благодарю, не сегодня, - ответила я. - В какие-то дни мне совсем не хочется делать макияж.
        Вилина улыбнулась:
        - Завидую вам. Мне не хватает смелости выглядеть так, как хочется. На меня всегда обращены все взгляды.
        - На меня, к счастью, пока никто не смотрит.
        - Ошибаетесь, - Вилина коснулась пушистой кистью своей скулы, после чего последняя порозовела, и взглянула на меня через отражение в зеркале. - Принц проявил милость и внимание к вашей беде. Он дал вам то, чего не получили другие претендентки и это не останется незамеченным. Будьте готовы.
        - К чему?
        - Ко всему, ведь это королевский отбор.
        Она быстро закончила сборы и мы отправились на обед. Спина у Вилины еще болела и потому мы шли очень медленно. Девушка опиралась на мою руку и улыбаясь, делая вид, что просто две близкие подруги мило беседуют между собой.
        - Сегодня нас стало больше, - проговорила Вилина, когда мы вошли в зал. - Прибыли еще три девушки. Одну из них я знаю. Видите, вон та рыженькая с простенькой прической, которая бы годилась для старой девы.
        Я взглянула на юную девушку в строгом темно-синем платье с простым пучком на голове.
        - Она хочет понравиться принцу. Видите, цвет ее платья? Адриан не любит вычурность и пышность - ему нравится все просто и неприметное. Еще он любит темные цвета и ценит истинную роскошь. У этой девушки, леди Дории Патрик, неплохо работают шпионы, раз она об этом знает.
        - Вы уверены? - спросила я, стараясь увидеть в скромной девушке то, о чем говорит Вилина. - Она не похожа на светскую львицу.
        - Вы просто не бывали при дворе, Аресса, - улыбнулась Вилина. - Сядем рядом? Не хочу оставаться рядом с теми, с кем невозможно поговорить.
        Мы присели за стол. Я все старалась понять, почему вдруг Вилина Вестлонская решила со мной подружиться. Да, вчера я помогла ей справиться со сложной ситуацией. Но сегодня она сама сказала, что мы соперницы. Скорее всего, ей просто понравилось мое признание в том, что я совсем не интересуюсь принцем. Хотя, может, ей просто одиноко в этом огромном замке.
        - Добрый день, леди, - улыбнулась нам, усаживаясь напротив, роскошная брюнетка в довольно откровенном для обеда платье. Эта девушка была красива той самой красотой, которую моя матушка назвала бы порочной. - Леди Аресса, мы еще незнакомы. Я - Кармелия Гросли. Увы, не успела вчера выразить вам свои соболезнования.
        - Благодарю, леди Кармелия, - ответила я. - Рада с вами познакомиться.
        - Надеюсь, мы станем подругами. Леди Вилина, как ваши дела? До меня дошли дурацкие сплетни, что вы решили сменить прислугу?
        На лице Вилины ни дрогнула ни единая жилка:
        - Да, это так. Если долго не менять прислугу, она начинается расслабляться и ленится.
        - Поразительно смелое решение, - покачала головой Кармелия. - Решись я на такое, не спала бы всю ночь, а после проснулась с головной болью. Как вы себя чувствуете?
        - Спасибо за беспокойство. Я здорова.
        - Это чудесно. Тогда, возможно, вы украсите нашу маленькую утреннюю прогулку завтра. Его Высочество со своими друзьями предложили всем желающим присоединиться к ним завтра.
        - С радостью, - улыбнулась Вилина. - Вы ведь знаете, как я люблю свежий воздух.
        - Чудесно. А вы, леди Арессы?
        - Обязательно буду. Я тоже люблю прогулки.
        - Чудно. Нас ожидает отличная компания.
        Кармелия еще раз улыбнулась, а после вернулась к какому-то обсуждению по другую сторону стола.
        - Не верьте ни единому ее слову, - еле слышно прошептала Вилина. - Если бы боги карали за ехидство, то Кармелию бы давно убило молнией.
        Сказав это она с улыбкой отсалютовала кому-то бокалом. А я подумала, что присвой себе хоть сотню еще более высокородных имен, никогда не обучусь этим играм.
        Незаметно ко мне подошел тот самый паж, Эрик, которому я давала монетку.
        - Миледи, вам нужно пройти со мной, - сообщил он. - Прошу вас. Это распоряжение господина Ласло.
        Мальчик смущенно улыбнулся мне и по-детски неловко поклонился.
        - Мне нужно уйти, Вилина, не скучайте здесь, - сказала я своей новой подруге.
        - Возвращайтесь поскорее, - посоветовала она, с недоверием покосившись на пажа.
        Эрик повел меня прочь из зала, куда-то по коридорам.
        - Зачем господин Ласло зовет меня? - спросила я.
        - Это не он вас зовет.
        - А кто тогда?
        - Сами увидите, - ответил мальчик и подмигнул мне.
        Стоило нам войти в одну из дверей, как мои опасения подтвердились.
        В небольшой комнатке вокруг стола собрались трое мужчин. Принц и те двое, что вчера были с ним на ужине.
        - Леди Аресса Ангшеби, - сообщил паж.
        Я тут же присела в реверансе.
        - Можешь идти, - сказал принц мальчику, но я бы с удовольствием услышала эти слова в свой адрес.
        Сегодня принц был одет куда приличнее, чем в первую нашу встречу. Весь в черном, с аккуратно причесанными волосами. Он показался мне гораздо привлекательнее, чем тогда.
        - Рад видеть вас в добром здравии, леди Аресса, - произнес он, наблюдая за мной. - Как вам ваши покои? Понравились?
        - Благодарю вас, Ваше Высочество, все прекрасно, - ответила я.
        - Имею честь сообщить, что ваша кобыла не голодает и за ней хорошо ухаживают.
        Я ощутила как краска густо заливает лицо до самого кончика носа.
        - Прошу прощения за ту нелепую ошибку, - только и смогла ответить. - Я так устала в дороге и, к тому же, ничего не знаю об обычаях в замке. Я совершенно не ожидала, что могу встретить вас в конюшне.
        - Я предпочитаю сам следить за своими лошадьми и оружием, - сообщил принц. - Эти вещи нельзя доверять другим. Мне показалось, вы считаете так же?
        - Да, милорд. Мне тоже доставляет удовольствие заботиться о своей лошади. Никто другой не окажет ей столько внимания.
        Говоря это, я как могла старалась выдержать пристальный взгляд черных глаз принца. Говорят, цвет глаз и кожи он взял от матери - та была смуглой и черноглазой южанкой. А вот грубоватые черты лица Адриану достались от короля.
        - У вас прекрасная лошадь редкой породы, - заметил принц. - Ей не стоит простаивать в конюшне почем зря. На завтрашней прогулке вы сумеет выгулять ее как следует. Вы ведь собирались на прогулку?
        - Да, милорд. Я непременно там буду.
        Принц коротко улыбнулся и окинул меня взглядом, отчего вдруг стало не по себе.
        - Как вы находите замок?
        Сейчас стоит повести себя как настоящая благородная леди и осыпать королевское жилище комплиментами. Но мне не удалось. Отчего-то я так растерялась перед принцем, что не сумела повести себя прилично.
        - Здесь все не так, как я себе представляла, - ляпнула в ответ.
        До этого мне показалось, что принц хочет завершить разговор, но теперь в его глазах появилась заинтересованность.
        - И что же именно здесь не так?
        Дракон! Лис, ну вот кто тянул тебя за язык? Хотя, может оно и к лучшему. Наговорю глупостей и меня поскорее вышвырнут отсюда как недостойную претендентку.
        - По невежеству я считала, что замок куда меньше, в нем теплее и светлее.
        Принц почему-то улыбнулся:
        - Его построили два века назад. К сожалению, у людей тогда были другие представления о красоте. Буду рад увидеть вас завтра на прогулке, леди Ангшеби. И примите мои сожаления по поводу случившегося с вашей семьей. Я сделаю все, чтобы эта история разрешилась миром.
        - Благодарю вас, Ваше Высочество, - я склонилась в реверансе.
        Принц отвернулся к столу, давая понять, что наша беседа окончена. Но как только я дошла до двери…
        - Леди Ангшеби!
        Я обернулась.
        Адриан смотрел на меня и улыбался.
        - Запомните этих людей, - он указал на своих друзей. - Маркиз Нортингер и граф Делрих. Иначе, боюсь, в следующий раз вы примете их за псарей или виночерпиев.
        Мужчины засмеялись - кажется, они в курсе моей роковой ошибки.
        Я же снова покраснела и ответила:
        - Теперь, когда вы мне их представили, милорд, я не допущу такой ошибки. Однако, девичья память коротка, а в замке еще много тех, с кем я не знакома. Кто знает, как я промахнусь в следующий раз, Ваше Высочество.
        Я вышла и закрыла дверь, за которой принц и его друзья дружно смеялись над моей последней фразой. Боги! Как бы принц не относился к отбору, объект насмешек он кажется уже выбрал. Но и я тоже хороша - подлила масла в огонь. Теперь Адриан и его товарищи будут вспоминать мне это при каждом удобном случае. На самом деле, стоит вознести хвалу богам за то, как мне повезло. Принц Адриан - бастард. Его не готовили стать наследником с рождения и он принял мою ошибку как забавную шутку. Будь на его месте истинный наследник, неизвестно, насколько бы он оскорбился и что потом было бы со мной.
        Возвращаясь в зал к Вилине я задумалась о том, какой подарок приготовить для принца. Что вообще можно подарить мужчине, у которого уже все есть? Даже кретинка, принявшая его за конюха. На мой взгляд самый лучший подарок ему уже сделал король, посадив на трон. После нашего разговора я поняла, что совсем не знаю принца Адриана и что все россказни о нем преувеличены. Он всего лишь человек, а не чудовище, покрытое чешуей. Вот только что этому чудовищу дарить? И можно ли ему открыть правду о себе? И стоит ли делать это прямо сейчас? Быть может, стоит немного осмотреться и понять, кому и когда лучше открыться.
        Вечером меня ожидал еще один сюрприз - явилась портниха и принесла целых три платья, костюм для верховой езды и теплый меховой плащ.
        - По просьбе господина Ласло я подобрала вам вещи для завтрашней прогулки с Его Высочеством, - сообщила она.
        Мы с Вилиной снова вышли на ужин в общий зал, но принца там не было. В его отсутствие девицы приуныли и не сияли ослепительными улыбками. Разве что Кармелия и Вилина по-прежнему оставались сияющими и прекрасными. Раны на спине Вилины понемногу затягивались - мое заклинание все-таки действовало, но прошло слишком мало времени. Ей не стоило бы ехать на прогулку, но Вилина была непреклонна.
        Утром я проснулась пораньше, быстро позавтракала, надела вещи, приготовленные для меня портнихой, не без удовольствия оглядела свое отражение в зеркале и отправилась на конюшню за Дорти. Как оказалось, лошадей уже подготовили и вывели во двор. Многие из придворных уже собрались и были готовы отправляться в путь.
        Я без труда отыскала свою лошадку и угостила ее морковкой, взятой с кухни специально. Леди Вилина уже была в седле и, увидев меня, улыбнулась и помахала рукой.
        - Доброе утро! - ответила я, когда она подъехала ко мне. - Как вы, Вилина?
        - Рада видеть вас, Аресса. Прогулка будет непростой, - туманно ответила девушка, но я все поняла.
        Дорти нетерпеливо била копытом - долгое ожидание утомляло ее. Моей лошадке хотелось поскорее пуститься галопом. Я решила не томить ее и села в седло.
        Вилина нахмурилась. Послышался сдержанный смех леди Кармелии. Даже Дория, казавшаяся скромницей, улыбнулась. Я не понимала, в чем дело, почему на меня вдруг оказались направлены столько взглядов.
        - Что…такое? - медленно проговорила я и только сейчас заметила рядом с собой конюха, удивленно распахнувшего глаза.
        - Вы сели в седло самостоятельно, - шепотом проговорила Вилина.
        Дракон! Как я могла забыть? Аресса никогда не садилась на лошадь без посторонней помощи. Она ждала, пока ей помогут. И еще. Она ездила по-дамски, а я уселась на лошадь как мужчина и специально просила портниху сделать мне костюм, подходящий для этого. Быстро оглядев всех остальных девушек и женщин, я поняла, насколько промахнулась. Боги, помогите мне. Может быть, еще не поздно вернуться и попросить конюхов поменять седло? Нет, не стоит. Я совершенно не умела ездить по-дамски - в родном доме не было возможности обучить меня этому искусству, а в Ангшеби всем было попросту плевать.
        Я решила не подавать виду, что что-то не так и постаралась улыбаться счастливо и невозмутимо.
        - Леди Аресса, рада вас видеть, - тут же услышала голос Кармелии. Она подъехала ко мне на своей белоснежной лошадке.
        Надо сказать, смотрелась девушка более, чем эффектно.
        - Вижу, вы готовы к прогулке? Как вам погода? На Севере, наверняка, холоднее.
        - Да, конечно, на Севере лютые морозы.
        - И люди там другие, верно? Знаете, я вам даже немного завидую. Я, конечно, никогда не ездила в мужском седле, но, думаю, это намного удобнее.
        Она взглянула на меня с лукавой усмешкой в глазах.
        - Да, вы правы, - ответила я. - Возможно, это не самый изящный способ для женщины, но, насколько я знаю, при езде по заснеженной дороге, шансов выпасть из дамского седла куда больше. Приятной вам прогулки, леди Кармелия.
        - Благодарю. Надеюсь, вам понравится при дворе.
        Мы вежливо кивнули друг другу и разъехались в разные стороны.
        - Вы молодец, - шепнула Вилина, снова со мной поравнявшись. - Правда, теперь будьте осторожнее с Кармелией. Она не любит, когда ей так отвечают.
        - Я тоже не люблю, - ответила я с улыбкой.
        Внезапно разговоры стихли, послышался стук копыт и из-под арки, ведущей в конюшни, появился принц верхом на вороном жеребце. Как всегда, одетый в темное, в сопровождении своих друзей.
        - Ваше Высочество, - вразнобой стали приветствовать его. Девушки тут же оправили на себе платья, мужчины склонили головы, а все разговоры стихли.
        Принц объехал толпу придворных, перекинулся с некоторыми парой слов и, наконец, поравнялся со мной и Вилиной.
        - Как всегда прекрасны, леди Вилина, - улыбнулся он девушке. - Надеюсь, вы не страдаете от наших морозов?
        - Нисколько, милорд. Мне нравится здешний климат.
        Принц и Вилина обменялись многозначительными взглядами. Затем его взгляд упал на меня.
        - Вы собираетесь участвовать в скачках, леди Аресса? - спросил он.
        - Нрав моей лошадки слишком бурный, Ваше Высочество. Она не любит медленного шага, а в дамском седле я слишком рискую.
        Принц посмотрел на Дорти. Судя по тому, как он ухаживал за своим конем, в лошадях Адриан смыслит.
        - Вы правы, на такой лошади нужно держаться крепче. Быть может, составите компанию и возьмете пару барьеров?
        Барьеры я брать умела, но вот что сказать принцу перед целым двором?
        - Если они встретятся на пути, то буду рада, милорд, - только и нашлась я.
        Принц улыбнулся, развернул своего коня и бодрым шагом направил по дороге, уходящей в рощу.
        Прогулка длилась уже около часа. Принц ехал впереди, разговаривал со своими друзьями и совершенно не обращал внимания на девиц. А те, в свою очередь начинали мерзнуть, ерзать в седлах и шмыгать покрасневшими носами. Мы с Вилиной ехали рядом и иногда переговаривались. Как ни странно, я была даже рада этой прогулке. Моя лошадка шла бодро и тоже была довольна.
        Наконец впереди показался яркий красно-желтый шатер, в воздухе запахло жареным мясом и дымом. Придворные оживились, предвкушая теплый перекус и горячее питье.
        - Что это такое? - спросила я.
        - Эту традицию ввела королева. Она решила, что на зимних прогулках незачем мерзнуть и отбивать зад в седлах.
        Я только пожала плечами в ответ. Мне нравилось ездить верхом и я была бы непрочь взять пару барьеров. В детстве отец сам учил меня выездке. Наша карета была слишком старой и часто ломалась, а потому я привыкла ездить верхом.
        Возле шатра все спешивались и спешили внутрь, где слуги разливали горячие напитки и раскладывали по тарелкам угощение. Девушки весело щебетали, спешили согреться. Леди Кармелия позвала нас с Вилиной присесть за стол вместе с ней, но я ответила, что хотела бы немного пройтись и размяться.
        - Вы знакомы с принцем? - спросила Вилина. - Мне показалось, вы уже встречались?
        - Случайно на конюшне.
        - Когда он чистил свою лошадь?
        - Так вы знаете? - удивилась я.
        - Принц Адриан предпочитает сам ухаживать за своим жеребцом. Он делал это раньше и сейчас не может изменить своей привычке.
        - Скажите, Вилина, он очень изменился после того, как стал наследником?
        Девушка покачала головой:
        - Не очень. Адриан не из тех, кто быстро меняется.
        Я хотела спросить ее о том, как они познакомились, но не успела. Из шатра раздался истошный женский крик и мы рванулись туда, узнать, что же произошло.
        В шатре было душно и тесно от столпившихся придворных.
        - Милена, боги, что с тобой? Очнись, милая!
        Женщина средних лет пыталась привести в чувство одну из участниц отбора. Милена Кьери прибыла с Юга королевства только вчера со своей теткой, с самой первой минуты она была веселой и счастливой, а сейчас лежала на роскошном цветном ковре с мертвенно-бледной кожей и без сознания.
        Почему-то все придворные, кроме тетки Милены отступили назад и не приближались к девушке.
        - Ей нужно на воздух, - скомандовал принц.
        Он быстро подхватил Милену на руки под дружные охи и вздохи придворных и понес прочь из шатра.
        - Леди Аресса, придержите полог, - сказал принц, проходя мимо меня. Мы с Вилиной как раз стояли у самого входа, но она почему-то отступила назад, стоило только принцу с Миленой на руках приблизиться.
        Следом за принцем вышел и граф Делрих. В шатре повисла тишина. Люди тихонько зашептались. Кто-то вышел, чтобы понаблюдать, что же будет дальше, но близко к принцу не подходили.
        - Боги, что же это такое? - прошептала я.
        - Кажется, ее отравили, - ответила Вилина.
        - Тогда нужен целители, лекарь, маг, кто-нибудь…
        - Думаю, принц позаботится об этом.
        Принц уложил девушку прямо на плащ, расстеленный графом Делрихом. Ее золотистые локоны легли на снег густой копной, а лицо стало еще бледнее. Тут я заметила, что под кожей девушки стали заметны темные вены.
        - Что с ней, Ваше Высочество? - я не выдержала и подошла ближе. - Может, стоит послать за лекарем?
        - Леди Милену стоит отвезти в замок, - ответил принц. - Немного времени еще есть и ей успеют помочь.
        - Вам нужна помощь? - спросила я и тут же похолодела от взгляда, который принц бросил на меня.
        - Я сам отвезу ее. Разве что…ваша лошадь очень резвая, не так ли?
        Я кивнула.
        - Возьмите леди Ренну, ее тетку и езжайте следом за мной.
        - Да, милорд.
        Я вернулась к шатру, чтобы объяснить рыдающей леди Ренне, что нужно ехать со мной и прямо сейчас. Но тут меня ждало странное зрелище. Леди Ренна торопливо снимала с рук перчатки и бросала их в огонь одного из костров.
        - Вы едете в замок? - тут же перехватила мою руку Кармелия. - Я могу чем-то помочь?
        - Не думаю. Я повезу леди Ренну на своей лошади.
        - Моя лошадь тоже быстра. Я могла бы предоставить вам ее.
        - Спасибо, но не стоит. Моя выдержит и двоих без труда. Если, конечно, леди Ренна сумеет сесть без дамского седла.
        - Даже если придется ползти на четвереньках до самого замка, - решительно ответила женщина.
        Принц усадил леди Милену впереди себя. Девушка немного пришла в сознание - что-то неразборчиво бормотала, могла слабо двигаться. Я же с леди Ренной, усевшейся сзади и обнявшей так, что захрустели кости, двинулась следом за ним.
        Граф Делрих скакал позади.
        - Во весь дух, Дорти, - сказала я лошади и та была только рада. Груз двоих седоков ее ничуть не смутил.
        - Боги, - простонала леди Ренна, - Мы несемся как ненормальные.
        - Держитесь крепче, - скомандовала я.
        Быть может для благородной женщины такая поездка настоящее дикарство и неприличие, но меня быстрой скачкой не напугать. Принца, кажется, тоже. Его конь мчался так, что даже Дорти ему завидовала. Моя кобылка ощущала дух соперничества и постоянно хотела обогнать скакуна.
        Когда мы примчались к замку, леди Ренна была едва жива от страха. Меня удивило, что она не помогла принцу ссадить леди Милену с лошади. Девушка слабо держалась на ногах и едва не упала. Его Высочество вовремя подхватил ее, а я протянула руку, чтобы помочь. На миг наши ладони - моя и Милены - соприкоснулись. Тут я услышала всхлип леди Ренны и какое-то ругательство принца.
        - Отправляйтесь к целителю, - сказал он мне. - Пусть поживее бежит в покои леди Милены и заодно осмотрит вас.
        - Меня? Зачем?
        - Вы коснулись ее руки.
        Дракон! Как же я сразу не догадалась! Выходит, Милену отравили не простым ядом. Вот почему ее тетка сожгла свои перчатки, в которых касалась племянницы. Яды, делающие отравленного человека заразным для окружающих, создаются при помощи магии. Они действуют на всех людей без исключения. Кроме тех, в ком есть доля драконьей крови. Выходит, принц Адриан действительно колдовской крови, раз так безбоязненно помогал отравленной девушке, не боясь заразиться? Слухи о нем верны? Зачем тогда вообще было травить Милену таким дорогим и опасным ядом? Если он подействовал мгновенное, то либо в ней нет ни капли драконьей крови, либо ее настолько мало, что она не спасает.
        Целитель и два его помощника явились тут же, стоило мне только сказать, что произошло. Осмотрев Милену и касаясь ее руки в перчатках, он заявил, что нужно как можно скорее изготовить противоядие, а для этого нужен маг. Принц отправил графа Делриха за каким-то неизвестным мне Ронаном, а сам отвел целителя, чтобы сказать ему пару слов у окна.
        Леди Ренна все это время сидела у кровати племянницы и плакала, не смея коснуться ее даже пальцем.
        - Мои помощники побудут с ней, пока мы с господином Ронаном приготовим лекарство, - пообещал целитель. - Можете быть спокойны, Ваше Высочество. Они обучены обращаться с такими больными и зараза не разойдется по замку.
        Они уже подходили к дверям покоев Милены, когда Адриан заметил меня, сидящую на диванчике у выхода.
        - Вы еще здесь, леди Аресса?
        - Да, милорд. Не могла уйти и не узнать, что с леди Миленой.
        - Жером, вы осматривали леди Арессу? - обратился принц к целителю.
        - Нет, милорд. А это необходимо? - удивился тот.
        - Леди, очевидно не сказала вам, но она коснулась руки Милены.
        - Нет-нет, это не было касанием, - запротестовала я. - Просто я чуть было не коснулась ее и все.
        Принц вопросительно поднял брови и все же попросил целителя Жерома осмотреть меня. Старик не возражал и попросил показать язык, веки, пощупал пульс, а потом отвел в отдельную комнату, чтобы послушать сердцебиение.
        - Все в порядке, миледи, - сказал он, когда не нашел никаких признаков болезни. - Можете быть спокойны - вы не заразились.
        - По-другому и быть не могло. Его Высочество просто переживает из-за того, что я едва не коснулась руки леди Милены.
        - А вы действительно не касались ее? Вы уверены в этом? - целитель испытующе взглянул на меня.
        - Абсолютно уверена, - соврала я. - Ни на секунду.
        - Леди Аресса, простите, но я должен спросить, - старик немного помялся. Ему было неловко. - В вашем роду не было колдовской крови?
        Чистоту крови и рода Ангшеби чтили на протяжении многих столетий. Чтобы заключить очередной брак, невеста или жених проверялись до десятого колена. Они гордились своим происхождением и считались одной из самых «чистых» семей королевства.
        - Боги благосклонны к моему дому, - ответила я. - В моих венах нет ни капли драконьей нечистой крови.
        - Простите еще раз, но это мой долг.
        Я сделала вид, что не обратила внимания, но все же напустила на лицо обиженное выражение.
        Вернувшись в спальню Милены, я снова встретилась с принцем. Выслушав от целителя, что леди Ангшеби здорова и нет никаких намеков на ее болезнь, Адриан нахмурился и кивнул:
        - Спасибо, Жером. Отправляйтесь готовить лекарство. Ронан прибудет с минуты на минуту. Я направлю его сразу к вам.
        Целитель ушел.
        - Леди Аресса, наше с вами присутствие здесь будет лишним, - сказал принц. - За леди Миленой смотрит леди Ренна и двое лекарей. Я вижу вы бледны, напуганы и устали. Вам лучше вернуться в свои покои и как следует отдохнуть.
        - Но, Ваше Высо…
        - Я провожу вас, - с нажимом проговорил Адриан и я поняла, что лучше не спорить.
        Он вежливым жестом указал мне на выход и я повиновалась. Принц довел меня до покоев, не произнеся ни слова. Но стоило только мне открыть дверь, как он влетел следом и, удостоверившись, что мы здесь одни, задал вопрос:
        - Я по-вашему похож на идиота?
        - Милорд, нет, что вы такое…
        - Тогда почему вы мне лжете?
        Признаюсь, мне стало страшно. Я лгала уже столько раз, что не могла даже предположить, о какой именно лжи идет речь.
        - Ваше Высочество, простите, но я вас не понимаю.
        - Я своими глазами видел, как вы коснулись руки Милены, - строго проговорил принц. - Будь вы обычным человеком, давно бы лежали рядом с ней. Но вы стоите как ни в чем не бывало и, по мнению целителя, совершенно здоровы. Признайтесь честно.
        Я набрала в грудь побольше воздуха. Признаться, что я на самом деле не леди Аресса? Или что в моих жилах столько же колдовской крови, сколько и у него самого? Или что я вообще никогда не собиралась на этот отбор и очень жалею обо всем, что случилось?
        - Я не коснулась руки Милены, милорд, - упрямо повторила я.
        - Нет, - голос принца звучал жестко и не терпел возражений. - Довольно. В вас есть драконья кровь?
        Я молчала.
        - Если вы боитесь опозорить свой дом, то даю вам слово, никто не узнает. Ну?
        Я только покивала головой.
        - Простите, милорд, я не могла вам сказать, не могла подвергнуть свою семью риску и…
        Не зная, что сказать еще, просто замолчала. Так-так, Лис, если бездна существует, то ты отправишься в нее одной из первых за свою ложь. Интересно, когда этот снежный ком окончательно раздавит меня?
        - Могли бы не врать, - сказал принц и в его голосе послышалось сочувствие. - До вас наверняка дошли слухи обо мне.
        Я снова кивнула.
        - Вы можете убедить Жерома, которого стали подводить глаза, леди Ренну, которая рыдает в три ручья. Они поверят, что вы не касались Милены, но не я.
        - Но ведь вы и сами коснулись ее.
        Принц грустно улыбнулся, отчего его лицо стало еще более привлекательным.
        - Теперь слухи обо мне станут правдой, леди Аресса. Возможно, у вас даже станет меньше конкуренток на мое сердце.
        - Почему? Разве кто-то может покинуть отбор?
        - Я не стану принуждать оставаться при дворе, если кто-то решит, что бастард с драконьей кровью ее недостоин.
        - Милорд…
        Я так поразилась его словам, что мои собственные напрочь вылетели из головы. Сейчас стало ясно, какой Адриан на самом деле скрывается за язвительностью и уверенностью принца.
        - Избавьте меня от уверений, что это не так, леди Аресса, - продолжил он. - Я каждый миг помню, кто я такой. Очень жаль, что из-за этого пострадала леди Милена.
        - Почему вы считаете, что все это из-за вас? Быть может кто-то просто хочет устранить соперницу?
        - Будьте осторожны, леди Аресса в таких суждениях. Лучше не повторяйте их больше никому. Вы ведь не видели, что произошло до того, как закричала леди Ренна.
        Я помотала головой.
        - Милена подошла ко мне и принялась флиртовать, - начал рассказывать принц. - Надо сказать, довольно неловко. Нам как раз только что подали вино и я даже не успел пригубить его. Милена рассказала об одной южной традиции - чтобы лучше узнать человека нужно выпить его кубка. Она предложила обменяться ими. Стоило ей только сделать глоток из моего, она потеряла сознание.
        - Боги… - прошептала я, слушая принца.
        - Кто-то решил позабавиться и проверить, действительно ли я тот, кем меня считают, - сказал Адриан. - Яд не причинил бы мне вреда. Максимум, что бы меня ожидало, очередной скандал в начале отбора. Еще один способ показать, какой я недостойный наследник трона.
        - Думаете, кто-то хочет сорвать отбор?
        - Уверен. Кто бы это ни был, они попытаются еще не раз. Поэтому, я думаю, вам будет проще добиться моего расположения. Вы ведь приехали за этим?
        Адриан пристально посмотрел на меня, ожидая ответа. Впервые за все время в замке, я не нашлась, что сказать.
        - Неужели вы не хотите стать королевой, леди Аресса? - снова спросил он.
        - Я никогда не желала этого.
        Это было правдой. Правдой, с какой стороны ни возьми. Ни сама Аресса, ни Лис Роури не хотели сидеть на троне рядом с принцем Адрианом. Первая не хотела потому что считала его недостойным, а вторая потому что ей просто хотелось понадежнее устроиться в жизни.
        - Тогда почему вы здесь? - тон принца стал прохладнее.
        - Потому что так велели мой отец и брат.
        - Ваши отец и брат, возможно, мертвы, - равнодушно проговорил принц. - Вы свободны от их воли и можете вернуться, если захотите.
        Я подняла глаза и посмотрела на принца. Он был выше меня на две головы, а то и больше. Я вдруг ощутила себя маленькой и беззащитной и дело было не в росте или положении.
        - Я дала обещание, Ваше Высочество, и я выполню его.
        - Ценю вашу верность. Но, если вы все же передумаете…
        - И вы отпустите меня после всего, что здесь рассказали?
        Сейчас, глядя на принца Адриана, я чувствовала, что совсем не хочу уезжать. Отъезд стал бы для меня спасением. Уехать и исчезнуть, затеряться где-то в королевстве и забыть обо всей лжи, вернуться домой - прекрасный выход. Но я недвижимо стояла на месте, смотрела в черные глаза бастарда, вспоминала его слова и понимала, что хочу остаться.
        - Я надеюсь на ваши честность и честь, - ответил Адриан. - И на то, что вы не станете болтать на каждом углу об этом разговоре.
        Он отошел от меня к окну и продолжил:
        - Я знаю, что многие девушки не желали принимать участие в отборе. Я и сам не слишком рад этому. Вы вели себя честнее, чем они, и я даю вам шанс уехать до бала претенденток, пока это не зашло слишком далеко. Вы принимаете мое предложение?
        Поверить не могу! Если бы Аресса только знала, какой принц Адриан на самом деле. Если бы она видела его сейчас, ее язык бы ни за что не повернулся назвать его ублюдком или грязным бастардом.
        - Милорд, а вам бы самому хотелось, чтобы я уехала? - решилась наконец спросить я.
        Адриан коснулся пальцем занавески и чуть отвел ее в сторону, выглядывая в окно, затем отошел. Очевидно, побоялся, что кто-то его заметит.
        - Нет, - коротко ответил он. - Поэтому и даю вам выбор. Подумайте хорошенько.
        Принц коротко кивнул мне и ушел.
        Я запоздало подумала, что не сделала прощальный реверанс.
        Глава пятая
        - Вы слышали о леди Милене? - спросила Вилина за ужином. - Как она?
        Девушка отправила в рот виноградину и поморщилась:
        - Слишком кислый. Зимний виноград не идет ни в какое сравнение с летним.
        - Леди Милена очень слаба и вряд ли выйдет из своей комнаты в ближайшие дни. Целителям удалось ее сласти.
        - И она не поправится до бала претенденток? - спросила Грета, выглядывая из-за сестры. - Какая жалость, если придется его пропустить.
        - Ее едва не убили, - укоризненно посмотрела на нее Лира. - Не думаю, что она сейчас мечтает пойти на бал.
        - Каким ядом ее отравили? - спросила Вилина.
        - Я ничего не знаю, - только и пожала плечами в ответ. - Я всего лишь помогла доставить леди Милену в замок.
        Вилина ничем не показала, что ей хотелось бы узнать больше.
        - Чем вы планируете заняться завтра? - спросила она. - Не хотите составить мне компанию и отправиться в город на ярмарку?
        - Ежегодная зимняя ярмарка? - тут же оживилась, услышав наш разговор Грета. - Мы с сестрой тоже едем туда. Соглашайтесь, леди Аресса, вам понравится.
        - Ну что скажете? - Вилина сделала вид, что не заметила младшую из сестер Торнбих. - Там будет масса милых и интересных вещей. К тому же, не думаю, чтобы вам хотелось оставаться в замке. Лично я бы проводила поменьше времени среди этих кобр.
        Тут Вилина улыбнулась и кивнула кому-то по другую сторону стола.
        Сегодня принц появился позже, чем обычно. На этот раз рядом с ним вместо графа Делриха сидел неизвестный мне мужчина. Он был молод, но его висков уже коснулась седина, а одежда никак не походила на пышные наряды придворных щеголей. Вещи казались изрядно поношенными и видавшими виды. Единственное, что удивило меня - это количество колец и перстней на пальцах незнакомца.
        - Вы знаете, кто это? - спросила я у Вилины.
        - Его зовут Ронан, он маг и давний друг принца. Никто не знает о его происхождении, но ходят слухи, что он тоже бастард одного из герцогов Юга.
        На миг показалось, что Ронан смотрит на меня и я поспешила отвести глаза. Нет уж, внимание мага я точно привлекать не стану.
        Утром я проснулась пораньше, велела служанкам подготовить одно из платьев, теплый плащ и сапожки. Если сегодня повезет - постараюсь расспросить Вилину о том, что же нравится принцу и что можно подарить ему на балу, азаодно найду это самое «что-то» на ярмарке.
        Конечно, дарить Его Высочеству вещь, купленную на лотке торговца, не самая лучшая идея. Девицы, осведомленные об отборе лучше моего, наверное, заранее заказали свои подарки у именитых мастеров за большие деньги. Я же располагала тем немногим, что нашлось в моих карманах после того, как мы уехали из Ангшеби да той суммой, которую выдал Ласло - на мелкие расходы. В очередной раз была благодарна своей матушке, которая научила вшивать карманы в складки платьев. Благородной леди не полагалось носить их как какой-то крестьянке, но удобство уступало здравому смыслу.
        Сегодня Вилина решила не ехать верхом и предложила свою карету. Я бы лучше потрусила до ярмарки в седле, но спорить не стала. К тому же, девушка заверила, что так безопаснее. До этого дня ни разу не случалось выезжать в столицу. Город оставался для меня загадкой. Я знала, что он делится на Верхний и Нижний, что крепость с королевским замком окружена надежными стенами и рвами, и что город огромен и напоминает муравейник.
        Карета ехала медленно и я успевала рассмотреть город из окна. Здания здесь были высокими, выстроенными из камня, с продолговатыми окнами, некоторые из которых были открыты несмотря на холод.
        - Вы впервые в Ольгранде? - спросила Вилина, заметив мое любопытство.
        - Да. Никуда не выезжала с Севера.
        Будь на моем месте Аресса, она бы еще добавила, что с удовольствием вернулась бы обратно и что нет места более ужасного, чем Ольгранд. Само название - и то не выговорить.
        - И как вам? Нравится?
        - Пока неясно - я видела слишком мало.
        Вилина только улыбнулась:
        - Я провела в столице большую часть детства. Мой отец служил при дворе, а мать была фрейлиной.
        - Тогда вы и познакомились с принцем?
        - Тогда он еще не был принцем. Адриан с самого рождения жил при дворе. Его разлучили с матерью, как только ему исполнилось пять лет. Леди Алисия вернулась домой и вышла замуж.
        - Мать принца - благородная леди?
        - Титул и земли король пожаловал ей после рождения Адриана. До этого она была простой девушкой - дочерью столяра. Очень красивой, надо сказать. Увидев ее, король забыл обо все на свете.
        - Почему же он не оставил ее при дворе?
        Вилина посмотрела на меня так, будто я сморозила жуткую глупость.
        - А вы видели, что случилось с бедняжкой Миленой? Его Величество обеспечил Алисию приданным, нашел ей мужа на Юге и сберег от возможных несчастий.
        - А как же принц Адриан? Он ведь остался один, без матери.
        - За ним хорошо ухаживали, обучали. Если бы не смерть законного наследника, ему бы был пожалован титул и земли. Король всегда любил своего бастарда. Ему нравилось, что мальчик растет сильным и здоровым, быстро учится. Он не мог отпустить Адриана. Тем более, когда увидел, что принц Рикар слаб здоровьем и капризен.
        Когда Вилина говорила о принце, ее глаза светились, а на губах играла легкая улыбка.
        - Адриан не мечтал о троне. Скорее, ему хотелось бы поскорее уехать подальше от Ольгранда. Во всяком случае так он говорил в шестнадцать лет.
        - Интересно, что он думает сейчас?
        - Не знаю, - Вилина только пожала плечами. - Моя семья покинула столицу, когда мне исполнилось двенадцать. Я не видела Адриана много лет. Из мальчика он превратился в мужчину и мне кажется, я его совсем не знаю.
        На красивом лице промелькнула грусть.
        - Несколько раз я писала ему и принц отвечал, но потом это прекратилось. Жаль, что наша дружба закончилась.
        - Уверена, принц не забыл вас, - сказала я.
        - Думаете? - в глазах Вилины появилась робкая надежда.
        - Друзей детства мы запоминаем на всю жизнь.
        - Хорошо бы принц считал так же.
        Насколько я знала, принцу Адриану недавно минуло двадцать пять. Выходит, он не виделся с Вилиной почти десять лет и, наверняка, был поражен, в какую красотку она превратилась из двенадцатилетней девчонки в коротком платьице. А вот сама Вилина, кажется, вспоминает эти времена с грустью.
        - Что вы приготовили принцу в подарок, если не секрет? - решилась спросить я.
        - Секрет, - улыбнулась девушка. - Но я думаю, что эта вещь порадует его так же, как и прежде. А вы что-нибудь уже придумали?
        - Нет, - я только пожала плечами. - Я в поисках идеи.
        Да уж. Выходит, мы все равно соперницы и ничуть не подруги, если Вилина отказалась мне раскрыть тайну своего подарка. На отборе не может быть подруг, что и говорить.
        Мы приехали на ярмарку в самый разгар веселья. Площадь, на которой разместились торговцы, была просто огромна и сплошь заполнена яркими цветами товаров, шатров, нарядов. В воздухе разносились дразнящие запахи жареного мяса, сладостей, хмеля и еще чего-то такого, о чем я совсем не знала.
        - Там кажется дают представление, - указала Вилина в сторону сцены, на которой выступали бродячие артисты. - Идемте, взглянем.
        Мы прошли сквозь толпу и все время за нами следовали двое охранников Вилины. По мне так это уж слишком. Я привыкла обходиться без сопровождения, надеяться на себя и никогда не водила следом телохранителей. В общем-то, больше потому, у моей семьи их и не было.
        - Леди Аресса! Леди Вилина! - услышали мы крики Греты.
        - О боги! - вздохнула Вилина. - Эти Торнбих всегда такие? У меня вчера голова разболелась от их болтовни.
        - А я ехала вместе с ними.
        - Сочувствую, - пожала плечами девушка.
        Сестры подошли к нам и после нескольких минут обмена любезностями, я предложила Вилине сходить в магазинчик у самого края площади.
        - Говорят, там чудесный мастер, - соврала я, совершенно ничего не зная ни о мастере, ни о магазине, ни о товаре, который там продают. - Мне очень советовали.
        - Мы тоже туда пойдем, - обрадовалась Грета. - Но после представления. Удачных вам покупок.
        - Вы спасли нас, - выдохнула Вилина, когда мы пошли прочь. - Еще минуту в компании этих девиц я бы просто не выдержала. Не представляю, как можно терпеть их несколько суток рядом.
        - Они милые. Просто много болтают.
        - Да уж.
        Место, в которое я повела Вилину, оказалось ювелирной лавкой. Мастер оказался приветливым старичком полутора метров роста, а его помощница высокой и стройной внучкой.
        Вилина тут же увидела какое-то колье и принялась расспрашивать девушку о том, как оно было сделано, какие камни использовались и сколько стоит. Я только лениво осматривала витрины. Денег все равно немного, вряд ли что-то себе подберу. Придется опять соврать, что ничегошеньки не понравилось. Хотя, на самом-то деле вон то колечко бы мне подошло. Да и серьги с аметистом придутся к лицу.
        Так, а это что у нас такое? Мой взгляд упал на крупный перстень с гравировкой дракона, у которого в глазу был красный камень.
        - Вам что-то понравилось, миледи? - спросил ювелир, заметив мой интерес. - Показать поближе?
        - Да. Вот этот перстень.
        - Но он мужской.
        - Это мне и нужно. Подарю его своему отцу.
        - Простите, миледи, но не сочтет ли ваш отец гравировку оскорбительной? Да и к тому же это простое серебро. Не лучше ли выбрать что-то из золота? Давайте я вам покажу.
        - Нет, не нужно. Я хочу именно этот перстень.
        Старик извинился и достал украшение из витрины. Стоило мне только взять перстень в руки, как я сразу же решила, что куплю его. Да, я не знаю, подойдет ли он принцу, но мне так хочется, чтобы эта вещь принадлежала ему.
        - Беру, - произнесла я, когда взяла украшение в руки.
        Старик был разочарован, что не сумел мне всучить более дорогую покупку, но все же как следует упаковал в бархатный мешочек и был вежлив.
        - Заходите еще, миледи. Будем ждать с нетерпением.
        Я постаралась купить перстень как можно быстрее, пока Вилина примеряла колье перед зеркалом и ничего не заметила. Мне не хотелось, чтобы она знала, что я подарю принцу.
        - Аресса, как думаете, мне идет? - спросила девушка, повернувшись ко мне. Колье на ее шее выглядело так, словно всегда там было.
        - Очень. Берите, не думайте.
        - Я покупаю, - улыбнулась Вилина внучке ювелира.
        Пока она оплачивала покупку и раскланивалась со стариком, я незаметно выскользнула из лавки. Подожду ее снаружи и сумею избежать неудобных вопросов.
        - Кажется, у вас дар, - Вилина с улыбкой вышла из лавки. - Боги подсказали вам, куда лучше сбежать от сестер Торнбих. Кстати, вы так ничего и не купили?
        - Я не слишком люблю украшения, - снова ложь.
        На самом деле я очень люблю украшения, я их просто обожаю. Но у меня их нет, не было и вряд ли появятся в ближайшее время.
        Накануне дня бала претенденток замок превратился в гудящий улей. Уже никто чинно не собирался для обедов и ужинов, игры, шарады и песни менестрелей были напрочь забыты. Участницы отбора готовились предстать перед принцем во всем блеске, их родственники тоже не хотели ударить лицом в грязь, придворные надеялись получить интересное зрелище и похвастаться друг перед другом новыми дорогущими нарядами, король и королева вернулись в Ольгранд, а мои спутники-листиане готовились к встрече с принцем.
        Я крутилась перед зеркалом, пока Стейя и Ниара расправляли складки моего платья.
        - Леди, постойте смирно, - попросила Ниара. - Иначе я никак не смогу поправить ткань сзади. Она так сильно топорщится.
        Я и рада была бы устоять на месте, но просто не могла. Впервые за всю жизнь на мне было такое роскошное красивое платье. Портнихи позаботились о том, чтобы каждая из участниц отбора была в своей цвете и платья не повторялись. Для меня выбрали светло-фиалковый, чуть оттененный белым кружевом на лифе. Платье не было слишком открытым или украшенным большим количеством деталей, но мне оно нравилось. Не думаю, что затеряюсь среди других девушек на балу.
        Спрятав в карман, вшитый по моей просьбе, мешочек из черного бархата с подарком для принца, я еще раз оглядела себя в зеркале. Сейчас даже моя матушка, всегда повторявшая, что боги не пощадили ее и кроме бедности, послали еще и невзрачных дочерей, была бы довольна.
        - Вам пора, миледи, - сообщила Стейя. - Пришел паж.
        Я вышла из спальни и малыш Эрик тут же поклонился точь-в-точь как взрослый.
        - Вы прекрасны, леди Аресса, - улыбнулся он.
        Он провел меня какими-то еще неизвестным коридорами и мы остановились у дверей.
        - Что дальше, Эрик? - спросила я.
        - Как только дверь откроется, объявят ваше имя. Вы спуститесь по лестнице, поклонитесь Его Величеству, Ее Величеству и принцу, а затем сможете вручить подарок. Вы его не забыли, кстати?
        Паж с беспокойством взглянул на мои руки, в которых не было ничего.
        - Подарок со мной. Эрик-Эрик, погоди. Скажи, я правда, красивая сейчас?
        Мальчишка расплылся в улыбке:
        - Вы самая красивая и самая добрая леди, которую я видел в замке. Вы дали мне монету и даже ни разу не потрепали за ухо. А вот леди Кармелия чуть что пытается залепить подзатыльник.
        Я не смогла сдержать улыбки.
        - Позволите помочь вам со шлейфом платья? - спросил Эрик. - Не волнуйтесь, господин Ласло учил меня этому целых два дня.
        Мальчик принялся умело поправлять подол платье и небольшой шлейф, который, вопреки моему желанию, все же пришлось сделать, чтобы соблюсти приличия.
        Я простояла пару минут с бешено колотящимся сердцем, а затем дверь открылась и я едва не зажмурилась от ударившего в глаза яркого света.
        - Леди Аресса из дома Ангшеби на Севере, - прозвучало на весь зал.
        Придворные тут же разразились аплодисментами, а я только и думала, как бы преодолеть четыре проклятых ступени и не упасть.
        На другом конце зала меня ожидали король, королева и принц Адриан. По обе стороны от них я увидела претенденток, которых уже представили. Оказалось, что я вхожу в зал предпоследней. Все девушки были одеты роскошно, но скромно - в однотонных платьях, без кричащих вырезов и ярких деталей.
        Леди Вилина Вестлонская была просто великолепна в бордовом платье, так удачно подчеркнувшем цвет ее кожи и волос.
        Сестры Торнбих были в зеленом и бирюзовом, а леди Кармелия в золотом платье. Бедняжка Милена так и не сумела принять участие в празднике, но принц посетил ее накануне и обещал ей завтрак на следующий день после бала.
        Король Нортон уже стар, но выглядит скорее солидно, чем дряхло. Он был одним из тех мужчин, которым шла седина. Старость только облагородила его черты, а изысканность в одежде подчеркнула. Стоило только взглянуть на короля, как становилось понятно, на кого похож Адриан.
        Королева Кетрин, наоборот, казалась настоящей старухой. После смерти принца Рикара она так и не сняла траура и потому сидела рядом с мужем в черном. Впрочем, эта женщина заслуживала уважения. Она гордо приняла все свои несчастья, сумела выстоять перед их натиском и еще приняла бастарда своего мужа без малейшего намека на ревность или ненависть.
        Шагая через весь зал я думала только об одном. Мне было плевать на всех, чьи взгляды сейчас были прикованы ко мне. Я смотрела на принца Адриана, стоящего у помоста, на котором размещались королевские троны, и вспоминала слова Греты.
        Младшая сестричка Торнбих рассказала мне о том, что семьдесят лет назад на отбор попала самозванка. Девица присвоила себе имя благородной леди и приехала в замок, как ни в чем не бывало. Правда, ее обман быстро раскрылся. Девушку взяли под стражу и она тут же призналась в содеянном. За это преступление ее казнили, отрубив голову. Эту историю знали только в столице и старались вспоминать пореже. Такой позор королевской семье уж точно не хотелось разглашать.
        Я улыбнулась Грете, которая с присущей ей непосредственностью помахала мне рукой, кивнула Вилине в ответ на кивок, улыбнулась Ласло, стоящему недалеко от королевской семьи. Я шла, стараясь отогнать дурные мысли.
        Наконец остановилась в нескольких шагах от принца. Поклонилась королю и королеве. Могла ли я думать, что однажды увижу их так близко?
        - Ваше Высочество, - произнесла и сделала реверанс.
        - Леди Аресса, - принц взял мою ладонь и задержал в своей. - Вы все еще здесь?
        - Вы хотели, чтобы я осталась и я осталась.
        - Я рад этом.
        Сказав это, Адриан поцеловал мою руку. Я ощутила, как предательски задрожали колени.
        В этот миг я вдруг поняла, что теперь ни за что не уеду с отбора, даже если мне придется поплатиться за это собственной головой. Неужели все это происходит со мной? С маленькой незаметной мышкой Лис, которая донашивала старые платья матушки и играла с крестьянскими детьми в конюшне? Боги, неужели все это настоящее? Мне плевать, что будет дальше. Когда такой мужчина целую твою руку, когда он вот так смотрит на тебя как на равную. Клянусь, оно того стоит!
        - Вы примете мой подарок, милорд? - спросила я, незаметно доставая из кармана мешочек с перстнем.
        - Сочту за честь, - ответил принц.
        Я наблюдала, как он открывает подарок, как перстень оказывается на его ладони, и мне казалось, что мое сердце вот-вот выпрыгнет из груди.
        На лице принца мелькнуло удивление, когда он увидел перстень и гравировку с камнем на его поверхности. Я боялась, что он рассердится, но Адриан только усмехнулся:
        - Не слишком ли рано вы дарите мне кольцо?
        - Это всего лишь подарок, - ответила я. - Он ни к чему не обязывает.
        Принц вопросительно приподнял бровь.
        - Мне лишь хотелось, чтобы какая-то вещь напоминала вам о нашей встрече, - ответила я, радуясь, что сегодня все-таки решилась на макияж, иначе краска, залившая мое лицо, стала бы видна всем вокруг.
        - Ну что ж, - ответил мужчина. - Тогда давайте сделаем этот миг незабываемым для всех.
        Теперь пришла моя очередь удивляться.
        - Вы дарите мне этот перстень, вам его и надевать.
        Он протянул раскрытую ладонь с моим подарком.
        Все присутствующие в этом зале меня точно проклянут после этого.
        Под шепотки, поползшие в разные стороны, под громкий вздох кого-то из участниц отбора, я надела перстень на безымянный палец Адриана. Да, на безымянный это было слишком, но что делать, если его рука оказалась крупнее, чем я предполагала, а надевать кольца на мизинец не принято.
        - Спасибо вам, - сказал принц и его улыбка в этот миг была точь-в-точь такой же как на конюшне.
        Я сделала пару шагов назад, поклонилась принцу, поклонилась королю и королеве, а затем Эрик показал мне место, приготовленное специально для меня.
        - Мне понравилось, миледи, - шепнул мне мальчишка. - Видели бы вы лицо леди Кармелии. Она настоящая злюка.
        - Да уж, Эрик, - пробормотала я. - Теперь мне будет страшно есть, пить и спать.
        Пока принц приветствовал последнюю участницу, я спросила пажа о том, что же будет дальше.
        - Дальше начнутся танцы. Принц обязан потанцевать с каждой из участниц отбора в том порядке, в котором они были ему представлены.
        - Бедняга, - проговорила я, представляя, как устанет принц после этого вечера.
        - За это время претендентки сумеют поговорит с Его Высочеством и лучше узнать друг друга. А потом будет просто бал, - развел руками мальчик. Кажется, его заставили заучить весь этикет наизусть. - Хотите, принесу вам что-нибудь выпить? Или какое-то угощение? Тут столько всего вкусного. А господин Ласло как раз велел мне служить вам целые вечер.
        Я посмотрела вокруг. К каждой из девушек приставили пажа, чтобы он выполнял их прихоти.
        - Да, дружок, - попросила я Эрика, видя, что ко мне подходит Вилина. - Принеси мне чего-нибудь вкусненького и какой-нибудь напиток.
        - Я принесу вам самое вкусное, - сказал Эрик и с неловким поклоном исчез. Полагаю, он съест половину из того, что возьмет мне, по пути.
        - Поздравляю, Аресса, - сказала Вилина, подойдя ко мне. - Вы произвели фурор. Можно я присяду?
        Я кивнула и она грациозно опустилась рядом на коротенький диванчик.
        - С одной стороны, вы моя соперница и я не должна вас поздравлять, - проговорила она. - Но зато, теперь будут ненавидеть не только меня. Скажите, что вы подарили принцу? Перстень?
        - Перстень. У меня было мало времени, чтобы подобрать подарок и я решила выбрать то, что понравилось мне самой.
        Вилина улыбнулась и покачала головой:
        - Вы оказались находчивее меня. Я подарила принцу вещь, дающую воспоминания, а вы решились подарить то, что дает шанс на сближение. Смело.
        - По-моему, ничего особенного.
        - Вы просто не видели церемонию с самого начала. Ни одна из претенденток не позволила себе прикоснуться к принцу, а уже тем более надеть на палец кольцо. Каждая хотела подарить чисто символический подарок, чтобы ее не поняли превратно. Ну а вы, - Вилина смерила меня взглядом. - Вы подарили очень личную вещь. Не бледнейте так, Аресса, и не теряйтесь. Зато теперь он вас точно запомнит.
        Она сделала глоток вина. Слишком большой по моему мнению.
        - Вас это задело? - спросила я. - Вы ведь злитесь?
        Девушка покачала головой:
        - Только на себя. Я могла и сама догадаться, что могу подарить Адриану что-то более личное. С моей стороны это выглядело бы более прилично.
        На ее лице еще на пару минут застыла грусть, а потом вдруг Вилина улыбнулась и принялась говорить со мной как ни в чем не бывало. О платье, о напитках, о музыке. Я же думала только о том, когда принц пригласит меня на танец.
        Бал шел своим чередом. Каждую из претенденток Его Высочество почтил своим вниманием и пригласил на танец. Я наблюдала за ним и видела, что Адриан вел себя безупречно. С каждой из девушек он успел обменяться несколькими фразами, приветливо улыбался и не делал жестов, которые могли бы кого-то обидеть. Судя по лицам претенденток, ни одна из девушек не осталась недовольной.
        - Леди Аресса, как вам вечер?
        Грета Торнбих подсела ко мне, пока ее сестра танцевала с принцем.
        - Мне очень нравится, а вам?
        - Прекрасный вечер, - согласилась я.
        - Но вы ведь еще ни с кем не танцевали. Здесь столько кавалеров, такая музыка, так все красиво. Как вы можете усидеть на одном месте?
        Меня и впрямь дважды приглашали на танец, но я отказывалась.
        - Просто решила, что не слишком уместно танцевать с кем-то, пока я не подарила свой танец Его Высочеству.
        - Как это романтично звучит, - улыбнулась Грета. - Знаете, принц такой любезный, такой галантный кавалер. Танцует, кстати, прекрасно. Я слышала жуткие слухи о нем, но они оказались неправдой и я этому рада. А еще я восхищена вашей смелостью. Подарить принцу перстень - это так красиво. Но я бы не решилась.
        - Почему? - спросила я.
        Грета пожала плечами и улыбнулась:
        - Простите, но я считаю, что это не слишком прилично для первой встречи.
        - А что вы подарили принцу?
        - Я заказала для него кубок с королевским гербом.
        Красиво, - улыбнулась я, а сама подумала, что, наверное, сегодня принц получил в подарок не один кубок.
        - Миледи Аресса, - услышала я знакомый голос и обернулась.
        - Добрый вечер, леди Грета.
        - Добрый вечер. Рада вас видеть.
        Грета улыбнулась и протянула подошедшему Ирхе руку. Тот поцеловал ее и улыбнулся своей самой очаровательной улыбкой. Да так, что Грета даже покраснела.
        - Вы тоже решили посетить бал? - спросила я, разглядывая листианина, который немного приоделся и выглядел ни дать ни взять благородный лорд. Правда, в чрезвычайно закрытой одежде и перчатках.
        - Я не слишком люблю шумные праздники, миледи, - ответил он. - Решил засвидетельствовать свое почтение вам и Его Высочеству.
        - А вы знакомы с принцем? - спросила Грета.
        - Нет, но надеюсь когда-нибудь мне выпадет такая возможность. Как вам бал? Какие танцы вы предпочитаете?
        Грета мило улыбалась и флиртовала с Ирхе. Вот уж кого точно не заботит разница в происхождении, так это девушку, попавшую под очарование мужчины. Вот-вот и Грета просто бросится ему на шею.
        Я же оглянулась по сторонам, надеясь, что на нас никто не смотрит и не заметит, как Грета болтает с Ирхе. Я уже и без того создала себе достаточно проблем, чтобы меня застукали при беседе с листианином. Но, вопреки моим страхам, всем было глубоко наплевать на то, что происходит вокруг. Уже перевалило за полночь и гости были чуть навеселе.
        Наблюдая за Гретой и Ирхе, я не заметила как стихла музыка и очередной танец подошел к концу. Принц проводил леди Лоису, с которой только что танцевал, на ее место. Я сбилась со счета, со сколькими девушка танцевал Адриан и искренне удивилась, когда увидела, что он направился ко мне.
        - Леди Аресса, вы окажете мне честь? - спросил Адриан, предлагая мне свою руку.
        - С радостью, Ваше Высочество, - ответила я, вкладывая в его ладонь свою.
        За спиной послышалось легкое покашливание Ирхе.
        - Милорд, позвольте вначале представить вам человека, благодаря которому я оказалась здесь. Это господин Ирхе, он тоже с Севера и он помог мне добраться сюда после того, как на мой кортеж напали.
        - Для меня честь быть представленному вам, - поклон Ирхе выглядел таким изящным, как будто он учился этому с детства.
        - Рад лично пожать руку человеку, спасшему леди Арессу. Я благодарен вам, что вы помогли ей добраться в Ольгранд и принять участие в отборе.
        - Я всего лишь выполнил свой долг перед богами, которые велели нам помогать путникам, попавшим в беду. Всего лишь выполнил заветы предков.
        После этих слов принц и Ирхе как-то странно переглянулись. Мы с Гретой смотрели на мужчин и совершенно ничего не понимали.
        - Прошу вас, леди Аресса, - произнес Адриан и мы отправились танцевать.
        Сделав пару шагов, я тут же пожалела, что не попрактиковалась накануне. За всю жизнь бывала на балах всего дважды и то, еще ребенком, когда младшая сестра моей матери выходила замуж и когда ее мужу исполнилось пятьдесят лет. Танцевать меня учили матушка и отец, а потому хорошей школы я не прошла. В Ангшеби на вечерах меня редко приглашали танцевать.
        Разве что Логвар пару раз и то для того, чтобы покрепче обнять, а не танцевать как положено.
        - Простите милорд, - проговорила я, неловко наступив принцу на ногу и едва не споткнувшись.
        - В танцах вы не так хороши, как в верховой езде, верно?
        - В танцах у меня мало практики.
        Я снова оступилась и на этот раз могла упасть, если бы Адриан не удержал меня. Ощутив сильные руки на талии, я тихонько застонала и принялась молить богов, чтобы проклятый танец поскорее закончился.
        - Вас нужно держать крепче, - проговорил принц и на его губах снова появилась усмешка. - Иначе вы просто повалитесь с ног.
        - Пока у вас получается, - ответила я.
        - Думаю, вам нужно больше практики.
        - Возможно, но мне не с кем заниматься.
        - Я бы стал вашим учителем, будь у меня такая возможность, - улыбнулся Адриан.
        - Вы говорили это все претенденткам, или только мне?
        - Только вам, - без промедления ответил мужчина. - Просто остальные танцуют довольно сносно.
        Мне даже не хотелось с ним спорить. Принц танцевал отменно. После рассказа Вилины я знала, что Адриана обучали как особу королевской крови, с ним занимались, он получил настоящее образование и знал все, что полагалось знать благородному человеку. В этом танце не он, а я казалась себе настоящим бастардом.
        - Что вы знаете об Ирхе? - внезапно спросил принц.
        - Он спас меня, - проговорила я. - Помог добраться до столицы. Он простой человек, живет в одной из деревень у границ с владениями восточных лордов.
        Адриан посмотрел на меня и на его лице как будто бы мелькнуло сожаление.
        - Вам нужно быть осторожнее, леди Аресса, - проговорил Адриан. - Не доверяйте всем подряд и берегите себя.
        - Я буду стараться, милорд.
        Адриан улыбнулся и добавил, склонившись ко мне:
        - И научитесь танцевать. Вы делаете это просто ужасно.
        Когда он говорил это, его дыхание коснулось моего уха, отчего кожа покрылась мурашками.
        - Как хорошо, что девушек всего пятнадцать, - тут же добавил Адриан. - Будь вас больше, я бы просто свалился от усталости.
        - Вы ничем себя не выдаете.
        - Долг и честь велят мне стойко переносить все невзгоды.
        - Отбор для вас - это невзгоды?
        - Поверьте, леди Аресса, я бы предпочел искать жену другим способом.
        Мы танцевали уже несколько минут и я потихоньку начинала попадать в ритм, вспоминать движения и перестала спотыкаться. С таким партнером как Адриан это оказалось совсем нетрудно.
        - Неужели среди пятнадцати девушек нет ни одной, подходящей на роль вашей жены?
        - Вы не только неосторожны, но еще и любопытны, леди Аресса.
        - Как и все девушки, милорд, - улыбнулась я.
        - Если вам так интересно, - произнес Адриан, - то могу обещать, что не собираюсь слишком долго томить всех вас и хочу завершить отбор в ближайшее время.
        Мне едва хватило сил, чтобы не сбиться со счета и не пропустить шаги танца. Мысль о том, что принц Адриан собрался как можно скорее завершить отбор, больно кольнула где-то внутри. Если он хочет завершить отбор, значит уже сделал свой выбор? Или после этого бала выбрал фаворитку?
        - И вы даже не станете соблюдать традиции? Насколько мне известно, слишком быстрый отбор не делает чести наследнику трона?
        - Традиции требуют времени, миледи, - ответил Адриан. - У меня его нет.
        Танец завершился и мы с принцем обменялись поклонами.
        - Прошу вас, сообщите вашему знакомому Ирхе, что я хотел бы поговорить с ним завтра после ужина, - тихонько сказал принц, проведя меня к моему дивану. - Завтра мне предстоит поездка и вечером я буду чистить свою лошадь. Спасибо за танец, леди Аресса.
        Он улыбнулся, поцеловал мою руку и я успела заметить, что перстень, подаренный мной, все еще на его руке.
        О боги! Я села и машинально отпила из бокала, который мне тут же услужливо предложил Эрик. Из головы все никак не шли слова Адриана о том, что отбор скоро закончится. И что будет тогда? Конечно же принц выберет девушку, достойную его и королевского трона. Девушку с изысканными манерами, с благородным происхождением, которая умеет танцевать и вести себя в обществе. Возможно, он уже сделал свой выбор. И что останется мне? Тихо уехать из замка и постараться обо всем забыть, кое-как собирая осколки своего разбитого сердца.
        Что же с тобой такое, Лис? Еще совсем недавно ты не думала не то что о принце, а об отборе вообще. Ввязываясь во все это я просто хотела спасти свою шкуру, а теперь мне почему-то хочется, чтобы отбор длился как можно дольше.
        - Миледи, как ваш танец с Его Высочеством? - Ирхе как всегда появился как из ниоткуда и совершенно бесшумно.
        - А как вам флирт с Гретой? - не подумав, спросила я.
        Листианин только улыбнулся в ответ:
        - Леди Грета милая девушка, но слишком много болтает. Я бы не стал доверять ей секретов.
        - Принц завтра вечером будет чистить свою лошадь. После ужина, - проговорила я. - Он считает, что вам это будет интересно.
        - Благодарю вас, миледи, - Ирхе легко поклонился мне. - Уверяю вас, послезавтра я исчезну и одной угрозой для вас станет меньше.
        - О чем это вы?
        Ирхе понизил голос и придвинулся ко мне ближе:
        - Вы можете обмануть кого угодно, миледи - ваш амулет и ваша кровь помогут вам. Но вы не сможете обмануть меня, потому что я такой же как и вы. Будьте осторожны, леди Аресса.
        Ирхе взял мою руку и поднес к губам. Прежде я бы испытала волнение от его прикосновения, но сейчас меня охватил липкий страх.
        Праздник длился, наверное, до самого утра. Высидеть в зале всю ночь я не сумела. Когда время близилось к четырем, король и королева отправились спать. Гости, часть из которых были уже пьяны, а вторая часть спали на ходу, постепенно разбредались, но особо стойкие продолжали праздновать.
        Я отправила Эрика, уже зевавшего вовсю, спать. Пожалуй, это было слишком опрометчиво потому что сама я еще плохо ориентировалась в бесконечных замковых коридорах. Пытаясь вернуться к себе в покои забрела куда-то не туда и оказалась в помещении наподобие кладовой. Потом развернулась, пошла обратно и натолкнулась на парочку в одной из арок. Юная девушка беззастенчиво стонала, запрокинув голову, а ее кавалер крепко обнимал ее, спустив штаны. Да уж, похоже, сегодня чья-то дочь вернется домой без невинности.
        Чтобы не наделать шуму, я приподнялась на цыпочки и поспешила уйти, пока меня не заметили. Усталость уже брала свое и я едва держалась на ногах. Стоило бы быть повнимательнее, но я шла, глядя под ноги, боясь запутаться в непривычно длинном платье и упасть.
        - Вы заблудились, миледи? - услышала я над самым ухом и ощутила крепкую руку на своей талии.
        Стоило только поднять глаза, как сон мигом слетел с меня.
        - Прошу прощения, что не заметила вас, - проговорила я и сделала шаг назад.
        - Вы не слишком-то внимательны, леди Аресса, совсем не смотрите по сторонам, - произнес Ронан.
        Лицо мага было спокойным. От его одежды шел холод, а на меховом воротнике еще не растаяли снежинки. Я видела Ронана в самом начале бала, но потом он исчез и, кажется, куда-то ездил.
        - Так вы заблудились? - спросил он, убирая руку, которой только что держал меня. - Я могу вам помочь?
        - Если вам не составит труда, покажите, как выйти к восточному крылу. Я здесь недавно и еще не успела изучить замок как следует.
        Ронан кивнул и предложил мне руку:
        - Идемте, леди.
        Я помедлила под его долгим вопросительным взглядом. Не стоило бы просто так касаться мага. Тем более того, что владеет так называемой «чистой» силой. Мне рассказывали, что их обучают чувствовать драконью кровь через одно лишь прикосновение. Но как бы то ни было, Ронан уже коснулся меня и, если я чем-то себя выдала, то он конечно это заметил.
        - Как вам понравился праздник?
        - Чудесно, - ответила я. - Столько впечатлений, что я просто валюсь с ног.
        - Гости уже разошлись?
        - Да, милорд.
        - Я не лорд, - коротко ответил маг.
        - Прошу прощения.
        - Принц уже отправился спать?
        - Не могу сказать. Перед моим уходом они с графом Делрихом куда-то ушли.
        - Думаю, сумею его найти. Вы знаете что-нибудь о леди Милене? Как она?
        - Выздоравливает, но все еще слаба, не смогла появиться на балу.
        Мы подошли к развилке коридоров и Ронан остановился:
        - Вы очень рисковали, леди Аресса, когда бросились помогать Милене. Вы могли заразиться заболеть.
        - Да, вы правы, - пожала плечами я. - Но тогда я просто не могла поступить по-другому. Я так испугалось, когда увидела, что случилось с леди Миленой.
        - Целитель говорил мне, что осматривал вас и не нашел следов заражения. А Его Высочество утверждал, что вы коснулись руки Милены.
        Маг вопросительно посмотрел на меня и я поежилась. Ко коже побежали мурашки от одного только его взгляда. Ну вот и все, Лис, твоя тайна вот-вот раскроется.
        - Именно поэтому я и отправилась к целителю. Принцу Адриану показалось, что я коснулась руки Милены, но на самом деле этого не произошло.
        Ронан взглянул на меня и улыбнулся:
        - У вас очень сильный амулет, леди Аресса. Даже будь вы на другом конце коридора, я бы его почувствовал. Но не думайте, что он поможет вам скрыть ложь.
        - О чем вы… - я еще пыталась защищаться. Слишком много людей сегодня намекали мне на раскрытие тайн.
        - Надеюсь, вы признались принцу, что в вас есть драконья кровь? Ее я тоже ощутил, едва вас коснулся.
        Я только кивнула и проговорила:
        - Принц обещал мне сохранить тайну. Надеюсь, что смогу попросить и вас о том же.
        Ронан указал в сторону правого коридора:
        - Идете туда и попадете в восточное крыло.
        - Благодарю, - тихо проговорила я и собралась уйти, но он остановил меня.
        - Леди Аресса. Я не лорд, но умею хранить тайны. Особенно, если они касаются Адриана. Спокойной ночи.
        - Спокойной ночи, - ответила я и ушла.
        Сердце колотилось как бешеное, но на этот раз уже не от любви или волнения, а от страха. И Ирхе, и Ронан внушали мне его, стоило только им появиться. От них нужно держаться подальше, если я хочу задержаться здесь до момента, как принц огласит имя своей избранницы.
        Только я расслабилась и понадеялась, что хотя бы до утра, которое наступит совсем скоро, сумею немного отдохнуть и ни о чем не думать, как уж в коридоре, ведущем к моим покоям, меня ожидал еще один сюрприз. На узком диванчике, стоящем под портретом королевы Лилианы Северной, сидела Вилина. Увидев меня, она подняла глаза и в неярком свете факелов я разглядела на ее лице потекший от слез макияж.
        - Что с вами? - спросила я у девушки, присаживаясь рядом.
        - Я возвращалась в свои покои и…
        Она сделала неопределенный жест рукой и бессильно уронила ее.
        - Вам плохо, Вилина? Снова болит спина?
        - Нет, что вы. У вас золотые руки - раны заживают очень быстро.
        Позади я услышала звонкий девичий смех и цоканье каблучков.
        - Быть может, нам стоит уйти отсюда, пока вас не застали в таком виде? - спросила я.
        - Да, вы правы. Я совершила непростительную глупость, позволив себе разреветься прямо в коридоре.
        В ответ я только пожала плечами, подумав о том, что сама едва не разревелась в бальном зале, когда услышала слова Адриана о быстро завершении отбора.
        - Вам не везет, Аресса, - проговорила Вилина, поднимаясь с места. - О боги, как же болят ноги от этих туфлей. Вам не везет встречаться со мной в те моменты, когда мне нужна помощь.
        - Мне вообще в последнее время не особо везет.
        Мы дошли до дверей покоев леди Вилины и она взяла меня за руку:
        - Могу я просить вас снова побыть моей подругой?
        Я вздохнула. День накануне был утомительным, ночь ничуть не легче. До утра остается совсем немного и солнце вот-вот осветит сторожевые башни крепости. Я едва держусь на ногах и безумно хочу спать.
        - Если вам это нужно, Вилина.
        Девушка улыбнулась и пригласила меня войти в ее покои. Комната была освещена лишь двумя подсвечниками, свечи в которых почти догорели и оплыли.
        - Где ваши слуги? - спросила я.
        - Спят. Я не просила их дожидаться меня. Выпьем вина, Аресса?
        Она как будто бы повеселела и принялась разливать вино по бокалам.
        - За нас, Аресса! За отбор!
        Мы выпили по глотку и Вилина опустилась в кресло. Я последовала ее примеру и собственные ноги были мне благодарны.
        - Как странно, что здесь я могу доверять только вам - своей главной сопернице.
        - Не думаю, что я ваша главная соперница, - покачала головой в ответ.
        - Вы каким-то образом сумели обратить на себя внимание принца и теперь у вас есть все шансы победить.
        Я не ответила. Наверное, она не знает о планах Его Высочества.
        - Вы недооцениваете себя, Аресса. Ваш подарок, ваша помощь Милене - принц видит все и все запоминает. В отборе важна каждая деталь. Я, увы, с этой деталью не угадала.
        - Принцу не понравился ваш подарок?
        Вилина сделала еще один глоток вина, почти осушив бокал.
        - Я подарила ему милую вещицу - деревянного дракона. Красивая игрушка, дорогая, искусно сделанная. Знаете, в детстве у него был такой же дракон. Принц был очень расстроен, когда потерял его. Я решила, что если верну ему его дракона, он обрадуется, вспомнит обо всем, что было.
        - А что было? - спросила я и тут же поругала себя за неосторожность.
        - Вам правда интересно? - живо спросила Вилина. Хмель уже ударил ей в голову и девушка была слишком возбуждена и взволнована. - Я расскажу.
        Она налила себе еще вина, предложила мне, но получила отказ.
        - Когда я впервые встретила Адриана, я была еще ребенком. Девочкой, которая верила в сказки. Вы росли на Севере и, наверное, у вас было немного друзей. Дети любят играть во взрослых, помните? Мы часто воображали, будто мы одна большая семья. Мы с Адрианом всегда были мужем и женой. Однажды, когда нас никто не видел - мы играли в прятки и вместе влезли под стол, застеленный длинной скатертью - он пообещал, что когда вырастет, женится на мне. И я ему поверила, Аресса. Поверила!
        Вилина взмахнула рукой и коснулась своих волос, выдирая из них шпильки.
        - А, будь прокляты эти прически…
        - Вы были детьми, - проговорила я, чувствуя, что мне не следует говорить с ней об этом. - Неужели вы до сих пор помните?
        - Я всегда помнила об этом. Аресса. Я ехала сюда в полной уверенности, что Адриан тоже помнит и что он обязательно выберет меня. Когда я увидела его после стольких лет, каким он стал, я просто потеряла голову, Аресса. Я просто сошла с ума, увидев принца. Не мальчишку, который обещал на мне жениться под столом, а взрослого прекрасного мужчину.
        Я на всякий случай тоже глотнула вина, чтобы голова окончательно не пошла кругом ото всех откровений этой ночи, которая никак не желала заканчиваться.
        - Сегодня, покинув бал, я встретилась с Адрианом, - продолжала Вилина. - Я обрадовалась, когда во время танца он предложил встретиться. Думала, это будет свидание, на котором я получу признание, которого так ждала.
        - И что же вы получили? - тихо спросила я, ощущая, как мир замирает в ожидании ее ответа.
        - Он сказал, что очень рад видеть здесь давнего друга и что мой подарок напомнил ему о детстве. Адриан удивился, что я еще помню об этой игрушке, ведь он сам почти забыл. А еще, - это она произнесла с горечью. - Он сказал, что рассчитывает на мою помощь в его выборе. Я знаю всех девушек, общаюсь с ними, живу бок о бок. Боги, Аресса! Он просит меня помочь ему выбрать жену… а ведь я люблю его…
        Не скажу, что я обрадовалась, услышав это. Но мне стало легче. Услышав слова принца, я тут же подумала о Вилине. Их брак будет выгоден со всех сторон и вряд ли Адриан найдет партию удачнее. Но теперь я понимала, что у него свои резоны на сей счет.
        - Не плачьте, Вилина, - сказала я, взяв ее за руку. - Еще ничего не потеряно - рано горевать.
        - Вы не понимаете, Аресса. Скорее всего, принц сделает мне предложение. Я почти уверена в этом. Корона не столь сильна, чтобы отказываться от сильного союзника и поддержки с Востока. Только… он сделает это из чувства долга без любви. А я хочу его любви, понимаете меня?
        Если бы ты только знала, как я тебя понимаю…
        От слов Вилины у меня буквально шевелились волосы на голове. Не от страха, от понимая того, что принц выберет кого-то другого и очень скоро. Еще никогда я так не желала стать Арессой Ангшеби как сейчас.
        - Простите меня, Аресса, - вздохнула Вилина. - Я не должна была вам все это говорить. Но я могу доверять только вам в этом замке.
        - Не волнуйтесь, все останется в тайне, - проговорила я. - Простите меня, я валюсь с ног. Пойду спать. Увидимся завтра.
        - До завтра, Аресса, и спасибо вам. Я рада, что сумела найти здесь друга.
        Она грустно улыбнулась и обняла меня на прощание.
        Попав наконец в свои покои, я поспешно разделась и залезла под одеяло, надеясь спрятаться там ото всех неприятностей. Как в детстве.
        Глава шестая
        Проснувшись после полудня, я чувствовала себя просто ужасно. С больной головой, красными глазами и отвратительным настроением. Стоило только открыть глаза, как воспоминания о прошедшей ночи наваливались тяжелым грузом.
        Кое-как отбросив дурные мысли, я поднялась и привела себя в порядок. Сегодня замок просыпался долго, большинство гостей так и проведут день в постели, не в силах подняться. Я бы с удовольствием последовала их примеру, но у меня имелись целых два важных дела. Во-первых, узнать, как там Вилина. Во-вторых, узнать, что за разговор состоится у Ирхе и принца Адриана. Если Его Высочество водит дела с листианами, то мне лучше быть в курсе. И без того существует слишком много вещей, способных привести меня в темницу.
        Надев самое простое из платьев, которое нашлось в моем новом гардеробе и запихнув в себя немного еды, я отправилась к Вилине. После бессонной ночи и долгих попыток уснуть после всего услышанного, аппетита не было совершенно.
        Вилина выглядела так как будто ничего не было. Она не веселилась на балу всю ночь, не встречалась с принцем, не плакала после его слов и не откровенничала со мной. Довольно просто одетая, но привлекательная, свежая и со спокойной улыбкой на лице. Как ей это удалось?
        - Я бы хотела извиниться за вчерашнее, - вздохнула она, предложив мне чаю. - Мне не следовало взваливать на вас этот груз. Тем более, что я была слишком расстроена и сейчас смотрю на все это по-другому.
        - Надеюсь, вам удалось привести ваши чувства в порядок? - спросила я.
        Девушка загадочно улыбнулась и взглянула на гобелен.
        - Утро вечера мудренее, верно, Аресса? Я почти не сомкнула глаз, но все же сумела успокоиться и решила, что теперь нужно делать.
        - Вы ведь не покинете отбор? - осторожно спросила я, надеясь, что она так и сделает.
        Вилина медленно покачала головой:
        - Ни в коем случае, Аресса. Адриан не давал мне повода покидать отбор. Его Величество тоже. Да и почему я должна его покидать? Только из-за того, что сглупила и поддалась дурацким воспоминаниям?
        - Мне показалось, что эти воспоминания много для вас значат.
        - Аресса. Как бы много они не значили, это не повод сдаваться, не так ли?
        - Вы правы, - я нашла в себе силы улыбнуться. - Сдаваться не стоит никогда.
        С чего я вдруг решила, что Вилина уедет? Да даже если она уедет, останется еще тринадцать девушек, одну из которых может выбрать Адриан. «Адриан не давал мне повода покидать отбор…» - сказала Вилина. Значит, принц не говорил ей тех же слов, что и мне, он не давал ей шанса добровольно уехать, как дал его мне. Как же это понимать? Он не любит Вилину, но не дает ей шанса добровольно решить собственную судьбу. Он не любит меня, но дал такой шанс и хотел, чтобы я осталась? Можно ли надеяться, что принц что-то ко мне испытывает?
        - Я рада, что вы в порядке, Вилина, - сказала я, собираясь идти. - Я сама едва жива после прошедшей ночи. Думаю, даже сестры Торнбих сегодня по большей части молчат, - она улыбнулась. - Наверное, мне стоит пойти и как следует вздремнуть. Вам тоже советую, хотя и выглядите вы прекрасно.
        - Косметика творит чудеса, - пожала плечами Вилина. - Я рада, что моя вчерашняя болтовня не оттолкнула вас.
        - Тогда до завтра и пообещайте научить меня своим секретам.
        Мы тепло попрощались, обнялись и я ушла. Как бы там ни было, из всех девушек я подружилась только с ней и сестрами Торнбих. Мой отец иногда говорил, что ближе друзей нужно держать только врагов.
        В коридоре я прислушалась. Время ужина уже подходило к концу, но сонный замок едва шевелился, а потому не было привычного шума и музыки. Принц обещал чистить своего коня поздно, после ужина, на котором он обычно не задерживается долго. Ирхе, наверное, не будет рисковать и появляться слишком рано. Возможно, я сумею их обоих опередить. На всякий случай я спустилась в нижний этаж и прошла коридорами для слуг. В одной из каморок, дверь которой забыли вероятно закрыть, я нашла несколько старый плащей с капюшонами. Просто отлично - то, что нужно. Надела один, полностью спрятав лицо, и отправилась в конюшню.
        Внизу было прохладно и я пожалела, что не надела обувь потеплее. Если придется ждать, то рискую замерзнуть. Как я и ожидала, в конюшне никого не было. Не спеша я прошлась по помещению, проверяя, все ли ушли ужинать. В замке слуги жили по строгому распорядку и те, кто не успевал поесть в одно время со всеми, рисковали и вовсе остаться без еды. Моя Дорти была вычищена, накормлена и довольна. Я угостила ее яблоком, захваченным из комнаты, погладила длинную шелковистую морду, а потом, осторожно открыв задвижку на калитке, вошла к ней в стойло и спряталась там так, чтоб было незаметно.
        До того, как раздались шаги, казалось, прошла целая вечность. Сердце едва ли не выскакивало из груди и мне казалось, что оно вот-вот выдаст меня своим громогласным стуком. Тише, Лис! Раз уж решилась дойти в этом деле до конца, то нужно не бояться. Впрочем, чего тебе теперь бояться после того, что ты натворила? Я вдруг представила себе, что будет, если сейчас признаться во всем Адриану. Как отреагирует принц? Посадит в темницу или даст шанс уехать? От одной мысли об этом меня бросило в жар. Если я признаюсь во всем, наверняка, возникнут еще вопросы и тогда мне придется отвечать. А отвечать, во всяком случае, пока, мне бы не следовало. Кто же мог подумать, что все пойдет не по плану и в эту историю вмешаются листиане?
        Послышался скрип калитки стойла и я замерла, боясь даже дышать.
        - Ну как ты, приятель? - послышался голос принца. - Отдохнул немного?
        Адриан не принял положение принца полностью. Вилина говорила, что, став наследником, он сохранил старые привычки.
        Наверное, поэтому его и не слишком любили. Разве принц станет самостоятельно чистить свою лошадь? Адриан был бастардом, которого посадили на трон, что и говорить. И, честно говоря, лучшего правителя я и представить себе не могла. И лучшего мужчину тоже.
        - Мой принц, - раздалось негромкое и я тут же узнала мягкий голос Ирхе.
        Листианин как всегда двигался очень тихо, но я сумела разглядеть его сквозь щели между досками. Дракон, только бы меня не заметили и не учуяли. У этого Ирхе по-настоящему звериное чутье. Я даже коснулась своего амулета, чтобы тот снова сохранил мою драгоценную шкурку.
        - А, это ты, - небрежно бросил Адриан, не бросая своего занятия.
        - Благодарю вас, что согласились на встречу.
        - Я выслушаю тебя, но не обещаю, что смогу что-то сделать. В прошлый раз…
        - Мой принц, в прошлый раз я просил слишком много.
        В прошлый раз? Выходит, Ирхе и Адриан были знакомы раньше?
        - Я думал, после прошлого визита в столицу ты не вернешься. Как тебе удалось уйти тогда?
        - Тогда меня ранили, милорд, и мне удалось уйти лишь применив магию. Ронан едва не поймал меня, но он слишком щепетилен в вопросах чистоты силы и способов ее применения.
        - Ты обманул его, использовав драконью магию, верно? Он до сих пор злится, - принц усмехнулся.
        - Пусть злится. Может, перестанет быть таким упрямым болваном, - беззлобно ответил Ирхе.
        - Если тебя поймают, то тебе не избежать проблем.
        - Не поймают, - самодовольно ответил листианин. - Я умею скрываться не хуже вас.
        Адриан не ответил.
        - Мои люди живут на Севере, а там сейчас дела неважные. Ангшеби повержены. На их место пришли Колтоны. Лорд Эдуард терпел нас, но Колтон вряд ли будет так терпелив. Я хочу получить землю, на которой живу.
        - Ты предлагаешь отдать земельный надел листианам? - принц говорил спокойно. - Представляешь, о чем просишь?
        - Я прошу отдать землю мне. Сейчас она принадлежит королевству.
        - Зачем тебе эта земля, Ирхе? Ты хочешь собственное королевство?
        - Я хочу, чтобы меня и моих людей не трогали.
        - А что я получу взамен? Земли, в которых будут скрываться те, кто недоволен моим правлением. В будущем это грозит проблемами. Северные лорды бунтуют и вот-вот пойдут войной. Хочешь, чтобы я опасался еще и тебя?
        - Вы говорите, как настоящий правитель, милорд, - в голосе Ирхе послышалось восхищение.
        - Я - бастард, - твердо ответил принц. - Этого никто и никогда не забудет. Каждое мое слово и каждое решение будет обсуждаться до конца моих дней. Думаешь, я стану рисковать?
        - Если вы исполните мою просьбу, я присягну на верность.
        Повисла пауза. Ирхе сейчас сказал слова, которые не произносил еще ни один листианин. Хотелось бы сейчас видеть лицо принца, если даже я раскрыла рот от удивления.
        - Как мне принять присягу человека, который уже один раз отрекся от своего дома? - проговорил наконец Адриан. - Мы ведь оба знаем, кто ты такой.
        Не может быть! А я-то думала, откуда среди листиан такой образованный человек с манерами истинного лорда? Выходит, Ирхе не так-то прост. Он отрекся от своего дома, чтобы стать вождем листиан? Дракон, я даже представить не могла.
        - Я могу принести вам клятву и пусть Ронан, - на имени мага в голосе послышалась усмешка, - скрепит ее тем способом, каким пожелает.
        - Ты рискуешь, Ирхе.
        - Оно того стоит.
        - У тебя был свой дом, свое имя, земли, но ты ушел и теперь просишь снова сделать тебя лордом. Я еще не король, Ирхе, и пока не могу выполнить твою просьбу, даже если ты поклянешься мне всем своим народом.
        - Рано или поздно вы сядете на трон, мой принц, - не сдался Ирхе. - Король стар и это время наступит совсем скоро.
        На месте Адриана я бы сейчас просто врезала этому Ирхе как следует. Как он смеет говорить такое о его отце?
        - Ты предлагаешь мне сделку, исход которой неизвестен, - спокойно ответил принц.
        - Как и результат вашего отбора, верно? Неужели вы еще не выбрали, на ком женитесь, мой принц?
        - Я не скажу тебе, даже если и выбрал.
        - Кого бы вы не выбрали, вы все равно останетесь самим собой, - произнес Ирхе в ответ. - У вас мало союзников, но они вам точно понадобятся. Предлагаю начать собирать их прямо сейчас.
        - Я обдумаю твою просьбу.
        - Спасибо, мой принц.
        - Ты живешь в замке?
        - Жил. До сегодняшнего дня, милорд.
        - То есть?
        - Я обещал леди Арессе Ангшеби, что покину замок как только поговорю с вами. Не стоит подвергать ее опасности.
        - Она и так в опасности после того, как приехала сюда с тобой.
        - Мы спасли ее, - напомнил Ирхе. - И доставили сюда, чтобы она приняла участие в отборе.
        - Я благодарен тебе за это, - в голосе Адриана слышалась прохлада. - Но не думай, что это повлияет на мое решение.
        - Леди Аресса уже не так важна вам?
        Я замерла, боясь дышать. Что же он ответит ему? Что скажет принц Адриан? Зачем ты только пришла сюда, Лис…
        - Она могла бы стать вам идеальной супругой, - продолжал Ирхе. - Помогла бы примириться с Севером и закрепить свои позиции. Но сейчас у нее влияния ровно столько же, сколько и у вашей горничной.
        Вот мерзавец. Не знаю, почему вдруг мне стало так обидно. То ли за то, что листианин говорил все это, а еще недавно казался другом. То ли за то, что у Арессы Ангшеби все меньше шансов стать избранницей Адриана.
        - Я не буду обсуждать это с тобой, - сказал принц в ответ.
        - В другое время вы бы могли сделать выбор по своему желанию, а сейчас нужно считаться с тем, что происходит в королевстве. Вам тяжело, мой принц. Вам нужны друзья и я предлагаю себя.
        - Если хочешь быть на моей стороне, придется доказать это не только словами, Ирхе.
        - Я всегда был верен вам. Все, что прикажете.
        Все это время я скрывалась в стойле Дорти незамеченной. Лошадь вела себя спокойно и ничуть не волновалась, что я рядом. Так было до тех пор, пока к стойлу не подошла Рыска - дворовая собака, которую конюх держал из жалости не иначе. Собака была старой, хромоногой и подслеповатой. Целыми днями она спала на сене, лишь иногда провожая любого вошедшего в конюшню хриплым надрывным лаем. Подойдя к стойлу собака, вероятно, учуяла мой запах и принялась обнюхивать калитку. Я хотела отпугнуть ее магией, но побоялась, что Ирхе ее почувствует. Я все ждала, пока собака уйдет, но она все не уходила, начала скулить и скрести в калитку.
        - Мне это не нравится, - проговорил Ирхе, услышав скулеж собаки.
        Я забилась в угол и стала молить всех богов, чтобы он не решил проверить, что же не понравилось собаке.
        - Она что-то нашла, вам не кажется? - спросил листианин у принца.
        - Или кого-то?
        О нет! Нет, только не это! Дракон, что же мне делать? Я мысленно воззвала ко всем известным мне богам и пожалела, что не умею растворяться в воздухе. Нужно срочно придумать причину того, почему я здесь нахожусь. Нет, Лис, ты не успеешь…
        Калитка со скрипом раскрылась и я, медленно поднимая голову (будто это мне поможет!), увидела удивленные донельзя лица Ирхе и Адриана. Еще бы! Благородная леди, наследница одного из богатейших домов Севера и вдруг сидит здесь, на полу стойла, подслушивает чужой разговор. Просто замечательно! Рыска, эта драконова собака, тут же получила ответы на все свои вопросы и, увидев, что я не представляю никакой опасности, принялась вилять хвостом и ластиться ко мне.
        - Леди Аресса, что вы тут делаете? - спросил принц. Его брови сошлись на переносице, а глаза еще больше потемнели.
        Кажется, он очень-очень недоволен.
        - Простите, Ваше Высочество, - я поднялась на ноги без посторонней помощи и отряхнула юбку. - Я не могла не узнать, о чем вы говорили с Ирхе.
        Листианин в этот миг только ухмыльнулся - его это позабавило. Я смотрела на принца, который, кажется, не знал, что ответить, и думала, что вот-вот он просто-напросто скажет мне собирать вещи и катиться куда подальше из замка. Можно было бы конечно соврать что-нибудь про «решила проверить, как там моя лошадь, потом увидела вас и не посмела тревожить», но вряд ли кто-то сейчас в это поверит.
        - И вы решили подслушать нашу беседу? - спросил Адриан.
        - Да, - кивнула я. - А что мне оставалось делать? Я не знала, зачем Ирхе собрался в столицу, зачем хотел поговорить с вами, почему вы на все это согласились. Признаюсь вам честно, милорд, мне не по душе этот вынужденный союз с листианами, но что мне оставалось? Я должна была убедиться, что не рискую и на сей раз.
        - Мой принц, - проговорил Ирхе, едва ли не смеясь. - Шпион из леди Арессы никудышный, но она права. Я подверг ее риску и она имела право знать, почему.
        - Знаете, леди Аресса, - произнес принц. - Когда я начинал этот отбор, я был готов ко всему. Но не к тому, что одна из девушек будет подслушивать мои разговоры и лезть в мои дела.
        - Прошу прощения, - еще раз извинилась я. - Если вы, милорд, считаете, что я позволила себе слишком много, я тотчас же уеду из замка.
        Подняв глаза, я внимательно смотрела на Адриана, ожидая его ответа. Ну давай, скажи, чтобы я убиралась. На этот раз я не буду спорить - просто уеду, куда глаза глядят. Постараюсь вернуться домой и никто ничего не узнает.
        - Отпустить вас? - губы принца изогнулись в саркастической усмешке. - Сейчас, когда вы столько знаете? Чтобы потом ко всем слухам обо мне добавилась история о том, как я веду дела с листианами?
        Я вспыхнула.
        - Вы считаете, что я пойду болтать направо и налево как дворовая девка? Думаете, я начну мстить за то, что меня выставили с отбора? - горячо начала в ответ. - Такой вы меня считаете?
        - Аресса, хватит…
        - Вы сами предлагали мне выбор и я его сделала. После этого вы думаете, что я буду вам мстить?
        Мне стало по-настоящему обидно, но плакать я себе запретила. Неужели Адриан так и не понял, что мне интересны не придворные интриги, а он сам? Я приехала сюда из-за ошибки Ирхе и могла уже сотню раз во всем признаться, но сделала этого только по одной причине. Я встретилась с Адрианом и моя ложь обрела смысл.
        Принц замялся, не торопясь с ответом. У него было еще меньше причин доверять мне теперь, но, надеюсь, он хотел этого.
        - Считаю, сейчас не время и не место это обсуждать, - проговорил он. - Мне нужно подготовить мою лошадь, а Ирхе вернуться к своим людям. Идите в свои покои, Аресса, мы поговорим после.
        Вот так. Коротко, быстро, властно. Он принял решение и отдал мне приказ сидеть тихо на своем месте. Не представляю, что теперь будет.
        Листианин со своей загадочной улыбкой подошел ко мне, аккуратно закрыл стойло Дорти. Потом жестом предложил мне пройти и тихонько добавил:
        - Вот чего-чего, а этого я никак не ожидал, миледи. Вы и впрямь бесстрашны, раз так легко решились на это.
        - Не более бесстрашна, чем вы. Спокойной ночи.
        Я еще раз оправила платье, которое теперь безнадежно испачкано, и ушла.
        С утра, кроме непонимающих взглядов моих служанок при виде платья, я получила письмо от Ласло и небольшой букет нежно-розовых роз.
        - Господин Ласло стал дарить претенденткам цветы вместе с посланиями? - удивилась я, вдыхая приятный легкий аромат.
        - Нет, миледи, - ответила Стейя, ставя букет на стол. - Цветы принесли отдельно.
        - Странно… - я еще раз взглянула на розы. Такие аккуратные, собранные вместе, обрезанные от шипов. - А от кого, не знаешь? Кто их доставил?
        - Принес слуга с кухни, - пожала плечами девушка. - Ничего не знает.
        - Интересно, - проговорила я, глядя на цветы. Вряд ли принц Адриан решил сделать мне сюрприз. После вчерашней встречи в конюшне он едва взглянет на меня.
        В письме Ласло сообщил, что после представления на балу претенденток, по традиции, принц обязан уделить время каждой из девушек. Начиная с сегодняшнего дня, Его Высочество каждый день будет встречаться с одной из претенденток, чтобы узнать ту ближе. Ласло в очень куртуазных выражениях описал, как тщательно они с принцем составляли планы насчет встреч с девушками и что все претендентки получат настоящее удовольствие от задуманного. Дальше он сообщал, что мое свидание с принцем состоится послезавтра и просил как следует подготовиться - привести в порядок теплые вещи и проснуться пораньше.
        Провести время с принцем наедине - до вчерашнего вечера я могла только мечтать об этом. Теперь же мне было страшно. Неизвестно, как Адриан станет относиться ко мне. Возможно, он все же поймет, почему я решила шпионить за ним, а, возможно, растеряет остатки доверия и я удостоюсь лишь холодной отстраненности с его стороны.
        Эта мысль занимала меня ничуть не меньше, чем букет, стоящий на столе. Розы источали дивный аромат и нравились мне. В конце-концов, последний раз мне дарили цветы еще дома, на пятнадцатилетие. И то это были не роскошные оранжерейные розы, а простые полевые.
        - Миледи, вы куда-то собираетесь? - спросила служанка. - Вам нужна наша помощь?
        - Нет, Стейя, я буду в замке. Не знаешь, где я могу найти господина Ласло в это время?
        - Обычно он проверяет большой зал, миледи, все ли готово к обеду.
        - Спасибо.
        Я быстро завершила свой завтрак и отправилась на поиски Ласло. Уж он-то точно может знать, кто и зачем доставил цветы в мои покои. Нашла я его на удивление быстро - Ласло энергично командовал слугами, пока те, по его мнению, криворукие и глупые, расставляли приборы.
        - Леди Аресса, рад вас видеть, - тут же улыбнулся он. - Пребывание в замке вам на пользу - прекрасно выглядите.
        - Благодарю, Ласло. У меня к вам есть одно дело.
        - Все, чем смогу помочь, миледи.
        Я отвела старика в сторону и рассказала ему о букете, доставленном сегодня утром.
        - Прошу прощения, миледи, но я не знаю об этом ничего. Если бы это был принц, то, вероятно, он попросил бы меня передать вам подарок. Но от него таких просьб не поступало. Если хотите, я могу узнать, кто из слуг принес вам букет.
        Возможно, он сумеет что-то рассказать.
        - Спасибо, Ласло.
        - Хорошо, миледи, я сообщу вам, как только что-то узнаю.
        Итак, не узнав ровным счетом ничего, я решила вернуться обратно в свои покои. Но по пути мне как назло встретились сестры Торнбих и заболтали так, что не оставалось ничего, кроме как согласиться идти вместе с ними смотреть королевский зимний сад.
        Освободиться от назойливой болтовни сестер мне удалось к самому обеду. Его я твердо решила провести в одиночестве. К ужину неплохо бы сходить к Вилине, узнать как ее дела и спуститься вместе в большой зал, возможно, даже принять участие в играх, или, что там обычно затевается после. Если уж я решила оставаться в замке, то нужно играть по местным правилам.
        Войдя к себе я сразу же заметила странную тишину. Когда уходила, мои служанки начали убирать комнаты и вряд ли закончили все так быстро. В королевском замке слуги умели быть незаметными, но не настолько же. Стоило только войти в спальню, как все стало ясно. Обе девушки были без чувств. Стейя лежала прямо на полу, неловко раскинув руки - как будто бы пыталась за что-то схватиться во время падения. Ниаре, похоже, повезло больше. Она успела присесть в кресло, а затем потеряла сознание. Боги, что же с ними случилось? Я быстро окинула взглядом комнату и остановилась на цветах. Неужели этот сладкий липкий аромат не настоящий? Знай я как пахнут розы, сразу бы могла догадаться.
        Что же делать, Лис?
        Выскочив из покоев, я первым делом нашла Ласло, который все еще суетился в большом зале. Я старалась выглядеть пристойно и не создавать паники, ворвавшись туда, но все же несколько человек посмотрели на меня как на умалишенную. Выслушав меня, старик кивнул, не подавая виду будто бы что-то его поразило. Вот уж кому выдержки не занимать! Он поманил рукой двух пажей, одним из которых оказался уже знакомый мне Эрик, и велел им следовать за мной и сделать все, что скажет леди Аресса. Сам обещал подойти через минуту, как только решит вопрос с десертом леди Гортензии, которой он показался подгоревшим.
        Окинув зал взглядом, я не увидела никого из королевской семьи. Только гости, придворные и претендентки.
        Как только мы вышли в коридор, я велела старшему пажу Нику позвать целителя:
        - Скажи, что леди Арессе Ангшеби нужна помощь, пусть срочно идет ко мне и лучше с помощниками.
        - Слушаюсь, миледи, - кивнул мальчик и ушел.
        - Эрик, узнай, где сейчас принц Адриан и сразу сообщи мне. Понял?
        - Да, миледи. Я мигом.
        Паж бросился исполнять мое поручение, а я направилась обратно в свои покои. Так, Лис, тихо, спокойно. А чего ты ждала? Может быть думала, что придворные интриги тебя не коснутся? Как бы не так. То, как я подарила Адриану кольцо, не осталось незамеченным и теперь кто-то решил отыграться на мне. Боги! Я даже остановилась у самой двери. Мысль поразила меня словно стрела. С помощью того злосчастного букета меня хотели отравить. Тот, кто это сделал, конечно же был не в курсе кто я такая и какие секреты скрываю. Если я не ощутила ничего, значит, яд был из тех, которые на меня не действуют. Или же я просто быстро ушла, не успев нанюхаться отравленных цветов.
        Войдя в покои, я присела на кресло у камина и стала ждать. Надеюсь, тут никого не было в мое отсутствие. Девушки не шевелились и не приходили в себя, но стоило мне потянуться к ним магией, как я ощутила, что они живы и крепко спят. Так крепко, что их сердца бьются все медленнее. По спине пробежал холодок. Выходит тот, или та, что куда вероятнее, кто прислал эти цветы, хотела меня убить. Дракон, как же страшно. Что-то мне уже совсем невесело думать о предстоящем отборе, который только начался.
        Дверь открылась и в нее без стука вошел целитель Жером с двумя помощниками за спиной.
        - Миледи Аресса, что случилось?
        - Господин Жером, - я тут же поднялась с места. - Прошу вас наденьте на лицо повязки или что-нибудь. Кажется, меня хотели отравить с помощью цветов. Чувствуете запах?
        - Миледи… - целитель показался испуганным. - Как вы это поняли? И почему же вы тогда сидите здесь?
        И правда, Лис, какого дракона ты тут торчишь? Все же я никогда не научусь играть свою роль достоверно. Нужно было выйти и ждать за дверью. Я ведь простой человек и могу отравиться.
        - Я боялась, что кто-нибудь войдет и увидит моих служанок. Они там, в комнате. Идемте.
        Помощники целителя тут же достали из своих сумок кусочки какой-то белой ткани, пропитали ее раствором, от которого по комнате разнесся густой аромат трав. Затем выдали такой же лоскуток мне и отправились осматривать служанок.
        В дверь осторожно постучали и на пороге появился Эрик.
        - Не входи, - тут же предостерегла я. - Тут опасно.
        Я вышла из покоев, чтобы поговорить с мальчиком за дверью и не подвергать его опасности.
        - Миледи, я узнал, где Его Высочество, - негромко шепнул Эрик. Кажется, его уже научили быть осторожнее. - Он на совете Его Величества.
        - Вот что, дружок, - я склонилась к мальчику и быстро сказала: - Ступай туда и как только принц освободится, сообщи ему, что леди Арессе нужна помощь. Только так, чтобы не привлекать внимание, понимаешь? Сможешь?
        Мальчишка кивнул.
        - Давай, беги, получишь еще монетку.
        - Слушаюсь, миледи, - расплылся в улыбке малыш.
        Я вернулась в покои и тут из спальни вышел Жером.
        - Ну что там? Как они?
        - Ваши служанки живы. Вы вовремя успели позвать меня. Думаю, вы правы, всему виной букет.
        - Кошмар какой, - прошептала я.
        - Я заберу его, чтобы обследовать, а вам советую получше проветрить комнату. Вам повезло, что вы ушли из покоев утром.
        - Да уж, повезло…
        Принц явился в мои покои как раз тогда, когда я уже успела замерзнуть с открытыми окнами и, закутавшись в теплый плащ, принялась их закрывать. Он пришел не один, а в сопровождении графа Эймара Делриха.
        - Леди Аресса, - на переносице Адриана залегла морщинка, как бывало, если был недоволен. - Что здесь произошло? Почему вы сама закрываете окна?
        - Ваше Высочество, - я тут же присела в реверансе, забросив свое занятие. - Утром мне прислали букет и я сразу же ушла. Вернулась только к обеду и мои служанки уже были без сознания. Кто-то пытался отравить меня с помощью цветов.
        Принц внимательно взглянул на меня и нахмурился еще больше.
        - Где сейчас цветы?
        - Целитель забрал их, чтобы провести какие-то опыты. Мои служанки тоже у него - он сказал, что все с ними будет в порядке.
        - С вами все хорошо? - при этих словах его взгляд немного смягчился.
        - Да, милорд.
        - Кто мог послать вам цветы?
        - Ума не приложу, - ответила я. - Ласло обещал найти слугу, который принес их, но тот ничего не знает. Он просто нашел цветы среди покупок, которые ежедневно доставляют из города для придворных.
        - Дело серьезное, - проговорил граф Делрих, оглядывая мою комнату. Он по-хозяйски принялся закрывать окна. - Нельзя впускать столько мороза, иначе вы околеете.
        - Целитель велел это сделать, - пожала плечами я. Мне-то самой от этих роз ничего не станется, а вот тем, кто войдет в комнату, может стать нехорошо.
        - Ласло пришлет новых горничных, пока ваши больны, - проговорил принц. - Мне нужно идти.
        Я тут же вспомнила, что сегодня у принца состоится первая встреча с одной из претенденток. Кто это будет, смогу узнать только за ужином да и то, если все девушки явятся.
        - Ваше Высочество, что же мне делать дальше? - спросила я, мечтая задать совсем другой вопрос. Вернее, сразу несколько вопросов.
        - Ничего, - спокойно ответил принц. - Живите как жили до этого словно ничего не было. Обещаю вам, что виновник будет найден и наказан.
        - Благодарю…
        - Надеюсь, вы не против, леди Аресса, если за вашими покоями понаблюдает мой человек? - спросил граф Делрих.
        - Нет, а…
        - Не переживайте, вас никто не побеспокоит. Горничных я подберу сам и вы будете в безопасности.
        Я хотела было сказать, что не стоит применять слишком кардинальных мер, что я сама могу неплохо постоять за себя, но тут же опомнилась. Чем меньше людей знают о моих способностях, тем лучше. Очевидно, любопытство захватило не только меня и за ужином собрались все девушки, кроме леди Кармелии.
        - Леди Аресса, как я рада вас видеть, - тут же подсела ко мне Грета. - Вы так быстро исчезли перед обедом. С вами все в порядке? Вы не заболели?
        - О, нет, ни капли, просто устала.
        - Понимаю. Прогулка и впрямь вышла утомительной. Я и сама после отправилась вздремнуть. А вот Лира читала какую-то нудную книжку.
        - Она нисколько не нудная, - тут же ответила ее сестра. - Разве что для тебя, потому что ты едва ее поймешь.
        - А как вам новость? - отмахнулась Грета. - Принц пригласил на ужин леди Кармелию. Вот повезло ей - самая первая.
        Вилина, которая сидела рядом и вяло ковырялась в своей тарелке, сумела ничем не показать, что с большим удовольствием воткнула бы сейчас вилку не в ломтик мяса, а в прическу или, того хуже, глаз Греты.
        - Можно только порадоваться за нее, - произнесла я. - А вы когда встретитесь с Его Высочеством?
        - Через два дня, - мечтательно улыбнулась Грета. - Я в предвкушении. Принц такой галантный и такой умный, с ним очень интересно. Думаю, прекрасно проведу время.
        Пока Грета отвлеклась, чтобы положить на тарелку еще одну куриную ножку, я повернулась к Вилине. По ее виду нельзя было сказать, в каком она настроении. Впрочем, как и всегда. Спокойная, сияющая, выдержанная.
        - Сегодня куда меньше яда, верно? - тихо спросила она, заметив мой взгляд. - Кармелии нет и все спокойно, никаких скандалов.
        - Да уж, яду хватает всем, - ответила я, стараясь не показывать никому, что при слове «яд» начинаю вздрагивать.
        - Я думала, он пригласит меня, - наконец произнесла Вилина, любезно улыбнувшись пожилой даме напротив. - Как быстро мужчины все забывают, не правда ли?
        - Не думаю, что принц так просто взял и забыл о вас. Просто вы долго не виделись и не знаете друг друга.
        Я пыталась успокоить Вилину. Почему-то было жаль ее.
        - Это я виновата, - как-то рассеянно проговорила она. - Должна была подумать, что Адриан уже не тот мальчик, с которым мы в детстве играли. Он взрослый мужчина и несет на себе такой груз.
        - У вас есть время все исправить, не грызите себя, - сказала я.
        А вот у меня времени, кажется, нет. Если раньше была хотя бы призрачная надежда на то, что Адриан проявит ко мне хоть какие-то чувства, то теперь и ее нет. После вчерашней глупости с конюшней, после его равнодушного и даже злого взгляда, я твердо поняла, что скоро уеду прочь. Если уж и думать об этом, то легче всего представить Вилину его избранницей. Во всяком случае, с ней не придется волноваться за принца.
        Лис, очнись! Ты волнуешься за мужчину, которого знаешь всего-то пару недель? Где же твои ум и рассудительность, которыми всегда так восхищались все вокруг? А нет их!
        - Сегодня после ужина снова будут игры?
        - Наверное. - Вилина равнодушно пожала плечами. - Королева Кетрин пригласила менестрелей и все соберутся послушать их выступление. Ее Величество очень любит музыку.
        Среди гостей я увидела графа Делриха. Он вошел в зал, что-то сказал на ухо королю и ушел.
        - Вы знакомы с графом? - спросила Вилину. - Кто он такой?
        - Лучший друг принца. Наследник стратегической крепости у западных границ. Они с Адрианом вместе учились фехтованию и стрельбе. Один из немногих приличных людей здесь. Не женат, но имеет двух бастардов, если вам интересно.
        - Ого, - удивилась я, едва сдержавшись, чтобы не присвистнуть. - Так молод и уже бастарды.
        - Граф Эймар Делрих хорош во всем, - глаза Вилины заблестели при этих словах. - Особенно в том, что касается соблазнения женщин.
        - А принц? - тут же спросила я. - Вы знаете о нем что-нибудь? Я имею ввиду женщин.
        Вилина хитро улыбнулась в ответ:
        - Мне бы и самой хотелось это узнать, Аресса. Но я долго жила на Востоке и слышала только слухи. Адриан не завещал свою честь богам, это уж точно. Поговаривали, у него было пару долгих романов.
        - Не сомневаюсь, - усмехнулась я в ответ и сделала глоток вина. - Было бы странно, если бы их не было.
        - Вот и славно!
        Вилина даже рассмеялась.
        - Что? - удивилась я.
        - Простите, Аресса, но я думала, вы из тех, кто будет изо всех сил изображать оскорбленную невинность и говорить, что на Севере не принято заводить любовниц.
        - На Севере не принято заводить по одной любовнице, - подмигнула ей я и мы чокнулись кубками. Беседа, пусть и на такую тему, подняла настроение обеим.
        Вилину ничуть не смущало, что у Адриана были любовницы. Я бы и сама не поверила, узнай, что принц завещал свою честь богам и никогда не связывался с женщинами. Для этого он слишком красив и слишком сын короля. Интересно, а любила ли кого-то другого Вилина? В том, что она испытывает чувства к Адриану, сомневаться не приходилось, но что было раньше?
        Когда-то я думала, что влюблена в Логвара Ангшеби. А что еще может думать девочка, попавшая в новый город и почти не знавшая мужчин, кроме своих родных? Каким же красивым и благородным он показался мне в первые дни в Ангшеби. Я даже поверила в дурацкую фантазию, что смогу стать его женой, оправдаю надежды родных. Помню, как он уговорил меня на тайную встречу спустя пару месяцев. Боги, до сих пор стыдно! Какой же ты дурочкой была. Лис. Логвар выпил вина за ужином и был так настойчив, что я едва сумела сбежать. Благо, после этого он и сам решил соблазнять меня осторожно. Признаться, мне и самой нравилась эта долгая пикантная игра, которая так и окончилась ничем. Надеюсь, Логвар выжил в тот день, не угодив в ловушку, которую сам же и устроил.
        Вернувшись в свои покои, я обнаружила, что вместо Стейи и Ниары там наводят порядок совсем другие девушки. Одна была молодой, стройной и гибкой. Ее движения казались такими плавными, как будто она была вовсе не горничной, а танцовщицей. Вторая оказалась женщиной средних лет с проседью в волосах и с резкими острыми чертами лица.
        - Миледи, - склонила она голову. - Мое имя Тира, а это Фрея. С этого дня мы будем служить вам.
        - Рада вас видеть, - сдержанно произнесла я. - Господин Ласло поступил верно, что так быстро направил вас ко мне.
        - Будут какие-то распоряжения, миледи? - спросила Тира низким, чуть хрипловатым голосом. - Мы приготовили вам постель и, если желаете, можете лечь спать. Может быть, хотите что-нибудь съесть или выпить перед сном?
        - Нет, не нужно.
        Они не были горничными.
        Я поняла это сразу, как только подошла к постели. Горничная, которую готовят и обучают, чтобы служить благородной леди, никогда бы так не заправила простынь. У Стейи и Ниары она была застелена настолько ровно, что не находилось ни малейшей складочки. А здесь простынь выглядела не слишком опрятно и подушки не были взбиты. Я знала это потому, что делала то же самое для Арессы.
        Служанки стояли и ждали указаний за моей спиной. Похоже, их прислал граф Делрих. Но кто они такие?
        - Пожалуй, я выпью ромашковый чай, - проговорила я. - А после можете быть свободны.
        Спустя пару минут я наблюдала, как неуверенно Фрея сервирует чашки и как осторожно расправляет мою ночную рубашку на кровати. Так будто бы давно не держала ее в руках.
        - Приятных снов, миледи, - произнесла она, уходя. - Мы будем спать в соседней комнате и, если что, сразу же зовите нас.
        - Доброй ночи, - проговорила я и осталась одна.
        Настал день моего свидания с принцем и накануне я не могла сомкнуть глаз, все думая о том, каким же оно будет. Так волновалась, что встала утром с тяжелой головой и красными глазами.
        Служанки, которые все еще не казались мне служанками, приготовили мои вещи и накрыли завтрак.
        - Сегодня у вас важный день, миледи, - сказала Фрея, когда я принялась есть. - Большинство девушек еще спят, а вы уж на ногах.
        Настоящая служанка ни за что бы не позволила себе завести разговор, когда леди ест. Не знаю, кто такая эта Фрея, но ее ловкости и изяществу позавидует кто угодно. Пять минут назад она едва не разбила чашку, но подхватила ее так ловко, что я раскрыла рот.
        - И погода чудесная, - продолжала она. - Думаю, вам понравится прогулка на свежем воздухе.
        - Я люблю гулять на свежем воздухе, - постаралась улыбнуться в ответ. - И очень люблю кататься верхом. Это так бодрит, правда?
        Но Фрея оказалась не дурой и не купилась на мою провокацию.
        - Не могу судить, миледи, мне едва ли выпадает возможность прокатиться верхом. Разве что очень редко.
        - Жаль, это настоящее удовольствие.
        Девушка мило улыбнулась и предложила мне принести еще омлета, если нужно. Потом она помогла мне надеть плащ, неловко поправила капюшон.
        - Вы чудесно выглядите, миледи, - улыбнулась девушка. - Удачи вам!
        Я ушла, твердо пообещав себе выяснить, кого же направил ко мне граф Делрих.
        Спустившись в конюшню, я обнаружила, что моя Дорти уже готова к поездке и нетерпеливо бьет копытом. Лошадь повернула голову, услышав мои шаги и одарила укоризненным взглядом за то, что я так долго собираюсь и ей приходится ждать.
        - Его Высочество уже ждет вас, миледи, - молодой конюх склонился в почтительном поклоне и передал мне поводья.
        Я вышла во двор и замерла. В лучах утреннего солнца принц Адриан, как всегда одетый в темное, показался мне героем легенд. При свете дня его лицо уже не казалось задумчивым или напряженным. Даже пристальный взгляд черных глаза показался мне светлее. Я зажмурилась, вдыхая свежий морозный воздух и боясь развеять очарование этого мига. Мои колени дрожали, а сердце застучало так, что впору было вспомнить о нюхательных солях.
        - Доброе утро, Аресса, - произнес Адриан, когда я подошла ближе. - Я уж думал, вы не придете.
        - Простите, милорд, я немного задержалась.
        - Вы готовы? - спросил он.
        - К чему?
        - Помнится, на прошлой прогулке вы обещали мне одолеть за компанию пару барьеров на своей лошадке. Тогда нам это не удалось, но сейчас никто не помешает.
        Адриан улыбнулся. Пусть не так, как на балу - немного сдержаннее - но все же улыбнулся.
        - И вы не обидитесь, если я окажусь искуснее вас? - произнесла я, принимая вызов.
        - Не слишком ли вы самоуверенны?
        - Ни капли, - ответила я, тотчас оказавшись в седле. Уж лучше сидеть верхом, чем ждать, пока мои ноги окончательно подкосятся от собственной смелости и мыслей о том, что сегодня мы с принцем будем наедине. Верхом я езжу лучше, чем вру, это наверняка.
        Отъезжая, я оглянулась. Никак не могла поверить, что сегодня никто не станет нас сопровождать. Надо же! Неужели правила приличия дозволяют принцу во время отбора находиться с претенденткой наедине? Мне ужасно хотелось спросить, как Адриан провел время с девушками накануне. Леди Кармелия, которой выпало идти на свидание первой, оказалась слишком скрытной и удостоила вопросы об ужине с принцем только вежливыми кивками и загадочными улыбками. С Лирой, которая встречалась с Адрианом вчера, я не успела поговорить. Возможно, я бы спросила самого принца, но он с самого начала задал нашей прогулке такой темп, что поговорить было невозможно.
        Дорти была просто счастлива, что наконец-то может как следует дать волю своим ногам и умчаться далеко-далеко. Я и сама после долгого перерыва была непрочь как следует размяться и прокатиться по зимней дороге. Однако, немного беспокоило то, что мы уезжали все дальше в лес.
        Принц же и не думал останавливаться. Мы с ним то и дело обгоняли друг друга, соревнуясь, кто же быстрее. Его рысак был моложе и куда тренированней, но моя Дорти ничуть не уступала ему. Несмотря на возраст, порода брала свое.
        Наконец, после получаса скачки, принц остановился, спешился и подождал, пока я подъеду к нему. Было приятно ступить на землю, ощущая приятную дрожь во всем теле.
        - Все-таки я лучше вас в верховой езде, - сказал Адриан, когда я была рядом с ним. - Вам так и не удалось меня догнать.
        - Удалось, - ответила я, улыбаясь. - И удалось бы еще, не остановись вы здесь.
        - Кто научил вас так ездить, Аресса?
        - Мой отец, - произнесла я и это было правдой. Меня посадили на лошадь еще в детстве и пусть моя выездка не была идеальной, как у здешних дам, держалась я куда увереннее и тверже.
        - Он оказался прекрасным учителем - манера у вас мужская.
        Я только пожала плечами в ответ.
        - Так ведь удобнее и надежнее, не правда ли?
        Принц кивнул и сделал жест рукой, показывая, что пропускает меня вперед. Мы пошли по хорошо утоптанной лесной дороге, ведя лошадей под уздцы. Утро было тихим и прозрачным из-за легкого морозца. Снег искрился в солнечных лучах, звонко похрустывал под ногами и все вокруг казалось волшебным.
        - Вы не слишком устали? - спросил Адриан.
        - Почти нет. Мне нравится гулять и летом, и зимой.
        - Странно. Обычно стоит только вывести леди на прогулку, как тут же начинаются ее вежливые жалобы на холод.
        - Не знаю, мне нравится.
        Мы прошлись еще немного. Молча. Похоже, и принц и я испытывали неловкость.
        - Милорд, я бы хотела еще раз извиниться, - начала я, но Адриан сделал знак рукой и остановил меня.
        - Не нужно об этом, Аресса.
        - Но вы ведь недовольны тем, что я сделала.
        - Недоволен. Я доверился вам в нашу первую первую встречу и был откровенен. А вы, выходит, не доверяете мне.
        - Принц Адриан, как же…
        Я остановилась с открытым ртом, не зная, что и сказать.
        - Давайте не будем портить это утро, - проговорил принц, оглянувшись. - У нас не так много времени. Сделаем вид, что ничего не было.
        Я точно никогда не расплачусь перед богами за все то, что натворила. Принц делает вид, что ничего не было, не прогоняет меня как паршивую собаку с отбора, ведет себя вежливо и галантно. Я снова остановилась, поняв, что же не дает мне покоя в это утро. Адриан ведет себе так, как ему положено вести себя с претенденткой! Он больше не верит мне и видит только девушку, которая явилась сюда для отбора. Боги, что же делать?
        - Вы обещали мне барьеры, - произнесла я как можно более бодрым голосом.
        - Вы все еще хотите соревноваться со мной?
        Я кивнула в ответ.
        - Вы странная девушка, Аресса, - заметил принц, совершенно не глядя на меня. - Ездите на лошади по-мужски и любите гулять в мороз. Другая на вашем месте бы безоговорочно признала мою победу и не стала бы ее оспаривать. Разве вас с детства не учили во всем и всегда уступать мужчине? Так ведь положено благородной девушке?
        Адриан внимательно посмотрел на меня. Так будто бы знал все мои тайны. И от этого становилось не по себе.
        - Благородной девушке положено не слишком много, не так ли? - ответила я. - Если делать все, что положено, можно многое упустить.
        - Например?
        - Приключения, счастье, любовь.
        - И, значит, вы готовы рисковать, скажем, ради любви? - его брови иронично выгнулись, а на губах появилась легкая улыбка.
        Адриан смеется надо мной? Он хочет вызвать меня на откровения, чтобы просто позабавиться?
        - Вы рискнете, если будет такой шанс?
        Я уже рискую, мрачно пронеслось в голове. Даже слишком рискую.
        - А вы нет? - произнесла я и в собственном голосе послышалась жесткость. - Вы бы не решились? Что, если потом придется всю жизнь сожалеть?
        Сказав это, я зашагала вперед.
        - Аресса, я обидел вас? - услышала голос принца, который не спешил меня догонять и шел медленно.
        - Нет, просто у нас получается слишком странный разговор.
        - Давайте сменим тему?
        Я не знала, что говорить и как вести себя сейчас. Принц был рядом - только руку протяни. Мы были только вдвоем и никто не мог помешать. Но что-то в наших отношениях изменилось. Если конечно это можно назвать отношениями. Ох, Лис, кажется, ты будешь долго страдать после.
        - Предлагайте тему, - пожала плечами я и пошла медленнее. Несмотря ни на что, мне хотелось как можно дольше задержать эти минуты наедине.
        - Вам еще не холодно?
        - Не слишком.
        - Быть может, вы не откажетесь от подогретого вина и десерта?
        - Только не говорите, что сейчас мы разведем костер и будем греть вино, а потом пойдем на охоту, - засмеялась я.
        - Как-нибудь я приглашу вас на охоту, - проговорил принц в ответ. - А пока могу предложить шатер, где вы согреетесь и отдохнете. Здесь недалеко.
        - Вы все предусмотрели, милорд, - сказав это я остановилась, чтобы взглянуть на него.
        Адриан стоял напротив в двух шагах. Мне бы хотелось подойти еще ближе, но я боялась спугнуть то хрупкое перемирие, которое появилось между нами только что.
        - Не могу же я позволить замерзнуть в лесу одной из претенденток. Ну и самом себе конечно.
        - Такой потери королевство не переживет. Претенденток много, а вы один, - пошутила я и тут же прикусила язык.
        Матушка всегда ругала меня за то, что я слишком много лишнего болтаю. «Язык надо держать на привязи», - говаривала она частенько. Но вопреки ожиданиям принц только удивленно приподнял брови, а затем рассмеялся:
        - С вами надо быть начеку, Аресса.
        - Так вы действительно сами придумали все свидания? Ласло говорил будто бы вы лично…
        - Ласло - старый прожженный лис. Его не возьмешь голыми руками, как и вас, миледи. Если вам так хочется знать, то несколько свиданий и впрямь придумал сам. Остальные - он.
        Я только-только открыла рот, как принц добавил:
        - Наша встреча была целиком моей идеей.
        - Что ж, - я довольно улыбнулась, чувствуя, как внутри разливается приятное тепло. - Приятно знать, что вы старались ради меня.
        - В замке не так много девушек, которым можно предложить прогулку по зимнему лесу. К тому же, я не мастак во всех этих романтических штучках.
        - Тогда как же вы ведете отбор?
        Принц приложил руку к груди и, понизив голос, проговорил:
        - Из последних сил. Вы не представляете, как это утомляет.
        - Вам не нравится женское общество?.
        - Напротив. Но я бы предпочел ухаживать за одной женщиной, а не за целой дюжиной.
        - Значит, вам не нравится отбор?
        - Судя по вашим вопросам, он не нравится вам.
        - Если учесть, что я приехала сюда в компании листиан, меня хотели отравить и сейчас я почти замерзла, то да, я не в восторге.
        - Вы очень откровенны и мне это нравится, - уже серьезно сказал принц. - Вы не жеманничаете и не пытаетесь мне угодить. Я сыт этим по горло с тех пор как стал наследником. И я рад, что вы здесь и что не уехали тогда.
        Мне нужно было что-то сказать в ответ, но я просто смотрела на него и улыбалась. Безумно хотелось шагнуть вперед, обнять, взять за руку - все что угодно. Но я не сделала этого по той простой причине, что не понимала, кого же Адриан видит во мне. Друга, претендентку, или просто девушку, которая понравилась? Пока я не нашла ответов на эти вопросы и не понимала, зачем продолжаю вести эту игру.
        Когда мы наконец достигли шатра, я чувствовала, что замерзла не на шутку. Один из слуг тут же предложил кресло и меховое одеяло, которое я с удовольствием приняла. Второй подал кубок с горячим вином, над которым вился ароматный пар, и целый поднос всевозможных сладостей. После принц сделал слугам знак уйти.
        Сделав несколько глотков, я почувствовала себя лучше. Но еще лучше мне стало, когда Адриан, усевшийся напротив, снял перчатки. На его пальце было надето мое кольцо.
        - Да, оно мне понравилось, - ответил он, уловив мой взгляд. - Интересная вещь. Подходит мне.
        - Я рада, что сумела найти то, что нужно.
        - И едва не поплатились за это, - мрачно заметил Адриан. - Наверняка, кто-то пытался избавиться от соперницы. У вас нет подозрений?
        В ответ я только пожала плечами.
        - Нет. Это мог быть кто угодно. Тот, кто не знал, чем меня нужно травить.
        Принц коротко улыбнулся:
        - Дар - странная вещь. Он спасает и убивает одновременно. Было бы куда проще без него.
        - Думаете?
        - Аресса, я прекрасно знаю, что меня бы ненавидели чуть меньше, будь я обычной крови.
        - У всех есть недостатки, милорд.
        - Называйте меня по имени, - вдруг произнес Адриан.
        - А…что? - я не верила своим ушам.
        - Вы так лихо отчитали меня на конюшне, а теперь не можете просто назвать по имени?
        - Я просто…простите…
        Я окончательно смутилась и почувствовала как стремительно краснею. Простая просьба вызвала целую бурю эмоций. Я была рада и вместе с тем растеряна. Принц становился для меня еще ближе, но кто знает, что нас ждет после.
        - Меня удивляет, как вы до сих пор не сделали этого, - невозмутимо продолжал он.
        - Милорд… - выпалила я, но тут же по его взгляду поняла, что нужно по-другому. - Адриан. Вы застали меня врасплох. Такой просьбы я не ожидала.
        - Ну если вам не нравится моя просьба, можете считать ее приказом. Вы ведь обязаны мне подчиняться, не так ли?
        Сейчас на его лице появилось то же самое выражение, которое было в нашу первую встречу и мне как ни странно захотелось снова на него накричать. Похоже, пройдет еще немало времени, прежде чем я научусь различать его насмешки и не стану обижаться.
        - Вы согрелись? - спросил он.
        - Да, мне намного лучше.
        Перчатки, которые я положила себе на колени соскользнули вниз. Принц тут же решил их поднять, ну а я, непривыкшая к такому вниманию от мужчины, уже решилась сделать это сама. Наши руки соприкоснулись и Адриан задержал мою ладонь в своей.
        - Вы врете. Все еще холодные.
        - Да, я еще не до конца согрелась, - едва шевеля губами, проговорила в ответ.
        Боги, только бы этот миг длился подольше. Этот неловкий дурацкий миг, когда мы оба склонились за моими перчатками и сидим так, держась за руки. Вернее, держит за руку меня Адриан, а я держу перчатки, но это не важно. Важно то, что все это происходит со мной, с Лис Роури.
        Принц осторожно положил мою ладонь на теплый мех и произнес:
        - Если вы заболеете, меня замучает совесть. Может быть, хотите вернуться в замок?
        - Нет.
        Наверное я ответила слишком быстро, потому что он усмехнулся.
        - Вы ведь обещали мне соревнование и барьеры.
        Адриан выполнил свое обещание в точности и, спустя несколько минут, мы оказались на подготовленной площадке с двумя невысокими барьерами, выстроенными из бревен.
        - Похоже, вы не слишком-то цените мое мастерство наездника, - проговорила я, увидев высоту барьеров. С таких отец только начинал мое обучение.
        - Не хочу подвергать вас опасности. Вы ведь давно не тренировались, не так ли? Ну что, готовы?
        Я только кивнула и уселась в седло. Дорти была просто счастлива и так и плясала подо мной, предвкушая разминку.
        - Дамы, вперед! - улыбнулся мне принц.
        Я кивнула и дала Дорти шенкелей. Моя лошадка была в отличной форме и первый барьер мы одолели легко. Второй был немного выше, но мы справились и с ним.
        - Ну как? - обернулась я на принца.
        Он не ответил. Быстро преодолев барьеры, вмиг оказался рядом со мной.
        - Это было не сложно. Мне приходилось брать и более сложные препятствия.
        - Для женщины вы очень хорошо держитесь в седле, - не стал сдаваться принц.
        - Вы никогда не признаете, что я ничуть не уступаю вам? - спросила я и прищурилась. Снег от солнца так искрился, что глазам было больно.
        - Ни за что, Аресса. Иначе нет смысла в соревнованиях.
        - Я думала, благородные господа не соревнуются с дамами.
        - Только если дамы сами не бросают им вызов.
        Я снова дала лошади шенкелей и мы одолели барьеры уже в обратную сторону.
        - Время к полудню, - зачем-то сказала я, посмотрев на солнце.
        - Вы спешите?
        - Скорее, наоборот.
        Принц внимательно посмотрел на меня, а затем серьезно проговорил:
        - После полудня мне нужно быть в замке. У нас есть еще немного времени. Не хотите еще прогуляться? Или вернемся в шатер?
        - Давайте вернемся, - проговорила я в ответ. Мне хотелось снова оказаться с Адрианом один на один и на какое-то время ощутить, что мы отрезаны от остального мира.
        Принц спешился и я последовала его примеру. Привыкшая обходиться без посторонней помощи, неловко приняла руку принца и, оказавшись на земле, нелепо подскользнулась. От неожиданности. Адриан не дал мне упасть. Я тут же ощутила сильные руки на своей талии и оказалась «прикована» к мужчине его же объятиями.
        - Вы путаетесь в собственных ногах, - проговорил он. - Как можно быть такой неловкой?
        - Только если меня отвлекают или мешают.
        - Вот как? Значит, я вам помешал.
        - Отвлекли, - тихо ответила я.
        Впервые Адриан был ко мне так близко, что я разглядела мелкие морщинки вокруг его глаз, крошечную родинку на щеке, длинные черные ресницы и небольшой белый шрам на левом виске. Мое время как будто бы остановилось, а принц не спешил отпускать меня и обнимал уже не потому что я падала. Мои ладони лежали на его плечах, а голову пришлось слегка запрокинуть. Какая же я маленькая рядом с ним!
        - Договорились. В следующий раз не стану вам помогать.
        Губы принца чуть изогнулись. Сейчас они были в слишком соблазнительной близости от меня. Тонкие, чуть покрасневшие от мороза.
        Боги, как же бьется сердце!
        - А я надеялась привыкнуть, - тихо ответила я.
        Принц немного подался вперед, потом вдруг остановился. Заглянул мне в глаза. Затем его взгляд опустился к моим губам.
        - Адриан… - успела прошептать я, а потом он меня поцеловал.
        Земля ушла из-под ног, хотя я все еще стояла на ней на носочках. Я полностью отдалась моменту, беззастенчиво позволяя принцу самый настоящий поцелуй и с удовольствием ему отвечая. Мои пальцы утопали в его черных волосах. Адриан крепко обнимал меня и от этого по телу разливалось тепло.
        Когда наш поцелуй завершился, оставив сладкое послевкусие и сбившееся дыхание, мы не спешили размыкать объятия. Я замерла, прислонившись лбом к его щеке.
        - Нам пора возвращаться, - проговорил Адриан.
        - Мне не хочется.
        Он отстранился, легонько приподнял мое лицо пальцами и еще раз поцеловал. Коротко и невесомо.
        - Мы еще увидимся. Я обещаю тебе.
        Адриан помог мне сесть в седло и мы отправились к замку.
        Я никак не могла прийти в себя. Только сейчас стало ясно, как же далеко все на самом деле зашло и как сильно я буду страдать, когда он выберет другую.
        Глава седьмая
        Возвращаясь в замок, я заметила, что за нами наблюдают. На галерее, выходящей во двор, стояли леди Кармелия и леди Нейрис, южанка, обожающая пышные прически и украшения из жемчуга. Эти двое подружились едва ли не с самого начала отбора. Вряд ли их дружбу можно назвать искренней, но вели они себя как настоящие подруги.
        Увидев принца, который улыбнулся им, девушки присели в реверансе, а меня удостоили лишь кивком.
        - Делрих сказал мне, что у вас новые служанки, леди Аресса, - сказал принц, помогая мне спешиться.
        В замке мы снова превратились в Его Высочество и леди Арессу. Все, что произошло между нами в лесу, должно было остаться там. Здесь и у стен есть уши.
        - Да, милорд. Я довольна ими. Похоже, прекрасно обучены и имеют много полезных навыков.
        - Не сомневаюсь. Граф всегда исполняет свои обещания и присылает самых лучших слуг.
        - Передайте ему мою благодарность.
        - Вы можете это сделать лично. Сегодня он обещал быть на ужине.
        - Непременно сделаю это.
        Адриан ненадолго задержал мою руку в своей и проговорил:
        - Я провожу вас, леди Аресса, если вы не возражаете.
        Мы шли по длинным замковым коридорам рядом. Принц больше не касался моей руки. Слуги, встречавшиеся на пути, отступали назад и кланялись. Придворные почтительно склоняли головы и приветствовали. Я знала, что все это обращено к Адриану, но все равно не могла не испытывать восторга. Сейчас рядом со мной будущий правитель и я его дама. Каково это - знать, что этот мужчина твой, что его сердце принадлежит тебе одной, что тот, перед кем склоняется целое королевство, склонен перед тобой. Это чувство пьянило и заставляло трепетать.
        А еще я думала о том, целовал ли он кого-то из девушек, кроме меня? Возможно ли, что сегодняшний поцелуй стал первый в этом отборе? Неужели серая мышка Лис первой получила поцелуй принца?
        - Благодарю вас за чудесную прогулку, леди Аресса, - сказал Адриан у порога моих покоев. - Надеюсь, вы порадуете меня своим присутствием на ужине. Ее Величество сегодня устроит танцы. Вы ведь подарите мне один?
        - Непременно, милорд. Я бы могла танцевать с вами целый вечер.
        - Тогда бы вы отдавили мне ноги, - понизив голос, добавил принц. - До встречи, миледи.
        Я посмотрела Адриану вслед и поняла, что по-настоящему влюбилась в него. Разве такое возможно на отборе? Разве можно полюбить того, что выбирает одну среди целой толпы других женщин? Скорее всего, меня ожидает огромное разочарование и глубокая рана на сердце. Но какая к дракону разница? Вряд ли все это когда-нибудь повторится в моей серой и унылой жизни компаньонки. Если боги и приготовили мне кару, я готова расплатиться.
        В покоях меня уже ждали мои новые служанки.
        - Как прошло ваше свидание, миледи? - Фрея тут же поднялась со стула, сидя на котором подшивала мое старое платье.
        Насколько хорошо она это делала, я не успела оценить. - Сегодня морозное утро. Вы не замерзли?
        - Нет, ни капли. Его Высочество все предусмотрел и прогулка вышла чудесной.
        - Прикажете подать обед? - спросила Тира.
        - Да, пожалуйста. А Фрея пока поможет мне переодеться.
        - С радостью, миледи, - девушка легко вспорхнула из-за стола и направилась со мной в комнату. - Быть может, вы хоть чуточку расскажете мне о вашей прогулке. Это же так романтично!
        - Ты любишь романтику?
        - Какая же девушка ее не любит, миледи! В тринадцать лет я сбежала из дома с бродячей труппой. Если бы вы слышали, какие грустные песни они пели о любви - я просто заливалась слезами. Ох, миледи, ваши вещи нужно просушить как следует.
        - Ты играла в театре?
        - Я? Скажете тоже, - простодушно засмеялась девушка, помогая мне снять платье. - Меня научили кое-каким фокусам да только трудом артиста много не заработаешь. Кочевая жизнь тяжелая, вот и пошла служить.
        - У тебя интересная история, - улыбнулась я.
        Так вот значит откуда эта плавность движений и грация. Фрея выступала с театром и, наверняка, неплохо натренировалась.
        Но не думаю, что Делрих взял ее на службу за это.
        - Обычная история, - пожала плечами девушка. - Вот у вас куда интереснее все. Отбор, принц. Я столько думала о вас, миледи. Это же очень сложно, наверное, бороться за одного мужчину с таким количеством женщин.
        Ты даже не представляешь, насколько. Еще и опасно иногда.
        - А у тебя самой есть возлюбленный? - спросила я, чтобы перевести тему разговора. Служанка лишь понимающе улыбнулась.
        - Нет, миледи. Да и думать о них мне некогда вовсе. А если искать себе мужа, то не здесь. Здешним мужчинам только одно от меня и нужно. Вот сегодня шла к вам и в коридоре встретила повара. Так он меня за ляжку ущипнул, дракон его сожри.
        Я только посмеялась в ответ.
        - Уж благородный-то мужчина не посмел бы такое творить, верно, миледи?
        - Благородные мужчины отличаются от остальных мужчин лишь тем, что они благородные, Фрея.
        - Какое платье наденете, миледи?
        - Никакое. Неси халат. Я до вечера никуда не выйду. А к ужину подготовь мне изумрудное.
        - Будет сделано, миледи.
        Я окунулась в теплый мягких халат и отправилась обедать. Вечером меня ожидает еще одна встреча с принцем, к которой стоит подготовиться как следует. Жаль, я так и не взяла ни одного урока танцев. А следовало бы. Боюсь, Адриану придется лечить отдавленные ноги.
        К вечеру я подготовилась как следует. Мои новые служанки, как и ожидалось, оказались совершенно неспособны сделать мало-мальски приличную прическу. Пришлось просить господина Ласло, чтобы тот прислал ко мне парикмахера. Раньше я всегда укладывала волосы сама в простенькую прическу, какую носила моя матушка. Но сейчас просто не могла себе позволить явиться к ужину как попало. Принц Адриан должен увидеть меня красивой. Тем более после нашего поцелуя. При одном только воспоминании о нем у меня в животе порхали громадные бабочки, на лице появлялась улыбка, а глаза начинали сверкать. Стоило только взглянуть в зеркало, как в отражении я видела не прежнюю серую мышку Лис. Вместо нее появилась новая девушка, куда больше напоминающая благородную леди.
        Как и всегда перед появлением на ужине я заглянула к Вилине. Появляться в обществе одной мне не хотелось. Как и отвечать на вопросы, которых не удастся избежать, стоит мне только выйти из покое.
        - Как хорошо, что вы пришли, - улыбнулась Вилина. - Как я выгляжу?
        - Как всегда прекрасно, - ответила я.
        Вилина была одной из тех девушек, которые будут прекрасны даже если их покусает дракон. Как им это удается - загадка. Я никогда не научусь этому искусству. Правда, сегодня Вилина казалась взволнованной.
        - Как свидание с Адрианом?
        Мне показалось, что она нарочно назвала его по имени. Как будто бы подчеркнула их близкое знакомство.
        - Прекрасно. Мы прокатились верхом, потом был небольшой пикник в лесу. Принц был очень любезен.
        - Верхом? - удивилась Вилина. - Мне кажется, утро выдалось очень морозное.
        - Да, было прохладно. Но принц позаботился об этом и нас ждали горячие напитки.
        - Многие видели, как вы возвращались, Аресса, - проговорила Вилина, внимательно на меня взглянув. - И многим вы показались счастливой.
        - Но я действительно была в прекрасном настроении.
        - А вот леди Кармелия просто рвет и мечет, - удовлетворенно улыбнулась Вилина.
        - Что ее так злит?
        - Ей кажется, что принц уделил подготовке ее свидания слишком мало времени и вышел всего лишь ужин под пение менестреля. Но я думаю, ей и этого много. Не так ли?
        Она подмигнула мне.
        - Вы сегодня выглядите как-то по-новому, Аресса.
        - Да? Спасибо. Я пригласила парикмахера.
        - Вам идет. Кстати, куда делись ваши служанки?
        Я решила не говорить ей о том, что произошло.
        - Они зачем-то срочно понадобились Ласло, а мне он прислал новых. Более расторопных, надо сказать.
        - Замечательно. Знаете…мне только что принесли письмо. Свидание с принцем состоится завтра.
        - Поздравляю вас, Вилина! Это же чудесно.
        - Да-да. Я должна бы радоваться, но… я слишком волнуюсь. Свидание днем и у меня будет мало времени чтобы подготовиться. К тому же, после того, что я ему тогда наговорила…
        Она замолчала. На миг Вилина показалась растерянной и сбитой с толку. Но только на миг. Она тут же взяла себя в руки.
        - Ладно, нам нужно идти, чтобы не вызывать лишних вопросов.
        Она оказалась права. Как только мы вошли, стало ясно, что почти все придворные уже собрались. Я тут же ощутила себя раздетой, хотя была при параде. Столько женских взглядов тут же вперились в меня острыми иголками.
        - Леди Аресса, прекрасно выглядите!
        - Как ваше свидание с принцем?
        - Как прошло утро? Надеюсь, вы не замерзли утром? Погода была морозной, не находите?
        - Вам на пользу прогулки на свежем воздухе - сразу такой румянец на лице.
        Дракон, откуда же все все знают? Здесь в замке стоит только произнести что-то шепотом, как на другом конце зала уже обсуждают твои слова.
        - Леди Аресса! - обрадовалась Грета, стоило только мне сесть на место.
        - Боги, спасите, - прошептала Вилина тихонько.
        - Как ваше свидание с принцем? Сегодня вас только и обсуждают. Я слышала, вы выглядели очень счастливой, когда возвращались назад. А еще, что вы все время катались верхом. Бедняжка, вы ведь так замерзли, наверное.
        - Да, леди Грета, все так и было. Но скажу вам, прогулка была прекрасной и, к тому же, время летело незаметно - я и не успела замерзнуть.
        - О, это чудесно! Расскажите, как все прошло? Его Высочество был таким же галантным, как и всегда?
        Я начала рассказывать Грете о прогулке. Но только то, что решила рассказать еще днем - и без того полно сплетен.
        Мельком оглянувшись, я заметила, что нас слушает еще один человек. Леди Кармелия с благожелательной светской улыбкой следила за нами и старалась услышать каждое слово сквозь шум.
        - Добрый вечер, - кивнула она, стоило мне только посмотреть на нее.
        Я ответила на приветствие и постаралась сделать вид, что не замечаю ее присутствия.
        После ужина, который длился слишком долго на мой вкус, всех пригласили в соседний зал, где по указу Ее Величества, все было подготовлено к танцевальному вечеру.
        - Смотрите-ка, - шепнула мне Вилина, указывая на грузного мужчину в яркой одежде. Кажется, он позволил себе излишества за ужин и потому тяжело дышал. А его живот и без того объемный шел впереди самого владельца. - Барону Рицхену не помешает немного растястись.
        - Боюсь, танцор из него будет никудышний.
        - Из-за одышки он не может танцевать уже лет десять, - прыснула Вилина. - А его дражайшая Лиана опять будет скучать и дуться.
        - Он не позволяет своей дочери танцевать? - спросила я, взглянув на юную девушку моих лет, которую барон нежно держал за руку.
        - Помилуйте, Аресса! - засмеялась Вилина. - Лиана его жена! Поговаривают, что он так растолстел, что не может выполнять свой супружеский долг и Лиана нашла развлечение на стороне. Некоторые даже утверждают, что это их молодой конюх.
        - Молодой конюх и старый барон, - протянула я. - И не скажешь сразу, кто лучше.
        - О да, - проговорила Вилина и снова засмеялась. Привычные уверенность и самообладание вернулись к ней.
        Его Величество сегодня отсутствовал, поэтому всем вечером заправляла королева Кетрин. Она сидела на троне и выглядела лучше, чем на балу претенденток. Вместо строго черного королева надела темно-синее платье и позволила себе бордовое кружево. Прическа и украшения сделали ее моложе, но под макияжем все равно виднелись глубокие морщины. Рядом с королевой сидел принц. Адриан был хорош как всегда. Уверена, будь на моем месте настоящая Аресса, она бы не стала больше никогда называть его грязным ублюдком.
        Ох, Аресса, где ты сейчас? Надеюсь, у тебя все случилось так, как задумано.
        Все гости проходили по залу, кланялись принцу и королеве и отправлялись танцевать под нежную музыку, которая уже звучала.
        - Ваше Величество, - я склонилась в реверансе и улыбнулась. - Рада видеть вас в добром здравии. Вам очень идут сапфиры.
        - Благодарю, дитя мое, - улыбнулась королева Кетрин. - Вы так милы. А эти серьги я получила в подарок от отца на двадцатилетие.
        - У вашего отца был отменный вкус.
        - Некоторые вещи не выходят из моды, - чуть грустно произнесла Кетрин. - Наслаждайтесь вечером.
        Я снова склонила голову, а затем поприветствовала принца.
        - Надеюсь, вы добром здравии после нашей прогулки? - спросил он.
        - В полнейшем. Ваше Высочество. Благодарю за заботу.
        Поклонившись, я отправилась к девицам Торнбих, которые уже с нетерпением ожидали хоть каких-нибудь кавалеров, чтобы потанцевать.
        Первый танец я провела в компании Греты. Лиру увел какой-то граф и мы остались вдвоем. Принц кружился с Вилиной и, к моему неудовольствию, выглядели они слишком красивой парой. Высокие, богато одетые, с прекрасными грациозными движениями. Ни да ни взять правящая пара. Не то что я - небольшого роста, с неяркими светло-русыми волосами и по грации сравнима только с коровой на льду.
        Но после этого боги послали мне еще одно испытание. Следующей Адриан пригласил меня. Нет, я очень хотела танцевать с ним. Просто танцевать с ним после Вилины, сияющей счастьем, настоящее наказание.
        - Прекрасно выглядишь, - сказал принц, когда мы танцевали. Благо еще танец он выбрал небыстрый. - И почти не наступаешь мне на ноги.
        - Я учусь на своих ошибках. К тому же, у мены пышное платье и, даже если наступлю, никто не заметит.
        - Мне нравится твое платье. Надевай зеленое чаще.
        Он улыбнулась, а у меня в животе тут же забились бабочки и захотелось петь.
        - Скажите, Ваше Высочество, а вы со всеми девушками после свидания переходите на «ты»?
        - Нет, не со всеми, - ровным голосом ответил Адриан. - А ты всех своих кавалеров не называешь по имени?
        - У меня было немного кавалеров - откуда мне знать. - как можно невиннее пожала плечами.
        - И сколько же? Всего-то целый Север у твоих ног?
        - Меньшая его часть. Я бы сказала - малая.
        - Я уж думал, в Ангшеби у тебя отбоя от женихов не было.
        - Слишком многие считают меня странной.
        - Странное притягивает, ты не знала?
        Я танцевала с принцем, говорила с ним, но вопрос о кавалерах напомнил мне, что за все семнадцать лет, едва ли была искушена в вопросах флирта. Логвар иногда говорил, что у меня к этому талант. Но он мог сказать что угодно лишь заполучить меня в постель.
        - Я думал о нашем свидании, Аресса, - проговорил принц, уже понизив голос. Вряд ли нас кто-то услышит сейчас.
        - Я тоже.
        - Я хочу с тобой встретиться снова, - добавил он и по моему телу будто бы прошла дрожь.
        - Снова? Разве это возможно? В правилах отбора…
        - А зачем нам правила отбора? - перебил Адриан. - Разве ты не хочешь того же?
        Не хочу ли я? Да я «за» руками и ногами! Я готова хоть сейчас сбежать отсюда и быть с тобой весь вечер, всю ночь, целую вечность.
        - И как мы это сделаем? - только и смогла спросить я. Сердце колотилось как бешеное, а дыхание сбилось. Не от танцев.
        Адриан довольно улыбнулся. Еще бы! Меня и уговаривать не пришлось.
        - Я сообщу тебе, когда это будет возможно.
        - Буду ждать, - прошептала я, сделала шаг назад и поклонилась. Затем сказала уже громче: - Благодарю за танец, Ваше Высочество!
        - Вы доставили мне удовольствие, леди Аресса.
        Он поднес мою руку к губам.
        Я же вдруг ощутила неприятное чувство - будто тебя колет крошечная игла. Так бывает, когда ловишь на себе чей-то взгляд.
        Все еще улыбаясь Адриану, я повернула голову. Смотревший на меня тут же затерялся в толпе, оставив на моей спине внезапно набежавший холод. Дракон, не может быть! Человек, которого я только что видела вдруг напомнил мне Логвара. Да так, что стало жутко.
        - Что с вами? - спросила Лира, когда принц проводил меня после танца. - Только что улыбались и так переменились в лице.
        - Всего лишь немного разволновалась, - проговорила я в ответ, проклиная свою неспособность держать лицо в любых обстоятельствах. Надо бы поучиться этому у Вилины.
        Боги, спасите! Что, если тот человек и впрямь Логвар и мне не показалось? Разве такое может быть? Спокойно, Лис, подумай хорошенько. Если Логвар выжил после нападения на Ангшеби, то вряд ли будет разгуливать по столице. Ему нужно будет быть очень осторожным и, скорее всего, спрятаться понадежнее, пока все не уляжется. А уже потом собирать силы, людей и идти штурмовать замок, чтобы вернуть его себе. Не думаю, что Логвар Ангшеби бросился бы в столицу сломя голову просить помощи у короля, с которым у него давно нет мира.
        - Леди Аресса, добрый вечер. Рад видеть вас.
        Я обернулась и увидела Ронана. Маг, кажется, тоже обладал способностью двигаться бесшумно.
        - Добрый вечер. Вы тоже посещаете танцевальные вечера?
        - Я не люблю шум и толпы людей, - честно ответил маг.
        - Тогда это самое неудачное место, куда вы могли прийти, - улыбнулась я.
        Ронан ничуть не смутился:
        - Я здесь только для того, чтобы обсудить с вами одну вещь. Здесь душно, не хотите прогуляться?
        Я кивнула.
        Медленно, улыбаясь и отвечая на вопросы я двинулась в сторону выхода. Попутно пришлось отказаться от двух предложений потанцевать. Ронан шел чуть поодаль. В деликатности ему не откажешь. Он-то явно понимает, что разговор мага и претендентки покажется странным. Выйдя в коридор, я не остановилась и направилась к галерее. Там было прохладнее, но практически не было людей. Здесь нам точно не помешают.
        - Ваш амулет снова путает меня, - сказал Ронан, подойдя ближе. - Он настроен охранять вас, верно?
        - Именно. О чем вы хотели поговорить?
        - О ваших служанках.
        - Я справляюсь об их здоровье ежедневно.
        - Я тоже, - серьезно ответил Ронан. - Приди вы чуть позже, они могли бы умереть. В них ведь ни капли драконьей крови. Как и во всех остальных претендентках.
        - Я не понимаю, к чему вы клоните.
        - Думаю, вы, леди Аресса, давно заметили, что Его Высочество в опасности. Мои шпионы…
        - У вас есть шпионы? - бесцеремонно перебила я.
        Если у него есть шпионы, то я могу просто не успеть попасть в темницу, выйди мой обман наружу. В этом случае меня ожидает немедленный костер. Если Ронан учует мою магию, мне конец.
        - Вы ведь не думали, что жизнь при дворе так проста?
        Я только покачала головой. Ох, как она непроста.
        - Мне не нравится, что отравления стали слишком частыми, - продолжил маг. - Нам нужно найти того, кто устроил их. И мои шпионы сообщают, что на принца готовят покушение.
        - О боги… - я невольно прижала пальцы к губам.
        - Не делайте такое испуганное лицо, миледи, иначе это кто-то заметит.
        - Но я не понимаю, при чем здесь я.
        - Вам не страшна большая часть ядов, которые доступны в Ольгранде. Принцу тоже. Отравитель, с которым мы имеем дело, не знает этого наверняка. А убийца наоборот должен знать все о слабостях принца.
        - Отравить того, в чьих жилах течет колдовская кровь, можно лишь через эту самую кровь, - проговорила я.
        - Именно. Вы это знаете, я то знаю, - он взглянул на меня с долей отвращения. - Сколько бы противно не было это знание.
        - По-вашему, я виновата в том, что натворили мои предки? - в собственном голосе слышался вызов. Какого дракона я вообще должна отвечать за то, что творилось несколько столетий назад? Разве это я сама подмешала себе колдовскую кровь и теперь делаю вид, что так и нужно? Почему всю жизнь обязана скрывать то, кто я есть?
        - Ваши предки совершали самый мерзкий из обрядов, который только возможен, - сквозь зубы процедил маг. - И, судя по силе, которая от вас исходит, не самые далекие предки.
        Я все же смогла сохранить лицо. Драконья кровь сильна. Первые из магов, которые смешали ее со своей собственной, могли обращаться. Последующие просто обрели силу. Чем дальше родство, тем слабее сила. Я владею магией, пусть и очень сильной, значит, в моей семье обряд проводился не так уж давно - всего-то пару-тройку столетий назад.
        - Принц не способен творить магию, - продолжил Ронан, - Но у него есть другие особенности.
        - Какие? - вырвалось у меня.
        - Об этом вы узнаете только если он выберет вас.
        - И вы служите человеку с драконьей кровью? - я не сумела сдержать ухмылки. Слишком уж самоуверенно он выглядел.
        - Я служу короне, миледи. Так уж вышло, что однажды она перейдет к Адриану.
        - Так что же вы хотите от меня? - снова спросила я.
        - Мне нужна ваша помощь в поимке отравителя, миледи. Если вы спровоцировали его однажды, но по счастливой случайности ничего не выгорело, то рано или поздно он решится снова. Вспомните, после чего вам прислали отравленный букет? После вашего подарка принцу, верно?
        - Вы подозреваете одну из претенденток?
        Маг кивнул. Я хотела было заикнуться о Вилине, которой отравили одежду, но не стала. В конце-концов, это не моя тайна. О подозрениях тоже лучше молчать - обвинение слишком серьезное, а я и так привлекаю много внимания.
        - В прошлом некоторых девушек есть вещи, которые дают повод мне так думать. Но я вам о них не расскажу, - улыбнулся он, заметив мой взгляд. Конечно же, я бы хотела узнать эти страшные тайны. - Вам нужно сделать так, что у отравителя снова появился повод навредить вам. Покажите, что вы сильная соперница.
        - Но как?
        - А вот это уже ваша забота, - сейчас Ронан был похож на зверя, загоняющего добычу - именно так блестели его глаза. - Придумайте что-нибудь, пустите слух, сплетню - женщинам это прекрасно удается. Тот, кто решился вас отравить, сделает все, чтобы добиться своей цели, если решит, что вы стоите на его пути к трону.
        - Вы хотите сделать из меня приманку?
        - Просить помощи в поимке отравителя - звучит куда лучше.
        - Вы просите меня о риске. Что, если снова кто-нибудь пострадает? К тому же, в прошлый раз отравитель хорошо замел следы.
        - Оставьте это мне, миледи. От вас только и нужно, что распустить слухи. Какие - решать вам самой. Главное, что это сработало. К тому же, насколько мне известно, теперь с вами люди Делриха? Значит, вы под защитой.
        - А Его Высочество в курсе вашей идеи?
        - Я исполняю задание, полученное от него.
        Ронан выжидающе смотрел на меня. Вероятно, он думал, что благородная девица начнет истеритъ, молить о пощаде, трястись от страха. Но я-то прекрасно понимала, что выбора у меня нет. Уж лучше самой решать, что будут о тебе говорить, чем узнавать об этом от других.
        - Ваша взяла, - кивнула я. - Обещаю вам, что уже завтра к вечеру меня будет ненавидеть половина претенденток.
        - Только половина?
        - А вы думаете, все так стремятся на трон?
        Маг пожал плечами и улыбнулся.
        - Я рад, что мы друг друга поняли, миледи. Хорошего вечера.
        Он ушел, а я осталась в раздумьях. Что же мне придумать? Какую сплетню пустить? Рассказывать о будущем свидании с принцем слишком рискованно. Вдруг после этого оно не состоится? Мысли в голове путались и я вряд ли могла прямо сейчас придумать что-то правдоподобное. Быть может, стоит поговорить с Адрианом и решить, о чем же стоит врать?
        Но вернувшись в зал, я передумала. Нет, принцу конечно стоит сказать, что в скором времени его ожидает новая волна сплетен и слухов, но не сейчас. Адриан кружился в танце вместе с леди Кармелией и та цвела будто весенняя роза поутру. Лучше пусть он узнает обо всем завтра. Если меня увидят зачем-то подошедшей к принцу, слухи не произведут такого эффекта, на который я рассчитываю. И да простят меня боги за мою очередную ложь.
        - Леди Аресса, вы не видели Грету? - спросила подошедшая Лира.
        - Нет. Она ведь была здесь, с вами.
        - Была, - пожала плечами девушка. - А потом ее вдруг и след простыл.
        Она осторожно взяла меня за руку и отвела в сторону.
        - Уж простите за вопрос, который я сейчас задам. Мы с Гретой хоть и сестры, но не слишком близки. А вы ей нравитесь и она часто болтает с вами. Ох, леди Аресса, я знала, как утомительна бывает Грета. Она трещит как сорока целыми днями и кажется настоящей дурой, - заговорила Лира, понизив голос. - Но в последние несколько дней она кажется мне странной.
        - В каком смысле?
        Лира замялась и как-то нелепо улыбнулась.
        - Видите ли, леди Аресса, я рассчитываю на ваши честность и понимание. О нет, я в них нисколько не сомневаюсь, но мне кажется… - девушка даже сделала глубокий вдох. - Что у Греты кто-то появился. Вы понимаете?
        Лира расширила глаза, желая сделать мне знак и я кивнула в ответ.
        - Но как такое возможно, Лира? Можно так вас называть?
        - Можно конечно.
        - Мы ведь на отборе и девушкам запрещено.
        - В том-то и дело. Грета всегда была взбалмошной, а тут и вовсе ей грозит опасность, если она и впрямь завела любовника.
        - Нет, не думаю, что Грета бы так рисковала, - не поверила я. - Ведь она понимает, насколько опасны такие игры. Король не простит вашему дому, если случится нечто…неприличное.
        Лира мрачно кивнула:
        - Я очень боюсь, что моя сестрица может нам навредить. Дураку же ясно, что нас пригласили сюда из-за благоволения короля дому Торнбих. Принц не выберет ни меня, ни ее. Но это не повод рисковать его доверием и терпением. Любовь короля изменчива.
        - Вы правы.
        - Вот я и хочу узнать, не говорила ли она вам чего-то, что бы развеяло мои подозрения?
        - Ни слова, Лира. Грета была как всегда шумной и веселой, но ни намека. Но с чего вы взяли, что она завела кавалера?
        - Ее поведение, какие-то намеки, внезапные исчезновения… - пожала плечами Лира. - К тому же, я знаю, как ведет себя сестра, когда ей нравится мужчина.
        - Очень жаль, но я не смогу вам помочь.
        - Тогда быть может, поможете понаблюдать за ней?
        - Что? О, Лира, - я совершенно не ожидала такой просьбы и немного растерялась.
        - Прошу вас, Аресса, - умоляюще заглянула в глаза девушка. - Здесь в замке мне больше не у кого просить помощи.
        - Но почему вы считаете, что нужно следить за ней? - спросила я, надеясь отказаться от выпавшей мне чести. У меня и без того полно проблем, чтобы выслеживать, с кем встречается Грета. Если встречается конечно. По мне так она любого мужчину заговорит так, что тот помчится куда глаза глядят будто ему дракон пятки подпалил.
        - Не допрашивать же ее. Владей я магией, что-то бы придумала. Остается только проследить. Грета слишком хорошо знает меня и умеет улучить момент, чтобы исчезнуть. А вот вы другое дело, вам будет проще заметить, когда она уйдет.
        Имей я возможность свободно воспользоваться магией, решили бы этот вопрос мигом. Конечно смотреть за человеком сквозь расстояние мне пришлось всего раз в жизни да и то отец учил, но думаю я бы справилась. Но в замке даже думать об этом преступно. Стоит мне только словечко из заклинания прошептать, как примчится Ронан и будет во все горло кричать «драконья кровь, грязная магия, сжечь колдунью». Нет, Лис, этот вариант нам категорически не подходит.
        - Хорошо, Лира, я вам помогу, - все же сдалась я. - Но только по мере сил. Если вдруг Грета ускользнет и от меня, то ничего не смогу сделать.
        - Спасибо, Аресса. Вместе мы сумеем вывести ее на чистую воду. Предлагаю вам завтра пообедать с нами в наших покоях.
        Вчера и сегодня Грета уходила куда-то после обеда, когда я обычно отправляюсь читать. Знаете, я так проваливаюсь в книги, что совершенно теряю ощущение времени.
        - Предложение принято, - улыбнулась я. - Как думаете, удобно будет уйти сейчас? Я жутко хочу спать. День был слишком долгим.
        - Думаю, нас никто не заметит.
        Я взглянула на Адриана. Тот снова танцевал с одной из претенденток. Бедняга. Танцевать с пятнадцатью девицами на каждом вечере - это большое испытание.
        А еще мне вдруг стало неприятно, что его утреннее приглашение потанцевать оказалось всего лишь вежливым оборотом речи. Вряд ли он так официально приглашал всех остальных. Ох уж мне эти правила приличия.
        Все, Лис, спать! Еще ведь сплетни придумывать. Придумать сплетню оказалось занятием непростым. Казалось бы, что ж тут такого - плети небылицы и плети. Но нет, мои сплетни должны были быть не просто возмутительными, но даже немного непристойными. Такими, чтобы отравитель сразу разозлился и устроил мне очередную подлянку.
        Проснувшись утром, я долго лежала, глядя в потолок и припоминала фривольные романчики, которые частенько почитывала моя старшая сестра тайком от матушки. Матушка конечно тоже почитывала, но не признавалась и всегда говорила, что очень-очень плохо и бесстыдно читать такие вещи. Что там такого было? Поцелуи, объятия, ночи любви, руки, скользящие по телу… Ох, нет. Лис, это уж слишком. Тебя должны счесть опасной соперницей, а не фавориткой-однодневкой. Хотя, фаворитки тоже могут быть довольно опасны, если они умны и знают, как управлять мужчиной. Но нет, нужно что-то более весомое.
        Мне тут же вспомнился один романчик, за чтением которого я как-то застукала свою матушку. Она сидела в саду, прикрыв ноги теплым пледом, пила горячий мятный чай и читала какую-то книгу. Стоило мне подойти, как матушка тут же спрятала книгу под плед и отослала меня поскорее. Книжку эту я после нашла - запомнила ярко-алую обложку - и прочитала. Весьма непристойная книжка, кстати, оказалась. Но мне понравилось.
        - Доброе утро, миледи! - вошла в комнату Фрея с привычной улыбкой на лице. - Как вам спалось? Вы кажется проснулись рано.
        - Скажи-ка, Фрея, ты умеешь хранить секреты? - спросила я, усаживаясь в постели.
        - Умею, - кивнула девушка. - И говорят, что весьма недурно.
        Еще бы так не говорили! Ты ведь работаешь на графа Делриха.
        - Тогда может быть ты выполнишь одно мое поручение и сохранишь его в секрете?
        Девушка оторвала от шторы, которую в этот момент поправляла и уже серьезно посмотрела на меня:
        - Все, что вы скажете, миледи.
        - Обещаю, что внакладе ты не останешься. Но, Фрея, запомни, никто не должен знать, что я тебя об этом попросила. Даже те, кому положено знать обо мне все.
        Я многозначительно на нее взглянула и девушка конечно же поняла.
        - Поверьте, миледи, секреты - это моя работа, - улыбнулась она.
        - Тогда подойди ко мне и присядь. Это будет очень просто и очень весело.
        В обед я, довольная тем, как провернула план по распространению сплетни, отправилась к сестрам Торних на обед. Лира как всегда была серьезной и даже немного грустной. Она не сводила взгляда с младшей сестры, которая совершенно ничего не замечала и была счастлива. Именно счастлива. Грета не болтала без умолку как обычно. Сегодня она казалась куда тише.
        - Леди Аресса, как я рада, что Лире хватило ума вас позвать, - улыбнулась она. - Обедать вдвоем так тоскливо и скучно. К тому же, из моей сестры не вытянешь и слова за едой, а с вами нам будет очень весело. Что если нам обедать вместе каждый день?
        - Думаю, это отличная идея, Грета. Кстати, как вы поживаете? Вчера на вечере я так и не заметила, куда же вы пропали. Как будто дракон унес.
        - Ну что вы, драконы уносили только принцесс или писаных красавиц, а мне бы, будь драконы живы, удача не улыбнулась. Присаживайтесь, давайте скорее есть. Эй, Лина, подавай обед! Леди Аресса, вы слышала, что сегодня с принцем встречается Вилина Вестлонская? Как вам эти новости?
        В ответ я пожала плечами:
        - Принц изменил порядок встреч, значит, ему было так нужно. Насколько я знаю, сегодня Его Высочество планировал уехать и свидание бы не состоялось.
        - Меня больше удивляет, что он перенес именно Вилину. Мог бы пригласить любую из девушек, но отчего-то выбрал ее.
        - Они были знакомы в детстве. Быть может дело в этом?
        - Думаете?
        Грета вопросительно заглянула мне в глаза.
        - Рано или поздно узнаем.
        Что я могла сказать ей? Мне и самой хотелось бы знать, почему Адриан решил увидеться вместе с Вилиной. Сейчас они обедают вдвоем. Я изо всех сил стараюсь не думать об этом и надеяться, что наше с ним тайное свидание состоится как можно скорее.
        - Какие еще новости в замке? - спросила я, надеясь, что до сестер уже дошла моя сплетня.
        - Никаких, - вздохнула Грета. - Даже скучно как-то - ничего нового. Разве что леди Милена окончательно поправилась и теперь будет выходить в общество.
        - Вы ее видели?
        - Нет, но говорят, она похудела и это ей к лицу. Страшно вспомнить, что с ней было, с бедняжкой. Еще я слышала, что королева Кетрин хочет устроить зимний пикник, а Его Величество охоту в одну неделю. Не всем это нравится.
        - Почему? - удивилась я. - По-моему, отличная затея.
        - Не все придворные любят много времени проводить на холоде. И еще, леди Аресса, - у Греты вдруг сделался виноватый вид и она закусила губу как маленькая. - Мы с Лирой получили письмо от матушки. Там есть вести о Севере.
        - И что? Что пишет ваша леди-мать? Появились ли какие-то известия? Я не получила ни письма.
        Невольно сжав в руке вилку, я вдруг поняла, что не притворяюсь и искренне жду новостей с севера. Правда, не только потому, что волнуюсь за дом Ангшеби. То есть я конечно же волнуюсь. А еще боюсь.
        - Наши люди сообщили, что видели Логвара Ангшеби, вашего брата. Он скрывался в лесу вместе с какими-то неизвестными вооруженными людьми. Матушка пишет, что его видели издали и нет уверенности, но один из ее людей точно знает, как выглядит ваш брат.
        Дракон, неужели мне не показалось?
        - И как давно это было?
        - Пару недель назад, - ответила Грета.
        Пару недель. Этого времени хватит, чтобы доехать до столицы. Если Логвар действительно здесь, то в ближайшее время меня не ждет ничего хорошего. С другой стороны, будь это Логвар вчера, он бы не стал стоять в сторонке и смотреть, как компаньонка его сестры танцует с принцем под чужим именем. Логвар Ангшеби, тот, которого я знала, давно бы убил меня, едва только увидев. Или же мне показалось, или, он сам в настолько незавидном положении, что не спешит высовываться.
        Я сотни раз думала о дне отъезда из Ангшеби. План Логвара бы не идеален и в нем имелись значительные прорехи, но что же пошло не так в самый ответственный момент? Почему все обернулось такими потерями?
        - Леди Аресса, вы побледнели, - проговорила Грета. - Простите меня, я не хотела вас огорчить. Я думала, что порадую вас новостями о брате…
        - Ты очень редко думаешь, - строго сказала ей Лира. - Такие новости нужно сообщать аккуратно, а не вываливать разом.
        - Простите.
        - Нет, все хорошо, - тут же поспешила ответить я. - Просто я стараюсь поменьше думать об этом, чтобы не сойти с ума. Если Логвар и впрямь жив, то спасибо богам. Надеюсь, с ним все будет в порядке.
        Грета выглядела виноватой. Мне даже стало ее жаль. Особенно, после того как Лира так грозно на нее взглянула и почти повысила голос. Не виновата же эта дурочка, что я укуталась в свою ложь, как в теплое одеяло и теперь не могу выбрать. Да и не хочу в общем-то.
        Тем временем нам принесли десерт и чай. Настроение тут же изменилось. С лица Греты вдруг сползло выражение вины, она хлопнула в ладоши, улыбнулась и восхитилась мастерством повара. Может, Лира нарочно ее подозревает? Ну как у такой милой дурочки может появиться серьезный роман на стороне? Вернее, может. Привлечет она разве что какого-нибудь легкомысленного ловеласа. Мужчина поумнее не станет тайком с ней встречаться - Грета ведь может все выболтать.
        - Ох, дамы, мне что-то хочется спать, - вздохнула Грета, доев свое пирожное. - Леди Аресса, простите, пойлу прилягу. Лира, обещай не утомить нашу гостью.
        Она вспорхнула со стула, быстро обняла меня и сестру и ушла.
        - По-моему, ничего необычного, - только и произнесла я, пожимая плечами.
        - Моя сестра - просто наказание. Не обижайтесь на нее.
        - Ничего, бывает, - улыбнулась в ответ. Уж кго-кто, а я точно знаю, что такое несносные сестры. А вот настоящая Аресса не в курсе, поэтому нужно молчать.
        - Извините, что все так вышло, но, кажется, у Греты сегодня другие планы.
        - Давайте проследим за ней на ужине? - предложила я. - Сегодня снова будут развлечения и ускользнуть получится проще.
        Возвращаясь к себе в покои, я встретила в коридоре леди Севил. Эта девушка прибыла откуда-то с Юга и всегда была одета так строго, что порой возникали подозрения, нет ли у нее змеиной кожи или шерсти под наглухо зашитым платьем. Не представляю, как Адриан пойдет с ней на свидание. Севил всегда такая чопорная и сдержанная, что, наверное, даже смеется с трудом. Об этой девушке судачили, что ее семья чересчур религиозна и главным достоинством считает скромность. Севил вполне следовала этой традиции и ни на одном из праздников придворные не слышали ее смеха. А уж о том, чтобы принять участие в играх и речи не шло. Даже на отбор Севил прибыла не в окружении молодых служанок, а с пожилыми горничными, которые помнили ее рождение ее матери. Девушку сопровождала ее нянька, такая же строгая старуха.
        - Добрый день, леди Севил, - поздоровалась я, когда мы оказались рядом. - Как ваши дела?
        - Леди Аресса, - кивнула девушка. - С помощью богов все прекрасно.
        Я уже собралась идти, как заметила брезгливый взгляд, которым Севил окинула меня с головы до ног.
        - Леди Аресса, - внезапно проговорила она и я обернулась: - В этом замке полно грехов и разврата, что очень огорчает меня. Не хотелось бы вас обижать, но сегодня до меня дошли чудовищные слухи.
        Так, слухи. Отлично. Продолжайте, леди Севил, продолжайте.
        - И что же это за слухи?
        Севил было не по себе повторять ту чушь, которую я утром нашептала Фрее.
        - Мое воспитание не позволяет мне повторить эту мерзость, - лишь ответила она. - Я надеюсь, что это грязная ложь и хочу вас предупредить. О вас говорят совсем непристойные вещи.
        - Вы верите им, леди Севил?
        Девушка замялась с ответом. На ее лице даже появился легкий румянец. Надо же! Я со своей бурной фантазией сумела вызвать у нее эмоции.
        - Я предпочитаю верить в то, что это всего лишь слухи и вы не совершали такие глупости, леди Аресса. Вы ведь не совершали?
        - Вы не говорите мне, о чем именно эти слухи, - развела руками я. - Откуда мне знать, совершала я их или нет.
        - Простите, но я не стану повторять эти гнусности. Прошу прощения, если обидела вас.
        - Нет, что вы. Спасибо за предупреждение, - улыбнулась я.
        Севил присела в идеальном грациозном реверансе и ушла. Ее молчаливая нянька засеменила следом.
        Оставшись одна, я улыбнулась самой себе. Если все именно так, значит, моя ложь попала в цель. Даже Севил знает. Держу пари, Кармелия и ее подружки тоже посвящены в «страшную» тайну.
        К вечернему выходу я готовилась тщательнее, чем обычно. Ласло пришлось снова вызывать ко мне парикмахера, а Фрее и Тире наскоро пошить платье, которое оказалось немного длинноватым. Сапфирово-синее, с кружевом на рукавах и груди, с небольшим шлейфом - оно было просто великолепно. Правда, стоило мне его примерить, как я сразу поняла, что запутаюсь в нем и чего доброго разобью нос на глазах всего двора. Разглядывая себя в зеркале, я касалась пальцами дорогой роскошной ткани, своих локонов, еще теплых после завивки и так красиво лежащих на плечах. Мне было грустно оттого, что это все я сумела получить лишь солгав всем вокруг. А еще потому, что скоро все это закончится и наступит неизвестность. Как это случится? Объявится Логвар, принц назовет свою избранницу, или, попросту прогонит меня прочь по какой-то причине - все равно скоро конец моей беззаботной жизни. Что ж, Лис, если боги не дали тебе любви, богатства и положения, то возьми это сама. Хотя бы ненадолго. А после будь готова платить по счетам.
        Сегодня я входила в зал под прицелом всеобщих взглядом. Мне улыбались, меня приветствовали, мне делали комплименты, а за спиной шептались. Девушки-претендентки готовы были всем скопом вцепиться в мои волосы и испортить прическу, над которой мастер трудился добрых полтора часа.
        - Кажется, сегодня вы в фаворе, Аресса, - усмехнулась Вилина. Похоже, ее свидание с принцем прошло удачно - девушка была в отличном настроении. - Не думала, что доживу до дня, когда кого-то станут ненавидеть больше, чем меня.
        - Скорее, им просто интересно, правда это или нет, - ответила я.
        - Неправда? - Вилина вопросительно изогнула красивую тонкую бровь. - Или все-таки вы совершили ту самую глупость, о которой все судачат?
        - А как вы думаете?
        Она прищурилась:
        - Думаю, это всего лишь сплетни, Аресса.
        - Так и есть, - подмигнула я и мы сели за стол.
        - Ума не приложу, зачем вам это, - шепотом проговорила Вилина.
        - Вы о чем?
        - Аресса, милая, думаете, я не поняла, что вы сами распустили эти слухи?
        Я тут же обернулась на нее, но встретила только спокойную улыбку.
        - В светских интригах я куда сильнее вас, - продолжила Вилина. - К тому же, будь эта история правдой или неправдой, вы бы нервничали или стыдились. Тут уж от вас зависит. А вы ведете так будто ничего не знаете. Но знаете ведь. Признаюсь, я бы и сама себя так же вела. Ну так что, я угадала?
        Я кивнула в ответ.
        - Что ж, тогда пообещайте, что расскажете, зачем все это затеяли. Иначе я сойду с ума от любопытства.
        - Только если вы расскажете о своем обеде с принцем. После ужина все узнаете, - сказала я. Отрицать что-то нет смысла. - Вам, кстати, моя затея тоже выгодна.
        - Вот как?
        - Вы ведь тоже не так давно пострадали, Вилина.
        После моих слов девушка помрачнела. Она предпочитала не вспоминать о том вечере, когда мы познакомились. Лишь раз обмолвилась, что после яда на ее спине осталось несколько шрамов, которые так и не зажили.
        - Леди Аресса, как вы? - тут же пристала ко мне Грета. - Вы не подумайте, мы с сестрой ни на миг не верим этим дурацким слухам. Но мне так жаль, что о вас такое говорят.
        - Грета, прекрати, - попыталась остановить ее Лира.
        - Ну что? Я просто хочу посочувствовать. Леди Аресса ведь уже все знает. Знаете же?
        Я кивнула.
        - Слава богам! Мне так не хотелось вам все это пересказывать… Знаете, я рада, что вы не обращаете внимания. Слухи будут всегда. Моя матушка говорит, что если о человека не говорят, то либо он настолько уныл, либо попросту мертв.
        - Спасибо за поддержку, Грета, - улыбнулась я в ответ.
        А потом начался ужин. Как всегда обильный, долгий, полный гомона голосов, пения менестреля, на которого положили глаз сразу несколько благородных дам. Я ощущала себя главным блюдом на столе. То и дело ловила на себе заинтересованные взгляды, чьи-то улыбки, мужчины и вовсе старались меня оценить и прикинуть, стою ли я таких ухищрений.
        Когда гости начали подниматься из-за стола, чтобы пройти в другой зал и заняться своими любимыми развлечениями после ужина, ко мне подошел граф Делрих и предложил немного пройтись с ним. От Вилины конечно же это не ускользнуло. Она проводила нас внимательным взглядом и, наверняка, едва удержалась от того, чтобы не пойти следом и не подслушать.
        - Пройдем в малый зал по галерее, - сказал Эймар, галантно предложив мне руку. - Народу там поменьше.
        - Думаете, нас никто не заметит?
        - Уже заметили, миледи. Особенно вас. Сегодня, леди Аресса, вы просто в центре внимания.
        - Вы думаете, я перестаралась?
        Граф усмехнулся и сбавил шаг. Теперь мы едва плелись.
        - Немного. Но ваш план удался. Всего за один день устроить такое - верх мастерства. Вы быстро учитесь, миледи.
        - Благодарю. В замке полно прекрасных учителей.
        - Его Высочество будет доволен.
        - Как отреагировал принц? - я даже остановилась и заглянула Эймару в лицо. Очень боялась, что моя идея разозлил Адриана.
        - Не волнуйтесь, - ответил граф. - Конечно, это не совсем то, что Адриан ожидал, но вы его повеселили.
        - Слава богам, - я выдохнула.
        - Да, миледи, - Эймар понизил голос. - Его Высочество вынужден был уехать сегодня, но завтра он прибудет ко двору. Он просил передать, что вам стоит прогуляться около полуночи по открытой галерее в северную башню. Завтра. Маги обещают ясную погоду и полную луну.
        Признаюсь, я не сразу и сообразила, что к чему, и просто вопросительно уставилась на графа.
        - О, простите, милорд, - до меня вдруг дошло. - Благодарю вас за эту новость. Я обязательно воспользуюсь его предложением.
        - Миледи, - граф снова предложил мне руку, желая продолжить путь в малый зал. - Будьте очень осторожны. Принц рискует, но его риску куда меньше вашего. Отбор скоро завершится и…
        - Отбор скоро завершится? - тут же переспросила я.
        - Да. Думаю, вы и сами догадались. Решение уже принято и нужно лишь удачное время, чтобы его огласить.
        - И вы вот так мне это говорите? - я не верила своим ушам.
        - Адриан доверяет вам. Значит, и у меня нет причин сомневаться.
        - И вы знаете, кто победит в этом отборе?
        - Знаю. Но не скажу вам ни слова.
        - Граф Делрих… Эймар, прошу вас, - я сжала его руку, чувствуя как колотиться в груди сердце. - Скажите мне только одно - выбор сделан из политических соображений?
        - Да, миледи.
        Перед входом в зал мы остановились и он взглянул на меня.
        - Простите, если огорчил вас. Могу обещать вам, что после отбора о вас позаботятся.
        - Спасибо, - еле выговорила я. Губы вдруг стали непослушными, платье, которым я так восхищалось, показалось тяжелым и чужим. Захотелось сбежать. Прямо сейчас.
        Вот и все, Лис. Отбор скоро будет завершен, выбор уже сделан. Не нужно гадать на кофейной гуще или смотреть в стеклянный шар, чтобы догадаться, что выбор этот будет явно не в твою пользу. Наслаждайся, пока ты здесь. Выше нос и не смей плакать. Дома обрадуются, когда ты вернешься.
        Как только я вошла в зал, сразу же приготовилась отвечать на неудобные вопросы и отражать ядовитые шутки соперниц. А еще приготовилась к любым неожиданностям. Хотя, вряд ли кто-то решится вредить мне прямо сейчас.
        Сегодняшнее платье позволило мне надеть амулет на шею и теперь он приятно холодил кожу.
        - Леди Аресса, - ко мне подошла Лира. - Моя сестра только что ушла.
        - Как ушла? Куда?
        - Ей снова удалось улучить момент и исчезнуть. Я лишь на миг отвлеклась, заговорив с менестрелем. Грета оказалась такой проворной.
        И впрямь. Вечно щебечущая, не замолкающая ни на минуту, Грета не такая дурочка какой кажется. Ей удается так ловко обманывать собственную сестру.
        - И куда она могла пойти?
        - Один из пажей сказал мне, что она направилась вон к тому выходу.
        - Этот коридор ведет в крыло для слуг. Вот что, Лира, пойдем и проверим?
        - Ну а как же…
        Она оглянулась на зал, в котором собралось много придворных и все были в предвкушении какого-то спектакля, ради которого королева Кетрин пригласила труппу актеров.
        - Думаю, нас не заметят, - быстро ответила я.
        Честно говоря, мне меньше всего хотелось разбираться в похождениях Греты. Просто сейчас, после разговора с графом, мысли были такими тяжелыми, что нужно было просто себя отвлечь. Пусть и такой глупостью.
        Мы прошли по длинному широкому коридору. Встречные слуги смотрели на нас с недоумением, мол, что две леди забыли здесь, но пропускали вперед и вежливо кланялись. Коридор окончился лестницей.
        - Куда тебя понесло. Грета? - Лира была зла на сестру.
        Спустившись вниз мы попали в новый коридор, который я сразу же узнала. В одном его конце была кухня, во втором спальни некоторых слуг и выход во двор и конюшню в самом конце.
        - Как думаете, куда она могла пойти? - спросила я.
        - Понятия не имею, - проговорила Лира, зябко потирая открытые плечи. Ее платье совсем не годилось для прогулки по холодных коридорам. - Нужно проверить.
        - Давайте разделимся, - предложила я. - Идите в сторону кухни, а я пойду туда.
        - Как скажете, - кивнула Лира, начиная стучать зубами.
        Я пошла по слабо освещенному коридору. Мои мысли были далеко отсюда. Они вместе с Адрианом, который покинул замок по каким-то важным делам и который уже сделал выбор в пользу одной из претенденток. Интересно, кто станет его королевой? Красавица Вилина, чья семья обеспечит казну и сильную поддержку? Или Кармелия, чей дом не менее влиятелен? А может, Севил, которая смотрела на меня с неподдельной брезгливостью? Ее дом не так влиятелен, но владеет богатством и землями. К тому же, их любит простой народ за скромность и благочестие.
        У Адриана слишком шаткие позиции. Думать о том, что отбор будет долгим и по всем традициям просто глупо. Как я могла даже допустить такие мысли? Лис, какой же наивной ты была. Наверное, нужно было раньше выбираться из родительского дома. А, может, просто согласиться на ухаживания Логвара, родить ему ребенка и получить собственный дом и содержание? Смогла бы тихая и мирная жизнь спасти меня ото всех опасностей и разочарований?
        Я так задумалась, что едва успела заметить двоих - мужчину и женщину в дальней нише у самого выхода. Свет от факелов освещал пару и можно было разглядеть подол светлого платья под темным плащом. Грета как раз надела бежевое сегодня.
        Нырнув в одну из ниш, я спряталась. Мне было слышно, о чем говорят влюбленные. До меня доносились лишь их шепот и тихий смех. Мужчина обнимал женщину совершенно свободно, прижимал к себе и целовал. Она гладила его по волосам, касалась лица, тихо вздыхала и совсем не смущалась. Я начинала мерзнуть и тихонько просила богов, чтобы эти двое поскорее завершили свои лобызания и расстались. Тогда я увижу, кто эта дама, и спокойно вернусь в тепло. На мою удачу в нише, где я пряталась, стояли какие-то ящики с утварью и когда леди рассталась со своим любовником и прошелестела мимо платьем, не пришлось искать убежище. Едва взглянув на женщину, я узнала Грету.
        Стоило ей скрыться за поворотом, как я выбралась из своего закутка. Мужчина все еще стоял у выхода спиной ко мне и невозможно было рассмотреть его лицо. На миг он обернулся и в свете факела я узнала знакомые черты.
        - Ирхе, - прошептала пораженно. - Ирхе!
        Листианин обернулся, услышав мой голос.
        - Миледи Аресса, - улыбнулся он, когда я приблизилась. - Вы рискуете простудиться в таком тонком платье.
        - Ирхе, зачем вы встречаетесь с этой девушкой? - спросила я, понимая, что и впрямь замерзла.
        - Она мне нравится, - ответил листианин. - Разве в этом есть что-то плохое?
        Грета видела его таким же. Загадочным, с этой полуулыбкой, от которой в животе порхают бабочки, с оливковой гладкой кожей, с кудрявыми густыми волосами и ровными мужественными чертами лица, высокого и прекрасно сложенного. Пожалуй, он был красивее принца, он был совершенно другим.
        - Вы вместе с ней очень рискуете, - произнесла я.
        - Как и вы, миледи, - улыбнулся он.
        - Если об этом узнают, Ирхе… - начала я.
        Листианин не дал мне договорить. Он взял мою руку и спрятал в своих ладонях, будто бы пытаясь согреть.
        - Не узнают, если вы не скажете, миледи. А вы ведь не скажете, верно? - он снова улыбнулся. - Это даже не будет ложью - просто секрет. Никто из нас не хочет страдать. Иногда тайны способны избавить от страданий. У нас ведь общие тайны, верно, Лис?
        Он поднес мою руку к губам и едва ощутимо поцеловал.
        - Возвращайтесь, здесь слишком холодно, миледи, - произнес Ирхе и ушел.
        Я смотрела сквозь пелену срывающегося снега как его силуэт скрывается в полумраке двора. Я не могла двинуться с места и, кажется, на мгновение забыла как дышать.
        Он знает мое имя. Он знает..
        Глава восьмая
        - Я видела Грету, - проговорила взволнованная Лира, как только я вернулась обратно. - Она так сияла и улыбалась, что даже не заметила меня. Боги, как же тут холодно…
        Девушка снова потерла плечи руками:
        - Давайте вернемся в зал иначе завтра обе сляжем с простудой. Не хочется пропустить отбор из-за похождений Греты.
        «Вернее его завершение», - мрачно подумала я.
        После встречи с Ирхе хотелось закрыться в своих покоях и не выходить оттуда до самого решения принца. Тогда уж можно будет с чистой совестью сбежать. В чем я была уверена, так это в том, что Ирхе не выдаст мою тайну, пока я молчу о его.
        - Вы не увидели, с кем она встречалась? - спросила Лира, когда мы стали подниматься по лестнице.
        - Она встречалась с каким-то мужчиной, - ответила я. - Было темно и я его не разглядела. А подходить ближе было бы слишком опрометчиво.
        - Надеюсь, этого больше никто не увидит, - вздохнула Лира. - И Грета не натворит глупостей. Как ее вообще угораздило?
        - Из-за любви теряешь голову, - уж это я точно знаю.
        Меня мучил только один вопрос, знает ли еще кто-нибудь обо мне. Если каким-то образом узнал Ирхе, то может ли догадаться кто-то еще? Быть может, боги дадут мне немного своей милости и позволят пробыть здесь оставшееся время? Еще чуть-чуть. А после я клянусь, что оставлю замок, Адриана и исчезну как будто меня и не было. Просто сбегу.
        В зале тем временем продолжалось веселье. Представление бродячих актеров шло полным ходом и публика была в восторге.
        - Ну вот, вы полюбуйтесь, - всплеснула руками Лира, увидев сестру, весело смеющуюся и болтающую с девушками. - Честь нашего дома висит на волоске, а ей плевать.
        - Тише, Лира, - шикнула я. - Вас могут услышать. Думаю, пока рано сокрушаться по поводу чести дома. Быть может, Грета просто развлекается и скоро это пройдет.
        - Узнать бы, кто тот мерзавец, к которому она ходила. Как жаль, что вы его не разглядели.
        - Обсудим это позже, - протянула я, увидев, что Вилина уже идет ко мне.
        Дракон! Только этого не хватало!
        - Я потеряла вас из виду, Аресса. Делрих решил вас похитить на иначе?
        - Если и хотел, то уже вернул.
        - Надеюсь, все в порядке?
        - В полном, - улыбнулась я, стараясь казаться спокойной.
        Удивительно, какой же стала моя жизнь в последнее время. Раньше я могла целыми днями изнывать от рутины и скуки, а сейчас с удовольствием бы вернулась в эту самую скуку. Еще полчаса назад я была спокойна и счастлива, а теперь едва могла скрыть как сильно нервничаю.
        - Предлагаю вам покинуть это шумное место и пойти туда, где мы сможем поговорить, - предложила Вилина. - Принца сегодня нет, о вас плетут небылицы, а представление мне совсем не нравится. В общем, мы ничего не потеряем, если уйдем.
        - Прекрасная идея, - согласилась я.
        Мы отправились в покои Вилины и по пути она расспросила меня по поводу сплетен. Не видя смысла скрывать, я честно рассказала, что все дело в поиске отравителя и девушка согласилась помочь, если будет нужно.
        - А как ваша встреча с принцем? - спросила я, когда мы взяли выпить вина и уселись на диван.
        - Ох, Аресса, - Вилина даже прикрыла глаза. - Я так сглупила, когда позволила себе ту выходку после бала претенденток. Знаете, Адриан проявил благородство и ни разу не напомнил о ней.
        Вот это я знала прекрасно. Принц как и многие мужчины не любит сотни раз перемалывать одну и ту же муку. Толку от этого?
        Он не стал вспоминать мое неудавшееся шпионство в конюшне и вряд ли припоминал проступки других девушек.
        - Мы много говорили о прошлом, - продолжала Вилина. - Вспоминали детство, наши игры, проказы. Представляете, Адриан даже помнит, как я однажды влезла на дерево и упала. Мое новое платье порвалось и за это леди-мать заперла меня на три дня в своей комнате. Мне очень хотелось выйти, но дверь была заперта на ключ. Однажды вечером Адриан влез на окно, сел на подоконник и мы проговорили до полуночи. Он рассказывал мне о празднике, который был в замке, о песнях, которые на нем пели, о представлении. Это так по-детски мило. Ох, Аресса, сколько же тепла в этих воспоминаниях.
        - Вы так говорите, - улыбнулась я. - Будто бы и не знали других мужчин.
        - Разве? - она ничуть не обиделась. - Я кажусь вам влюбленной дурой? Надеюсь, вы никому не расскажете? На самом деле, Аресса, я бы уже могла трижды выйти замуж. Все эти мужчины были богаты и достойны, но в них не было того, что я ищу. Мое имя и состояние, имя моего дома дают мне право выбирать.
        Я слушала ее и понимала, насколько мы разные. Если бы не та случайная(или неслучайная?) ошибка Ирхе, мы вообще никогда бы не познакомились. Вилина могла свободно решать свою судьбу, несмотря на все условности. Я же могла лишь получить несколько недель свободы в обмен на ложь.
        - И что же теперь? В принце есть все то, чего вы не находили в других?
        - Это странно, понимаю, - Вилина сделала глоток вина, чтобы спрятать свое смущение. Я видела ее такой впервые. - Но вдруг тот, кого я знала в детстве - моя судьба? Я влюблена в него, Аресса, и безумно хочу, чтобы он выбрал меня.
        - Что ж… - проговорила я, стараясь казаться спокойной. Пальцы мелко дрожали и пришлось поставить бокал на столик, чтобы не пролить вино. - Корона вам будет к лицу. Я буду рада, если принц выберет вас.
        И это было почти искренне. Из всех девушек, прибывших добиться расположения Адриана, Вилина единственная, рядом с кем мне будет не слишком больно его видеть. Она влюблена в мужчину, которого помнит ребенком. Влюблена в человека, а не в положение и корону. Возможно, сам Адриан ничего не чувствует к ней и в его сердце живут лишь добрые воспоминания. Но все же это лучше, чем ничего и он сможет если не полюбить, то хотя бы ценить Вилину и прожить с ней долгие годы. Боги! Лис, до чего же ты дошла? Ты уже готова пожелать счастья любимому человеку с другой? Матушка всегда говорила, что истинная любовь та, при которой ты готов причинить боль себе лишь бы кто-то другой был счастлив. Я готова страдать ради счастья Адриана. Знать бы только, что он будет счастлив.
        - Аресса, что с вами? - тихонько спросила Вилина.
        - Все хорошо. Я просто немного устала и задумалась. День был волнительным.
        - Вы не завидуете мне? - уже серьезно спросила Вилина.
        Я покачала головой. Конечно завидую! Я сплела собственную паутину из лжи, чтобы хоть ненадолго ощутить себя равной таким как Вилина.
        - И вам бы не хотелось стать избранницей принца? - снова спросила она.
        - Безусловно, я была бы рада, если бы Его Высочество оказал мне такую честь, - ответила, мигом вспомнив те немногие уроки дипломатии, которые получила от отца. - Взойти на трон рядом с ним - большое счастье для любой девушки. Но, если воля богов такова, что принц не выберет меня, то остается только смириться с ней. Значит, они приготовили мне другой путь.
        - Аресса - вы настоящее сокровище, - Вилина взяла меня за руки. - Я не думала, что встречу такого человека в этом замке. Здешние стены насквозь прогнили, не находите?
        - Они едва держатся, - улыбнулась в ответ.
        И когда я только научилась так искусно врать? Вот что значит постоянная практика!
        - Ну все. Аресса, неужели у вас совсем нет симпатии к Адриану? Он ведь так хорош собой, так галантен к каждой из девушек. К тому же, ваш подарок ему. Я думала, принц нравится вам.
        Глядя на Вилину сейчас я молила богов только о том, чтобы она как можно скорее прекратила свои вопросы и замолчала.
        - Принц Адриан, - спокойно ответила я, незаметно комкая кружевной рукав платья. - Без сомнения очень достойный и красивый мужчина. И он нравится мне, Вилина. Но я стараюсь думать о нем как можно меньше, чтобы не привязаться и не чувствовать боли после завершения отбора. Когда я ехала сюда, я знала, что после всего… - голос на секунду дрогнул и я едва не всхлипнула. Пусть Вилина решит, что все это после воспоминаний. - Что у меня мало шансов стать избранницей принца. Я была готова к такому финалу.
        - Не представляю, как вы держитесь, Аресса.
        - С трудом, - снова улыбнулась я. - А что будете делать вы, если Адриан выберет другую?
        Мой вопрос должен был выбить ее из колеи, сбить с толку, да хотя бы удивить. Но Вилина оставалась на удивление спокойной. На ее губах по-прежнему играла легкая улыбка.
        - Я не трачу время на эти мысли вовсе, - произнесла девушка. - У меня с самого начала были все шансы и я ехала сюда будущей королевой. Моя встреча с принцем лишь подтвердила это. Я почти уверена, что он выберет меня.
        А я почти уверена, что следует закончить этот разговор и уходить, пока самообладание окончательно меня не оставило. Либо я разревусь, либо вцеплюсь Вилине в волосы.
        Королевский замок не затихал ни с закатом, ни с наступлением полуночи. Слуги суетились до поздней ночи и готовились к завтрашнему долгому дню. Некоторые из них спали всего по три-четыре часа, а то и не спали вовсе. Я всегда искренне сочувствовала им, потому что знала, как трудно услужить господам.
        Граф Эймар Делрих не соврал - луна сегодня просто огромная. Это красиво, но совершенно невыгодно для девушки, собравшейся на тайное свидание. Пока я иду по открытой галерее, я буду как на ладони и мало ли чей любопытный глаз меня приметит. Слава богам, что слуги в замке честно едят свой хлеб и тщательно чистят галерею от снега. Хруст под ногами создал бы еще больше проблем.
        Я взглянула на вершину Северной башни и прикрыла глаза. Меня охватывала радостная волнительная дрожь, которая бывает, если ждешь чего-то приятного. Где принц будет ждать меня? В башне? На ее вершине? Куда же идти? Смелее, Лис. Пусть совсем недолго, но ты будешь счастливой. Я выдохнула и быстро двинулась вперед, пересекая галерею. Отсюда открывался чудесный вид на город, сверкающий сотнями огней и подернутый дымкой от печных труб.
        Башня высилась впереди темной громадиной и огонь горел лишь на ее вершине. Я знала, что на ней не выставляли караульных - она была слишком старой и служила лишь украшением замка, который перестраивали несколько раз. Боги, помогите мне! Я шагнула под широкую арку входа в башню и очутилась в ее холодном полумраке. Лунный свет проникал сквозь узкие окошки и освещал ступени, ведущие наверх. Идти ли мне наверх или ждать?
        Внезапно я услышала шорох, резко обернулась и едва сдержала крик, когда кто-то схватил меня за плечи.
        Боги, спасите!
        Все произошло так быстро, что я едва успела сообразить, что к чему. Кто-то крепко прижал меня к себе. Кулон-амулет на шее тут же обжег кожу, а я сделала пас рукой и уже была готова ударить магией.
        - Надеюсь, ты не упала в обморок? - услышала над самым ухом знакомый голос, а следом ощутила тепло дыхания.
        - Дракон тебя задери! - шепотом крикнула я. - Я же едва не…
        Развернувшись к нему лицом, увидела, что принц улыбается. Даже в лунном свете его смуглая кожа не казалась бледной, а вот глаза были просто черными угольками.
        - Едва не лишилась чувств, - выдохнула я.
        Говорить о том, что промолчи он еще секунду, случилось бы непоправимое. Нет, убить я точно не смогу - силенок маловато. Но вот отбросить в сторону, ударить о каменную стену вполне удалось бы. Однажды так не повезло сыну конюха, который в детстве решил исподтишка подкрасться и напугать меня. Мальчишка ничего не знал, а я действовала на уровне инстинкта. Помню, после он долго плакал и у него на голове была здоровенная шишка.
        - Прости, что так напугал, - извинился Адриан. - Мне казалось, ты ничего не боишься.
        - Мне когда-то тоже так казалось.
        Ну вот, Лис! С тобой всегда так и происходит. Хочется красивой и романтичной сказки, а получается рассказ полупьяного сапожника в таверне. Мужчины как дети, честное слово. Вот зачем, зачем он решил меня напугать? Глупость же! Хотя… Испуг потихоньку проходил и я поняла, что сделала еще одну глупость. Оттолкнула Адриана, который только что обнимал меня. Да, не совсем удачная затея с его стороны, но все же.
        - Я думала. Ваше Высочество, что иду на встречу к человеку благородному и утонченному. И что он не станет пугать несчастную девушку, которая и так дрожит как осиновый лист.
        - Прости, - снова извинился принц. - Можешь придумать мне любое наказание. Увидел тебя и не смог устоять перед соблазном. Вот что, пройдем наверх, где нас точно никто не увидит.
        Адриан предложил мне руку и мы пошли по узкой винтовой лестнице. Я ступала медленно и осторожно, боясь споткнуться или запутаться в платье. Для такой прогулки куда лучше бы подошел тот костюм, который мне дали листиане, но я подумала, что покидать свои покои в мужской одежде будет уж слишком вызывающе.
        - Здесь точно никого нет? - спросила я и мои слова эхом отразились от каменных стен.
        - Ни души, - ответил Адриан. - Я лично слежу за охраной замка и, поверь мне, в башне нет караульных.
        - Это не опасно?
        - Нет. Попасть сюда можно только по галерее - все остальных ходы закрыты. Башня очень старая. Ее не снесли лишь потому, что для моего отца она хранит воспоминания.
        - Надеюсь, эта старая башня не рухнет сегодня, - мрачно пошутила я.
        - Не волнуйся, она еще нас переживет.
        Мы все поднимались вверх. Мне становилось не по себе от этой бесконечной винтовой лестницы и того, как гулко слышится эхо.
        - Не самое удачное место для свидания с девушкой, - заметила я.
        - Зато безопасное и незаметное. Вот. Иди сюда.
        Мы оказались в небольшой комнатке, когда-то служившей для караульных. Здесь еще стояли старый деревянный стол и скамья, а из окошек был виден город, освещенный луной.
        - Как красиво, - прошептала я, замерев от увиденного. - Так мирно и спокойно.
        - Мне нравилось приходить сюда, когда я был ребенком. Я смотрел на город и весь мир был как будто на ладони. Все казалось так просто, так легко.
        Лицо Адриана омрачилось. Он вдруг стал печальнее и старше.
        - Что-то произошло, когда ты уезжал? - спросила я.
        - Здесь всегда что-то происходит, Аресса. Смогу ли я привыкнуть к этому? Когда-нибудь.
        - Ты будешь королем, Адриан, - проговорила я в ответ и подошла к окну. - У тебя будет свита, добрый десяток советников, сотни придворных и мудрая королева.
        - Еще неизвестно, повезет ли мне с королевой.
        - Разве? - я резко отвернулась от окна и взглянула на него. - Делрих сказал мне, что выбор уже сделан.
        Адриан мотнул головой. С его губ сорвался легкий смешок:
        - Эймару стоит поменьше болтать. Что еще он сказал?
        - Что выбор сделан из политических соображений и что ты обо мне позаботишься после отбора.
        - Это правда.
        - Что именно?
        - И то, и другое. Я позабочусь, чтобы все девушки сумели устроить свою судьбу и удачно выйти замуж.
        - И кого же ты выбрал в мужья мне?
        Я знала, что не стоит этого говорить. Знала, что нужно просто закрыть рот и больше не поднимать эту тему, постараться быть счастливой хотя бы сегодня. Но слова Адриана о том, что все это правда, отозвались во мне глухой болью. Я рисковала своей жизнью ради того, чтобы быть рядом с мужчиной, который даже не знает, на что я пошла из-за него.
        - Аресса, перестань, - серьезно сказал он. - Ты прекрасно понимаешь, что я не буду обсуждать с тобой эту тему. Отбор, выбор и все остальное делается не по моему желанию. Так нужно для королевства.
        Я провела пальцем по подоконнику, на котором кружевной корочкой лежал иней.
        - Тогда зачем ты позвал меня сюда?
        Затем я услышала его шаги. Адриан остановился прямо за моей спиной. Я чувствовала его близость, а он не сделал ни малейшей попытки прикоснуться ко мне.
        - Не смог отказать себе в желании тебя увидеть. И ты пришла, значит, тоже этого хотела?
        - Очень хотела, - тихо проговорила я. - Мне жаль, что очень скоро отбор будет окончен. У нас совсем нет времени, Адриан.
        Принц резко развернул меня к себе и поцеловал. Я даже не думала, что могу сопротивляться в этот миг. Я просто растворилась в этой ночи, в его объятиях, в нашем поцелуе, тепле его губ, прикосновениях. Все, о чем писали во фривольных романчиках, за которые меня так ругала матушка, оказалось правдой. Только в сотни раз лучше, чем в книгах. Любовь существует - теперь я знаю. Она-то и толкает людей на сумасшедшие глупости.
        - Ты так и будешь злиться на меня? - спросил Адриан, когда мы наконец сумели оторваться друг от друга.
        - Я буду злиться на тебя целую вечность, - проговорила в ответ, легонько ударив его в плечо. - Знай я, что встречу тебя здесь, ни за что бы не поехала на этот отбор, дракон его сожри!
        - Миледи, что за слова? - «ужаснулся» принц.
        - А что, благородной леди уже и фантазию не проявить?
        - Насколько до меня дошли слухи, - Адриан провел пальцем по моей щеке и убрал выбившуюся прядь волос. - Кое-кто уже проявил фантазию.
        - И как тебе? По-моему, как минимум половина девушек меня ненавидит.
        - Мне кажется, ты немного переборщила, - с сомнением проговорил принц. - Я рассчитывал на легкие прозрачные подозрения, а теперь все придворные только и шепчутся о том, что я дал клятву и еще закрепил ее.
        - Все равно ведь никто не поверит, - засмеялась я.
        - Как тебе вообще все это в голову могло прийти?
        - Ну, - я невинно захлопала глазами. - Однажды я читала книгу, в которой двое влюбленных не могли быть вместе и они поклялись друг другу в вечной любви. А потом закрепили клятву собственной невинностью. Романтично, правда?
        - Знаешь, думаю, стоит рассмотреть закон, по которому женщинам будет запрещено учиться читать, - засмеялся принц. - Нет, серьезно, как ты до этого додумалась?
        - Люди легче всего верят в невероятное, - только и пожала плечами.
        Например в то, что я - леди Ангшеби.
        - Хотя, знаешь, - покачал головой Адриан. - Идея с закреплением клятвы мне нравится куда больше.
        - Ах ты развратник! Тебе ведь еще меня замуж выдавать за какого-нибудь важного вельможу.
        - То есть ты согласна?
        В ответ я рассмеялась, аккуратно освободилась от его объятий и сделала несколько шагов по маленькой комнатке. Теперь Адриан стоял напротив меня, озаренный лунным светом и я могла видеть его полностью. Как всегда в темном, с небрежно собранными волосами.
        - Я хотела попросить тебя вот о чем, - проговорила тихо. - Адриан, ты предлагал мне покинуть замок и я отказалась. Дай мне эту возможность еще раз. После отбора.
        - Аресса, но куда ты поедешь? Тебе не обязательно покидать столицу, когда все закончится.
        - Нет, я хочу уехать, - твердо проговорила в ответ. - Так будет лучше нам обоим. Не находишь?
        Мы оба молчали о том, что и так было очевидно. Адриан не выберет меня. Он не сможет выбрать леди Арессу Ангшеби с Севера. Просто не сможет. Как и не сможет мне сказать об этом сейчас.
        - Хорошо, - принц кивнул. - Ты сможешь уехать, когда решишь. Но не раньше, чем закончится отбор.
        - Когда?
        - Через неделю заканчиваются мои встречи с кандидатками и королева дает маскарад. После будет три дня праздников в честь окончания зимы, а в первый день весны весь двор узнает радостную новость.
        При этих словах его голос звучал совсем не радостно. Скорее, обреченно.
        - Надеюсь, ты сделаешь правильный выбор, Адриан, - проговорила я.
        Между нами повисла неловкость, которую можно преодолеть только одним способом.
        Я подошла к мужчине и он тут же обнял меня за талию.
        - Вы очень рискуете. Ваше Высочество, назначая мне свидание и раскрывая тайны отбора, - проговорила с улыбкой. - Кто знает, как я воспользуюсь этими знаниями.
        Адриан, похоже, был рад этой игре. С его лица сползла мрачная задумчивость, а в глазах мелькнул уже знакомый мне огонек.
        - А вы, миледи, рискуете не меньше, раз говорите мне об этом.
        - Мне не впервой рисковать, мой принц. Но ради вас я готова рискнуть.
        Я потянулась к нему, чтобы поцеловать, но Адриан почему-то отпрянул.
        - Аресса, ты серьезно?
        - Ну ведь я же пришла сюда.
        Он осторожно коснулся моих губ, а после проговорил:
        - Ну и как мне теперь позволить тебе уехать после отбора?
        Его слова пробудили во мне целый ураган эмоций. Я радовалась тому, что он не хочет меня отпускать и с горечью сознавала, что выбор будет сделан не в мою пользу. Вернее, не в пользу Арессы Ангшеби. Это правильно, ведь я совершенно не думала о том, что будет, если Адриан выберет меня. Как выкручиваться тогда?
        - Вдруг новая королева заставит тебя забыть обо всем? - не без кокетства проговорила я.
        Адриан внимательно взглянул на меня, еще плотнее прижал к себе и проговорил:
        - Наличие королевы не отменяет право короля на фавориток.
        А после он поцеловал меня так крепко, что все мысли начисто вылетели из головы. Я подумаю о его фразе после. Не сейчас, не сейчас.
        Вернувшись в свои покои, я не стала осторожничать. Фрея и Тира поставлены приглядывать за мной, а, значит, заметили исчезновение. К тому же, они служат Делриху, а он-то точно в курсе встречи с принцем.
        Кое-как скинув с себя вещи я нырнула в нагретую постель и укрылась одеялом с головой. Нужно как-то уснуть.
        Но как?
        Я никак не могла прийти в себя после свидания с Адрианом, после его слов. Он всерьез собирается оставить меня в замке и сделать своей любовницей. Боги, Лис, неужели ты только для этой роли и годишься?
        Едва услышав от него об этом, я ощутила обиду. Но сейчас, взвешивая все обстоятельства, понимала, почему он так сказал.
        Адриан не хочет отпускать меня после отбора, но позволит уйти, если я того пожелаю. А я пожелаю. Вернее, уйду, хочется того нам обоим или нет.
        Перевернувшись на спину, я уставилась в потолок, тускло освещенный всполохами от огня все еще горевшего в камине. Для Лис Роури было бы честью стать фавориткой короля. Это положение в обществе, определенная власть, поклонение и любовь мужчины. Для Арессы Ангшеби подобное стало бы ужасным оскорблением. Если ее едва ли не тошнило при одной только мысли о том, что придется лечь в постель с бастардом, то, услышь она про фаворитку, лишилась бы чувств.
        Я же куда крепче и чувств не лишусь. Да и вообще не буду делать вид, что оскорблена до глубины души. В нынешнем положении это единственное доступное решение, чтобы мы с Адрианом могли быть вместе. Будь все по-другому, я бы решилась. Не потому что хочу денег или власти, а потому что хочу быть с ним, с Адрианом, с моим принцем. Все равно как меня назовут после этого - фавориткой, шлюхой, подстилкой. Какая разница, если я буду с любимым. Увы, Лис, твоей мечте не суждено сбыться. Поэтому, спи и готовься принять все, что готовит новый день.
        Вздохнув, я перевернулась на бок и прикрыла глаза.
        - Боги, дайте мне сил и мудрости, - прошептала в темноту.
        Утром я проснулась поздно и сразу же послала Фрею в одну из лавок на торговой площади. Там продавались всяческие снадобья для сохранения женской красоты. Девушка вернулась быстро.
        - Миледи, здесь все, что вы просили, - с улыбкой сообщила она. - Госпожа Релия обещала, что вы будете выглядеть чудесно и сделала скидку за такой большой заказ.
        - И большая скидка?
        - Три бронзовых.
        - Да уж, - протянула я. - Недешево нынче красота стоит.
        Боюсь даже представить, сколько тратит Вилина на свою косметику. А то у нее столько, что хватит на добрую половину придворных.
        - Прикажете подавать завтрак? - спросила Тира.
        - Да, пожалуйста, - кивнула я и принялась изучать все склянки и баночки с кремами и снадобьями.
        До конца отбора оставалось совсем немного и мне хотелось провести эти дни красивой. Всю жизнь я старалась быть как можно незаметнее - можно же позволить себе немного удовольствия.
        «Ты слишком низко ценишь себя, Лис, - сказал как-то отец, когда я боялась садиться на новую лошадь. - Вздерни подбородок повыше и скажи себе, что сможешь. Поверь в себя и тогда поверят все остальные».
        Ох, папа, знал бы ты, как сильно твоя дочь поверила.
        - Вы кажетесь такой свежей, - сказала Фрея. - И не скажешь, что дурно спали всю ночь.
        - Это все снадобья, - ответила я.
        - Миледи, вам принесли посылку, - сообщила Тира, внеся в мою комнату небольшую коробочку.
        - Оставь здесь, - велела ей.
        Открывать посылку мне совершенно не хотелось. После слухов, которые я так старательно распускала по замку, в ней могло оказаться все, что угодно.
        - Кто ее принес?
        - Дворовый слуга, миледи. Его зовут Рике, на его лице шрам от ожога и болтают будто бы он слабоумный.
        - Спасибо, Тира, - кивнула я.
        Сколько не тяни, все равно придется открывать проклятую посылку. Может там всего лишь подарок от принца и нет ничего страшного?
        Я взяла коробку со стола и приподняла крышку. Стоило только взглянуть в нее, как к горлу подкатила тошнота и пустой желудок отозвался болезненный спазмом. Я с отвращением прикрыла коробку и поставила ее обратно.
        - Тира, открой окно, проветри комнату хорошенько, - выдавила я, стараясь поскорее забыть то, что увидела. - Фрея, сообщи графу Делриху о том, что произошло. Прямо сейчас.
        - Слушаюсь, миледи.
        Она молниеносно исчезла. Я же подошла к открытому окну и вдохнула свежий воздух.
        Это плохо, Лис, очень плохо. В коробке, присланной мне, оказался кусок гнилого мяса - зловонного и полного личинок. В некоторых частях нашего королевства это считается предупреждением. Кто-то всерьез решил от меня избавиться. Ни о каком завтраке конечно не могло идти и речи. Аппетит пропал начисто и я просто села и стала ждать, пока вернется Фрея. В том, что девушка найдет графа, сомневаться не приходится.
        - Миледи, вам лучше отойти от окна или одеться, - аккуратно сказала Тира. - Вы можете простудиться.
        - Лучше закрой окно, - ответила я. - Комната уже проветрилась.
        Тира послушно отправилась исполнять приказ. По глазам женщины я часто замечала, что ей не слишком нравится роль служанки. Интересно, кто она такая и почему оказалась здесь.
        - Кто-то хочет вашей смерти, миледи, - внезапно проговорила Тира. У нее не было привычки вступать со мной в разговоры. - В моих краях такой подарок присылают врагам.
        - А откуда ты?
        - С Востока, миледи, - ответила Тира и поправила штору. Не слишком аккуратно и бережно, как делали простые служанки. - Я выросла на побережье. Когда я была девочкой, не старше вас, нашему лорду прислали такой же кусок мяса. После этого прошло несколько дней и в его замок проникли неизвестные и убили лорда. Позже оказалось, что это был его дальний родич, желавший получить семейный надел земли.
        - Ты жила в крепости? - спросила я, надеясь хоть что-то о ней узнать.
        - Я жила в деревне, миледи. Мои родители крестьяне. Вы точно не будете завтракать? Может сделать вам чаю с травами?
        - Да, спасибо, - рассеянно ответила я.
        Тира ясно дала мне понять, что больше не расскажет о себе ни слова. Она едва заметно поклонилась и вышла из комнаты.
        Фреи не было долго. Прошел час, а то и два, пока девушка вернулась.
        - Граф Делрих был на прогулке с принцем и мне пришлось ждать, пока они вернутся, - сообщила она. - Сейчас он отправился на совет к Его Величеству. Граф сказал, что придет к вам как только освободится и велел никуда не выходить из покоев.
        - Благодарю, Фрея.
        - Еще я встретила леди Грету Торнбих. Она просила передать, что ждет вас к обеду.
        - Вряд ли я туда пойду.
        - Передать ей?
        - Нет, не стоит.
        - Как скажете, миледи, - чуть склонила голову девушка. - Господин Ласло передал вам письмо.
        Она подала мне конверт, в котором, как я догадывалась, было сообщение о предстоящем маскараде. Ласло писал, что всем дамам необходимо выбрать себе костюм и маску, которые бы сделали их неузнаваемыми. А та девушка, которая первой узнает принца в его костюме, получит еще одно свидание с ним.
        - Фрея, сходи к портнихе и передай, чтобы та явилась ко мне вечером. Нужно обсудить платье для маскарада.
        - Слушаюсь, миледи, - ответила девушка и ушла.
        Спустя несколько минут Тира принесла чай. Не знаю, кто такая женщина с побережья, но чай она делает превосходный. Тира знает травы и умеет их сочетать. В прошлый раз ее чай спас меня от головной боли, а уже сколько раз помогал уснуть и не припомню.
        Я глотнула ароматного напитка и тут же вспомнила летние луга на своей родине. Сколько цветов и запахов там, как легко дышится и как будто нет никаких проблем.
        - Милорд, - Тира опустила голову в почтительном поклоне, когда скрипнула дверь и в мои покои вошел Эймар Делрих.
        - Оставь нас, - приказал он женщине и та сразу же подчинилась. - Леди Аресса, как вы? Фрея рассказала мне о том, что произошло.
        - Мне немного не по себе, - проговорила я, стараясь казаться спокойной. Чего я разнервничалась на самом деле? После сплетен, которые сама же и распустила, после того, как весь двор обсуждал мои похождения, знала, что рано или поздно так случится.
        - Кажется, наша ловушка сработала, - проговорил Эймар и, не дожидаясь приглашения, сел напротив меня. - Позволите?
        Он взял чашку и налил себе чаю. Я запоздало хотела было предложить ему помощь на правах хозяйки, но граф справился и сам. Он вел себя куда раскованнее всех этих напыщенных придворных, которые до смерти боялись нарушить этикет.
        - Дивный вкус, - проговорил Эймар, осушив чашку почти что залпом. Как только не обжегся? - Принц очень беспокоится за вас, миледи.
        - Он не смог прийти? - тут же спросила я.
        - Увы. Дела государственные. К тому же, у него сегодня ужин с… боги, забыл как зовут эту девицу. Как только Адриану удается их всех запомнить. Но принц просил передать, чтобы вы ничего не боялись и не беспокоились. Он сделает все, чтобы вы были в безопасности.
        - Передайте ему мою благодарность, - кивнула в ответ.
        Эймар без малейшего стеснения смерил меня оценивающим взглядом, а после проговорил:
        - Я все думаю, миледи, что же такого в вас нашел Адриан. Вы милы, но среди претенденток есть куда более красивые девушки, уж простите. Характер у вас тоже не сахар. Да и положение вашего дома не самое завидное. Ни сказочной красоты, ни манер, ни выгоды…
        - В прошлый раз вы были куда учтивее, - произнесла я. Эти слова почему-то совсем меня не задели. Если Делрих и хотел обидеть, то промахнулся.
        - Я всего лишь размышляю, миледи. Чем вы так очаровали принца?
        - Возможно, вы переоцениваете его ко мне отношение.
        - Аресса, я знаю Адриана с детства. Поверьте, я много раз видел, каким он бывает, когда всерьез увлекается женщиной.
        Не сумев сдержаться, услышав это, я легко улыбнулась.
        - Мне лестно слышать, что такая невзрачная и невыгодная во всех отношениях девица, как я, сумела понравиться такому мужчине, как Его Высочество. Он так учтив, так галантен, так хорош во всех отношениях, что это делает мне честь. А при дворе сейчас вряд ли найдется хотя бы один достойный мужчина. Даже среди приближенных принца.
        Эймар внимательно взглянул на меня и расплылся в улыбке:
        - Несмотря на отвратный характер, миледи, в вас все же что-то есть. А теперь покажите мне скорее ту мерзость, которую вам прислали.
        Я проводила графа в свою спальню и указала коробку, все еще стоящую на столе. Эймар осторожно приподнял крышку и, заглянув внутрь, тут же прикрыл. Тошнотворный запах еще не успел расползтись по комнате, но все еще его отголоски коснулись моего носа.
        - У вас есть подозрения, кто за этим стоит? - спросил он.
        - Среди участниц отбора несколько девушек с Востока, - пожала плечами я. - Впрочем, мог кто угодно.
        - Фрея сказала мне, что посылку принес Рике. Мои люди допросят этого придурка.
        - Он слабоумный, - ответила я. - Будьте с ним помягче.
        Рике - простак. Племянник одной из поварих, которого пристроили выполнять самую простую работу. Боги обделили его умом, но дали вдоволь силы. Рике был высоким и крупным и легко взваливал на плечи по два мешка пшеницы. Он всегда был добрым и простодушным парнем, мог заплакать, если дворовые мальчишки дразнили его. Бедняга часто становился предметом насмешек придворных, а теперь его подставили, велев передать мне эту треклятую коробку.
        - Не жалейте его, миледи. Мои люди не идиоты, если он не сумеет ничего рассказать, допросим с помощью магии. Больше вам ничего не доставляли? Быть может случалось что-то странное?
        - Нет, больше ничего.
        - Я заберу это с собой, - Эймар сунул коробку за пазуху и меня замутило. Заметив мой взгляд, он добавил: - Лучше, если этого никто не увидит. Не переживайте, миледи, мы поймает отравителя. Ведите себя как обычно. Пусть видит, что вы не боитесь.
        - Постараюсь, - кивнула я.
        - Готовьтесь к маскараду, Аресса, - зачем-то произнес Эймар, глядя на меня. - Его Высочеству лучше не видеть ваших слез перед окончанием отбора.
        Повисла неловкая пауза, в которой я боролась с собой, чтобы не открыть рот и не выпалить все, что думаю о графе и его намеках. К счастью, открылась дверь и на пороге появилась Фрея. Увидев Делриха, девушка тут же смутилась, опустила голову и сделала шаг назад к двери.
        - Простите, миледи, что помешала. Я сейчас же уйду.
        - Не стоит, - ответил Эймар, не смущаясь под моим ненавидящим взглядом. - Мне пора идти, а ты лучше помоги миледи Арессе привести себя в порядок. Она выглядит очень бледной. Надеюсь увидеть вас за ужином, миледи.
        - Едва ли я там появлюсь, - ответила я, делая вежливый реверанс.
        - Думаю, стоит появиться, - кивнул Эймар и направился к двери.
        Я заметила его быстрый взгляд, который он бросил Фрее. Их глаза встретились и мне показалось, что эти двое как будто обменялись каким-то несказанными словами. Такие вещи сразу видно, стоит лишь присмотреться. Возможно ли, что служанку и графа связывает нечто иное кроме долга службы? Хватит, Лис, это не твоего дело. Пусть сами разбираются.
        После ухода Эймара Делриха(а может после чая, который приготовила Тира?) я немного успокоилась и все же решила последовать совету графа и отправилась на ужин. Одевшись в простое голубое платье, напрочь лишенное украшений и оригинальности, с помощью косметики привела себя в приличный вид.
        - Леди Аресса, как хорошо, что вы все-таки пришли! - обрадовалась Грета, увидев меня. - Ваша служанка сказала, что вам нездоровится и я очень волновалась. А выглядите вы, кстати, прекрасно.
        - Спасибо, - поблагодарила ее я. - С утра мне и впрямь было плохо, но теперь намного лучше. Как ваши дела?
        - О, чудесно. Я все думаю, какое платье надеть к маскараду. Как думаете, какой костюм мне больше подойдет - жрицы с острова Нельмон или пиратки?
        - Не оскорбляй служительниц богов, пусть и не наших, - коротко заметила Лира и с осуждением взглянула на сестру. - Жрицы с Нельмона и так натерпелись от завоевателей.
        - Ну вот, леди Аресса, - Грета скорчила сестре рожу. - Она просто не знает, где живет веселье. Моя сестра - ужасно скучный человек. А вот вам как моя идея? Думаете, я буду похожа на пиратку?
        - Только не закрывайте один глаз, - улыбнулась я. - И не сажайте на плечо попугая - он может нагадить в самый важный момент.
        Грета рассмеялась моей шутке и принялась рассказывать, как весь день рисовала эскизы своих возможных костюмов. Она была так увлечена подготовкой к маскараду, что и не верилось будто эта девушка крутит роман с листианином. Только ее сестра бросала мрачные взгляды и вздыхала.
        - Я уж думала, вы не появитесь и я умру со скуки, - проговорила Вилина. - Эта трещотка вызывает у меня головную боль, а остальные только и болтают о маскараде. У вас ничего не случилось?
        Она внимательно взглянула на меня в ожидании ответа.
        - Нет, что вы, - ответила я. - Сегодня мне что-то было нехорошо.
        - Вот и славно. Помня о сплетнях, я начала за вас переживать.
        Вилина коснулась моей руки и с ее лица на миг пропала привычная светская улыбка, с которой она всегда выходила в общество. Я тут же подумала, что народ будет обожать такую королеву. Красивую, приветливую, всегда спокойную и знающую что и когда сказать. Ее по-настоящему полюбят. К ее лицу пойдет корона.
        - Стало быть, маскарад вас совсем не волнует? - спросила я.
        - Я была на сотне маскарадов, - фыркнула Вилина. - Все будет как обычно. Дамы будут соревноваться, чей костюм неприличнее. Мужчины будут пользоваться этим и вовсю флиртовать, делая вид, что просто не узнали своих жен. Все будут восхищаться и охать над нарядами друг друга. Ну а после маскарада десяток девиц недосчитаются невинности, а их отцы не смогут призвать негодяев к ответу, потому что все в масках.
        - Неужто не смогут?
        - Ну если только не поймают за делом, - ухмыльнулась Вилина. - Как-то раз такое уже было, когда парочка уединилась прямо в ближайших покоях. Был жуткий скандал. Тем более, что мужчина оказался женат.
        - Наверное, его жена с тех пор не любит маскарады.
        - Напротив. Она от них в восторге, а вот он на них после того случая появлялся только без маски.
        - Женское коварство, - усмехнулась я.
        Мы с Вилиной были настоящими соперницами, но почему-то у нас всегда выходили самые интересные и остроумные беседы. Между нами столько общего, что даже не удивительно, что мы влюблены в одного и того же мужчину.
        - Вы еще не придумали, кем нарядитесь? - спросила Вилина. - Пока вас не было меня просто одолели этим вопросом.
        Я только пожала плечами в ответ:
        - Не имею ни малейшего понятия. Портниха сняла с меня мерки и дальше дело не двинулось.
        - Как я вас понимаю, - вздохнула Вилина. - Скорей бы кончился этот отбор и началась нормальная жизнь.
        Я хотела что-то сказать, но тут у меня пропал дар речи. В толпе менестрелей, вошедших в зал, один из мужчин показался мне знакомым. Даже со спины его фигура кого-то мне напоминала. В следующий миг он обернулся, быстро окинул глазами зал и снова исчез в толпе. Боги, не может быть! Вы не можете так жестоко шутить со мной. Клянусь драконьей кровью, это был тот же самый человек, которого в прошлый раз я приняла за Логвара. Если он здесь, то мне конец.
        Тихо, Лис! Будь это настоящий Логвар, он бы давно дал о себе знать. Тут я вспомнила о гнилом мясе, присланном мне. Вдруг это его послание? Нет, не может быть. Логвар Ангшеби не стал бы играть в такие игры. Надеюсь, этот мужчина просто похож на него. Впрочем, это можно выяснить. Правда, придется обратить за помощью к человеку, который несомненно попросит плату за свои услуги.
        Глава девятая
        В этот раз я исчезла после ужина под предлогом головной боли. Кажется, актерские способности просыпались во мне, потому что даже внимательная Вилина сказала будто я очень бледна. Возможно, так оно и было, но не от головной боли уж точно.
        Всего-то и нужно было, что затаиться в одном из коридоров и подождать, пока Грета выскользнет из зала, чтобы отправиться на свидание. Для девицы, закрутившей интрижку с листианином, она ведет себя довольно легкомысленно. Если раньше ее интересовал принц Адриан, то теперь только платья, маскарад, танцы и развлечения. Другие девушки только и делают, что обсуждают свидания Его Высочества, поступки, встречи, «принц сказал то», «принц сказал это». Во всяком случае, делают это в обществе, чтобы ни у кого не возникло сомнений в их чувствах к Адриану. А Грета словно забыла о нем. К тому же стала исчезать чаще и без малейших предосторожностей.
        Простояв в прохладной нише коридора, я наконец увидела фигуру Греты в светло-желтом платье. Девушка на ходу накидывала плащ, который неизвестно откуда достала и, воровато оглядываясь, быстро пошла прочь. Следуя за ней я все гадала, знает ли она о том, кто такой Ирхе? И на что рассчитывает, бегая на тайные встречи? Неужели Грета думает, что опальный дворянин женится на ней? Неужели кто-то вообще может думать, что Ирхе когда-нибудь женится? Впрочем, это я знаю о нем так много. Грета же наверняка видит только красивое лицо, ласковые слова и счастливые мечты. Ирхе, кажется, не слишком заботится о своей подруге. Встречу как всегда назначил в безлюдном холодном месте. В старом зале в самом нижнем этаже замка. Его строили еще несколько столетий назад и сейчас поддерживали лишь как историческую ценность. Я зябко повела плечами и порадовалась, что сумела надеть платье из плотной ткани с длинным рукавом. Надеюсь, эти двое не слишком долго будут миловаться, а то я рискую околеть. И Ирхе тоже хорош! Ладно уж не заботится о Грете - обо мне бы мог подумать!
        Их свидание, к моему счастью длилось недолго. Грете нужно было возвращаться к бдительной сестре. Ирхе не хотел ее отпускать. До меня долетали девичьи смешки, тихие стоны и просьбы быть осторожнее, иначе их увидят. Кажется, с того момента, как я их впервые увидела вместе, листианин стал куда настойчивее. Ох, хватило бы у Греты ума не лечь с ним в постель. Хотя, признаюсь честно, сама чуть было не поддалась очарованию Ирхе. Очень уж хорош собой и обходителен, а эта его полуулыбка и вкрадчивый голос чего стоят.
        Грета быстренько убежала, а Ирхе не спешил. Он не рисковал как его возлюбленная и был аккуратен.
        - Ирхе! - негромко позвала я, как только звуки шагов Греты стихли.
        Листианин остановился. Я видела, как его рука коснулась рукояти ножа на поясе.
        - Это я, Ирхе, оружие ни к чему.
        - Леди Лис, - мягко произнес листианин, медленно оборачиваясь ко мне. - Чем обязан такому вниманию? Вы снова волнуетесь за Грету?
        - Волнуюсь и надеюсь, что у вас хватит чести уберечь ее.
        Листианин склонил голову и с насмешкой покачал ею. Еще бы! С честью у этого парня точно проблемы.
        - Но сегодня я не буду говорить об этом, - продолжила я. - У меня к вам просьба, Ирхе.
        - Внимаю вам, - ответил он.
        Я подошла к нему ближе, чтобы не кричать. С каждым шагом мне все больше становилось не по себе. Ирхе был одним из тех людей, которые по-настоящему завораживают. От него будто исходил невидимый флер привлекательности, смешанной с опасностью.
        - Я хотела бы знать о судьбе Логвара Ангшеби, - понизив голос проговорила я. - Ходят слухи, что он жив.
        - Это не слухи, Лис. Логвар жив.
        - Вы знали? - спросила я, ощущая, как по телу поднимается паника. - Давно?
        Листианин покачал головой.
        - Пару недель назад мои люди сообщили, что видели его у Северных границ.
        В неярком свете факелов я видела интерес в его глазах. Интерес хищника к своей добыче.
        - Вы боитесь, что он явится сюда и вместо своей сестрой найдет вас?
        Я только кивнула.
        - Не бойтесь. Логвар не дурак, чтобы так открыто появиться в свете. Лорд Колтон объявил небывалый куш за его голову и сейчас весь север готов прирезать его в переулке.
        - О, боги! - вырвалось у меня. - Я даже не знала.
        - А вы думаете, об этом кричат на каждом углу? Колтон - новый хозяин Севера и он хочет жить в мире с королем, поэтому убьет Логвара тихо.
        - Значит, вы не знаете, где он?
        - Как и его сестра, - ответил Ирхе.
        Я уставилась на него, не веря своим ушам.
        - Вы знаете что-то об Арессе?
        - Почти ничего, Лис, - листианин начал называть меня по имени так как будто я сама ему это позволила. - Мои люди видели ее. Она жива и вполне себе неплохо выглядит. Разве что тщательно прячется и одета как простая крестьянка.
        - О боги… - я прикрыла глаза.
        Сколько же времени я гадала, что случилось. Сколько сомнений и мыслей было в моей голове.
        - Правда, человек, видевший девушку, похожую на леди Арессу, не уверен, что это именно она.
        - Как? Вы же только что сказали, что она жива?
        - Я предположил, Лис. До меня доходят самые разные слухи с Севера. Некоторые говорят, что Арессу держали как заложницу, чтобы потом обменять на Логвара или лорда Ангшеби.
        Я жестко усмехнулась в ответ:
        - Кто станет менять девицу без права наследия на лорда Севера?
        - Я тоже не верю в эту чушь, но северяне всякое болтают.
        - Не думала, что вы собираете слухи, - недовольно проговорила я.
        По лицу Ирхе было видно, что ему нравится подтрунивать надо мной. Листианин был непрочь позабавиться и довести незадачливую Лис до нервного обморока.
        - Слухи бывают весьма полезны в нашем деле, верно? - произнес он.
        - Почему же вы тогда не вернулись на Север, где их намного больше?
        - У меня появилась девушка. Ну и дела кое-какие.
        - Какие же?
        - А вот этого, дорогая Лис, я вам не скажу. Вы о чем-то хотели попросить?
        - Хотела попросить узнать что-нибудь о Логваре, но раз ваши знания основаны только на слухах… Думаю, это будет лишним.
        - Что ж, Лис… - листианин развел руками.
        - Прекратите меня так называть, - решительно произнесла я. - Я вам не позволяла.
        - Но ведь это и есть ваше имя, не так ли?
        - Мое имя - Элиса. Лис - для близких людей.
        - Мне кажется, что сейчас я вам куда ближе всех остальных в этом замке. Я ведь знаю правду.
        Ирхе и впрямь был настоящим наглецом. Он не признавал правил приличия, титулов, морали. Он делал что хотел и как хотел. Не удивительно, что его лишили защиты дома.
        - Откуда? - спросила я. - Откуда вам известно, кто я такая?
        Ирхе подошел ближе. Я вздрогнула, когда его пальцы коснулись моей щеки и заправили выпавшую прядь волос за ухо.
        - Аресса Ангшеби всегда любила устраивать пикники у Девичьего озера. Она брала с собой служанок, тетушку, братьев. А когда у нее появилась юная компаньонка потребность в таком обширном обществе отпала. Ей хватало только одной Лис и горничной. Милое невинное развлечение для девушек. Правда, чуть позже Аресса стала назначать там свидания с герцогом Уинброком, а ее компаньонка просто прикрывала это бесстыдство.
        Я слушала его слова с открытым ртом. Мы с Арессой соблюдали все мыслимые и немыслимые предосторожности, чтобы ее встречи с герцогом сохранялись втайне. Как он мог знать?
        - У леса есть уши, Лис. Вам ли не знать?
        - Тогда почему…
        - Почему я назвал вас Арессой? Мне нужно было в Ольгранд, Лис. Мне нужна была встреча с принцем. Я даже не думал, что вы так быстро подхватите эту игру. Но я не осуждаю. Всем хочется спасти свою шкуру, верно? Да, кстати, если вам что-то понадобится, можете смело просить. Мы ведь оба накрепко повязаны.
        Он с улыбкой поклонился мне и тихо исчез.
        Я была просто ошеломлена. Если до сих пор мне казалось, что веду игру безупречно и ловко обхожу все опасности, то теперь эта иллюзия развеялась как дым. Ирхе - вот кто настоящий игрок. Он спланировал все так, что его невозможно было вывести на чистую воду. Выходит, я ошибалась, когда доверяла ему. Ирхе первый в списке тех, кого стоит опасаться. Надеюсь, Адриан знает это не хуже.
        Придумать оригинальный костюм к маскараду оказалось настоящей задачей. Возможно, Вилина, привыкшая выдумывать их по сотне в месяц, была к этому готова. Но вот я совершенно растерялась. К тому же, в моей голове роилось столько переживаний, что они совершенно вытеснили наряды.
        Стоя перед зеркалом и разглядывая себя, я все гадала, стоило ли идти на поводу у минутной фантазии и шить столь смелый наряд. Как ни странно, мне шел темно-красный цвет, а открытые руки и умеренный вырез декольте смотрелись не так уж и нагло. Довершали образ кружевные перчатки, кружевная же вуаль маски и красивая прическа. Со скрытым лицом я уже не была Лис или Арессой. Из зеркала на меня смотрела незнакомка куда более смелая чем те двое вместе взятые. У нее был уверенный взгляд, идеально-ровная осанка и плавные движение. Чудеса, но в этом наряде мне хотелось стать совершенно другой. Хотелось быть изысканной, ловкой, незабываемой, хотелось свернуть горы. Знала бы я раньше, как кусок ткани может придать уверенности, тщательнее бы следила за гардеробом.
        Образ для маскарада я выбрала быстро. Будучи осведомленной по части любовных романов и недолго думая, нарядилась Ильзой-Невестой дракона. За чтение этой книги многие девицы из приличных семей получили строгое наказание. А все потому что фривольные любовные сцены непристойны для юной девушки, а уже тем более сцены с мужчиной, который умел оборачиваться драконом. Как ни боролись с этой развратной книгой и как не отмахивались, ее содержание знали все. Многие даже в мельчайших подробностях. Я решила, что говорить вслух о такой мерзости в обществе не станут - неприлично же показывать, что ты ее читала. Ну а обо мне и без того ходят самые невероятные слухи.
        - Вам очень идет, миледи, - сказала Фрея, оправив подол платья. - Вы похожи на Ильзу.
        - Ты знаешь эту историю? - удивилась я.
        - Когда-то давно читала книгу.
        - Ты умеешь читать?
        Обернувшись к девушке, увидела смущение на красивом лице. Фрея неловко опустила голову, делая вид, что увлечена подолом. Я по себе знала это выражение - она сболтнула лишнего.
        - В труппе, с которой я кочевала, одна актриса меня научила.
        - Славная, наверное, была женщина, - протянула я.
        - Она чудесная. Жаль я не знаю, что с ней стало, миледи. Вам так идет красный. У вас светлая кожа и светлые волосы. И даже помада идет. На многих девушках красный кажется вульгарным, а вам к лицу.
        Она сделала шаг назад и оглядела меня.
        - Мне так нравится ваше платье. Эти украшения как будто чешуйки. Вы точно как Ильза. Знаете, миледи, я проберусь в зал и посмотрю, как вы будете танцевать.
        - Ну тогда я буду стараться танцевать получше, - усмехнулась я.
        Уроки танцев за все время в замке я взять так и не удосужилась. Впрочем, какой в них смысл, если до конца отбора осталось всего три дня?
        Я провела пальцами по искусной вышивке бусинами на корсаже платья. Это была моя идея вышить его так будто бы это драконья чешуя. Надеюсь, Адриан сразу же меня узнает и оценит шутку.
        - Ну что ж, - произнесла я. - Тогда пожелай мне удачи, Фрея.
        - Пусть боги будут с вами, миледи!
        Я еще раз взглянула на себя в зеркало и коснулась амулета спрятанного в лифе платья. Пусть он побережет меня еще немного.
        По случаю маскарада каждому из придворных в замке хотелось сохранить таинственность и как можно лучше скрыть свою персону. Конечно, больше половины из них будут узнанными в первые же минуты, но сама идея привлекала. Сегодня никто не пользовался сопровождением пажей или слуг - по ним можно будет догадаться, кто ты такой. Все покидали свои комнаты и отправлялись в зал поодиночке. Даже некоторые супружеские пары взяли себе выходной и расстались со своими половинками.
        Королева Кетрин позаботилась обо всех мелочах. Она все еще носила траур, но возвращалась к светской жизни. Сестры Торнбих рассказывали мне, что в юности Кетрин ее дом давал маскарад каждые полгода и эту традицию она принесла с собой в замок.
        Идя по коридору, я встретила двух служанок. Девушки хихикали и на их лицах были самые простые маски. Королева Кетрин велела устроить праздник для всех. Для слуг был накрыт отдельный стол в одном из нижних этажей, а завтра утром беднякам у городских ворот будут роздано то, что не съедят господа. Что ж, неплохое окончание отбора. Оказавшись в большом зале, я на миг потерялась. Со всех сторон лилась музыка, обилие света и украшений были здорово приправлены тяжелым флером из смеси самых разных духов. Все были роскошно одеты и в самых разных масках, так что узнать кого-либо будет сложно.
        Впрочем, некоторых я узнала, едва войдя сюда. Например, толстая леди Бейретт. Ее можно одеть во что угодно, но такую мощную фигуру вряд ли встретишь у кого-то из придворных.
        - Позволите украсть ваш танец? - шепнул кто-то на ухо и я испуганно обернулась. - Ну что же вы так дрожите? Не хотел вас напугать.
        Мужчина в костюме торговца с лирайских островов - рубашка со свободными рукавами, просторные брюки, тюрбан на голове и яркий пояс из разноцветных лоскутков.
        - Если вы только назовете свое имя, - проговорила я.
        И чего ты так испугалась, Лис? Всего лишь какой-то из придворных решил приударить за девицей в красном. Но только какой же?
        Ладонь незнакомца решительно легла на мою талию. Он закружил меня в танце даже не дожидаясь ответа.
        - Кто же вы? - снова спросила я.
        - Вам так хочется это узнать?
        - А вам нет?
        Боги! Я не бывала на маскарадах раньше и не знала, что люди находят в них. Но сейчас, танцуя с незнакомцем, ощущала, как моя кровь течет быстрее по венам. Все это невероятно будоражило и возбуждало. Кто рядом со мной? Герцог, принц, король, вельможа или рыцарь из дальней крепости?
        - Вы - Ильза, - ответил мужчина. - Странный выбор для придворной дамы.
        - А вдруг я не придворная дама?
        - Тогда вы гостья? Или же претендентка на отборе? Или просто компаньонка?
        По моей спине прошелся холодок.
        - И кто вам нравится больше? - спросила я, вглядываясь в почти полностью закрытое лицо мужчины. Маска была плотной и демонстрировала лишь его глаза и губы, которые изогнулись в какой-то знакомой улыбке.
        - Ирхе, - прошептала я, сжав его ладонь в бежевой перчатке.
        Как я не догадалась сразу? Какой еще мужчина наденет перчатки при таком закрытом костюме? Только тот, кому есть что скрыть.
        - Вы медленно соображаете, Лис, - ответил листианин. - И скверно танцуете.
        - Это не новость, - разочарованно парировала я. - Как вы тут оказались?
        - Пришел потанцевать, развлечься. Я ведь имею на это право, так?
        - Не думала, что у вас хватит наглости.
        - У вас же хватило. Надеть это платье - большой риск. Вы выдаете свою кровь.
        - Только тем, кто о ней знает. А вот вам, Ирхе, лучше уйти отсюда, пока никто не узнал вас.
        - О нет, я намерен остаться здесь до самого утра. Знаете, Лис, иногда так хочется вернуться к светской жизни, к праздникам, балам, изысканным угощениям…
        - Сидеть в лесу за идею не так приятно, верно?
        Ирхе усмехнулся и сделал очередное па. Как ему удалось не растерять навыки танцев среди листиан? Вряд ли он практиковался в заснеженной деревне.
        - Иногда хочется разнообразия. Да, кстати, Лис, если хотите получить свидание с принцем, могу подсказать, какой у него костюм.
        - Принц здесь? - я тут же стала вертеть головой, надеясь увидеть Адриана.
        - Ну-ну, не стоит так явно выказывать свой интерес. Да, он здесь и я только что имел честь говорить с ним.
        - И что же вы хотите за эту тайну? - спросила я, зная, что просто так Ирхе ничего не делает.
        - Считайте это моим подарком.
        Я удивленно приподняла брови и, утеряв счет, наступила листианину на ногу.
        - Сегодня я в прекрасном расположении, - сообщил Ирхе. - К тому же, вряд ли облегчу вашу задачу.
        - Вот с этого и стоило начать.
        - Его Высочество не проявил оригинальности в выборе и на нем костюм пирата. Удачи в ваших поисках. Лис. А я пойду поищу другую партнершу, которая не отдавит мне ноги.
        Музыка закончилась. Ирхе склонился в грациозном поклоне и исчез среди ярких гостей. Я оглянулась вокруг и увидела как минимум два десятка «пиратов». Правда. Некоторые были весьма немолоды и, видимо, за годы морских странствий отрастили бока и брюшки, которые было не скрыть искусно сшитыми костюмами. В общем, пожилых пиратов отметаем сразу. Вряд ли Адриан решит настолько скрыть свою личность. Но и молодых тут хватает. А некоторые еще и в париках. Вот как тут найти того, что мне нужен?
        Сегодня зал был полон людьми как никогда раньше. Отовсюду слышались смех и взволнованные голоса. Кажется, пикантная и волнующая атмосфера маскарада передалась каждому. В том числе и мне.
        - Леди Аресса! - я вздрогнула оттого, что чьи-то руки легли на мои плечи.
        Обернулась и увидела Грету. Маска не сумела скрыть ее лица.
        - Простите, ради богов! - засмеялась девушка. - Но я подсмотрела, как вы выходите из своих покоев. Просто великолепное платье! Вам так к лицу. Чудная затея!
        Сама Грета была одета в яркое платье, расшитое разноцветными лентами, которые колыхались при каждом движении.
        - А вы жрица с далеких островов? - догадалась я.
        - Да. Мне идет, как считаете? Лире вот не понравилось. Моя сестра - просто унылая старая перечница! Обещаю, что никому не открою вашу тайну. Пойду танцевать, сейчас начнется музыка.
        Я не успела даже ответить, как Грета растворилась в толпе.
        Зазвучала музыка и большая часть пиратов-дам-медведей-лисиц-конюхов-колдунов-героев сказок и прочих костюмов, в которые были одеты гости, двинулись в танцевальных па. Я же пробиралась сквозь толпу, стараясь остаться неузнанной и никого не задеть. Это было крайне сложно. Народу было столько, что яблоку негде упасть, а я то и дело ловила на себе любопытные взгляды. Еще бы! Кто же еще отважится надеть на себя такое? Только ненормальная Лис с ее неправильных происхождением.
        Я обходила зал, чтобы найти Адриана. Я так надеялась, что он не снял перстень, который я ему подарила и не надел перчаток. До сих пор принц не снимал мой подарок.
        Одного пирата я увидела прямо рядом со мной. Это был грузный и седовласый мужчина, неспешно потягивающий какой-то напиток рядом с двумя почтенными дамами в шляпках с перьями. Другой был совсем ребенком и вился вокруг своей матери, подражая взрослым танцам. И почему вдруг этот костюм так популярен? Неужели, наши корабли мало страдали от грабежей и нападений? Впрочем, женщины мечтали о пиратах всегда. Половина романов, которыми зачитывалась моя матушка была как раз о всех сортах разбойников, увозивших несчастных леди в плен.
        Я бросила взгляд на танцующих и тут же узнала Вилину. Она говорила, что долго размышляла над своим костюмом и, кажется, размышления оказались успешными. Вилина была в длинными зелено-голубом зауженном к низу платье, чем-то напоминающем рыбий хвост. На ее плечах лежала накидка из легкой ткани, вышитой будто рыболовная сеть, а в белых, струящихся по спине волосах, проглядывали тонкие нити бутафорских водорослей. Вилина нарядилась русалкой и едва ли хотела скрыть лицо. Ей наскучили маскарады и она надела лишь узенькую маску, не скрывавшую почти ничего.
        Девушка танцевала со своим кавалером и ослепительно улыбалась. А с кем может танцевать русалка, попавшая в рыболовную сеть? Конечно же с черноволосым пиратом, чьи руки так надежно обнимают ее за талию. Я на миг залюбовалась этой красивой и грациозной парой. А потом ощутила, как мое сердце ухнуло вниз, разлетаясь на сотни осколков. На руке пирата был мой перстень. Вилина танцует с принцем. На секунду захотелось уйти. Просто исчезнуть из этого зала. А лучше из замка вовсе. Кто я такая? Зачем смотрю, как мой любимый танцует с другой? Через три дня он назовет ее своей невестой и поведет к алтарю. Кажется, я совершила ошибку, раз решила дождаться окончания отбора. Как я могла не знать, что это окажется так больно?
        Нет, Лис, уже поздно поворачивать назад. Ты слишком многим рискнула, чтобы оказаться здесь.
        Я осталась на месте и продолжила наблюдать за прекрасной парой русалки и пирата. Как мудро, оказывается, были прописаны правила отбора, по которым принц встречался с девушками наедине. Каждая улыбка Вилины колола меня будто шпилька, каждое ее движение, каждое сказанное слово… и каждый ответ Адриана. Боги! Это же невыносимо. Видеть их вместе и знать, что с этой женщиной он, возможно, проведет остаток жизни.
        Наконец-то музыка закончилась.
        Прекрасная русалка присела в легком реверансе, пират коснулся губами ее ручки и они разошлись в разные стороны. Я, собравшись с силами, бросилась сквозь пеструю толпу и невероятно быстро настигла мужчину.
        - Не желаете ли вы, господин пират, подарить девушке один танец? - спросила, схватив его за руку.
        Вышло немного бесцеремонно, но я просто не могла ждать, пока он пригласит другую.
        - Охотно, - ответил знакомый голос. - Раз вы решились на нарушение правил приличий и не дождались белого танца. Такую смелость стоит вознаградить.
        Он поклонился и подал мне руку, которую я тут же приняла. Зазвучала музыка и я возблагодарила богов за то, что мне снова повезло с медленным темпом.
        - У вас интересны наряд, - проговорил принц. - Кто вы?
        - Ильза. Невеста дракона. Слышали о такой?
        Он кивнул.
        - Более бесстыдного образа при дворе нельзя было и придумать.
        - Почему же? Я видела двух дам, одетых в дикарок - с оголенными бедрами и животом.
        - Ах, вы об этих. Я тоже их видел, но, поверьте, дамам далеко за сорок и их бедра не привлекают ожидаемого внимания. А вот вы, дорогая Ильза, станете новостью дня. Если конечно люди догадаются, кто вы.
        Мое лицо скрыто куда как надежно. Маска и вуаль делают свое дело. Пока меня узнали только Ирхе и Грета. Впрочем, возможно, это она ему и разболтала.
        - А кто я по-вашему?
        Принц только улыбнулся. Сейчас мне казалось, что никакой костюм не сможет скрыть его. Как я вообще могла не узнать Адриана?
        - Вы ведь назвались - вы Ильза.
        - А вы - принц Адриан, - проговорила я.
        - Смелое предположение. С чего вдруг?
        - Перстень на вашей руке. Говорят, его вам подарила одна из девушек на отборе.
        - Что если это уловка?
        - Настоящие пираты редко носят перстни, - с улыбкой проговорила я. - А вот у принцев это считается хорошим тоном. Так я права?
        - Я не стану открывать лицо прямо здесь, - не сдавался «пират». - Я пропущу даму вперед. Назовите свое имя и я назову свое.
        Его рука плотнее обняла меня за талию и мы стали ближе друг к другу еще на один шаг.
        - Едва ли в замке много девушек, способных надеть костюм Ильзы, - проговорила я.
        - Вынужден согласиться, - ответил принц. - Я знаю лишь одну и надеюсь, что сейчас танцую с ней.
        Это была победа.
        - Я рада, мой принц, что вы носите этот скромный подарок, - проговорила, понижая голос и еще немного приблизившись к мужчине. Теперь дистанция между нами стала до неприличия малой и я уже ощущаю колючие взгляды и шепотки за спиной.
        Но плевать! В этом платье я могу делать все, что захочу!
        - А я бы на твоем месте, оделся поскромнее, - проговорил Адриан в ответ. - Иначе рискуешь свести с ума всех придворных сплетниц.
        - Им и без меня есть что обсудить. Скажи лучше, как быстро ты меня узнал?
        - Почти сразу. Никто из дам не наступал мне на ногу два раза подряд.
        - Прости, - кажется, я стала цвета своего платья. - Я очень старалась.
        - И так не взяла урока танцев?
        - К чему мне танцы, если отбор скоро завершится? - проговорила я и тут же прикусила язык.
        Зачем, Лис? Зачем ты это сказала?
        Я просто не могла не сказать, не попытаться хотя бы немного уязвить Адриана. Мне хотелось чем-то уколоть его за те улыбки, что он дарил Вилине, за их великолепный танец, за то, какой красивой парой они кажутся вместе.
        - В твоей жизни будет немало балов, Аресса, - ответил принц. - На севере или здесь, в замке. Если захочешь.
        Конечно же, я захочу…
        Тут же вспомнилось наше ночное свидание и его вскользь произнесенные слова о фаворитке.
        - Вы держите ваше слово, Ваше Высочество? - спросила я, переводя тему разговора. - Та девушка, которая узнала вас первой, получит свидание?
        - Еще бы. Обязательно получит.
        - И что? Когда состоится наша встреча? - я улыбнулась, хотя и знала, что моя улыбка будет скрыта вуалью.
        Адриан усмехнулся и качнул головой:
        - Аресса, прости, но меня уже узнала другая.
        - И кто же она?
        - Вилина Вестлонская, с которой вы вроде бы дружны.
        - Так нечестно, - вздохнула я. - Она знает тебя с детства и у нее преимущество.
        - Только не вздумай обижаться. Неужели ты думала, что мы с тобой больше не сможем встречаться вне отбора? Карнавал продлится всю ночь и у нас есть время.
        - Вы приглашаете меня на свидание, мой принц?
        - Я ставлю тебя в известность. Еще три танца сегодня мои.
        От его слов мне захотелось расправить плечи, громко рассмеяться и прыгать до самого потолка как ребенок. Он влюблен в меня! Подумать только! Будущий правитель королевства принц Адриан влюблен в меня и готов нарушать правила. Ради девчонки, которая еще пару месяцев назад была рада, что у нее есть крыша над головой и еда. Сейчас мне уже было неважно, под каким именем я пришла в его жизнь. Самое главное - я, именно я, сумела тронуть его сердце.
        К великому сожалению танец завершился и Адриан, коснувшись губами моей ладони, задержал ее в своей дольше положенного. Мы разошлись в разные стороны как и предполагала задумка карнавала. Я знала, что принц обязан потанцевать со всеми девушками за вечер.
        Снова зазвучала музыка и я глазами проследила за Гретой, танцующей с Ирхе. Эти двое кружились и так улыбались друг другу, что становилось не по себе. Как они только не бояться, что будут обнаружены? Неужели Грете совсем не страшно, что ее могут застукать с ее кавалером?
        - Леди в алом, окажите мне любезность? - услышала я над самым ухом.
        Чужое дыхание коснулось кожи, а голос как будто бы знакомый вызвал мурашки.
        Я резко обернулась и увидела высокого мужчину в черном.
        - Простите, но я слишком устала, чтобы танцевать.
        Боги, что же меня так пугает? Почему при взгляде на него хочется убежать? Какое-то смутное беспокойство и ощущение будто все это уже было.
        - Я настаиваю, - незнакомец решительно взял меня за руку.
        Амулет на моей шее вспыхнул и обжег кожу так, что я не сдержала шумного вздоха. Опасность! Нужно бежать, Лис!
        - В следующий раз, господин, - проговорила я, пытаясь освободить руку.
        - Знал, что вы не откажете, - проговорил мужчина и потащил меня за собой.
        Он крепко схватил меня за талию и вынудил закружиться в танце вместе с ним. Взгляд его льдисто-голубых глаз заворожил меня и заставил шевельнуться самые худшие опасения.
        - Что вы позволяете себе? - зло проговорила ему. - Я могу закричать и позвать на помощь!
        - Зови. Думаю, принц примчится к тебе в сию же секунду, но его будет ждать очень неприятный сюрприз. Ты так и не научилась танцевать, малышка Лис. Ужасное недоразумение при дворе.
        - Логвар. - выдохнула я, понимая, что вот-вот упаду. Но он держал меня так крепко, что падение вряд ли грозит. Я ощущала себя марионеткой в его руках, которую он ловко вел прочь из центра зала к выходу.
        - Придворная жизнь тебе к лицу, Лис, - продолжал он. - Ты похорошела и приоделась. Знаешь, это красное платье тебе так идет. Бесстыдный наряд для гулящей девицы - ты отлично придумала.
        - Логвар, прошу, прекрати, - умоляла я.
        - Не бойся, нас никто не увидит. Пока мне это не выгодно. А ты ловко все провернула, малышка Лис. Приехала в столицу, назвалась именем моей сестры, забралась в постель к принцу. Шустрая девочка, но не слишком умная…
        Мы оказались у самого выхода и Логвар тащил меня прочь.
        - Стой! Куда ты меня ведешь? Логвар, не нужно, - пыталась остановить его я.
        - Не поднимай шум, Лис! - он больно сжал мою руку выше локтя. - Идем со мной или прямо сейчас весь двор узнает, кто ты такая.
        Я была настолько напугана, что не смогла больше выговорить ни слова. Вся моя радость от этого вечера испарилась, оставив место только страху, липкими щупальцами, опутавшего с ног до головы. О, боги, я знала, что когда-нибудь эта минута настанет и мне придется платить по счетам, где я столько задолжала. Но почему именно сейчас, когда осталось совсем немного?
        Логвар вывел меня из переполненного людьми душного зала. Со стороны мы казались просто парочкой, которая решила уединиться в безлюдном месте. Никто не видел ужаса на моем лице, не слышал слов, которых я говорила Логвару. Он вел меня куда-то по коридорам и я с ужасом понимала, что не узнаю дороги. Мы уходили вниз, в самые глубины этого замка и выбраться отсюда я вряд ли смогу самостоятельно.
        - Ну что, Лис? - Логвар грубо толкнул меня к холодной каменной стене, а после сорвал с моего лица маску. Я тут же выхватил ее. - Не ждала меня?
        - Логвар, выслушай…
        Его светлые глаза горели гневом. На миг мне даже показалось, что вот сейчас он выхватит из-за пояса нож и одним махом решит все дальнейшие проблемы. Но мужчина просто разглядывал меня и наконец проговорил:
        - Боги…я и подумать не мог, что ты способна на такое. Как только ты додумалась?
        - Это вышло случайно, - попыталась оправдаться я. - Вначале меня спутали с Арессой, а потом я слишком испугалась и не сумела сказать правду. Меня едва не убили в том лесу, Логвар. Имя Ангшеби спасло мне жизнь. Как думаешь, кто бы стал помогать, назовись я настоящим?
        Он слушал меня и о чем-то думал. Логвар был одним из тех, кто обдумывает каждое решение со всех сторон.
        - Я виновата, Логвар. Но я клянусь, что через три дня исчезну отсюда.
        - Не стоит так торопиться, - неожиданно ухмыльнулся мужчина. - Знаешь, Лис, в этом что-то есть. Моя дура-сестра ни за что бы не решилась на такой обман. Она бы вопила на каждом углу, кто она такая и быстрее бы получилась стрелу в сердце, чем чью-то помощь.
        Логвар не был бы собой, если б не нашел способ получить выгоду.
        - Ты изрядно провинилась, Лис. Но я тебя прощу. При одном условии.
        - Чего ты хочешь?
        Аресса и Логвар были разными как день и ночь. Первая только и полагалась, что на честь дома и чистоту крови. А второй был хитер и изворотлив. Логвар искренне считал свою сестру набитой дурой и говорил, что с таким характером ей лучше сидеть дома и не показываться на люди.
        - У меня все отобрали, Лис, - его голос даже не дрогнул. - В моем замке сидят Колтоны. А за мою голову дадут столько, что тебе и не снилось. Меня дважды чуть не прирезали, пока я ехал сюда и сейчас помочь может только твой любовник-бастард.
        - Он не мой любовник! - резко ответила я и тут же пожалела. На лице Логвара появилось удивление.
        - Значит, ты все еще девственница, малышка Лис? Решила немного помучить бастарда ожиданием? Умница, сможешь вытащить из него побольше.
        - Прекрати. Это не твое дело.
        - А, может, ты просто ждала меня?
        Ладонь Логвара легла на мою талию. Он притянул меня к себе так близко, что пришлось запрокинуть голову.
        - Знаешь, Лис, я скучал по тебе, - проговорил он и склонился ко мне, чтобы поцеловать.
        Я резко отвернулась. Раньше Логвар Ангшеби вызывал во мне влечение. Хотелось его внимания, прикосновений, ласки.
        Теперь он стал чужим, а от одной мысли, что какой-то другой мужчина кроме Адриана, коснется моих губ, накатывало отвращение.
        - Раньше тебе нравилось, - проговорил Логвар и медленно отпустил меня. - Ты всегда отталкивала меня, Лис. Неужели все дело в короне?
        - Нет, - твердо ответила. - Не в короне.
        Он испытующе заглянул мне в глаза, а потом усмехнулся:
        - Поверить не могу! Ты его действительно любишь?
        Я молчала. Меньше всего хотелось обсуждать с Логваром собственные чувства.
        - Ну что ж, если бастард испытывает к тебе взаимные чувства, ты вполне сможешь попросить у него помощи для родного брата. Потом поможешь мне с ним встретиться. А потом я позволю тебе закончить этот фарс и уехать. Если конечно ты не захочешь остаться со мной. Вернемся на Север вместе, что скажешь?
        Я не верила собственным ушам. Логвар Ангшеби предлагает мне вернутся вместе с ним после всего, что произошло? И после моих слов о чувствах к Адриану?
        - И я снова стану служить твоей сестре?
        - Моя сестра - полная дура, - жестко выговорил Логвар. - Если бы ты знала… Впрочем, скоро ты узнаешь, что Аресса натворила.
        - Аресса жива? С ней все в порядке?
        - Жива и здорова. А вот с головой у нее точно не все в порядке. И ты, и она - тупые овцы. Натворили дел, а расхлебывать мне. Так что можешь не волноваться за Арессу, слуг у нее хватает. А вот тебе стоит подумать, как жить дальше. Ты можешь вернуться к своей семье, а можешь поехать на Север.
        - Зачем? - вырвалось у меня.
        Сейчас мне казалось будто бы с плеч упал тяжеленный камень. Собственная ложь столько времени тяготившая меня и сомнения, которые я столько времени прятала даже от самой себя, потеряли вес. Логвар и Аресса живы - это главное. А за остальное расплачусь самостоятельно.
        - Я не хочу больше служить твоему дому, Логвар.
        - Мне не нужна служанка. Лис, - он коснулся моей щеки. - У меня больше нет дома, нет замка, нет ничего. Но ты поможешь мне все это вернуть. А дальше выбирай - кем хочешь быть.
        Только сейчас в равнодушных и спокойных глазах Логвара мелькнула неподдельная боль. Посмотрев в его лицо, я вдруг поняла, насколько все произошедшее сломало его. Того Логвара, который караулил меня в темных коридорах, больше не было. А нового я пока совершенно не знала.
        - Все мои родные мертвы, Лис, - проговорил мужчина. - Осталась только Аресса. И ты. За мной ведется охота. Как думаешь, есть ли смысл сейчас квитаться с тобой за ложь?
        Я никогда не видела его таким.
        - Логвар, прости меня, - прошептала и почувствовала, как по щеке катится слеза. - Мне очень жаль твою семью. Я сделаю все, чтобы помочь тебе. Обещаю.
        Не знаю, как так вышло, но я сама потянулась к нему и обняла. Не как любовника, а просто потому что мне было невыразимо жалко его в этот миг. Мы простояли так какое-то время, а после Логвар легонько погладил меня по плечу. Без малейших намеков на что-то большее.
        - Когда я узнал, Лис, что ты развлекаешься здесь под именем моей сестры, хотел тебя убить.
        Я отстранилась назад и взглянула на него.
        - Но потом понял, что если сделаю это, останусь совсем один. Аресса не помощник мне. А ты оказалась куда умнее, чем я предполагал.
        - Я присвоила себе чужое имя.
        Логвар мрачно улыбнулся:
        - Я бы сам присвоил себе десяток, если б хотел спастись. Выжить иной раз куда важнее, чем соблюсти правила чести, верно? Мой отец их соблюдал и где он теперь? Сейчас не до благородства, Лис. Мы нужны друг другу.
        Он был прав. Отныне наши жизни сплетены в слишком тугой клубок. Если я сумею убедить Адриана помочь Логвару вернуть все, что ему принадлежит, никто не узнает о моей лжи. Я сумею завершить этот отбор так как хотела.
        - Я поговорю с принцем как можно скорее, - пообещала Логвару. - Попробую прямо сейчас.
        Вуаль на маске немного надорвалась и я постаралась хотя бы немного оправить ее.
        - Мне нужно возвращаться, Логвар, - сказала я, надевая маску и расправляя складки платья. - Где тебя можно найти?
        Он покачал головой:
        - Я сам тебя найду. Я ведь почти все о тебе знаю.
        В этих словах я услышала предупреждение и какой-то неясный намек.
        - Тогда завтра вечером, Логвар. Я сумею поговорить с принцем до вечера, обещаю.
        Я уже уходила, когда его пальцы перехватили мои. Логвар задержал мою руку и заставил обернуться.
        - Тебе идет красный, Лис.
        - Глупости, - улыбнулась в ответ. - Красный - цвет красавиц и королей, а кто я такая?
        Логвар выпустил мою ладонь и я ушла, не оглядываясь. Нужно благодарить богов за все, что произошло сегодня и сделать все возможное и невозможное, чтобы Адриан мне поверил.
        Глава десятая
        Карнавальное веселье не утихало ни на минуту. В зале становилось все душнее и слуги открыли двери, чтобы гости сумели вдохнуть свежего воздуха.
        - Не подарите ли мне танец, прекрасная леди? - спросил какой-то мужчина в ярком костюме шута. Он появился передо мной как из ниоткуда.
        - Нет, простите, я больше не танцую сегодня.
        Хватит с меня неожиданных приглашений этой ночью.
        - Вы обещали кому-то все свое внимание?
        - Увы. Полностью и безраздельно.
        Поразительно как мне удалось сохранить безмятежный светский тон и даже легкую улыбку, которую все равно не видно за вуалью. Похоже, время в замке не прошло даром и я чему-то научилась.
        - Тогда удачи вам этой ночью, - галантно ответил мой случайный кавалер.
        - Благодарю.
        Что ж. Удача мне весьма и весьма пригодится.
        Я шла и думала лишь о том, как унять дрожь в теле и шум в ушах. В какой-то момент показалось будто я не выдержу и просто упаду в обморок. Но сознание было предательски ясным.
        Встреча с Логваром совершенно выбила меня из колеи. Я разрывалась между жалостью к нему и своей виной. Впрочем, моя ложь могла навредить только мне самой. Логвару и Арессе, как оказалось, не было дела до того, что я говорю или делаю. До конца отбора остается всего три дня, если верить графу Делриху. Три дня, после которых я уеду из столицы. Но вначале я должна помочь Логвару. Его слова о том, что я могу вернуться на Север, болезненно отозвались в сердце. Нет, я не желала вернуться. Невозможно служить дому, которого больше нет. Невозможно служить Логвару или Арессе, потому что одна мысль об этом вызывает во мне протест. Я не должна никому служить! Уж лучше жить бедно в своем ветхом замке, который скоро развалится от ветра, чем снова выполнять унизительный долг компаньонки. Да, знаю, есть работа и похуже, но служить кому-то снова точно не по мне. Особенно теперь, когда я знаю, что ничуть не хуже всех этих благородных господ.
        «Ты слишком низко ценишь себя, Лис», - говорил мне отец. Теперь-то я точно понимаю, что он прав.
        Я бродила по залу в надежде найти Адриана и мне не удавалось. Быть может, он уже ушел? Если так, то что же делать?
        Среди пестрых гостей я разглядела скромно одетого Ласло. Старик почему-то не надел маски и потому казался белой вороной.
        - Ласло, слава богам, - тут же выдохнула я и поспешила к нему. - Мне очень нужна ваша помощь.
        - Прошу прощения, миледи, - он всмотрелся в меня, надеясь узнать. - Прекрасный костюм - невозможно разгадать, кто вы.
        - Благодарю. Я - Аресса Ангшеби, - проговорила тише, чтоб не услышал никто посторонний. - Мне нужно срочно найти Его Высочество. Сможете мне помочь?
        Снова назвавшись чужим именем, мне вдруг безумно захотелось сбежать куда подальше. Сейчас я в полной мере ощутила, как же надоело прятаться и все время чего-то бояться. Светская жизнь при дворе прекрасна, но ей нужно учиться с рождения. Это целое искусство, которым я, увы, так и не овладела.
        Ласло понимающе кивнул.
        - Миледи, принц покинул праздник.
        Мое сердце упало…
        - Он выполнил свой долг, подарив танец каждой из претенденток. Одна из них узнала его и теперь Его Высочество может отправиться отдыхать.
        - Проводите меня к нему, - собственный голос прозвучал слишком взволнованно. Я даже схватила опешившего старика за руку и тот, похоже, не на шутку испугался. - Прошу вас. Это очень важно. Вопрос жизни и смерти.
        - Н-но…миледи, я не посмею беспокоить Его Высочество…
        - Скажите ему, что все это моя вина. Умоляю вас. Это правда очень важно.
        Старик недоверчиво взглянул на меня и не стал задавать лишних вопросов.
        - Идемте, - ответил он. - Вижу, вы очень взволнованы. Мне не стоит вмешиваться в дела господ, поэтому я лишь укажу вам дорогу.
        - Да благословят вас боги, Ласло.
        Я пошла следом за стариком, вновь покидая этот душный, полный музыки, зал. Праздник, который обещал стать настоящим событием, превратился для меня в пытку.
        Мы свернули в неизвестный коридор, где я еще ни разу не была. На входе стояли стражники, но вместе с Ласло они не посмели меня остановить.
        Ступая по мягкому ковру, я все гадала, сумею ли пройти по нему обратно свободной? Быть может, я уже не вернусь в свои покои, а спущусь прямо в темницу закованной в цепи.
        - Покои Его Высочества в конце коридора, - сообщил Ласло. - Повернете направо и увидите дверь.
        - Он точно там?
        - Принц, как мне показалось, устал. Думаю, он отправился отдыхать. Впрочем, он спрашивал, не видел ли я какую-то Ильзу.
        Тут я не сдержала улыбки. Адриан хотел встретиться со мной.
        - Вам нужна моя помощь? Быть может, сообщить Его Высочеству о вашем визите?
        - Нет, не стоит. Лучше я сама.
        На лице старика промелькнуло осуждающее выражение и тут же исчезло. Годы службы научили его сдерживать любые эмоции относительно господ.
        - Тогда удачи вам, миледи. И будьте благоразумны.
        Очевидно, Ласло решил, что я просто отправляюсь на свидание и за дверью покоев принца займусь ни чем иным, как соблазнение наследника престола. Последнее кажется мне совершенно невозможным. Особенно после того, как Адриан услышит то, что я хочу сказать.
        Каблучки туфель проваливались в мягкий ворс ковра и глушили звуки моих шагов. Перед дверью, ведущей в покои принца, я остановилась. Ну что, Лис? Ты готова открыть эту дверь? В моей голове проносились сотни других вариантов. Еще не поздно развернуться и уйти. Просто уйти, а после сказать Логвару что ничего не вышло. Можно войти к принцу и ничего ему не говорить. А еще можно воспользоваться властью, которую мне дал сам Логвар. Его жизнь в моих руках и она слишком дорого стоит.
        Я думала обо всем этом и понимала, что просто не могу так поступить с ним. Логвар простил меня и сохранил жизнь потому что больше никого не осталось. Он относится ко мне куда лучше, чем можно было представить. Он предложил мне вернуться на Север и стать кем я захочу. Его служанкой, любовницей, женой. Да, Лис, теперь у тебя есть такой шанс. И теперь он тебе совершенно не нужен.
        Я протянула дрожащую руку и постучала в дверь. Стук вышел слишком тихим и пришлось его повторить. Шли секунды, а ответа все не было. Возможно, Адриан уже спит.
        Я сорвала с лица маску и потерла ладонью лоб. Смелее, Лис, уходить нельзя. Постучала снова, на этот раз намного громче. Аресса бы упала в обморок, увидев, как я стучу в дверь наследника престола. Благородная леди не смеет позволять себе таких вольностей. Благородная леди вообще не стала бы приходить ночью к покоям мужчины. Она бы выбрала более изящный способ, позволяющий сохранить ее честь. Благородная леди думала бы о приличиях в первую очередь, а не творила столько глупостей. Плевать на все! Я не благородная леди. Я - Лис Роури, присвоившая себе чужое имя, обманувшая наследника трона, занявшая место в отборе, водившая дружбу с листианином, девица с драконьей колдовской кровью, надевшая бесстыдный карнавальный костюм. Во мне нет ни грамма благородства.
        За дверью раздались шаги и она открылась. Адриан еще не успел раздеться и стоял передо мной в рубашке и штанах из пиратского костюма. Его волосы свободно лежали на плечах и были слегка спутаны. Боги! Как же мне захотелось запомнить этот миг. Мой принц, мой любимый…
        - Аресса, что ты тут делаешь? - спросил он, с удивлением меня разглядывая.
        - Мне нужно срочно поговорить с тобой, Адриан. Это важно.
        Улыбка, возникшая на его лице, медленно погасла. Адриан взял меня за руку и буквально втащил внутрь.
        - Тебя могут увидеть и тогда сплетен не оберешься. Боги, Аресса, что случилось? Ты вся дрожишь. Ты плакала? Иди сюда.
        Принц обнял меня, но я отпрянула назад.
        - Что такое? - уже серьезно спросил он.
        - Логвар Ангшеби в замке, - тихо проговорила я. - Он здесь и мы только что встретились.
        Адриан нахмурился и молчал.
        - Логвар просит помощи. За его голову объявлена награда и он просит защиты у короны. У тебя. Логвар просит тебя о встрече и хочет рассказать, как все было на самом деле.
        Кажется, для Адриана это было новостью. Он стал сосредоточенным и хмурым. Я видела, что он не показывал ни грамма своего удивления, но оно так и плескалось в темных глазах.
        - И где сейчас твой брат?
        Я посмотрела на Адриана. Это последний миг рядом с ним. Боги, помогите мне.
        - Он не мой брат, - проговорила я и сердце пропустило удар.
        Воздух вокруг нас будто бы сгустился и в комнате повисла тишина. Я ждала, что Адриан что-нибудь скажет, задаст вопрос, возразит. Что угодно. Но принц молчал. Он выжидающе смотрел на меня. В его глазах читалось напряжением, но губы были плотно сомкнуты и не произнесли ни слова.
        - Логвар Ангшеби - не мой брат, - медленно произнесла я. Говорить как будто в пустоту оказалось куда сложнее.
        - Кто же он тогда? - спросил Адриан и я сумела сделать глубокий вдох.
        - Он наследник дома Ангшеби, старший сын лорда Эдуарда и брат леди Арессы, которой я служила чуть больше года.
        Взгляд Адриана стал другим. Я ощущала на себе его тяжесть и боялась, что она вот-вот меня раздавит. Принц стоял в паре шагов от меня. Хмурый, далекий, со сложенными на груди руками.
        - Продолжай…
        Возможно, он хотел назвать имя. Но не знал какое.
        - Я приехала в Ангшеби когда мне едва исполнилось шестнадцать. Мать использовала старые связи, чтобы пристроить меня компаньонкой в знатный дом. Аресса была добра ко мне, но совершенно равнодушна. Мы не стали подругами. Я была кем-то вроде ее личной служанки, развлекала ее беседами, помогала с выбором нарядов. Когда пришло приглашение на отбор, Аресса не слишком обрадовалась - не хотела ехать в столицу.
        Мой голос дрогнул и я замолчала. Зачем ты все это говоришь, Лис? Кому нужна твоя история и твои переживания? Главное - ты взяла себе чужое имя, обманом приехала сюда. Все это крутилось в моей голове раз за разом. Но я никак не могла послушать голос разума. Мне так хотелось верить, что Адриан и впрямь хочет знать всю правду, что ему это нужно.
        - Накануне отъезда лорд Эдуард устроил большой праздник, - продолжила я. - Собрались гости, главы знатных домов, их семьи. Все поздравляли Арессу и ее семью, пили за их здоровье. Потом я случайно услышала разговор кого-то из гостей о заговоре против дома Ангшеби и сообщила об этом Логвару. Он сделал все, что мог, чтобы уберечь свою семью. Но времени оказалось слишком мало и его план не удался. Мы с Арессой отправились в столицу на следующее утро. На нас напали в дороге. Во время нападения меня ударили по голове и я потеряла сознание. Очнулась уже в доме Ирхе. Он решил, что я и есть Аресса. Прости меня, Адриан, я очень испугалась тогда. Я оказалась в незнакомом месте, среди людей, которых не знала. От них можно было ожидать чего угодно. Кто знает, помогли бы они мне без громкого имени или нет? Я решила, что доберусь до столицы под чужим именем и уже потом раскрою себя.
        - Но ты этого не сделала? - спросил принц.
        Я покачала головой.
        - Не смогла. Потому что встретила тебя, - по моей щеке скатилась слеза, а голос снова задрожал. - Я не могла знать, взглянул бы ли принц на девушку, у которой нет ни громкого имени, ни титула, ни денег, ни власти? Моя семья на Востоке едва сводит концы с концами. Наша крепость превратилась в руины, а я бедна как храмовая мышь. У меня не было даже приличного платья, когда я приехала в Ангшеби. Сначала я лгала, чтобы спастись, потом, чтобы быть рядом с тобой.
        Принц внимательно слушал меня и по его лицу было невозможно прочитать какие-то эмоции. Это было настоящей пыткой.
        Пусть накричит на меня, засмеется, вызовет стражу в конце-концов. Пусть сделает хотя бы что-то.
        - Ну скажи хоть что-нибудь, Адриан, - умоляюще прошептала я, стараясь выровнять дыхание и касаясь медальона на груди. - Знаю, что виновата и готова ответить за все. Я готова понести любое наказание, какое бы ты ни выбрал. Что угодно, только не молчи…
        - Почему ты говоришь об этом только сейчас? - тихо спросил принц.
        - Потому что хочу помочь Логвару. Его могут убить в любой момент и он в шаге от потери своего герба. Клянусь богами, я не хотела никому зла, Адриан. После отбора я бы исчезла. Ни ты, ни твоя будущая жена никогда бы не услышали обо мне.
        - А где все это время был Логвар? Его сестра?
        - Я не знала, - покачала головой. - По плану, который составил Логвар, вся его семья должна была уйти по подземному ходу и спрятаться далеко на севере. Аресса должна была уехать в столицу, очаровать тебя и стать королевой. На это надеялся ее отец. Но у девушки оказались другие планы. Логвар говорил, что Аресса натворила каких-то глупостей и теперь от нее мало пользы. Не знаю, что это значит. Адриан, прости меня, я…
        Я хотела сказать что-то еще, но тут тело окончательно меня подвело. Сил почти не осталось и накатила безумная слабость. Покачнувшись, я осела на колени, но Адриан тут же подхватил меня на руки и усадил в кресло.
        - О боги… - только и вырвалось у меня.
        После всего, что только что наговорила, принц еще и не дал упасть, помог. По мне так я уже должна была валяться на роскошном ковре и молить о прощении. А еще лучше шагать по склизким от влаги ступеням в темницу под строгим конвоем.
        Сам Адриан, шумно выдохнув и потерев лоб рукой, уселся передо мной прямо на тот самый ковер.
        - И что дальше? - спросил он. - Ты хочешь помощи для Логвара? Что мне делать с тобой?
        - Я полагаюсь на твою милость, - проговорила в ответ.
        - На милость? - принц раздраженно тряхнул головой. - Думаешь, мне легко тащить на себе все это? Никто не готовил меня править с самого детства. Половина двора только и мечтает пустить мне кровь, а я еще должен носиться с дюжиной девиц. Логвар Ангшеби прижал хвост и отправил ко мне свою служанку просить помощи. Ведь так. Лис?
        - Откуда ты…
        Слова замерли на губах. Я уставилась на Адриана не в силах говорить что-то еще.
        - Тебя ведь так зовут? Элиса Роури?
        Я сумела только кивнуть.
        - Ты всерьез решила, что окажешься самой умной, Лис? - он жестко усмехнулся, а затем взял мою руку и легонько погладил. - Мой отец лично выбирал тех, кто будет участвовать в отборе. Он составил список домов, из которых приедут девушки и передал мне. У отца есть целая сеть шпионов и он проверил каждую из девушек. Хороша ли она собой, воспитана ли, что думает о новом принце, - тут он снова усмехнулся. - Об Арессе Ангшеби мы получили противоречивые сведения и отец даже подумывал исключить ее из списка. Наши шпион с севера задержался, чтобы узнать побольше о нападении на дом, которому ты служила. Когда он вернулся, ты уже была в замке. Этот человек, конечно же увидел, что вместо Арессы на отбор прибыла другая. К сожалению, он сумел узнать о тебе не слишком много.
        - Но почему я до сих пор здесь? - проговорила, сжимая жесткие пальцы Адриана.
        - Потому что королю это показалось забавным, - коротко ответил принц. - И потому что он предоставил мне право делать с тобой все, что я посчитаю нужным.
        - И ты решил оставить меня в замке?
        Сердце колотилось как сумасшедшее. Я уже не могла его унять. Все чувства смешались. Страх - оттого, что впереди была неизвестность. Жуткое осознание, по какой же тонкой грани я ходила до сих пор. Горечь от собственной беспомощности и радость оттого, что Адриан поступил со мной именно так.
        - Я не могу выбрать леди Севера в жены, Элиса, - проговорил принц, все еще не выпуская моей руки. - Леди Роури я тоже выбрать не могу. Но я мог выбрать, быть ли с девушкой, которая понравилась мне с первого взгляда. Отбор не гарантировал мне любовь, но, боги те еще шутники, раз привели сюда тебя.
        Услышав эти слова, я улыбнулась. Похоже Адриан не из тех людей, кто говорит о любви прямо.
        - Ты позволишь остаться мне до конца отбора?
        - Ты можешь оставаться здесь столько, сколько захочешь, Элиса, - сказал принц и я ощутила радость оттого, что впервые за долгое время слышу свое полное имя. Такая мелочь, а как же приятно, оказывается. - Я не стану удерживать тебя и требовать чего-то. Если бы я мог все изменить…
        Он не стал договаривать, грустно и коротко улыбнулся, затем прижал мою ладонь к губам.
        - Всю жизнь буду благодарить богов, что встретила тебя, - ответила я и провела рукой по его щеке, покрытой легкой щетиной, по черным растрепанным волосам, по шее. Затем опустилась с кресла на пол. Колени утонули в мягком ворсе ковра, а платье тихонько зашелестело. - Прости меня за все, ладно?
        Адриан коротко усмехнулся и на миг его лицо стало точь-в-точь таким как в первую нашу встречу, когда я решила, что он простой конюх. Конюх! Смешно вспомнить. Ну и деревенщина же ты, Лис, раз приняла такого мужчину за слугу.
        В комнате царил полумрак, на стенах плясали тени от дрожащих огоньков всего нескольких свечей. Издали все еще доносился шум маскарада, который стихнет лишь с наступлением рассвета. Когда наступит этот самый рассвет, я не знала и мне было все равно. Адриан был здесь, рядом. Сейчас он был моим как никогда раньше. Эти несколько минут, что мы просто молчали, глядя друг на друга, значили куда больше, чем все сказанные раньше слова. Именно эти минуты я буду вспоминать всю оставшуюся жизнь. Именно так я запомню моего принца. С грустной и немного иронической улыбкой на лице, сжимающего мою ладонь.
        - Не прощу тебя только за одну вещь, Лис, - сказал он вполне серьезно.
        - За ложь?
        Адриан легко качнул головой.
        - За то, что этим вечером отдавила мне все ноги.
        Я тихо засмеялась и тут же ощутила, как по лицу катятся слезы.
        - Вот видишь. Поэтому я и не могу остаться в замке. Меня невозможно научить танцевать.
        А потом стерла слезы со щек и, наверное, вместе с ними остатки макияжа.
        - Я люблю тебя, - голос Адриана прозвучал тихо и без тени иронии. - И мне наплевать, кто ты такая.
        Какое-то мгновение я просто смотрела на него и слушала как стук собственного сердца, который громким эхом отдавался от стен. Я не ждала этих слов, но именно они сделали меня самой счастливой на свете.
        - Адриан… Я тоже тебя люблю.
        Я крепко обняла его за шею, прижалась как можно теснее и уже не хотела отпускать.
        - Я не могу предложить тебе ничего, из того, что ты заслуживаешь, - проговорил он. - В моем мире есть вещи, против которых не может пойти даже принц или король. Если ты все же уйдешь, как собиралась, я отпущу тебя. Обещаю, что никто не станет преследовать или судить тебя. Я позабочусь о тебе. Лис, клянусь богами.
        Я молчала, потому что не могла произнести ни слова. В горле стоял такой ком, что дар речи просто пропал. Не помню, сколько мы просидели вот так.
        - Если ты будешь так крепко меня обнимать, то рискуешь попасть в темницу за убийство наследника престола, - сказал принц в свойственной ему манере.
        - Прости, - ответила я, вдруг понимая, что сбилась со счета, сколько раз просила прощения сегодня. - Мне наверное нужно идти…
        Слова звучали неуверенно. Каждая минута приближала нас к окончанию отбора, а, значит и к разлуке. Уйти сейчас, значит, распрощаться с Адрианом навсегда.
        - Погоди, - Адриан коснулся пальцами моей щеки, легонько взял за подбородок и поцеловал. Не так как прежде - страстно, настойчиво, а по-другому - легко и нежно. Так целуют на прощание. - Скажи Логвару, что я помогу ему. Пусть будет в замке. Завтра ночью мы с ним встретимся.
        - Спасибо, - проговорила я.
        Адриан встал и подал мне руку. Я приняла ее и поднялась на ноги.
        - Будь осторожна, - сказал мне принц, когда я была уже у двери. - Всегда будь осторожна, Элиса.
        Я только кивнула и вышла.
        Праздник все никак не заканчивался и, шагая по длинным коридорам, я то и дело натыкалась то на влюбленные парочки, забывшие о приличиях, то на хмельных гуляк в масках. Многие из последних уже едва стояли на ногах и слуги вели их в покои. Удивительно, но я успела как следует запомнить дорогу в свои покои и могла спокойно ходить одна, не боясь заблудиться.
        Только сейчас, надо же! Стоило привыкнуть к замку, как придется покидать его. Задумавшись об этом, я помедлила и тут же увидела, как дверь покоев сестер Торнбих открывается и из нее выходит мужчина в знакомом мне костюме. Правда, надетом слишком уж небрежно и кое-как.
        - Ирхе, - позвала я и он обернулся.
        - Леди Лис? Странно, что вы еще не спите, - произнес он как ни в чем не бывало.
        - Что вы делали в покоях Греты? - спросила я и нехорошее предчувствие прошлось по телу ознобом.
        На лице Ирхе не было и тени напряжения.
        - Я был с девушкой, которая мне нравится.
        - В каком смысле «был»?
        - А как вы сами думаете, леди Лис? Вам ли не знать, чем могут окончиться ночные свидания?
        - Ирхе, так нельзя! Она участница отбора. Если кто-то узнает, ее будут судить!
        - Если вы будете так громко кричать, ее и впрямь могут судить.
        - А ваши татуировки? Если Грета видела их, то…
        - Не переживайте, леди Лис, - он подошел ко мне, склонился и я явственно ощутила аромат духов Греты. Ирхе вкрадчиво продолжил мне на ухо: - Грета не скажет ни слова о моих татуировках. Она слишком влюблена в меня. А мне нравится эта девушка, нравится этот праздник и нравится, что совсем скоро я уеду отсюда. Вы сами окружили себя стенами, леди Лис, у вашего народа слишком много правил. Подумайте об этом и прошу вас, не мешайте Грете в том, на что она решилась.
        Он отошел от меня и с улыбкой приложил палец к губам, делая мне знак молчать.
        Я смотрела ему вслед и думала только о том, сколько же всего случилось в эту ночь. Боги, как я же устала! Может быть Ирхе прав и лучше не лезть не в свое дело? На мне и без того полно собственных неприятностей, чтобы вмешиваться в чьи-то еще. Но Грета… Ирхе мог уговорить ее на что угодно.
        Совершенно обессиленная и лишенная способности здраво соображать, я вошла в свои покои, где меня встретила Фрея. Похоже, праздник удался и для нее. Служанка была нарядно одета, а в ее руках красовалась простенькая шелковая маска.
        - Миледи, как вы повеселились? - спросила она. - Дивный вышел вечер, не так ли?
        - Да уж, лучше не придумаешь, - покачала головой я.
        Фрея сделала вид, что не заметила ничего необычного, но в ее взгляде плеснулся интерес.
        - А ты почему не спишь? Я думала, вы с Тирой давно отдыхаете.
        - Тира - да, а я была на маскараде.
        В тусклом свете пары свечей я разглядела небрежно заправленные за ухо локоны, наскоро оправленный лиф платья, завернутый край подола, а еще странный как будто бы виноватый вид служанки с загадочной полуулыбкой.
        - И как твой вечер? - спросила я. - Наверное, танцевала, пока ноги несут?
        - О нет, миледи, совсем немного.
        Фрея была на свидании и, похоже, оно удалось. Она слишком хороша собой, чтобы сидеть одной в такой вечер. Было бы удивительно, не найди Фрея себе пару. Кажется, этой ночью в любви несчастна только я.
        У слуг все намного проще. Им не мешают древние традиции домов, честь рода, воспитание и необходимость заключать политические браки. Простолюдинка вроде Фреи может с легкостью влюбиться в смазливого конюха и пообещать ему свидание, отдаться повару под лестницей, а потом выйти замуж за торговца тканями. И никто не упрекнет ее в неблагородном поведении или разврате. На ней нет бремени высокой крови, которое так все осложняет. Хотя, Ирхе с удовольствием это бремя сбросил и начал осложнять жизнь другим.
        Лис, и о чем ты только думаешь?
        После всего произошедшего в голову лезло невесть что. Мне казалось, что если я не лягу слать, то просто сойду с ума в ближайший час.
        - Вы кажетесь такой уставшей, миледи. Давайте я помогу вам раздеться?
        Мы прошли в спальню и Фрея принялась выполнять свою работу.
        - Какое же все-таки красивое платье, - говорила она, помогая мне из него выбраться. - Вы наверное затмили всех этим вечером.
        - Тебе оно правда нравится?
        - Конечно, очень. Ну вы посмотрите, какая прелесть! Какие ткани и украшения.
        - Забирай себе, - сказала я, вышагивая из платья, которое спустилось на пол и теперь казалось большой красной тряпкой. - Подгонишь по размеру и будет впору.
        - Миледи Аресса…боги…вы серьезно? - Фрея подняла на меня сияющие глаза и, подхватив платье с пола, зажала в руках. - Оно же стоит целое состояние.
        - Я не надену его второй раз, Фрея. Мне оно больше ни к чему. Забирай.
        - Миледи, спасибо! Да благословят вас боги.
        Девушка хотела было обнять меня, но тут же спохватилась и всего лишь поцеловала мою руку.
        - У меня никогда не было такой красоты, - в ее голосе мне послышалась грусть. - Я приготовила вам воду, чтобы умыться и ночную рубашку. Нужно еще что-то? Сделать чай с ромашкой как вы любите?
        - Нет, не нужно. Я лягу спать и постараюсь встать пораньше.
        - Я могу вас разбудить утром. Когда прикажете?
        - В девять, - ответила ей и, взглянув на окно, поняла, что занимается рассвет. Глупо будет проспать последние дни в замке.
        - Миледи, граф Делрих просил сообщить вам, что нашел того, кто отправил вам ту злосчастную посылку.
        - Когда он об этом просил?
        - Сегодня. Я встретила его на маскараде. Он просил передать, что вы все узнаете завтра.
        - Спасибо. Это прекрасно…
        Я осеклась. Внезапная мысль стрелой пронзила мой измученный мозг.
        - Погоди, Фрея, - девушка была уже у дверей. - Как ты могла увидеть графа, если все были в масках?
        Она обернулась и на ее лице мелькнула растерянность, вмиг сменившаяся милой и немного глупенькой улыбкой.
        - Граф сам подошел ко мне. У меня очень простая маска и он без труда меня узнал.
        - Вы с ним давно знакомы?
        - Пару лет. Граф выкупил мой долг у владельца труппы, где я выступала и с тех пор я служу его дому.
        - Надеюсь, он добр к тебе? - спросила я, удивившись, чего это вдруг она раскрыла мне свой секрет.
        - О да, миледи. Граф Делрих очень добр к тем, кто ему верен. Вам еще нужна моя помощь?
        - Нет, можешь идти.
        - Добрый снов, миледи!
        - Добрых… - эхом повторила я.
        Глядя, как дверь закрывается за Фреей, мне казалось, что от информации моя голова вот-вот лопнет. В глазах служанки, когда та говорила о Делрихе мне почудилась совсем не банальная признательность за доброту. Что заставляет богатого мужчину выкупать долг бродячей артистки? Уж точно не любовь к искусству. Скорее, милое личико, стройная фигура и высокая девичья грудь. Боги, сколько же в этом замке тайн? Как во всем этом разобраться?
        Я рухнула на постель и нехотя натянула одеяло. Спать, Лис, только спать.
        Когда Фрея осторожно тронула меня за плечо и тихо позвала, я вздрогнула и подумала, что она совершенно не поняла моего распоряжения. Ведь только-только же сомкнула глаза, а эта девица уже будит меня.
        - Миледи, просыпайтесь, - говорила она. - Вы ведь просили разбудить и никак не можете проснуться.
        Я перевернулась на спину. Свет больно ударил в глаза.
        - Неужели уже пора?
        - Вы ведь сами просили. Может, поспите еще? Большинство господ еще не вставали.
        - Нет, лучше проснусь.
        - Я помогу вам собраться. Прикажете подавать завтрак?
        - Лучше узнай, будут ли сегодня завтракать за общим столом.
        - Конечно будут, миледи. Не все вчера веселились до утра.
        Я наконец сумела как следует раскрыть глаза и увидела Фрею. Девушка казалась уставшей, с красными от недосыпа, но сияющими, глазами.
        - Ты сама спала хоть немного?
        - Нет, миледи, - улыбнулась Фрея. - После вашего прихода я вернулась на праздник.
        - Ты сильная девушка, - покачала головой я.
        - Что наденете, миледи?
        - Бежевое. Да, вон то.
        Фрея зевала, но все равно выглядела довольно бодрой. То ли кочевая жизнь приучила к трудностям, то ли ночь и впрямь для нее была счастливой.
        Сделав все, чтобы выглядеть как можно лучше, я отправилась завтракать. На удивление, за общим столом собралось довольно много людей. В основном, это были дамы почтенного возраста и их внуки. Еще присутствовали несколько мужчин, обсуждающих какие-то свои дела. К собственному удивлению, я нашла среди гостей Вилину.
        - Аресса! - она махнула мне рукой. - Как же здорово, что вы пришли. Я-то уже думала, что буду завтракать одна. Вы тоже ушли с праздника пораньше?
        - Да, - соврала я. - Не хотелось торчать там до самого конца.
        Тем более у меня были дела поважнее.
        - И вы правы. Жуткая скука, - кивнула Вилина. - К тому же, после танца с принцем там больше было нечего делать.
        - И как вы потанцевали? - натянув на лицо светскую улыбку, я запихнула подальше собственные чувства.
        - Чудесно. Я первой узнала его и завтра у нас состоится свидание.
        - Поздравляю, Вилина. И как же это удалось?
        Девушка улыбнулась и доверительно коснулась моей руки.
        - Своей удачей я обязана вам. Если бы не тот перстень, который вы ему подарили, ничего бы не вышло. Слава богам, что он надел его вчера. Знаете, я почти уверена, что Адриан выберет меня.
        Как ни больно было слушать ее слова, внутри мстительно шевельнулось воспоминание о прошедшей ночи. Пусть он выберет тебя, Вилина, пусть назовет своей королевой и женой, пусть вы будете спать в одной постели. Но на его пальце все равно будет мое кольцо. Такая малость, которая будет стоять между вами всю жизнь. Я на это надеюсь. У меня не было злости на Вилину. Я бы ненавидела любую девушку на ее месте. Любая из претенденток, на кого падет выбор, станет моим врагом.
        Мы приступили к завтраку и Вилина все продолжала рассказывать о том, как танцевала и говорила с Адрианом.
        - А вы видели вчера ту бесстыжую девицу в красном платье? - спросила она, снова беря меня за руку. - Она ведь даже пригласила принца на танец. Можете себе представить, Аресса? Мне рассказали, что ее наряд напоминает Ильзу. В таком платье и танцевать с принцем, у которого…ну вы ведь знаете. Жуткое бесстыдство. Кто она, кстати, такая? Никто так и не узнала.
        - Понятия не имею, - пожала плечами я. - Но вы правы, это просто возмутительно.
        Подавив улыбку, я продолжила трапезу. Кусок в горло не лез, но подкрепиться все же стоит.
        - Миледи Аресса, - услышала я и обернулась. - Ее Величество просит вас немедленно пойти к ней. Следуйте за мной.
        Паж Эрик, сонный и едва скрывающий зевоту, учтиво поклонился мне. Мы с Вилиной переглянулись.
        - Что-то произошло? - спросила она.
        - Не знаю. Но мне нужно идти.
        - Удачи вам, Аресса, - проговорила девушка.
        Я отправилась следом за пажом. Стоило только выйти из обеденного зала, как мальчик обернулся ко мне и пошел рядом.
        - Будьте готовы, миледи, там жуткий скандал, - шепотом проговорил он. - Одну леди хотят отправить домой с отбора.
        - Не может быть, дружок. Кого же?
        - Ту, которая кричала на меня, миледи. Говорят, она кому-то угрожала.
        - А я там зачем, Эрик?
        - Не могу знать, миледи. Велено позвать вас. Прошу, - он указал на красивые двери из красного дерева, к которым мы подошли. - Да помогут вам боги, миледи. Это кабинет Ее Величества.
        Он открыл дверь и вошел первым.
        - Леди Аресса Ангшеби, - сообщил паж звонким детским голосом и с поклоном ушел.
        - Ваше Величество, - я тут же склонилась в реверансе.
        - Подойдите к нам, - велела королева Кетрин, сидящая за столом. По правую руку от нее стоял Адриан.
        Я повиновалась и оказалась рядом с плачущей Кармелией, Делрихом и Ронаном, скромно стоящим чуть поодаль.
        - Леди Аресса, - сказала королева. - Все ли верно? Вы получали посылку с гнилым мясом?
        - Да, миледи. Моя служанка приняла ее у Рике, слабоумного слуги.
        - А до этого вы получили букет, которым едва не отравились?
        - Все так, миледи. От букета пострадали мои слуги.
        Я подняла глаза на принца. Его лицо было спокойным и сосредоточенным как всегда.
        - Что ж, - заключила королева. - Только что граф Делрих и Ронан сообщили мне о результатах расследования, в которым вы принимали участие. О сплетнях, которые вы помогли распустить, чтобы поймать преступника. Вернее, преступницу.
        Она перевела взгляд на Кармелию.
        - Сплетни? Какие еще сплетни? - громко спросила та.
        - Те, леди Кармелия, после которых вы решились отправить леди Арессе посылку с Востока.
        Девушка тут же перевела на меня взгляд.
        - Так это все ложь? - взвизгнула она. - Ты распустила грязные сплетни о принце? Как ты посмела?
        Я молчала. Меньше всего сейчас хотелось присутствовать здесь.
        - Леди Аресса, позвольте сообщить вам, что с этого дня можете больше не опасаться новых посланий. Рике и один из свиты леди Кармелии признались в том, что помогли ей запугать вас.
        - Это ложь, - упрямо проговорила Кармелия. - Они оговорили меня под пытками. Ваше Высочество, я не могла опуститься до такой низкой мести! Не слушайте грязных простолюдинов!
        - Не стоит так яро защищаться, леди Кармелия, - подал голос хмурый Ронан. - Люди часто лгут под пытками, но воздействие магией подтвердило их слова.
        Кармелия испуганно оглянулась и, кажется, поняла, что дело плохо и ждать помощи неоткуда.
        - Ваше Величество, прошу вас, смилуйтесь ко мне, - проговорила она.
        - Граф Делрих сообщил мне, что в ваших вещах найдены остатки яда, которым обрабатывались цветы. Это очень дорогая вещь и так просто ее не достать. И я бы на вашем месте не отрицала сейчас ничего, или, сделаете себе только хуже.
        Кармелия всхлипнула и замолчала.
        - Я безумно устала и хочу как следует выспаться, - проговорила Кетрин. - Леди Кармелия, за ваши фокусы вас следовало бы наказать, но поскольку принц Адриан считает и я с ним согласна, что сажать в темницу одну из претенденток посреди отбора не самая удачная мысль, мы поступим так. Вы отправитесь к себе домой под стражей и там пусть ваш отец решает, что с вами делать. О вашем поступке станет известно всему королевству. А чтобы никто не усомнился в подлинности доказательств, вас сопроводит господин Ронан. На этом все.
        - Благодарю вас за милость. Ваше Величество, - проговорила Кармелия, стирая с лица слезы. Выходя, она остановилась возле меня и произнесла еле слышно: - Ты заплатишь за это, не сомневайся.
        Делрих и Ронан увели ее.
        - Леди Аресса, - проговорила королева, глядя на меня. - Надеюсь, вы не в обиде на то, что вам пришлось подвергать себя опасности?
        - Нет, миледи. Господин Ронан разъяснил мне все и я сознательно пошла на это, чтобы найти злоумышленника.
        - Благодарю вас за смелость. Надеюсь, это не испортило впечатление от пребывания на отборе.
        - Нисколько, миледи. Отбор - самое яркое, что случалось в моей жизни. Я благодарна богам за возможность быть здесь.
        - Чудно, - ответила королева с короткой улыбкой. - А теперь прошу простить. Адриан, проводи меня в покои.
        Выходя, принц бросил мне мимолетный взгляд. Из головы все не выходили слова Кармелии о расплате. Она произнесла их с такой злостью, что я невольно поверила.
        Вернувшись на завтрак я застала там Вилину. Девушка не спешила и, похоже, ждала меня.
        - Аресса, как вы? Что-то случилось?
        - Ее Величество получила кое-какие вести с Севера, - солгала я. Пусть известие о том, что Кармелия покинула отбор, пойдут не от меня. Вилина бы не стала болтать лишнего, но здесь полно народу и кто угодно может услышать нашу беседу. Я скажу Вилине чуть позже - в конце-концов ее тоже едва не отравили и она имеет право знать.
        - Стало известно что-то о вашей семье? - в глазах Вилины мне почудилось неподдельное беспокойство. Неужели между нами и впрямь зародилось что-то напоминающее дружбу? - Кто-то из родных жив?
        - Возможно, жив мой брат, - ответила я. - Но пока ни подтвердить, ни опровергнуть эту информация не могу.
        Вилина обняла меня за плечи.
        - Держитесь, Аресса, я понимаю, как вам тяжело.
        - Спасибо, Вилина. Пожалуй, я пойду к себе. Едва держусь на ногах.
        Девушка не стала больше задавать мне ни единого вопроса. Я же поспешила отправиться в свои покои. Похоже, идея провести этот день в обществе не слишком удачная.
        Не успела я покинуть зал и направиться по пустым сонным после вчерашнего праздника коридорам, как меня догнал Эрик.
        Паж бежал со всех ног и запыхался.
        - Ми…миледи Аресса, - выдохнул мальчик, споткнулся и едва не свалился к моим ногам. - Вот это вам.
        Он передал мне письмо, свернутое на скорую руку, скрепленное печатью без какого-либо знака.
        - От кого это, Эрик?
        - Не могу знать, миледи. Мне передал его какой-то черный господин.
        - Черный господин?
        - Да, миледи, - мальчишка огляделся по сторонам и шепотом проговорил: - Он сильно напугал меня, миледи. Я шел из кухни и тут он вынырнул из-за угла. Такой громадный, весь в черном и таком капюшоне…
        Мальчик взмахнул руками, показывая, какой же громадный капюшон был на неизвестном.
        - Он велел срочно передать вам письмо и сказал, чтоб я никому не рассказывал о нем. И еще дал монету, - на лице пажа мелькнуло довольное выражение. Кажется, ему все больше нравилось иметь дело со мной. - Но он такой страшный. Я даже кончика носа его не видел. Вдруг, он злой колдун, миледи? Или дракон?
        Я усмехнулась, слушая его:
        - Среди моих знакомых нет колдунов и драконов, Эрик. Тем более злой колдун не дал бы тебе монету, правда?
        Мальчик глубоко кивнул.
        - Вот и славно. А теперь иди и никому не говори про черного господина, хорошо?
        - Да, миледи, я клянусь, что сохраню эту тайну, - ответил паж и смешно поклонился мне. - Иначе он придет за мной.
        Я догадывалась, откуда взялся этот господин в черном, а когда открыла письмо, лишь удостоверилась в этом. Логвар не мог показывать кому бы то ни было свое лицо, а потому напугал бедного пажонка до икоты. В письме он просил меня выйти как только стемнеет к северному выходу из замка, куда обычно ходят только слуги, чтобы попасть во внешние кладовые.
        Вечерами там не бывает людно. К тому же, есть длинная арка в стене, ведущая в город - прекрасное темное место, чтобы спрятаться или подойди незаметно.
        Едва дождавшись темноты, я надела свой старый плащ, в котором приехала, и отправилась на встречу с Логваром. Как же жалко, что нельзя пользоваться магией в замке. У короля столько людей, подобных Ронану, что меня в любой момент могут обнаружить. Сейчас бы сплести простенькое заклинание и сделаться невидимой для других. Отец говорил, что в юности сам делал так, когда сбегал из замка, чтобы как следует погулять с друзьями.
        Спустившись вниз с жилого этажа, я ощутила уже знакомый холод и отправилась в сторону кухни, о которой напоминали густые запахи готовящихся блюд. Гости выспались после маскарада и готовы снова есть, пить и веселиться, а, значит, слугам будет много работы.
        Пройдя мимо коридора, ведущего к конюшням, я остановилась. Сделала шаг назад и увидела женскую фигуру, быстро идущую вперед. Девушка то и дело оглядывалась назад, придерживая рукой капюшон, а на ее руке болтался небольшой узел.
        - Не может быть, - прошептала я, когда в очередной раз оглянувшись, девушка показалась мне похожей на Грету.
        Я пошла следом за ней и нагнала, когда та уже была у самого выхода.
        - Грета! - крикнула я сдавленно.
        Девушка обернулась и замерла. Ее лицо было бледным и взволнованным, а губы дрожали.
        - Грета, погоди. Куда ты идешь? Стой!
        Она не двигалась с места и дождалась, пока я подойду к ней.
        - Леди Аресса, простите меня, - зачем-то проговорила она. - Прошу вас, не говорите Лире ничего. Я оставила ей письмо, она поймет, когда прочитает.
        Вместо всегда веселой и улыбчивой Греты я увидела испуганную и взволнованную девушку, глаза которой горели решимостью. Сейчас она показалась мне намного красивее, чем обычно.
        - Куда ты собралась. Грета? Почему у тебя вещи? Что вообще происходит? - спросила я, надеясь, что не услышу правду.
        Она улыбнулась и виновато опустила глаза.
        - Я так люблю его, миледи, - проговорила она. - Я готова пойти с ним на край света. Вы должны меня понять. Вы ведь тоже любите принца Адриана, да?
        Я просто опешила, услышав ее слова.
        - Я видела, как вы смотрите друг на друга, - продолжила Грета. - Так же и я смотрю на своего любимого. А сейчас он позвал меня и я еду с ним.
        - Грета, постой! Подумай, тебе грозит опасность! Если узнают.
        - Когда узнают, мы будем далеко. Миледи. Аресса, я прошу вас… прошу тебя как подругу, не говори ничего и никому. Я надеюсь, принц Адриан проявит свою милость ко мне.
        - Ты уезжаешь с Ирхе? - спросила я, понимая, что никакая сила на свете сейчас не остановит Грету. Так же как не останавливала меня все это время.
        Девушка молча закивала.
        - Ты знаешь, да? Я должна благодарить тебя. Если бы не ты, мы бы никогда не встретились. Я должна ехать с ним - он мой любовник, мой любимый.
        - Грета… Неужели ты не можешь подождать еще немного? Пока завершится отбор?
        Она улыбнулась и легко мотнула головой:
        - Я не хочу ждать. Я хочу быть с ним.
        Вдали послышалось негромкое ржание лошади. Мы с Гретой как по команде оглянулись и увидели мужской силуэт в другом конце коридора.
        - Мне пора, - сказав это, она бросилась мне на шею. - Спасибо тебе за все, Аресса. Да благословят тебя боги!
        - Грета… Грета!
        Она не остановилась и не оглянулась. Прижав к себе узелок с вещами, девушка побежала прочь. Туда, где ее ждал Ирхе.
        Я же стояла как вкопанная и не могла сделать даже шаг. По моим щекам текли слезы, а горло сдавил тугой ком. Ведь это мы вместе с Адрианом сейчас должны быть на их месте. Мы! Мы должны уезжать отсюда, а не они. Боги, почему даже в этом у меня нет никаких шансов? За что вы связали меня с мужчиной, который никогда не будет моим?
        Я лишь попыталась остановить Грету, но не стала догонять. Я не пойду к ее сестре и не подниму шум, не позову стражу. Пусть уезжают и будут счастливы, если это возможно.
        Ирхе быстро обнял Грету и она скрылась из виду. Он сам узнал меня, отвесил церемонный поклон и тоже исчез. Наверное, сейчас на его лице появилась насмешка и он произнес «леди Лис», шутливо кланяясь мне. Могла ли я знать, что приняв его помощь, ввяжусь во всю эту историю и приведу в замок человека, который толкнет на бегство одну из участниц отбора?
        Постояв еще немного, я стерла с лица слезы и отправилась навстречу к Логвару. По пути мне встретились трое слуг, спешно несущих небольшие мешки. Они не обратили никакого внимания на девушку в поношенном плаще и даже не удостоили кивком головы, не говоря уж о почтительном поклоне. Я вышла из замка и в лицо дохнул морозный вечерний воздух. Арка, в которой, как я думала, должен был ждать Логвар, зияла темнотой и пугала.
        Сделав несколько шагов, я остановилась. Стоит ли мне туда входить? Чем это обернется? Не попаду ли в очередную ловушку? Вдруг, вместо Логвара меня там ждет вооруженный наемник, пришедший за моей головой? Кто знает, кому еще стали известны подробности моей биографии. Стоя в нерешительности, я заметила, как под аркой от стены отделилась тень. Человек в черном подошел к выходу и быстро поманил меня рукой. Логвар. Как и говорил Эрик, «черный господин». Я даже усмехнулась, вспомнив об этом прозвище.
        - Логвар? - осторожно позвала я, войдя под арку.
        - Лис, тише, - послышался знакомый голос.
        Слава богам, это все-таки он. Кажется, Лис, твои нервы совсем не в порядке, раз столько себе напридумывала.
        - Ты порадуешь меня чем-нибудь? - спросил он и в голосе я услышала скрытую мольбу. Как Логвар стал таким?
        Отчаявшимся, потерявшим веру в себя и испуганным. Не верится, что когда-то он был сияющим и уверенным в себе, почти всесильным в моих глазах.
        - Принц обещал тебе помочь, - ответила я. В темноте арки я не видела его лица, а лишь едва различала смутные черты. - Вы встретитесь сегодня ночью. Когда именно сказать не могу. Придется ждать, Логвар.
        - Дракон, - сдавленно ругнулся мужчина. - Я не могу ждать слишком долго, Лис. За мной следили, пока я шел сюда. Удалось оторваться, но…
        - Те, кого послали тебя убить?
        Он кивнул.
        - Не думал, что найдут в том клоповнике, где я ночевал. Мне опасно находиться на одном месте, Лис.
        - Не думаю, что кто-то решится убить тебя в замке.
        Он только усмехнулся.
        Я лихорадочно соображала, что делать. Логвар может не дожить до встречи с принцем, а я не прощу себе, если так и произойдет.
        - Вот что, - произнесла наконец, взвесив все риски. - Идем со мной. Здесь и впрямь опасно, но в замке полно других мест.
        - Что ты придумала, Лис?
        - Тебе нужно спрятаться до встречи с принцем.
        - Ну и где ты собралась меня прятать?
        - В собственных покоях.
        Логвар тихо засмеялся:
        - И как ты себе это представляешь. Лис? Да пока мы будем туда только идти, меня увидит больше народу, чем вчера на маскараде.
        - Зато там ты будешь в безопасности.
        - Нет, Лис, - это опасно для нас обоих. Не нужно рисковать из-за меня.
        - Логвар… - я не верила собственным ушам. Еще вчера он говорил, как я виновата, как должна помочь, как он сам хотел меня убить, а сейчас просит не рисковать? - Я хочу тебе помочь.
        - Если неприятности коснутся тебя, то ты уже не сможешь этого сделать.
        - Тогда вот что… - решила я. - Есть еще место. Старая северная башня. Знаешь, где она? Там ты сможешь переждать немного, а я постараюсь устроить встречу с принцем пораньше.
        - Спасибо, Лис.
        - И еще, Логвар… - стоит ли говорить сейчас? - Я призналась принцу во всем.
        Повисло молчание. Кажется, он переваривал мои слова. Затем медленно спросил:
        - И ты до сих пор не в темнице?
        - Оказалось, что Адриан все знал. Почти с самого начала.
        - Ты очень рисковала. Лис. Что будет дальше?
        - Он обещал тебе помочь и…
        - Нет, Лис, - остановил меня Логвар. - С тобой что будет дальше?
        Я не ждала этого вопроса. Никак не ждала. Логвар появился только вчера, а уже пытается вывернуть мою душу наизнанку.
        - Адриан обещал, что я смогу покинуть замок или остаться, как только он назовет свою избранницу. Это случиться совсем скоро, Логвар. Каких-то два дня.
        - Ну и что ты выбираешь? - спросил Логвар и его голос стал чуть хрипловатым. Так бывало, когда он волновался - я помню.
        - Вернусь домой.
        - Можешь вернуться на Север, если решишь, что твой дом там, - проговорил Логвар и я не стала отвечать. - А теперь иди, Лис.
        В его голосе послышались прежние приказные нотки. Такие, какими он мог заговорить со мной в Ангшеби. Логвар умел приказывать, он учился этому с рождения. Когда-нибудь он станет великим северным лордом. В том, что Логвар вернет свое положение, я не сомневаюсь. Этот мужчина был рожден, чтобы править Севером, он наследник сильного рода. Раньше тайком мечтала, что когда-нибудь произойдет что-то такое, что изменит все на свете и я смогу стать женой Логвара.
        Лежа на своей узкой кровати через стенку от леди Арессы, я представляла себе, какой будет наша свадьба, как я перестану быть девочкой на побегушках Лис и стану настоящей леди. Как меня будут уважать и принимать, как будут слушать каждое сказанное слово. Тогда я только-только попала в Ангшеби и Логвар стал первым мужчиной, под чары которого я попала. Сейчас мне казалось, что это было столетие назад.
        Сейчас все так перевернулось и я смогла бы наконец исполнить эту мечту. Только вот теперь Логвар в качестве мужа перестал быть мечтой. День окончания зимы станет главным событием года в любом из домов королевства. Снег сойдет еще нескоро, но люди как всегда торопятся поскорее оставить зиму позади. Вместе с весной закончится холод и жить станет легче.
        Оказавшись в своих покоях, я быстро переоделась и отправилась на ужин, к которому присоединились даже самые активные участники маскарада. Напившись зелий и снадобий от похмелья и головной боли господа с восторженными лицами обсуждали прошедший праздник, вспоминали наряды гостей, понижая голоса, говорили о пикантных моментах.
        Я немного запоздала и, войдя в зал, увидела королевскую семью за столом. Король выглядел болезненно. По замку прошелся слух, что его беспокоит старая рана.
        - Аресса, ну как вы? - тут же поприветствовала меня Вилина. - Отдохнули?
        - Да, намного лучше.
        - Слышали новость? Кармелия покидает отбор.
        - Признаться честно, да, слышала.
        Красивые брови Вилины поднялись в удивлении.
        - Я этому несказанно рада, - улыбнулась девушка. - Как-нибудь расскажете.
        - Несомненно.
        Я поискала глазами Эрика. Паж был тут как тут. Похоже, Ласло совсем не дает мальчику отдыха и заставляет всегда быть рядом с господами, которым может понадобиться помощь.
        - Чем могу помочь вам, миледи? - спросил мальчик, когда я подозвала его жестом.
        - Вот, держи, - сунула ему в руку записку как можно незаметнее. - Отнеси принцу. Но не сейчас, а когда он покинет зал. Все понял?
        - Да, миледи, не сомневайтесь, я все сделаю.
        - Вот и умница.
        Не знаю, слышала ли меня Вилина, но не сказала ни слова.
        Как и ожидалось, Адриан покинул ужин раньше остальных. Я с громко бьющимся сердцем наблюдала, как паж Эрик идет следом за ним.
        - Аресса, - я обернулась и увидела Лиру. Девушка была бледна из-за большого количества косметики, которое не помогло скрыть заплаканное лицо. Большинство людей конечно решат, что девушка просто плохо чувствует себя после праздника. - Вы не видели Грету?
        - Нет, - я покачала головой и запихнула стыд от только что сказанной лжи подальше. - Я не встречалась с ней со вчерашнего дня.
        Лира подсела ко мне вплотную и тихо проговорила:
        - Моя сестра сбежала с тем неизвестным любовником. Оставила письмо и исчезла. Я не знаю, что и делать теперь.
        Грета сбежала с любимым человеком, оставив сестре разбираться с новыми проблемами. Неужели она не могла подождать еще немного? Нет, конечно Грета совсем не знала, что отбор вот-вот завершится и что ее уж точно не выберут. Но теперь Лире придется как-то объяснять, куда делать ее сестра не только матери, но и королю с принцем. Я подумала о том, что могу назвать имя любовника Греты, указать место, где он живет. Лира вышлет за ними погоню. Только вряд ли это чем-то поможет. Ирхе умен и хитер и не даст себя так просто вычислить, а Грету после такого возвращения ждут позор и бесчестье. Нет уж, буду молчать, не стоит портить жизнь еще двоим людям.
        - Это ужасно. Лира, - проговорила я. - Держитесь. Мы что-то придумаем.
        Тут я увидела, что Эрик бежит ко мне с крайне взволнованным лицом.
        - Миледи! Вам нужно идти со мной. Прямо сейчас.
        Мальчик провел меня к выходу, затем свернул в узкий коридор, где я еще не была, а потом вы вышли на развилку, от которой вели еще два хода. Какой же все-таки огромный этот замок! Смогла бы я когда-нибудь как следует разобраться в нем?
        - Ваше Высочество, леди Аресса Ангшеби, как вы и велели, - поклонился паж и ушел.
        Я увидела Адриана и Эймара Делриха.
        - Твой брат в башне?
        - Да, - ответила я и, покосившись на Эймара, добавила: - В той самой, где мы встречались.
        Делрих сохранил каменное лицо, но по глазам было видно, что его это позабавило.
        - Идем туда сейчас, - сказал Адриан графу.
        - Я иду с вами, - тут же заявила я.
        - Нет.
        - Адриан, я пойду с вами.
        Принц строго посмотрел на меня, а затем мотнул головой:
        - Ладно. Идем.
        Мы пошли по одному из ходов. Здесь было холоднее и я невольно поежилась. Адриан заметил это и с усмешкой спросил:
        - Замерзла?
        - Немного.
        - Наденешь мой плащ, - сказал он и потянулся к застежке.
        Эймар опередил его, быстро накинув на мои плечи свой.
        - Не стоило, - проговорил принц.
        - Вы ценнее, чем я, милорд.
        Адриан нахмурился и ничего не ответил.
        Я шла за ними, торопливо поправляя на себе плащ, и думала об услышанной только что фразе. Будущего короля должны окружать преданные люди. Настолько преданные, что готовы сознательно подвергать риску собственные жизнь и здоровье.
        Замок был выстроен в те времена, когда Ольгранд еще не был крупным и хорошо защищенным городом. Короли прошлого должны были предусмотреть пути отхода на случай войны или нападения, а потому ходили слухи о системе тайных ходов, ведущих к подземелью, откуда можно было сбежать далеко за пределы города. Кажется, именно по таким тайным ходам мы сейчас и шли. Адриан и Эймар разбирались в них на два счета, а вот я просто шла за ними и не вмешивалась в негромкий разговор.
        Наконец мы вышли к старой двери из потемневшего дерева.
        - Я пойду первым, милорд, - сказал Эймар и взялся за ручку.
        Когда он открыл дверь, я увидела знакомую винтовую лестницу, уводящую вверх.
        - Не может быть, - прошептала пораженно. - Мы в башне?
        - Да, - кивнул Адриан. - Просто вошли в нее с самого низа, а не по галерее.
        - Я подам знак и тогда идите за мной, - сказал Делрих.
        - Нет, стойте.
        Они оба посмотрели на меня так, что захотелось провалиться сквозь землю.
        - Лучше пойти мне. Логвар может решить, что Эймар - охотник за головами. К тому же, он собирается оставить факел здесь и не привлекать внимание, так?
        - Это опасно, миледи, - проговорил Эймар, явно недовольным моим предложением.
        - Опасно, - согласился Адриан. - Но она права. Логвар ожидает нападения и готов его отразить в любой момент. Ни одного из нас он не знает, Эймар.
        - Как скажете, милорд. - не стал спорить граф.
        - Будь осторожна, - сказал принц, быстро сжав мою ладонь.
        Я только кивнула.
        Поднимаясь по крутым ступеням и опираясь на стену, чтобы не свалиться кубарем, я на всякий случай сплела легкой защитное заклинание, ощущая легкое приятное покалывание на пальцах свободной руки. Сила откликнулась на зов так быстро и охотно, что я невольно вспомнила, сколько времени уже не прибегала к магии. Такими темпами ты, Лис, растеряешь все немногочисленные навыки.
        Поднявшись до площадки, где был выход на галерее, я осмотрелась. В лунном свете не было никого - Логвар умел хорошо прятаться. Помедлив, шагнула вперед и вышла на середину, где бы меня было видно со всех сторон.
        - Лис, - услышала я и оглянулась по сторонам.
        Никого.
        Медленно подняв голову, я увидела, что Логвар смотрит на меня сквозь дырку в деревянному полу.
        - Дракон, - выдохнула я, стряхивая с пальцев заклинание. Кажется, проскочило несколько голубоватых искр и Логвар их заметил. - Как я испугалась… Принц здесь. С тобой все в порядке?
        - Да, - коротко ответил мужчина. - Я спускаюсь.
        Через пару минут Адриан и Логвар встретились лицом к лицу.
        Я наблюдала за ними, затаив дыхание. Эти двое никогда не были союзниками и уж тем более друзьями да и вряд ли станут последними. Логвар считал оскорбительным само существование принца, хоть и понимал необходимость союза с короной. А Адриану нужен был Север, поддержку которого получить оказалось едва ли не непосильной задачей. Эймар Делрих наблюдал за ними, держа ладонь на рукояти клинка. В любой момент он готов был вступиться за своего принца и убить любого, кто встанет на пути.
        Логвар быстро и без лишних подробностей описал все, что с ним произошло, а Адриан слушал и лишь кивал. Я знала, что сейчас он принимает решение. В тусклом свете, проникающем снаружи можно было различить напряжение на лице принца. Сейчас Адриан боролся с собой, пытаясь примирить желания поставить северянина на место и принять решение, правильно для страны. Этот разговор решит ход истории и по коже позли мурашки, когда я думала об этом.
        - Я прошу вашей защиты и помощи, милорд, - проговорил Логвар и мне показалось, что я ощутимо услышала натужный скрип, с которым произнесены эти слова. - Если Колтоны убьют меня, то Север окажется по их властью и вы потеряете его.
        Адриан немного помолчал.
        - Да, - сказал он. - Это верно. Но если я попытаюсь выбить Колтонов из Ангшеби, я все равно его потеряю. Сколько домов встанет на вашу сторону, Логвар?
        - Большинство, - уверенно ответил северянин. - Колтонов не любят, у них не так много союзников.
        - И вы уверены, что лорды пойдут за вами, если вы принесете мне присягу?
        Я не ждала этого вопроса. Как и Логвар.
        - Я сделаю все, чтобы они пошли, - ответил он.
        Принца-бастарда не любят на Севере. Я прекрасно помню, сколько недовольных голосов слышалось, когда дому Ангшеби оказали честь участвовать в отборе.
        - Я дам присягу, если вы поможете вернуть мой дом, - проговорил Логвар.
        - Что ж, тогда с этой минуты вы, Логвар Ангшеби, под моей защитой.
        Адриан протянул руку и Логвар тут же пожал ее. Они смотрели друг на друга неотрывно, глаза в глаза. Мне казалось, что и я ощущаю это напряжение между ними.
        - Идемте со мной, - проговорил Адриан. - Вы будете в безопасности.
        Не успел он развернуться в сторону лестницы, как вечернюю тишину прорез свист. Адриан схватился за плечо и зашипел.
        Стрела, оцарапавшая его, ударилась о каменную стену и упала на пол.
        - Уходим! - крикнул Эймар, закрывая принца собой.
        - Элиса, быстрее! Логвар!
        Запутавшись в длинном платье, я упала и Логвар, помедливший, чтобы помочь мне, получил вторую стрелу.
        - Логвар! - закричала я.
        - Я жив, Лис, - сдавленно протянул он и, схватившись за бок, пошел вниз следом за мной.
        Мы молниеносно спустились вниз и как только дверь, ведущая в потайной коридор, закрылась, Логвар тяжело привалился к стене. В мерцающем свете факела я увидела, что по его одежде расползается темное пятно. В руке мужчина держал обломок стрелы с пестрым оранжево-зеленым оперением.
        - Логвар, как ты?
        Морщась от боли, он облизал высохшие губы и неопределенно качнул головой.
        Делрих взял обломок стрелы и внимательно взглянул на оперение.
        - Это наемники, - произнес он. - Такие стрелы есть только у одной гильдии. В вас есть драконья кровь, Логвар?
        - Нет. И ни в ком из моего дома, - в его голосе, даже несмотря на ранение и слабость, послышалось отвращение.
        - Тогда вам срочно нужны лекари и маги. В этой гильдии, - он подбросил обломок стрелы на ладони, - стрелы чаще всего отравлены.
        - О боги, - прошептала я и взглянула на Адриана. Его плечо было лишь оцарапано, но принцу точно не грозит смерть от яда. Вряд ли наемники стали тратиться на изготовление яда для убийства колдовской крови, если шли охотиться на Логвара. - Ему срочна нужна помощь. Адриан?
        Принц бросил на меня слегка удивленный взгляд, а потом произнес в сторону Логвара, который ожидал своей участи и становился все бледнее:
        - Идемте в мои покои. Элиса, найди Целителя Жерома, пусть немедленно идет ко мне со своими помощниками.
        - Да, хорошо, - кивнула я.
        - Спасибо, Ваше Высочество, - проговорил Логвар.
        - Мы заключили договор, - голос Адриана прозвучал равнодушно. - Вы под моей защитой.
        Адриан терпеливо дожидался, пока один из помощников целителя закончит перевязывать его плечо. Он не говорил при нем ни слова, а я тихонько ждала, сидя в кресле. Нервная дрожь все никак не проходила и я надеялась, что она пройдет после отвара, который мне сразу же дал целитель Жером.
        - Вот и все. Ваше Высочество, - сказал парень, завершив перевязку. - Рана неопасная и скоро заживет. Постарайтесь пока не нагружать руку и не тренируйтесь в ближайшую неделю. Я буду приходить каждый день и делать перевязку.
        - Спасибо, - коротко ответил принц.
        Он тут же стал натягивать рукав рубашки и сделал вид, что не заметил осуждающего взгляда молодого целителя. Я тоже промолчала, не понимая, почему Адриан не снял рубашку целиком, а только один рукав. Это ведь причиняет такие неудобства. Быть может, его смутило мое присутствие? Неужели это могло его смутить?
        - Миледи, - целитель обратился ко мне. - Вам лучше?
        - Немного, - только пожала плечами я.
        - Отвар подействует не сразу. Вам нужно хорошенько выспаться сегодня.
        - Да конечно.
        По лицу целителя было видно, что обоими пациентами тот недоволен. Поклонившись нам, он ушел в комнату, где лежал Логвар.
        Я отставила чашку и подошла к Адриану. Присев рядом на диван, коснулась его раненого плеча.
        - Тебе больно?
        - Немного. Это просто царапина, Лис.
        - Я очень испугалась, - призналась я в ответ. - Если бы с тобой что-то случилось из-за меня…
        - Не говори ерунды. Если бы со мной что-то и случилось, то точно не из-за тебя. Иди сюда, ближе.
        Я придвинулась к нему, стараясь не касаться раненой руки, но Адриану пришлась не по вкусу такая осторожность. Он сгреб меня в охапку и и притянул к себе, тут же шумно выдохнув.
        - Прости, - прошептала я. - Тебе нельзя нагружать руку, помнишь?
        - Да, помню, нельзя, - согласился он и тут же прижал меня к себе, наплевав на запреты целителя. - Драконья кровь заживает быстро, не переживай за меня.
        Я ощутила, как губы коснулись моего виска, мочки уха, шеи. Сильные руки обнимали за талию. Прижавшись к Адриану так близко, я ощущала биение его сердца, тепло тела и мне как никогда раньше хотелось быть с ним вечно.
        - Ты рисковала не меньше, чем я, - проговорил принц. - Ради человека, который тебе никто, Лис. Это достойно восхищения.
        - Я вызываю восхищение только поэтому?
        Адриан снова поцеловал меня в висок и я почувствовала его улыбку.
        - Нет, ты просто восхитительна.
        - А вы слишком хорошо умеете льстить, мой принц.
        От его прикосновений по телу разливалась сладкая нега. Хотелось прижаться к нему крепко-крепко, быть так близко, насколько это возможно. Разум твердил мне, что нужно гнать эти ощущения прочь, иначе после будет еще больнее. Но тело отзывалось на каждое его касание, каждое движение и я ничего не могла с этим поделать.
        - Я хочу чтобы ты осталась в замке после отбора, - слова Адриана вернули меня в реальность.
        - Но ты обещал, что я смогу уйти. Ты говорил, что отпустишь.
        - Отпущу. Я сдержу свое слово, Лис, если ты решишься. Но я хочу, чтобы ты осталась.
        - В каком качестве, Адриан? Твоей любовницы?
        Я ждала, что мои слова могут оскорбить его или обидеть. Но принц остался спокоен.
        - Ты заслуживаешь большего, чем место фаворитки. Но это единственная возможность для нас быть вместе.
        - После отбора у тебя будет жена, твоя королева. Разве она позволит?
        - Ее никто не спросит, Лис. Если бы мой отец спрашивал чье-то мнение, я бы никогда не родился.
        - Но твой отец устроил жизнь твоей матери вдали от двора. Ей могла грозить какая угодно опасность здесь, в столице. Ты хочешь для меня того же?
        Адриан немного помолчал.
        - Ты права, Лис. Знаешь, я был очень расстроен смертью брата. Мы не были с ним дружны или близки. Рикар был избалованным чванливым придурком. Но он был наследником, а я бастардом. Бастардом мне нравилось быть больше - все было проще.
        Будь Адриан бастардом ничто не помешало бы нам быть вместе. Для этого мне не нужны были бы чужое имя и целая паутина лжи.
        - Прости меня, - прошептала я, пытаясь освободиться из его объятий. - Я не смогу остаться здесь и видеть, как ты женишься на другой.
        Я сделала попытку встать, но Адриане не позволил по-прежнему прижимая меня к себе.
        - А я не позволю тебе вернуться на Север с Логваром.
        - Что ты такое говоришь? - я обернулась и заглянула в его лицо. На нем не было ни тени злости и ревности, лишь ледяное спокойствие и решительный взгляд.
        - Думаешь, это так легко скрыть? Я прекрасно видел, как он смотрит на тебя. А о том, что наследник дома Ангшеби испытывает неподдельный интерес к компаньонке своей сестры, я знал давно.
        - Но как? - только и сумела спросить я. Логвар никогда не ухаживал за мной, не делал никаких официальных знаков внимания, не проявлял чувства на людях.
        - Точно так же, как и узнал твое имя.
        - Я не собиралась ехать на Север, Адриан. Я хочу вернуться к своей семье.
        Он помолчал, а потом коротко коснулся моих губ и проговорил:
        - Если это твое решение, то я помогу тебе. Ты отправишься домой под охраной и сможешь немного поправить дела.
        - Адриан, ты предлагаешь мне деньги?
        - Ты бедна как храмовая мышь, - напомнил принц и от его слов совсем не стало обидно. - Я хочу помочь тебе хотя бы немного. И помни, ты всегда можешь попросить меня о помощи. К тому же, если ты захочешь выйти замуж…
        - Все! Адриан, прекрати! - перебила я, сбросив с себя его руки и сделав несколько шагов в сторону. - Не могу больше говорить об этом! Со мной слишком много всего случилось и скоро я потеряю тебя. Пожалуйста, не делай мне еще больнее…
        Принц никак не отреагировал на эту вспышку. Не бросился меня успокаивать, не стал ругать или повышать голос.
        - Послушай, Лис, - произнес он, выждав паузу после моих слов. - Мне тоже непросто говорить об этом. Я люблю тебя и хочу сделать все, чтобы ты была счастлива. Насколько это возможно. Если мы не сможем быть вместе, то позволь хотя бы устроить твою жизнь так, чтобы ты ни в чем не нуждалась.
        - И ты готов даже выдать меня замуж за другого? - спросила я, чувствуя, что голос дрожит и слезы вот-вот покатятся по щекам.
        - Готов, если ты этого хочешь. За того, кого выберу сам.
        - А если мне не понравится твой выбор?
        - Думаю, мы сможем это решить. Я бы не стал заставлять тебя жить с человеком, который тебе противен. Если ты захочешь, Лис, - он сделал выразительный акцент на слове «захочешь». - У тебя будет достойная партия. Но это не Логвар Ангшеби.
        Я понимала, что он прав. Я видела лицо Адриан, видела холодную решимость в глазах, видела, как трудно ему говорить все это. Но все равно не смогла сдержаться, чтобы не спросить:
        - Ты ревнуешь или ненавидишь его?
        - И то, и другое, - прямо ответил принц.
        Глава одиннадцатая
        Королева Кетрин принесла с собой множество традиций и преобразила королевский двор. Эта женщина стала настоящей хозяйкой в замке и, по словам старожилов, еще никогда тут не было так уютно. Одной из традиций стало подношение даров. В честь календарного окончания зимы в замок приглашались представители каждого знатного дома королевства. В назначенный день Его Величество король проводил церемонию подношения даров богам за то, что они позволили его народу благополучно пережить очередную зиму. А после в большом зале приехавшие гости выражали монарху свое почтение и дарили какие-либо подарки.
        Мой дом Роури был включен в список приглашенных лет семьдесят назад, когда состояние семьи еще было на плаву и мы имели какое-то влияние. Сейчас от былых времен остались только мечты моей матушки о том, что кто-то из ее детей сумеет прибывать в королевский замок в качестве гостя. Отец в отличии от нее жил реальностью - он сводил концы с концами, считал запасы зерна и количество обработанных земель, искал выгоду, чтобы прокормить людей. А вот матушка все детство твердила нам, что нужно не сидеть сложа руки, а как-то пробиваться наверх. Идти на военную службу, искать выгодную партию для замужества. Ей совсем не нравилось смирение отца со своей судьбой.
        Вилина сегодня просто сияла, сидя на специально выстроенном помосте с другими претендентками. В ее прическу были вплетены нежно-розовые живые цветы, стоившие очень дорого зимой. Сама укладка напоминала собой корону и девушка выглядела ни дать ни взять королевой. Лира рядом с ней была поникшей и грустной. По ее красным глазам было видно, что она много плакала.
        - Как ваши дела? - спросила я, сев рядом с ней.
        - Плохо, Аресса, - вздохнула девушка. - Грета как сквозь землю провалилась. Я посылала за ней своих людей. Тайно и тихо, что не спровоцировать скандал, но ее нигде нет. Меня все спрашивают, где она и приходится врать, что Грета больна. Я заплатила слугам, но, боюсь нам не избежать сплетен.
        Она оглянулась и, убедившись, что никто не подслушивает, продолжила:
        - Знаете, мне тут шепнули, что отбор скоро завершится. Всего через пару дней и… в общем, я надеюсь, все обойдется. Грета натворила глупостей, но я не хочу, чтобы ее предали суду за измену принцу.
        В ответ я улыбнулась. Лира думала, что Адриан не стал бы судить девушку, которая сбежала за любимым. Знай она принца так, как я, ни за что бы так не подумала. Адриану по большому счету было плевать на отбор, сделанный просто для видимости и соблюдения обычая. К тому же, он не жесток и не мстителен, принц не будет гоняться за каждой девицей, вздумавшей неосторожно влюбиться.
        - Я тоже слышала что-то такое, - ответила Лире. - Обещаю вам, что никому ничего не скажу. Будем надеяться, все обойдется.
        Вернетесь домой и тогда начнете настоящие поиски.
        - Спасибо вам, - поблагодарила Лира. - Простите, что жалуюсь вам.
        В зале становилось все больше народу. Я смотрела как королевская семья заняла свои места. Адриан опустился на трон. В темно-синей одежде и тонкой золотой короне с черными агатами, которая полагалась наследнику. Глядя на него, я просто не могла оторваться. Как же он красив, как ему идет корона и как великолепно он будет смотреться в роли короля. Восхищение перемешалось с болью при мысли, что Адриан никогда не будет принадлежать мне.
        Принц перехватил мой взгляд и кивнул. Я ответила.
        Прошлой ночью едва сомкнула глаз, все думая о нашем разговоре. Адриан совершенно прав - меня не ждет ничего, если я вернусь домой. Но и остаться в роли его любовницы просто невозможно. Быть может, стоит и впрямь подумать о выгодном замужестве, в котором спасение от бедности станет утешением для разбитого сердца? А станет ли? Чтобы принять предложение Адриана нужно хотя бы для начала остыть и все спокойно обдумать. Сейчас я и представить не могу, что рядом со мной будет какой-то другой мужчина.
        Из задумчивости меня вывел голос пажа, объявившего следующих гостей:
        - Герцог Алвин Уинброк с молодой супругой леди Элисой, в девичестве Роури.
        Услышав собственное имя я замерла. По телу пробежался холодный озноб, а в легких не осталось воздуха как будто я разом разучилась дышать.
        Придворные по залу зашептались.
        - Герцог женился? - спросил кто-то из девушек за моей спиной. - Надо же! Кто эта, как ее… Роури? Кому удалось заполучить такого жениха?
        - Быть может, он лишил ее невинности и она беременна? Никто не слышал об этой свадьбе.
        - Точно-точно. О женитьбе герцога знала бы вся округа.
        Их голоса звучали для меня как будто бы сквозь сон. Медленно поворачивая голову ко входу в зал, я успела заметить встревоженное лицо Адриана.
        Двери распахнулись. В зал вошел герцог Алвин Уинброк, сияющий и как всегда безупречный, а рядом с ним под руку шагала улыбающаяся Аресса Ангшеби в роскошном золотом платье. Мое сердце заколотилось так, что я едва слышала все, что происходит, наблюдая за парой. Они неспешно шли по залу.
        Герцог по-светски приветливо улыбался, а Аресса все крутила головой, выискивая кого-то. Наконец она увидела меня и кивнула. Я так растерялась, что едва ли сообразила ответить ей. Герцог со своей женой тепло приветствовали короля и королеву, поклонились Адриану, который внимательно смотрел на девушку и что-то у нее спросил.
        После того, как их подарок был преподнесен, герцог с женой снова прошли мимо меня. На этот раз Аресса быстро и резко кивнула мне, делая знак глазами. За то время, что я служила ей, у нас появились свои жесты. Этот я поняла без промедления. Дождавшись, пока появятся другие гости, а герцог и Аресса скроются в толпе, я оглянулась по сторонам и поймала на себе предостерегающий взгляд Адриана. Принц против того, что я задумала. Увидев, как поднимаюсь со своего места, быстро сказал что-то Делриху. Клянусь богами, теперь тот увяжется за мной.
        Покинув зал, я остановилась. Куда идти дальше? В толпе людей, ожидающих своей очереди легко затеряться и даже если Аресса здесь, как ее найти?
        - Миледи, прошу за мной, - услышала я и увидела перед собой уже знакомого и чрезмерно высокомерного слугу герцога. - Вас ждут.
        Он вывел меня из толпы и направился в жилое крыло.
        - Это покои герцога и герцогини, - сообщил слуга возле одной из дверей. - Прошу вас.
        Мальчик открыл мне дверь.
        В комнате тут же увидела Арессу. Девушка сидела в кресле и улыбалась. Как только я вошла, она встала и бросилась ко мне с объятиями.
        - Лис, как же я рада тебя видеть! Ты чудесно выглядишь. Раньше казалась такой замарашкой, а теперь просто леди.
        - Аресса, - я была совершенно ошарашена ее поведением и едва ли сумела собрать мысли в кучу. - Вы живы, слава богам. Я просто не ожидала, не могу поверить…
        - Лис, - она только покачала головой. - Столько всего произошло. Я тебе все расскажу, но не сейчас.
        - Вы замужем за герцогом?
        - Да, - довольно мурлыкнула Аресса, демонстрируя мне кольцо. - Кстати, перестань называть меня на «вы». Ты больше не моя компаньонка. Ты такая умница, Лис! Я боялась, что не догадаешься.
        - Ты об отборе? - спросила я, все еще не веря собственным ушам.
        Я была рада узнать, что Аресса жива. Но ожидала от нее самого плохого - скандала, проклятий, требований отрубить голову самозванке. Сейчас же девушка улыбалась, радовалась и… благодарила за ложь?
        - Знаешь, мне и самой не раз приходила эта мысль, - уже спокойно заговорила Аресса. - Что могло быть хуже, чем стать невестой бастарда, верно? Ты и сама теперь знаешь. Я уже слышала местные слухи. Говорят, он тебе благоволит. Бедная моя Лис!
        - Погоди-погоди, - остановила я. - Аресса, ты серьезно хотела заменить себя на отборе?
        - Ну да. Меня никто не знает за пределами Севера, тебя тоже. Почему бы и нет? Я воображала себе это много раз и Алвин мог бы помочь. Правда, мой несносный брат собрался заявиться в столицу и все бы испортил. Но, видимо, боги услышали мои молитвы. Жаль, что все получилось так…
        Она на мгновение замолчала и тут же продолжила:
        - Твоя ложь - ужасное преступление, Лис. Но она помогла мне. Никто не искал меня на севере и я сумела спокойно выйти замуж за любимого. Правда, пришлось немного приврать и назваться твоим именем. Так выглядело намного правдоподобнее.
        Чем больше она говорила, тем сильнее шумело у меня в ушах. Как будто в голове поселился рой пчел. Если до этого собственная ложь казалась сложной задачей, то теперь стала просто неразрешимой.
        - Аресса, ты вышла замуж под моим именем?
        - Нет конечно, Лис. Бумаги и обряд были совершены с Арессой Ангшеби. Но в глазах людей я все это время была несчастной компаньонкой Элисой Роури, которую герцог благородно спас в лесу. Ну сама посуди. Не называться же мне именем служанки.
        - Вот это да… - выдохнула я и потерла лоб.
        - Лис, ты побледнела. Смотри не рухни в обморок. Кстати, как там Логвар? Последний раз я видела его, когда братец собирался в Ольгранд.
        - Логвар в порядке. Вчера он был ранен, но ему оказали помощь. Он под защитой принца.
        - Славно, - на лице Арессы появилось знакомое брезгливое выражение. - Мой брат заключил союз с бастардом. Наш дом и без того на краю, а он еще смеет позорить его.
        - Ты не права, - ответила я. - Принц искренне хочет помочь. Союз с ним жизненно необходим Логвару.
        - Лис, неужели ты будешь его защищать? Или все-таки тебе он нравится?
        - Кто?
        - Логвар, кто же еще! Думаешь, я не замечала ваши с ним шашни?
        Как я могла надеяться, что Аресса изменится? Даже после всего пережитого она осталась все той же взбалмошной невыносимой девицей, думающей только о чистоте происхождения и о себе любимой. Ни гибель родных, ни падение дома не сумели повлиять на нее.
        - Между мной и Логваром ничего нет, - ответила я на что Аресса только усмехнулась:
        - Лис, дорогая, не хочешь же ты сказать, что у тебя что-то есть с бастардом? Лис?
        Я и раньше не питала к Арессе теплых чувств, а сейчас и вовсе захотелось как следует надавать ей подзатыльников как я обычно поступала с младшими братьями, когда те плохо себя вели. Девушка так уничижительно говорила об Адриане - о человеке, которого совсем не знает, да еще и насмехалась над моими чувствами.
        - Ох, Лис, бедняжка, - на лице Арессы читалось неподдельное сочувствие. - Уж лучше бы ты связалась с моим невыносимым братом, чем с этим… принцем. Это ведь такая неудача найти мужчину с дурной наследственностью да еще и такого, с которым у тебя нет шансов.
        - Оставим эту тему, - коротко отрезала я не в силах больше слушать ее сетования. - Давай лучше подумаем, что нам всем делать дальше? Ты теперь жена герцога. Когда собираешься раскрыть настоящее имя?
        Аресса как-то неловко улыбнулась и повела плечами.
        - Нескоро, Лис. Пойми, пока меня считают компаньонкой леди Ангшеби, мне не грозит опасность. Посмотри на Логвара - он не скрывал своего имени и его едва не убили. Я хочу остаться Элисой Роури, пока все не встанет на свои места.
        - А как же твой брат, Аресса? Неужели вы с герцогом собираетесь ждать, пока Логвар вернет себе герб и замок?
        - Ну что ты! - возмутилась девушка. - Неужели считаешь меня таким чудовищем? Нет, Лис. Алвин поможет Логвару. Даст людей, деньги, поддержку. Просто мне пока лучше оставаться в тени.
        Я просто отказывалась верить тому, что вижу. Арессу, леди Севера, отказывалась назвать свое настоящее имя даже ради того, чтобы вернуть себе Ангшеби. Похоже, Логвар был прав, когда говорил, что она натворила столько глупостей.
        - Логвар - лорд Ангшеби, а ты его сестра, Аресса, - снова попыталась втолковать я. - Вы двое - последние наследники дома. Вместе будет куда проще вернуть все, что у вас отобрали. Да, наследование идет по мужской линии, но ты вышла замуж и тебе полагается немалое приданое. А, учитывая, что из вашей семьи больше нет наследников…
        - Ты, похоже, неплохо разбираешься в вопросах наследования, Лис, - с недоверием проговорила Аресса.
        - Да, я отлично в них разбираюсь. У меня четверо братьев, две сестры и груда камней, оставшихся от родового замка. Я умею считать деньги, Аресса, и советую тебе озаботиться этим.
        - И что же ты предлагаешь, Лис? Просто пойти к королю и во всем признаться? Ты хоть понимаешь, что нас обеих могут казнить.
        - Для начала стоит поговорить с Адрианом. Уверена, он тебя выслушает.
        - Между вами и впрямь что-то есть, раз ты так уверена, - снова завела свою песню Аресса. Как будто у нее нет других проблем!
        Как я только могла терпеть все время, пока служила ей? Эта девушка просто невыносима. Сейчас, отвыкнув от роли молчаливой блеклой компаньонки, я ощутила, как же Аресса меня бесит.
        - Принц выслушает тебя, потому что меня он уже выслушал!
        - Лис…только не говори, что ты призналась ему… Лис, ты погубишь нас всех! Эту тайну нужно было хранить до конца и…
        - Аресса, тайна уже не была тайной, поэтому тебе лучше как можно раньше поговорить с Адрианом. И Логваром. Нельзя терять ни минуты. Колтоны заняли Ангшеби, у них много людей и оружия. Они могут поднять Север и начать войну, как ты не понимаешь?
        - Лис, что ты несешь? - уже серьезно спросила Аресса. - Я ничего не понимаю.
        Вздохнув, я принялась рассказывать Аресса о встрече с Логваром, об их договоре с принцем и о том, как я в конечном итоге во всем ему призналась.
        - Поверить не могу, - проговорила Аресса, когда я завершила свою речь. - Лис, мне нужно обдумать все, что я услышала.
        - Времени нет.
        Она взглянула на окна, за которыми стремительно темнело.
        - Я должна посоветоваться с мужем, Лис. Обещаю к ужину принять решение.
        - Тогда встретимся за ужином.
        - Погоди, Лис, ты собираешься уходить? Не расскажешь мне самого главного? Что у тебя с бастардом?
        Боги, как же она невыносима! За эти пару часов я рассказала Арессе столько, что горло пересохло, а она требует еще.
        - Об этом поговорим позже.
        - Лис, спасибо тебе большое, - Аресса поднялась и обняла меня на прощание. Второй за этот день. Чем же я заслужила такую любовь? - Прости, если раньше обижала тебя. Ты всегда казалась такой тусклой и глупой, а ты, оказывается, можешь быть настоящей леди и преданным другом.
        - Я, пожалуй, пойду.
        Закрыв за собой дверь покоев герцога и герцогини Уинброк, я воззвала к богам и попросила у них ниспослать побольше терпения. Никогда, больше никогда я не вернусь на Север! Одна только мысль о том, что там придется снова встречаться с Арессой, вызывает желание сбежать как можно дальше.
        Граф Делрих, ожидающий меня неподалеку от герцогских покоев, не стал сюрпризом. Хотя, я думала, он появится куда раньше.
        - Позвольте проводить вас, - сказал он, галантно предложив мне руку.
        - Благодарю, но справилась бы сама.
        - Успели изучить замок, леди Элиса.
        Я даже не удивилась и лишь одарила его почти равнодушным взглядом. После разговора с Арессой сил на эмоции почему-то не осталось.
        - И вы в курсе?
        Эймар только кивнул.
        - Тогда вы догадываетесь, кто такая жена герцога Уинброка?
        - Вполне. Я лишь жду, пока вы подтвердите мою догадку.
        - Подтверждаю, - устало ответила я. Играть в словесные игры ну вот совсем не хотелось.
        - Так быстро? - граф удивленно улыбнулся. - Вы ведь еще не знаете, о чем я догадался.
        - Вряд ли у вас было вариантов больше одного.
        - Верно подмечено. Как прошла ваша беседа?
        - Не без сложностей. Но теперь мы обе понимаем, что к чему.
        - Вот и славно. Мне бы хотелось расспросить вас прямо сейчас, но, увы, нет времени. А вот Его Высочество с удовольствием послушает вашу историю.
        Тут я остановилась и взглянула на него.
        - Адриан хочет увидеться со мной? Когда?
        - Тише, Элиса, не стоит так волноваться и привлекать внимание, - граф снова положил мою руку на собственный локоть. - Вы же не хотите, чтобы о вас снова пошли сплетни, верно?
        Он прав. Я устала и была так сбита с толку, что совершенно не заметила, как мы шли по оживленному коридору, где в это время полно людей.
        - Адриан хочет встретиться с вами сегодня ночью.
        - Где?
        - В свете последних событий вам лучше не бродить по замку одной, Элиса. Принц сам придет к вам.
        - А если его кто-то увидит? Или мои служанки?
        - Это уже не ваша забота, - мягко проговорил Делрих. - К тому же, как вы, наверное, догадались, «ваши» служанки подчиняются мне.
        - Нетрудно было догадаться. Расскажете, кто они такие на самом деле?
        Делрих только хмыкнул:
        - Мои люди. Надежные и хорошо обученные. Других я бы просто не посмел к вам приставить.
        - Что значит, «приставить»?
        Мы наконец-то свернули в жилое крыло, где располагались мои покои и я выдохнула, убрав с лица светскую улыбка. Эта улыбка оказалась самой отвратительной вещью в придворной жизни - стоило ее только нацепить, как улыбка намертво прирастала к тебе и появлялась на лице даже в моменты, когда впору выть на луну.
        - Адриан просил меня приглядывать за вами, Элиса. Вы под надежной защитой, пока находитесь в замке и пока будете в пути до дома.
        - Благодарю вас, - ответила я и мы остановились у дверей.
        - Благодарите принца. Я лишь выполняю его приказы.
        - Эймар, скажите, - я отбросила церемонии и обратилась к графу по имени. Все вокруг считали, что меня можно называть просто Элисой, Лис, так чем я хуже? - Как Логвар? Я смогу его увидеть.
        Делрих насмешливо улыбнулся:
        - Сможете. Но я бы не советовал.
        - Это еще почему?
        Он подошел ко мне ближе, чуть склонился и, понизив голос, проговорил:
        - Вы не в том положении, чтобы рисковать, Элиса. Тем более, чтобы рисковать любовью и доверием принца. Сейчас Логвар вне опасности и Адриан поможет ему. Но не стоит целиком полагаться на свои чары. Ни одному мужчине не понравится, если ему предпочтут другого. Подумайте об этом.
        Легко склонив голову, Эймар ушел. Я потерла лоб и отправилась в свои покои. Клянусь драконьей кровью, что как только все это закончится, вначале как следует высплюсь, а уж потом буду горевать о тяжелой судьбе.
        Приближалось время ужина и я была во всеоружии. Синее платье сидело идеально по фигуре, волосы накручены крупными локонами и собраны в нехитрую прическу, а на лице довольно скромный макияж. Выгляжу если не идеально, то, во всяком случае достойно. Надеюсь, Адриану понравится.
        Я была рада, что принц снова хочет со мной увидеться. Только вот при мысли об этом где-то внутри надоедливой занозой засело ощущение последней встречи. Втайне я надеялась, что наш разговор в его покоях как раз такой встречей и станет. Я пыталась попрощаться с Адрианом, думала, что так будет легко увидеть его выбор в пользу другой, узнать об их скорой свадьбе, жить дальше. Это новое свидание грозило разорвать мое несчастное сердце на части. Я безумно хотела встретиться с ним, но знала, что так моя боль увеличится во сто крат.
        Фрея и Тира куда-то исчезли как только помогли мне подготовиться к ужину. Они вели себя как ни в чем не бывало, но по взглядам было ясно - Делрих велел им не беспокоиться меня этим вечером.
        К ужину собралось небывалое количество гостей. Все, кто утром выражали свое почтение королю и королеве, были разряжены в пух и прах и явились в большой зал. Я заняла место рядом с Вилиной и Лирой, которая немного пришла в себя и выглядела немного лучше.
        - Как вы? - спросила я. В ответ девушка лишь пожала плечами:
        - Новых вестей нет. Держусь как могу.
        Я только пожала ей руку. Что еще говорить, если я скрываю тайну побега ее сестры?
        Вилина сегодня не только сияла, но и была в прекрасном расположении духа. Даже привычных язвительных замечаний из ее уст не звучало.
        - Вы готовы веселиться всю ночь, Аресса? - спросила она.
        - А разве придется?
        - Придется. Сегодня столько гостей, что королева устроила массу развлечений. Всем хочется отметить день окончания зимы как следует. Так что, составите мне компанию?
        - Возможно, только ненадолго. Что-то я не готова к очередной безумной ночи развлечений.
        - Стоит только начать, Аресса, - подмигнула мне Вилина. - Сегодня я намерена танцевать с принцем.
        - А ему вы об это сказали? - спросила с легкой ноткой превосходства. Уж я точно знаю, где сегодня будет Адриан.
        - А зачем? - не смутилась Вилина. - Если та девица в красном пригласила его на маскараде, то чем я хуже.
        - Верно. Ничем. Выпьем за это?
        Мы чокнулись бокалами и я не без удовольствия представила себе, как Вилина будет до-о-олго искать Адриана по всему залу, чтобы пригласить на танец.
        На другом конце стола я заметила Арессу, которая улыбнулась и махнула рукой.
        - Прошу прощения, я скоро вернусь, - сообщила я Вилине.
        - Погодите. Вы идете к герцогине?
        Вот ведь внимательная! Ну ничего от нее не скроешь.
        - Аресса, скажите, она и впрямь была вашей компаньонкой? Простите, но слухи ходят разные.
        - Да, Вилина, это правда.
        Она хотела спросить что-то еще, но я быстро ушла. Вилина слишком внимательна и любопытна, она хочет быть в курсе всех вещей на свете, что будет плюсом для будущей королевы. Но сейчас ей совершенно ни к чему вникать в эту историю.
        Аресса с мужем заняли места намного ближе к королевской семье, как и полагалось их положению. Здесь были лучше слышны песни менестрелей и можно было разглядеть какого цвета камешки в серьгах королевы Кетрин. Герцогиня Уинброк выглядела прекрасно, но казалась взволнованной. Увидев меня, она встала из-за стола и пошла навстречу. Мы улыбнулись друг другу, приложились щека к щеке как делают близкие подруги.
        - Ты красотка. Лис, - сказала Аресса. - Жаль, что в Ангшеби ты так не выглядела.
        - У меня было мало платьев, - ответила я, тут же вспомнив, как Аресса отнеслась к моему жалкому гардеробу.
        - Лис, я поговорила с герцогом. Ты же понимаешь, я не могу решать что-то без согласия мужа. В общем, он считает, что ты права.
        Слава богам! Как же Арессе повезло, что на ее пути встретился такой мудрый мужчина как герцог. Удивительно, как такие разные люди вообще сошлись. Они ведь словно день и ночь. Легкая, заносчивая, иногда даже твердолобая Аресса и расчетливый, умный и спокойный герцог. Не иначе как насмешка богов.
        - Я смогу поговорить с принцем сегодня? - спросила она. - Как можно скорее.
        - Постараюсь это устроить, - пообещала я. - Подожди немного.
        Я окинула взглядом зал. Подходить к принцу вот так просто и говорить, что Аресса хочет с ним поговорить о Логваре, нельзя.
        Не стоит компрометировать себя и его. Вместо этого я выбрала своей целью Делриха. Вот уж кому не привыкать бывать в щекотливом положении.
        - Я передам принцу твою просьбу, Аресса. - сказала я. - Будь готова в любой момент.
        - Спасибо, Лис.
        Я отправилась к графу, который не спешил усаживаться за стол, а разговаривал с начальником замковой стражи у входа. Все это время Адриан то и дело бросал на меня вопросительные взгляды. Просто наблюдать он не мог - взгляды принца как и каждое его слово являются предметом тщательного изучения двором.
        - Граф Делрих, позволите украсть у вас пару минут времени? - спросила я, подойдя к мужчинам.
        Увидев меня, те тут же оборвали свой разговор и вежливо поклонились.
        - Я в вашем распоряжении, миледи. Думаю, сир Ревайк простит мне несколько минут ожидания?
        - Несомненно, милорд. Желания дам следует исполнять.
        - Благодарю вас, - кивнула я. Про сира Ревайка по замку ходили слухи будто он тот еще ловелас и не одна женщина оставалась с разбитым сердцем, очаровавшись его суровой привлекательностью.
        - Что у вас стряслось? - спросил Делрих, когда мы отошли немного в сторону. - Вы всегда появляетесь в самый неподходящий момент.
        - Боюсь, ждать подходящего я не смогу. Герцогиня Уинброк хочет встретиться с принцем наедине как можно скорее. Вы могли бы это устроить?
        Делрих заинтересованно взглянул на меня и хмыкнул:
        - А вы похоже решились напоследок поучаствовать в политических играх?
        - По-вашему, это игры?
        - Ну а что такое политика как не игры? Держу пари, вам пришлось уговаривать герцогиню на эту беседу.
        - С чего вы взяли?
        - Элиса, - Делрих понизил голос, произнося мое имя. - Не знай я всего, скорее поверил бы, что вы и есть настоящая леди Севера. Взгляните только на нее, - он кивнул в сторону, где Аресса смеялась и беседовала с какой-то помпезной дамой. - Герцогиня красива и прекрасно воспитана, но совершенно легкомысленна. Мне удалось перекинуться с ней парой слов и, похоже, она заботится только о себе. Она не осознает всей серьезности положения в отличие от вас.
        Я легко улыбнулась:
        - Сочту это комплиментом.
        - Сочтите. И вы верно поступили, что не пошли к принцу напрямую. Я решу этот вопрос, можете не сомневаться.
        Он едва заметно склонил голову и хотел было уйти, но я остановила.
        - Эймар, постойте. Моя встреча с принцем. Все в силе?
        - Адриан не нарушает своих обещаний. Тем более, что у вас мало времени.
        - Что вы имеет ввиду?
        Делрих грустно улыбнулся и окинул взглядом зал за моей спиной.
        - Послезавтра Адриан объявит об окончании отбора.
        - Боги… - прошептала я, ощущая, как земля уходит из-под ног. Я знала, что так будет, знала, что это вот-вот произойдет. Ждала. Но слышать вот так просто и так точно как обыденную новость о том, что снова выпал снег.
        - Мне жаль, - проговорил Делрих.
        - Милорд Эймар!
        Делрих обернулся. Я не сразу узнала подошедшего к нам мужчину, поскольку его лицо было скрыто капюшоном. Но подойдя, тот его сбросил.
        - Что он тут делает? - вырвалось у меня.
        - Ронан. В чем дело? Почему ты здесь? - нетерпеливо спросил граф. - Где Кармелия?
        Маг подошел к нам совсем близко и тихо ответил:
        - Кармелию освободили из-под стражи по указу короля.
        - Почему я не в курсе? - в голосе Эймара звенела сталь.
        - Это произошло не более двух часов назад.
        - Но как так вышло? - спросила я.
        - Не могу знать, миледи.
        Я невольно коснулась рукой амулета. Нехорошее предчувствие заскреблось дикое кошкой и камень легонько начал жечь кожу. Кажется, от Ронана это не укрылось - он внимательно проследил за моим жестом.
        - Кармелию решено было изгнать по приказу королевы Кетрин, - проговорил Эймар. - Ее дом очень важен для короны.
        Видимо, король решил, что отправить девицу под охраной будет слишком. Нужно убедиться, что она убралась из столицы.
        Мне стоило больших трудов дождаться, пока Аресса отправиться на разговор с Адрианом. Проследив за тем, как она вместе с мужем уходит вслед за графом Делрихом, я не стала дольше оставаться на ужине и отправилась в покои.
        Комнаты встретили тишиной, были жарко натоплены и тускло освещены парой свечей. Служанки, как и ожидалось, ушли.
        Я налила себе вина, зажгла еще несколько свечей и села у камина. Неизвестно, когда придет Адриан, но я буду ждать хоть до самого утра.
        Сейчас мне вдруг показалось, что я впервые вижу эту комнату. Послезавтра я покину ее, даже не захватив вещей. От этого стало грустно. Я невольно коснулась медальона на шее и твердо решила вернуть его Арессе в день отъезда. Как бы то ни было, он берег меня все это время. Пусть теперь вернется к законной хозяйке.
        Хорошо будет вернуться домой к весне. Пусть владения Роури и не так обширны как в былое время, но все же они прекрасны в это время года. Земли начал закладывать еще мой дед, когда дела стали совсем плохи. А после уже отец завершил это дело, продав их окончательно.
        Мне всегда нравилось смотреть издали на нашу ветхую крепость. Когда она утопает в летней зелени, то кажется сказочной.
        Застывшей и ожидающей чуда, которое преобразит ее от запустения и вернет к жизни. Жаль только, что чудо обычно так и не случается. Я не видела родных почти два года - они вероятно изменились. Отец наверное еще больше поседел, а матушка перешила очередное свое платье. Жив ли старый кудлатый пес, которого подкармливала кухарка? Он всегда был очень ласковым и как по часам приходил во время обеда и ужина.
        Что ни говори, а я безумно скучаю по дому. По своей семье, по преданным слугам, которые, несмотря ни на что, оставались с нами все это время, по песням крестьян в сумерках, когда они возвращались с полевых работ, по флейте пастушонка, которую слышно из моего окна утром. Вот где твоя настоящая жизнь. Лис, вот где твое место.
        За мыслями о доме я прикрыла глаза и задремала, не заметив скрипа двери. Принц вошел так тихо словно был ночным вором. Он был всего второй раз в моих покоях, а вел себя совершенно по-хозяйски, расположившись на диване напротив меня и наблюдая.
        - Адриан, ты здесь? - спросила я, не без труда сбрасывая сон. Если бы не ощущение чужого взгляда, не проснулась бы.
        - Ты испортила ковер, Лис, - он кивнул на бокал, который выпал из моей руки и остатки красной жидкости расплескались по темно-красному ворсу.
        - Пусть. Это ведь не мой ковер.
        - Верно, - на губах Адриана появилась знакомая усмешка. - Он мой. А ты его так бессовестно испортила.
        - За порчу королевского имущества следует наказание?
        - Возможно. Думаю, стоит принять такой закон.
        - Тогда следует вписать в него смягчающие обстоятельства. Внезапный сон, например?
        - Так значит я разбудил тебя? Может, стоит уйти и не мешать?
        - Нет уж, раз пришел, оставайся. Все равно я вряд ли скоро усну.
        Мы замолчали, завершив этот глупый разговор. С самой первой встречи мы с Адрианом говорили так будто бы надеясь уязвить друг друга, будто все шутка и просто нелепый флирт. Даже сейчас мы шутили и улыбались, а на душе скребли кошки.
        - Сколько сейчас времени? - зачем-то спросила я.
        - Скоро полночь, - ответил Адриан.
        - Я совсем потеряла счет времени. Задумалась и уснула.
        - О чем ты думала?
        - О доме. Я скучаю по своей семье.
        Адриан молчал он сидел, положив руки на подлокотники. Услышав мои слова, он отвернулся к огню. На его лице появилась и тут же исчезла гримаса недовольства. Принцу не нравилось, что я собираюсь уехать, но он промолчал.
        - Я говорил с Арессой, - произнес мужчина, все еще не глядя на меня. - Сейчас она у Логвара.
        - И как прошел ваш разговор?
        - Странно, - на губах принца промелькнула скептическая улыбка. - Аресса Ангшеби, похоже, не слишком рада, что ей предстоит выйти из тени и заявить о своих правах. Она боится за свою жизнь.
        - Ее можно понять, - пожала плечами я.
        - Вряд ли. Она спряталась за чужим именем, выскочила замуж и теперь собиралась ждать, пока брат отвоюет себе все обратно? К тому же, Аресса не скрывает своего отношения ко мне.
        Я вздрогнула.
        - Она оскорбила тебя?
        - Нисколько. Наоборот, она была подчеркнуто вежлива и предельно деликатна. Равнодушные извинения и ни капли доверия. О верности я уж не говорю.
        - Аресса была воспитана на разговорах о чистоте происхождения. Для ее семьи это вроде еще одного бога в пантеоне, - постаралась сгладить я. - Ко мне она тоже была не слишком расположена. Логвар отличается от сестры.
        - Перестань, Элиса, - оборвал меня принц. - Не нужно выгораживать их.
        - Но я просто пытаюсь объяснить. Адриан, они не плохие люди, просто…
        - Просто ненавидят меня, так?
        Я растерялась и не знала, что ответить. Ни Логвар, ни Аресса не испытывали ненависти к принцу. Скорее, считали его недостойным править, недостойным трона и короны. Союз с ним казался им унижением и если бы не крайняя нужда, вряд ли они бы обратились к Адриану. Лорд Эдуард был хитрее, он умел заводить высокопоставленных друзей и побеждать собственное высокомерие ради выгоды.
        - Я всего лишь хочу сказать, - все решилась я, - чтобы договориться с северянами можно, пусть это и будет непросто.
        Понадобится время, но этот союз будет стоит всех усилий.
        - Знаю. И доверяю тебе - ты все же жила среди них. Но как я могу доверять этим людям? Кто знает, вдруг Логвар Ангшеби, которому я доверяю сегодня, завтра воткнет мне в спину нож? Вдруг он направит армию, которую даст ему Уинброк, против меня?
        - Логвар решителен и горяч, иногда даже жесток, - ответила я. - Но он верен своему слову. Поверь мне, Адриан, Логвар Ангшеби будет хранить клятву, если дал ее. Он человек чести.
        - Ты так хорошо его знаешь?
        - Достаточно, чтобы доверять.
        Адриан внимательно посмотрел на меня. В его взгляде я читала сомнения. Только вот в чем? В способности Логвара держать слово или в том, что между нами ничего не было?
        - Еще тебе стоит знать одну вещь, - проговорила я. - У северян чтится кровная месть. Будь готов к тому, что Логвар может потребовать ее в отношении Колтонов.
        - Я еще не король, Лис, и не смогу принимать решения в таких вопросах.
        - Но ты станешь королем, Адриан. И должен это знать.
        - Что еще мне стоит знать о Логваре? - простой вопрос вдруг показался мне ужасно двусмысленным.
        - Он крайне осторожен и всегда взвешивает свои решения. В ту ночь, когда я услышала о заговоре, у него просто не было времени. Возможно, обдумай он план получше, все пошло бы по-другому.
        Я улыбнулась и добавила:
        - Тогда бы мы могли не встретиться.
        - Но ты бы все равно приехала в замок с Арессой.
        - И прекрасный принц обратил бы внимание на простую компаньонку?
        - Я не прекрасный принц, Лис. Я - бастард, которого посадили на трон.
        В его глазах я прочитала затаенную боль. Одни боги знают, сколько страдал Адриан из-за своего происхождения и сколько ему предстоит вынести еще.
        - Ты можешь выполнить мою просьбу? - тихо спросила я.
        - Все, что угодно.
        - Эймар сказал мне, что послезавтра ты завершишь отбор, - я говорила и боялась взглянуть на него. - Позволь мне попрощаться с Логваром. Не могу уехать, не сказав ему ни слова.
        Адриан немного помолчал.
        - Мне не хочется этого делать, Лис. Но я не вправе запрещать. Он ведь дорог тебе?
        Я кивнула.
        - У вас с ним что-то было?
        - Нет. Я так и не решилась, - честно призналась в ответ. Адриан хмуро слушал. - Моей матери стоило таких трудов, чтобы устроить меня в хороший дом. Она надеялась, что я найду выгодную партию. Логвар Ангшеби был первым мужчиной, которого я встретила на Севере. Моим мужем он стать не мог, но мог стать покровителем. Он нравился мне. Это честно, не смотри на меня так. Но недостаточно, чтобы я решилась.
        Принц сложил руки в замок и вздохнул, глядя на залитый вином ковер.
        - Я не осуждаю тебя, - наконец произнес он. - Ты не сделала ничего такого, чтобы заслужить осуждение. Но пообещай мне, что ты встретишься с Логваром в последний раз и только перед отъездом.
        - Адриан…
        - Это мое условие, Элиса. Еще обещай, что как только окажешься дома, напишешь мне письмо и что к концу лета примешь решение о моем предложении.
        - Адриан, я не хочу выходить замуж.
        - Обещай, что дашь мне ответ к концу лета.
        Я ощутила, что мои пальцы дрожат, а к горлу подкатывает ком.
        - Зачем тебе это, Адриан? Ты не хочешь видеть меня с Логваром, но готов видеть с кем-то другим?
        - Я хочу знать, что ты в безопасности. Это все.
        В глазах принца я прочла, что любое мое возражение будет отвергнуто. Чтобы Адриан не думал о самом себе, он прирожденный правитель. Он уже король. Его приказы нельзя обсуждать или отвергать. Принц взвешивает каждое слово и решение, он сумеет править твердой рукой.
        - Как тебе удалось покинуть зал? - спросила я, чтобы наконец-то уйти от этой темы. - Королева затеяла целое представление, чтобы развлечь гостей. Тебя не хватятся?
        - Хватятся, - спокойно ответил принц. - Но сегодня я не обязан танцевать с каждой из участниц отбора. К тому же, у нас с тобой почти не осталось времени. Или ты хочешь, чтобы я ушел?
        Я думала, что он шутит, но принц был серьезен.
        - Нет, Адриан, что ты. Я очень ждала тебя. К тому же, мои служанки исчезли и остаться тут в одиночестве было бы глупо.
        - Хорошо иметь в распоряжении Делриха, верно? - усмехнулся принц.
        - Да. У тебя на редкостью полезные друзья. Не то что мои…
        - Разве? Я думал, северяне и листиане - подходящая компания для самозванки.
        Адриан посмотрел на меня, а потом рассмеялся:
        - Мне нравится сбивать тебя с толку. Лис. Ты так мило теряешься. Точь-в-точь как тогда в конюшне. Знаешь, еще немного и я готов был отправиться чистить твою лошадь.
        Я схватила маленькую подушку, лежавшую под боком, и швырнула в принца. Тот поймал ее ну лету.
        - Разве наследнику трона прилично издеваться над претенденткой на его сердце?
        - Нет, совершенно неприлично. Но над некоторыми, признаюсь, я не отказываю себе в удовольствии пошутить.
        - Вот как! И над кем же?
        - Расскажу, если нальешь мне вина. Ты и так не слишком похожа на гостеприимную хозяйку.
        Я швырнула в него еще одну подушку и поднялась. Вино, которое подавали мне, отличалось от того, что пили на трапезах.
        Оно было слаще и куда слабее - специально для дам. Ласло заботился о каждой мелочи и конечно не хотел, чтобы девицы не напивались.
        - Прошу, Ваше Высочество, - сказала я, подавая ему кубок.
        Адриан взял его, а я тут же погладила его руку, касаясь перстня с драконом.
        - Ты все еще носишь его?
        - Я всегда буду его носить.
        - Несмотря на гравировку?
        - С ней ты угадала. Она мне подходит. К тому же, я не скрываю, кто я такой.
        Я не удержалась и коснулась его колючей от щетины щеки, волос, которые свободно лежали на плечах. У него такие густые красивые волосы - в них хочется запустить пальцы, расчесывать их, касаться вновь и вновь.
        Адриан поймал мою руку и поднес к губам.
        От этого легкого касания по коже будто бы прошелся озноб. По телу прошлась волна желания быть ближе. Хотелось обнять его, коснуться, прижаться, ощутить биение сердца, запах, тепло тела. Это ощущение становилось вдвойне невыносимым оттого, что я запретила себе касаться Адриана без лишней нужды. Мне хотелось сделать эту встречу едва уловимой, не причиняющей боли после, когда каждое воспоминание превратится в иглу, загоняемую под кожу.
        - Погоди, присядь со мной, - попросил принц, удерживая меня за руку, когда я хотела вернуться на свое место.
        Не имея сил сопротивляться, я покорно опустилась на диван.
        - Отвратительное вино, - сказал он, пригубив немного. - Если старик Ласло распорядился подать тебе этот фруктовый компот, ему стоит дать взбучку.
        - Легкий напиток для дам, - пожала плечами я.
        - У дам такой дурной вкус?
        Он отставил кубок на пол.
        - Надеюсь, вы, Ваше Высочество, аккуратнее меня и не испортите ковер второй раз за вечер?
        - Уж куда аккуратнее, - улыбнулся Адриан.
        Мы сидели рядом, лицом к лицу и оба не знали, о чем еще говорить.
        Я смотрела на принца, стараясь запомнить каждую черточку, чтобы сохранить в памяти эти мгновения. Я уже видела, как буду сидеть в полупустом зале своего родового замка и, глядя в одну точку, вновь и вновь вспоминать этот вечер.
        - Ты не передумала уезжать? - спросил принц.
        - Адриан…
        Я закусила губу и опустила голову, не имея сил для новых возражений. Хочу ли остаться? Да, конечно, больше всего на свете хочу. Но не могу.
        Пальцы Адриана коснулись моего подбородка. Он заставил меня взглянуть на него, а после поцеловал. Его губы смяли мои и я больше не могла сопротивляться. Сил бороться с собственными желаниями не осталось, стоило только ощутить сильные мужские руки на талии. Я хотела быть с ним - обнимать, целовать, касаться, прижаться как можно сильнее и уже никуда не отпускать.
        Отвечая на поцелуи, которые становились все настойчивее, я ощущала, как кровь все быстрее течет по венам. Напряжение, постепенно возникающее в теле, собралось где-то внизу живота и требовало выхода. Оно затмевало разум и заставляло забыть обо всем на свете. Я позволила Адриану уложить себя на диван, позволила его рукам свободно касаться моего тела. Я получала наслаждение, когда он целовал мою шею, грудь, когда пальцы потянули шнуровку платья и даже когда скользнули по ноге, поднимая подол. Я не думала ни о чем, кроме того, что хочу быть еще ближе к нему. Так как не сближалась еще ни с кем.
        С моих губ сорвался тихий стон, когда Адриан почему то оборвал наш поцелуй. Я приподнялась и заглянула в его лицо.
        - Ты сводишь меня с ума, Лис, - проговорил он с затуманенным и жадным взглядом. Я слышала его тяжелое горячее дыхание, чувствовала близость тела и с трудом вырываясь из паутины собственной страсти думала о том, что стою на очень тонкой грани.
        Адриан дал мне возможность опомниться и решить, готова ли я к большему. Всего пару мгновений.
        Я заглянула Адриану в глаза и вместо ответа потянулась к его губам.
        - Ты не пожалеешь? - спросил он, покрывая поцелуями мою шею.
        - Я хочу быть с тобой, - прошептала в ответ. - Я хочу, чтобы это был ты, Адриан. Больше никто.
        Мой принц тут же поднялся на ноги, подхватил меня с дивана и понес в спальню. Когда мы оказались на кровати, то первым делом принялись бороться с моим платьем. В нем было слишком много деталей, которые мешали просто и быстро от него избавиться. Не зря служанки помогают мне одеваться перед выходом.
        - Ненавижу эти тряпки, - тихонько смеялся Адриан, избавляя меня от одежды. Под его руками ткань трещала и, кажется, платье будет безнадежно испорчено.
        Когда же наконец я была раздета, Адриан навис надо мной и не спешил продолжать.
        - Ты очень красивая. Лис. Я так тебя люблю, - проговорил он.
        Я поцеловала его и нырнула ладонями под ворот рубашки, чтобы помочь снять ее. Мои пальцы скользнули его коже и на боку, чуть ниже ребер, ощутили что-то шершавое. Я открыла глаза, зажмуренные от удовольствия, и в свете свечей увидела крошечной блестящее пятно.
        - О, боги, - сорвалось с губ и я невольно отпрянула, заглянув принцу в глаза.
        - Дракон… - прошептал он, сразу сообразив что к чему.
        - Прости, я не знала, что так бывает, - тут же проговорила я. - Адриан, я не знала.
        Он повернулся, чтобы могла рассмотреть пятнышко серебристых чешуек на его теле. Так вот о чем говорил целитель, когда упомянул особенности принца.
        - Тебя это пугает? - спросил Адриан. - Вызывает отвращение?
        - Нет, что ты… Просто я не ожидала, что однажды увижу такое. Тем более у тебя.
        В подтверждение моих слов я погладила чешуйки кончиками пальцев.
        - Я надеялся, ты не заметишь, - проговорил Адриан, запустив пятерню в волосы и шумно выдохнув.
        - Это необычно, - ответила я. - Но это ерунда.
        Принц удивленно на меня взглянул.
        - У меня тоже есть особенности.
        - Какие?
        - Потом расскажу, - прошептала я и поцеловала его.
        Адриан тут же прижал меня к кровати и быстро избавился от остатков одежды.
        Каждая девушка перед тем, как попасть на ложе к своему первому любовнику, слышит десятки страшных историй о том, как ужасно лишаться невинности. Говорят, что это больно, унизительно и на всю жизнь портит репутацию. Так вот я тут же забыла все эти истории начисто. Отвечая на жадные поцелуи Адриана, я крепко прижалась к нему, обвила ногами, а потом легко приняла в себя. Он сделал мне больно, но совсем ненадолго. Ощущение того, что мы стали одни целым, тут же стерли боль.
        Когда все закончилось и Адриан со стоном повалился на меня, крепко обнял, я ощущала только приятную тяжесть его тела и радость от того, что мы вместе.
        - Я люблю тебя, мой принц, - прошептала ему на ухо.
        Он лег на бок и, прижав меня к себе, ответил, щекоча горячим дыханием шею:
        - Ты моя, Лис.
        Я не помню, как провалилась в сон.
        Проснувшись утром, обнаружила себя в постели растрепанной и совершенно обнаженной. Адриана не было. Ну полу рядом с кроватью лежало мое впопыхах сброшенное платье с синими оторванными лоскутами вокруг. На саму же постель боялась посмотреть. Скомканные простыни со следами крови в дневном свете показались грязным тряпьем.
        Быстро осмотрев себя, я обнаружила немного засохшей крови на бедрах, следы от поцелуев на теле. В мышцах ощущалась легкая тянущая боль. Значит, вот как это бывает.
        Все было настолько очевидным, что стоит только служанкам войти, они обо всем догадаются. Прошлой ночью меня лишил девственности наследник трона. Он взял меня дважды на этой самой кровати. Мужчина, который завтра назовет имя своей будущей жены. Вся радость вмиг сошла на нет, когда я вспомнила об этом.
        Дверь открылась и вошла Фрея.
        - Доброе утро, миледи, - с привычной улыбкой проговорила она.
        Взгляд девушки едва ли задержался на остатках платья и смятой постели.
        - Доброе, - нехотя проговорила я.
        - Я принесла вам воды, чтобы умыться. Не желаете ли принять ванну?
        Вопрос был самым правильным, который только могла задать сообразительная служанка.
        - Или желаете сначала позавтракать?
        - Сначала ванну, - ответила я, выпрямляя спину и прикрывая грудь одеялом. - И Фрея, мою постель следуют поменять.
        - Как скажете, миледи, - ответила она.
        Затем подошла ко мне и как всегда подала халат.
        - Прошу прощения, миледи, - тихонько произнесла Фрея, когда я уже запахивала халат на себе. - Я могу принести средство, которое избавит вас от следов на шее.
        Я резко обернулась на нее и, встретив спокойный взгляд, кивнула.
        - Пошлю пажей за водой, миледи, - произнесла девушка.
        - Фрея, стой, - остановила я.
        Она обернулась.
        - Не говори никому о том, что ты здесь увидела, - медленно произнесла я.
        Служанка понимающе улыбнулась:
        - Все, что я увидела, не выйдет из ваших покоев. Я сделаю вам специальный отвар, который уменьшит боль и предотвратит кровотечение. Он очень помог мне, поможет и вам.
        - Спасибо, Фрея.
        Девушка кивнула и вышла из комнаты. Я потерла лоб и шумно выдохнула. Мои служанки работают на Делриха. Глупо было надеяться, что ни он сам, ни девушки не догадаются, почему Адриан провел ночь в моих покоях.
        После теплой ванны и завтрака я оделась, тщательно уложила волосы и сделал макияж. Сегодня у меня просто нет права выглядеть плохо. Отвар из трав, который сделала Фрея, творил чудеса. Ноющая боль быстро покинула тело и я почувствовала себя куда лучше.
        Однажды матушка рассказывала мне о траве, чай из которой помогает избежать беременности. Его стоит принимать наутро после ночи с мужчиной. Поразмыслив немного, я отправила служанку за этой травой. Как бы там ни было, ни Адриану, ни мне сейчас не нужен бастард. Сложись все по-другому, я бы радовалась и мечтала о том, что смогу родить принцу ребенка.
        В моих мыслях не было ни грамма сожалений о том, что произошло. Если бы не тягостное ожидание завершения отбора, я и вовсе была бы счастлива. Почему нет? Боги дали мне то, чего со многими не случается за всю долгую жизнь. Я пережила столько всего в этом замке, нашла любимого мужчину и подарила ему свою невинность. Разве не об этом мечтают тысячи девушек? Сколько одиноких женщин, или, тех, кому не повезло в браке, хотели бы оказаться на моем месте? Быть может, это твоя судьба, Лис. раз все вышло именно так?
        - Миледи, - в комнату снова вошла Фрея. - Только что паж по имени Эрик передал вам вот это.
        - Спасибо. А от кого?
        Мне стало не по себе, когда на девушка положила на стол алый бархатный мешочек. До сих пор посылки, приходившие вот так вот, не сулили ничего хорошего.
        - Не знаю, миледи. Паж сообщил, что внутри записка.
        - А он еще здесь? Не ушел?
        - Ждет в дверях.
        - Позови.
        Войдя в комнату, Эрик тут же улыбнулся мне, но потом вдруг сделал серьезное лицо.
        - Леди Аресса, мне велено передать вам подарок лично в руки, а она, - он указал пальцем на Фрею, - не позволила.
        - Фрея отдала мне подарок, можешь не беспокоиться, - ответила я на что паж важно кивнул и снова покосился на служанку.
        - А еще, у меня для вас сообщение на словах. Личное. При ней говорить не стану, - произнес он.
        - Фрея, пожалуйста, - улыбнулась я девушке.
        Выходя, служанка погрозила пажу пальцем, а тот скорчил ей рожу.
        - От кого этот подарок? - сразу же спросила я.
        Паж оглянулся по сторонам и подошел ко мне.
        - Ваши служанки очень любопытны, миледи. Вдруг эта станет подслушивать? - заговорщески прошептал он. - Что внутри я не знаю, но мне велел передать вам Его Высочество. А еще он сказал, что просит прощения и сегодняшний вечер ему предстоит провести с той, которая первой узнала его на маскараде.
        «Вилина», - с грусть подумала я. Мало того, что она скорее всего станет королевой и женой Адриана, так еще и отбирает у нас последний вечер.
        - Его Высочество написал вам записку и вложил внутрь подарка. Еще он сказал, что очень надеется, что вам придется по вкусу то, что внутри.
        Паж покосился на мешочек с неизвестным подарком внутри. Похоже, ему самом было интересно, что же там, не меньше, чем мне.
        - Вот что, Эрик, - решительно проговорила я. - Сейчас напишу записку и ты доставишь ее принцу лично в руки. Срочно, понял меня? А когда придешь с ответом, получишь монету. Договорились?
        - Как прикажете, миледи. А ответ точно будет?
        - Точно.
        - Я подожду, пока вы напишите, - широко улыбнулся мальчик.
        Когда записка была готова, паж тут же испарился выполнять мое поручение. Обещание монеты придавало ему скорости куда больше, чем оплеуха от старика Ласло.
        Оставшись одна, я открыла подарок принца и ахнула. Стоило только легонько потянуть за шнурок на мешочке, как на моей ладони оказались вещи, о которой раньше я могла только мечтать. Золотой гарнитур - серьги и колье с рубинами. Безумно красиво и безумно дорого. Я перебирала украшения в руках, слушая их тихий звон. Могла ли я когда-нибудь представить, что однажды мне подарят такой подарок? Нет, тысячу раз нет. Могла ли я думать, что мне подарит его мужчина, с которым я вот-вот расстанусь? Снова нет. Мог ли этот подарок был откупом за все, что было между нами?
        Хватит, Лис. Нельзя позволять себе думать об этом. Я сложила драгоценности в мешочек и взяла в руки записку. Небольшой листочек был исписан красивым ровным почерком Адриана. Он просил прощения за то, что ушел утром. Писал, что любит меня, что очень хотел бы все изменить. Еще Адриан просит меня принять его подарок взамен перстня, который подарила ему я. Украшения отлично подошли бы к красному платью, в котором я был на маскараде.
        Прочитав записку, я сунула ее обратно в мешочек. Наверное, будет умнее сжечь, ведь принц подписался своим именем, но у меня рука не поднимется. Жаль, что красного платья уже нет - рубины к нему просто идеально бы подошли.
        Спустя пару минут вернулся Эрик. С довольным видом он вошел в комнату и, понизив голос, проговорил:
        - Миледи, принц прочитал вашу записку и просил передать только одно слово.
        - Какое же?
        - «Да», миледи.
        Я достала из кармана монету и подала ее Эрику.
        - Спасибо тебе, малыш.
        - Рад услужить, миледи.
        Он по-детски забавно поклонился и ушел.
        Я же подошла к зеркалу и оправила на себе платье. Денек предстоит не из легких.
        В своей записке я попросила у Адриана разрешения встретиться вечером с Логваром. Раз не смогу провести время с принцем, то хотя бы попрощаюсь с лордом Севера.
        За обедом, на который я все же решилась пойти, меня ждала счастливая Вилина и Лира, которая грустнела с каждый днем.
        От Греты так и не было вестей. Мне было жаль Лиру, но разве я могу выдать ее сестру? Теперь я такая же девица, решившая сбежать после тайного свидания с любовником.
        С сожалением я заметила, что Адриана нет. Во главе стола присутствует только королева Кетрин, которая выглядит на удивление свежо.
        - Миледи, - Делрих как всегда появился из ниоткуда, стоило мне только войти в зал. Он церемонно подал руку, чтобы я могла на нее опереться. - Позвольте проводить вас к столу?
        - С чего вдруг такая честь?
        - Его Высочество попросил меня устроить вам встречу с Логваром. Тихо и незаметно.
        - Значит, о том, что лорд Севера в замке, еще не знают?
        - Нет. Только строго ограниченный круг лиц в курсе. Поэтому стоит проконтролировать, чтобы ваш визит остался незамеченным. После ужина будьте готовы. Я проведу вас потайными коридорами.
        - Спасибо, - ответила я. - И позвольте поблагодарить за слуг, которых вы мне предоставили. Я очень ими довольна.
        - Полагаю, прошлой ночью девушки не побеспокоили вас?
        - Нисколько, - без тени смущения ответила я. Раз ему хватало наглости так прямо спрашивать, почему я не могу отвечать в том же духе. - Напротив, Фрея была очень деликатна и не задавала лишних вопросов.
        - Рад, что сумел вам угодить. И еще кое-что, Элиса. Дайте мне знать напрямую, когда решите уехать. Я подготовлю все необходимое.
        - Обязательно, - ответила я. - И спасибо.
        Мы остановились и Эймар ненадолго задержал мою ладонь в своей.
        - Адриан очень волнуется за вас, Элиса. Я знаком с ним много лет и, можете поверить, вы первая женщина, к которой он относится с такой заботой. Вы глубоко его зацепили.
        - Равно как и он меня, - ответила я, выдавив короткую улыбку.
        - Мне жаль, что вы уезжаете, - добавил Эймар. - С вами в этом замке было куда интереснее.
        Он поклонился и ушел. Я же сделала глубокий вдох, натянула на лицо улыбку и отправилась за стол, где будто столовое серебро сияла Вилина.
        - Ох, Аресса, как мне вас не хватало, - тут же заговорила она. - Утром было так скучно и совершенно не с кем поговорить.
        - А есть новости, которые стоит обсудить?
        - Ну если только одна. Сегодня вечером я встречаюсь с Адрианом. Свидание, обещанное мне на маскараде, наконец-то состоится.
        - Что ж, мои поздравления, Вилина. Вы готовы?
        - Еще как. Мои служанки прямо сейчас готовят платье. Сегодня все должно быть идеально.
        - Уверена, так и будет. Вы ведь красавица, - улыбнулась я и тут же задала вопрос: - А как прошел вчерашний вечер? Вам удалось потанцевать с принцем?
        Вилина разочарованно покачала головой:
        - Нет, увы. Я искала его весь вечер, а когда потеряла надежду, встретила Делриха. Он рассказал, что у Адриана появились какие-то срочные дела и он вынужден был уйти.
        - Как жаль, - проговорила я, с улыбкой вспоминая о том, где действительно находился принц прошлой ночью. Меня тешила мысль, что союз Адриана и Вилины будет чисто политическим, выгодным во всех отношениях, без намека на любовь. Мне нравилось так думать - становилось немного легче.
        - И он, и вы просто бросили меня вчера, - добавила Вилина. - Мало того, что я не встретилась с принцем, так и еще и скучала в компании придворных куриц. Невыносимая тоска.
        - Готова просить за это прощения. Вчера у меня разыгралась такая мигрень, что я легла спать сразу же, как пришла в покои.
        - Сейчас с вами все хорошо?
        - О, да, все в порядке. Снадобье, которое прислал целитель, сотворило чудо.
        Вилина придвинулась ко мне ближе и заговорила немного тише:
        - Знаете, Аресса, мне будет очень жаль расстаться с вами после окончания отбора. Ну где же еще я найду себе такую остроумную и милую подругу?
        - И верно - нигде, - улыбнулась я.
        - Знаете, у меня есть все основания надеяться, что Адриан выберет именно меня.
        Я промолчала и продолжала улыбаться.
        - Если на то будет воля богов, мне бы хотелось, чтобы вы остались после отбора со мной, - закончила Вилина.
        - В вашей свите? - спросила я.
        Вилина приподняла красивые брови.
        - Нет, что вы, свита - это слишком громко официально. В качестве моего друга. При дворе так сложно найти людей, которым можно доверять.
        - Вы правы, доверять нельзя никому.
        «…даже мне, потому что прошлую ночь я провела с твоим будущим мужем», - мстительно пронеслось в голове.
        Мысль о том, что предстоит остаться в замке и прислуживать Вилине в качестве фрейлины, вызвала отвращение. Времени, проведенного с Арессой и без того хватило. Служить кому-то, а уж тем более жене Адриана - хуже не придумаешь. Даже перспектива стать фавориткой принца не казалась такой унизительной.
        - Так что скажете? - спросила девушка.
        - Я была бы очень рада остаться, Вилина, и быть с вами. Но не могу этого обещать. Мне придется покинуть замок, как только завершится отбор. Я нужна на Севере.
        - Понимаю вас. Но мне очень жаль.
        За ужином, как и ожидалось, я не встретила Вилину. Сейчас она была с Адрианом, улыбалась ему, возможно, вспоминала прошедшие годы. Она была рядом с ним, видела его, касалась, флиртовала. А он, как и предполагает, светская беседа, делал комплименты, поддерживал беседу, старался казаться спокойным и счастливым.
        Я постоянно представляла себе, как при встрече он целует Вилине руку. Как его губы, которые совсем недавно целовали меня, касаются ее кожи. Как ладони, которые прошлой ночью ласкали мое тело, помогают ей набросить на плечи прозрачную шифоновую накидку. Я думала о том, что совсем скоро Адриан объявит ее своей невестой. О том, что после состоится их свадьба и он ляжет с ней в постель. Надеюсь, это будет по-другому, не так как со мной.
        Прекрати, Лис! Так недолго сойти с ума. Ты ведь даже не уверена, что принц выберет Вилину. Но тогда кого? Разве есть девушка, брак с которой будет более выгодным для короны?
        Эти мысли крутились в моей голове раз за разом и я никак не могла их оборвать.
        - Аресса, все хорошо? - спросила Лира.
        - Что? - рассеянно обернулась к ней я.
        - Вы почти ничего не съели и весь вечер молчите.
        - Я задумалась. Лира. Все хорошо.
        Интересно, какое свидание Адриан подготовил для Вилины? Отправился с ней на прогулку? Или они ужинают вдвоем? Или смотрят выступление каких-нибудь менестрелей? Или что-то еще…
        - Миледи Аресса, - мужской голос вырвал меня из цепкой паутины болезненных мыслей. Обернувшись, я увидела Делриха. - Вы готовы?
        - Да, конечно.
        - Прошу.
        Как только я встала, Эймар предложил мне руку. Лира проводила нас удивленным взглядом.
        - На вас лица нет, Элиса, - заметил граф, когда мы покинули зал. - Вы здоровы?
        - Вполне. Я очень переживаю.
        - На вашем месте я бы тоже не находил себе места. Сложно держать лицо, когда в душе скребут кошки, верно? Вам было бы полезно пожить при дворе - это отлично развивает умение врать всем вокруг.
        - Не стоит, - отказалась я. - Достаточно того, что я провела здесь столько времени.
        Мы свернули в неприметный закуток. Граф открыл низенькую дверь, больше похожую на нишу и мы оказались в сумрачном коридоре.
        - Вы появитесь завтра на церемонии? - спросил Эймар.
        - Разве я могу не пойти?
        - Как участница отбора не можете. Но, думаю, Адриан бы вас понял.
        - Не сомневаюсь.
        После этих слов граф внезапно остановился.
        - Я думаю, вы делаете большую глупость, Элиса. Покидая замок, вы теряете возможности.
        - Это какие же? Быть отравленной новоиспеченной женой Адриана?
        - Вас не возьмешь ядом, не льстите себе, - усмехнулся граф. - Вы могли бы неплохо устроиться здесь. Скажем, удачно выйти замуж. Идемте, нам направо.
        - Вот как, - тут настала моя очередь для усмешки. - Может, быть у вас есть подходящая кандидатура?
        - А как же. Я вас устрою в качестве мужа?
        Услышав это, я едва не споткнулась.
        - Вы своем уме? - сорвалось с губ.
        Эймар кивнул.
        - Зачем? У меня нет влияния, денег, земель. Я ведь вам даже не нравлюсь.
        - Абсолютно не нравитесь, - согласился граф. - Скажите, Лис, вы никогда не думали, почему я до сих пор не женат?
        - Мне нет до этого дела. К тому же, насколько мне известно, это вам ничуть не мешает плодить бастардов.
        - Ох уж эти светские сплетни, - иронично покачал головой Эймар. - Если уж они дошли до ваших симпатичных ушек, то кто-то очень постарался. Не женат я, миледи, по той просто причине, что люблю девушку, на которой не смогу жениться ни при каких обстоятельствах.
        Я тут же подумала о Фрее. Неужели мои фантазии - правда? Простая служанка и советник короля? Слишком много совпадений в этой истории.
        - Допустим, - кивнула я. - Как это связано со мной?
        - Жизнь - сложная штука, Лис. Если людей не связывает любовь, то их могут связать общие тайны. У нас их уже много, не находите?
        Я промолчала, ожидая, что он скажет дальше.
        - Если я женюсь на вас, то смогу беспрепятственно встречаться со своей любимой. И совершенно не буду против ваших отношений с Адрианом. Вы же получите все, о чем мечтали - безопасность, деньги, комфортную и спокойную жизнь. Конечно при условии, что вы подарите мне законного наследника. В остальном делайте что хотите. Как вам такое предложение?
        Я улыбнулась:
        - И под каким же именем я выйду за вас?
        - Под своим собственным.
        - Перед всем двором?
        - Вам есть дело до двора? Сейчас, когда появилась настоящая Аресса, раскрутить эту историю в нужную нам сторону не составит труда. Вы молоды, неглупы, хороши собой и к тому же умеет держать язык за зубами. Лучшей жены я и пожелать не могу.
        - Адриан - ваш друг, - напомнила я.
        - Поэтому он согласится на такой вариант.
        - И вам захочется лечь в постель с любовницей вашего друга?
        - Я не буду вспоминать об этом в постели. К тому же, не думаю, что мне придется ложиться туда с вами слишком часто. Адриан все равно захочет обеспечить ваше будущее и предложит подыскать подходящую партию. А зачем вам муж, которому нужно хранить верность? Выходите за меня и убьете разом двух зайцев.
        Я молчала, не зная, что сказать. Предложение графа было неожиданным и неправильным. Но в его словах было столько смысла, что я невольно задумалась. Выйти замуж за Делриха и решить все проблемы разом. Я смогу не заботиться о безбедном существовании и встречаться с Адрианом. Пусть и тайно, но мы будем вместе. С таким мужем, как Делрих, я смогу не бояться абсолютно ничего.
        Боги! Неужели я всерьез думаю об этом?
        - Вижу, вы в замешательстве, - улыбнулся Эймар. - Что ж, у нас с вами еще полно времени по пути к вашему дому. Подумайте, Элиса. Это выход для нас обоих.
        Оставшийся путь до покоев принца мы проделали в молчании.
        - Я подожду вас за дверью, - произнес Эймар, когда я собиралась войти к Логвару. - Он один. Целителей сейчас здесь пока нет, так что у вас немного времени.
        В ответ я только кивнула.
        Логвар дремал, полусидя на подушках. Выглядел он неплохо, но все равно казался слишком бледным и резко похудевшим.
        Услышав скрип двери, мужчина открыл глаза.
        - Это ты, малышка Лис? - уголки его губ приподнялись в улыбке. - Неужели бастард позволил тебе прийти сюда?
        Я присела на краешек кровати и коснулась его руки.
        - Как ты, Логвар?
        - Паршиво. Эти твари не на шутку решились меня отравить. Старик целитель обещал, что теперь я точно выживу.
        - Ты виделся с Арессой?
        - Да, - Логвар сморщился будто от зубной боли. - Моя сестра все так же непроходимо глупа. Скажи честно, этот ее уговорила предъявить права?
        Я кивнула.
        - Теперь ты видишь, Лис, что Аресса - круглая дура.
        - Она просто боится.
        - Боится она, а стрелу всадили мне.
        Он легонько сжал мои пальцы.
        - Я рад тебя видеть. Лис.
        - Логвар, я пришла попрощаться.
        - Вот как? - из-за щетины лицо Логвара казалось еще более худым. Таким слабым и болезненным я его еще никогда не видела.
        - Отбор завершится завтра и я уеду домой.
        - Все-таки не на север?
        Я отрицательно покачала головой.
        - Жаль, - проговорил Логвар. - Из нас с тобой вышла бы неплохая пара.
        - Нет. Не теперь.
        Если и когда-то мы и могли стать парой, то только не сейчас. Это могло произойти до того, как я отправилась на отбор с Арессой, до того, как присвоила себе ее имя. До того, как пообещала Адриану, что выберу любого из мужчин, кроме Логвара Ангшеби.
        - Бастарду очень повезло с тобой. Лис. Из всех девиц, которых ему привезли, он сделал самый верный выбор.
        В ответ я грустно улыбнулась:
        - Он не выберет меня, Логвар. На это глупо надеяться.
        - Тогда он полный кретин, Лис, - сказал Логвар и тихо улыбнулся. - Что ты будешь делать дальше?
        - Вернусь домой и буду жить как раньше.
        Он тихо засмеялся, а потом вдруг схватился за бок и тихо застонал от боли.
        - Что? Что такое? - встревожилась я.
        - Лис, - произнес Логвар, отдышавшись. - Ты всерьез считаешь, что мы все сможем жить как раньше?
        Он прав.
        Я тихо покачала головой и ощутила, как на глазах появляются слезы.
        - А что будешь делать ты?
        - Залатаю раны и поеду на Север, - ответил Логвар. - Выбью Колтонов из Ангшеби, а потом убью каждого из них по очереди.
        Медленно и мучительно. Право мести еще никто не отменял. Даже твой бастард не посмеет меня остановить. А когда они будут мертвы, заново отстрою свой дом.
        Говоря это, Логвар был совершенно серьезен. Его глаза горели ненавистью и жаждой мести. Я была уверена, что он сделает все именно так.
        - Всего-то делов, - тихо проговорила я и мы оба улыбнулись.
        Мы замолчали. Логвар все еще сжимал мои пальцы, насколько позволяли его силы. Было странно видеть, как мужчина, которого я помню здоровым и сильным, едва шевелится. Боги, дайте ему поскорее подняться.
        - Скоро к тебе придут целители, - проговорила я. - Мне наверное нужно идти.
        Я собралась встать, но Логвар задержал мою руку.
        - Поцелуй меня. Лис, - прошептал он.
        В первый миг растерявшись от такой просьбы, я все же не подала виду и склонилась к нему. Мне хотелось поцеловать его в щеку, но Логвар перехватил мои губы и прижался к ним. В этом поцелуе не было никакой страсти. Просто легкое нежное касание, как будто я целую брата.
        Когда я отстранилась, по щекам против воли поползли слезы.
        - Прощай, Логвар.
        - Будь счастлива, малышка Лис, - произнес он мне вслед.
        Я вышла из комнаты и тихо прикрыла дверь. Только что я попрощалась со своей прошлой жизнью. Впереди была неизвестно, в которой предстояло двигаться дальше. Без Адриана, Логвара, сестер Торнбих, Ирхе я снова оставалась совершенно одна и вернусь домой, туда где все и начиналось.
        Глава двенадцатая
        Следующим утром я проснулась совершенно разбитой. Даже чай из трав, которым обычно спасалась от бессонницы, не помог. Стоило только смежить веки, как меня вновь и вновь настигали кошмары. Мне снилось, что чья-то стрела поражает Адриана и принц падает замертво прямо во время церемонии. Кто-то тащил меня в подземелье, бил, потом я просыпалась, говорила себе, что это просто кошмар. Засыпала снова и опять перед глазами возникали страшные картины.
        Наконец в мою спальню вошла Фрея.
        - Доброго утра, миледи. Как вам спалось?
        - Плохо, Фрея. Всю ночь снились дурные сны.
        Девушка понимающе кивнула. Даже ее улыбка сегодня была не такой свободной как обычно.
        - Как вы себя чувствуете, миледи? - спросила она. - Мой отвар помог вчера?
        - Да, очень. Спасибо тебе. Ты отлично разбираешься в травах.
        - Кочевая жизнь научила, - ответила служанка. - Простите, но после плохого сна вы выглядите неважно. Хотите, я сделаю чай, который подарит вам силы? Сегодня предстоит непростой день, миледи.
        Она выжидающе взглянула на меня и, получив утвердительный кивок, добавила:
        - Вам понадобятся силы сегодня. Тира сейчас подаст завтрак, а я помогу вам одеться.
        Я умылась, причесала волосы и принялась одеваться. Наблюдая за Фреей, которая уже умело помогала мне, вдруг вспомнила о вчерашнем предложении Делриха. Верна ли моя догадка? Может ли благородный лорд полюбить простолюдинку из бродячего театра?
        - Не слишком ли темный цвет для церемонии? - спросила Фрея.
        - В самый раз. Как раз под стать моему настроению. К тому же, у меня больше нет нарядов в красной гамме.
        - Хотите снова быть в красном?
        Я кивнула:
        - Только чтобы показать новые украшения. Подай мне вон тот мешочек.
        Надев на себя гарнитур, подаренный принцем, я посмотрелась в зеркало. Адриан угадал - украшения будто созданы для меня.
        - Вам очень идет, миледи, - улыбнулась Фрея.
        - Это подарок принца.
        Служанка подошла ко мне и, расправив складку на подоле платья, произнесла:
        - Простите мою дерзость, миледи, но… - она замялась, раздумывая, стоит ли говорить. Потом подняла глаза и все же решилась: - Я очень сочувствую вам сейчас. Я знаю как это больно видеть любимого человека с кем-то другим. Держитесь, миледи.
        Она коснулась моей ладони и коротко сжала ее. На глазах Фреи проступили слезы.
        - Простите меня, - проговорила она. - Простите.
        Девушка ушла, а я осталась стоять у зеркала и смотреть на собственное отражение. Что ж. Лис, сегодня ты красива и блистаешь в последний раз.
        Кое-как позавтракав, я отправилась в зал, где должна была состояться церемония. Формально это всего лишь ответная дань уважения к гостям, приехавшим на праздник окончания зимы. Но все вокруг уже шептались, что сегодня завершится отбор.
        Найти Арессу не составило труда. Она была в самом центре событий, окруженная дамами в ярких платьях, смеялась и улыбалась всем вокруг. Кремовое светлое платье подчеркивало темные волосы и фарфоровую кожу. Аресса выглядела великолепно и ее муж-герцог то и дело бросал влюбленные взгляды.
        Увидев меня, Аресса оставила своих подруг.
        - Лис, милая, как ты чудесно выглядишь, - прошептала она, взяв меня за руку. - Поверить не могу, что тебе идет этот цвет. А украшения! Боги! Лис, где ты нашла такую роскошь?
        - Это подарок, - улыбнулась я.
        - От кого? У тебя есть поклонник?
        «Есть и еще какой».
        - Это секрет. Аресса, я скоро уеду и хочу отдать тебе одну вещь. Вот, держи, - я быстро достала из кармана амулет и подала девушке. - Этот кулон передал тебе герцог накануне отъезда из Ангшеби. Я не успела передать, но сохранила его. Возьми, он твой.
        - Не может быть, Лис… - прошептала Аресса, разглядывая амулет на своей ладони. - Алвин говорил мне, но я думала, ты потеряла его во время нападения. Он и впрямь магический?
        Я только пожала плечами в ответ:
        - Откуда мне знать о магии? Но если он хранил меня тут, то теперь пригодится тебе на Севере.
        - Лис, спасибо, - Аресса быстро обняла меня. - Я буду скучать по тебе. У меня почти не было подруг, а ты была просто замечательной компаньонкой. Обещай, что напишешь мне. Или лучше я тебе сама напишу, но ты обещай ответить. Не пропадай, поняла?
        Она снова обняла меня, а потом отправилась к мужу рассказать о кулоне.
        Люди все прибывали и прибывали. Зал был переполнен до отказа. Я прошла туда, где по левую руку от королевского трона собрались остальные претендентки. Девушки были разодеты и напудрены, а от ароматов духов едва ли не резало глаза.
        Только вот лица у них были отнюдь не счастливыми. Многие выглядели откровенно скучающими, а некоторое и вовсе грустными. Все они прекрасно понимают, что этот отбор не станет успешным для них.
        Вилина же не скрывала улыбки. Ее волосы свободными локонами струились по спине, лишь немного сколотые на затылке и украшенные живыми цветами. Простое платье цвета бирюзы делало ее свежей и привлекательной как сама весна. Легкий макияж лишь подчеркивал природную красоту.
        Я взглянула на нее и подумала, что такую королеву будут обожать при дворе. Красавица, прекрасно воспитана, грациозна как степная лань и просто обворожительна. К тому же умна и умеет вести беседу. А еще неприлично богата и единственная наследница семьи Вестлона. Благодаря ее браку с Адрианом корона получить обширные земли и ресурсы, которые так нужны истощенной стране.
        - Доброе утро, Вилина, - поздоровалась я. - Прекрасно выглядите.
        - Как же я рада вам, Аресса. Знаете, так сильно волнуюсь - едва сумела уснуть ночью.
        - А как прошел вчерашний вечер?
        - Просто волшебно. Адриан был вежлив и устроил мне замечательное свидание. Правда, казался каким-то напряженным и будто расстроенным.
        - У принца много поводов для печали, - проговорила я. - Это нелегкая работа.
        - Вы как всегда правы, - просияла Вилина. - Мне будет не хватать ваших четких замечаний и вашей компании. Кстати, что за прекрасные рубины на вас?
        - Это подарок, - ответила я. - От достойного мужчины. Хотела надеть по особому случаю.
        Вилина странно покосилась на меня, но не сказала ни слова. Я же не стала больше ничего говорить и лишь подумала о том, что вчерашний вечер как и ночь могла провести с Адрианом. Если бы не их треклятое свидание.
        Все проходит, Лис. Смирись с этим.
        Наконец зазвучали трубы и церемония началась. В зале появились король и королева. Они чинно прошли к тронам, приветствуя всех собравшихся гостей. Следом за правящей парой шел Адриан. Он едва заметно улыбался и казался хмурым. Кивал и что-то говорил гостям, а когда поравнялся со мной, его лицо прояснилось. Принц прошел рядом с претендентками, не сводя с меня взгляда. Даже если это было слишком заметным - плевать.
        Мое сердце сделало бешеный кульбит. Я чуть склонила голову и кончиками пальцев коснулась колье на своей шее. В ответ Адриан улыбнулся.
        Тут же я ощутила на себе пристальный взгляд Вилины и обернулась к ней. На это раз я не сделала вид, что ей показалось, или, что это была случайность. Прямо и открыто посмотрела девушке в глаза и на лице той на миг мелькнула растерянность.
        Вилина как всегда сумела сохранить лицо и тут же нацепила привычную светскую улыбку. Я же в эту минуту ощутила превосходство, смешанное с горечью. Пускай сегодня он выберет тебя, но его взгляд направлен только на меня. Он будет со мной до самого конца этой проклятой церемонии.
        Члены королевской семьи заняли свои места и церемония началась. По правде говоря, эта церемония была чистой формальностью. Король произнес речь, в которой благодарил всех прибывших на праздник во дворец и объявил, что веселье продлится еще неделю. Редкая щедрость короны. Мне рассказывали, что раньше праздники могли длиться еще один-два дня, но не больше. Сейчас же Его Величество король Нортон по-настоящему всех удивил. Видимо, хотел, чтобы окончание отбора отметили как следует.
        Произнеся свою речь и получив бурные овации в ответ, король предоставил слово королеве Кетрин. Та была краткой и как всегда скромной в выражениях почтения. О королеве говорили много. Кто-то считал ее слишком благодетельной, кто-то недостаточно яркой. Но все сходились во мнениях, что более благородной женщины на троне еще не было. Пусть она и не сумела подарить Нортону много наследников, ее качества неизменно ценились.
        Когда король и королева сказали свои слова, я взглянула на Адриана. Тот стал смурнее тучи. Он не слишком любил показушные манерные выступления перед публикой и считал, что правителю они к чему. Но народу нужно было показать что-то, что удивило бы всех и принц соглашался на такие правила.
        Ласло, стоявший все это время чуть в стороне от королевской семьи, получил от Его Величества кивок и это послужило знаком.
        - Благородные лорды и леди! - произнес старик, выходя перед публикой. - Не так давно Его Величество король Нортон доверил мне честь устроить отбор невест для Его Высочества принца Адриана, наследника трона. С великим удовольствием я выполнил задачу, данную мне моим королем. И сейчас с гордостью сообщаю, что сегодня Его Высочество принц Адриан намерен завершить отбор. Он выбрал девушку, покорившую его сердце и готов назвать ее имя, призывая вас всех в свидетели своего выбора.
        Я ждала, что сейчас поднимется невообразимый шум. Но все молчали. Придворные, затаив дыхание, ожидали, чье же имя произнесет принц.
        Я видела, как расправила плечи Вилина, как нервно она сжимала собственные пальцы и как ее улыбка тихонько дрожала от напряжения. Потом я взглянула на Адриана. Его лицо было спокойным, а губы плотно сжаты. Он смотрел на меня и как будто спрашивал позволения, как будто не мог решиться наконец сказать свое слово. Взглянув на него, я легко кивнула. Пусть уже скажет это вслух и пытка завершится.
        - Ваше Высочество, я и весь двор просим вас огласить ваше решение, - проговорил Ласло. - Мы смиренно ждем вашего ответа.
        - Ваше Величество! - раздался женский крик и все разом обернулись к выходу. - Я прошу аудиенции и разрешения говорить!
        От дверей стремительно шла девушка, в которой я узнала леди Кармелию. Краем глаза я заметила, как принц сделал Делриху знак и тот вместе со своими людьми двинулся к ней.
        - Я должна сообщить вам крайне важную весть, - продолжала девушка. - В вашем доме совершено преступление!
        - Миледи, вам не стоит тут находиться, - Делрих остановил Кармелию за руку и хотел вывести, но тут король его остановил.
        - Эймар, пусти ее. Раз леди хочет говорить, пусть попробует.
        - Благодарю вас, Ваше Величество, - спешно проговорила девушка и подошла к королю. - Я должна сообщить вам очень важную новость. Об одной из участниц отбора.
        По залу разнесся шепот.
        - Да неужели же эту тварь не уберут отсюда? Она все испортит, - прошипела Вилина и я заметила, как она нервно теребит кружево платья. Улыбка ушла с ее лица, оставив только напряжение.
        Король тем временем смерил девицу взглядом и усмехнулся. А затем, обернувшись к королеве Кетрин, спросил:
        - Скажите, любовь моя, это не та ли девица, которую уличили в отравлении и выдворили из замка?
        По залу снова разнесся гул. На этот раз недовольный.
        - Все верно, милорд, - спокойно проговорила королева. - Эта девушка - Кармелия Гросли. Она посылала отравленные подарки своим соперницам, за что и была выдворена с отбора.
        Гул голосов все никак не унимался, но Кармелия казалась спокойной, хотя и опустила глаза.
        - Как жаль, - проговорил король. - Я хотел помиловать вас и даже освободил от стражи, чтобы вы могли спокойно вернуться домой. Как вам хватило наглости явиться сюда и открыть свой рот?
        - Прошу прощения. Ваше Величество, - Кармелия опустилась на колени. - Но я узнала о страшном обмане и не могла промолчать. Вас и Его Высочество обманули и я не могла не сказать об этом.
        - Это серьезное заявление, - ответил король. - Если ваши слова окажутся чушью, вы сядете за решетку.
        - Это чистая правда, милорд, - проговорила Кармелия. - Одна из участниц отбора, леди Аресса Ангшеби, самозванка.
        По залу прокатилась волна возмущения, а я ощутила, как с моего лица сходит вся краска. Липкая холодная волна страха прошлась по телу, а затем в меня впились десятки взглядов и девушки, стоящие рядом, расступились, открывая меня публике.
        - Она не та, за кого себя выдает. Эта девушка не леди Севера и никогда ею не была. Она всего лишь компаньонка леди Арессы, которая бежала в столицу после падения дома Ангшеби, и назвалась именем госпожи.
        - Предъяви доказательства, - проговорил Адриан и в его словах я услышала звон металла. - Сейчас же. Или сгниешь в темнице.
        Кармелия лишь коротко улыбнулась в ответ. Она дрожала, но не отступала от своих слов.
        - Она встречалась с Логваром Ангшеби, - уверенно произнесла девушка. - И верные мне люди слышали их разговор. Я могу позвать человека, который подтвердит это. Спросите у нее самой, Ваше Величество, пусть попробует снова соврать!
        Король взглянул на меня и сделал жест рукой.
        - Подойдите.
        На негнущихся ногах я подошла к королю.
        - Ваше Величество, - тихо проговорила и ощутила, как вмиг пересохло горло.
        - То, что говорит эта девушка, правда? - коротко спросил король, разглядывая меня с головы до ног.
        Он знает, кто я, и отрицать нет смысла. Зачем тогда весь этот спектакль?
        - Да, Ваше Величество, - ответила я, поднимая глаза от пола. - Мое настоящее имя - Элиса Роури. Я служила компаньонкой у леди Арессы Ангшеби и присвоила себе ее имя, когда леди пропала.
        - Что ж, - проговорил король, складывая руки в замок и все еще изучая меня взглядом. - Это серьезное преступление. Вы сознаетесь и готовы понести наказание?
        - Да, милорд. Любое, которое вы сочтете нужным.
        - И вы впрямь встречались с Логваром Ангшеби?
        - Да, милорд. Он просил моей и вашей защиты.
        За моей спиной все не умолкали людские голоса. Столько взглядов были направлены на меня, как будто сотни стрел.
        - Уведите ее, - скомандовал король.
        Двое стражников тут же двинулись ко мне.
        - Отец, вы не можете бросить ее в темницу! - Адриан вскочил с места и встал между мной и королем.
        - Почему это? - на лице короля была легкая усмешка. - Эта девушка совершила преступление и готова ответить за него.
        - Я прошу вас о милости к ней, - проговорил Адриан.
        - По какой причине я должен ее помиловать? Назови хотя бы одну.
        Адриан на миг опустил взгляд, а после произнес:
        - Леди Элиса моя любовница и, возможно, носит моего ребенка.
        В зале поднялся страшный гул. Некоторые из придворных даже кричали.
        Услышав слова Адриана, я застыла, не в силах даже пошевелить пальцем. Принц обернулся ко мне и в его глазах я прочитала сожаление.
        Несколько мгновений король с интересом рассматривал все происходящее, а затем поднял руку и в зале повисла тишина.
        - Что ж, - заметил он. - То, что она побывала в твоей постели, не уменьшает ее вины…и…
        - Ваше Величество! Простите мне мою дерзость, но я прошу выслушать меня.
        Я обернулась и увидела Арессу, выходящую из толпы.
        - Элиса виновата лишь в том, что помогала моей семье спасти меня, - произнесла девушка. Она встала рядом со мной и, мимолетно улыбнувшись мне, добавила: - Позвольте мне рассказать вам все и вы поймете, что все, что сделала Элиса было во благо.
        - Кто вы такая? - спросил король.
        - Мое имя Аресса Уинброк, в девичестве Ангшеби. Элиса служила у меня компаньонкой - это чистая правда.
        Я не видела, что творилось в зале и мне было страшно оборачиваться.
        - Все, довольно, - проговорил король. - Уведите Элису Роури в ее покои и поставьте охрану. А вы, леди Уинброк, следуйте за мной.
        Затем он кивнул Ласло и проговорил:
        - Церемония на сегодня закончена. Завершай этот балаган.
        Двое стражников повели меня к выходу. Я старалась смотреть прямо перед собой и не оборачиваться на людей.
        Единственной, на кого я посмотрела, стала Вилина. Девушка была бледна и на ее щеках блестели слезы. Ее ладони были сжаты в кулаки, а в глазах читалась ненависть.
        Со всех сторон на меня смотрели и меня обсуждали. Кто-то смеялся, кто-то добавлял едкие выражения.
        - Поверить не могу…
        - Как ей только стыда хватило?
        - Весьма недурна собой, господа, - усмехнулся кто-то из мужчин.
        - Соблазнить бастарда - не велика заслуга.
        - Вокруг короля все больше отребья.
        - А что вы ожидали от бастарда? Дурная кровь.
        - Надеюсь, ей отрубят голову и поскорее.
        - Не мог найти себе девицу познатнее?
        - А вы считали, он разборчив?
        - Отвратительно! Эту девицу сажали с моими дочерьми за один стол.
        Я старалась идти как можно быстрее, чтобы оказаться снаружи. Я запретила себе плакать или как-то показывать эмоции.
        Запретила даже думать, как же мне на самом деле страшно и больно.
        Только оказавшись в своих покоях, я позволила себе всхлипнуть, упасть на колени прямо у дверей и закрыть лицо руками.
        - Миледи, что с вами? - тут же бросилась ко мне Фрея. - Тира, принеси воды! Миледи?
        Я дрожала, меня бил такой озноб, как будто я больна лихорадкой. Я тряслась и не могла успокоиться. Служанки подняли меня, усадили в кресло у огня и укрыли одеялом. Спустя какое-то время я все-таки пришла в себя и немного успокоилась.
        У меня совершенно не было сил, чтобы двигаться. Даже мысли в голове казались густой кашей. Я задавала раз за разом одни и те же вопросы и не могла найти ответов.
        В какой момент нас с Логваром увидели? Было ли это в замке? Или у того выхода, где так легко спрятаться? Поверить ли король Арессе, которая рискнула собственной головой, чтобы меня спасти? Не пострадает ли она сама? И что делать после того, как Адриан рассказал всему двору о наших отношениях? Он хотел уберечь меня от тюрьмы, знаю. Но что дальше?
        Я просидела какое-то время, а потом попросила Тиру помочь мне переодеться и легла в кровать. Нужно было хотя бы немного отдохнуть, но вряд ли я сумею уснуть.
        Впрочем, уснуть и не пришлось.
        В комнату вошла Фрея.
        - Миледи, к вам пришла Ее Величество королева Кетрин.
        - О боги, - прошептала я, приложив руку ко рту.
        Встала, быстро оправила платье и взглянула в зеркало. Не слишком подобающий вид для беседы с королевой. Помятая прическа, красные от слез глаза. Но выбора у меня нет.
        Я вышла и сразу же присела в реверансе.
        - Ваше Величество.
        - Поднимитесь, - велела Кетрин, сидевшая в кресле у камина. - Не то вы рухнете в обморок. Сядьте рядом со мной.
        Я повиновалась.
        Королева внимательно разглядывала меня и наконец улыбнулась.
        - Расскажи мне кто, что на отборе появилась самозванка, я бы и не подумала на вас, - проговорила она. - Вы отлично отыграли, дорогая. Даже сегодня. Без вас эта церемония была бы крайне скучна.
        - Простите меня, - проговорила я. - Я помешала завершить отбор.
        Кетрин махнула рукой, когда Фрея подала ей вина.
        - Уж поверьте, Адриан будет вам благодарен. Ему этот отбор как кость в горле. Тем более после того, как он встретил вас. Элиса, вы действительно с ним спали?
        Я вздрогнула, услышав этот вопрос.
        - Да, Ваше Величество.
        - Завтра вас осмотрит лекарь.
        - Ваше Величество…
        - Завтра вас осмотрит лекарь, - без права на возражение повторила Кетрин. - Мы должны знать, можете ли вы быть беременны.
        Я промолчала, зная, что не могу. Адриан сказал это, чтобы уберечь меня. Не стоит пускать его усилия насмарку.
        - Слушаюсь, миледи, - проговорила.
        - Король еще не решил, как с вами поступить. Если вы и впрямь беременны, то будете находиться в замке до самых родов. А после я заберу ребенка. Можете не сомневаться, он будет воспитан в заботе.
        - Благодарю вас, миледи.
        - Вы достойно показали себя, Элиса, - продолжила королева. - Честно признались и не стали увиливать или молить о помиловании.
        - Я виновата и признаю это. Я лишь хотела дождаться окончания отбора и уехать.
        - Почему же вы не сделали этого раньше? Почему не признались?
        Королева смотрела на меня, ожидая ответа. На ее лице не было ни злости, ни презрения, ни усмешки. Она была спокойна.
        - Когда я ехала сюда под именем Арессы Ангшеби, я хотела это сделать. Но потом встретила Адриана и не смогла. Я хотела быть с ним столько, сколько сумею.
        - Вы любите его?
        - Да, Ваше Величество.
        Уголки губ королевы чуть приподнялись в улыбке.
        - Элиса, дитя мое, вы еще так молоды, - проговорила она. - Так юны. Но отнюдь не глупы, судя по тому, что сейчас рассказал мне Адриан. Кажется, я понимаю, чем вы привлекли его. В большей части девиц, которых предложили ему в невесты, не нашлось бы и грамма вашей смелости.
        - Адриан говорил с вами обо мне, Ваше Величество?
        - И со мной, и с королем. Он по-настоящему печется о вас, - королева улыбнулась шире и продолжила: - Боги не позволили мне подарить королю сильного наследника. Мой единственный сын умер молодым и наследником стал бастард. Я приняла Адриана как собственного ребенка и он всегда был мне как родной. Я знаю его, Элиса. Он не был святым и у него и раньше бывали любовницы. Но ни одну из них он не признавал своей фавориткой публично.
        Я слушала ее и едва сдерживалась от улыбки. Как приятно и вместе с тем волнительно было услышать сейчас эти слова.
        - Королевские браки по любви - красивая сказка, Элиса. Вам следует смириться с этим. Ведите себя хорошо, пока сидите под замком, и останетесь целой и невредимой. Послушайте моего совета. И еще. Раз уж теперь вы официальная фаворитка, постарайтесь как можно скорее отрастить зубы. Они вам очень пригодятся, уж поверьте.
        Королева поднялась и я тут же последовала ее примеру, склоняя голову. У дверей Кетрин остановилась и, обернувшись ко мне, добавила:
        - Мне понравилось, как вы уходили из зала. Умение держать спину ровной, даже если тебя ведут на плаху - умение, достойное королей.
        Она легко кивнула на прощание и ушла.
        Я ждала, что сегодня узнаю хоть что-то о своей дальнейшей участи. Но мне ничего так и не сообщили. Никто не пришел - ни Адриан, ни Аресса, ни Вилина, которой, как я думала, захочется выяснить отношения. У моих дверей стояли стражники. Раз в несколько часов караул сменялся и я слышала, как звенят их доспехи и стучат подошвы сапог.
        Просидев в кресле до глубокого вечера, я все-таки легла спать. Служанки следили за мной во все глаза - наверное, Делрих велел. Они уложили меня спать и не покидали покоев.
        Следующим утром я проснулась с тяжелой головой. Сон не принес облегчения. Подумав о том, что сегодня вряд ли удастся выйти, я не стала торопиться с выбором наряда. Надела халат и отправилась завтракать, лишь расчесав волосы.
        Не успела я закончить трапезу, как в дверь постучали и на пороге появился господин Жером. Последний глоток чая так и стал поперек горла.
        - Доброе утро, леди Элиса.
        - Доброе утро, - ответила я, удивляясь как звучит собственное имя. Давно никто так не обращался ко мне.
        - Ее Величество просила меня осмотреть вас и узнать, есть ли признаки беременности. Вы позволите или мне немного подождать, пока вы закончите завтрак?
        - Нет, давайте покончим с этим скорее, - ответила я. - Вы один, без помощников?
        - Для такого рода осмотров я не прибегаю к их помощи.
        Я облегченно выдохнула.
        Королева Кетрин пощадила мою гордость и не стала унижать процедурой, которой иногда подвергались девушки в знатных домах. Я уже не была девственницей и осмотр по всем правилам ни к чему. Успокоив себя тем, что целитель наверняка видел все это сотни раз, я отправилась с ним в спальню.
        - Вас когда-нибудь осматривали, миледи? - спросил он, когда я нерешительно замерла посреди комнаты. - Быть может, была процедура подтверждения невинности?
        - Нет, процедуры не было. Осматривали меня всего однажды, когда случилась первая менструация. Моя мать беспокоилась за здоровье дочерей.
        - Это хорошо, леди Элиса, - ответил целитель. - Прошу вас, не бойтесь и не смущайтесь. По долгу службы я часто осматриваю женщин. Ваши прелести вызывают у меня лишь научный интерес, поверьте. К тому же я не так молод, чтобы заглядываться на то, что у девушки между ног. Прошу вас, ложитесь, не будем тянуть время.
        Я только кивнула и выполнила просьбу целителя.
        Сказать по правде, раздетой меня видели всего двое мужчин. Мой младший брат, которому не терпелось узнать, как выглядит девушка без одежды. За это он получил знатных тумаков, когда я его заметила. И еще Адриан, перед которым было совершенно не стыдно раздеваться. Да и что такого в том, чтобы раздеться перед любимым мужчиной?
        Целитель же не требовал полного обнажения. Достаточно было поднять подол ночной рубашки. Он действовал очень аккуратно и я лишь однажды вздрогнула, ощутив его прохладные пальцы.
        - Можете вставать, миледи, - проговорил он, закончив осмотр.
        Я поспешила прикрыться и села.
        - Все в порядке?
        - Да, вы здоровы. Но, судя во всему, лишились невинности совсем недавно. Разрывы еще даже на зажили до конца. Определить, ждете ли вы ребенка, можно будет только дождавшись наступления нового цикла. Как скоро он должен начаться?
        - Еще около двух недель.
        - Что ж, в вашем случае остается только ждать. Я сообщу обо всем Ее Величеству. Мое почтение, леди Элиса.
        Целитель собрал свою сумку и ушел.
        Я осталась сидеть на кровати. Во всяком случае, в ближайшие две недели со мной ничего не случится. После ухода господина Жерома я все же нашла в себе силы одеться и привести в порядок лицо и волосы. Для того, чтобы просто сидеть в своей комнате, не понадобятся особые изыски.
        Возле моих дверей по-прежнему стояла охрана. Мне не позволяли выходить и принимать гостей, кроме тех, кого пришлют король или королева. Я даже не могла написать записку. Единственными, кто связывали меня с миром, стали служанки. Фрея и Тира рассказали, что от услышанных вчера новостей, двор гудел разворошенным ульем. Девушки-участницы отбора были крайне оскорблены тем, что принц позволил себе завести любовницу в то время, как должен был оценивать их самих. Их родственники само собой тоже были возмущены. Люди только и делали, что шептались. Никто не решался высказывать свое мнение вслух принцу, или, не дай боги, королю. Но нашлись и те, кому эта история пришлась по вкусу.
        - Миледи, я приготовила вам чай, - радостно сообщила Фрея, ставя передо мной поднос с чашками и пирожными.
        - Но я не просила.
        - Я знаю, миледи. Но главный повар велел мне передать вам вот эти пирожные. Он только что испек целую партию для королевы Кетрин.
        Я недоверчиво на нее взглянула. С некоторых пор случайные подарки стали меня пугать.
        - Не пугайтесь, миледи. Клянусь, в пирожных нет ничего опасного. Повар Его Величества просил передать вам свое почтение и лишь хотел немного скрасить это тяжелое время.
        - Что ж… тогда передай ему мою благодарность, - ответила я. Пирожные и впрямь выглядели просто великолепно.
        - Это еще не все, миледи. Вашу историю обсуждают не только при дворе. Слуги тоже взбудоражены.
        - Расскажи, - потребовала я.
        - Все, что случилось вчера, видели десятки людей. На кухне только об этом и говорят. Простите меня, но вы были бедной компаньонкой, почти служанкой, а теперь вы - фаворитка Его Высочества. Для людей это настоящая сказка.
        - Да уж, настоящая сказка, - только и усмехнулась я. - Ты тоже считаешь все красивой сказкой?
        - Миледи, - Фрея на миг опустила глаза. - А разве это не так? Сказки иногда случаются.
        Я не стала продолжать разговор на эту тему.
        Надо же, Лис! Теперь о тебе ходят легенды.
        В четырех стенах время тянулось невыносимо медленно. У моих дверей сменились уже два караула стражников, день перевалил далеко за половину. Я попросила Тиру посильнее растопить камин и принести свечей. Если все, что мне остается - это сидеть в покоях, то постараюсь хотя бы забыться за чтением.
        Читать мне пришлось недолго. Раздался стук в дверь. Тира тут поднялась узнать, кто пришел. В дверях оказался господин Лайнус, парикмахер Ее Величества. Высокий и тощий он напоминал кузнечика в своем зеленом костюме.
        - Я по приказу Ее Величества королевы Кетрин, - произнес парикмахер с такой важностью, что служанка невольно отступила назад, пропуская его.
        Войдя в комнату, Лайнус смерил меня недоуменным взглядом.
        - Миледи Элиса, это возмутительно! - вскинул руки парикмахер. - Мне нужно приготовить вас к выходу, а вы все еще в домашнем платье. У нас мало времени! Учтите, я не хочу получить наказание, если вы опоздаете.
        - Опоздаю куда? - спросила я, отложив книгу.
        - Вы обязаны появиться в малом зале через два часа.
        - Но зачем? Мне никто не сообщил.
        - Вам сообщаю я. А я не уполномочен обсуждать дела короля. Давайте, миледи, прошу! - он взял меня за руку и едва ли не силой повел к туалетному столику. - Миледи, садитесь, у нас много работы! А ты, да ты, девочка, - он ткнул пальцем в Фрею, - давай, быстро готовь для леди Элисы платье. Что-нибудь яркое. Давай, бегом…
        - Миледи, - рассеянно проговорила Фрея.
        - Зеленое, Фрея, - ответила я, понимая, что сопротивление бесполезно. Из лап парикмахера теперь предстоит вырваться либо с законченной прической либо в результате битвы.
        Странно другое. И даже страшно. Зачем вдруг я должна явиться к королю при полном параде? Вероятно, теперь меня не то, что не спрашивают, а даже не считают нужным поставить в известность о предстоящем.
        - Идеально! - выдохнул парикмахер, - закончив свою работу. - Только на щеки стоит наложить еще немного румян, вы бледны сегодня.
        Я взглянула на себя в зеркало и расширила глаза от удивления.
        - Господин Лайнус, вам не кажется, что это слишком?
        - Чушь, миледи! Полная чушь! - отмахнулся он. - Вы и без того любительница ходить как серая мышь. Фаворитка Его Высочества должна выглядеть прекрасно в любое время дня и ночи. И уж тем более лучше остальных дам. Ну посмотрите, разве я не гений? Ведь это шедевр!
        Надо сказать, Лайнус и впрямь сотворил чудо. Мои волосы из просто расчесанных превратились в высокую прическу, выгодно открывающую шею. На лице, с утра хранившем следы от слез, появился макияж, подчеркнувший глаза и сделавший губы более яркими и соблазнительными. Раньше я сделала бы такой макияж только для бала.
        - Ну, вам нравится? - нетерпеливо спрашивал Лайнус.
        - Да. Очень, - искренне ответила я. - Вы настоящий мастер.
        - И в следующий раз не упрямьтесь, миледи, - менторским тоном заявил парикмахер. - Уж я-то знаю, как сделать из любой девушки красавицу.
        - Передайте Ее Величеству мою благодарность.
        - Непременно, миледи. А теперь я пойду, не буду мешать вам одеваться.
        - Господин Лайнус! Для чего вы готовили меня? Что будет сегодня?
        - Не могу знать, миледи. Граф Делрих сопроводит вас к королю и все расскажет.
        Он церемонно поклонился и ушел.
        Одеваясь, я расспросила служанок, не слышали ли они каких-то сплетен, но те только пожали плечами.
        Делрих явился так скоро, что я едва ли успела закончить туалет.
        - Что происходит, Эймар? - спросила, выходя из спальни и на ходу поправляя складки на подоле. - К чему такой маскарад?
        - Элиса, вы прекрасны. Лайнус и впрямь что-то смыслит в женской красоте, - проговорил он, целуя мне руку. - Идемте, нас ждут. Поговорим по пути.
        Я ощущала легкий холодок от страха. Снова убедив себя ничего не бояться, я вцепилась в руку Делриха, которую он предложил и пошла за ним. Стражники по-прежнему маячили за спинами безмолвными тенями.
        По моему мнению, мы шли слишком неспешно, но шаг задавал Делрих. Я бы поскорее минула все эти коридоры, где то и дело попадались люди, беззастенчиво меня изучающие. Все они только легко кивали, да и то Эймару, а не мне, но уже не смели произнести ни слова.
        - И куда вы меня ведете? - тихонько спросила я. - Не на казнь, я надеюсь?
        - Не бойтесь, в ближайшее время вас не ждет плаха.
        - Успокоили.
        - Перестаньте так дрожать, Элиса, ничего ужасного с вами не произойдет. Во всяком случае сегодня.
        - А завтра?
        - Что будет завтра, знают только боги, - ухмыльнулся Эймар. Ехидства ему было не занимать.
        - И все же?
        - Элиса, дорогая, вы кажетесь испуганной, - произнес он, с улыбкой поклонившись какой-то даме. - Смените выражение лица, успокойтесь.
        - Как я могу успокоиться, если все вокруг меня ненавидят? - проговорила я, все же стараясь изобразить безмятежность. - Вчера меня называли шлюхой и готовы были растерзать.
        - Вас не ненавидят, вам завидуют, - ответил Эймар. - Любая женщина в этом замке, которая назвала вас шлюхой, сама бы запрыгнула в постель к Адриану, вздумай он на нее посмотреть. Будьте выше, Элиса. Вы обошли их всех.
        Я оглянулась на Эймара и хотела было ответить, но тут двери малого зала распахнулись, пуская нас внутрь.
        Делрих снова не торопился и я была готова сама тащить мужчину вперед. Людей было немного, но снова пришлось пройти сквозь толпу и слушать шепотки, которые, впрочем, постепенно смолкали.
        Король Нортон сидел на троне с откровенно скучающим видом. Выглядел он неважно. Видно, болезни снова не давали покоя. Королева Кетрин с любопытством взглянула на меня и, видимо, осталась довольна результатом работы парикмахера.
        Адриан же казался взволнованным. Его ладонь на подлокотнике была сжата в кулак.
        - Ваше Величество, леди Элиса, - представил меня Эймар.
        Король лишь кивнул.
        - Что ж, полагаю все собрались? - тяжело проговорил он. - Герцог и герцогиня. Лорд Ангшеби. Леди Элиса.
        Лорд Ангшеби?
        Я быстро оглянулась по сторонам и увидела Логвара. Он сидел на стуле рядом с сестрой, а рядом стоял один из помощников целителя. Логвар выглядел немного свежее, но все еще был слаб. Его причесали и одели.
        - Леди Элиса Роури, вчера вы признались в том, что обманом проникли в замок и приняли участие в отборе, присвоив чужое имя. Поскольку здесь нет ваших старших родственников, мы не можем спросить их, как поступить с вами. Но герцогиня Уинброк вступилась за вас и рассказала, как же все было на самом деле. Когда стало известно, что на дом Ангшеби готовится нападение, вы с ней и герцогом решились на сговор, чтобы спасти леди Арессу. Все верно?
        - Да, милорд, - отвечала я, понимая, что сейчас лучше согласится. К тому же на лице Арессы было написано, что лучше не перечить. - Все так.
        - Славно, - кивнул король. - Ну а раз за вас заступились, мне остается только спросить главу дома. Лорд Ангшеби, вы хотите заявить против леди Элисы?
        Я перевела взгляд на Логвара.
        Он неловко, опираясь на руку молодого целителя, поднялся. Взглянул на меня, затем на короля.
        - Нет, Ваше Величество. Леди Роури ни в чем не виновата перед домом Ангшеби. Прошу вашей милости для нее.
        - Благодарю, - сухо произнес король. - За сим, леди Роури, с этой минуты вы полностью оправданы и свободны. Охрана у ваших дверей снимается. Моим словом вы невиновны.
        Звякнули доспехи моих конвоиров и они тут же ушли.
        Я не сумела сохранить лицо и, приложив руку к груди, судорожно вдохнула.
        - Ну а теперь пора поужинать, - произнес король, поднимаясь с места и подавая руку королеве. - Идемте, любовь моя. Я слишком устал.
        С моих плеч свалился тяжелый груз. Останься я одна, непременно бы заплакала, но здесь нельзя позволять себе такую слабость. Люди все не расходились, ожидая, пока король и королева покинут зал.
        Как только король закончил говорить, Адриан поднялся с места и подошел ко мне. Готова спорить, ему также хотелось меня обнять, как и мне его. Но при придворных, которые затаили дыхание наблюдая за нами, принц не стал этого делать. Адриан лишь коснулся губами моей руки и легко обнял за талию.
        - Идемте, миледи, - проговорил он и тише добавил: - Все хорошо, Лис, не волнуйся.
        Под любопытными взглядами, в сопровождении улыбок и кивков, мы с принцем вышли из зала. Все это время Адриан не отпускал моей руки, Делрих шел позади, а я старалась скрыть эмоции, которые бушевали во мне, и пыталась выдавить светскую улыбку.
        Придворные направились в большой зал ужинать, а мы свернули в коридор, ведущий к королевским покоям. Как только мы остались одни, мы с Адрианом крепко обнялись.
        - С тобой все хорошо, Лис? - спросил он, заглядывая мне в лицо.
        - Да, все нормально. Я очень боялась… боги! Адриан, я не верю, что все так закончилось!
        - Теперь нужно быть осторожной вдвойне, Элиса, - проговорил он. - После того, как я назвал тебя своей фавориткой перед всеми, начнутся другие проблемы.
        - По сравнению с тем, что меня могли бросить в темницу, это мелочи, - улыбнулась я.
        Адриан погладил меня по щеке.
        - Есть и положительные стороны. Теперь мы можем не скрываться.
        - А как же твоя невеста?
        По лицу принца пробежала тень.
        - Отбор еще не завершен, Элиса.
        - Как? - выдохнула я. - Ты не назвал имя невесты?
        Адриан только покачал головой:
        - Отец не хотел так скоро освобождать тебя. Он хотел объявить имя и подождать, пока все уляжется. Ты не представляешь, чего мне стоило убедить его. Пришлось даже вытащить Логвара, - он мрачно усмехнулся.
        - Да, видок у него неважный, - согласилась я.
        - Когда он услышал, что может помочь тебе, сам едва не вскочил с постели. Впрочем, я бы вытолкал его пинкам, если б он отказался.
        - Ты бы выгонял пинками лорда Севера? - я даже усмехнулась, представив такую картину.
        - Я - наследник престола, мне можно, - в той же манере ответил принц и тут же уже серьезно добавил: - Прости, что пришлось испортить твои планы. Ты ведь хотела уехать.
        - Да. Ваше Высочество, хотела. Но теперь задержусь, пока не станет ясно, беременна я или нет.
        Я укоризненно посмотрела на Адриана и тот только опустил голову в знак притворного раскаяния. На его лице снова была ироничная улыбка.
        - Прости, но я не мог не сказать этого. Тебя могли бросить в темницу. Эти слова - все, что пришло мне в голову.
        - Ты спасал меня, - я заправила ему за ухо выпавшую прядь волос. - Но рано или поздно мне все равно придется уехать, Адриан. Ты назовешь имя своей невесты, а я не могу быть беременна.
        Я ждала, что он не согласится и станет спорить, но Адриан лишь спокойно пожал плечами.
        - Я знаю.
        - Откуда это? - никто не видел, как я пила нужный отвар. Разве что Фрея шепнула Делриху, какой чай предпочитает ее госпожа по утрам.
        - Элиса, прости, но ты не первая моя любовница. И, если ты заметила, у меня до сих пор нет ни одного бастарда. Раз в месяц Ронан наносит мне на кожу символы, которые не допускают случайного зачатия.
        - О, боги… - выдохнула я. - То есть ты даже знал, что это полная ложь и все равно рискнул?
        Принц спокойно кивнул:
        - Об этом никто, кроме нас, не знал. Теперь вот знаешь ты. Я не могу не думать о таких вещах, если собираюсь сесть на трон. Впрочем, это всегда можно исправить.
        - Нет, - решительно ответила я и даже сделала шаг назад. - Только не сейчас. Ты вот-вот назовешь имя будущей королевы. Когда, кстати, это случится?
        - Двор гудит разворошенным ульем, Лис. Вряд ли это произойдет завтра. К тому, большая часть девушек крайне оскорблены моим поведением, - он не сдержал улыбки на этих словах. - Такого скандального отбора не было уже двести лет. Похоже, мы с тобой войдем в историю.
        - Никогда не думала, - я покачала головой и все думала, стоит ли задавать вопрос, мучивший меня все это время. - Адриан, назови мне имя той, кто должна стать твоей невестой.
        - Лис, зачем тебе это?
        - Потому что, я сойду с ума, если останусь в неведении.
        Принц нахмурился.
        - Давай заключим договор, - произнес он. - Я называю тебе имя, а ты мне кое-что пообещаешь.
        Я скрестила руки на груди и внимательно на него посмотрела.
        - Пообещай, что не уедешь хотя бы до свадьбы, если она вообще состоится.
        - Адриан…
        - Просто пообещай мне, Лис. Я не могу быть ни в чем уверен сейчас. Пообещай, что будешь со мной до самого конца. До момента, когда я пойму, что смогу тебя отпустить.
        А этот момент может наступить когда угодно. Завтра, через неделю, через двести лет. Я понимала, что не стоит давать таких обещаний. Узнать имя - малая цена для клятвы. Но, с другой стороны, неизвестно просто убивает меня изнутри.
        - Ладно, твоя взяла, - махнула рукой я. - Обещаю.
        Адриан удовлетворенно улыбнулся.
        - Ну и кто твоя невеста?
        - Вилина.
        - Нет, - я даже закрыла глаза и помотала головой. - Так не честно! Ты взял с меня обещание за то, о чем я сама догадывалась.
        - Твое слово обратно не верну, - развел руками принц.
        Я легонько толкнула его в плечо, на что Адриан притянул меня к себе и поцеловал. От его прикосновений по телу разливалось приятное тепло. Я и не понимала до этой минуты, как же по нему соскучилась.
        - Мне нужно уехать сейчас, Лис, - проговорил Адриан. - Мы увидимся только завтра вечером. И теперь я могу беспрепятственно бывать в твоих покоях.
        Его губы коснулись моей шеи.
        - Прошу тебя, будь осторожна. Делрих присмотрит за тобой.
        - Звучит как будто я неразумный ребенок.
        - Лис, я серьезно, - Адриан чуть сжал мою руку. - Ты не представляешь, сколько людей теперь пожелают сблизиться с тобой.
        Кто-то чтобы завести влиятельного друга, кто-то чтобы навредить. Будь аккуратна в словах и выборе друзей. Лучше держись Уинброков - сейчас они твои главные союзники. Ладно?
        Он пытливо заглянул мне в глаза и оставалось только кивнуть.
        - Как скажете, мой принц.
        - Умница моя. А теперь отправляйся на ужин и не показывай виду будто что-то произошло.
        Я только улыбнулась в ответ:
        - Однажды мне сказали, что я умнее, чем кажусь. У меня нет опыта, но, думаю, придворные игры мне по плечу.
        Адриан поцеловал меня снова.
        - Будь умницей, Лис.
        Я сделала церемонный реверанс и вернулась туда, где были слышны звуки музыки, было много света и неспешно прогуливались люди. Делрих был тут как тут.
        - Ну что, Элиса, вы готовы начать битву? - спросил он шутливо.
        - У меня нет выбора, Эймар, - ответила я, принимая его руку.
        - Ну тогда я провожу вас на поле боя.
        Я чувствовала себя не слишком уверенно, думая о том, что снова окажусь перед всем двором и буду вынуждена вести себя как ни в чем не бывало. Ведь как только появлюсь в зале, на меня тут же будут направлены все взгляды. Придется улыбаться и делать счастливое лицо.
        Еще я думала об обещании, данном Адриану. Оставаться в замке еще ненадолго казалось пыткой. Тем более после всего, что со мной произошло за последние два дня. Если я когда-нибудь и научусь прятать свои чувства, то это произойдет совсем нескоро. Адриан поймал меня на мою же удочку. Я говорила ему и самой себе, что задержусь здесь до окончания отбора. Отбор не завершен и не известно, на сколько еще растянется, а значит и мое пребывание в замке. Во мне мучительно боролись две Лис. Первая радовалась, что теперь-то может быть рядом с любимым, несмотря ни на что. Вторая сурово напоминала, что рано или поздно придется покинуть замок и растягивать это ожидание глупо.
        Я думала о том, что скажет моя матушка, когда обо всем узнает. Возможно, она меня пожалеет, но скорее всего изругает за глупость и упущенные шансы. И будет права. Она столько вложила, чтобы дать мне хоть какое-то воспитание и надеялась, что ее старшая дочь сумеет воспользоваться этим. Для девушки своего положения я добилась невозможного. Сумела завоевать самого желанного мужчину королевства, обойти всех претенденток на отборе, да еще и получить поддержку сильных домов Севера. Казалось бы, стоит радоваться. Но только все еще не знаю, что со всем этим делать.
        - Все в порядке, Элиса? - спросил Делрих.
        - Сама не знаю, - ответила я и как-то неловко пожала плечами.
        - Надеюсь, Адриан отговорил вас уезжать сейчас?
        - Не просто отговорил, а взял с меня обещание задержаться до его свадьбы.
        Делрих ухмыльнулся и ответил:
        - От Адриана всегда было сложно добиться полного ответа. Даже в детстве. Боги наградили его чудесным талантом - говорить полуправду.
        - О чем это вы? - мне не нравился тон, которым Эймар говорил все это.
        - Окончание отбора отложено, Элиса. Как вы знаете, иногда отборы длятся годами, а уж королевские браки и вовсе иногда откладываются на десятилетия.
        - Все равно не понимаю. Вы учились говорить полуправду у принца?
        - Я плохой ученик. Просто в связи с обстоятельствами, о которых пока вам лучше не знать, свадьба Его Высочества может быть отложена на неопределенный срок. Понимаете, Элиса, к чему я?
        Он замедлил шаг, потому что мы приближались ко входу в зал.
        - Сейчас вы единственная женщина рядом с ним. Вы его фаворитка и время играет на вас. Пока отбор затянут и свадьба состоится неизвестно когда, у вас есть реальный шанс закрепить свое положение при дворе. Вы можете завоевать благосклонность многих домов, помочь своей семье и вам несказанно повезло, что на все это у вас сейчас есть время.
        - Зачем вы все это мне говорите? Вы прекрасно знаете, что я не собиралась становиться его фавориткой, - мой голос дрогнул, а слова прозвучали тихо и от Эймара не укрылась эта маленькая деталь.
        - Вы говорите в прошедшем времени, Элиса, - улыбнулся он. - Вас гложет сомнение, верно? Сейчас собственное решение не кажется таким уж верным? И вы не можете просто так бросить Адриана один на один со всеми неприятностями.
        - Вам-то какая выгода? - спросила я. - Вы передумали на мне жениться?
        Эймар тихонько засмеялся:
        - Вот, Элиса. Вы уже начинаете думать как фаворитка принца. А выгода моя во власти. Я не только друг Адриана, но еще и его советник. Это очень высокое положение и сохранять его я могу пока он сохраняет свое. За спиной любого мужчины стоит женщина, Элиса. От того, кто она, зависит слишком многое. Вам представился отличный шанс встать за спиной будущего короля и создать собственное королевство. Не будьте дурой и не упустите его. И прошу вас, не стройте из себя мученицу или оскорбленную невинность - при дворе этого не любят.
        Я сдержанно улыбнулась.
        - По-вашему, я выгляжу мученицей?
        - По-моему, вы просто не понимаете, на что способны. Уважаю ваш выбор провести жизнь у руин родного замка и пасти гусей, чтобы выжить, но если вы сделаете его, я буду очень разочарован.
        - Я еще не приняла решение.
        - Вот и славно. Не торопитесь. Лучше подумайте, что вам неплохо бы поскорее подарить Адриану наследника.
        Я вспыхнула и с удовольствием залепила бы Эймару пощечину, но вокруг было слишком много людей, а наша беседа и так казалась подозрительной.
        - Будь вы хоть сто раз его другом, это не ваше дело, - ослепительно улыбнулась я.
        - Правильно, это дело ваше. Я родить принцу ребенка не сумею, даже если буду о-о-очень стараться.
        - Вы не советник, вы - шут, - покачала головой я.
        - Сочту за комплимент. Но все же подумайте на досуге, что ребенок королевской крови свяжет вас с троном куда сильнее, чем все остальное.
        - Ребенок будет бастардом, я даже не смогу его воспитывать.
        - Он будет королевской крови, Элиса, и получит гораздо больше, чем на руинах вашего замка. Кстати, поговорим о крови. У вас ведь есть родственники мужского пола?
        Я в удивлении приподняла брови, услышав столько резкий переход от одной темы к другой. Но от Эймара всегда можно ожидать неожиданной смены событий.
        - Отец, братья, еще дяди с обоих сторон.
        - Они умеют держать мечи? Братья получали образование?
        - Брат отца, старый солдат, в молодости участвовал в турнирах. Он обучал моих братьев обращаться с оружием. А читать и писать их учили мать с отцом.
        - Этого для начала хватит, - кивнул Эймар. - Советую вам поскорее пригласить их сюда. Вам потребуется защита, вы совсем одна в замке, Элиса.
        - Я думала, для защиты Адриан приставил ко мне вас.
        - Я буду хранить вас даже ценой собственной жизни, потому что мне приказал принц. Но моя жизнь всего одна. Вам нужна защита семьи, Элиса. Заодно сумеете пристроить их.
        - Разве я могу просто так приглашать людей ко двору? Даже если они моя семья?
        - Пока это будет опрометчиво, - кивнул Эймар. - Но сомневаюсь, что Адриан не согласится поставить свою подпись под вашим письмом. Напишите его сегодня же.
        И как мне теперь пережить сегодняшний долгий вечер? До сих пор я тщательно сдерживала себя и даже в мыслях не позволяла вспоминать о родных. Эймар знал, куда стоит надавить. Мои близкие даже не мечтали о том, чтобы получить места при дворе и достойные жалования. Если мне и стоит принять свою новую роль, то в первую очередь ради них.
        Когда мы вошли в зал, я уже решила, что напишу и отправлю письмо этой же ночью. И пусть боги покарают меня, но Делрих прав - другого шанса у моей семьи больше не будет.
        - Даже не думайте, Элиса, - проговорил Эймар, когда я взглянула на свое прежнее место рядом с Лирой и Вилиной, которое сейчас пустовало. - Вам больше не нужно садиться рядом с претендентками.
        - Я и сама не стану этого делать, - ответила я, поймав на себе неприязненный взгляд Вилины, которая старательно делала вид, что не хочет на меня смотреть. - Не хотелось бы оказаться рядом со своей соперницей.
        - Среди этих девушек у вас пока нет соперниц, - улыбнулся Эймар. - Но забывать о них не стоит. Как и о том, что теперь вам следует занять место как можно ближе к королевской семье. Думаю, рядом с герцогом и герцогиней Уинброками. Аресса сейчас лучшая компания для вас.
        - Вы всегда думаете обо всех мелочах? - спросила я, изображая на лице лучезарную улыбку, которой обычно славятся придворные дамы.
        - Вы тоже скоро научитесь. Развлекайтесь, Элиса.
        Проводив меня к моему новому месту, Делрих поклонился и ушел. Я взглянула на Вилину, которая тут же отвернулась от меня, и вдруг поняла, насколько далеко от принца сидела все это время.
        - Лис, слава богам! - воскликнула Аресса, едва я села. - Я уж думала, ты не появишься. Знаешь, из-за тебя я не спала целые сутки и выслушала длинную нотацию от Алвина. А потом еще от Логвара. Теперь ты просто обязана рассказать мне обо всем, что с тобой случилось.
        Она торопливо обняла меня и добавила с лукавой улыбкой:
        - Вот уж не думала, что ты способна на такое. Нам точно есть о чем поговорить, верно?
        Я не успела ответить ей, как возле меня появился незнакомец.
        Пожилой мужчина в богатой одежде и с аккуратно подстриженной бородой.
        - Леди Элиса, простите за беспокойство, - произнес он, кланяясь мне. - Мое имя лорд Вайрон Фокс, а это мой сын Рован.
        Юноше за спиной лорда было никак не больше тринадцати лет. Он был худым и нескладным, каким кажутся все мальчики его возраста.
        - Для меня честь быть представленному вам, миледи, - смущенно проговорил мальчик и поцеловал мою руку по примеру отца.
        - Позвольте выразить вам мое восхищение, леди Элиса, - проговорил лорд Вайрон. - Мои владения находятся у на Востоке у самой северной границы. Имя моего дома едва ли известно вам.
        - В этом нет ничего удивительного, лорд Вайрон, - ответила я, боясь как бы не сболтнуть лишнего. - На землях нашего славного государства столько благородных домов, что помнить все могут только герольды, верно? Я и сама из дома, имя которого давно забыто.
        Я улыбнулась и лорд, почувствовав мое расположение, как будто стал свободнее дышать.
        - Прошу прощения, миледи, но мы с сыном были глубоко расстроены тем, что с вами произошло. А сегодня очень обрадовались, что с вас сняли все обвинения. Боги должны быть благосклонны к такой достойной девушке, как вы.
        - Благодарю, милорд. Вы очень добры.
        - Мой дом мал и скромен, но я имею имею честь предложить вам нашу помощь, если на то будет нужда. Надеюсь, вас это не оскорбит.
        - Что вы, нисколько не оскорбит. Благодарю вас. Да смилуются к вам боги, - ответила я.
        Лорд Фокс и его сын снова осыпали меня комплиментами. А потом ушли. Я была обескуражена потому что совершенно не ожидала, что все «прелести» моего нового положения начнут валиться на голову так скоро.
        - Леди Элиса, - сказал герцог Уинброк, когда лорд Фокс ушел. - Вам лучше присоединиться к нам после ужина. Смотреть выступление в одиночку будет грустно, не так ли?
        Он чуть заметно улыбнулся и кивнул так многозначительно, что невозможно было не заметить.
        - Спасибо за приглашение, - ответила я. - Мне будет куда приятнее в вашей компании, чем если ко мне присоединиться кто-то посторонний.
        - Я бы лучше поболтала с тобой наедине, Лис, - добавила Аресса. - Просто умираю от любопытства. Но, увы, придется выполнять свой долг перед светом.
        - И выполнять его до конца дней, - улыбнулась я в ответ.
        Поев, гости начали вылезать из-за обильно накрытого стола и расходиться кто куда. Я в компании Алвина и Арессы отправилась на представление, которое устроила Ее Величество. Ласло, подходивший ко мне во время трапезы, обмолвился, что королева намерена отвлечь внимание людей от скандала, решила устроить дворянам как можно больше развлечений и пригласила несколько трупп актеров. Каждый день люди будут видеть новые и новые развлечения и немного отвлекутся от своего злословия.
        - Сядем вон туда, ближе к окну, - Аресса, с которой мы держались за руки, ускорила шага и пошла в сторону диванчика, стоящего чуть в стороне. - Там воздух будет свежее и мы не задохнемся от чада свечей. Ох, тут так душно…
        - Дорогая, мне нужно поговорить с лордом Страйном, - произнес герцог. - Не скучайте с Элисой, я скоро вернусь.
        Он ушел, а мы с Арессой присели.
        - Знаешь, Лис, я не понимаю, как ту умудряешься быть такой спокойной, - проговорила Аресса. - У меня бы просто случилась истерика будь я на твоем месте.
        Стоит ли говорить ей, что изнутри меня сжирают дикий страх и боль? Жизнь перевернулась с ног на голову, а я сижу здесь с прямой спиной и мирно улыбаюсь людям, которые еще вчера называли меня грязной шлюхой.
        - Истерики - непозволительная роскошь для меня, Аресса, - тихо ответила я. - Пока на меня смотрят все, я должна быть идеальной. Не так ли?
        - С ума сойти, Лис. Расскажешь секрет, как ты так быстро этому научилась?
        - Не сегодня, - улыбнулась я в ответ.
        Король не счел нужным появиться на представлении. За ужином я слышала, как он без стеснения сказал королеве, что не намерен смотреть на этот балаган. Король Нортон обладал удивительным талантом. Он умел смело говорить то, что думает, но при этом умел вести беседы так, что овцы оставались целы, а волки сыты. Он всегда был прямолинейным и, если с гостями или послами еще соблюдал правила приличия, то родных и приближенных не щадил. Адриан говорил, что даже королева Кетрин иной раз страдала от его язвительности.
        Королева появилась, когда все было готово и актеры только и ждали, что им позволят начать. Ее Величество не спеша села на трон, легко махнула рукой и артисты, поклонившись ей, начали.
        Молодой менестрель провел пальцами по струнам лютни и раздались звуки музыки. Голоса зрителей постепенно стихли и началось представление. Актеры играли одну из старинных легенд. О девушке, которая бежала от замужества и встретила принца, обряженного нищим. Старая красивая сказка, которую знали и любили все. В конце принц конечно же женился на красавице, которая полюбила его и в лохмотьях. Ни совет, ни строгий король-отце, ни придворные не сказали принцу ни слова против. И конечно же, никто не требовал от него провести отбор невест. В сказках все куда проще, чем в жизни.
        - Добрый вечер, леди. Позволите, если я присяду с вами?
        Я оторвала глаза от артистов и увидела перед собой леди Тарию Лиронскую. Моложавая и стройная, с ярким макияжем и в платье более подходящем юной незамужней девушке, чем степенной замужней графине, женщина казалась моложе своих сорока с лишним лет.
        - Добрый вечер, - улыбнулась я, видя, как по лицу Арессы проползла тень недовольства. - На этом диване нам троим вполне хватит места.
        - Благодарю, - леди Тария присела рядом со мной. - На моем платье оторвалась оборка и пришлось спешно идти подшивать. Пока моя криворукая служанка ворочала иглой, все места заняли.
        Леди Тария славилась острым языком и чрезмерной откровенностью в беседах. Как и король, она позволяла себе говорить, что думает. В обществе ее считали забавной и смелой. Тария могла беззастенчиво заводить любую интимную тему и не раз смущала придворных дам.
        - Должна признаться, я восхищена вами, леди Элиса, - проговорила она тихо, спустя пару минут.
        - Спасибо, леди Тария. Но чем же именно? Я не сделала ничего особенного.
        - Смеетесь? Скромность к лицу юной девственнице, а не фаворитке короля, леди Элиса. Знаете, я была просто в восторге, когда вы на глазах у всех признались королю в обмане.
        Я обернулась к ней и все еще с улыбкой спросила:
        - Вас восхищает то, что я обманула короля, или, что я призналась?
        - То, что вы не стали умолять о пощаде, - леди Тария снова понизила голос. - Вы не говорили о раскаянии, о том, что согрешили и поддались порыву, не клялись в любви принцу. Просто признались и все. Вы сказали «да, я обманула, да, я любовница принца». Просто чудесно! Я от души смеялась, глядя, как местные змеи исходят ядом.
        - Рада, что вам было весело, - я смотрела на представление и делала вид, что ее слова меня ничуть не задевают. На самом же деле мне меньше всего хотелось обсуждать все это с посторонним человеком.
        - О, простите, если случайно обидела вас, - тут же поспешила ответить леди Тария. - Я лишь хотела сказать, что восхищаюсь вами. В нашим мире женщинам, к сожалению, дано немногое. Красота и невинность так мимолетны, а вы сумели распорядиться своими лучше остальных.
        - Леди Тария, - я обернулась к ней. - Если вы хотите что-то мне сказать, то лучше говорите прямо. Ваши вежливые обороты вгоняют меня в тоску.
        Похоже, ей понравился такой ответ. Женщина благосклонно кивнула и продолжила:
        - По замку бродят слухи, леди Элиса. О вас, вашей семье, вашем происхождении.
        Она многозначительно на меня взглянула.
        - Я прекрасно знаю о своем происхождении. Как и любой, кто хоть немного знаком с историей знатных домов Востока, - проговорила я в ответ. - Это не такая уж большая тайна.
        - Пока это всего лишь слухи, леди Элиса. Но у Его Высочества есть недоброжелатели, которым они были бы на руку. Понимаете меня? Я не буду называть имен, но среди участниц отбора есть знатная леди с Востока, которая может пролить свет на все эти сплетни и, насколько я знаю, она готова подтвердить эти подозрения и заверить своим словом.
        Я вздохнула и лишь покачала головой:
        - Благодарю вас, леди Тария. Но эти слухи я могу подтвердить и сама.
        - Но, леди Элиса, будет ли это разумным?
        - В моем грязном белье уже покопался весь двор, леди Тария. После этого вопросы о происхождении не так уж заметны.
        Отвернувшись от женщины, я принялась смотреть представление.
        Что за чушь? Или придворные сплетники решили узнать обо мне все до мельчайших подробностей? С кем я сплю, разобрались стало быть. Осталось разобраться, кто же я такая. И что за знатная леди с Востока? Об заклад могу побиться, что Вилина. Кому еще выгодно очернить меня как можно сильнее?
        - Вы очень смелая, леди Элиса, - проговорила Тария в ответ. - Понимаю, почему Его Высочество выбрал именно вас, когда к его услугам был целый двор.
        - Благодарю. Как вы находите сегодняшний вечер?
        - Кроме разговора с вами - чрезвычайно скучным.
        - Знаете, я тоже. Думаю, стоит досмотреть представление до конца и отправиться спать. Да и, кстати, леди Тария, если вдруг, так невзначай кто-то спросит вас об этом разговоре, можете смело передать все мои слова.
        Она понимающе кивнула и больше ничего мне не говорила.
        Едва дождавшись окончания сказки, я поднялась и предложила Арессе выпить чаю в моих покоях. Она конечно же согласилась
        - Препротивная особа, - сказала Аресса, когда мы двинулись к выходу. - Не представляю, как ты сдержалась и не послала ее в драконью задницу?
        - О, боги, Аресса, что за выражения? - рассмеялась я.
        - А что? Я выросла под одной крышей с Логваром и слышала слова и похуже. Именно туда этой даме и дорога. Как только мы с Алвином приехали в замок, она растрезвонила всем, что я беременна и только потому герцог на мне женился.
        - Так вот откуда эти слухи.
        Делрих предупреждал меня, что сплетники будут обхаживать меня со всех сторон, чтобы потом разнести подробности по всему двору. Я готовилась к этому, но не думала, что атака начнется так скоро. Теперь всем известно мое настоящее имя и конечно же на свет вылезут подробности происхождения, а, в особенности, те, из-за который мой род и обеднел.
        - У меня жутко разболелась голова, - жаловалась Аресса. - Сейчас же выпью чаю с ромашкой. А потом обо всем с тобой поговорим. Ох, Лис, я хочу задать тебе столько вопросов!
        Мы шли по коридору и на повороте столкнулись с Вилиной. В сопровождении незнакомой мне девушки она вышла прямо на встречу и мы оказались нос к носу.
        - Добрый вечер, леди, - проговорила Аресса, видя, что повисло тяжелое молчание. - Простите, если напугали вас. Мы с леди Элисой так спешили.
        Спутница Вилины кивнула и пробормотала что-то учтивое. Сама же Вилина лишь смотрела мне в глаза и не спешила уходить.
        - Вероятно, спешили вы, леди Аресса, - проговорила она. - Элисе ни к чему спешить сегодня. Насколько мне известно, Его Высочества нет в замке.
        - Странно, что вам вообще это известно, - пожала плечами я.
        - Принц Адриан - мой друг детства, - отвечала Вилина. - Такие отношения лишь крепнут с годами и могут перерасти в нечто большее.
        Вилина снова была идеальной. Выше меня, красивее меня, достойнее, воспитаннее, даже осанку она держала так, словно уже королева. Я видела по ее лицу, как тяжело даются спокойный тон и видимое отсутствие напряжения. И я же знала, как сейчас ей хочется уколоть меня побольнее. Много раз представляя себе этот разговор, я оказалась к нему не готова.
        - Верно, могут, - ответила ей и распрямила плечи, готовясь сделать прощальный реверанс. - А могут лишь оставаться милыми детскими воспоминаниями. Не более.
        На миг опустив глаза, я присела, а после проговорила:
        - Еще раз простите, что я оказалась на вашем пути. Это не моя вина. Идемте, леди Аресса, мы и так задержались.
        Сердце колотилось в груди, а пальцы предательски задрожали. Мне хотелось бежать, но нужно было делать легкие неспешные шаги.
        Глава тринадцатая
        Следующий день пролетел так быстро, что я едва успела его заметить. Не успела проснуться, как ко мне пожаловал господин Лайнус. Парикмахер снова соорудил из моих волос нечто невообразимое. Из тонких и прямых они вдруг превратились в густые и изящно завитые. Причем волшебство удалось ему всего-то за четверть часа.
        - Нет-нет-нет! - замахал руками Лайнус, стоило только потянуться почесать голову. - Даже не думайте! Никакого варварства над моим шедевром. Этой прически вам должно хватить до вечера.
        - Как скажете, - кисло ответила я. Голова чесалась просто нестерпимо и я все-таки совершу этот ужасный поступок как только парикмахер отвернется. - Теперь, как я полагаю, мы будем встречаться каждый день?
        Лайнус шумно выдохнул и его лицо покраснело. Судя по всему, не от смущения.
        - Я лишь выполняю приказ Ее Величества. Мы будем встречаться до тех пор, пока вы не найдете себе другого мастера.
        Он надулся как шар и даже отвернулся от меня.
        - Не хотела вас обидеть, Лайнус, - постаралась сгладить дурное впечатление я. Прически он делал потрясающие, но вот меня никак не радовала перспектива, что каждое утром с моей головы будет выдран изрядный клок волос. При дворе в моде были пышные и высокие прически, что со временем не слишком хорошо отражалось на коже головы. - Вы прекрасный мастер, но давайте договоримся, что в следующий раз я сама выберу фасон.
        - Как скажете, миледи, - он немного смягчился. - Завтра обсудим ваш стиль.
        Церемонно поклонился и вышел.
        Я снова взглянула в зеркало. Из отражения смотрела какая-то другая Лис, которой я вовсе не была. Эта новая Лис была придворной дамой, фавориткой Его Высочества, умела держать лицо и улыбаться, когда за ее спиной шептались. Смогу ли я привыкнуть ко всему этому?
        - Миледи, позвольте, - в комнате появилась Фрея. - Еще до того, как вы проснулись, принесли письма.
        - Что за письма? От кого? - я совершенно не ждала никакой почты.
        Два конверта, аккуратно сложенных, с красными печатями, изображающих герба домов. Я открыла оба. В первом леди Ингретта Вильсон выражала свое восхищение моими смелость и самоотверженностью и приглашала прогуляться по зимнему саду сегодня после обеда. А во втором лорд Эдельвенский звал на конную прогулку с его семьей. Он не преминул добавить, что уже пригласил герцога и герцогиню Уинброк и без меня их компания будет неполной.
        - Леди Вильсон явится со своей дочерью Клоисой, - проговорила Фрея, заглянув мне через плечо. Она умела читать и писать. - Простите мою наглость, миледи. Леди просто ищет вашей помощи, чтобы выдать бедняжку замуж.
        - А что такого с ее дочерью? - спросила я, вспомнив дородную леди Ингретту. - Я ни разу ее не видела. Девушка больна.
        - Клоиса неудачно упала с лошади три года назад и с тех пор хромает и ходит с тростью. У нее неплохое приданное и она довольно мила, но хромота мешает найти достойного мужа.
        - А что скажешь о лорде Эдельвенском?
        - Он ценит воинскую славу. Сам воевал дважды, миледи. К тому же очень любит лошадей и оружие. Горничные рассказывали, что у него целая коллекция мечей.
        Я взглянула на письма и пару минут подумала.
        - Вот что, Фрея, неси бумагу и чернила. Я напишу ответы и ты их отнесешь.
        - Слушаюсь, миледи. Вы согласитесь?
        Служанка оказалась не в меру любопытной, но я не стала изображать строгую хозяйку.
        - Да, соглашусь. Ну, не стой на месте.
        Фрея ушла, а я снова посмотрела на письма. Как и говорили Адриан с Делрихом, моей дружбы и впрямь начали искать те, с кем я едва обмолвилась словом раньше. В выборе друзей стоит быть осторожнее, но и отвергать все предложения не стоит.
        Сейчас мне не помешают союзники.
        Сегодня я провела весь день в обществе - беседовала, смеялась, даже шутила, а еще старалась делать вид, что совсем не обращаю внимания на косые взгляды и шепотки за спиной. Пару раз замечала на себе пристальный взгляд королевы Кетрин.
        Она наблюдала за мной и делала выводы, о которых можно было лишь догадываться. Король Нортон не появлялся весь день, как и Адриан. Даже вездесущий Делрих сегодня не нес свой караул возле моей ценнейшей персоны и, признаться, без него я ощущала себя неуютно.
        А еще мне было неуютно оттого, что Вилина тоже отчего-то решила провести весь день на людях и сияла бриллиантом.
        Желающих подружиться с ней тоже нашлось немало и я невольно ощущала дух соперничества, поселившийся между нами.
        К концу дня я едва ли могла стоять на ногах. Как оказалось, ведение светских бесед утомляет не меньше, чем целый день поездки верхом. Голова гудела, улыбка будто бы приросла к лицу, а шпильки в прически оттягивали волосы так, что я едва сдерживалась от желания снять их и выбросить куда подальше.
        - Как вы находите эту музыку, леди Элиса? - спросила леди Ингретта, обмахиваясь веером. В зале стало душно и ее пышная грудь то и дело вздымалась в глубоком вдохе, а паж исправно подносил прохладные напитки.
        - Немного грустно, - ответила я. - Красиво и печально, как в старых легендах.
        - Ох, точно, леди Элиса. Старые легенды такие печальные. От них мне хочется плакать, - добавила Клоиса.
        Дочь леди Ингретты оказалась симпатичной девушкой с длинными светлыми волосами, заплетенными в какие-то сложные косы. Ее трость из красного дерева была сделана со всем мастерством, но все равно не спасала. Клоиса сильно припадала на правую ногу и так же сильно смущалась этого.
        - Моя дочь обожает читать чувствительные романы и легенды, - усмехнулась леди Ингретта. - Ей так и видятся повсюду рыцари и безумная любовь.
        - При дворе не так много мужчин, которые бы сравнились с рыцарями из легенд. Но, думаю, можно выбрать достойного, - ответила я на что леди Ингретта подмигнула.
        Из беседы с ней я узнала, что она владеет богатым поместьем, доставшимся от отца. А еще у нее есть пять сотен мечей, которыми командует старший сын.
        Музыка вдруг стихла. Менестрели встали, чтобы поклониться принцу. Адриан тут же сделал им знак продолжать и песня зазвучала вновь. Я наблюдала, как принц подошел к королеве и они о чем-то переговорили.
        Затем Адриан сказал пару слов членам королевского совета и направился ко мне.
        - Ваше Высочество, - леди Ингретта и ее дочь дружно поклонились ему.
        - Добрый вечер, дамы, - проговорил Адриан, едва ли на них взглянув. - Леди Элиса, не хотите пройтись со мной?
        - С удовольствием, милорд, - ответила я, удержавшись от вздоха облегчения.
        Принц подал мне руку и повел прочь из зала под ненавидящим взглядом Вилины.
        - Ты просто спас меня, - тихонько проговорила я.
        - Безумно соскучился по тебе, Лис. И еще у меня есть новости.
        Пока мы шли я чувствовала, что вот-вот свалюсь с ног от усталости. А еще оттого, что теперь мне есть на кого опереться и потому хочется быть маленькой и слабой как раньше. Время, когда я могла изображать нежную благородную леди, которую все считаю хрупким цветком, прошло. Фаворитка Его Высочества должна быть сильной и даже жесткой. Под стать мужчине рядом с собой.
        - Куда мы идем? - спросила я, когда вокруг стало меньше людей.
        - В твои покои.
        - Вот как? Теперь ты можешь провожать меня до двери, не боясь чужого взгляда?
        - Скажу тебе больше, Лис, - Адриан улыбнулся, но его лицо было усталым. Похоже, поездка, о которой он быть может мне расскажет, вышла не из приятных. - Я намерен остаться там до утра.
        - А разрешения спросить не хочешь?
        - У кого? - изображая искреннее недоумение спросил принц.
        - У меня, например. Я ведь хозяйка покоев. Что скажешь?
        - Даже если ты мне не разрешишь, Элиса, тебе придется это сделать.
        - Да?
        - Да. Я ведь могу и приказать.
        - Слушаю и повинуюсь, Ваше Высочество, - я остановилась и посмотрела в его лицо. - А если серьезно, Адриан. Это не слишком, что ты вот так вот уводишь меня в покои? Двор еще гудит и переваривает новости.
        - Лис, милая, - он нежно провел пальцем по моей скуле. - Двор переварит все, что угодно и не подавится. Идем, пока на нас и впрямь не начали глазеть.
        Мимо прошли две служанки. Вежливые поклоны и опущенные головы не помогли им скрыть любопытных взглядов.
        Стоило только войти, как Тира и Фрея, которые не спали и верно ждали меня, чтобы с чистой совестью уложить в постель, подскочили и поспешили поклониться Адриану.
        - Оставьте нас, - проговорил он и служанки молниеносно исчезли. - Как они тебе, Лис? Делрих уверял, что ты под надежной защитой.
        - Он прав. Служанки из них так себе, но им можно доверять.
        Адриан опустился на диван и устало выдохнул. Сейчас он казался старше - под глазами пролегла сеточка морщин, кожа как будто казалась темнее.
        - Что-то случилось? - спросила я, подавая ему вина. Теперь Ласло присылал в мои покои любимый сорт принца. Не сомневаюсь, что Адриан даже не отдавал такого приказа. - Мне не нравится, как ты выглядишь.
        - Я устал, Лис. Кое-что случилось… Иди ко мне.
        Я села рядом и Адриан лег, положив голову на мои колени. Принц не торопился говорить и мне становилось не по себе. За последние дни столько всего случилось, что любых новостей я ждала со страхом.
        - Адриан, не молчи, - я гладила его густые жесткие волосы и ждала ответа. От его молчания становилось все тревожнее. - Ты обещал мне сообщить что-то.
        - Я был в Эльвиче, - наконец произнес он.
        - Боги…это же так далеко.
        - Да, Лис, это далеко. Особенно, если всю ночь трястись в седле. Но поездка прошла не зря. Я утряс кое-какие дела с Севером и узнал кое-что важное.
        - Что?
        - Пока тебе знать не стоит.
        - Что-то похожее говорил Делрих, - заметила я.
        Адриан согласно прикрыл глаза.
        - Я хотел тебе сказать. Лис, что завтра я должен завершить отбор.
        - Как? - собственный голос показался тусклым.
        Я ведь только-только привыкла к тому, что сумею быть с Адрианом еще какое-то время. Внутренне даже начала примиряться с ролью фаворитки в его жизни. Я потихоньку планировала, как буду жить дальше, написала письмо родным и хотела, чтобы Адриан его подписал.
        - Так нужно, - коротко ответил принц. - Не проси меня объяснять почему - сейчас не смогу ответить. Просто будь готова к тому, что произойдет завтра. Пышной церемонии не будет, но мне придется объявить имя перед всем двором. Тебе нужно присутствовать.
        - Адриан, нет. Это чересчур. Второй раз я не вынесу.
        Я оттолкнула его и хотела встать, но принц меня удержал и снова усадил на диван.
        - Элиса, послушай. В твоем нынешнем положении ничего не изменится. Просто переживи этот момент и будь к нему готова. Поверь, так нужно. Ты все узнаешь, но не сейчас.
        - Адриан, это будет невыносимо.
        - Послушай, - он взял мое лицо в ладони и заставил смотреть на себя. - Ты мне веришь? Доверяешь?
        - Да.
        - Тогда сделай, как прошу. Просто переживи этот момент и не показывай виду. Для тебя все как обычно.
        - Ты заставишь меня точно так же смотреть и на твою свадьбу? - зачем-то спросила я.
        Адриан помедлил с ответом, а потом сказал:
        - Если все пойдет так, как задумано, мне не придется жениться. Все, Лис, больше никаких вопросов.
        Под утром мне приснился кошмар и, открыв глаза, я тихонько всхлипнула. Память тут же услужливо запрятала непрошеный сон в какой-то дальний уголок и вспомнить его оказалось невозможным.
        Комната была смутно освещена серыми утренними лучами. Еще слишком рано, чтобы вставать. Я перевернулась на спину и обнаружила, что Адриан спит рядом. Теперь, когда мы могли не скрываться, принц никуда не ушел и остался со мной до самого утра. Я тихо улыбнулась и прижалась к нему, стараясь почувствовать как это, просыпаться вместе. Новый день наступал неотвратимо и беспощадно и эти мгновения, пока мы только вдвоем, хотелось задержать подольше.
        - И ты совсем не боишься того, что будут говорить? - спросила я, наблюдая, как Адриан одевается. - Особенно после того, как наследник престола выйдет из покоев своей любовницы, а после объявит имя невесты.
        Утро давным-давно наступило, а мой принц не торопился уходить. Конечно, остаться на завтрак он не мог - слишком уже большая роскошь оставлять короля Нортона с советом наедине.
        - Поводом больше - подовом меньше, - пожал плечами Адриан. Его растрепанные волосы упали на лоб и мне невольно захотелось подойти и убрать их. Я не стала отказывать себе и так и сделала.
        - Ли-и-ис, - протянул принц, зажмуриваясь как довольный кот. - Ты рискуешь - я могу передумать уходить.
        - А я, может быть, просто провоцирую вас, милорд. Хочу утащить в постель и продержать там весь день и не дать огласить имя избранницы.
        - Еще немного и я поддамся, - проговорил Адриан, проводя кончиком пальца по моей груди едва прикрытой тонкой прозрачной рубашкой. - Лис, ты не представляешь, как я хочу остаться с тобой. Но, боюсь, мой отец казнит половину совета, если его не остановить.
        - Король так суров со своими советниками?
        - Иногда он хочет отрубить голову даже мне, - усмехнулся принц. - Особенно, если болен или в дурном настроении.
        - Надеюсь, твою голову Его Величество оставит на плечах. Нам она еще пригодится.
        - Находишь, что это ценная вещь?
        - Весьма, - кивнула я и обняла Адриана за шею. Хотелось прижаться к нему крепко-крепко и никуда не отпускать. Пусть Вилина хоть лопнет со злости, а придворные захлебнутся ядом. Прошлую ночь и наступившее утро мы провели вместе как любовники и как же не хочется разрушать эти часы разлукой. - Знаешь, я хотела бы еще попросить…
        - Что угодно для моей Лис, - улыбнулся принц и легонько щелкнул меня по носу.
        - Не обещай, пока не узнал о чем я.
        Он приподнял брови:
        - И о чем же?
        - Делрих советовал мне пригласить ко двору родных, - начала я осторожно, внимательно глядя ему в глаза и ожидая реакции.
        Впервые за все время мне пришлось вот так прямо обращаться к Адриану с личной просьбой. - Я думала над этим и решила, что он прав. Я не могу сделать это без твоего согласия, Адриан. Если ты не против, то я написала письмо…
        - Где подписать? - без промедления спросил он.
        - Ух ты, - выдохнула я. - Вот так сразу?
        - Все правильно, Лис, тебе не стоит быть здесь одной.
        Адриан подписал письмо и ушел.
        Оставшись одна, я нехотя подумала о том, что сегодня предстоит совсем непростой день. Принц объявит о своем выборе за ужином и к этому событию стоит подготовиться как следует. Сегодня мои чувства пострадают как никогда и это стоит принять с высоко поднятой головой.
        Решив, что не сдамся, я написала записки Лайнусу, портнихе и Арессе. Кто-кто, а эти трое точно сумеют мне помочь подготовиться. Вечером состоится бой, в котором Вилина выйдет победительницей. Мне остается лишь сделать так, чтобы ее победа вовсе таковой не казалась.
        - Все-таки в красном ты смотрелась лучше, - в очередной раз произнесла Аресса, покосившись на мое платье. - А так выглядишь мрачно.
        Мой выбор платья ее совсем не порадовал. Она говорила, что лучше было бы надеть красное, к которому бы идеально подошли украшения, подаренные принцем.
        - Красный - цвет страсти, - добавила герцогиня. - В самый раз для фаворитки.
        - Думаешь, есть еще кто-то, кто не знает об этом?
        - Лис, милая, разве я об этом? Посмотри вокруг - не каждая женщина решится надеть яркое платье. Участницы отбора и вовсе бледны как повелительница вьюги. Будь ты в красном - сразу бы заявила о своем положении.
        - Не хочу быть вызывающей.
        - Хм… странный способ. Такие цвета выбирает королева.
        Она многозначительно расширила глаза и пожала плечами.
        Аресса права. Королева Кетрин, как и остальные члены королевской семьи предпочитали сдержанные темные и глубокие тона. Только королева позволяла себе роскошь появляться в темных платьях на балу и носить яркие украшения. Пожалуй, я слишком поторопилась с выбором. Но переодеваться уже некогда. Темно-зеленое бархатное платье смело сочеталось с рубиновым гарнитуром и я выглядела даже чересчур дорого.
        - Выпей вина, Лис, ты слишком бледная, - скривилась Аресса, снова окидывая меня взглядом. - Тебя ведь не казнить хотят.
        - На собственной казни я бы меньше волновалась, - съязвила в ответ.
        Герцогиня усмехнулась.
        - Утром я была у Логвара и он о тебе спрашивал. Его жутко злит, что ты стала фавориткой принца, - она понизила голос и добавила: - Логвар считает, что бастард не достоин такой девушки.
        Я не нашлась, что ответить на это, а Аресса продолжила:
        - Честно говоря, это одно из немногих, в чем могу с ним согласиться. Я и не думала, что он так влюблен в тебя.
        Услышав это, я едва не поперхнулась вином, глоток которого все же сделала.
        - Прошу, только не говори, что ты не знала. О том, что Логвар никак не может затащить тебя в постель знали все в Ангшеби. Ни за одной девушкой он не охотился так долго, Лис, уже поверь, - уже в доверительной манере рассказала Аресса. - Даже жаль моего бедного брата. Впрочем, так ему и надо. Логвар невыносим, тебе бы захотелось убить его на следующий день после свадьбы.
        Она с улыбкой отсалютовала мне кубком и подмигнула.
        У меня по-прежнему не было оснований считать Арессу близкой подругой. Но последние события сильно сблизили нас.
        Новоявленная герцогиня вызывала зависть и неприязнь многих женщин при дворе. Особенно тех, кто нацелился на сердце Алвина Уинброка. Аресса не могла никому полностью доверять, а меня знала куда лучше остальных и потому мы держались вместе. Она наконец-то разглядела во мне равную и перестала задирать нос, а я была благодарна ей и Логвару за чудесное спасение. Не слишком удачное начало для дружбы, но многообещающее.
        Все гости, сидевшие за столом, не спешили начинать ужин. Слух о том, что отбор будет завершен сегодня, разлетелся быстрее ветра. Даже плавные переборы струн лютни, которые так виртуозно исполнял белокурый менестрель, не могли снять напряжения. Люди перешептывались и разглядывали участниц отбора, гадая, которая же из них. Еще глядели на меня, гадая о том, что будет. Я же делала вид, что все как всегда, улыбалась, выслушивала восхищения по поводу платья и прически. Леди Ингретта сетовала, что Клоиса отказалась надевать украшения и теперь похожа на бледную моль. Аресса беззастенчиво смеялась, слушая ее болтовню, а сама Клоиса краснела как рак.
        Наконец в зал вошли король и королева. Гомон тут же стих и люди поднялись в знак почтения. Адриан шел следом за ними в сопровождении Делриха. Признаю, сейчас я бы не отказалась от его компании. Граф всегда мог находить нужные слова, чтобы превратить любые неприятности в забаву.
        Король занял свое место, тяжело дыша. Было видно, что он болен и появление в свете далось непросто. Нортон поднял правую руку, давая знак, что будет говорить.
        - Лорды и леди, сегодня наступил день, когда я хочу сообщить вам новость, которой вы все так ждете. По воле богов в прошлый раз нам не удалось завершить отбор должным образом, - взгляд короля упал на меня и тут же переместился на претенденток. - Надеюсь, вы простите моему сыну столь долгое ожидание. Знаю, вы волновались и гадали, чем же все закончится. Адриан, сообщи нам свое решение.
        Я невольно сжала ладони в кулаки, когда увидела, как мой принц выходит вперед и начинает говорить. Его слова были полны вежливости, восхищения и почтения к девушкам, приехавшим сюда в надежде завоевать сердце наследника престола.
        Адриан подобрал каждое слово и произносил его именно так, как должно королю - спокойно, с достоинством, без спешки. За королевским столом сегодня появилось еще одно, четвертое место. Место, которое не займу я, но на которое сядет его избранница.
        - …Я благодарен всем вам, леди, что вы сочли меня достойным вашего внимания, - говорил Адриан. - Каждая из вас достойна счастья и, я уверен, сумеет его найти. Но я должен объявить вам имя той, которую выбрал и которая, я надеюсь, окажет мне честь.
        Он взглянул на меня. Единственный раз за все время, а после направился прямо к столу, за которым сидели претендентки.
        Все следили за ним, затаив дыхание. Это было так волнительно, так завораживающе, что не будь я участницей всего этого, испытала бы восторг.
        Я знала, возле которой из девушек остановится принц. Адриан не обманул меня.
        - Леди Вилина Вестлонская, окажете ли вы мне честь?
        Моя рука невольно потянулась к сердцу, пропустившему удар, но Аресса перехватила ее и сжала в своей.
        - Не вздумай, Лис, - шепнула она. - Улыбайся - на тебя все смотрят.
        Я вдохнула поглубже и изобразила на лице спокойную улыбку. Как могла. После Делрих сказал, что получилось великолепно.
        - Да, милорд, - ответила Вилина.
        На ее лице сияло торжество, когда Адриан надевал на ее палец кольцо, передаваемое в королевском роду по наследству.
        - Я клянусь вам в любви и бесконечной верности, - добавила Вилина, чем вызвала волну восторженных вздохов.
        Принц поднес ее руку к губам, а после повел и усадил за стол рядом с собой.
        - Да хранят вас боги, - резюмировал король и дал знак менестрелям, которые тут же заиграли веселую музыку.
        Вилина торжествовала. К ней тут же стали подходит люди и она принимала поздравления с грацией и достоинством настоящей королевы. Я то и дело ловила ее взгляд на себе. Вилина улыбалась и как будто говорила мне, что теперь она победительница.
        - Как вы, леди Элиса? С вами все хорошо?
        Я обернулась и встретила искреннее сочувствие в глазах Клоисы. Девушка опиралась на свою трость и как-то виновато улыбалась мне.
        - Держитесь, леди Элиса, - проговорила она. - Быть может, я смогу чем-то помочь?
        - Благодарю вас, - ответила я. - Не стоит так печалиться, леди Клоиса. Принц исполняет свой долг. Даже короли не вольны приказывать своему сердцу.
        - Но ведь он женится на ней, - проговорила девушка. Из-за своей хромоты она вела уединенный образ жизни и ее наивность и романтичность просто поражали. - Мне жаль, что вы будете страдать из-за этого.
        - Для королей политические браки - обычное дело.
        Клоиса не нашлась, что мне ответить. А я не нашла других слов, чтобы выразить, как благодарна ей за это сочувствие.
        - Вы так прекрасны сегодня, - добавила она, коснувшись моего плеча и ушла.
        - Не слушай ее, Лис, - тут же заговорила Аресса. - Мало ли тех, кто сделает вид будто жалеет тебя.
        Ужин подошел к концу и король с королевой поднялись, чтобы направиться на очередное представление, организованное Кетрин. Принц подал руку Вилине и ты с гордым видом прошествовала с ним следом за королевской четой.
        Я же не заметила как ниоткуда возник Делрих.
        - Не смейте сбегать, Элиса, - шепнул он. - Вечер только начинается.
        - Отправляйтесь в бездну, Эймар, - учтиво улыбнулась я. - И этот вечер прихватите с собой.
        - В бездну меня уже не впускают, - парировал он. - А вам бы стоило быть повежливее.
        Буквально таща меня за собой, Делрих оказался позади Адриана и Вилины. Мне предстояло идти следом за будущей женой своего любовника и все еще делать счастливое лицо.
        Вилина повернула голову, чтобы что-то сказать Адриану и заметила меня. По ее лицу пробежала тень, но девушка сумела не показать чувств. Принц же шел, не оборачиваясь. Бьюсь об заклад, он знает, что я рядом.
        - Мне обязательно это делать? - шепнула я.
        - Улыбайтесь, Элиса, - ответил Делрих. - Даже если вам кажется, что в сердце воткнули нож.
        - Радуйтесь, что ножа сейчас нет у меня.
        - Весьма признателен, - кивнул советник с издевательской улыбкой и указал на места прямо возле королевской семьи. - Нам стоит сесть здесь, Элиса. Прекрасный вид на сцену, не так ли?
        - Надеюсь, боги воздадут вам по заслугам за такую предусмотрительность, - ответила я и села.
        При мысли, что теперь придется весь вечер наблюдать за торжествующей улыбкой Вилины, мне хотелось как следует приложить Делриха. Желательно прямо сейчас и желательно магией. Сила так и бурлила внутри, легонько покалывая кончики пальцев.
        Тише, Лис, тише. Нужно контролировать себя в любой ситуации. Нужно. Но как?
        Я постаралась сосредоточиться на представлении, которое весьма талантливо разыгрывали артисты. Слава богам, оно оказалось интересным и на какое-то время удалось отвлечься. Аресса и ее муж-герцог были тут как тут. Алвин негромко переговаривался с Делрихом, обсуждая какие-то имущественные вопросы. Аресса с удовольствием вела светскую беседу с самым непринужденным видом. А я осторожно наблюдала за принцем и Вилиной. За весь вечер между ними едва ли возникло что-то отдаленно напоминающее свидание двух влюбленных. Адриан поминутно отвлекался, отвечая советникам, а Вилина продолжала принимать поздравления.
        Я замечала взгляды, которые девушка бросала в мою сторону. Она умела держать лицо и ничем не выказывала раздражения. Но я знала, что сейчас Вилина тихонько кипит и будь ее воля, приказала бы запереть меня в самой глубокой темнице. Боюсь, что однажды она сумеет это сделать.
        Сегодня Вилина была хозяйкой этого вечера, но это не значит, что все тут же позабыли обо мне. При дворе каждый хочет извлечь выгоду и получить нужные знакомства. Так уж вышло, что расположения Вилины искали не все. К тому ее положение все еще оставалось не прочнее моего. Вилина - не королева, не принцесса и даже еще не обручена. Я успела разобраться в правилах отбора. Оглашение имени невесты и кольцо - всего лишь знак победительницы. Перед народом и богами девушка станет невестой только после обручения в храме. Сейчас мы с Вилиной стоим на одной ступени. Лишь за исключением того, что она девственница. Впрочем, в этом я вряд ли могу быть уверена. Роскошные покои порой хранят самые порочные тайны.
        - Элиса, позвольте проводить вас в ваши покои, - предложил Эймар, расправившись со своими делами.
        Перевалило за полночь и, несмотря на то, что веселье не прекращалось, многие расходились.
        - Уже? - спросила я, бросив взгляд на Вилину. Та по-прежнему сияла бриллиантом. - А если я не хочу?
        - Элиса, прошу вас, - понизил голос Делрих. - Это просьба Адриана.
        Я взглянула на него и нехотя кивнула.
        Мне не нравилось то, что каждый мой шаг был продиктован. Король, королева, Адриан, Делрих, даже Аресса и Логвар - все решали, что я должна делать. Вплоть до того когда отправляться спать.
        - И до каких пор вы будете моим опекуном? - спросила я, когда мы выходили из зала.
        - До тех самых, пока Адриан не отменит свой приказ, - ровно ответил Эймар. - Вам так хочется остаться без защиты?
        - Мне хочется самой решать, когда пора отправляться спать.
        Он усмехнулся и проговорил:
        - Вы мне нравитесь, Элиса. Но пока вы просто девочка, которая начала играть во взрослые игры. Чтобы не плясать под чужую дудку, для начала усвойте правила игры. А пока я буду выполнять приказ своего сюзерена.
        Делрих прав как ни крути. Я еще слишком мало знаю, чтобы действовать самой.
        - И что он приказал вам сегодня?
        - Проводить вас в покои - вам не помешает отдохнуть. Адриан обещал прийти как только освободится.
        - Освободится от своей новой невесты? - произнесла я и к горлу внезапно подступил комок. Произнести это вслух оказалось куда больней, чем слышать от других.
        - Ему нужно соблюсти приличия.
        - А потом прийти ко мне?
        - Элиса, - Эймар остановился и потянул меня за руку, заставляя взглянуть на него. - Не ведите себя как избалованный ребенок. Адриан любит вас и все это знают.
        - Но тем не менее он собирается жениться на другой, - я вырвала руку из ладони Делриха. - Я все понимаю, Эймар. Все. Но от этого не легче.
        Он вздохнул. На его лице проступила печаль, всегда тщательно скрытая от мира.
        - Если вы думаете, что принцу легко, то ошибаетесь, - мрачно проговорил. - Женщине позволено страдать из-за любви. На мужчине же лежит долг из обязательств. Тем более, если это наследник престола. Адриан ни за что не покажет вам этого, но каждый день ему приходится наступать себе на горло и делать то, что должно принцу. Постарайтесь не причинять ему дополнительных проблем. Это тяжело для вас обоих, Элиса. Поверьте.
        - Вы знаете это на собственном опыте? - спросила я и Эймар грустно усмехнулся.
        - У меня двое детей, Элиса, - проговорил граф. - Думаете, я не делаю их наследниками просто потому, что не хочу? Идемте, я провожу вас.
        По его лицу мне стало ясно, что дальнейших вопросов лучше не задавать. При воспоминании о детях с Делриха вмиг слетела вся его броня. Язвительный уверенный в себе Эймар исчез. Вместо него я увидела мужчину, который не на шутку переживает и полностью принимает свою боль.
        Королевский замок никогда не спал. Наполненный людьми он день и ночь кишел как громадный муравейник. Придворные могли позволить себе поспать ночью, а вот слуги работали без сна и отдыха. Свеча на столе давно догорела и в комнату, освещенную только лунным светом из окон да дотлевающими углями в камине, доносились звуки со двора. Цоканье лошадиных копыт, скрип старой повозки, подвозящей фрукты к королевскому столу, команды сменяющегося караула стражников.
        Я поворочалась под одеялом. Сон никак не шел. Осторожно сняв с себя руку Адриана, перевернулась на бок.
        - Лис, ты чего не спишь? - сонно пробормотал принц, приподнявшись на подушке.
        - Не могу уснуть. А ты чего?
        - Ты крутишься как барсук в норе и громко сопишь. Как тут уснешь?
        Он приподнялся на локте и погладил мое плечо.
        - Лис? Хочешь поговорить?
        - Тебе рано вставать. Прости, что разбудила.
        - Лис, так дело не пойдет, - сказал принц и притянул меня к себе.
        Я выпуталась из его объятий и села.
        - Ну что такое, Лис? - он откинул со лба волосы и вопросительно на меня посмотрел. - Я вижу, что ты хочешь поговорить, но молчишь.
        Да, хочу. В моей голове крутились сотни вопросов, но ни один из них я так и не задала. Ни Делриху, ни Адриану. Я молчала, когда вернулась в свои покои. Молчала, когда пришел Адриан и служанки тут же исчезли. Молчала, когда мы легли в постель.
        Молчала, когда пыталась заснуть, лежа на его груди. Я и сейчас собиралась молчать. Просто довериться Адриану и вести себя как леди. Но не вышло.
        - Я не могу не думать о тебе и Вилине, - наконец-то произнесла я. - Просто не могу. Ты ни о чем мне не говоришь, просишь подождать. Адриан, ты назвал ее своей избранницей перед всем двором. Подарил ей кольцо, просил стать твоей женой. Я не могу не думать об этом.
        - Лис, милая, послушай, - он приподнялся на локте и погладил мои колени. - Есть вещи, которые я пока не могу тебе рассказать. Но обещаю, что скоро ты все узнаешь. Я должен был объявить Вилину своей невестой.
        - И что будет дальше? Ты обручишься с ней? - продолжила я.
        - Лис…
        - Обручишься, а потом женишься. А что делать мне, Адриан? Просто ждать? Я только и делаю, что жду, выполняю все твои приказы.
        - Все мои приказы ради твоей безопасности.
        - Вы с Делрихом только и делаете, что командуете мной! - не выдержала я. - Я чувствую себя твоей игрушкой, Адриан, и боюсь, что однажды она тебе надоест. Я не могу жить в неведении.
        В комнате повисло молчание. Я высказала то, что было внутри и остальные слова исчезли. Адриан, кажется, переваривал услышанное.
        - Я давал тебе повод сомневаться во мне? - наконец проговорил он.
        Я только покачала головой в ответ.
        Адриан сел рядом и обнял меня.
        - Элиса, послушай, больше всего на свете я хочу быть рядом с тобой. Но есть вещи, которые нельзя так просто преодолеть.
        Прости, что не могу рассказать тебе всего. Но, поверь, я делаю все, чтобы мы могли быть вместе.
        - Я боюсь, что тебе придется выбрать ее, - прошептала я, ощущая, как по щеке катится слеза. Адриан тут же осторожно стер ее пальцем.
        - Надеюсь, что этого не случится. Не должно случиться.
        - Но ты будешь королем, - проговорила я. - Тебе придется рано или поздно жениться.
        - Тогда пусть будет поздно. Лис, послушай, я люблю тебя и хочу, чтобы ты была рядом всегда. Я не стану привязывать тебя к себе, хотя и очень хочу. Ты сможешь уйти, если пожелаешь. Но сейчас просто потерпи еще немного, дай мне время.
        Он крепко прижал меня к себе, уложил и укрыл одеялом как ребенка. Я же ругала себя за то, что повела себя так из глупой ревности. Нужно учиться быть хитрее, спокойнее, хладнокровнее. Нужно научиться быть такой женщиной, без которой Адриан уже не сможет обойтись. Он сказал, что не станет привязывать меня к себе. Но что если я сама его привяжу? Любовь стоит того, чтобы за нее бороться.
        Следующим утром я проснулась и увидела, что комната залита солнечными лучами. Такая чудная погода просто не могла не поднять настроение и даже ранний уход Адриана не портил его.
        После нашего ночного разговора, я не была зла на принца. Адриан делает все правильно, я ему верю, просто пока не могу принять всего, что случилось.
        - Доброе утро, миледи, - Фрея как всегда появилась тихо. - Я приготовила вашу теплую одежду. Подавать завтрак или сначала приведет себя в порядок?
        - Ах да, прогулка, - вспомнила я о вчерашнем приглашении леди Ингретты. - Сначала позавтракаю.
        Леди Ингретта была настроена серьезно. Ее дочери, витающей в облаках и грезящей о прекрасных рыцарях, срочно требовался муж. Время идет и леди боится, что Клоиса вскоре перестанет быть миловидной, что в сочетании с хромотой сыграет роковую роль. Ей во что бы то ни стало нужно выдать дочь замуж в этом году, поэтому леди Ингретта решила подружиться со мной и стать более заметной.
        После завтрака я отправилась на прогулку с Ингреттой и ее дочерью. Обе закутались в меха. Клоиса и вовсе надела дорогущий плащ, полностью сшитый из мехов. Длинный и неудобный для хромой девушки, он тянулся за ней шлейфом, но она не говорила ни слова. Видимо, мать строго наказала демонстрировать все богатство их семьи.
        - Боги благоволят нам, раз послали такую погоду, - радостно проговорила леди Ингретта, когда мы шли по расчищенной аллее в летнем саду. - Клоиса, дорогая, не горбись, тебе не идет.
        Дочь неловко улыбнулась и покраснела. Мне стало жаль ее. Увечье не казалось бы такой бедой, если бы не постоянные замечания матери. Они еще больше ранили девушку.
        - Вы чудно выглядите, леди Элиса, - продолжила Ингретта. - А вчера вечером были просто красавицей. Надеюсь, вас не мучили дурные сны?
        - Матушка, думаю, леди Элисе не хочется это обсуждать, - вступилась Клоиса.
        - Не волнуйтесь так, леди Клоиса, - улыбнулась я. - В вопросе вашей матушки нет ничего неприятного. Меня не мучили дурные сны. Впрочем, рядом с Его Высочеством, они не когда меня не посещают.
        Я изобразила ослепительнейшую из улыбок и зашагала чуть быстрее. В глазах леди Ингретты отразились восхищение и любопытство. Уверена, если бы не ее дочь рядом, женщина завела бы разговор о более интимных вещах. Она бы спросила о том, что интересует весь двор. Например, хорош ли Адриан в постели, или, как он выглядит без одежды, или, к каким приемам прибегаю я, чтобы поразить его. Еще никто из дам не решался спросить меня напрямую, за исключением Арессы, с которой мы давно знакомы. Было забавно наблюдать, как все они подходили к этой теме и колебались, продолжать ли.
        Мы шли по широкой вычищенной от снега аллее. Если погода и дальше будет благосклонна, то скоро сугробы исчезнут и земля приготовится к весне.
        Навстречу нам шла компания из четырех дам. Когда мы подошли ближе, в одной из них я разглядела Вилину. Она тоже увидела меня и замедлила шаг.
        - Леди Элиса, может, свернем направо? - робко предложила Клоиса. - Пройдем к замку и выпьем чаю. Становится прохладно.
        Я взглянула на Вилину, которая и не собиралась сворачивать с пути. Выходит, если это сделаю я, то просто позорно сбегу.
        Нет уж, не будет такого! Я расправила плечи и разгладила завернувшуюся складку плаща.
        - Нет, Клоиса, давайте дойдем хотя бы до края аллеи. А потом отправимся греться.
        - Да, пройдемся еще немного, леди Элиса, - поддержала Ингретта. - Прогулки так полезны. Моя дочь просто немного устала.
        Вряд ли она поддержала меня просто из дружбы. Скорее всего ей любопытно, что произойдет, что случится, когда фаворитка принца и его избранница столкнутся лицом к лицу. Что ж, сейчас любопытство будет удовлетворено.
        - Доброе утро, леди Элиса, - проговорила Вилина, остановившись в нескольких шагах от меня. Ее пристальный взгляд изучающе бродил по моей фигуре. Она нарочно сняла перчатки, чтобы показать кольцо Адриана на руке.
        - Леди Вилина, - я учтиво склонила голову.
        Повисло молчание. Дамы, сопровождавшие каждую из нас, не дышали, ожидая развязки.
        - Как вы находите вон ту скульптуру? - внезапно произнесла Вилина. - Не хотите взглянуть на нее ближе? Составите мне компанию?
        Ее губы едва-едва были изогнуты в подобии улыбки. Девушка очень напряжена и злится. Скрыть это, похоже, не слишком пыталась. Она вызвала меня на разговор и снова дала шанс сбежать.
        - С удовольствием, - ответила я и повернулась к тропинке, ведущей к статуе охотницы с соколом.
        Те пару десятков шагов до статуи мы одолели молча. Будь все по-другому, мы бы смеялись и шутили, но сейчас между нами висело тяжелое молчание.
        У статуи Вилина остановилась и резко развернулась.
        - Значит так, Лис? - спросила она сдавленным голосом. - И ты рассчитывала, что никто не узнает про твою ложь?
        - Нет, не рассчитывала, - ответила я, глядя в ее красивые глаза, в которых плескалась ненависть.
        - А на что тогда? Твоя семья бедна, я знаю. Ты хочешь денег?
        Вилина волновалась. Ее ноздри раздувались от глубоких вдохов, а пальцы комкали край плаща. Я впервые видела ее такой.
        - Ты решила заработать и соблазнила принца?
        - Нет, - ответила я, стараясь говорить спокойно.
        - Ты врешь, - твердо проговорила Вилина. - Если тебе нужны деньги, я дам. Но после этого ты исчезнешь сегодня же. Что скажешь?
        Я не сумела сдержать сдавленный нервный смешок. Он вырвался из груди и так оскорбил Вилину. Подобие улыбки тут же сползло с ее лица.
        - Вы надеетесь купить у меня внимание принца, леди Вилина? - проговорила я.
        - Я надеюсь, что ты исчезнешь и не будешь путаться у меня под ногами.
        - Я лечила ваши раны, леди Вилина, - напомнила я. - И не взяла никакой платы. Я искренне хотела вам помочь. Если бы мне нужны были деньги, стала бы я это делать?
        Вилина неверяще покачала головой.
        - Боги верно подшутили надо мной, раз позволили пригреть такую змею, как ты, - выплюнула она. - Ты знала, как он мне дорог и все равно залезла к нему в постель. Если не деньги, то что тебе нужно?
        - Адриан, - прямо ответила я. - Мне нужен Адриан. Не наследник престола, не принц, а он сам. Мне пришлось солгать, но я полюбила его.
        Теперь усмехнулась Вилина.
        - И ты не придумала ничего лучше, как запрыгнуть к нему в постель? Я предлагаю тебе принять мое предложение и уехать отсюда с золотом.
        - Или что? - в собственном голосе послышалась сталь.
        - Или я вышвырну тебя как шавку, как только стану его женой.
        - Но вы еще не стали его женой, леди Вилина. Вы даже не обручились с Его Высочеством. Нужно ли угрожать мне сейчас?
        Вилина провела пальцем по подножию статуи, сметая снег. Я знала, она делает это нарочно, чтобы я снова увидела кольцо.
        - У него была и будет сотня девок, - проговорила она. - Ты лишь очередная красивая игрушка. А я стану его королевой и, если ты встанешь на моем пути, я тебя уничтожу. Тебя и всю твою семью.
        - Страной правит король, а не королева, - проговорила я.
        Вилина вопросительно на меня взглянула.
        - Все будет по его слову, леди Вилина. Не угрожайте мне, пока еще не получили корону.
        Следующие пару мгновений мы просто смотрели друг на друга. Мне было не за что ненавидеть Вилину. Она не была виновата в том, что произошло. Судьбе было угодно столкнуть нас и теперь мы соперницы.
        - Ты проиграла. Лис, - тихо сказала Вилина. - Все, что ты можешь - это тихо уйти. Адриан мой.
        Я ответ я лишь покачала головой. Тогда Вилина решила зайти с другой стороны.
        - Возможно, в тебе говорит дурная кровь, - произнесла она. - Как думаешь, сколько людей в замке знают, кем были предки дома Роури? А сколько знают, что каждое поколение дома владеет магией? Быть может ты навела на принца чары?
        Тут мне захотелось смеяться.
        - Роури никогда не владели любовной магией, леди Вилина. Целительной и немного боевой. Мы никогда не скрывали происхождения.
        - Знаешь, я передумала давать тебе деньги, - Вилина была недовольна, что не сумела меня напугать. - Твоей семье они все равно не пойдут на пользу. Что можно ожидать от родителей, которые только и сумели, что научить дочь раздвигать ноги? Ах да, это у тебя в крови. Сколько у тебя братьев и сестер? Видимо, твои родные так порочны, что не подумали, на что кормить такую большую семью?
        Вилина видела, что задела меня за живое. Она не смогла оскорбить меня и тогда принялась за моих родных. Родители не были богаты и образованны как люди с достатком, но я любила их. Что бы не произошло на отборе, полные карманы золота не дают Вилине право так говорить.
        - Да, - с улыбкой ответила я. - Я только и умею, что раздвигать ноги. Но вы не представляете, леди Вилина, какое удовольствие это приносит Его Высочеству. И, если вы печетесь о его благополучии, то вам будет приятно узнать, что я удовлетворяю все его потребности.
        Она смотрела на меня с нескрываемой злостью.
        - Ты просто шлюха. Адриан женится на мне и забудет дорогу в твою постель.
        Я лишь пожала плечами в ответ:
        - Да, леди Вилина. Его Высочество будет спать с вами. Ему ведь нужно будет консумировать брак. Но, как известно, королю не обязательно посещать спальню королевы каждую ночь. Хорошей прогулки вам, леди Вилина.
        Под ее ненавидящим взглядом я присела в церемонном реверансе и ушла.
        Я не гордилась собой и не была довольна сказанными словами. Я лишь ответила на оскорбление, которое Вилина нанесла моей семье.
        - Поверить не могу, - Аресса неверяще качала головой. - Кто бы мог подумать, что благородная Вилина Вестлонская поведет себя как уличная девка?
        - Она ненавидит меня, что удивительного?
        - А я ненавижу ее и еще половину двора, - хмыкнула девушка. - Не позориться же из-за этого!
        Я и сама не знала, зачем рассказала ей все. Стычка с Вилиной не прошла даром - пришлось прибегнуть к успокоительному чаю, который умело делает Тира, а еще в очередной раз взять себя в руки. Этот разговор когда-нибудь должен был состояться. Вилина не могла вечно молчать и делать вид, что просто не замечает меня. Наверняка, она наблюдает за Адрианом. За тем, как он уходит в мои покои и не появляется до самого утра. Я даже сочувствовала ей до этого дня. До того, как она сказала, что только и ждет, пока сумеет отомстить мне и до того, как принялась оскорблять моих родных. И еще Вилине по-настоящему больно. Она любит Адриана. Иначе вела бы себя хитрее. Будь ее разум сильнее чувств, Вилина бы молчала, просто наблюдая за мной. Она бы не говорила ни слова и не выказывала ко мне никакого внимания, а уж потом бы просто нашла подходящий момент, чтобы использовать всю свою власть во имя мести.
        - Об этом разговоре никто не должен знать, - сказала я Арессе и так кивнула:
        - Можешь быть уверена, Лис. Я умею хранить тайны. Знаешь, - она подсела ко мне ближе: - Я тут поболтала с некоторыми придворными дамами и многие не слишком рады выбору принца. Вилина для них чужая, а ее дом обладает слишком большим влиянием. Они не знают ее и потому не могут предположить, чего следует ожидать.
        - И что? Меня они тоже не знают.
        - Какая разница, Лис? - Аресса всплеснула руками и закатила глаза. - Какая разница? Враг моего врага - мой друг, помнишь? Они не любят Вилину, но могут полюбить тебя. Стоит лишь немного их порадовать. Как тебе идея?
        Я нахмурилась.
        - По-моему, в замке и без моих идей полно развлечений.
        - И что? Праздники, запланированные королевой, скоро закончатся. Ты теперь довольно значимая персона и было бы неплохо подобрать тебе свиту. Для начала подойдет скромный музыкальный вечер. Вряд ли принц будет против.
        - Здесь есть еще и король, - напомнила я.
        - Королю не до этого. Подумай как следует, Лис. А я помогу тебе все устроить.
        Глаза Арессы заблестели так будто бы это мог быть ее музыкальный вечер. В Ангшеби не часто случалось устраивать праздники и каждый раз Аресса была одной из затейниц.
        Я же сильно сомневалась в успехе. Да, со мной пытаются подружиться, но заводить собственный маленький двор - не слишком ли это?
        - Кстати, Лис, - Аресса стала серьезной. - Об этом пока неизвестно, но Алвин вчера обмолвился, что в замок вот-вот прибудет отец Вилины.
        - Что лорду Вестлонскому здесь нужно? - удивилась я.
        По правилам отбора, девушки должны прибывать на него без сопровождения родственников, чтобы избежать ненужного влияния на них. Семья избранницы могла прибыть только на обручение и последующую свадьбу. Неужели, эти события решили ускорить? Если так, то я пропала, потому что теперь Вилина не преминет воплотить свои угрозы в жизнь. После того, как я ее разозлила.
        - Кто знает, - Аресса пожала плечами. - Возможно, решил порадоваться за дочь, а, возможно, хочет поскорее начать обсуждение договора с короной.
        О том, что за Вилину дадут баснословное приданое, знали все. Брак с наследником престола обойдется ее дому недешево, но и приблизит к трону как никогда. Лорд Вестлонский готов сделать короне щедрый подарок в честь свадьбы. Как только Адриан произнесет заветное «да», в его распоряжение перейдет солидный кусок земель на Востоке, увесистый сундук с монетами и договор о военной поддержке в случае войны. Зная все эти условия, каждая из участниц отбора втайне считала, что результат предрешен. Корона истощена недавней войной и такой выгодный брак пойдет на пользу.
        - Вряд ли он просто выехал на долгую приятную прогулку, - ответила я. - Мне кажется, все это неспроста.
        Надо бы как следует расспросить Адриана. Может хотя бы на этот счет он скажет мне пару слов.
        - Есть еще новость, - уже тише проговорила Аресса.
        - Ты решила меня замучить, - пыталась пошутить я, но девушка вдруг стала серьезной.
        - Логвар едет на Север. Завтра.
        - Как? Уже? Он ведь едва пришел в себя после ранения.
        - Я тоже считаю, что стоит выждать, - кивнула Аресса. Она не слишком любила брата, но сейчас в ее глазах появилось неподдельное беспокойство. - Он еще слаб и не готов. Я просила его подождать хотя бы пока сойдет снег, но Логвар не слушал. И самое ужасное, Алвин едет с ним.
        До этого мига я верила, что Аресса волнуется за брата. Но нет, она переживала за мужа. Герцог и принц дадут Логвару армию, с которой он вернет себе Север. Я была в этом почти уверена - он не может проиграть, не должен.
        - Если Логвар решил, его не отговорить, - ответила я. Аресса только вздохнула. - Когда он уезжает?
        - С рассветом. Пойдешь со мной его проводить?
        - Да, пойду, - ответила я.
        Адриан все еще был против моих встреч с Логваром. Но здесь я не стану спрашивать. Я не могу не махнуть рукой ему вслед, зная, что, возможно, больше не увижу. Не могу не пожелать доброго пути тому, кто встал на мою защиту.
        В эту ночь принц не пришел ко мне, прислав письмо с извинением. Я скучала по нему, но все же выдохнула с облегчением.
        Не придется сбегать тайком.
        По замку бродили сотни соглядатаев короля и Адриана. У того же Делриха шпионов было столько, что любой из них мог появиться из-за угла в самый неподходящий момент. Мне не хотелось провоцировать ссору с принцем, злить его и вызывать ненужную ревность. Поэтому я не стала спускаться во двор. Вместо этого поднялась на галерею, с которой прекрасно все увижу.
        Зябко кутаясь в теплый плащ, полы которого было беспощадно перемазаны тающим снегом, смешанным с грязью, Аресса обнимала мужа и что-то ему говорила. Потом она обратилась к брату, быстро обняла и мимолетно прижалась губами к его щеке. Их прощание не выглядело слишком теплым.
        Мои пальцы сжали холодный край каменных перил, когда Логвар повернул голову и взглянул на меня. На его лице появились краски, хотя он и сильно похудел. Похоже, болезнь отступила, потому что лорд Севера был готов путешествовать в седле. Увидев меня, он чуть заметно улыбнулся и склонил голову. Я кивнула в ответ. Алвин дал команду своей охране и все дружно двинулись в путь. Аресса снова кинулась обнимать мужа и, кажется, немного всплакнула.
        Логвар помедлил, а когда уже был в седле и двинулся вперед, вдруг развернул лошадь, нетерпеливо бьющую копытом. Долгим взглядом он посмотрел на меня, затем приложил руку к груди и снова опустил голову в поклоне. Развернувшись, он пришпорил коня и быстро унесся со двора.
        - Да хранят тебя боги, - прошептала я вслед.
        Во время нашего последнего разговора я знала, что мы можем встретиться во дворце. Теперь же он уехал на долгие годы, а, возможно, и навсегда. Адриану доложат о моем приходе, но я не могла не взглянуть Логвару вслед.
        Глава четырнадцатая
        Весть о приезда лорда Вестлона достигла моих ушей через два дня после отъезда Логвара. Не знаю, сообщили ли Адриану о том, что что мы с ним виделись, но принц не сказал ни слова. Я надеялась, что он наконец-то понял мои чувства к Логвару. В них уже не было ни капли влюбленности или флирта. Скорее, Логвар стал мне кем-то вроде члена семьи, дальнего родственника, который пришел на помощь в трудный момент.
        О том, что лорд Вестлон прибыл, сообщила Фрея. Немного смущаясь, она вошла в спальню и, отведя глаза, как и положено служанке, проговорила:
        - Миледи, милорд, прошу прощения. Только что пришел мальчик с сообщением о приезде лорда Вестлона. Его вестовой прибыл несколько минут назад.
        - Дракон бы его сожрал, - ругнулся Адриан, надевая рубашку. Он не собирался уходить так рано, но новость Фреи вынудила подняться с постели. - Передай Делриху, что я жду его прямо сейчас. Пусть бросает все дела.
        - Слушаюсь, милорд, - поклонилась Фрея и ушла.
        - И что теперь? - спросила я, садясь на постели и поправляя одеяло, которым едва прикрылась, когда услышала стук в дверь.
        - Нужно встретить его как полагается и развлекать. А еще ему лучше не видеть, как я выхожу из твоей комнаты.
        - Думаешь, он не знает?
        - Такие люди, как лорд Вестлон, знают все и всегда, Лис. Но лучше его не дразнить.
        Я кое-как поправила спутанные волосы.
        - Он может отказать в руке своей дочери?
        Адриан покачал головой:
        - Лорд Вестлон влиятелен, но не пойдет против королевского слова.
        - Зачем он приезжает сейчас? Ты знаешь? Может, его позвала Вилина?
        - Нет, Лис, вряд ли. У нее не слишком хорошие отношения с отцом.
        - Вот как? - эти слова стали для меня неожиданностью. - Интересно, почему? Единственная дочь и не близка с отцом?
        - Я не знаю, что там у них произошло, - пожал плечами Адриан. - В детстве лорд любил и баловал ее, а потом… понятия не имею.
        - Ты хорошо знал ее раньше? - спросила я. Мысль о том, что принц мог быть влюблен в Вилину, не давала мне покоя.
        - Мы вместе играли в детстве, - он пожал плечами. - Она никогда не дразнила меня и не обзывала ублюдком. Это все, что я помню.
        Адриан продолжил спокойно одеваться, а я не без удовлетворения радовалась его равнодушию. Вилина говорила о детстве с такой нежностью, с трепетом вспоминала, каким Адриан был ребенком. А он считал ее лишь товарищем по играм.
        - Неужели ты собралась ревновать меня? - ухмыльнулся он.
        - Имею полное право, - улыбнулась я.
        Принц склонился ко мне и поцеловал.
        - Провались лорд Вестлон в бездну, раз из-за него мне приходится уходить от тебя, - проговорил он.
        - Ты придешь вечером?
        - Еще не знаю. Но обещаю, что как только приду, мы начнем с того момента, где нас прервали.
        Адриан еще раз поцеловал меня и ушел. Я же упала на постель и сладко потянулась. Разгоряченное тело требовало ласки и прикосновений, но, увы, с ними придется подождать.
        Раньше я и подумать не могла, что занятия любовью могут приносить такое удовольствие. Наслушавшись рассказов своих родственниц и знакомых, я считала, что супружеский долг это самый громадный минус брака. Сколько женщин твердили, что муж докучает им своими домогательствами, а то и вовсе требует чего-то постыдного. Слушая их я не понимала, зачем же тогда все так стремятся выскочить замуж? Наверное, чтобы обеспечить себе защиту и кусок хлеба. Теперь же, став любовницей Адриана, я поражалась, насколько они неправы. Наверное, все в дело в человеке, с которым ложишься в постель. Близость с любимым не может не приносить удовольствия.
        Лорд Риван Вестлонский был высок, красив и довольно моложав для своих лет. Глядя на него, сразу становилось ясно, на кого похожа Вилина. Он был дорого, но сдержанно одет, на его пальцах блестели дорогие перстни, а длинные седые волосы рассыпались по плечам. Лорд Риван сидел рядом с королем и они то и дело переговаривались.
        - Он смотрит на тебя, - тихонько сказала Аресса, отправляя в рот кусочек нежнейшего мяса.
        - Сейчас? - спросила я, продолжая улыбаться.
        - Угу, - кивнула девушка. - Уже не впервые.
        - Оценивает, наверное. - я протянула Клоисе яблоко и та смущенно поблагодарила. - Думает, чем я лучше его дочери.
        - Только умоляю, не показывай виду, Лис.
        - Я буду спокойна. А что Вилина?
        Сама я не смотрела на нее, вела себя как обычно и как будто ничего не случилось.
        - Она приказала своим слугам шпионить за принцем, - шепотом сообщила Аресса. - Чтобы знать, когда Адриан ходит к тебе.
        - Что ж, тогда у нее должно быть дурное настроение.
        Аресса усмехнулась:
        - И как я могла не замечать, что с тобой может быть так весело, Лис? Раньше ты только со всем соглашалась и говорила какую-то вежливую чушь.
        - Раньше я служила тебе и не могла говорить, что думаю.
        - Слава богам, это время прошло, - Аресса закатила глаза. - Принц и правда так часто посещает тебя?
        - Почти каждую ночь.
        В глазах Арессы вспыхнуло удивление. Она все никак не могла представить себе, как можно лечь в постель с бастардом, но брезгливость все же преодолела.
        - На месте лорда Вестлона я бы тебя ненавидела. Стоит быть осторожнее, Лис, ты стоишь на пути его дочери к трону, - уже серьезно проговорила Аресса. - Жаль, что твои родные еще не приехали.
        - Да, жалко. Но без защиты сегодня я точно не останусь, - произнесла я, заметив Делриха, направляющегося ко мне.
        - Леди Элиса, леди Аресса, - поздоровался он. - Что скажете, если сегодня я составлю вам компанию?
        - Скажу, что даже если буду против, вы не уйдете, - улыбнулась в ответ.
        - Элиса, вы как всегда неотразимы, - иронично заметил Эймар. - А вы, Аресса?
        - Мои муж и брат уехали, так что я не откажусь от общества достойного мужчины. Не понимаю, чем вы не угодили Лис.
        - Я и сам, признаться, в недоумении. Однако, Элиса предпочитает практиковать на мне свое остроумие.
        - Чему научилась от вас.
        - Увы, Элиса, сегодня я намерен уделить внимание вашей подруге.
        - Начинайте же скорей, я только за, - засмеялась Аресса. Ей нравился этот невинный флирт и она с удовольствие включилась в игру и отвечала на все шутки Эймара.
        Как настоящий светсткий повеса сегодня граф сопровождал на представление нас обеих. Он с улыбкой принимал шутки знакомых по поводу того, как ему удалось заполучить сразу двоих прекрасных дам, и ничем не показывал, что необходимость этого больше политическая.
        - Что происходит, Делрих? - спросила я, когда он отвечал на очередную скабрезность. - Утром Адриан вызвал вас с самого утра. Вы точно в курсе.
        - Вам это не понравится, Элиса.
        - И все же?
        Он склонился ко мне и тихонько ответил:
        - Вестлон настаивает, чтобы свадьба состоялась как можно раньше.
        - О боги… А что думает король?
        Я нарочно не стала спрашивать «что думает Адриан», потому что знала - это зависит от решения короля. Кажется, от Делриха не ускользнула моя мысль и он слегка прищурился.
        - Король считает, что торопиться некуда. Впрочем, как и Адриан. А еще, Вестлон спросил, правда ли, что в замке находится фаворитка принца.
        - Надеюсь, ему честно ответили? - голос звучал твердо, но пальцы невольно задрожали.
        Делрих кивнул.
        - Лорд Вестлон не стал ничего говорить на этот счет. Даже если он сочтет это оскорбление его дочери, то будет молчать.
        Пока. Ему не терпится породниться с королем, а потому до свадьбы он проглотит что угодно. Но все же, Элиса, советую вам быть осторожнее.
        - Считаете, он решит избавиться от меня прямо на берегу?
        Эймар неопределенно покачал головой.
        - Вряд ли «избавиться», но навредить вполне может. Представьте, как будет выглядеть, если фаворитка пострадает сразу же после его приезда. Лорд Вестлон не дурак, чтобы порождать ненужные слухи.
        - А, если король согласится на его условия?
        - Никаких «если», Элиса, - уже серьезно произнес Делрих. - Он согласится, будьте уверены.
        Они с Арессой взглянули на меня, ожидая реакции. Кажется, они готовы были увидеть растерянность, страх и даже слезы. Но я все-таки успела кое-чему научиться.
        - И что мы можем сделать? - собственный голос звучал так спокойно, что показался чужим. - Что могу я?
        - Соберите как можно больше сторонников, - ответил Делрих. - Улыбайтесь, делайте намеки, расположите как можно больше людей к себе. К тому же, у вас есть братья.
        - Они не имеют влияния.
        - Элиса… - Делрих, только что мною довольный, сокрушенно покачал головой. - Вам ли не знать, что влияние всего лишь разменная монета. Вы фаворитка будущего короля и сейчас вы на вершине. Ваша сестра или брат могут сделать выгодную партию и стать залогом союза. Подумайте об этом.
        - Интересная мысль, - задумчиво произнесла я.
        Совесть упрямо твердила, что неправильно распоряжаться чужой жизнью и давать такие многообещающие намеки. Отец бы не похвалил за это. Но вряд ли мой брат Седрик, которому давно пора подыскать жену, огорчится, если узнает, что есть шанс на удачный брак и место при дворе. Услышь слова Делриха моя матушка, она пришла бы в восторг. Всю дорогу она корила отца, что тот слишком полагается на честь. «Честь не прокормит твоих детей», - сердилась она и просила быть хитрее. Уж кого-кого, а ее моя история точно порадует.
        - Это отличная мысль, - поддакнула Аресса. - Положись на меня. Лис. Поддержку северных лордов, ну, тех, что на стороне Ангшеби, я точно обещаю.
        Я благодарно ей кивнула. Арессе нравилось плести интриги. Меня же это тяготило и пугало. Казалось, что я не выдержу, сломаюсь, сделаю неверный шаг. Мне никогда не стать таким уверенным и виртуозным игроком как Делрих. Впрочем, я только начала.
        На следующее утро я проснулась совершенно разбитой. Лечь спать удалось едва ли не с рассветом. Всю ночь мне пришлось сиять улыбкой и источать обаяние. Кто мог думать, что я вообще на него способна? В игре, которую поневоле пришлось вести, нельзя было оставаться без свиты. Вилина держалась как настоящая королева. Она тщательно продумала свой образ и украсила волосы изящной бриллиантовой тиарой. Смелый ход. Особенно, для девушки, которая может стать королевой, но пока не стала. Вилина хотела показать всем, кто есть кто и ей это удалось.
        Втайне я ловила себя на мысли, что мне не хватает ее остроумных замечаний и бесед, которые мы вели. Я была зла на нее за нанесенное оскорбление, но не ненавидела. Мы едва не стали близкими подругами, а теперь боремся за мужчину. Настоящий отбор шел именно сейчас. То, что было раньше - придворных игрушки, череда расшаркиваний и повторения древних традиций. Иногда глядя на саму себя, я не верила, что становлюсь такой. Девочка Лис, скромная компаньонка знатной леди, пряталась все глубже и с каждым днем становилась менее заметной. Вместо нее все ярче проступала фаворитка Его Высочества, леди Элиса Роури, с которой я еще не была знакома. Я изменилась, чтобы быть рядом с любимым мужчиной и теперь поздно отступать назад.
        Если я думала, что должна уехать, то все реже. Эта идея тускнела, стоило только вспомнить об Адриане и о моей семье. Я не могу расстаться с принцем и не могу подвести родных.
        Невыспавшаяся и совершенно не готовая к новому дню, я думала о том, как же тяжела жизнь светской дамы. Теперь ясно, почему они выходят из спален лишь к обеду, а то и позже.
        - Миледи, вам письмо, - Фрея тут же подсунула какую-то бумагу без печати. - От графа Делриха, лично в руки.
        Я взглянула на девушку и подумала, что скорее всего письмо было написано при ней. Только Фрее Эймар мог доверить передать записку без печати. Пробежав текст глазами, я невольно вздохнула.
        Дракон! Неужели, все так плохо? Что же делать теперь?
        - Фрея, приготовь мне воду, - нервно проговорила я. - И платье. Бордовое. Срочно.
        Нужно привести себя в порядок и как можно скорее быть готовой. Если даже Адриан не сумел найти время сообщить мне обо всем лично, то дела плохи.
        Спустя полчаса я была готова. На ходу выпив чашку чая, не смогла съесть ни кусочка. Вряд ли смогу в ближайшее время.
        Эймар ждал меня у выхода во дворе.
        - Долго же вы собирались, Элиса.
        - Я едва глаза продрала. Объясните же мне, к чему такая срочность. Почему вдруг все так быстро и так тайно?
        - Садитесь в карету - по пути расскажу.
        Он подал мне руку и помог сесть. Более привычная к поездкам верхом я ощущала себя глупо. Зачем трястись в скрипучей, пусть и обшитой бархатом коробке, если можно легко и быстро скакать на лошади?
        - Адриан просил вам все рассказать, - заговорил Делрих, как только мы тронулись. - Это строжайшая тайна, но сейчас вам лучше быть в курсе.
        - Что случилось?
        - Вчера король и лорд Вестлон пришли к соглашению. Свадьба принца и Вилины должна состояться через две недели.
        - Две недели, - эхом повторила я. - Всего две.
        Граф кивнул.
        - Сегодня состоится обручение.
        - Не понимаю, - я мотнула головой. - Разве королевское обручение не должно быть торжественным, при всем дворе, с шикарным праздником?
        - Праздник так просто не устроишь за одну ночь. Церемония пройдет в храме - тихо и лишь с самыми приближенными.
        - Тогда почему вы везете туда меня? Неужели, Вилину не тошнит от одного моего вида?
        Делрих иронично улыбнулся.
        - Предполагаю, что тошнит. А еще больше от вас тошнит ее отца. Король Нортон пошел на условия лорда лишь потому, что ему нужно приданое Вилины. По договору его часть переходит короне уже со дня помолвки. Но, как вы уже успели заметить, наш король не любит, когда ему навязывают правила. Ваше присутствие - это лишь его реверанс в адрес лорда Вестлона.
        Я сухо усмехнулась, снова перебирая слова Делриха в голове.
        - Вот это да… А король тот еще интриган.
        - Вы не представляете, какой, - улыбнулся Делрих. - Иначе как бы он правил страной столько лет. Ему хочется, чтобы Вестлона не просто тошнило, а выворачивало наизнанку от собственной дерзости. Ваше появление на церемонии - это лишь малая часть того, чем лорд поплатится за свое нетерпение.
        Я опустила глаза и принялась рассматривать узор на ковре под ногами.
        - А что Адриан?
        - Он не хотел, что вы это видели, Элиса. Но сейчас он не может пойти против короля.
        - Не думала, что он такой послушный сын.
        - Совершенно не послушный, - Делрих задернул шторку в окошке. - В других обстоятельствах у них бы вышел громадный скандал и Адриан бы сделал все по-своему. Но сейчас дело куда серьезнее, чем необходимость политического брака.
        Почему-то от его слов по моей спине пробежали мурашки и я невольно поежилась.
        - Кому-то из нас угрожает опасность? - робко спросила я, надеясь на отрицательный ответ.
        В ответ Эймар кивнул и, спустя пару мгновений проговорил:
        - Речь идет о заговоре, Элиса. Адриана хотят убить и пока мы не знаем, кто это.
        Силясь что-то сказать, я тут же прикрыла рот рукой. Чудовищный страх сковал меня и я просто тупо таращилась на Делриха. То, что у принца-бастарда полно врагов, ясно как белый день. Покушения на его жизнь возможны, но я не думала, что столкнусь с этим вот так.
        - Боги, нет, - прошептала я. - Неужели вы совсем не знаете, кто это? Ведь можно же его защитить?
        - Чтобы распутать этот клубок, нам нужно действовать всем вместе. Вам - играть свою роль. Сейчас вы как никогда близки к трону. Возможно, вы уже беременны и, если что-нибудь случится с принцем, вы будете следующей. Королевский род угасает, Элиса. У Нортона больше не осталось наследников, кроме Адриана. Если он умрет, следующий в очереди - ваш возможный ребенок.
        - А если у меня не будет ребенка? - спросила я, уже зная ответ на этот вопрос.
        - Следующий в очереди наследник дома Гросли. Того самого, откуда приехала ваша подруга леди Кармелия.
        - Думаете, это их рук дело? - спросила я, тут же вспоминая, как вела себя Кармелия и как легко ее освободили из-под стражи.
        Только девице с примесью королевской крови могли спустить такое с рук. Король не хотел ссориться с ее домом - возможно, что-то знал. Изначально в отборе были две девушки, которых прочили Адриану в жены. Это Вилина и Кармелия.
        Кто знает, как бы закончился отбор, не вздумай Кармелия играть с ядами.
        - Возможно, - кивнул Делрих. - Но пока нет доказательств. Мы приехали, Элиса.
        Карета остановилась на вымощенной булыжником площади. Здесь величественным куполом из белого камня высился храм Повелителя Судеб - верховного бога. Мы с Делрихом направились внутрь, а его охрана отогнала пятерых нищих. Те, увидев богатую карету, рванулись просить подаяния.
        Не думая ни о чем другом, кроме как о словах Делриха, я встретилась глазами с женщиной. Еще молодая, одетая в лохмотья, она качала на руках ребенка.
        - Миледи, прошу вас, - проговорила женщина.
        Я остановилась и достала из складок платья кошелек.
        - Элиса, что вы делаете? У нас нет на это времени! Подадите им потом. Элиса!
        - Да хранят вас боги, миледи! - запричитала женщина, принимая у меня из рук монету. - Я буду молиться о вас.
        - Вспоминай меня в своих молитвах почаще, - проговорила я. - Мое имя Элиса Роури. Попроси богов обо мне.
        Делрих нетерпеливо ждал, пока я подала каждому из нищих по монете. Они горячо клялись, что будут просить богов о моем здоровье, прощении всех грехов и долгой счастливой жизни.
        - Какого дракона вы творите, Элиса? - сдавленно процедил Делрих. - Им подает каждый, кто входит сюда. И всем они обещают благодарности и молитвы. Мы только потеряли время - король велел не начинать церемонию, пока не соберутся все.
        Я улыбнулась.
        - Король хочет взбесить лорда Вестлона. Думаю, ожидание любовницы будущего зятя не слишком его порадует. К тому же, служанки рассказали мне, что простолюдины в восторге от истории о том, как компаньонка стала фавориткой. Эту новость обсуждает вся столица, не так ли?
        - Поэтому вы назвали нищенке свое имя? Элиса, какой вам прок от бедноты?
        - Я бы подала им и без проку. Но теперь они знают мое имя и пусть говорят, что фаворитка принца милостива к ним, - улыбнулась я.
        Делрих внимательно посмотрел на меня, а затем рассмеялся:
        - Вы - чудо, Элиса. Быстро понимаете, что к чему.
        Взглянув на громадные двери храма, которые стражники открыли перед нами, я невольно сжала локоть Эймара.
        - Боги, дайте мне сил, - прошептала тихо и шагнула внутрь, чтобы увидеть, как мой любимый пообещает жениться на другой.
        Церемония оказалась быстрой и тихой. В храме собралось совсем немного людей - король, королева, несколько советников и главы приближенных домов. Храм не был украшен цветами, как полагалось по традиции, а жрец не говорил долгую торжественную речь. Все прошло тихо и за это я была благодарна королю.
        Стоя рядом с Делрихом, который не оставлял меня ни на минуту, я думала о чем угодно, только не о том, что вижу. У леди Рессаро, вдовы с Юга, есть сын, ровесник моей младшей сестры. Неплохо будет познакомить их и, возможно, Юна сумеет очаровать мальчика. Королева Кетрин надела слишком мрачное синее платье для помолвки и, кажется, лорд Вестлон косится на нее. Впрочем, он косится и на меня, но тут все как раз понятно. Сам король Нортон снова выглядит слишком болезненно. Вдруг, у него опять случился приступ?
        Вилина сдержанно улыбалась, когда Адриан надел на ее палец кольцо. В бежевом кружевном платье, с тонким покрывалом на голове, из-под тонкой ткани которого сияли камешки тиары, она была прекрасна.
        - Перед ликами богов даю тебе обещание, Адриан из дома Нейристо, что в назначенный день вручу тебе свою жизнь, дам свою руку и подарю сердце. Я стану твоей женой и буду любить и чтить тебя. Да будет моя клятва нерушима, - говорила Вилина, глядя в глаза моему мужчине. Она была искренней и верила в каждое произнесенное слово.
        Я же старательно делала вид, что спокойна, но знала, что на моих ладонях останутся следы от ногтей.
        Адриан казался безучастным. Он не показывал виду, что ему не нравится все происходящее, но вместе с тем, на его лице не было чувств, которые мужчина должен испытывать при обручении. Ни влюбленности, ни волнения, ни даже улыбки. Принц произнес заученный текст своего обещания, надел кольцо на палец невесты и едва уловимо поцеловал ее руку.
        Лорд Вестлон не смотрел на меня вовсе. Хотя в самом начале его лицо вспыхнуло недовольством. Король Нортон послал мне легкий кивок и улыбку, стоило только появиться. Я улыбнулась Адриану и тут же встретилась взглядом с Вилиной. Она была не рада меня видеть, но, думаю, ей было приятно думать о том, что я чувствую сейчас.
        - Ну как вы? - спросил Делрих, когда церемония закончилась. - Вам понравилось?
        Я поправила полы плаща и постаралась унять нервную дрожь в теле.
        - Боги очень милостивы, Эймар. Иначе как объяснить то, что вас до сих пор не поразила молния? - мне удалось выдавить улыбку. - Что будет дальше?
        - Я все ждал, что вы свалитесь в обморок, Элиса. Представляете, какой чудный бы вышел скандал. Король бы долго смеялся.
        - Простите, что не доставила вам такого удовольствия.
        - Дальше ничего не будет. Никакого праздника. Просто сегодня будет официально объявлено об обручении принца и Вилины. Ну и начнутся приготовления к свадьбе.
        - Дракон бы вас сожрал, - хмыкнула я.
        - К вашему сожалению, драконов больше нет. А если бы и остался хоть один, то я бы сразил его мечом, - он понизил голос и добавил: - Не хочется быть сожранным.
        Несмотря на то, что я только что видела, Эймару удалось отвлечь меня от грустных мыслей и волнения. Каждая наша беседа - прекрасный повод поупражняться в остроумии.
        - Не представляю, Делрих, как вы будете искать себе жену, - ответила я в той же манере. - Какая женщина вас вытерпит?
        Даже у дракона началась бы изжога.
        - Зачем мне жена, если я скоро завещаю свою честь богам и пойду отмаливать грехи, как вы желаете? А теперь дайте мне свою руку и вернемся в замок.
        Король, королева и принц с невестой покинули храм через другой выход. Советники и другие гости неспешно выходили через главный вход.
        Я забылась и протянула Делриху свою ладонь. Запоздало подумала, что стоило бы прежде надеть перчатки. Он тут же развернул к себе мою руку и вопросительно заглянул в глаза.
        - Зато я не упала в обморок, - проговорила в ответ и, отдернув ладонь, зашагала к выходу. Слишком трудный день, чтобы соблюдать правила и ходить только в сопровождении мужчины.
        - Обработайте руки, Элиса, - произнес Делрих, нагоняя меня. - Фаворитке принца не стоит ходить с израненными ладонями.
        Вечером я была совершенно обессилена. День выдался таким тяжелым и загруженным, что не нашлось времени даже на переживания. Пришлось выполнять обещания о прогулках, чаепитиях и беседах с дамами, желающим дружить с фавориткой Его Высочества. Удивительно, но даже объявление об официальном обручении, не оставило меня в одиночестве.
        - Помню свое обручение, леди Элиса, - с легкой грустью заметила леди Ингретта. - Более несчастной я не была за всю свою жизнь. Представьте, сколько мучений предстоит пройти девушке до свадьбы. Дав обещание, она уже не может принимать знаки внимания от других мужчин, а вот мужчина запросто может передумать жениться.
        Сказав это, он подмигнула мне и предложила выпить еще вина.
        - А у меня совсем не было обручения, - вздохнула Аресса. - Герцог женился на мне в старой развалюхе на окраине деревни. Нет, все было как положено - со свидетелями и жрецом. Но настоящей свадьбы у меня так и не было. Надеюсь, что хотя бы на свадьбе Логвара побываю. Если конечно ему повезет и какая-нибудь дурочка согласится выйти за него.
        Аресса сказала это с таким непосредственным видом, что я не выдержала и рассмеялась. Напряжение, копившееся весь день, после этой глупой беседы, немного отпустило меня и стало легче.
        Они правы. Вилина официально стала невестой, но обещать - не значит жениться. За две недели может произойти все, что угодно. И, к тому же, я должна верить Адриану. Он обещал мне жениться как можно позже и он это сделает.
        Рухнув на постель, я почти сразу же провалилась в глубокий тяжелый сон. Очнулась от того, что кто-то трясет меня за плечи и кричит:
        - Миледи Элиса! Проснитесь! Миледи! Да проснитесь же!
        Я открыла глаза и увидела перепуганную Фрею.
        - Нужно уходить, миледи, - быстро проговорила она, помогая мне подняться с постели. - Вам нужно спрятаться как можно скорее.
        - Что случилось, Фрея? - я схватила ее за руку, но служанка ловко вывернулась и тут же накинула мне на плечи плащ.
        - Замок захвачен, миледи. На королевскую семью напали и сейчас идут за вами. Нужно бежать!
        - Боги, - прошептала я, вскакивая с кровати. Сон мигом слетел.
        Быстро застегнув плащ, я надела теплые туфли и кое-как отбросила за плечи волосы.
        - А принц Адриан? Что с ним?
        - Не знаю, миледи, - в глазах служанки был страх. - Идемте, я выведу вас.
        Мы выбежали в коридор. Холодея от ужаса, я услышала, как совсем рядом слышатся тяжелые шаги и звон доспехов.
        - Они близко! Бежим! - Фрея схватила меня за руку и мы побежали.
        - Вон они! Стоять! - позади послышались крики. Следом топот ног.
        Я неслась по коридорам вслед за Фреей, которая бегала куда быстрее меня. Противный липкий холодок то и дело окутывал тело, как бывает, когда тебя захватывает страх.
        Мысли носились в голове как стая вспугнутых птиц. Кто посмел совершить нападение на короля прямо в его замке? Жив ли Нортон сейчас? Что с королевой и Адрианом? При одной мысли, что сейчас он уже может быть мертв, мне хотелось кричать.
        Одно я знала точно - те, кто решился напасть на королевскую семью, не оставят в живых и меня. Боги, как же страшно!
        Сейчас рядом нет никого, кто бы сумел защитить нас. Моей магии надолго не хватит и, даже если я сумею оглушить парочку стражников, собственные силы не спасут.
        - Сюда, миледи! - позвала Фрея.
        Она свернула в узкий коридор и остановилась возле колонны.
        - Здесь выход, - сказала девушка, нажимая на один из камней в стене.
        Послышался глухой щелчок, затем скрежет. Древняя дверь, которую, кажется, не открывали последнюю сотню лет, начала медленно сдвигаться в сторону. Слишком медленно.
        - Мы не успеем, - проговорила я. - Нужно подтолкнуть.
        Мы со служанкой навалились на дверь и попытались хоть немного ускорить ее движение. Получалось плохо.
        - Миледи, простите, - прошептала Фрея и отшатнулась. - Они здесь. Бегите, я сумею немного их задержать.
        Ловким движением она выхватила из-за пояса ножи, короткий и длинный.
        Я обернулась и увидела четверых мужчин, вооруженных до зубов, в доспехах без нашивок и гербов.
        - Элиса Роури, сдавайтесь и не пострадаете, - крикнул один из них, видимо, старший. Он был высоким и крепким, с густой бородой. - Вам некуда бежать. На выходе вас все равно поймают. Замок окружен, так что не делайте глупостей.
        - Кто вы? И кому служите? - спросила я.
        - Мое имя вам ничего не скажет. Мне велено привести вас. Но не велено привести в целости и сохранности.
        Я вздрогнула, услышав щелчки взводимых арбалетов. Боги, нет… Всего один выстрел и я уже не сумею убежать. Буду ранена или возможно погибну. Впрочем, вряд ли у этих людей есть план оставлять меня живой.
        - Миледи, бегите, - быстро прошептала Фрея. - Я сумею убить двоих и задержу их.
        - Ты сама погибнешь, - ответила я, мгновенно принимая решение. Сила уже плясала на моих пальцах, готовая сорваться в любой миг. Я слишком долго не давала ей выхода и сегодня буду сильнее, чем в день отъезда из дома. Отец учил меня, что магия не забывается как и умение ходить. Но если долго не давать ей выхода, она может превратиться в волну, сметающую все на своем пути.
        - Вам некуда бежать, миледи, - продолжал бородатый, подходя все ближе. Они были уже в десятке шагов.
        - Бегите, - шипела Фрея. - Я должна защитить вас!
        - Делрих мне этого не простит, - быстро проговорила я и резко выбросила руки вперед: - Все назад!
        Собственный голос показался громом. Так бывает, когда не рассчитываешь сил. Как будто каждая клетка тела наливается тяжестью.
        Двое арбалетчиков отлетели в другой конец коридора. Двух других моя волна зацепила меньше и они просто повалились на пол. Еще один резкий взмах рукой и две громадные статуи у стен, падая, преградили путь.
        - Теперь бежим!
        Я схватила Фрею за руку и рванулась в темноту, открывшейся двери.
        - Как ее закрыть?
        - Здесь! - девушка нажала на торчащий из стены камень и дверь начала закрываться. Куда быстрее, чем открывалась.
        Мы оказались в кромешной тьме. Откуда-то снизу тянуло сыростью и ощущалось легкое дуновение ветра.
        - Куда ведет этот коридор? - спросила я, переводя дыхание.
        - В подземный тоннель, ведущий в нижний город. Либо к покоям королевы, если подняться наверх. Нам придется идти в темноте.
        - Не придется, - ответила я. Над моей ладонью образовался маленький огненный шарик. Огонь - самая сложная для меня стихия и оказалось не так просто его создать. Все-таки практика в этом деле не помешает. Я сделала усилие и увеличила шарик до размера крупного яблока. Больше не вышло. - Столько света нам должно хватить.
        Тут я увидела Фрею. Она зачарованно смотрела на огненный шарик и неловко попятилась назад, встретившись со мной глазами.
        - Только что ты готова была за меня умереть, - проговорила я. - А теперь боишься?
        - Меня учили, что магия от драконьей крови несет зло, миледи, - в ее голосе слышалось извинение. - Я не знала, что вы ею владеете.
        Я устало вздохнула в ответ. Сколько же раз приходилось слышать все это. Мне, моему отцу, моим братьям, которые тоже унаследовали дар. Люди боялись и ненавидели нас за то, в чем совершенно не разбирались.
        - Это просто дар, способность, - ответила я. - Всего лишь инструмент. Те четверо, которые гнались на нами использовали мечи, а я свою силу. Вряд ли их намерения лучше, чем мои.
        - Вы правы, миледи. Простите.
        - Этот огонь не причинит тебе вреда, - сказала я и тут поймала себя на мысли, что голос звучит слишком резко. Ненависть людей к драконьей крови всегда была моей болью. Я не выбирала, кем родиться. Наверное, поэтому я так понимаю Адриана.
        - Думаешь, я спасла тебя, а теперь захочу убить, чтобы совершить какой-нибудь мерзкий обряд? Не бойся. Если мои предки хлебнули крови, это не значит, что я делаю так же.
        Фрея снова попросила прощения и даже протянула руку, чтобы проверить, исходит ли огненного шарика тепло, как от настоящего огня. Но в ее глазах все равно плескался страх. Чтобы я сейчас ни сказала, она не перестанет меня бояться. Ни через минуту, ни через год.
        Я огляделась. Мы находились в темном квадратном закутке, из которого было два выхода. Один - ровный и широкий - уводил влево. Именно оттуда тянуло прохладой. Второй - лестница, уходящая вверх.
        - Ты уверена, что этот ход ведет в покои королевы? - спросила я, глядя наверх в темноту.
        - Да, миледи, - Фрея подошла ко мне и, кажется, сумела взять свои чувства под контроль. - Я знаю всю схему потайных коридоров.
        - Откуда?
        Фрея ничуть не смутилась под моим взглядом.
        - Делрих велел мне выучить ее.
        Я улыбнулась в ответ.
        - Нам нужно уходить, миледи. Вас не должны найти, - тут же произнесла девушка.
        - Мы идем наверх, - твердо заявила я.
        - Но это слишком опасно!
        - Я не могу уйти из замка, не зная, что происходит.
        Плотнее запахнув плащ, я направилась к лестнице. Огненный шарик освещал путь, следуя пасам моей руки.
        - Вы слишком рискуете, миледи, - говорила Фрея, шагая следом. - Если вас кто-нибудь найдет…
        - Будем надеяться, что этого не случиться. Ты сама сказала, что на короля напали, а о судьбе принца ничего не знаешь. Я не могу просто так уйти.
        Служанка больше ничего не сказала, но вряд ли мое решение ей не по вкусу. Делрих велел Фрее защищать меня и увести, а я мешаю ей выполнять работу. Конечно, ни она, ни Делрих не знали, что в случае опасности я могу быть не только хрупкой нежной леди. На ведение серьезного поединка моих сил недостаточно даже сейчас, но вот постоять за себя вполне смогу.
        Шагая вверх по лестнице, я не рассчитывала застать там королеву. Если совершено нападение, то Кетрин либо мертва, либо вместе с королем в руках захватчиков. Идти туда - настоящее сумасшествие. Но как я могу убежать, не зная ничего о судьбе Адриана? При мысли, что он может быть уже мертв, у меня опускались руки. Я не позволяла себе думать об этом. Просто шла вперед и глядела под ноги, чтобы не расшибить лоб.
        Расстояние, на которое мы поднялись, было совсем небольшим, но темнота и отсутствие на лестнице перил сделали свое дело. Оказавшись на ровном полу, я отерла лоб. Устала за эти минуты больше, чем за весь день.
        - Куда дальше? - спросила я, окидывая взглядом два поворота в противоположные коридоры.
        - Налево, миледи, - ответила Фрея. Выглядела она уже не такой испуганной.
        - Ты умеешь обращаться с оружием? - я заметила, что она все еще сжимает в руке длинный нож.
        - Не хуже любого мужчины, миледи. Меня обучал настоящий мастер. Его звали Гуверт и, целясь в мишень, он промахнулся всего раз один раз.
        - И где он сейчас?
        - Мертв, - ровным голосом ответила Фрея. - В тот раз, когда он промахнулся, Гуверта убили.
        - Он был близким человеком?
        - Да, миледи. Какое-то время он был для меня всем.
        - Прости, что спросила.
        Фрея покачала головой и тихо улыбнулась. Я не ожидала от нее такой откровенности. Возможно, после того, что девушка увидела, она посчитала возможным раскрыть еще одну свою тайну. Или теперь я вызывала у нее больше доверия.
        - Идем, - сказала я и направила огненный шарик по нужному коридору. - Надеюсь, мне не придется никого хоронить.
        - Боги с вами, миледи, - испуганно ответила Фрея.
        Я старалась шагать как можно тише. На теплых туфлях не было звонких каблучков, но звуки в пустых коридорах звучали как грохот падающих камней.
        - Это здесь, - Фрея указала мне на высокую деревянную дверь. Старую и покрытую паутиной.
        - Видно, королева нечасто пользуется ходом.
        - Вы хотите войти? - спросила она, как будто давая мне шанс передумать. - Миледи?
        - Да. Да, конечно.
        Она одарила меня неодобряющим взглядом, но все равно согласно кивнула.
        - Я войду первой, миледи, - сказала она, стирая рукавом пыль с камней справа от двери. - Если вдруг что-то случится, бегите. В этих коридорах вы сумеет спрятаться.
        - Ты знаешь, что я не побегу.
        Фрея выпрямилась и взглянула на меня. При свете огня она показалась мне старше и серьезнее, без привычной улыбки и легкомысленной болтовни обо всем на свете. Даже удивительно, как ей удалось сохранить легкость после пережитых потерь и несчастной любви к Делриху.
        - Знаю, миледи. Но не могу вас не предупредить. Я дала обещание защищать вас.
        - Ты его выполнила. А теперь открывай.
        Я затаила дыхание, слушая, как заскрипел старинный механизм и дверь тихо открылась. Тяжелая, она поддалась не сразу.
        Фрея тихо скользнула внутрь и спустя мгновение позвала меня.
        Шагнув за порог, я оказалась в тени громадного гобелена. Откинув его тяжелый край, вошла в комнату, которая вероятно являлась гостиной. Фрея стояла, склонившись в поклоне, а в кресле возле камина сидела королева. Ее ноги были укрыты одеялом, а в руке кубок с вином. Кетрин казалась совершенно спокойной. Разве что морщины на лице казались ярче.
        - Ваше Величество, - произнесла я и так растерялась от увиденного. Что даже не поклонилась.
        - Вы выбрали не лучшее время для визита, Элиса, - медленно проговорила Кетрин. - Или ожидали найти здесь мой еще теплый труп?
        - Я думала, что вам нужна помощь, миледи, - только и ответила.
        Кетрин слабо улыбнулась и указала на дверь.
        - Вон там стоит целый взвод стражников. Они охраняют меня. Я ведь могу сбежать.
        - Чьи это люди, Ваше Величество? Где король и Адриан?
        - У вас много вопросов. Присядьте. Признаться, рада вас видеть. Приказ схватить вас был отдан давно. Я считала, что вы уже мертвы.
        На негнущихся ногах я прошла по комнате и опустилась на краешек кресла рядом с королевой.
        - В ваших покоях есть ход, - проговорила я. - Почему вы не ушли?
        Уголки губ Кетрин едва ли приподнялись.
        - Полагаю, по той же самой причине, что и вы. Адриан бы хотел вас уберечь.
        - Я не могла уйти без него.
        Королева отставила кубок и взглянула на огонь.
        - Камин скоро догорит. Моих служанок прогнали, а стражников убили, - сказала она. - Нападение случилось во время совета. Мой муж и Адриан были там вместе. Сейчас они заперты в зале. Я возвращалась к себе и тут меня схватили.
        Королева говорила об этом как об обыденных привычных вещах. Ее силе самообладания можно было только завидовать. Муж и пасынок сейчас в руках захватчиков, она сама под стражей, а на лице вселенское спокойствие.
        - Вы напуганы, Элиса, - Кетрин взглянула на меня. - Налейте себе вина и постарайтесь успокоиться. А лучше помолитесь богам, чтобы Адриану и его отцу удалось вырваться живыми.
        - Нас могут убить, если им не удастся…
        - Могут. И убьют, - без тени страха проговорила Кетрин. - Меня сразу, вас чуть позже. Думаю, многим захочется узнать, что прячет фаворитка принца под платьем.
        - Вы знаете, кто совершил нападение? - спросила я, не обращая внимания на сказанные ею слова.
        Королева кивнула.
        - Мы давно знали о готовящемся заговоре и подозревали Гросли. После выходки его дочери этого следовало ожидать. Сегодня же появились новые доказательства и все они указали на лорда Вестлона. Его Величество тут же приказал арестовать виновного, но Вестлон оказался хитрее. Его шпионы честно отрабатывают свой хлеб. Когда король отправил людей взять лорда под стражу, их уже ждали.
        - Боги… - прошептала я. - Неужели, он решился на это? Напасть на короля в его же замке.
        - Он хочет переворота, Элиса, - ответила королева. - Лорд Вестлон хочет получить власть. Он хотел получить ее законно, после того как его дочь останется вдовой.
        Я открыла рот, осознавая то, что услышала, и едва сдержала стон.
        - Что он будет делать сейчас, я не представляю, - продолжила Кетрин. - Он непредсказуем и это страшнее всего.
        Поразительно, как эта женщина могла держать себя в руках. Просто сидеть здесь и ждать, пока судьба ее мужа и всей страны решится. В нашу прошлую встречу Кетрин показалась мне сильной и решительной. Она и впрямь была сильной и встретила беду лицом к лицом с высоко поднятой головой. Приняла свою участь с покорностью и истинно королевским спокойствием. Я смотрела на нее и думала, почему королева не воспользовалась тайным ходом и не отправилась искать помощи, поднимать союзников, делать что-то. Мне говорили, то Кетрин сильно изменилась после смерти сына. Возможно, какая-то часть ее сердца угасла и теперь все остальные утраты казались королеве не такими важными.
        Я поднялась с места и подошла к Фрее.
        - Насколько хорошо ты знаешь тайные ходы?
        - Очень хорошо, миледи, - ответила девушка негромко.
        - Есть коридор, который ведет к покоям леди Вилины?
        Фрея молча кивнула и тут же спохватилась:
        - Вы же не собираетесь идти туда?
        Я коротко улыбнулась в ответ. Во мне нет ничего королевского - ни крови, ни воспитания. Возможно, будь я благородного происхождения, сумела бы хранить спокойствие в любой ситуации. Но я - незнатная, бедная и вульгарная фаворитка.
        Искусство сидеть на месте и ждать решения судьбы мне не доступно.
        - Ваше Величество, - произнесла я, вернувшись к королеве. - Мы должны пойти к Вилине. Если в этом замке и есть человек, способный как-то повлиять на ход событий, или, что-то подсказать, это она.
        - Элиса, - королева иронично усмехнулась. - Вы так наивны раз считаете, что Вилина способна остановить своего лорда-отца? Или вам хочется поскорее умереть?
        - Я хочу хотя бы чем-то помочь Адриану.
        - Вы очень ему поможете, если после всего он найдет ваше изувеченное тело. Вы считаете, что Вилина будет к вам милосердна?
        - Я не могу так как вы, - королева вопросительно приподняла брови. - Я должна что-то сделать.
        - Понимаю ваши чувства, - Кетрин поправила одеяло, прикрывавшее ее ноги. - Если вы посчитали, что я жду с моря погоды, вы ошиблись. Мое послание капитану городской стражи уже отправлено и, поверьте, оно достигнет адресата. Если уже не достигло. Королева не может просто так сбежать, поэтому я здесь. А вы ступайте, если считаете нужным. Я верю вам.
        Я смотрела на нее несколько мгновений, а потом присела в реверансе.
        - Простите меня, Ваше Величество.
        Кетрин легко кивнула:
        - Если ваше сердце говорит вам идти - идите. Я не стану вас останавливать.
        Я не нашла слов, чтобы ответить. Фрея последовала за мной и вскоре мы снова оказались в потайном коридоре.
        - Ты тоже считаешь, что я делаю глупость? - зачем-то спросила, когда мы уже одолели небольшое расстояние.
        Фрея остановилась и обернулась.
        - Вы очень смелая, миледи. И безрассудная, - сказала она. - Вы рискуете, не думая о последствиях. Но на вашем месте я бы поступила так же.
        Она улыбнулась и добавила:
        - Я рада, что служу вам, миледи. Идемте, осталось немного.
        И мы пошли вперед по темным коридорам. От внезапного применения магии и постоянной поддержки огненного шарика я слабела. Моя сила все больше истончалась и ее поток становился все более медленным. Хватит еще на несколько ударов, но вскоре после них я начну валиться с ног. Мысленно проклиная своих предков, я подумала, что им бы стоило пить побольше драконьей крови. Тогда бы моя магия была более стабильной.
        - Миледи, мы пришли, - сообщила Фрея. - Я не знаю точно, в какую из комнат покоев леди Вилины ведет этот ход.
        Я остановилась и посмотрела на узкую дверь в конце коридора. Одни боги знают, что ждет меня за ней. Адриан не одобрит такой опрометчивости, но и сидеть сложа руки я не смогу. Разве мне удавалось когда-нибудь избежать неприятностей?
        Наоборот, я всегда иду к ним, распахнув объятия.
        - Вилина знает про этот ход?
        - Вряд ли, миледи. Тайные ходы ведут ко многим покоям, но показывают их единицам. Не думаю, что участницам отбора о них говорили.
        - Да уж… - пробормотала я и подошла к двери.
        Приложившись к пыльной поверхности ухом, постаралась послушать, что творится внутри. Там было тихо.
        - А каких-нибудь глазков здесь нет? - я осмотрела стену и заставила шарик облететь ее сверху донизу. Ни следа искомого.
        - Глазки есть только в залах для приемов и королевском кабинете. Еще в зале совета.
        - Зал совета… Нет, туда мы сейчас точно не пойдем. Как открывается эта дверь?
        Вместо ответа Фрея нажала на небольшую выпуклость в стене и я услышала щелчок замка.
        - Я иду первой, - произнесла девушка.
        Картина, представшая моим глазам, поразила. Я ожидала увидеть с десяток мечей, направленных на меня. Даже приготовилась и как следует подогрела огненный шар дабы тут же использовать по назначению. Но вместо отряда солдат увидела Вилину.
        Девушка стояла, сжимая в одной руке тонкий нож, а другой опиралась на кровать. Мы попали прямо к ней в спальню.
        - Не подходи! - зашипела она и выставила ножик перед собой. - Какого дракона ты тут делаешь?
        Ее лицо было залито слезами. Она переводила взгляд с меня на огненный шар на моей ладони, который я тут же схлопнула.
        - Вилина, мне нужна твоя помощь, - начала я, но девушка тут же сделала шаг назад.
        - Стой! Не подходи! Таких как ты, мои предки сжигали. Зачем ты пришла? Убить меня?
        Я видела, что ее трясет. Она едва сдерживается, чтобы не разрыдаться. Взлохмаченная, кое-как одетая, Вилина была совсем не такой, какой я привыкла ее видеть.
        - Я не хочу тебя убивать, - проговорила я тихо. - И никогда не хотела. Но люди твоего отца или он сам может убить Адриана.
        Вилина вздрогнула, с ее губ сорвался всхлип. Она выронила нож и прикрыла рот рукой.
        - Я не хотела этого, Лис. Клянусь тебе! Видят боги, я не знала, что затевает мой отец. Я пыталась остановить его, пыталась отговорить. Я люблю Адриана и была счастлива, что стану его женой. Я бы избавилась от тебя при первой же возможности. Я просто… Я не знала… что все выйдет вот так.
        Она бессильно взмахнула руками и по красивому лицу потекли слезы. Вилина опустилась на пол и разрыдалась. В этот миг мне стало по-настоящему жаль ее. Все это время Вилина казалась мне единственной, достойной звания королевы и Адриана. Она была безупречна и я втайне завидовала ей. А сейчас в этой беспомощной девушке я видела только пешку, которую разыграли, желая получить власть.
        Я подошла к ней и опустилась рядом на колени. Фрея была тут как тут и в любой момент бросилась бы на мою защиту.
        - Вилина, - я взяла ее за руку и девушка взглянула на меня. - Ты говоришь правду?
        - Клянусь тебе, Лис… Я узнала только когда король послал своих людей арестовать отца. Он убил их и с личной стражей направился к королю. Я пыталась его остановить, но отец просто запер меня здесь. Лис, я люблю Адриана, я не могла желать ему смерти. Поверь мне!
        Он больно сжала мое запястье.
        - Ты можешь отдавать приказы людям отца? - спросила я. - Можешь приказать им сдаться?
        Вилина помотала головой.
        Боги, что же делать? Единственный шанс, на который я так надеялась, исчез.
        - Я ничего не могу поделать, - хрипло проговорила Вилина. - Моя жизнь разрушена. А ты можешь радоваться, у тебя больше нет соперницы.
        - У меня, возможно, нет и принца.
        - Отец не мог его убить. Он шел, чтобы снять с себя обвинения.
        - Тогда зачем он убил людей короля? Стражу королевы? Зачем послал за мной? Я едва сумела сбежать.
        - Боги… - Вилина закрыла лицо руками. - Я никогда не понимала отца. Не понимала, почему он так стремится к власти. Зачем ему корона, если он и так почти король?
        Я взглянула на нее и Вилина продолжила:
        - Мой дом имеет огромную власть, Лис. Наши владения вторые по величине после владений короны. У нас своя армия. Но наш род угасает. Я - единственная дочь лорда. Не могу поверить, что он решился на такое… Не могу, - она снова закрыла лицо руками. - Отец всегда хотел выдать меня за принца. Когда умер Рикар и наследником признали Адриана, он был рад. Говорил, что я не зря в детстве играла с ним. А я верила ему, я думала, что все так и будет и я буду счастлива, Лис. Я в это верила! Знала бы ты, какой счастливой я ехала на этот отбор.
        Она перевела дыхание и посмотрела куда-то в сторону.
        - Как думаешь, меня казнят? - спросила она. - Мне отрубят голову? Или бросят в темницу? Лучше пусть убьют - не хочу жить в этом позоре.
        - Не говори глупостей, - ответила я. - Ты не виновата ни в чем, не моли богов о смерти.
        Вилина шумно вдохнула, ладонями растерла по лицу слезы и медленно подняла на меня глаза.
        - А ты зачем пришла? Ты могла сбежать, уйти.
        - Нет, не могла. Я думала, ты сумеешь чем-то помочь.
        - Чем? - из ее груди вырвался не то всхлип, не то смешок. - Я больше не невеста принца, даже не его фаворитка как ты. Я не стою ровным счетом ничего.
        - Мне жаль, - искренне ответила я.
        Вилина ни в чем не виновата. Вряд ли она столь искусная актриса и умело изображает раскаяние.
        - Я только не понимаю, - прошептала Вилина и ее глаза снова наполнились слезами. - Не понимаю, почему он выбрал тебя? Что такого есть в тебе, чего Адриан во мне не нашел? Чем я оказалась хуже? Ведь ты недостойна его и никогда не будешь достойна. Тебя с твоей грязной магией нужно держать в клетке.
        Я покачала головой и открыла рот, чтобы ответить.
        - Миледи, осторожно! - крикнула Фрея.
        Она резко толкнула Вилину, схватила меня за плечи и оттащила назад. По полу зазвенел нож, который Фрея пнула ногой.
        Нож был у самой руки Вилины и ей оставалось лишь взять его, реши она меня ударить. Неизвестно, сделала бы она это или нет.
        - Ты недостойна его, - сдавленно повторила Вилина. - Адриан не должен был выбирать тебя.
        В этот миг за дверьми раздались крики и звон оружия. Фрея тут же достала ножи, а я вскочила на ноги. Дверь с грохотом распахнулась и в комнату ворвались стражники с королевскими знаками на доспехах. Среди них я увидела Ронана. Маг был ранен и сильно хромал на правую ногу.
        В первый миг он с недоумением оглядел нашу компанию, затем громко произнес:
        - Вилина Вестлонская, вы арестованы. Взять!
        Двое стражников направились к девушке и хотели схватить ее. Но хрупкая Вилина сама поднялась на ноги и подошла к Ронану.
        - Меня посадят в темницу? - спросила она.
        - Вы обвиняетесь в измене.
        Вилина тяжело вдохнула и кивнула головой.
        - Позволите мне взять плащ?
        Ронан кивнул.
        - Мне позволят сказать слово в свое оправдание?
        - У вас слишком много вопросов, леди. Уведите.
        Стражники вывели ее из комнаты, а взгляд мага упал на меня.
        - Что вы тут делаете, леди Элиса?
        - Пыталась помочь королю, - проговорила я. Мысли о Вилине не покидали меня. - Что с ним и принцем?
        - Оба живы. Адриан легко ранен.
        - О, боги… Я могу его увидеть?
        - Идемте со мной, - велел Ронан.
        Мы быстро покинули покои Вилины и двинулись по коридору в сопровождении стражников.
        - Что с лордом Вестлоном? - спросила я.
        - Он в темнице. Его казнят.
        - А что будет с Вилиной?
        - Это решать королю, миледи. Вас волнует ее судьба? - Ронан пытливо взглянул на меня и я ощутила недоверие.
        - Мне ее жаль, - лишь ответила я.
        - Как вы оказались в ее покоях?
        - Прошла тайным коридором. Я надеялась, что Вилина сумеет что-то сделать, отдать какой-то приказ людям отца.
        - Вы зря рисковали. Королева призвала гвардию и они сумели отвоевать замок.
        - Отвоевать? - я даже остановилась, произнеся это слово. - Вы хотите сказать, что…
        - Перевороты совершаются быстро, миледи, или, они обречены на неудачу. Лорд Вестлон хотел захватить замок и ему почти удалось.
        - Но ведь это безумие.
        - А он рискнул.
        Мы пошли дальше и я все переваривала услышанные фразы. Слава богам, что планы лорда не осуществились. Подумать страшно, что могло бы случиться, если бы все шло по его плану. Впрочем, он вероятно действовал без плана. Если его уличили в заговоре, то времени принять решение оставалось немного.
        - Миледи, вы пользовались магией? - спросил Ронан, вырвав меня из мрачных мыслей.
        - С чего вы…
        - От вас несет драконьей кровью. Не пытайтесь отрицать, - он разом оборвал все мои возражения. - Я почуял это еще не войдя в покои Вилины. К тому же я знаю об особенностях вашего дома.
        - Я защищалась. Так как умею. Или лучше было бы позволить им меня убить?
        - Это запрещено, - проговорил Ронан. - И это неправильно.
        На лице мага читалось, что будь его воля, он бы тотчас отрубил мне голову. Ронан молод и не застал времена, когда на потомков драконьей крови охотились как на дичь. Откуда столько ненависти к людям, подобным мне? Разве он не понимает, что тут нет нашей вины.
        - Это решать не вам, а королю, - ответила я. - Отведите меня к принцу.
        Ронан кивнул и дальнейший путь не сказал мне ни слова. Я совершенно на него не обижалась. Фрея испугалась меня, но все-таки не стала вспоминать славных предков. Вилина заявила, что меня лучше держать в клетке. Ронан, похоже, с ней согласен. Надеюсь, больше никто этой ночью не станет желать мне смерти.
        В зале совета царил хаос. Здесь произошла настоящая битва. Изломанная мебель, разбросанные бумаги, осколки стекла, кровь на полу и тела убитых. Стражники короля и люди лорда погибли сегодня.
        Я замерла на пороге и ошарашенно огляделась вокруг. Затем перевела взгляд выше и увидела принца. Он сидел на скамье и что-то говорил своей тени, Делриху. На его лице была алая полоска, а белая рубашка покрылась пятнами крови у левого плеча.
        - Адриан! - вскрикнула я и бросилась к нему.
        Принц резко оглянулся, поднялся на ноги. Я хотела обнять его, но остановилась, уперевшись взглядом в раненую руку.
        - Лис, что ты тут делаешь? - спросил он.
        - Ты ранен! - только и смогла произнести я.
        - Это пустяки, Лис, - Адриан обнял меня здоровой рукой, притянул к себе и поцеловал в висок. - Царапина.
        - Царапина? Да у тебя столько крови.
        При виде его ранения на меня начала накатывать паника. Все время до этого я как-то держалась и не могла даже заплакать. Теперь вдруг к горлу подкатил ком, а глаза защипало.
        - Лис, успокойся, - Адриан заглянул мне в глаза. - Видишь, я жив. С тобой ничего не случилось?
        - Нет, - я мотнула головой. - Я цела. Я не знала, что делать, Адриан… Я пыталась как-то помочь и… все было зря. Я просто испугалась за тебя…
        - Тише, - он снова прижал меня к себе. - Все закончилось.
        - Как твоя рана? Серьезная?
        - Не серьезнее, чем моя, миледи, - отозвался Делрих, который все это время был рядом. На его нахальном лице была видна тщательно маскируемая боль. Граф держался за бок, а на его одежде расплылось темное пятно. - Его Высочеству стоит меня благодарить - этот удар предназначался ему.
        - Вам нужно к лекарю, Эймар, срочно, - произнесла я.
        - Только если Его Высочество пойдет со мной.
        - Твоя рана серьезнее, - сказал Адриан. - Я-то уж точно выживу. За целителями послали. Иди, мне не нужен мертвый советник. Эймар, меня есть кому защитить.
        - Если ты об Элисе, то это серьезный противник.
        Я усмехнулась и тут же стерла со щеки выкатившуюся слезу.
        - Я вам помогу, милорд, - проговорила Фрея, все это время находившаяся рядом. Она подставила плечо, чтобы Делрих мог на нее опереться и помогла ему выйти.
        Я не видела ее лица, но вполне смогла себе представить, что творится в душе служанки. Когда я увидела, что Адриан ранен, едва не лишилась чувств. Но что ощущала Фрея, зная, что не может даже открыто подойти к Эймару, невозможно передать.
        - А где король? - спросила я.
        - Отца увели. Ему очень плохо.
        - Он ранен?
        - Нет. Мы защищали короля, но его сердце слишком слабое, Лис. Боюсь, как бы мы не лишились его этой ночью.
        - Тебе нужна помощь, Адриан, - сказала я. - Твою рану следует обработать.
        - Со мной все будет в порядке. Лис, - ответил принц. - Ты сама едва держишься на ногах. Отправляйся в свои покои.
        Говоря это, Адриан посмотрел куда-то выше моей головы. Оглянувшись, я увидела капитана королевской стражи, который только что появился в дверях.
        - Я не могу тебя оставить, - запротестовала в ответ.
        - Элиса, - Адриан строго на меня взглянул. - Мы все много пережили этой ночью. Не спорь со мной сейчас.
        Ничего не оставалось делать, кроме как согласиться.
        На следующий день я проснулась около полудня. Увидев собственное отражение в зеркале, подумала, что стала старше на добрый десяток лет. Быстро умывшись, сразу же принялась приводить себя в порядок.
        В комнату тихо вошла Фрея. Она выглядела так будто и не спала вовсе. В том же самом платье, с мешками под глазами и наскоро переплетенной косой.
        - Доброе утро, миледи. Вы сумели отдохнуть?
        - Едва ли, - покачала головой в ответ. - Я как будто без сил.
        - Тира подаст вам завтрак. Какое платье вы хотите надеть?
        - Голубое с кружевом, - собственные слова вдруг показались фальшью.
        Что за жизнь ждет меня дальше, если после попытки переворота я как ни в чем не бывало решаю, какое платье надеть? Этой ночью мы все были на краю гибели, а утром при свете дня все вдруг вернулось на круги своя. В дневном свете произошедшее уже не кажется таким страшным и опасным, оно уже превратилось в воспоминания.
        - Как дела у Делриха? - спросила я.
        Фрея как будто вздрогнула, поправляя складки на платье, которое только что вынула из гардероба.
        - Целитель говорит, что рана глубокая, но ничего не задето. Ему потребуется время, чтобы прийти в себя. Впрочем, когда он проснулся, требовал принести его оружие и доспех.
        Она улыбнулась и тут же вернулась к своем занятию.
        - Удивительно, как вообще удалось заставить его уснуть.
        - Господин Жером дал сонное зелье.
        - Тогда все ясно. Фрея.
        - Да, миледи.
        Я обернулась к ней и подождала, пока она сделает то же самое.
        - Если тебе нужно будет пойти к Делриху, ты можешь это сделать в любое время. Пару дней Тира справится одна.
        В глазах девушки появилось удивление, а потом она прижала руки к груди. Мне показалось, что Фрея вот-вот заплачет, но она сдержалась.
        - Да хранят вас боги, миледи, - проговорила она. - Я буду за вас молиться.
        Я кивнула и вернулась к своему занятию. Мне стоило больших усилий сдержать свое любопытство и спросить Фрею о ее отношениях с Эймаром. Как же интересно узнать, как советник и простая служанка оказались вместе. Наверняка, это потрясающая история. Но я напомнила себе, что в некоторые вещи лучше не совать свой нос и не портить отношения с преданными тебе людьми.
        После завтрака ко мне пришла Аресса. До смерти напуганная она рассказала, как всю ночь боялась высунуть нос из комнаты и как молила богов о пощаде. К счастью, герцогиня никого не интересовала и ее не постигла ужасная участь.
        - Лис, как мне было страшно. Поверить не могла, что то, что случилось со мной на Севере, повторится, - сказала Аресса и принялась в красках описывать свой ужас.
        Я предложила ей пройтись на что она неохотно согласилась.
        Замок не был разрушен и не лежал в руинах, но несколько покоев и больших залов пострадали. Старик Ласло носился туда-сюда, отдавая слугам приказы и стараясь как можно скорее восстановить прежнее великолепие.
        - Миледи Элиса, - улыбнулся он, увидев меня. - Рад видеть вас в добром здравии. Вы не пострадали прошлой ночью?
        - Волей богов на мне ни царапины. Как у вас дела?
        Ласло развел руками, указывая на хаос вокруг.
        - Ее Величество отдала мне приказ как можно скорее привести все в прежний вид. Это же просто варварство сотворить такое с порядком, который поддерживался столько лет.
        - А где сама королева?
        - Она с Его Величеством, миледи, - старик заметно погрустнел. - Король Нортон плох. Пережитые волнения слишком сильно сказались на его здоровье. Королева не отходит от мужа ни на шаг. Если у вас к ней дело, то вы найдете ее в королевских покоях.
        - А принц? Где он сейчас?
        - Его Высочество сейчас на совете. Он взял на себя правление, пока король болен.
        - Благодарю вас, Ласло. Удачи в вашей работе.
        Старик рассыпался в благодарностях, а я развернулась и ушла.
        - Лис, куда ты собираешься идти? - спросила Аресса, явно не рассчитывающая на прогулку таким быстрым шагом.
        - На совет.
        - Но тебя не пустят!
        - Значит, я подожду, пока он закончится, - ответила я. - Идем со мной?
        Аресса немного поколебалась, но все-таки согласилась.
        Я знала, что не сумею попасть на совет. Кто я такая, чтобы меня допускали на такие важные собрания? Но мне хотелось быть с Адрианом. Я волновалась за него. Он был ранен, едва держался на ногах от усталости и на его плечи легли все проблемы разом. Сейчас у него даже нет рядом Делриха, который всегда приходил на помощь. Королева Кетрин предпочла быть возле мужа и я не могла ее осуждать, но вряд ли королю станет легче от ее присутствия.
        Сегодня совет проводился в другом зале. Я сумела найти его с помощью шустрого пажа, который, тут же вызвался указать дорогу.
        Возле закрытых дверей скопилось достаточной народу. Придворные хотели узнать последние новости и делились свежими сплетнями. Стоило только нам с Арессой появиться, как на меня со всех сторон посыпались приветствия и вопросы о самочувствии. Я отвечала на них, кивала и не вступала в длинные разговоры. Новости о моих магических способностях уже могли разнестись по замку и иметь самые различные последствия. Но люди меня не сторонились и наоборот хотели казаться любезными.
        - Леди Элиса, леди Аресса. Слава богам, что я вас встретила!
        Леди Ингретта со своей хромой дочерью Клоисой была тут как тут.
        - Какие жуткие дела творятся. Надеюсь, наш король переживет все это, а мы будем за него молиться. Видите, сколько народу собралось? - она окинула людей глазами. - Все хотят узнать решение Адриана о лорде Вестлоне.
        - Выходит, все уже знают, кто виноват? - спросила я. То, что в замке сплетни разносятся со скоростью света, известно. Но я-то наивно полагала, что подробности переворота останутся хотя бы какое-то время в тайне.
        - Не знаю, как все, леди Элиса. Но мы с дочерью не спим всю ночь.
        Мы с Арессой только переглянулись. Вряд ли леди Ингретта единственная, кто пожертвовал сном, чтобы узнать все новости. И очень сомневаюсь, что всем интересен лорд Вестлон. Король болен и может умереть - вот что всех волнует. Пока его болезнь длится, замок будет разворошенным ульем и может произойти что угодно.
        Двери раскрылись и разговоры тут же притихли. Все обратили взгляды к советникам короля, покидавшим зал. Никто из них не вышел с официальным заявлением и не огласил никакого решения. Разочарованные придворные еще немного пошептались и начали расходиться. Я все ждала, пока выйдет Адриан, но принц так и не появился. Подойдя к открытой двери, я увидела его сидящим за столом.
        Рядом был маркиз Нортингер - второй советник и друг принца. С ним я виделась редко в отличие от Делриха, ставшего моей персональной нянькой. Мужчины о чем-то тихо говорили и оба смотрели какие-то бумаги. Наконец Адриан поднял голову и увидел меня в дверях.
        - Ваше Высочество, - я тут же присела в реверансе.
        - Леди Элиса, входите, - ответил Адриан. Он выглядел изможденным и мое сердце сжалось. - Присядьте и подождите немного.
        Маркиз приветливо кивнул мне. Я понимала, что в присутствии других Адриан должен соблюдать нормы воспитания и все необходимые приличия, а потому ничуть не обижалась. Они продолжили обсуждать какие-то земельные вопросы, а я сидела за столом на другом конце зала и ждала. Наблюдая за Адрианом, я видела каким сосредоточенным и собранным он был, несмотря на усталость. Будущий король. Государственные дела всегда будут его долгом и будут на первом месте, а мне всегда придется ждать, пока он освободится. Из всех мужчин королевства я выбрала того, который никогда не будет принадлежать мне полностью.
        Обсуждение закончилось и маркиз с коротким кивком ушел. Он все также вежливо попрощался со мной и вышел, закрывая дверь.
        Я встала, подошла к Адриану и села рядом.
        - Как твоя рука?
        - Болит, - честно признался он. - Жером наложил повязку и обработал ее всякой вонючей дрянью для заживления.
        - Тебе нужно отдохнуть, Адриан.
        - Сейчас не время отдыхать. Лис, - он вздохнул и накрыл мою ладонь своей. - Почему ты пришла сюда? Тебе тоже следует выспаться.
        - Пока ты решаешь государственные дела? Я волновалась за тебя, Адриан, я не могу спать.
        - Я бы все равно послал за тобой, Лис. Нам нужно серьезно поговорить.
        Кивнув в ответ, я приготовилась слушать. Нетрудно представить, о чем пойдет речь.
        - Ты не сказала мне, что владеешь магией, - проговорил Адриан. - И ты совершила большую ошибку, направившись к Вилине.
        - Адриан, я просто хотела помочь тебе и посчитала, что Вилина…
        - Элиса, - он оборвал мои слова. Не жестко и не грубо, но таким тоном, которому было невозможно возражать. - Ты хоть понимаешь, как ты рисковала? Одно слово Вилины, что ты была в заговоре, и я бы не смог тебя спасти.
        Я промолчала. Боги! А я ведь и не думала об этом в ту минуту. В поисках способа хоть как-то помочь Адриану совершенно не задумалась о последствиях.
        - Теперь я тоже под подозрением?
        - Нет. Вилина не стала лгать и лишь сказала, что ты явилась в ее покои требовать отозвать людей ее отца. Не думай, что она сделала это из благородства. На допросе Вилина не церемонилась, когда речь зашла о тебе.
        - Тогда почему?
        - Она клянется, что не знала о заговоре. Я поручил Ронану проверить ее слова с помощью магии. Если бы она солгала о твоей причастности, это стало бы известно и повлекло за собой наказание.
        - И что будет дальше?
        - Что будет с Вилиной - решит отец. А тебе придется дать показания перед советом и рассказать обо всем, что произошло. В том числе и о том, как ты использовала магию, - Адриан внимательно смотрел на меня и в его усталых глазах читалась обида. - Почему ты не рассказала мне?
        - Прости, - проговорила я. - Я хотела тебе рассказать и обязательно бы это сделала. Но я не думала, что мне придется прибегнуть к магии так скоро. Ее можно скрывать очень долго, не использовать и спокойно жить, но не когда тебе угрожает опасность. Это как инстинкт. Если я должна защищаться, у меня не остается другого способа.
        - Я должен был знать, Лис, - повторил Адриан. - Мне говорили о твоем происхождении, но я и предположить не мог, что ты одна из одаренных в вашем роду.
        - Какой же это дар! - воскликнула я. - Это просто крохи, Адриан. От поколения к поколению наша сила угасает. Я вполовину слабее своего отца, а у моих детей, скорее всего, не будет никакой магии.
        - Это не важно, Элиса. Послушай, - Адриан сделал усилие и чуть подался вперед, морщась от боли в плече. - Чтобы я мог защитить тебя, у нас не должно быть секретов. Мне все равно, владеешь ты магией или нет, применяешь ее или нет. Какая кровь течет в твоих жилах, мне тоже все равно. Ты не должна совершать необдуманных поступков и попусту рисковать. Это не шутки, Лис.
        - Прости меня, - снова произнесла я, не зная, как объяснить свою опрометчивость. В тот миг казалось, что поступаю совершенно правильно, но теперь, слушая Адриана, я понимала, что могла навлечь новую беду.
        - Лис, я люблю тебя и не хочу потерять, - произнес принц уже тише. Вся строгость в голосе исчезла. - Я знаю, что ты не готова к той жизни, на которую обрекаю тебя. Я сделаю все, чтобы тебя защитить, но и ты должна научиться думать на несколько шагов вперед. Пообещай мне, что больше не будешь так глупо рисковать.
        - Я обещаю. В следующий раз буду слушать только тебя.
        - Умница, - Адриан поцеловал мою ладонь, а потом с усилием поднялся из-за стола. - Кажется, ты права, Лис, и мне нужно отдохнуть. Иначе я не доживу до вечера. Исполнишь роль поводыря?
        - С удовольствием, мой принц, - усмехнулась я и уже готова была подставить ему руку, на которую нужно опереться.
        - Нет-нет, - покачал головой Адриан. - Ты же не хочешь, чтобы весь двор увидел меня немощным?
        - Если только ты не свалишься с ног. Представляешь, какой будет скандал, если наследник престола вдруг потеряет сознание на глазах у придворных?
        Адриан усмехнулся и тут же поморщился от боли.
        - Только если ты позволишь мне упасть или сбежишь, оставив несчастного и бездыханного меня на холодном каменном полу, - проговорил Адриан в прежней ироничной манере. Он выпрямился и подал мне руку так как будто бы на нас смотрит весь двор.
        - Нет уж, - ответила я, стараясь напустить на себя светскую невозмутимость. - Не дождешься. Я буду с тобой до конца, Адриан Нейристо, смирись.
        Через два дня состоялась казнь лорда Вестлона. Король все еще болен, но подписал приговор лично. Суд над Вестлоном был кратким. Имея в распоряжении все доказательства, королевские советники единогласно признали его виновным. А сам подсудимый не отрицал вины. Его последним словом стала краткая речь, в которой он назвал принца-бастарда оскорблением для всей страны, а короля, назвавшего его наследником, недостойным править.
        Слушать его слова было страшно. Я знала, что в стране есть люди, разделяющие его точку зрения и что чем тише и быстрее закончится эта история с попыткой переворота, тем будет лучше. Адриан старался как можно скорее вернуть замок к нормальной жизни и пока у него все получалось.
        Лорда Вестлона приговорили к отсечению головы. Казнь состоялась не на городской площади, а во дворе замка. Среди присутствующих были советники, придворные и все участницы отбора.
        Я взглянула на Вилину, которая стояла в простом платье, которое больше бы подошло простолюдинке. С забранными назад волосами, без макияжа и драгоценностей она ничем не отличалась от сотен других девушек в этом городе. Ее руки не были связаны, но по обе стороны стояли стражники. Вилина не плакала - держалась. Когда вывели ее отца, девушка лишь оторвала глаза от земли и взглянула на него. Лорд что-то сказал, проходя мимо нее. Я не слышала, но Вилина вздрогнула от этих слов. Я знала, что накануне Адриан позволил им попрощаться, а потому сейчас на это не стали тратить время.
        Момент самой казни я пропустила. Просто не хотела поднимать голову и смотреть. Никогда не видела, как человеку рубят голову и боялась. Я стояла рядом с Адрианом и незаметно держалась за его руку. Принц ни разу не опустил глаза и коротким кивком отдал приказ. Он намного сильнее меня - я бы не смогла.
        Когда подняла глаза, все было кончено. Тело осужденного уносили, а доски эшафота окрасились кровью. Вилина стояла, глядя куда-то в сторону и на ее лице не было ни слезинки.
        Затем все отправились в тронный зал, как велел король. Нортон поднялся с постели, чтобы привести в исполнение свой же приказ. На мой взгляд, король сделал неожиданный ход, решив не наказывать Вилину. На допросе выяснилось, что девушка не знала о заговоре отца, а потому Нортон бы не был королем, если бы не воспользовался этим.
        Я по-прежнему оставалась всего лишь фавориткой и не могла сидеть рядом с принцем. Вместе с маркизом Нортингером и Арессой я стояла по левую сторону от тронов. Ближе остальных, но все же не рядом. Делрих не смог прийти, хотя и очень рвался. Мне не хватало его шуток и дружеской поддержки. Фрея рассказала, что подсыпала ему в чай сонный порошок, иначе он бы вскочил и отправился на казнь, а его раны бы разошлись.
        Вилина вышла вперед. Совершенно одна, но по-прежнему с гордо поднятой головой и прямым взглядом. Только что казнили ее отца, а она держалась.
        - Вилина из дома Вестлон, леди Вестлонская и последняя из рода, - хрипло проговорил король. - Ты прошла проверку магией и доказала, что невиновна в заговоре, учиненном твоим отцом-изменником. Я дарую тебе милость - ты не понесешь наказание.
        - Благодарю, Ваше Величество, - девушка поклонилась.
        - Отныне я называю тебя старшей в роду, - продолжил король. - Теперь ты - глава дома. Ты лишаешься права победительницы отбора и отныне твоя помолвка с принцем Адрианом разорвана. За преступление своего отца ты заплатишь виру. Все земли, монеты и драгоценности из твоего приданного отныне принадлежат короне. Сверх этого ты дашь тысячу серебром и пришлешь десятую часть от всего зерна, добытого на твоей земле, в начале осени.
        - С ума сойти, Лис, - прошептала Аресса. - Неужели у Вестлонов столько денег?
        - У них много плодородных земель, - пожала плечами я. - Они получают с них хороший доход. И урожай.
        - Король не упустил своей выгоды, - добавила девушка. - Он нашел способ забрать земли Вилины без свадьбы. На моей памяти старшей в роду называли только леди Торнбих. И то потому, что у нее было наследников мужского пола.
        - Да, умный ход, - я даже улыбнулась. - Теперь она не может выйти замуж за Адриана, несмотря на помилование. Ее муж должен перейти в ее род.
        - Жаль, здесь нет Алвина - ему бы это понравилось.
        - Ты принесешь клятву верности, - все еще говорил король. - Мне и моему сыну.
        Он замолчал, глядя, как Вилина преклоняет колено. В зале в мгновение ока стало тихо и ее голос стал слышен всем.
        - Я, Вилина Вестлонская, глава дома Вестлон, клянусь в верности Его Величество королю Нортону из дома Нейристо, принцу Адриану из дома Нейристо. Клянусь свято чтить их власть, данную богами и законом. Клянусь отдать свои земли, армию и жизнь, если мой король потребует того.
        - Принимаю твою клятву, - кивнул король.
        - Принимаю твою клятву, - вторил ему Адриан.
        - Теперь поднимись и следуй за мной.
        Король поднялся при помощи сына и лекаря.
        - Что будет дальше? - спросила я.
        - Вилину проводят в кабинет, где она подпишет нужные бумаги и договор, - ответил маркиз. - Его Величество ценит клятвы, но доверять предпочитает документами, а не словам.
        - Верный подход, - кивнула я. - А после она уедет?
        Нортингер улыбнулся. Его молодое лицо никак не вязалось с бородкой, которую маркиз старательно отращивал. Он был всего-то на три года старше меня, но уже успел завоевать доверие принца и короля благодаря редкому уму.
        - Сегодня же, миледи, - ответил мужчина. - Поверьте, не вам одной хочется, чтобы Вилина поскорее покинула замок. Король посадил ее на короткий поводок и теперь вы можете не опасаться ее.
        - Как мало вы знаете о женском коварстве, - улыбнулась я. Возможно, сейчас Вилина и не опасна, но рано или поздно она соберется с силами и вспомнит обо мне.
        Маркиз церемонно поклонился и ушел.
        - Ну что, Лис? - Аресса подхватила меня под руку и мы медленно пошли по залу. - Теперь у тебя нет конкуренток и ты можешь безраздельно властвовать над сердцем принца? А заодно и над сердцами придворных?
        - Все сердца мне не нужны - это слишком много, - ответила я.
        - Так давай начнем скорее их покорять. Как насчет возвращения к нашей идее - устроить приятный вечер, пригласить каких-нибудь менестрелей?
        - Аресса…я уже совсем забыла об этом.
        - Зря, - улыбнулась девушка. - Ты ведь сама говорила, что Адриан хочет поскорее вернуть замок к прежней жизни. Он точно будет не против. Соглашайся, Лис! У меня так и чешутся руки начать что-нибудь делать.
        Королева Кетрин сочла нужным не проводить сегодня никаких праздников. После ужина лишь один менестрель наигрывал грустные мелодии на своей лютне, а придворные занимались каждый своими делами.
        Я смотрела на участниц отбора и не без облегчения заметила, что некоторые девушки уехали. В том числе и Лира. Ей удалось скрыть побег сестры и она покинула замок как только выдалась такая возможность. По правде говоря, я боялась, что король решит возобновить отбор, раз ему так и не удалось найти принцу подходящую невесту. Но, слава богам, мои опасения оказались напрасными. Королю было не до поиска невестки, а очередную катавасию с девицами Адриан бы не выдержал.
        Вилина покинула Ольгранд сразу после подписания договора с королем. Об этом я узнала от Эрика. Маленький паж-шпион за монетку принес мне сообщение о том, как видел леди Вестлонскую покидающей замок с оставшимися людьми ее отца. В основном, то были простые слуги, большинство стражников было убито при нападении.
        После того разговора в зале совета мы с Адрианом почти не виделись и я надеялась, что сегодня он уж точно придет ко мне ночевать. Но, к удивлению, принц прислал записку, в которой срочно требовал меня к себе.
        Когда я вошла в королевский кабинет, то увидела Адриана в компании Ронана и целителя Жерома.
        - Ваше Высочество. Господа, - я церемонно присела в реверансе, а после заняла место за столом напротив Адриана.
        - Элиса, у есть просьба, - проговорил принц и что-то в его тоне меня насторожило. - Вряд ли она покажется тебе простой или приятной, но обещай, что выслушаешь.
        - Выслушаю, - кивнула я.
        Ронан стоял у окна и смотрел куда-то вдаль. На его лице четко проступало недовольство.
        - Ты владеешь целительной магией? - сразу спросил принц.
        - Да, но… Тебе нужна помощь? - тут же испугалась я. - Твоя рана не заживает?
        - Нет, с моей раной все в порядке.
        - Позвольте я, Ваше Высочество? - аккуратно начал целитель. - Леди Элиса, наш король болен. Те лекарства, которые я обычно давал ему, уже не дают эффекта. Мы прибегли к помощи магии. Один из моих одаренных учеников вместе с господином Ронаном изготовили зелье, которое тоже не принесло королю облегчения. В поисках средства я пролистал свои старые книги и нашел еще один способ, который может помочь Его Величеству, - Жером оглянулся на Ронана, лицо которого просто пылало от раздражения. - Это лекарство сложно в приготовлении и по составу, но у меня есть все нужные ингредиенты. Самое главное - его должен готовить человек, имеющий силу драконьей крови и целительский дар. Я наслышан о вашей семье и о том, что вы, возможно, владеете как раз таким даром. Поэтому с позволения Его Высочества я должен просить вашей помощи.
        Целитель подбирал слова очень аккуратно и, произнося каждое, даже понижал тон голоса. Но Ронан все равно был недоволен - это читалось в его глазах.
        - Господин Ронан рассказал мне, что недавно вы защищались с помощью магии. Поэтому у меня нет сомнений в вашей силе.
        - Элиса, что скажешь? - спросил Адриан. - Ты сможешь помочь моему отцу?
        Я неопределенно покачала головой.
        - Сомнения есть у меня, целитель Жером. Я действительно обладаю способностями целителя, но они не так сильны. Моих сил едва хватает, чтобы подчинить стихии. Все, что я делала раньше - отвары, мази, снадобья. Не пострадает ли король, если моей силы окажется недостаточно?
        - О, миледи, я понимаю ваши сомнения. Но можете быть спокойны. Если ваших сил не хватит, то лекарство просто не подействует. Признаться, я никогда не пробовал это средство. Не так-то просто найти человека, в котором сочетаются ваши способности. Я прошу вас, леди Элиса, давайте попробуем.
        Я собралась ответить, но тут задал вопрос Адриан:
        - Она сама не пострадает, если ее сил не хватит?
        Ронан только отмахнулся:
        - Максимум, что ей грозит - обморок. Целительная магия не так опасна как стихийная или боевая.
        Адриан внимательно взглянул на меня, ожидая ответа. А мне было страшно. Я делала мази для заживления ссадин у своих братьев, готовила им отвары от кашля и лечила крестьян, если те приходили за помощью. Но все это было простым делом и мне хватало лишь знаний, полученных от родителей. Никто и никогда не обучал меня настоящему искусству целителя. Я не знала ничего о болезни короля и о лекарстве, которое предстоит готовить.
        - Я помогу, - ответила и увидела в глазах Адриана надежду. - Только вы, господин Жером, должны рассказать мне, что и как делать.
        - Об этом не волнуйтесь, миледи, - старик замахал руками как ветряная мельница. - Я подготовлю все, что нужно, а Ронан расскажет вам как действовать. К тому же, у вас будет моя старая книга, в которой расписан каждый шаг.
        Я перевела глаза на мага, который, вероятно, уже придумывал сотню способов, подходящих для моей казни.
        - Разве господин Ронан знает, как нужно обращаться с силой драконьей крови?
        Готова поспорить, у него в этот миг сжались кулаки.
        - В отличии от вас, миледи, - сквозь зубы выдавил Ронан. - Я прошел долгое и подробное обучение и с вашими…особенностями знаком. К счастью, только в теории.
        - Тогда буду рада, если ваша теория мне сегодня очень пригодится.
        - Не сомневаюсь, - процедил Ронан. - Давайте начнем прямо сейчас. Чтобы поскорее покончить с этим делом.
        Он прямо пылал праведным гневом и даже Адриан, который до этого казался очень серьезным, переглянулся с целителем и спрятал улыбку. Похоже, их забавляла такая очевидная нетерпимость Ронана. Еще неизвестно, что они выслушали до моего прихода.
        - Будь осторожна, Лис, - сказал принц, легко сжав мою руку.
        - Обещаю, - ответила я и отправилась следом за целителем и кипящим от возмущения Ронаном.
        В спальню короля я вошла перед самым рассветом. Жером строго-настрого требовал, чтобы лично дала ему лекарство.
        - Тот, кто создал это средство, должен дать его пациенту сам. Лекарство не должно ни в коем случае попадать в другие руки, иначе сила из него уйдет.
        - Не думаю, что это правильно, - в очередной раз сказал Ронан.
        - Так написано в моей книге, а ее писал один из величайших врачевателей, - ответил Жером тоном, не подразумевающим возражений.
        - Не стоит шуметь здесь, - строго произнесла королева Кетрин. Она по-прежнему была вместе с мужем. - Элиса, идите же.
        Мягкий полумрак комнаты тут же напомнил о собственной усталости. А душный застоявшийся воздух вызвал желание открыть окна. Присев на край кровати, я осторожно поставила сосуд с лекарством на тумбу. Жером говорил, что его нужно давать частями, а потому мы с королем будем встречаться еще четыре дня.
        - Ваше Величество, - тихонько позвала я спящего.
        Король будто не слышал. Его болезненный вид вызвал у меня опасения, но король всего лишь спал. Его грудь мерно вздымалась и было слышно тихое дыхание.
        - Ваше Величество. Король Нортон, - чтобы разбудить его я взяла на себя смелость коснуться щеки, поросшей густой сизой щетиной.
        - Что ты тут делаешь? - спросил король, медленно открывая глаза. Конечно же он узнал меня.
        - Я принесла вам лекарство, Ваше Величество. Вам нужно выпить его прямо сейчас.
        - Какое лекарство? Жером совал мне всякую дрянь и ты будешь делать то же самое?
        Да уж. Бедная королева Кетрин. Я слышала о том, что стоит мужчине заболеть, его характер портится в два, а то и в три раза. Надеюсь, Адриан пошел не в отца.
        - Почему его принесла ты? Жером совсем выжил из ума и не хочет лечить своего короля?
        Я улыбнулась.
        - Вы шутите, Ваше Величество, а это хороший знак. Лекарство для вас я приготовила сама и должна давать вам его лично на протяжении четырех дней.
        Король внимательно посмотрел на меня и усмехнулся:
        - Мои дела так плохи, что на помощь пришла драконья кровь?
        Я промолчала.
        - Что ж, давай свое зелье, - согласился он. - Помоги только сесть.
        Король заерзал на постели, а я поправила его подушку. Когда я подала ему крошечную пиалу со снадобьем, он понюхал его и неодобрительно покачал головой. Затем все же выпил.
        - По крайней мере лучше, чем то, чем поил меня этот старый пройдоха.
        Он поднял глаза и поглядел выше моей головы.
        - Выйдите все, - приказал король.
        Я тоже невольно поднялась.
        - А ты останься, - приказал король. Он взглянул на королеву Кетрин, которая застыла в нерешительности и добавил уже мягче: - Любовь моя, вам тоже лучше уйти.
        - Как скажете, милорд. Но если вам понадобится моя помощь.
        - Если мне понадобится помощь, мне поможет страж с драконьей кровью, - он дождался, пока королева выйдет и сказал: - Открой эти драконовы шторы. И хоть немного приоткрой окно. Я скоро задохнусь в этой духоте.
        Я подошла к окну и принялась выполнять его задание. Все мысли об усталости тут же испарились из моей головы. Еще никогда мне не случалось говорить с королем наедине. Почему он решил оставить меня сейчас? Что он хочет сказать?
        - А теперь сядь рядом, - приказал Нортон.
        Я повиновалась.
        - Ты паршиво выглядишь, - произнес он, внимательно меня разглядывая. В свете утра моя ночная работа стала очевидной. - Выспись как следует и не позорь моего сына.
        - Высплюсь, Ваше Величество.
        Король снова окинул меня взглядом.
        - Ты беременна?
        Я тут же ощутила, как краска приливает к лицу. Его вопрос был задан совершенно неожиданно и слишком прямо для мужчины.
        - Нет, милорд.
        Король цокнул языком:
        - Неужели, Адриан не знает, что делать?
        Тут я не удержалась от улыбки.
        - Напротив, Ваше Величество, прекрасно знает.
        - Надеюсь. Если он не сообразит вовремя, наш род угаснет.
        - Уверена, Ваше Величество, этого не случится.
        Король посмотрел на приоткрытое окно и, зажмурившись, вдохнул свежий воздух.
        - Кетрин решила, что я могу простудиться, - проговорил он.
        - Вам не холодно, милорд? - тут же спросила я. Королева вряд ли обрадуется, когда увидит, что окно открыто.
        - Нет, я могу дышать. Адриан рассказывал тебе о матери?
        Комната тихонько оживала под рассветными лучами. Предметы обретали четкие очертания, а лицо короля становилось таким, каким было на самом деле. Старым, изможденным от болезни, с глубокими морщинами, вдруг ставшими такими заметными. Я поразилась такой резкой перемене в мужчине, еще недавно казавшемся сильным.
        - Совсем немного, - ответила я. - Он не любит обсуждать эту тему.
        - Когда Алисия покинула двор, ему было пять, - со вздохом проговорил король. - В юности она была очень красива, а я дал ей хорошее приданое. Ей не составило труда подыскать достойную партию. Я дал Адриану попрощаться с ней. А после того, как она села в карету, взял его на руки, чтобы он не бежал следом. Видела бы ты, как он вырывался и кричал, - на лице короля мелькнула грустная улыбка. - Он хотел уехать с ней, но я не мог ему позволить. Адриан мой сын и должен был получить воспитание принца. После он каждый год ездил к матери. Она живет у моря и эти поездки были ему на пользу. Он проводил с Алисией ровно месяц. После возвращения он всегда ходил мрачнее тучи несколько дней. Он любит мать, любит брата и сестру и до сих пор злится на меня.
        Я слушала короля и думала, как же много еще не знаю об Адриане. Он почти не говорил о матери и никогда не упоминал о брате и сестре. Почему? Неужели для это до сих пор так больно?
        - Я не раз приглашал Алисию ко двору, - продолжил король. - Но она всегда отказывала. Знала бы ты, как я тосковал по ней. Моя жена, Кетрин, чудесная женщина, она истинная королева. Но она никогда не могла заменить Алисию.
        Нортон вздохнул и легко мотнул головой будто стряхивая воспоминания.
        - Жизнь Адриана с самого рождения была не такой, какую бы он желал, - король пристально посмотрел на меня. - Он считает, что всему виной я. Он никогда не скажет этого, но я знаю. Я болен, Лис, очень болен. Даже твое лекарство не продлит мою жизнь. Я не хочу, чтобы мой сын страдал так же как я.
        Король не сводил с меня глаз.
        - Я наблюдал за тобой и ты мне нравишься, - говорил он. - Мне рассказали, как ты пыталась его спасти. И я вижу, как Адриан заботится о тебе. Ты не подходишь ему, Лис, совсем не подходишь. Я надеялся, что Адриан охладеет к тебе и отошлет из замка. У него уже бывали девицы, о которых он едва ли вспоминает.
        Король все еще изучал меня, ожидая реакции на слова, но я просто слушала.
        - Я не хочу делать его несчастным, Лис, - спустя какое-то время произнес он. - А потому разрешаю тебе оставаться здесь столько, сколько будет длиться ваша любовь. Видят боги, я не хочу, чтобы он повторял мою судьбу. Но раз все вышло именно так, я не буду вам мешать.
        Невольно выдохнув, я стерла со щеки слезу.
        - Все на свете заканчивается, Лис, - добавил король. - Адриан - мой сын от любимой женщины. Он был моим утешением все эти годы. У моего сына оно тоже должно быть. Ничто не длится вечно, Лис, помни об этом.
        Король откинулся на подушку и снова посмотрел вдаль.
        - А теперь закрой окно, - велел он. - Иначе Кетрин сдерет с нас три шкуры.
        - Да, милорд.
        Я отправилась выполнять его приказ.
        Выйдя из покоев короля, я медленно шла по пустым в ранний час коридорам. Я думала о каждом слове, услышанном от Нортона. Он дал мне разрешение быть с его сыном до тех пор, пока длится наша любовь. Сам он не верил, что она продлится долго. Король просил, чтобы я родила Адриану ребенка, который бы служил воспоминанием. Он не стал смягчать правду - я не подходила принцу. Но все король не был против, он позволил. А это значит только то, что я могу не бояться за свою судьбу.
        Настали солнечные дни. Еще по-зимнему прохладные ветры не позволяли снять теплые меховые плащи, но в воздухе уже пахло весной. Снег таял так быстро, что грязно-серые сугробы оставались только там, куда не попадало солнце.
        Я наблюдала за тем, как подмастерье конюха выгуливал молодую гнедую кобылу. С галереи открывался прекрасный вид на конюшни и леваду. Несмотря на прохладу, не хотелось возвращаться в замок. Куда лучше подышать свежим воздухом и отдохнуть от назойливого общества придворных дам. Они, кстати, не оставляли меня в покое с тех пор, как жизнь вернулась в прежнее русло и в замке воцарился мир.
        Вчера мне доставили письмо от отца. Он писал, что они долго не могли поверить в то, о чем я написала. Матушка, конечно, поверила сразу и принялась всех собирать и торопить с отъездом. Она очень волновалась, что ее девочка там совсем одна. Еще отец написал, что они вот-вот отправятся в путь. Осталось только дождаться Артика, которого срочно отозвали из дома, где он служил пажом.
        Я перечитала это письмо пару десятков раз и была безумно счастлива, что совсем скоро увижу родных и смогу наконец их обнять.
        - Любуетесь лошадью, леди Элиса? - услышала я и обернулась.
        - Почему бы не полюбоваться прекрасной королевской лошадью? Разве это нарушает приличия?
        - Нарушает приличия только то, что благородная дама разгуливает совсем одна. Мало ли кто встретится на ее пути.
        - Пока мне встретился только один самонадеянный нахал, - ответила я и тут же была заключена в крепкие объятия.
        Адриан прижал меня к себе за талию и поцеловал.
        - О чем ты думала здесь?
        - О письме, которое получила из дома. Мои родные собираются в путь.
        - Отличные новости, - его губы коснулись моего уха. - Не замерзла? Тебе нравится эта лошадь?
        - Она прекрасна.
        - Ее привезли на прошлой неделе. Чистокровная и очень быстрая. Правда, нуждается в хорошей тренировке. Хочешь ее себе?
        В удивлении я обернулась и снова получила поцелуй.
        - Вы хотите подарить мне лошадь, Ваше Высочество? Я думала, она для королевы Кетрин.
        - Кетрин давно не ездит верхом. Лис. А ты будешь для нее лучшей хозяйкой.
        - У меня уже есть лошадь и она будет ревновать.
        - А кто сказал, что у тебя должна быть всего одна лошадь? - усмехнулся Адриан.
        Его рука уже почти зажила. Король Нортон выздоравливал, хотя целитель и говорил, что эффект от моего лекарства не будет слишком долгим. Его Величество потихоньку возвращался к делам и Адриан был рад небольшой свободе. Как-то раз она даже признался, что пока не готов стать королем.
        - Завтра у тебя большой день? - спросил он.
        - Ты о чем?
        - О том чудном вечере, который ты устроишь со своей подругой. При дворе только его и обсуждают.
        - О, нет, молчи! - я шутливо толкнула его локтем. - Мне кажется, это будет самый ужасный провал в истории королевства…
        - Брось, Лис, я думаю, все будет отлично. Даже Кетрин проболталась, что хочет увидеть, что же будет.
        Я повернулась к принцу лицом и принялась перечислять:
        - Ну в общем-то ничего особенного. Небольшое веселое представление. Веселое и короткое. И никаких мрачных легенд. Я не хочу, чтобы люди плакали и засыпали. Легкое угощение и танцы. Что еще любят при дворе? Я ничего не упустила?
        - Дай-ка подумать, - Адриан почесал подбородок. - Возможно, игры или непристойный песни.
        - Все! Замолчи! Я впервые устраиваю прием, между прочим. Ну что ты так на меня смотришь?
        Адриан стоял, сложив руки на груди и улыбался.
        - Мне нравится, что ты быстро привыкаешь к этой жизни, Лис, - произнес он. - Больше всего я боялся, что ты не выдержишь и сбежишь.
        Я только покачала головой.
        - Глупости, Адриан. Я ведь обещала быть с тобой до конца.
        Он вдруг стал серьезным и чуть лукаво произнес:
        - Ну тогда ты сама подписала себе приговор.
        - О, боги, Адриан…
        Я тут же закрыла лицо руками и даже сделала шаг назад, когда в его ладони неизвестно откуда появилось кольцо.
        - У меня небольшой опыт, леди Элиса, - проговорил мой принц, опускаясь на одно колено. - Но я надеюсь, что ты меня простишь. Лис, перестань плакать.
        Я не верила своим глазам. За все прошедшее время я успела смириться и принять мысль, что в моей жизни никогда не случится подобного момента.
        - Я знаю, что жизнь со мной похожа на кошмар и тут есть о чем лить слезы, - говорил Адриан. - Ты будешь находиться под постоянным вниманием, в постоянной опасности. Тебе предстоит жить, соблюдая сотни правил и традиций, держать спину ровной, даже если встала не с той ноги или на душе скребут кошки. Мы вряд ли сможем проводить вместе много времени и часто видеть наших детей. Но, если ты готова пройти со мной через это, я прошу тебя, Лис Роури, стань моей женой.
        - Адриан, я не могу… - шептала я, размазывая по лицу слезы. Мне безумно хотелось ответить «да», хотелось прокричать это короткое слово на весь мир, но я не могла. - Я не могу стать королевой. Разве твой отец позволит?
        Он поднялся и взял меня за руку.
        - Лис, ты моя королева и я не хочу видеть рядом с собой никого другого. Ты уже покорила двор. Мой отец упрям и переломить его будет непросто. Возможно, пройдут годы, прежде, чем мы сможем пожениться. И, если ты готова все это вынести, я прошу тебя - выходи за меня.
        К горлу подступил ком и я не могла выдавить из себя ни слова. Сумела только неловко кивнуть и проговорить сдавленное «да».
        Мой палец тут же захолодил металл. Я взглянула на кольцо, увенчанное крошечным алым камешком. Таким же рубином как и на гарнитуре, который Адриан подарил после нашей первой ночи.
        - Я клянусь, что всегда буду любить тебя, Лис, - произнес принц и поцеловал меня.
        Крепко обнимая своего жениха я не хотела думать о будущем. Нам предстоял долгий и сложный путь, на который уйдут годы.
        Мы будем строить свое собственное королевство и однажды у нас получится.
        А еще я подумала о том, что сегодня вечером сяду за новое письмо для своей матери. В нем я расскажу ей, что все описанное в первом чистая правда, что я получила предложение руки и сердца и выхожу замуж за наследника трона, принца Адриана из дома Нейристо.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к